Шамраев Алесандр Юрьевич: другие произведения.

Вольный охотник 3

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
  • Аннотация:
    Книга закончена. Приятного чтения.

  Необходимое пояснение: до завершения саги о белых воинах осталась всего одна книга, где переплетутся судьбы потомков героев 'Серого бога' и 'Вольного охотника'. Хотя гарантировать того, что моя буйная фантазия и воспалённое воображение не придумают какого-нибудь очередного продолжения, и сага не закрутится с новой силой - я не могу.
  
  ... Аньян, ты что, не собираешься присутствовать на торжественном приёме в честь капитан-командора 'Вольного ветра'? Говорят он такой красавчик и душечка.... Все наши девчонки из отдела навигации поголовно влюбились в него. А ещё, по секрету, скажу тебе, только не проболтайся, он настоящий принц и младший сын Горного императора, непобедимый мастер меча и любого вида холодного оружия. Говорят, его сестра самая настоящая мантикора по прозвищу 'Чёрная смерть', а ещё говорят, что его наставники-воспитатели самые настоящие демоны со смешными именами Огонёк и Ветерок.
  - И что с того? Очередной провинциал желающий повысить свой статус и рассказывающий о себе всякие небылицы? А разных непобедимых и мастеров меча мы видели столько, что я уже сбилась со счёта. Легко быть первым парнем на деревне....
  - В том то и дело, что ни он, ни его экипаж, ни словом об этом не обмолвились. Помнишь несколько декад назад мы проходили весьма населённый участок вселенной? Тогда разведывательно-аналитический отдел собрал много интересных сведений, и в них были данные о принце Людвиге Ньюкасл, выпускнике академий боевых искусств, космодесантников и космопилотов. Его ещё называли каким-то там вольным охотником, у которого есть призрачный волк, но которого никто не видит, кроме членов его семьи и посвящённых. Так вот, капитан-командор и этот самый Людвиг - один и тот же человек....
  Не скажу, что рассказ Фаты - моего первого заместителя меня заинтересовал, но исходя из того, что я являюсь главным тактиком и стратегом 'Стремительного', мне следовало бы больше знать о тех, кто может стать нашим потенциальным противником. Только поэтому я запросила весь материал об этом самом Людвиге Ньюкасл, а не потому, что его объявили непобедимым мечником и он пошатнул мою славу лучшей из лучших. Да и какой мужчина сможет сравниться в мастерстве с прямым потомком легендарной Аньян, которого она, к тому же, учила сама....
  
  Часть первая. Вольный ветер.
  
  Пролог.
  
  - Папа и как долго ты собираешься мучать девчонок неопределённостью? Прошло уже два года, как они появились на Сигме, а ты до сих пор так и не сделал своего выбора. Проблема то в чём? Женись на обоих и это уже будет их проблема, как тебя делить.
  - Муха, тебе хорошо говорить, но в нашем роду никогда не было двоеженцев, да и как девушки сами отреагируют на подобное предложение?
  - Нормально отреагируют, я с ними уже успела переговорить на эту тему и они обе согласны, дело осталось только за тобой, сделай им предложение и они с радостью его примут. А если будешь опять тянуть время, я натравлю на тебя императрицу Манти, и она тебе быстро вправит мозги, как это было с титулом императора внешних, внутренних и нижних миров....
  ... - Уважаемые леди Алина и леди Юлия, мы тут посовещались с народом и приняли решение - так как я не могу определиться с кандидатурой, то прямо горю желанием взять вас обоих в жёны и будь что будет.
  - Папа, а без этих - будь что будет, можно? Давай ещё раз и не смотри на своё изображение в зеркале, ты и так у меня красавец, смотри, якобы, между девушками.
  - Муха, ты уже больше десятка раз заставляешь меня повторять одно и то же. А нельзя отправить им письмо или мнемосообщение?
  - Нельзя, ты должен им слова признания сказать в лицо.
  - Но я же не признаюсь им в любви.
  - А зря, сказал бы что любишь их обеих и выбрать не можешь, поэтому предлагаешь им стать твоими жёнами. Это же так просто. Ладно, давай ещё раз....
  
  1.
  
  Я сидел в рабочем кабинете своего старшего брата, пил его любимый кофе и в пол уха слушал очередные нотации о 'смысле жизни и бренности бытия'. Мой старший брат - принц Гарольд, сын мамы Алины, а я сын мамы Юлии - принц Людвиг. Оба мы дети императора внешних, внутренних и нижних миров Эндрю Ньюкасла, Вольного охотника за нечистью, непревзойдённого мастера оружия, мага и волшебника. Ещё у нас есть вредная старшая сестра - мантикора Муха и куча бабушек мантикор - Манти, Мантик, Мантир, которые нас с братом 'балуют, растят бездельников и лентяев' и у которых мы так любим гостить. Хотя, если говорить откровенно, то мама Юлия очень надеялась на рождение девочки и даже подобрала имя - Людмила, но на свет появился я, и меня нарекли Людвигом, хотя все домашние зовут меня или Люд или Люда.
  Гарольд на два года старше меня и в будущем сменит отца на троне, а сейчас с кислой миной изучает стенограммы королевского совета за последние пять лет, сетует на свою 'незавидную долю' и отчаянно завидует тому, что мне предоставлена относительная свобода и право выбора приложения своих талантов по окончанию последнего учебного заведения. А талантов у меня о-го-го сколько. Не хвастаясь, скажу, что я с отличием окончил академию Ньюкасла, в первом десятке академию космодесантников и вторым по списку академию космолётчиков. У меня собственный кхор, а значит, с рождения, мне на роду было написано стать Вольным охотником.
  - Люда, ты что это так хитро улыбаешься? Опять задумал какую-нибудь каверзу? Учти, я тебя одного никуда не отпущу, так что терпи ещё тридцать семь минут, а потом можно будет сбежать из дворца.
  - Да нет никаких каверз, я просто вспомнил, как меня наказали за какую-то провинность и поставили в угол, запретив из него выходить, а ты сразу же после ужина пришёл и предложил постоять за меня, пока я буду кушать.
  - Ага, и ты исчез на два часа, а я стоял, пока отец не пришёл и не сказал, что он прощает тебя, и я могу выйти.
  - Зато я потом принял на себя удар отца, взяв вину за разбитый тобой магический шар, которым мы проверяли крепость старинных рыцарских доспехов. Слушай, Гар, а куда мы пойдём? Нам действительно надо проветриться, особенно тебе, а то у тебя лицо какое-то зеленоватое стало.
  - Станешь тут зелёным, когда надо читать многотомные отчёты о заседаниях. Всё, моё терпение кончилось....
  - Ваше высочество, принц Людвиг, вы опять отвлекаете своего брата от важных государственных дел? - скрипучий голос моего наставника Огонька заставил меня вздрогнуть.
  И что за дурная привычка у ифрита появляться незаметно и как всегда неожиданно?
  - И ничего я его не отвлекаю, он уже почти закончил занятия на сегодня и мы с ним решили вспомнить весёлые детские годы.
  - Я тоже с содроганием вспоминаю некоторые ваши детские шалости, особенно те, которые чуть было не привели сначала к пожару в вашей детской комнате, а через несколько дней и в имперской библиотеке, или эльфийскую охоту в заповедном лесу, когда вы до коликов напугали нескольких фрейлин, представ перед ними с разрисованными лицами и муляжами отрубленных голов.
  Я увидел, как Гарольд наконец-то заулыбался, а Огонёк заговорщеским мне подмигнул. Вот за что я люблю ифрита, так это за тонкое понимание текущего момента. Вообще-то у меня два наставника - это старинные друзья, сослуживцы отца: ифрит Огонёк - огненный демон и стихийный демон воздуха - Ветерок. А ещё меня опекает старшая сестра, которая заявила, что я младший, а значит избалованный ребёнок в семье и за мной нужен постоянный присмотр, так как я вечно лезу в разные неприятности. А то, что она в эти неприятности лезет вместе со мной, это ничего? Вообще-то мне отец приоткрыл завесу такого отношения ко мне со стороны мантикоры, - по его мнению, причина в моём кхоре, который ей очень напоминает погибшего друга - Трофея, и она всячески опекает не меня, а его.
  - Слушай Люда, а давай совершим налёт на фруктовый сад, а заодно подкормим наших грифонов? Что-то мы давно их не баловали.
  - Заметь, мой старший и рассудительный брат, не я это первым предложил, но идею полностью поддерживаю, да и другим летунам фрукты не помешают.
  Словно две тени, мы крались к конюшням грифонов, избегая попадаться на глаза кому-либо. Это была наша давнишняя детская игра. Дожидаясь, когда мимо нас пройдёт патруль имперской стражи, мы затаились в нише за портьерой.
  - Кого стоим, чего ждём? Если меня, то я уже тут, - Муха возникла как всегда неожиданно.
  Я аж подпрыгнул от неожиданности и прошипел, - Ты сделаешь меня заикой, а ещё сестра называется. Сколько раз тебя можно просить, что бы ты так не подкрадывалась?
  - Учись, студент, держать себя в руках и не показывать вида, что ты удивлён или испуган. Бери пример с Гара, он даже не вздрогнул, а просто прислонился к стене, что бы не упасть, - Муха хихикнула, - Я так полагаю, что намечается небольшое тайное приключение и, скорее всего, с использованием грифонов. В любом случае я в деле. Где встречаемся?
  - Мы собираемся совершить налёт на фруктовый сад и побаловать немного зверушек вкусняшками, идея моя и Люда тут ни при чём, - сразу расставил все акценты Гарольд.
  - Не очень хорошая идея, - тут же отреагировала Муха. - Учу вас, учу, а толку всё нет. Сейчас в саду чинно прогуливаются ваши родители и обсуждают какие-то очень важные вопросы и заметьте, без свидетелей. Я так полагаю, вернее, предполагаю, что решается вопрос о том, что пора бы вам обзавестись младшей сестрой или двумя сёстрами. Вы выросли, родителей слушать перестали, вот мама Юлия и мама Алина хотят себе новые игрушки, с бантами и платьями. Папа конечно немного поупирается, но против двух не выстоит. А какие фруктики уже созрели в саду?
  - Согласно сведениям агентурной разведки, в лице моего кхора, созрели яблоки и ранние сорта груш в дальнем секторе сада, вряд ли родичи пойдут туда, так что степень опасности быть застигнутыми на месте преступления, ничтожна.
  - Если застукают, то только вас, я успею исчезнуть и вообще, я с малолетними преступниками не общаюсь. Жду вас в саду, если что, предупрежу об опасности.- Муха исчезла, а мы продолжили свой путь к конюшне.
   Конечно, можно было бы сразу пройти напрямую, оседлать грифонов и отправиться кататься, никто бы и слова не сказал, но разве так интересно? Пробраться окольными путями, выкрасть грифонов и сбежать на них из дворца - вот это дело достойное двух принцев....
  Что бы не привлекать посторонних и любопытных шелестом крыльев, мы попросили грифонов спланировать в сад. Как раз в это время, в дальнем секторе нам просигналили мнемосообщением, что горизонт чист и препятствий нет. В саду нас действительно ждала Муха и сразу же показала несколько деревьев с уже созревшими плодами. Пока грифоны лакомились фруктами, мы набивали свои сумки вкусняшками для тех, кто остался в конюшне.
  - Мальчики, шухер, пора смываться, сюда идёт толпа садовников с корзинами и сдаётся мне, что именно в этот сектор сада.
   Дважды повторять нам предупреждение не надо и буквально через минуту две крылатые тени пронеслись над кронами деревьев и только за пределами границы сада, мы набрали высоту и к дворцу подлетали не таясь, со стороны города, словно возвращались с вечерней прогулки.
   В конюшне грифоны встретили нас радостным клёкотом, пускай по немного, но вкусняшки достались всем и вскоре всякие следы нашего путешествия в сад были уничтожены. А потом мы начали ухаживать за этими полу разумными крылатыми существами, - чистили их щётками, выгребали мусор из стойл, меняли воду. Это была традиция, с которой мы уже давно смирились и не пытались её изменить. Всё началось с того самого момента, как грифоны появились на Сигме - нашей родной планете. Вначале обе будущие императрицы ухаживали за тремя десятками летунов, так как никого другого, даже своих бывших всадниц, они к себе не подпускали. А потом, с малолетства, нас с Гарольдом стали привлекать к этой грязной работе и постепенно мы втянулись, так что это действие стало носить даже некий ритуальный смысл - только члены императорской семьи имели право ухаживать за грифонами. Это была официальная версия, хотя, конечно у них были свои конюхи, но не реже одного раза в неделю их чистили и кормили мы с братом, а иногда и сами императрицы.
  Воспоминания нахлынули на меня.... Когда я был маленьким, я любил наблюдать, как мама Юлия гладила своего летуна, что-то шептал ему на ухо и частенько с ним разговаривала. Как правило, она жаловалась ему на непослушных сыновей, которые вымотали ей все нервы своими проказами, на непослушного мужа, который всё никак не хочет вести себя как взрослый, на бабушек мантикор и дедушку Гарольда, что растят из принцев непонятно что. Грифон постоянно соглашался с ней, кивал своей головой и норовил лизнуть в лицо, ну прямо как мой призрачный волк.
  Пушок, а попросту Пуш появился у меня, говорят, с рождения, но я этого не помню. Первые воспоминания относятся к трёхлетнему возрасту и вылизыванию моих горьких слёз от расставания с братом - в пятилетнем возрасте Гарольда отправили учиться в начальную школу академии Ньюкасла и я горько переживал предстоящую разлуку. Пуш постоянно находился возле меня и поначалу я не понимал, почему окружающие не видят его. К счастью, вскоре на Сигму прибыл отец со своим волком и просветил меня. Не смотря на своё малолетство и попросту говоря бестолковость, я твёрдо усвоил, что видеть кхора могут только избранные, к которым относятся члены императорской семьи и некоторые другие люди, с которыми мне, возможно, повезёт встретиться. Именно тогда отец взял с меня настоящее мужское слово в том, что я никому не буду говорить о своём волке и постараюсь скрыть, кто мои родители, особенно когда последую за своим братом в школу Ньюкасла.
  В школе на первых порах мне пришлось несладко, дело в том, что в отличие от Гара я родился с белокурыми волосами, и они ни как не хотели темнеть. Про меня даже сочинили стишок, из которого я запомнил только одну строку - 'настоящий блондин, на всю империю один'. Радовало только одно, в школе я мог сам определять свою причёску и первым делом избавился от девчоночьих длинных волос до плеч, за что вскоре получил нагоняй от мамы Алины и кучу упрёков от мамы Юлии.
  В школе мы с Гарольдом учились не как дети Горного императора, а как отпрыски не очень богатых и знатных служащих Подгорного дворца, что в будущем надеются добиться положения в обществе, славы и богатства, служа короне. Жизнь в академии была не сахар, порядки почти армейские, с небольшими послаблениями и скидками на наш возраст. Единственной отдушиной была возможность один раз в декаду, при условии хорошей успеваемости и примерном поведении, посетить Подгорный дворец для встречи с родителями. По этой ли причине или в силу своего настырного характера и желания быть всё время первым, учились мы с братом очень хорош и из года в год переходили в старший класс без переводных экзаменов автоматом.
   Наше происхождение было раскрыто только после того, как Гар не воспользовался правом поступить в академию без экзаменов, а перевёлся в имперский университет на факультет государственного управления. Впрочем, на моём положении это ни как не сказалось, наоборот, по моему мнению, преподаватели стали придираться ко мне по каждому пустяку, занижать оценки и строже спрашивать по сравнению с другими учениками. Как я потом узнал, сделано это было по прямому приказу отца и не только в отношении меня, но и Гарольда в университете.
  Каникулы мы проводили втроём на территории Подгорного дворца, к нам присоединялась сестра, и мы облазили все закоулки, тайные коридоры и проходы, запретные комнаты и, даже, казначейство. В возрасте шестнадцати лет я узнал, что я не только сын своих родителей, но и к тому же самый настоящий дракон. Учил меня менять облик сам император, он же дал первые уроки использования силы и магии. И вновь, как в самом раннем детстве, с меня взяли слово, что я буду скрывать свою сущность, и о ней не узнает никто, кроме моих родных и близких....
  От воспоминаний меня отвлёк голос Гарольда, - Эй, брат, ты там не заснул? Что-то твой скребок почти остановился. Смотри, а то отец выразит своё недовольство тем, что мы опоздаем на ужин, - и он скопировал его голос и интонацию, - Принцы, позвольте вами не восхищаться, вы прекрасно знаете, что я не люблю опозданцев и опоздунов... - и мы в один голос рассмеялись, так это было похоже.
  - Ничего смешного не вижу, - возле нас возник отец. - Кстати, кто-то обнёс дальний сектор сада, надеюсь, вы догадались оставить хоть пару яблок своему отцу?
  Мы с Гарольдом непонимающе переглянулись, - Какие яблоки? О чем вы ваше величество?
  Всё испортила Муха, - Папа, я для тебя припасла пару груш, они у меня в сумке на груди.
  - Ага, - отец заулыбался, - значит, ты всё-таки была в саду, а так как ты одна туда не ходишь, то я уверен, что и твои братья участвовали в набеге, вот вы и попались, воришки.
  - Папа, ты зачем наговариваешь на братьев? Они честные ребята и никогда не опустятся до такого, а груши для тебя я купила вместе с сумкой в магазине. У меня случайно и чек сохранился...
  - Провокация не удалась, но в сад, в ближайшие три дня не лезьте, садовники опрыскали деревья какой-то гадостью, и она вызовет понос и рвоту у любителей фруктов, а вот через четыре дня - можно. И вот что ещё, возьмите меня с собой, только тайно, а то ваши мамы устроят мне такой разнос, что мало не покажется.
  Я ехидно заметил, - Не знаю, не знаю, у вас ваше величество, что то в последнее время талия стала заметно расти, боюсь, грифон не выдержит такой нагрузки.
  - А вот мы с тобой, Люд, завтра с утра и займёмся моей талией и посмотрим, кто быстрее дойдёт до десятого уровня в танце смерти, а начинать будем сразу с седьмого. Договорились?
  - А император не боится проиграть своему сыну?
   - Можно подумать, мой сын хоть раз выигрывал это соревнование у отца.
  - Когда-нибудь это всё равно произойдёт, к тому же я закончил обучение на десятом уровне и так легко не проиграю.
  - Людвиг, мальчик мой, открою тебе страшную тайну, в танце смерти двенадцать уровней, а десять, - это так, для затравки. Вот завтра и посмотрим, готов ли ты приступить к изучению основ высшего мастерства, или ещё тебе надо немного усовершенствовать имеющиеся навыки....
  Засыпал я, естественно, плохо. Так всегда бывает перед важными соревнованиями, да и слова отца о двенадцати уровнях меня не на шутку заинтересовали. Скорее всего, именно в этом кроется успех его поединков со мной, ведь каждый раз он побеждает меня, используя неизвестный мне приём или новую комбинацию финтов, о которой я даже не подозревал.
  Утром, позёвывая и всем своим видом показывая беспечность и безразличие, я заявился в тренажёрный зал. Отец уже был там и разминался с Гарольдом тем, что с завязанными глазами отражал его неумелые атаки.
  - Явился - не запылился? - приветствовал он меня, не снимая повязку, - Соня - засоня, бери пример с брата, он уже весь взмок, - и действительно, с Гарольда пот тёк ручьём, а отец даже не запыхался.
  Не обращая внимания на подковырки отца, я приступил к разминке и растяжкам. В этот раз я собирался если не победить, то, по-крайней мере, выстоять не менее получаса, что отводились на четыре схватки с седьмого по десятый уровень танца смерти. По готовности мы встали друг напротив друга, обменялись приветствиями и схватка началась.
  Мы слишком хорошо знали друг друга, что бы заниматься разведкой или прощупыванием противника. Седьмой уровень не выявил победителя, хотя не скрою, мне пришлось нелегко, отражая атаки императора и больше заботясь о защите, чем о возможности нанести ответный удар. Восьмой уровень тоже закончился безрезультатно, а вот на девятом я немного удивил отца тем, что сам перешёл в нападение и нанёс ему несколько засчитанных ударов, пропустив только один.
   Третья схватка осталась за мной, а отец в удивлении покачал головой, - Твои тренировки не проходят даром, ты здорово поднаторел и сумел меня достать. Похвально, Люд, похвально. Ну что ж, посмотрим, чего ты достиг на десятом уровне....
  Шквал атак обрушился на меня и я, как ни старался, постоянно пропускал удары один за другим.
  - Твоя главная ошибка в том, что ты долго думаешь и пытаешься предугадать мои действия, вместо того, что бы отражать нападение на уровне инстинктов и рефлексов, поэтому-то постоянно и опаздываешь.
  Я и сам понимал, что десятый уровень освоил ещё недостаточно, но всё-таки я держался и считал, что держался неплохо. Однако отец быстро развеял мои иллюзии, как только стал сражаться в полную силу. Я просто не успевал отражать его удары и даже следить за мельканием клинка. Четвёртую схватку я проиграл с разгромным счётом 9:0 и моя победа в третьей сразу потускнела и стала выглядеть нелепой случайностью.
  Подводя итоги, император всё-таки похвалил меня, хотя и сделал это своеобразно, - Я думал ты настоящий лентяеще, а ты просто ленивый. На, держи, - и он протянул мне мнемокристалл, - здесь высшие уровни воинского мастерства мечника, одиннадцатый и двенадцатый. Изучай, осваивай, тренируйся, но и про совершенствование десятого не забывай. Сразу же после завтрака жду тебя в своём кабинете, а ты, Гарольд, вперёд за учёбу. Ветерок говорит, что ты в последнее время стал не так прилежно изучать материалы и стенографии заседаний королевского совета, это не дело. В управлении империей мелочей нет, учти это и не повторяй моих ошибок. А теперь быстро приводите себя в порядок и на завтрак, сами знаете, императрицы не любят нарушение протокольного этикета. И если завтрак должен начаться в 8.30 утра, то хоть небо тресни, он в это время ровно и начнётся.
  
  2.
  
  У меня были свои покои в имперском дворце, но я предпочитал жить на Сигме, в нашей семейной резиденции, имеющей статус имперской планеты. Миледи Юлия тоже предпочитала находиться там, вместе со своим народом, так что я всегда был под присмотром и бдительным родительским оком. Наличие большого количества проходов позволяло легко перемещаться между Фонгорией и Сигмой, словно они находились в соседних комнатах. Наша семейная планета была закрыта для посещений, визитов и считалась 'девичьей клумбой' и 'рассадником высокой нравственности и целомудрия'. Это было связано с некоторыми особенностями детей женского пола, родившихся здесь. Все они, с самого рождения, обладали способностью влюблять в себя любого мужчину через поцелуй. Любовь эта становилась взаимной и продолжалась до самой смерти одного из супругов. Была и другая особенность, специфическая, - раз в год проводились турниры, на которых претенденты должны были сражаться на мечах с понравившейся девушкой. Если девушке нравился юноша, то она поддавалась ему, проигрывала две схватки из трёх, и они обменивались поцелуем. Если же не нравился, то победить её было невозможно. Исключение составляли универсалы Ньюкасла, но им участвовать в турнире запрещено. Хотя, как известно, нет правил без исключения и вся моя охрана была жената на местных. А вот для чего мне охрана на Сигме - я не понимал.
  Тонизирующий душ, свежий комплект одежды и вуаля - готов к труду и обороне. Радужный свет, точно такой же, как и у императора, занял своё привычное место, а вот от Велигожа пришлось отказаться, за столом с ним сидеть было неудобно. Мама Алина встретила меня ласковой улыбкой, а мама Юлия критически осмотрела, ища недостатки в одежде и не найдя, вздохнула. А вот Гарольду досталось, шейный платок, завязанный по последней моде, чуть сбился в сторону, и он удостоился ироничного взгляда и осуждающего покачивания головой.
  Завтрак проходил как обычно, чинно и степенно. В столовой не было посторонних, только члены семьи и даже дед - Гарольд старший соизволил оторваться от своих книг и манускриптов и почти своим присутствием скромную трапезу. Когда первый голод был утолён, к нам всем неожиданно обратилась мама Юлия.
  - Послушайте меня внимательно. Мы с отцом решили, что бы вы, мальчики, не росли законченными и балованными эгоистами, вам срочно нужно обзавестись младшей сестрой. Вопрос этот решён и обсуждению не подлежит. А если некоторые тешут себя надеждой, что у них появится ещё один шалопай меченосец, то они глубоко заблуждаются.
  Отец уткнулся носом в тарелку, и только хитрая улыбка говорила о том, что он остался при своём мнении, а спорить с мамой Юлией - себе дороже....
  Неожиданно упрёк принял на себя дед, - Да мне как-то всё равно, внучка так внучка, глядишь, будет кому помогать мне разбирать архивы и библиотеку, а то от этих молодых людей помощи не дождёшься.
  Дальше завтрак проходил в общем молчании, и только мы с Гарольдом понимающе переглядывались и тихонько фыркали, сдерживая смех. Проказница Муха подсунула маме Алине так нелюбимые ей оливки вместо ткемалей и мы с замиранием ждали, когда дело дойдёт до порционного мяса. Однако каверза не удалась, мама Алина равнодушно отодвинула мясо и сразу же принялась за десерт, а мясо таинственным образом исчезло с тарелки.
  Пуш ткнул меня своим носом, - Люд, а какой вкус у мяса? А то я, бывает, таскаю его для сестрёнки, а вкуса не чувствую и не знаю.
  - Зависит от того, кто и как его готовит, если Муха в комбайне, то оно обязательно у неё подгорит, если наши мамы собственноручно, то ничего, есть можно, а вот если повара - специалисты, - то объедение. А вообще-то, если голодный, то любое жареное мясо вкусное.
  Мама Юлия недовольно посмотрела на меня,- Любые разговоры, даже мнемо, с собственным кхором, за столом недопустимы. Извольте, принц, говорить так, что бы другие могли вас слышать.
  - Извините миледи, Пушок спросил, какой вкус у жареного мяса, а я затруднился ему его описать, - а для себя отметил, что блокада моих мыслей и мнемообщений недостаточна и следует позаботиться о более сильной защите, особенно в присутствии своих близких родственников.
  Вмешался отец,- Вот пусть Муха и расскажет Пушу о вкусе мяса, она у нас в этом деле непревзойдённый специалист, а тебе, Людвиг, следует обратить особое внимание на блокаду своих мыслей и сообщений. И благодарите Всеблагого, что ваши мамы не умеют читать ваши мысли, а только перехватывают мнемосообщения....
  Сразу же после завтрака я последовал вслед за императором в его рабочий кабинет. Всякий раз, когда я здесь бываю, меня охватывает священный трепет от обилия разных образцов оружия и изображения различных страхолюдов, монстров и чудовищ на стенах. Говорят, что здесь только те из самых сильных и опасных чудовищ, которые победил лично император.
  - Ну что, сын, отдохнул от учёбы? Я тебя не беспокоил целый месяц, а теперь пора и честь знать и приняться за работу, к которой тебя готовили столько лет.
  Моё сердце радостно ёкнуло, - я скоро стану настоящим Вольным охотником, и отец наверняка сейчас определит мне моё первое задание. Однако не тут то было....
  - Даю тебе два месяца на то, что бы ты представил мне чертежи своего собственного корабля с обоснованными расчётами. Корабль должен действовать в течение длительного времени вдали от основных баз снабжения, быть надёжно защищённым и иметь мощное вооружение. Использовать чертежи и наработки Альбатроса запрещаю. Это должен быть только твой корабль. В твоём распоряжении имперская библиотека и наши архивы, лорд Гарольд уже получил соответствующее распоряжение. Торопись, времени у тебя мало, а больше я тебе выделить не смогу. Не уложишься в срок, не быть тебе Вольным охотником в ближайшие три года.
  На этом наш разговор закончился, я был отпущен на все четыре стороны и уныло побрёл в имперскую библиотеку, не представляя с чего начать. Те корабли, которые я изучал в академии космофлота, явно не годились для Вольного охотника и были типовыми, а тут требовалось нечто особенное. Вот когда я сильно пожалел, что в своё время не глянул хоть одним глазком на чертежи и компоновку Альбатроса, а такая возможность у меня была и неоднократно.
  В читальном зале меня ждал заваленный книгами, мнемокристаллами и альбомами стол, - Я не очень-то разбираюсь в ваших железяках, внучок, но тут отобраны все самые необычные корабли, о которых есть упоминания в хрониках, летописях и технических статьях. Смотри, изучай, а я ещё покопаюсь в архивах, может быть там найду что-нибудь интересное.
  - Дедуль, не стоит, вряд ли старьё пригодится....
  - Ты не прав Люд, всё новое, это хорошо забытое старое, так что не пренебрегай....
  Прежде чем начать просматривать приготовленный дедом материал, я обратился за помощью к Архив Петровичу. Помня, что старый любит вежливое и обходительное обращение, я первым делов высказал слова восхищения его знаниями и эрудицией и только потом попросил подобрать мне предложения по строительству судна типа малого морского охотника с мощной защитой и вооружением, способным действовать длительное время в автономном режиме, желательно не типовой проект, а эксклюзив. Мне было обещано, что в течение пяти дней для меня подберут необходимое и нечто особенное.
  Что бы не испытывать внешнее воздействие и исключить всякое общение с миром, я отключил все средства связи, коммуникаторы, мнемокристаллы и установил высшую степень блокады своих мыслительных процессов. Исключение было сделано для закрытого канала экстренной связи с императором.
  Что бы не терять даром времени, я засел за документы, которые отобрал лорд Гарольд и буквально через час поверхностного осмотра, мне повезло. Я нашёл золотой самородок - бортовой журнал 'Малышки Сью'. Это был легендарный корабль первого Вольного охотника и основателя нашей империи, который вместе со своей женой исчез где-то в дебрях космоса. Самое главное заключалось в том, что он был снабжён комментариями помощника Эндрю Ньюкасла - Санты. Конечно, там не было ни технического описания, ни чертежей, ни сведений об особенностях строения и структуре используемого материала, вооружения и аппаратуры. Но даже беглый анализ, проведённый на допотопном оборудовании библиотеки дал мне столько пищи для размышления, что я скачал всю информацию на мнемокристалл и с разрешения деда забрал его в свои покои на Сигму для более детального исследования.
  Для себя я установил жёсткий распорядок дня, который в обязательном порядке включал: изучение и тренировки по 11 и 12 уровням танца смерти, чередующий ночной сон - четыре часа в первые сутки и шесть часов в следующие, двухразовое горячее питание и трёхразовый перекус. Это мне напоминало то время, когда мне приходилось одновременно готовиться к сдаче выпускных экзаменов в академиях космофлота и космодесантников, так что к подобным нагрузкам я был в целом готов и их не боялся.
   Пуш наслаждался спокойной жизнью и бездельем, валяясь на моей кровати, изредка подбрасывая идеи, которыми его в огромных количествах снабжала Муха.
  В конце концов сестра не выдержала и сама заявилась ко мне,- Люда, ты почему никак не реагируешь на умные предложения Пуша и мои? У тебя что, ум за разум зашёл? Ты план составил? А предварительный набросок характеристик своего будущего корабля?
  В её словах был резон и как только я избавился от докучливого посетителя, то тут же сел за предварительный набросок того, что я хочу иметь в конечном итоге. Как я уже определился, мой корабль должен соответствовать типу малого морского охотника. Исходя из универсальности решаемых задач, он должен быть оборудован самой современной аппаратурой - локаторами ближнего и дальнего действия, радарами, сонарами, анализаторами и определителями последнего поколения. На нём должны быть установлены три двигателя - маршевый, развивающий околосветовую скорость для перемещения внутри планетных систем, малый гиперпространственный для небольших скачков и основной - для дальних межзвёздных путешествий. Дальность скачка главного двигателя ограничивалась только характеристиками локаторов, радаров и обеспечением безопасности полёта. Мне слишком хорошо были известны случаи, когда пренебрежение элементарными вещами приводило к тому, что во время скачка корабли врезались на выходе в астероиды, другие космические тела, или заканчивали свой скачок в недрах светил или планет. Я так же хотел добиться такого положения дел, когда защитное силовое поле корабля не зависело от работы действующего двигателя, а черпала свою мощность из резервного - маршевого или малого гиперпространственного. Требования к управлению кораблём были самые простые - им должен управлять один человек с помощью автоматики и робототехники. Однако допускалось и наличие экипажа, в состав которого обязательно должны входить: штурман-навигатор, инженер-механик силовых установок, мастер ракетно-артиллерийского вооружения, специалист по связи и работе с аппаратурой распознавания. Общее руководство осуществляю, естественно я сам, как капитан корабля. Недолго думая, я взял себе то же звание, что было и у нашего легендарного предка - капитан-командор.
  По вооружению, я для себя определил, что откажусь от громоздких и тяжёлых ракетно-торпедных аппаратов стреляющие протонными боеприпасами, а ограничусь несколькими арт установками для боеприпасов нового поколения. Я планировал использовать умные, самонаводящиеся снаряды бронебойно-зажигательного и фугасно-разрывного типов, а так же снарядами, которые снаряжались сетью антиматерии различной мощности....
  Над этими разработками я проработал почти сутки, то дополняя, то вычёркивая различные положения. Очень много времени у меня отнимал просмотр последних достижений в области вооружения и создания новых двигателей.
   Время неслось вскачь, и не успел я оглянуться, как пролетели пять дней, отведённые Архивом Петровичем на исполнение моей просьбы. Мне были предложены на выбор два варианта, которые не имели никакого отношения к боевому кораблю, но это только внешне и на первый взгляд. Когда я стал вникать в описание и чертежи, то схватился за голову - оба варианта практически повторяли компоновку Малышки Сью, как её вывел мой анализатор по материалам бортового журнала. Меня это не устраивало, так как Малышка была класса бронекатера и рассчитывалась максимум на пять пассажиров или членов экипажа, да и её вооружение, по современным требованиям, сильно устарело. А если устанавливать новое, то нарушался баланс и корабль терял в скорости и дальности прыжков.
  В общем, мне пришлось потратить изрядную сумму на приобретение самого мощного аналитического оборудования и заложить в него все свои наработки, предложения и требования, а так же желаемые характеристики будущего корабля. Я настолько увлёкся работой, что пропустил два вызова по каналу экстренной связи. Пришлось извиняться перед мамой Юлией за своё 'равнодушие, разгильдяйство и бессердечность'. Убедившись, что у меня всё в порядке, и я ни в чём не нуждаюсь, а именно: регулярно ем, сплю и даже тренируюсь, она успокоилась и отказалась от идеи нанести мне визит. Всё это время, что я как затворник сидел в своих апартаментах, мои контакты с внешним миром ограничивались общением с дедом и визитами сестры.
   Именно от них я узнавал последние новости и выслушивал их версии наиболее значимых событий в империи. Особенно любила посплетничать любимая сестрёнка, которой её деятельная натура позволяла быть в курсе всех событий и на всё иметь своё мнение, не стесняясь навязывать его мне.
  Когда срок, отведённый мне отцом, уже подходил к концу, он сам вызвал меня. На мониторе его лицо выглядело несколько усталым, - Людвиг, обстоятельства изменились, бросай всю свою работу и срочно с лордом Гарольдом прибыть ко мне в кабинет.
  Дальнейших объяснений не последовало и мне пришлось теряться в догадках о причинах столь срочного вызова. Дед тоже ничего не знал и сам даже не предполагал, что за срочность и с чем она связана. А ларчик просто открывался и первые же слова императора нам всё разъяснили.
  - У каждого из нас имеется собственный кхор и пришла пора им воспользоваться.
  Дед сразу же догадался о чём речь, - Молодой Гарольд? Ему же скоро исполнится двадцать четыре.
  - Вот именно, пора подыскать ему невесту, сам он не чешется, да и вряд ли сможет отличить предназначенную от обыкновенной девушки. Я буду ненавязчиво искать достойную пару принцу в Фангории и Фандории. Тебе, отец, придётся взять на себя Сигму и испытать на себе все прелести женского царства. Людвиг, тебе придётся побывать в трёх мирах, где имеются самые крупные образовательные женские заведения. Цель у нас у всех одна - найти девушку, которая увидит кхора и при самом оптимальном варианте, сможет общаться с ним. Мы подыскиваем невесту для Гарольда.
  Я думаю, не стоит говорить о том, что всё следует держать в тайне, что бы некоторые члены нашей семьи не влезли со своим мнением и своими советами. Муха, тебя это тоже касается, а то я знаю тебя, растрезвонишь на весь белый свет....
  - Папа, не надо на меня наговаривать, когда надо - я как глухонемая стена....
  - Может быть соизволишь появиться?
  - Не могу, у меня в лапах вкуснейший копчёный окорок, а вы его можете отобрать, особенно Люд. Вон он уже тянет воздух носом...- Я действительно почувствовал тонкий аромат копчёного мяса и непроизвольно сглотнул слюну. - Вот, папа, видишь? Как такому доверять?
  - Муха, ты как старшая останешься присматривать за Гарольдом. Смотри, что бы он не прекращал заниматься.
  - А что за ним смотреть? Он что, маленький? Лучше я за Людом присмотрю, а то он наверняка опять вляпается в какую-нибудь историю.
  - Ты будешь рядом с Гарольдом, а за Людвигом присмотрит Пуш. Это не обсуждается.
  Людвиг, возьмёшь мой Альбатрос. Маршрут в него уже заложен. И, пожалуйста, отнесись к поручению серьёзно. Если кому-то из нас повезёт, немедленно сообщите другим, что бы прекращали поиски и возвращались. Насколько мне известно, мои жёны единственный случай, когда были найдены сразу же две предназначенные, и надеяться на ещё одну такую удачу - не приходится...
  А дальше начался нудный инструктаж, для меня в первую очередь, как мне искать эту особенную, на что обращать внимание, как вести себя в цветнике под названием 'Закрытое образовательное учреждение для девушек среднего и старшего возраста'. В заключении отец рекомендовал мне начать поиски с самого дальнего рекомендованного мира. Вылететь мне разрешили завтра с раннего утра, а сегодня мне было позволено изучить управление Альбатросом, его начинку и провести предполётную подготовку. Естественно, я с радостью воспользовался этим обстоятельством и сразу же направился в ангар, где стоял отцовский корабль.
  Несмотря на возраст и выпавшие на его долю многочисленные схватки и путешествия, Альбатрос смотрелся как самый настоящий ветеран, много повидавший и многое знающий. Я получил от отца код допуска и с огромным вниманием стал осматривать легендарный корабль и так увлёкся этим, что пропустил, когда заработала громкоговорящая связь (ГГС).
  - Людвиг, - голос отца раздался неожиданно громко и гулко, - обязательно одень защитный комбинезон и во всё время путешествия не вздумай его снимать. При себе обязательно имей Радужный свет, а позволят обстоятельства, и Велигож. Ночевать будешь только на корабле - это приказ. И будь осторожен, недобитая Акапулька где-то ещё прячется по окраинам. Я недавно получил доклад от космических бродяг, что они напали на след двух гнёзд Нави. Гнёзда были оставлены совсем недавно, а Навь куда-то спряталась. Если наткнёшься на этих тварей - не геройствуй, а немедленно сообщи и пусть ими занимается Пушок. Тебе разрешаю вмешиваться только в самом крайнем случае. Ты всё понял?
  И почему меня до сих пор считают маленьким, которому всё надо объяснять и разжёвывать? Неужели все родители такие? Нет, когда у меня будут собственные дети, я предоставлю им большую самостоятельность и избавлю от мелочной опеки. Интересно, а у меня будущая жена тоже должна быть предназначенной или это касается только Гарольда, как наследника престола?
  Однако вскоре все посторонние мысли ушли куда-то в сторону, а я с интересом стал изучать Альбатрос, начав своё знакомство с ним с рубки управления. Первое, что бросилось в глаза, это блок искусственного интеллекта, а так же мощный анализатор. Вновь раздался вызов от отца, и это было уже странным и непривычным, однако на связь со мной вышла мама Юлия.
  - Люда, к тебе на корабль отправлена молодая женщина. И не морщись, словно жуёшь лимон, а выслушай до конца. Она вдова и я имею перед ней некоторые обязательства, к тому же она вскоре будет ухаживать за твоей младшей сестрёнкой.
  Сестрёнкой, Эндрю, сестрёнкой и не мешай мне общаться с сыном. В общем, проведя некоторое время с тобой наедине, по возвращению она получит благородное звание, и я введу её в свою свиту, как женщину близко знакомую с моим сыном. Во время полёта она будет готовить тебе, следить за порядком, а при необходимости, поможет советом. У тебя же ведь нет опыта общения с противоположенным полом, вот она и поможет тебе его приобрести. Это моя просьба, в которой ты не смеешь мне отказать! - Сказано это было таким тоном, что я понял, возражать бесполезно, осталось ждать эту таинственную незнакомку и постараться задвинуть её куда-нибудь в угол, что бы она не мешала и не путалась под ногами.
  Новый член моего экипажа появился на борту где-то через полтора часа, выглядел испуганным и даже немного жалким. Молодая женщина, чуть старше меня, с раскосыми глазами и черными, как смоль волосами, была одета очень просто, если не сказать бедно. Она стояла и затравленно озиралась по сторонам, боясь пошевелиться. Пришлось взять её за руку и отвести в гостевую каюту, где я объяснил, чем и как здесь пользоваться, показал одежду, в которую ей следует переодеться, а так же попросил до самого отлёта из каюты не выходить и не мешать мне. Говорил я спокойно, доброжелательно, так что если мама Юлия и наблюдает за нами, а такую возможность до начала полёта я не исключал, то должна остаться довольной моим обхождением. Больше меня никто не беспокоил, и я смог заняться своими делами.
  Знакомство с Альбатросом и осмотр корабля продолжался до самого позднего вечера и всё равно я не успел сделать всё намеченное. Приготовив ужин на скорую руку, я вспомнил о своём пассажире, но желания сидеть с ней за одним столом у меня не возникло. Нагрузив поднос едой, я отправился к её каюте. Она крепко спала и даже не слышала, как я сначала постучал, а потом вошёл. Поставив поднос на стол, я так же тихо вышел, прикрыв за собой дверь.
   Сразу же после ужина, рассудив, что утро вечера мудренее, я отправился спать. Проснулся, по обыкновению, ровно через четыре часа и как ни старался, больше заснуть не мог. Пришлось встать и начать неторопливо готовиться к отлёту. Никаких новых сообщений в мой адрес не поступило и что бы хоть как то скоротать время, я занялся приготовлением завтрака. Более того, предполагая, что Муха всё равно не утерпит и навестит меня, я поджарил несколько кусков мяса специально для неё.
  - А ты откуда знал, что я приду в гости? - мантикора опять возникла неожиданно, но я уже был к этому готов.
  - Как откуда? Ты же заботливая старшая сестра, естественно, я ждал тебя, что бы ты проверила готовность Альбатроса к отлёту и дальнему путешествию. Посмотри, ничего я не упустил?
  - Не волнуйся, я уже всё проверила, корабль полностью готов. О своей новоиспечённой подруге не хочешь узнать подробности?
  - А в этом есть необходимость?
  - Конечно, ведь вам вдвоём придётся провести достаточно много времени наедине, и ты должен знать, что послужило поводом для столь необычной просьбы мамы Юлии, только дай мне время сначала хорошенько заправиться, а уж потом приступить к изложению того, что мне стало известно. Сразу же предупреждаю, что все сведения я собирала из неофициальных источников и в них могут быть не очень достоверные факты, но общей картины дела это не меняет. И не смотри на меня так, словно я съела твой последний кусок отбивной, имей терпение и выдержку.
  Только когда Муха закончила свой перекус, она соизволила начать свой рассказ....
  
  3.
  
  Когда Акапулька и Навь поняли, что единственный способ уцелеть и покинуть гибнущий мир им может представить только транспортный портал, открытый твоим отцом, то все свои силы они направили на его захват. Как-нибудь попроси папу рассказать о последних ожесточённых сражениях в нижнем мире, уверена, тебя его рассказ не оставит равнодушным. Да, тогда мы с ним здорово повеселились. И всё равно, эвакуация проходила недостаточно быстро и ещё оставалось много людей, которые просто физически не успевали пройти через ворота. Вот тогда-то леди Юлия и обратилась с воззванием к жителям триединого мира. Она, ничего не скрывая, прямо заявила, что всех желающих эвакуировать не удастся, если только не создать несколько отрядов смертников, которые займут указанные позиции и ни при каких обстоятельствах их не покинут, будут сражаться с врагом до последнего человека и максимально задержат тварей. Вот в один из таких отрядов и вошли её родители. Принцесса Юлия клятвенно обещала позаботиться обо всех детях тех, кто пожертвует свои жизни ради других, но в неразберихе последних дней несколько детей потерялись.
  Мирта, так зовут эту женщину, сначала попала в сиротский приют здесь на Сигме, а так как она была ещё очень маленькой и не могла говорить, то и ничего рассказать не могла, и её сочли потеряшкой. Она выросла, вышла замуж, К несчастью, её муж вскоре подхватил какую-то заразу и скоропостижно скончался, а Митра осталась совсем одна и без средств существования. Вот тогда она и обратилась с прошением к маме Юлии, помятую о том, что её родители были когда-то её подданными во Флёри. Ей повезло, императрица приняла её и выслушала её историю, а потом, для очистки совести, распорядилась просканировать тело молодой женщины. Вот тогда-то вживлённый чип и выдал информацию о том, что она ребёнок пожертвовавших собой героев последнего рубежа.
  Сам понимаешь, времени прошло уже так много и в империи настолько всё наладилось и установилось, что всякое нарушение порядка и правил просто невозможно.
  Выход мама Юлия нашла весьма простой - она навязала тебе Митру с тем, что бы по окончанию вашей миссии приблизить её к себе, тонко намекая о некой близости между вами. Теперь тебе понятно, почему она была столь категорична?
  - Сестрёнка, ты сама-то веришь в ту ерунду, что только мне изложила? Мама Юлия слишком щепетильна в вопросах чести и выполнения данного слова, что бы не найти потерянного ребёнка, тем более на Сигме и более того, со специальным чипом в теле. Я так полагаю, что она озаботилась вопросами полового воспитания своего сына и подобрала мне 'учителя', не понимая, что, во-первых, она опоздала, как минимум на пять - семь лет, во-вторых не удосужилась даже просмотреть перечень изучаемых мною предметов в академиях. А там были и такие, как сексуальное воспитание, особенности видового размножения в условиях невесомости и даже - удовлетворение половых потребностей в ходе длительного полёта. Если она думает, что я до сих пор стесняющийся мальчик, то должен её разочаровать - я давно стал мужчиной и ни чему новому эта 'учительница' меня не научит. Можешь передать ей мои слова дословно. А Митра, что ж пусть летит со мной. Кстати, я наметил старт через семь минут, и мне не хотелось бы откладывать его и выбиваться из графика полёта.
  - Всё, всё, исчезаю, а мясо действительно было вкусным. Это у вас семейное, папа тоже готовит так, что только лапы облизываешь. Понадобится помощь, только позови, - Муха исчезла, а приступил к процедуре взлёта.
  Как только Альбатрос взлетел, из своей каюты показалась Митра, - Лорд Людвиг, вы сказали, что бы я до взлёта из своей каюты не выходила, теперь мне можно её покинуть, ведь взлёт уже произведён?
  - Митра, вы свободны в своих действиях, если только они не направлены против меня, членов моей семьи, корабля и на срыв моей миссии. Вам запрещено только посещение силового и оружейного отсека. Впрочем, вы вряд ли попадёте и в другие помещения, так как для доступа к ним нужен специальный код. А теперь извините, мне надо работать.
  В рубке управления, несмотря на то, что расположение её содержимого было не совсем оптимальным, согласно современным требованиям эргономики, на удобстве управления это никак не сказывалось, и я быстро привык к нему. Первым делом я проверил проложенный курс и отключил автопилот, к вящему неудовольствию Альбатроса. Правда возмущался он не слишком настойчиво, но несколько минут ворчал на всезнающую молодёжь...
  - Не бурчи, я должен быть уверен в работоспособности всех функций корабля, а проверить это можно только вне оживлённых трасс. Ты же в курсе, что два гнезда Нави исчезли, и их следов пока обнаружить не удалось? А если мы на них наткнёмся во время посещения этих женских гадюшников? Я должен быть готов к любым неожиданностям. Выдай ка мне данные о системах вооружения и имеющемся боезапасе.
   Так как временные рамки для выполнения поиска предназначенной не были установлены, я особо не торопился и прямиком направил корабль на полигон космоакадемии. Именно там я занялся изучением и проверкой его способностей и, откровенно говоря, они меня впечатлили. Не уверен, что я увидел всё то, на что был способен Альбатрос, но то, с чем я познакомился, не шло ни в какое сравнение с типовыми боевыми кораблями подобного класса внешних миров. На доскональную проверку я потратил несколько суток, но зато теперь был спокоен, а главное, очень многое вынес для себя и своего будущего корабля. Всё это время я практически не замечал навязанную мне женщину, а она не особо мне докучала. Зато у меня теперь не болела голова о приготовлении пищи и наведения порядка. Я даже заметил, что она всё предпочитает делать сама, без использования роботов, так сказать в ручном режиме.
  Начать свои поиски я решил с самого дальнего мира, практически с пограничья. Именно на Соте находилось 'Закрытое образовательное учреждение для девушек среднего и старшего возраста' в котором воспитывались дети как оставшиеся без попечения родителей, так и те, чьи родители находились на службе империи. Мой выбор был обусловлен в первую очередь удалённостью этого мира от центра, а во вторых, мой внутренний голос мне подсказывал, что там больше шансов встретить нечто неожиданное и неординарное....
  - Милорд, мне позволительно будет высказаться?
   - Говори Митра.
  - Не ждите, что вас там встретят с распростёртыми объятиями, не смотря даже на то, что вы член императорской семьи. Я училась в подобном учреждении и знаю, там не любят ни проверяющих, ни любопытных и многое от вас постараются спрятать. Вы должны будете произвести благоприятное впечатление на директрису, так вам будет проще выполнить поставленную перед вами задачу....
  Сота встретила нас ясным солнечным днём, безоблачным небом и испуганной тишиной. Не знаю, было ли это связано с тем, что я, используя имперский код, посадил Альбатрос прямо на центральную площадь, или с тем, что эту тихую обитель посетил принц и второй наследник императора. В любом случае, меня никто не вышел встречать, что, впрочем, меня полностью устраивало, так как развязывало руки, и я мог сунуть свой нос, прикрываясь незнанием, в любое интересующее меня место.
   В первую очередь я навестил столовую и по её размеру, а также имеющейся меню-раскладке прикинул примерное количество воспитанниц. По моим расчётам в пансионате находилось не более двух сотен учениц, что для пограничного района было вполне приемлемо, учитывая невысокую плотность населения пограничных миров. В столовой от меня шарахались как от прокажённого, а я делал вид, что не замечаю этого. Когда я уже заканчивал обход, появилась дородная женщина с властным выражением лица.
  Задыхаясь от быстрой ходьбы, она проговорила, вперив меня злой взгляд, - Кто вы такой, и что вам надо в заведении, куда вход мужчинам разрешён только в строго отведённые дни?
  Я с улыбкой посмотрел на неё, читая её мысли, которые она даже не думала экранировать, а мысли у неё были достаточно интересными, - Кто-то нажаловался на меня за растрату казённых средств или на неправомерное применение телесных наказаний к воспитанницам? Дознаюсь, кто об этом доложил, прибью гадину.
  - Вы кто, сударыня? Сделайте милость, представьтесь.
  Она проглотила очередную гневную тираду, которую приготовила для меня и даже поперхнулась, - Я директриса этого заведения и не позволю, что бы тут шлялись всякие посторонние и вводили в соблазны моих подопечных. Немедленно покиньте моё заведение, иначе я вызову охрану.
  - Ваше заведение? - я приподнял бровь и сделал изумлённый вид, - У вас есть патент на право собственности пансионатом? А меня в Подгорном дворце заверили, что это имперское 'Закрытое образовательное учреждение для девушек среднего и старшего возраста', а оно, оказывается, уже является частным учебным заведением? Придётся, видимо чиновника, что ввёл меня в заблуждение повесить, что бы другим было неповадно вводить в заблуждение члена императорской семьи и более добросовестно относиться к своим обязанностям.
  - Это не частное заведение, а имперский пансионат закрытого типа и посторонним сюда вход категорически запрещён. Я вызываю охрану.
  - Прекрасно, а заодно вызовите сюда и имперского наместника, он случайно не ваш родственник? А то уж больно нагло вы ведёте себя со мной. Хотя, впрочем, не надо, я сам его вызову.
  Альбатрос пошли код четыре пятёрки наместнику Соты, я жду его через десять минут на плацу пансионата для девиц. А вас, сударыня, к сожалению, не знаю ни вашего титула, ни звания, ни имени, прошу следовать за мной.
  Пушок, проверь здесь всё на предмет нечисти и Нави, особенно подвальные помещения и казематы, если они здесь есть.
  С призрачным волком мы общались с помощью мнемосвязи, и он тут же мне сообщил, что всё проверил и ничего не обнаружил, но в нескольких километрах от пансионата он ощутил нечто необычное и оно движется в эту сторону.
   Наместник появился буквально через пять минут, видимо его заранее предупредили о моём предстоящем визите, а учитывая, что я несколько дней потратил на изучение Альбатроса, то сроки моего прибытия можно было вполне высчитать. Это был старый вояка, которого по выслуге лет отправили на вольные хлеба. Он немного прихрамывал, но голову держал высоко, и в нем совсем не было заметно подобострастие, что так свойственно нашим придворным.
  - Ваше высочество, принц Людвиг, чем могу быть полезен?
  - Сэр Хабр, у меня для вас радостное известие. За заслуги перед империей вам присвоено наследственное звание лорда с ежегодным окладом в тысячу золотых. Вот указ императора, а это поручение в имперский банк, - в моей руке возникли два красных футляра. - Его величество сожалеет, что не может сам лично вручит вам эти регалии из-за чрезмерной занятости, а поэтому поручил мне сделать это.
  И опять в моей руке возникла, на этот раз, небольшая шкатулка. Откинув крышку, я извлёк из неё золотую цепь с массивной фигуркой мантикоры и быстро надел её на шею опешившего ветерана. Всё произошло именно так, как я и предполагал - без излишнего пафоса и торжественности.
  - Это высший орден нижних миров, которым вас наградила её величество императрица Манти, под знамёнами которой вам пришлось воевать. Она по-прежнему надеется вас увидеть в качестве инспектора своих вооружённых сил.
  Лорд Хабр неумело поклонился, - Спасибо милорд, но я уже привык к этому миру. Передайте её величеству мои слова признательности за столь высокую награду, но от её заманчивого предложения вынужден отказаться.
  Я заулыбался, - Отец так и предположил, что вы приграничье ни за что не смените на придворную мишуру. Лорд, на этом официальная часть моего визита завершена, а теперь ответьте мне на несколько вопросов: - кто это существо, что позволяет себе так неуважительно относиться к члену императорской семьи? Как зовут эту даму, есть ли у неё титул или звание? Как она характеризуется по работе, много ли ворует, не злоупотребляет ли своим положением и не притесняет ли воспитанниц? Не скрою, у меня возникло огромное желание повесить её прямо здесь на плацу, в назидание другим казнокрадам и любителям распускать руки.
  Лорд Хабр всплеснул руками, - Что вы такое говорите мой принц? Мамаша Лелуш как наседка заботится о своих воспитанницах. Нареканий к её работе у канцелярии наместника нет. Она всю свою жизнь проработала в этом пансионате, начала ещё когда он был простым приютом для сирот. Я не знаю, кто вам наплёл такую нелепицу, но поверьте мне милорд, она даже всё своё жалование тратит на своих подопечных.
  - А что насчёт благородного происхождения, титула?
  - Она из простолюдинов, но пользы от неё больше чем от десятка местных заносчивых дворян....
  - Хорошо, лорд Хабр, я самым тщательным образом проверю это заведение и по окончанию приму решение по этой вашей мамаше Лелуш. По случаю моего прибытия с визитом на Соту не надо устраивать никаких приёмов и торжественных раутов. Через пару дней я закончу в пансионате, и потом мы с вами слетаем на некоторые пограничные базы, мне надо будет подготовить отчёт для императора о положении дел в вашем секторе империи.
  Госпожа Лелуш, извольте собрать всех своих воспитанниц в актовом зале, если таковой у вас имеется, а сами проведите со мной обзорную экскурсию. Я желаю осмотреть спальные помещения, особенно младших девочек, ознакомиться с тем, как они проводят свой досуг, чему их тут учат. Старших предупредите, что я завтра проверю все комнаты до единой, поэтому пускай заранее спрячут все свои непотребные вещи и запрещённые правилами безделушки.
   И ещё госпожа Лелуш, я с пятилетнего возраста жил и воспитывался в подобных учебных заведениях и последнее из них окончил буквально полгода назад, так что не пытайтесь что-то скрыть или спрятать, всю вашу кухню я изучал в течение шестнадцати лет изнутри. А теперь начнём знакомство с учебным заведением.
  - ... Девочки поступают к нам в возрасте десяти лет, а для сирот и оставшихся без попечения родителей с пятилетнего возраста. Для них создан специальный класс. Учёба продолжается восемь лет, за это время они овладевают выбранной профессией, а самые талантливые готовятся для поступления в университеты и институты. Сейчас в заведении обучается 183 воспитанницы, из них круглых сирот всего шесть, без попечения родителей тридцать семь, из неполных семей - семнадцать.
  - Простите моё невежество, но я ни разу не слышал термин - без попечения родителей, - что он означает?
  Это означает, что родители ребёнка находятся на имперской службе или вдали от мира Соты, или не имеют возможности, в силу специфики своих обязанностей, заниматься воспитанием своего ребёнка. С каждым годом количество неустроенных девочек уменьшается, а я помню времена, когда их в пансионате было более пятисот человек. Спасибо вашему отцу - он прекратил войны между мирами, включив их в свою империю, и я надеюсь дожить до такого счастливого времени, когда в пансионате не будет ни сирот, ни детей оставшихся без попечения родителей...
  ... Раньше девочки проживали в отдельных помещениях на десять человек, но с уменьшением количества воспитанниц у нас появилась возможность каждой предоставить личное пространство в виде небольшой комнаты. Хотя в последнее время наметилась тенденция возврата к старым порядкам, девушки вновь объединяются в небольшие группы и живут совместно в оставшихся кубриках. Но это касается только тех, кому не исполнилось пятнадцать лет. Как только они переходят в разряд старшеклассников, то наличие отдельной комнаты становится обязательным условием, хотя администрация и закрывает глаза на то, что некоторые подруги тайно ночуют вместе. Не подумайте, ваше высочество, ничего плохого, за нравственностью и нормами приличия мы осуществляем самый строгий контроль. За всё последнее время был только один случай противоестественной связи между старшеклассницами. Обе они были отправлены на принудительное лечение.
  - У вас ведётся учёт того, сколько ваших воспитанниц выходит замуж, в каком возрасте, сколько имеют детей? Если такого учёта нет, то заведите его. Её императорское величество леди Юлия очень интересуется этими вопросами.
  В это время нам сообщили, что все ученики собраны в главном зале, и мы направились туда.
  Одного взгляда мне было достаточно, что бы убедиться, что здесь не все воспитанницы, - Я просил собрать мне всех. Сколько вам надо времени, что бы все 183 ученицы оказались в этом зале, включая и тех, которых вы наказали и поместили в карцер. Можете не ставить в строй тех трёх, что находятся на излечении, я прямо сейчас их навещу, а остальные 180 должны быть здесь. Вам самой меня сопровождать не надо, достаточно будет одной из ваших воспитанниц старшего возраста. Пусть вот эта будет моим сопровождающим, можете так же хвостом пристегнуть кого-нибудь из воспитателей, но предупредите, что бы она даже рта не открывала, иначе мигом окажется в тюрьме, - я указал рукой на стоящую в первом ряду девушку, которая всячески пыталась привлечь моё внимание и даже подмигивала.
  Директрису передёрнуло так, словно у неё возник тик на нервной почве, - Не все слова этого милого создания надо принимать на веру, - прошипела она тихо.
  - Об этом могли бы и не говорить, я даже вашим словам не верю...
   Не моё это дело, вникать во все мелочи пансионата, но некоторые вещи оставить без внимания я не мог, ещё не полностью стёрлись из памяти драконовские правила младшей школы Ньюкасла, но там были пацаны, а здесь девчонки, будущие жены и матери. Не очень то хочется, что бы они обозлённые вступили во взрослый мир и суровость своего воспитания перенесли в семьи, к хорошему это не приведёт.
  Мой визит в лазарет явился полной неожиданностью для его персонала в лице двух заспанных то ли медсестёр, то ли младших врачей. Все три девчонки лежали в одной палате, и я не увидел ни медицинского оборудования, ни роботов нянечек, ни малейшего намёка на лечение больных. Мой персональный эскулап показал, что у всех у них элементарная простуда, которая лечится на раз одной инъекцией, однако они находились в лазарете уже более трёх суток и, как я полагаю, их лечить и не собирались. Мои худшие опасения подтвердились в опросе больных. Все три попали сюда после того, как несколько дней провели в качестве наказания в сыром и холодном карцере и за всё время пребывания здесь им не давали ни лекарств, ни проводили процедур и вообще ими не занимались. И вот тут меня прорвало.
   Прямо на стене палаты я создал портал и вызвал сюда дежурный десяток имперской гвардии из числа своей охраны. По моему приказу этих, с позволения сказать медиков, вывели на плац и там подвергли телесным наказаниям - по пятнадцать плетей каждой, после чего закрыли в карцер на неделю. Кормить их я распорядился один раз в день и только хлебом и водой. Их крики и вопли во время экзекуции привлекли всеобщее внимание, но ни один человек не выступил на их защиту.
   Из карцера на свет божий были выведены ещё две девицы, которые тоже шмыгали носом и имели все признаки простуды, и которых никто не собирался ставить в общий строй воспитанниц.
  Та девица, что меня сопровождала, давала свои, весьма едкие комментарии и была в курсе всех событий пансионата. От неё я узнал очень много интересных вещей, особенно таких, о которых мне знать не следовало. Естественно, не все её слова принимались на веру, но если даже треть того о чем она мне рассказала было правдой, то Лелуш заслуживала самого строгого публичного наказания. Однако я решил не торопить события, и распорядился установить на центральной площадке полевую армейскую виселицу, после чего отправил десяток восвояси, а портал закрыл....
  К великому моему сожалению, я так и не обнаружил ни одной воспитанницы, которые могли видеть моего призрачного волка, а значит, первый этап моей миссии был неудачным. Перед самым возвращением на Альбатрос кхор предупредил меня, что он чувствует у ворот пансионата необычное существо, которое не может классифицировать. По его словам оно выглядит как молодая девушка, но человеком не является, как не является ни навью, ни скрытым монстром или тварью, о которых ему известно. Это меня заинтересовало, и по прибытию на корабль я повесил несколько видеомаячков над этим созданием. Это была новая воспитанница, которую сдали с рук на руки, а анализатор Альбатроса определил её, с высокой долей вероятности, как химеру разумную.
  Из академического курса я знал, что химеры разумные - существа, способные принимать облик любого живого создания, за что их беспощадно уничтожали, пока не вывели всех. Последнее упоминание о них было в летописях Руха, где они устроили кровавую бойню в одном из шахтёрских посёлков, и было это лет триста назад. Я тут же передал эти сведения по коммуникатору в службу безопасности и надеялся, что они быстро примут соответствующие меры, а главное смогут установить, откуда она здесь появилась.
  Митра, которая наблюдала за всеми моими художествами, ни слова не сказала, а только осуждающе покачала головой и предупредила, что бы я ничего не ел и не пил в пансионате без проверки на наличие яда. Мне это было смешно, так как мои способности дракона распознавали любой яд, даже в минимальных дозах и организм тут же вырабатывал противоядие. Происшествие с химерой навело меня на мысль - на следующий день использовать истинное зрение, которое позволяло мне видеть подлинную сущность как вещей, так и живых созданий. Правда отец предупреждал, что без должной тренировки и привычки, использование этой способности может вызвать головокружение и даже короткую потерю сознания.
  Для себя я сделал весьма важный вывод - в приграничье не всё так гладко и красиво, как видится из закрытых миров империи, и жизнь здесь полна сюрпризов.
  Ночью меня разбудило мнемосообщение от искусственного интеллекта, механический голос поставил меня в известность о том, что код замка входного люка был вскрыт, и Митра запустила на борт постороннее существо, которое рядится под молодую девушку, а на самом деле является химерой.
  
  4.
  
  Сон как рукой сняло - химера на борту Альбатроса и её сюда запустил мой пассажир. Дело в том, что не в полной мере доверяя Митре, я до этого сменил на всех важных помещениях коды допуска, а вот про входную, так сказать дверь, забыл. Митра, ни при каких обстоятельствах не могла попасть ни в рубку управления, когда меня там нет, ни в отсек стрельбы и управления огнём, ни в двигательный отсек, ни на склад боеприпасов и хранения сетей антиматерии. Ей был оставлен допуск на камбуз, в медицинский отсек, в свою каюту и помещение где хранился инструмент для уборки и находились механические уборщики. Как я убедился, леди Юлия снабдила её кодами допуска Альбатроса, но входной люк имел специальный замок и шифр, который менялся каждый раз после его открытия или закрытия.
  - Альбатрос, есть изображение, как происходило проникновение на корабль?
  - Конечно есть, показать?
  - Да.
  Я увидел, как Митра прошла в шлюз, дотронулась до своей левой серёжки, а корабль тут же прокомментировал, - Она активировала маломощный передатчик, вот перехваченное сообщение, - 'Он лёг спать и до утра теперь не появится из своей каюты, я открою переходной люк через три минуты и на это время заглушу все следящие и контролирующие функции Альбатроса, поторопись.'.
  Далее было видно, как из небольшого кармана на переднике она достала небольшую коробочку и нажала несколько кнопок, через некоторое время входной люк зашипел и откинулся в сторону, а в Альбатрос вошла девушка, которую корабль определил, как химеру разумную. Становилось всё интереснее и интереснее.
   В руке у Митры вновь оказался пульт дистанционного управления, входная дверь закрылась и мой пассажир вместе с 'гостьей' прямиком отправились на камбуз, где Митра из холодильной камеры достала пару пакетиков консервированной крови и кинула их на стол.
  Химера жадно их схватила, превратилась в одно мгновение в чудовище с пастью усеянной крупными зубами, и засунула пакеты прямо себе в рот. Утробно урча она стала их жевать, но делала это так аккуратно, что ни одна капелька крови не попала наружу. Остатки упаковок вскоре были извлечены из пасти и выброшены в мусороприёмник.
  - Извини Митра, я была слишком голодна, что бы соблюдать приличия, так как последний раз ела во время подмены, а в дороге, сама понимаешь, вела себя тише воды, ниже травы, что бы никто ничего не заподозрил. А что случилось, почему вы прилетели ранее установленного срока?
  - Принц в своих поступках, как и предупреждала его мать, непредсказуем, так что радуйся, что тебя не вычислили сразу. Что ты теперь намерена делать?
  - Всё то же самое, что и раньше. До выпуска затаюсь, буду изображать из себя примерную девочку, а после того, как выпускницы покинут учебное заведение, по указке Лелуш, прихвачу тройку кусков мяса и отправлюсь в логово. Затем меня здесь сменит другая сестра. Всё отработанно до мелочей, не волнуйся, проколов и сбоев не будет. Мы слишком дорогую цену заплатили на Рухе за свою беспечность, да и мать не даст своевольничать.
   А этот твой принц ничего не почувствует? И почему мне нельзя было полакомиться свежим мясом из карцера или лазарета?
  - Потому, что Людвиг уже побывал там и вылечил всех больных, более того, он вызывал сюда десяток своих универсалов. Надеюсь, мать рассказывала, кто это такие и что ждёт всех вас от встречи с ними? - Химера передёрнула плечами и ничего не ответила. - Всё, тебе пора возвращаться. Этой дозы тебе должно хватить на пару недель, а там с Лелуш определитесь, как вам поступать дальше и не забудьте ей выплатить премиальные, а я со своей стороны постараюсь ей помочь удержаться в пансионате, если вдруг этот мальчишка захочет её сместить. Деньги на счёт организации переведёте в течение недели с момента моего отлёта с Соты.
  - Митра, а ты не боишься, что тебя раскроют? Я слышала, что этот принц не так прост как хочет казаться.
  - Не волнуйся, я не дам ему повода заподозрить меня в чем-либо, а как только тебя выпущу, так сразу же активирую все следящие устройства Альбатроса...
  - Альбатрос, а ты можешь захватить химеру в силовое поле, как только она покинет корабль и поместить в один из пустующих отсеков? Как я понял, Митра считает, что она отключила все твои 'глаза и уши', так что проследить о происходящем за пределами корабля она не сможет. Воспользуйся этим и подготовь мне краткую справку об этих химерах разумных, надо же знать, с кем придётся иметь дело.
  - Без проблем.
  Вот что я узнал, - эти существа являются земноводными, которые прекрасно себя чувствуют как в воде, так и на суше. Своё название - 'химера разумная' получили за удивительную способность не только мимикрировать, но и принимать точный облик того, кого они съедают. Хищники, кровь человека считается у них лакомством, как впрочем, и мясо, но при необходимости могут питаться и рыбой и другими животными. Не имеют ничего общего с истинными химерами, как их описывает бестиарий Ньюкасла: 'Химера рождённое Эхидной и Тифоном чудовище, в греческой мифологии извергавшее огонь с головой и шеей льва, туловищем козы и хвостом дракона (по другой версии Химера имела три головы - льва, козы и дракона). В переносном смысле химера - фантазия, несбыточное желание или действие.'
  Почему эти создания назвали химерами разумными, для меня так и осталось загадкой, им бы больше подошло прозвище 'людоед обыкновенный' или 'многоликая тварь'. В любом случае мне предстоит испытать несколько неприятных минут, если я собираюсь использовать истинное зрение дракона, а использовать его придётся, что бы убедиться, что химера здесь была в единственном числе и больше никаких сюрпризов не будет. Так же передо мной встал вопрос, кому сообщить о том, что здесь произошло? Так как здесь была замешана леди Юлия и её роль выглядит весьма неблаговидно, то отец отпадает, Муха тем более, как и все остальные члены нашей семьи. Единственным приемлемым вариантом остаётся бабуля Манти. Подготовив для неё подробное изложение произошедших событий, с грифом 'совершенно секретно', я отправил его по закрытому каналу связи.
  Ровно через час я получил ответ, - Буду через двадцать минут, не вспугни пташку.
   Как я понял, речь шла о Митре, а учитывая, что она неплохо справилась с ролью бедной сиротки и легко вскрыла кодовый замок входного шлюза, её следовало опасаться. Самым лучшим способом была изоляция её каюты, что я немедленно, с помощью Альбатроса, и сделал.
  Через указанный промежуток времени в моей каюте появилась её величество императрица нижних миров, дочь нашего легендарного предка, мантикора Манти. Вместо приветствия она промурлыкала, - Вот за что я вас с отцом люблю, что вы не даёте мне скучать и вечно попадаете в различные передряги, из которых мне приходится вас вытаскивать. Совсем как в старые добрые времена, а теперь давай подробно и обстоятельно с самого начала, с того момента как эта Митра появилась у тебя на Альбатросе.
  Пришлось рассказывать, а куда деваться, если красные глаза мантикоры буквально прожигали меня насквозь, заставляя вспоминать самые незначительные подробности....
  - Ну что ж, настала пора познакомиться с твоей спутницей и задать ей несколько вопросов. Скажи Люд, а почему ты не пользуешься своими способностями, в частности - отличить правду от вымысла? Ты же как и отец способен узнать, когда тебя обманывают и так же как он способен причинить боль и даже смерть лгуну.
  - Отец сказал, что до тех пор, пока я не научусь контролировать себя и разумно использовать свою силу, мне запрещено ею пользоваться.
  - А ты, мой малыш, не подумал, как ты её будешь контролировать, если ею не пользуешься?
   Этот 'малыш' меня задело, всё-таки мне уже двадцать два и я давно себя считаю вполне взрослым, а Манти одарила меня своей 'обворожительной' улыбкой и исчезла из каюты. Пришлось и мне быстро одеться и поспешить в каюту Митры. Оружие, я на всякий случай, взял с собой.
  Митра сидела на кровати, прислонившись к перегородке, прикрывая себя одеялом. Растерянность, удивление, испуг - вот неполный перечень эмоций, что отражались на её лице. Там же, на кровати, развалилась Манти и лениво наблюдала за женщиной.
  - Людвиг, сядь подальше от этой змеи, а то она, припёртая к стенке, может внезапно плюнуть ядом. Каких только существ не встретишь на бескрайних просторах внешнего мира. Знакомься - оборотень с погибшего мира Катон, это, конечно, не химера разумная, но нечто общее у них есть. Химера легко принимает облик съеденного ею существа, а оборотень просто копирует образ, но копирует до мельчайших подробностей, включая поверхностную память и, даже, тактильные ощущения. Когда-то она служила в спецназе у Мантик, а потом исчезла, якобы погибла во время одной из разведывательных операций.
  Скажи мне Митра, или к тебе лучше обращаться с настоящим именем - Анидаг? Чего тебе не хватало? Славы, почёта, денег у тебя было достаточно, так чего? Ради чего или кого, ты пошла на предательство и нарушила присягу?
  Женщина затравленно исподлобья смотрела на меня и молчала. Я прикрыл глаза и вызвал в себе способность читать чужие мысли, истинное зрение, а так же наказывать за ложь невыносимой болью.
  - Митра, что тебя связывает с химерами разумными, какие у вас общие интересы? - она продолжала сохранять молчание, но её мысли понеслись вскачь и я без труда их считывал
  .... - Что ему известно о химерах и нашем плане, что он знает об организации? Как мне выкрутиться и потянуть немного времени, пока сигнал тревоги не дойдёт до адресата и меня или попытаются освободить, или убьют?
  Я послал мнемосообщение Альбатросу, - О каком сигнале тревоги она говорила, он покинул пределы корабля?
   Ответ пришёл незамедлительно, - Конечно нет. Альбатрос надёжно экранирован, а её перехваченный сигнал я могу воспроизвести. Он, кстати, послан кому то на этой планете, а значит, у неё здесь есть сообщники.
  - Бабуля, а тебе известно, что у неё на этой планете есть сообщники и она им послала условный сигнал, как только ты вошла в её каюту?
  - Конечно известно. Мне так же известно, что Альбатрос перехватил её сообщение, и оно за пределы корабля не ушло, так что она напрасно надеется на помощь. А что ты ещё можешь сказать о ней Люд?
  Я посмотрел на бледную Митру, и от моего взгляда она попыталась вжаться в переборку, - У неё два сердца справа и только одно лёгкое. Ей очень страшно и она в панике, не знает, как ей поступить. Убить себя она не сможет, так как я блокирую эту её способность, да и реинкарнационная камера на корабле в рабочем состоянии. Я могу спокойно подчинить её волю себе и принудить отвечать только правдиво на заданные вопросы, я могу собрать информацию из её памяти, обходя или разрушая установленную блокаду, только после моего вмешательства она станет дурочкой, полностью потеряет свою индивидуальность как существо разумное.
  - Ну что, Анидаг, тебя устраивают перспективы, с которыми тебя познакомил мой правнук?
  Впервые за всё время разговора Митра открыла рот и хрипло проговорила, - Вы блефуете. Я за всё время нашего совместного путешествия не почувствовала никаких способностей у этого мальчишки, а я ведь за ним внимательно следила. Он обычный человек.
  - Ты ошибаешься, разведчик. Он не просто человек, он самый настоящий дракон. А способности у него есть и очень большие, он просто опасается их применять, так как не знает своего предела. Давай, он тебе сейчас задаст несколько вопросов и ты в этом сама убедишься.
  Не дожидаясь реакции Митры, я спросил, - Кто стоит во главе организации и какова в ней роль леди Юлии?
  - Я не знаю никакой организации... - судороги боли буквально скрутили её тело, и она так заскрежетала зубами, что несколько из них сломались прямо во рту.
  - Но, но Людвиг, не так сильно, а то она и говорить скоро не сможет.
  - Да пускай не говорит. Голосом, - добавил я и пожал плечами, - пусть просто мысленно сформулирует свой ответ, если не хочет, что бы я копался у неё в голове в поисках правды.
   Наступила тишина, прерываемая только хриплым дыханием оборотня и его стонами.
  - Об организации она действительно знает немного. Её завербовал твой советник, бабуля, он же посоветовал ей 'умереть' во время ближайшей операции и уйти в подполье. Имя советника назвать или ты уже знаешь, о ком речь?
  - Уже знаю, я ведь, так же как и ты, Людвиг, могу считывать чужие мысли, хотя и не так хорошо. Только что лорд тёмного мира Они взят под стражу и моя сестра, леди Мантир, приступила к его допросу. И что моим лордам спокойно не живётся?...
  Допрос Митры - Анидаг продолжался до самого позднего утра. Мы даже устроили ей очную ставку с химерой, однако или Митра действительно была маленькой сошкой в этой таинственной организации, или умело скрывала свои знания и терпеливо переносила боль. Мне, не смотря на всё моё старание, ничего не удалось узнать и о роли леди Юлии - была ли она в курсе того, кем является эта женщина, или стала жертвой хорошо разыгранной комбинации.
  В голове у Анидаг было пусто, она даже стонать уже не могла, а боль по-прежнему накатывалась волна за волной. Наконец она не выдержала и сломалась, вернее, сломался последний сдерживающий барьер, и поток информации обрушился на нас. Альбатрос продолжал запись мнемосообщений, которые фонтаном били из мозга оборотня, одновременно сканируя его и обрабатывая полученную информацию. Когда Анидаг потеряла сознание и замолчала, искусственный интеллект выдал своё резюме, - Эвристический анализ показывает, что треть её информации является хорошо замаскированной дезинформацией, которая была насильственно вложена в неё, когда она находилась в трансе. Что бы определить, где правда, а где ложь, мне надо ввести её в такой же транс и попытаться определить, какие волновые частоты были использованы., только тогда дешифровка пройдёт успешно. Но полностью гарантировать успех я не могу, так как в мозг подопытной могут быть вживлены самоликвидаторы.
  Объяснять нам с Бабулей, что такое самоликвидаторы и как они сжигают целые участки серого вещества, разрушая личность, не стоило. Я ещё не забыл того, чему меня учили в академиях, а у мантикоры был богатейший жизненный опыт, насчитывающий тысячелетия.
  Завтракал я в полной тишине, её величество куда-то исчезло, и никто и ничто не отвлекало меня от возможности всё как следует обдумать, а подумать было о чём. В первую очередь меня очень волновал вопрос - каким боком моя мать оказалась втянута во всё это и уже потом - что это за таинственная организация и какие у неё цели...
  В самом конце моего застолья появилась бабуля и сразу же предупредила, что Анидаг она забрала в нижние миры, где её допросом и расшифровкой данных анализа займутся лучшие специалисты, о результатах она будет мне регулярно сообщать, а вот как поступить с химерой, должен решить я сам. Если же меня интересует её мнение, то она советует открыто и публично передать её в канцелярию наместника и пусть с ней разбирается лорд Хабр.
  - Я нанесла неофициальный визит новоиспечённому лорду, чем повергла в шок всё его окружение и чиновников канцелярии. Мне кажется, они до последнего не верили в то, что я наградила его своим высшим орденом, а он, неблагодарный, отказался от высокого и почётного поста в моей свите. А скажи ка мне внучок, кто-нибудь здесь знает о том, что ты дракон и обладаешь специфическими способностями?
  - Нет, император запретил мне их прилюдно демонстрировать, и рекомендовал не пользоваться своей силой, так что я привык обходиться тем, чем меня наделила природа как простого человека.
  - Это хорошо и мудро, пусть все думают, что на тебе природа решила отдохнуть, и ты не унаследовал от своих родителей их способности, но.... Свои способности ты должен развивать самостоятельно и быть в постоянной готовности к их применению. Борьба с Акапулькой не закончена. Остатки ордена ушли в глубокое подполье и продолжают свою разрушительную работу.
  Как ты знаешь, я была не в восторге от того, что твой отец привёз и погибшего мира своих жён, как будто у нас своих девушек не хватает, но что сделано, то сделано. И как бы хорошо не были профильтрованы перемещённые, часть агентов тёмного ордена всё равно попали в наши миры и сейчас их деятельность активировалась.
  Как думаешь, Люд, почему твоя мать, леди Юлия, практически безвылазно находится на Сигме? - я промолчал, так как никогда не думал об этом. - Не открою большого секрета, - после небольшой паузы продолжила мантикора, - твоя мать находится в опале и почётной завуалированной ссылке. В императорском дворце она может появляться либо по специальному приглашению, либо с личного разрешения императора. Подобное положение дел стало следствием попыток твоей матери подмять под себя твоего отца и возвысится над всеми. Она никак не может примириться с тем, что отныне она одна из многих, а не первая и единственная. К тому же у всех у нас ещё свежи воспоминания и о предательстве королевы драконов Красавицы и о тех ошибках в управлении и безобразиях, что натворила Азора в триедином мире, что, в конечном счёте, привело к его гибели. А ещё, я рекомендую тебе встретиться и поговорить с Трояном, он может о многом тебе рассказать, если у него, конечно, будет желание и настроение. Он являет собой интересный экземпляр закостенелого мышления и извратного видения развития мира. Этот старик никак не хочет признавать свои ошибки и живёт в иллюзии, что во всех бедах виноват кто-нибудь другой, а не он и его любимая внучка.
  Ладно, Людвиг, задержалась я тут у тебя, обещай, что перед тем, как ты представишь отцу свой проект корабля, ты покажешь его мне и моим специалистам, может быть мы что и присоветуем дельного.
  Мантикора так же внезапно исчезла как и появилась, а я задумался над её словами. Слишком уж неожиданными и неправдоподобными были её слова об опале моей матери, и мне следовало всё как следует проанализировать и проверить.
  Сразу же после завтрака я направился в отсек, где содержалась химера, и без зазрения совести стал считывать информацию из её головы. Их гнездо находилось в одном из удалённых имений в горно-лесистой местности Соты и никак открыто себя не проявляло, никакими сведениями об организации и её представителях она не обладала....
  Открытым порталом Альбатроса воспользовалась специальная группа зачистки, а отец мне категорически запретил даже наблюдать за операцией. В пансионате произвели аресты, а на вопрос Хабра, что ждёт тех, кто сотрудничал с химерами, я ответил, - То же самое, что и тех, чьи жизни они продавали. Если император утвердит моё предложение, то перед казнью пленных тварей их скормят им, причём совершенно бесплатно. Исключение составит Лелуш, она должна быть повешена на площади пансионата. Сам пансионат подлежит расформированию, а его воспитанницы направлению в подобные заведения других миров.
  Запрет отца я проигнорировал, благо и повод нашёлся, ведь вернуться в свой мир спецы могли только с помощью портала Альбатроса, а значит, я должен был задержаться на планете. Посчитав, что большой беды не будет, если я издалека понаблюдаю за организацией и проведением операции зачистки, Альбатрос завис над поместьем. Сама операция прошла как-то рутинно обыденно. Имение было полностью накрыто генераторами силового поля, специальные сканеры и анализаторы вычисляли химер и отделяли их от простых людей, никаких схваток или организованного сопротивления не было. Пленных погрузили в специальные сферы и оправили через портал, а затем вернулись и сами чистильщики. У меня же появилась возможность, как следует рассмотреть вблизи гнездо, чем я и занялся.
  Обычный загородный дом, со стандартной обстановкой, ничем не примечательный. Моё воображение, которое рисовало мрачные подземелья и кровавые камеры, где химеры занимались людоедством, меня подвело. Даже обслуживающий персонал ни о чём не подозревал, - мать и её дочери вели скромный и замкнутый образ жизни, изредка навещали соседей, старшая дочь готовилась к замужеству....
  Стоп, стоп, о каком замужестве может идти речь, ведь это верная причина разоблачения.... Мысли и предположения заработали с огромной скоростью и, приняв решение, я обратился напрямую к отцу.
  Он очень внимательно выслушал меня, сделал нагоняй за самовольство и направил в моё распоряжение полное звено универсалов с полной экипировкой.
  - Поверь что и как там. Боюсь, что один из Акапульки просочился через наши сети и, возможно, даже создал на Соте свою лабораторию. Мне надо разъяснять, что это может означать? Если это тёмный маг, постарайтесь его взять живым, но без фанатизма и излишнего геройства. Тебе всё понятно? Как только операция закончится, отправляйся выполнять моё задание в следующий пансионат и без всяких там художеств. Сейчас нет более важного дела, чем поиски предназначенной для Гарольда, а с недобитками и без тебя есть кому разобраться. У нас с твоим дедом пока никаких утешительных результатов нет....
  И вновь стандартный, ничем не примечательный внешне, загородный дом, хотя сканирование Альбатроса и показало наличие разветвлённой сети подземных помещений и ходов. Пришлось потратить изрядное количество времени для того, что бы заблокировать все входы и выходы, а так же накрыть поместье силовым полем, что бы исключить даже малейшую возможность побега или исчезновения. Когда все приготовления были закончены, старший звена отдал приказ на проникновение и захват. Как мы не пытались все приготовления держать в тайне, к нашему визиту готовились, нас ждали, и внезапности не получилось.
  
  5.
  
  Конечно, универсалы превосходили своего противника по всем параметрам, но ожесточённое сопротивление наводило на мысль, что здесь не просто спрятался один из магов Акапульки, а, вполне возможно, создана база тёмных магов. Мне пришлось задействовать искусственный интеллект Альбатроса для оказания помощи специальному отряду Ньюкасла, да и саму поучаствовать в прорыве обороны поместья. Именно здесь мы с Пушком развернулись во всей красе. Вот что писал в итоговом донесении командир элитного звена, описывая бой.
  '... Использую огневую мощь корабля, мы ломали один за другим рубежи обороны. Как и ранее, ни один из защитников в плен не сдался, а раненые убивали себя сами, надеясь на обещанное возрождение. Когда бой переместился вовнутрь здания, в схватку вмешался принц Людвиг. Оставляя после себя только ошмётки мяса, он легко уничтожал заслоны адептов и учеников темных магов, обеспечив нам ускоренное продвижение к подвальным помещениям и казематам. В одном из переходов нам навстречу вышли два существа, которые были определены мною как дракониды.
  ...кожистые крылья на спине, тело покрывала змеиная чешуя, здоровенные пальцы рук и ног оканчивались когтями, но тварь явно была прямоходящей, как человек. Нелюдь был одет в хитроумные латы, позволявшие ему пользоваться крыльями... Казалось, чья-то могущественная злая воля уродливо и жутко смешала в этой физиономии черты рептилии и человека..."
  ... Я сначала оторопел, так как видел этих чудовищ только на голограммах и никак не ожидал встретиться с ними наяву. Судя по тому, что их чешуя ещё матово блестела, появились они на свет в результате нечестивого ритуала совсем недавно, буквально несколько лет назад. Сразу возникает вопрос, а где Акапулька взяла яйца истинных драконов? Пока я предавался этим не радостным размышлениям, мои руки и мои навыки мечника делали своё дело помимо моей воли. Спохватился я только тогда, когда последний драконид пал пронзённый моим Радужным светом. Кляня себя на чём свет стоит, я попытался умирающему существу задать несколько вопросов, но он только злорадно улыбнулся, закашлялся и захлебнулся своей кровью. Путь в лабораторию магов Акапульки был открыт.
  В небольшой комнате у постамента нас ждал седовласый старик в черных одеяниях. Дождавшись, когда я первым ворвусь в помещение, он крикнул непонятную фразу и волнообразным клинком пронзил ещё одно драконье яйцо, последнее целое, что лежало в специальных зажимах на подставке. Остальные два уже были пронзены им, и из под кожистой поверхности вытекала мерзко пахнувшая зелёная жидкость. Затем с неожиданной резвостью он бросился на меня, стремясь хотя бы задеть своим ритуальным ножом. Его быстро обезоружили и скрутили.
  Меня насторожил тот факт, что он совсем не применял свою нечестивую магию, и я включил истинное зрение дракона. Настоящий, а не мнимый маг стоял укрытый силовым полем и несколькими покровами невидимости. С улыбкой он смотрел на то, как его кукла сопротивлялась и даже пыталась укусить одного из универсалов, однако его улыбка немедленно померкла, как только он заметил, что я с любопытством его рассматриваю. Время для того, что бы сплести какое-нибудь сложное заклинание, он упустил, а все его попытки ударить меня чистой магией ни к чему не привели - чистая магия на драконов не действует. Поняв, что он проиграл и ему не удастся скрыться, он вызвал просто огромный огненный шар, который очень быстро стал заполнять всю комнату, а потом с громким треском взорвался. Большую часть огня я поглотил, а с оставшимся пламенем справились индивидуальные силовые поля бойцов. От мага Акапульки остался только обугленный труп и странной формы перстень, который я подобрал с пола, а вот вся лаборатория была уничтожена.
  - Командир, проводите полную зачистку подземелий, в своём рапорте не забудьте отметить, что попытка взять тёмного мага в плен оказалась неудачной, и он покончил жизнь самоубийством в чистом пламени. По окончанию используйте сеть антиматерии и уничтожьте все следы, а я попробую найти хоть одного уцелевшего адепта....
  Мы не поленились и обошли все коридоры и казематы, прошли по всем подземным помещениям и, несмотря на использование мною истинного зрения, ничего интересного нам обнаружить не удалось.
  Видимо маг не вёл записей, предпочитая всё держать в своей голове, а из того, что осталось от неё, вряд ли можно было что-то извлечь. И мне была непонятна роль, которую он отводил химерам Соты.
  Придётся ещё раз более внимательно осмотреть имение, где жили химеры разумные, вдруг удастся найти нечто, что прольёт свет на деятельность тёмного мага, или, по-крайней мере, предоставит мне пищу для размышлений и предположений.
  Группа зачистки отправилась с докладом к своему начальству, а я, в который уже раз, пренебрёг распоряжением отца о продолжении поисков и решил в этот раз уже более тщательно обыскать логово химер. Несколько вопросов не давали мне покоя, и я решил попытаться найти хоть какие-нибудь зацепки. Меня интересовало следующее: 1 - кто этот таинственный жених одной из химер и видел ли кто-нибудь его из обслуги имения? 2 - откуда у тёмного мага появились яйца драконов, и сколько магов участвовало в ритуале трансформации? 3 - какое отношение ко всему этому имеет моя мать - леди Юлия? Были ещё несколько весьма важных проблем, но они не были первостепенными и их рассмотрение я решил отложить на более поздний срок.
  В имении царило сонное царство - тишина, покой и безмятежность. Никого не удивил арест хозяев, не вызвал пересудов и перешёптываний, а несколько следователей лорда Хабра лениво допрашивали свидетелей из числа слуг. Моё появление вызвало переполох и скрытое неудовольствие у местных чинуш. Желая ещё больше им досадить, я вызвал к себе десяток личной охраны прямо с Сигмы, для чего разрешил им воспользоваться порталом Альбатроса. Как-то незаметно все люди из администрации наместника, что дефилировали здесь с важным видом, исчезли, растворились, или, по-крайней мере, стали незаметными.
  Первые же допросы выявили весьма интересную картину. Начнём с того, что каждого, кому я задавал вопросы, сразу же предупреждал о необходимости говорить только правду, а любая, даже незначительная ложь, будет вызывать боль. И несколько человек испытали на себе наследственную способность, о которой я знал, но которую ни разу не применял. Так вот, женихом одной из химер разумных считался.... сын тёмного мага, который служил в департаменте землепользования Соты. Он, кстати, одним из первых примчался в имение к своей наречной, но увидав её в истинном виде, потерял дар речи. Если это была игра, то весьма искусная, потом он куда-то исчез, а я пожалел, что не установил на него маячок для слежения. В любом случае, при штурме базы Акапульки он замечен не был. Однако то, что не сделал я, сделала группа зачистки и вскоре я получил данные о том, что 'безутешный' жених, вызывая сочувствие у своих сослуживцев, рассказывал им о том чудовище, на котором он чуть было не женился. Впрочем, это не уберегло его от ареста, как только стало известно, чей он сын. Им вообще было странным, что маг Акапульки имел ребёнка. Я, как не пытался припомнить, но так и не смог найти в глубинах своих знаний и памяти сведений о детях тёмных магов, это была очередная загадка, которую следовало разгадать.
  Потеряв ещё двое суток на тщательный осмотр имения химер и допросы слуг, и ничего не обнаружив, мне пришлось, после очередного нагоняя от отца, отправится на очередную планету, где находилось типовое 'Закрытое образовательное учреждение для девушек среднего и старшего возраста'. Планета Авилс считалась исследовательским центром этого сектора и основной научной базой по изучению дальнего космоса. Именно отсюда отправлялись экспедиции в разные уголки вселенной и некоторые из них бесследно исчезали.... Естественно, империя брала на себя заботу о воспитании сирот и детей, оставшихся без попечения родителей, давала им приличное образование и обеспечивала работой в этом же исследовательском центре. Сам по себе пансионат был значительно больше чем тот, с которым я уже познакомился на Соте, к тому же часть воспитанниц уже была переведена сюда после его расформирования. И, как в любом женском коллективе, здесь уже начали ходить слухи и сплетни о нашей операции зачистки, обрастая неимоверными подробностями и неизвестными мне фактами.
  Как известно, любопытство не порок, а издержки воспитания, но со столь пристальным любопытством я столкнулся впервые. Куда бы я ни пошёл, что бы ни делал, везде меня сопровождали десятки, а то и сотни глаз, единственным спасение был Альбатрос, только там я чувствовал себя спокойно. В конце концов, бесцельное шатание по корпусам и учебным зданиям мне надоело, и я распорядился собрать всех воспитанниц на плацу, надеясь одним махом покончить с бестолковыми поисками и поскорее закончить навязанную мне миссию. Мыслями я уже был одновременно в нескольких местах - у бабули в тёмных мирах, где представлял ей своё видение морского охотника; у Трояна, где задавал ему неудобные вопросы о яйцах драконов; на Сигме, где имел неприятный разговор с леди Юлией и заканчивал свою работу над чертежами....
  На школьной площадке, которую я милостиво изволил назвать плацем, собрались почти все воспитанницы - семнадцать учебных групп по тридцать человек в каждой. Здесь были собраны дети от 5 лет и старше, а в выпускной группе были только восемнадцатилетние. Некоторые из них были уже замужем, но продолжали получать образование. И вообще, мне высказали завуалированное неудовольствие тем, что я планирую посетить только девичий пансионат, а в юношеский наведаться не собираюсь.
  - Это дискриминация, - горячился директор мужского корпуса, - нашим воспитанникам тоже хочется услышать из первых уст подробности уничтожения базы тёмных магов, особенно о схватке с архимагом и драконоидами.
  - С драконидами, - автоматически поправил его я. - А откуда вы об этом знаете? Насколько мне известно, информация об операции была закрытой?
  - Как откуда? Вот уже два дня идут постоянные трансляции о сражении, с повторами наиболее значимых схваток. Правда, качество изображения оставляет желать лучшего, да и что ждать от воинов....
  Теперь становится понятно столь пристальное внимание к моей скромной особе, интересно, кто распорядился об утечке информации и для чего это было сделано?
  Начал я свой обход с самых маленьких, рядом со мной важно вышагивал Пушок и периодически скалился и рычал, однако никто на него не реагировал. И только в девятой группе, где были собраны девушки четырнадцати - пятнадцати лет, я заметил непроизвольное движение, когда одна из воспитанниц пыталась спрятаться за спину своей соседки.
  - Пуш, ты видел её реакцию? Что скажешь?
  - Вне всякого сомнения, она не только видит меня, но и боится. Я ясно читаю её мысли и эмоции. До сего дня она ни разу не видела не только призрачного волка, но вообще подобных животных. Люд, у них что, тут даже собак нет?
  Без зазрения совести я начал читать мысли девушки, она действительно очень испугалась этого лохматого и рычащего существа и не знала, как ей поступить, ведь остальные её подружки его не видели.
  Подойдя к ней, я вперил в неё, как мне показалось, свой требовательный взгляд, - Представьтесь леди.
   Она вздрогнула и еле слышно произнесла, - Лилия Нешвил, четырнадцать лет, скоро пятнадцать, сирота.
  Теперь вздрогнул я, дело в том, что Нешвил наше родовое имя, которое мы держали в тайне и с которым до этого ни мне, ни родне, встречаться не приходилось. Её императорское величество Манти, в детстве, частенько рассказывала нам с Гарольдом интересные истории о приключениях нашего легендарного предка и об истории славного рода баронов Нешвил.
  - Откуда родом ваши предки? - строго и требовательно спросил я.
  - Я точно не знаю, но говорят, что они выходцы с одного из закрытых миров, но достоверно это неизвестно. Я была слишком маленькая, когда мои родители не вернулись из экспедиции, а из их вещей, что перешли мне по наследству, установить ничего не удалось, так что родственников у меня, ни близких, ни дальних нет. Своей родиной я считаю Авилс.
  - Хорошо, группа свободна, а леди Лилия остаётся на месте и ждёт моего возвращения. Пушок, пошли дальше, свою работу нам надо закончить, - последнюю фразу я умышленно сказал вслух, что бы девушка не переживала и хоть немного успокоилась.
  Как я и ожидал, больше ничего интересного и заслуживающего внимания мы не обнаружили, так что вскоре я вернулся к одиноко стоящей девице и обошёл её вокруг.
  - Значит так, сестрёнка, я надеюсь, ты не будешь отрицать, что видишь моего призрачного волка? Его зовут Пушок, сокращённо Пуш, это мой кхор, но об этом никому рассказывать нельзя. Сейчас мы с тобой пойдём на мой корабль, где эскулап проведёт экспресс-анализ, от его результатов будет многое зависеть, но в любом случае, ты покидаешь пансионат и переселяешься жить во дворец императора, где тебе будут выделены специальные покои. Ах да, позволь представиться, я принц Людвиг, младший сын нашего властелина и сюда я прибыл, что бы разыскать тебя. Как тебе мой ручной зверь? Да не трясись ты так.
  - А он не кусается? И почему его никто не видит кроме меня? - она перевела дух и вздохнула.
  - Он симпатичный, но страшный, я его боюсь, а он точно меня не съест, вон у него какие большие и острые зубы. А почему милорд Людвиг назвал меня своей сестрой, мы что родственники? А если родственники, то почему меня так долго найти не могли, мне ведь было так одиноко и страшно, особенно, когда я была маленькая.
   А можно я останусь здесь и никуда не поеду? Я привыкла к пансионату и к исследовательскому центру,... - слова сыпались из неё, словно из рога изобилия и она боялась остановиться, что бы не расплакаться.
   Я обнял её за плечи и привлёк к себе, - Не бойся, отныне я буду всегда тебя защищать и оторву голову любому, кто даже косо посмотрит на тебя.
  Рядом с этой девчушкой я чувствовал себя этаким взрослым, умудрённым опытом мужчиной, главное предназначение которого защищать и оберегать именно вот такое слабое, беззащитное существо, что, однако, не помешало мне посмотреть на неё истинным зрением и убедиться, что ту нет ни какого подвоха.
  Оглянувшись, я увидел группу преподавателей и среди них директора заведения. Поняв по моему взгляду, а скорее всего по мысленному приказу - подойти, она приблизилась, - Подготовьте все документы, я забираю сестру во дворец. Леди Лилия, герцогиня Авилс отныне будет жить в столице в семье его императорского величества. И будьте на всякий случай готовы к тому, что сам император прибудет за ней....
  На борту Альбатроса эскулап провёл несколько тестов и анализов и подтвердил соответствие генотипа девушки образцу и его принадлежность к нашей семье. Я тут же связался с отцом и доложил ему об окончании поисков, на что получил рекомендацию не торопиться с выводами, а дождаться представительной комиссии, которая всесторонне рассмотрит кандидатуру в жёны наследнику престола....
  - Знаете, ваше величество, мне как то всё равно к каким выводам придёт ваша представительная комиссия. Мне вполне достаточно тех тестов и анализов которые провёл эскулап вашего корабля и того факта, что она носит фамилию Нешвил, а её предки являются выходцами из закрытых миров. К тому же она прекрасно видит моего кхора и даже пытается с ним общаться, пока, правда, на примитивном уровне.
  - А что по этому поводу говорят её родители?
  - Она круглая сирота. Более десяти лет назад её родители отправились исследовать глубины космоса и не вернулись. Спасательный корабль обнаружил только обломки исследовательского судна. Объективные данные говорят о том, что конструкция корабля не выдержала запредельные нагрузки во время мощного космического урагана. В подробности я не вникал. В настоящий момент Архив Петрович пытается изучить её родословную.
  Наступило молчание, а потом отец прервал связь, но только для того, что бы через несколько минут вновь связаться со мной, видимо, ему необходимо было время для того, что бы эту новость обсудить с кем-то из своего ближайшего окружения.
  - Людвиг, девушку доставь на Сигму, под опеку леди Юлии. Гарольду ни слова, ни намёка, ты всё понял?
  - На Сигму я её не помещу и у меня для этого есть веские причины, о которых я предпочитаю пока умолчать. Леди Лилию Нешвил я попрошу приютить её императорское величество Манти, там она будет в безопасности и ей не будут докучать, - не дождавшись реакции императора, я отключил связь.
  Что-то здесь не чисто, вместо того, что бы обрадоваться тому, что поиски завершились успехом, и кандидат в невесты Гарольду найдена, отец совсем не рад этому известию, и более того, как мне кажется, расстроен, что это произошло так быстро и неожиданно. В любом случае возвращаться на Альбатросе я не планировал, а хотел использовать имеющийся портал во владения бабули, а корабль отправить домой на автопилоте.
  Забрав из пансионата необходимые документы, задав программу и маршрут движения Альбатросу, а заодно включив режим полного молчания, мы перенеслись в столицу тёмных миров нижней империи. Конечно, они дано уже были не тёмными, но по-прежнему являлись закрытыми для внешних миров, да и жители Фангории и Фандории не особо стремились посещать эти миры из-за большого количества иных существ, что населяли их.
  Входная дверь открылась сразу же, как только мы перенеслись в мои гостевые покои. Одного взгляда по сторонам было достаточно - здесь ничего не изменилось с момента моего последнего посещения.
  - Как прикажите доложить? - демон распорядитель тактично не смотрел на девушку, давая ей возможность привыкнуть к его внешности.
  - Подожди с докладом, дай нам прийти в себя и распорядись о завтраке, там и поговорим.
  - Лорд Людвиг, у нас только недавно закончился обед.
  - А там, откуда мы прибыли, ещё и завтрак не начинался. И подбери соответствующую одежду для леди.
  -Я готов проводить леди в её покои. Не дело такой красавице общаться с грубияном и хамом, к тому же в его покоях и наедине.
  - Саур, не груби, леди моя сестра, по-крайней мере я так считаю.
  Демон недоверчиво покачал головой, ничего не сказал, а только щёлкнул пальцами. В то же мгновение в комнате материализовались три симпотяшки-служанки в передничках, - Может быть, мне всё-таки назовут имя прекрасной незнакомки, а то некоторые лорды больше заботятся о том что бы скорее поесть и забывают о правилах хорошего тона.
  - Не ворчи. Это леди Лилия Нешвил, я присвоил ей неофициальный титул герцогини Авилс, но скорее всего император его не утвердит. Я считаю её своей сестрой, и как я уже сказал, все разговоры за завтраком, так что потерпи.
  - Леди Лилия, это ваши личные служанки, которые будут появляться по вашему первому зову, а сейчас они проводят вас в отведённые вам покои. К несчастью, они находятся по соседству с покоями этого беспокойного, громогласного и вечно во всё встревающего молодого лорда. Через сорок пять минут вас будут ждать в личной столовой лорда Людвига. Прошу вас поторопиться, принц когда голоден, весьма бывает раздражительным и несдержанным.
  Опешившую девушку, которая и слово не успела сказать, подхватили под руки, и вся группа растаяла в воздухе.
  - Саур, в двух словах, - Лилия наша дальняя родственница, на поиски которой меня специально отправил отец, но в самый последний момент, когда я её уже нашёл, он почему-то отказался от своих планов и я решил её спрятать здесь, у бабушки. Извини, большего я тебе сказать не могу.
  - Это как-то связано с химерами и Анидаг? Её недавно доставили в спец распределитель.
  - Ты что-то говорил? Извини, я не расслышал.
  - Так это не ваша любовница? А я-то дурак надеялся, что мой мальчик наконец-то повзрослел и начал интересоваться противоположенным полом.
  - Если у меня появится девушка, то ты узнаешь об этом в числе первых.
  - А почему не первым?
  - Потому, что первым буду я. Не понял, а почему до сих пор не начали сервировать стол?
  - Потому, что воспитанные молодые люди, прежде чем сесть за стол, моют руки и приводят себя в порядок. А у вас, мой лорд, весь мундир измят и изжёван, словно вы побывали в одном месте....
  Под ворчание старого слуги, который знает меня и ухаживает за мной с младенческих лет, я принял бодрящий и очищающий душ, приоделся в чистую форму космодесантника и даже успел расчесать свои белобрысые космы. Раздался нежный звук колокольчиков, оповещающий о появлении в моих покоя посторонних, и в воздухе материализовалась молодая леди в окружении уже пяти служанок.
  - Саур, это что ещё за группа захвата? Их же вроде было сначала три?
  - Её величество распорядилась установить статус сей леди как принцессы и члена императорской семьи нижних миров, - проворковала с металлом в голосе старшая фрейлина, а вокруг Лилии уже толпился добрый десяток разновозрастных девиц.
  Она вырвалась из их окружения и спряталась за мою спину, - Лорд Людвиг, я не хочу быть принцессой и слуги мне не нужны, мне неудобно ими командовать и о чём-то просить, словно я инвалид какой-то.
  - Ничего не поделаешь, Лилия. Положение обязывает, ты теперь не просто девушка из закрытого пансионата, а сестра принца, а значит, и сама являешься принцессой, - я притворно сожалеюще вздохнул, - тебе придётся смириться с этим....
  
  6.
  
  Завтрак проходил в чопорном молчании, а прислуга, словно мошка, вилась вокруг стола.
  - А ну брысь все от стола, вы что, не видите, что своим присутствием смущаете молодую леди? Она ещё не привыкла к своему статусу.
  - Молодой леди неприлично находится в одиночестве в компании неженатых мужчин, это бросает тень на неё, - подала голос одна и фрейлин.
  - Саур, ты что, собираешься соблазнить мою сестру?
  Старый демон аж поперхнулся, - Соблазнить? Я? - он отложил в сторону вилку и нож. - Смею напомнить всем присутствующим здесь о гневливом и раздражительном характере лорда Людвига, а некоторым наиболее ретивым стоит вспомнить, как горит волосяной покров на голове.
  Тут же после этих слов моего распорядителя свита Лилии опасливо отодвинулась к стене и там застыла. Было дело года три назад, когда я гостил у бабушки, наиболее назойливые девицы из её окружения доставали меня на каждом приёме пищи и в отместку пяти из них я спалил волосы на голове. Им долгое время пришлось ходить в париках, так как магия восстановить причёску не смогла.
  Возведя вокруг стола барьер, что бы ни одно слово не смогло просочиться наружу, я рассказал Сауру о событиях на Соте и своём визите на Авилс. Естественно, истинную причину по которой я искал девушку, способную видеть моего призрачного волка, я не назвал.
  Сразу же после нашего завтрака мы были приглашены на аудиенцию к её императорскому величеству. Протокол встречи соблюдался до мельчайших подробностей, в большом коронном зале присутствовало несколько сот придворных и гостей, в общем, получилась пышная и весьма помпезная церемония.
  - ...Мы изволим заявить о том, что принц Людвиг, по нашей просьбе, отыскал и доставил нам единственную уцелевшую прямую родственницу барона Нешвил, брата моего отца и первого Горного короля. Прошу любить и жаловать - леди Лилия Нешвил, моя внучатая племянница, которую я считаю своей внучкой и жалую ей титул принцессы. Бедная девочка с малых лет осталась сиротой и воспитывалась в приюте, но теперь она по праву займёт достойное место в моей свите и мы лично озаботимся её обучением и воспитанием. Я так же прошу моего внука на некоторое время отложить все свои дела и погостить у нас в нижних мирах, позаботится о леди Лилии, пока наша внучка не освоиться здесь.
  - Ваше величество,- воскликнул я без притворства, - вы без ножа режете меня, у меня каждый день на счёту....
  - Ничего, лорд Торопыга, немного отдохнёте от суеты, отоспитесь, отъешьтесь, выполните пару моих поручений и после этого я вас отпущу....
  Как я понял, спорить было бесполезно и опасно, ведь ко мне могли приставить незримую стражу, так что я просто буркнул себе под нос, - Подчиняюсь грубому и неприкрытому насилию и при первой же возможности попытаюсь сбежать....
  Тут же у меня в голове прозвучало, - Глупый мальчишка, я в первую очередь забочусь о твоём благополучии. После аудиенции марш в мой кабинет, там и поговорим....
  С большим трудом мне удалось вырвать смущённую и стесняющуюся девушку из окружения придворных и передать её с рук на руки её фрейлинам со строгим наказом оградить от излишне любопытных и назойливых. Сам же я поспешил в рабочий кабинет её величества, где меня уже ждали. Она встретила меня словами, - Многое я уже знаю, но хотелось бы выслушать твою версию событий, с подробностями и выводами, а потом я тебя ознакомлю с результатами моего собственного расследования. Приступай к рассказу Люд и начни с момента вашего разговора с отцом и тех задачах, которые он поставил перед тобой и лордом Гарольдом.
  Пришлось начать с самого начала, припоминая все подробности разговора в рабочем кабинете императора. Бабулю интересовало буквально всё, интонации, паузы, даже переглядывания между дедом и отцом, а я действительно вспомнил, что пару раз перехватывал внимательные взгляды деда, да и отца тоже.
  - Это что же получается? - потрясённо спросил я, - Этот разговор от начала и до конца был режиссирован императором? Но для чего?
  - Ты должен был заметить это сразу и понять, что поиски невесты для Гарольда - это фикция, заранее невыполнимое задание для тебя, да и цели такой не ставилось. Именно поэтому тебя отправили не в самые лучшие пансионаты вдали от центральных планет империи. Я полагаю, отцу было важно посмотреть на твою реакцию в случае запланированной неудачи, а так же показать тебе, что в этой жизни не всё зависит от наших желаний. Но тут вмешался его величество непредвиденный случай в лице моего бывшего агента Митры-Анидаг и химер разумных, о существовании которых на Соте никто не подозревал. К тому же эту информацию ты весьма разумно скрыл от отца и позвал меня на помощь. Это позволило нам выиграть время, но об этом чуть позже, хотя если ты думаешь, что император не узнал об этих тварях, то глубоко ошибаешься, Альбатрос следил за тобой и регулярно отправлял ему информацию, правда, всего один раз в сутки. А сейчас прошу тебя - продолжай.
  Шаг за шагом я восстанавливал последовательность всех событий, мой рассказ леди Манти ни как не комментировала, а только лишь изредка то одобрительно, то осуждающе качала головой. Закончил я свой рассказ последним разговором с отцом и принятым решением отправить Альбатрос на автопилоте домой, а самому вернуться через портал. Не стал я скрывать и свои намерения встретиться с леди Юлией и Трояном дабы просветить некоторые вопросы. В самом конце разговора я передал бабуле кристалл с разработками чертежей своего корабля, посетовав, что времени их доработать у меня так и не нашлось.
  Ответом мне была констатация факта, - Спите много, молодой человек, а жизнь не стоит на месте....
  С внучкой тебе пока встречаться я не рекомендую, лучше продумай вопрос как её ненавязчиво познакомить с братом, или ты сам положил глаз на неё?
  - Бабуля, какой глаз? Она не в моём вкусе, правда, я пока не знаю, какой он у меня. В общем, она мне безразлична как девушка, а под свою опеку я её взял из-за жалости и каких-то доселе не ведомых мне чувств сопричастности к её судьбе. Такое объяснение тебя устроит?
  - Вполне, сегодня весь вечер отсыпайся и отъедайся, а завтра вплотную займёмся твоим кораблём, а заодно обсудим вопросы, которые тебе в обязательном порядке следует задать своей матери и этой рогатой ящерице. Всё, а теперь иди к себе, у меня ещё полно работы. Из дворца без моего ведома ни шагу, впрочем, я Саура уже предупредила, а что бы тебе не так было скучно, я вызвала сюда Огонька и Ветерка. Продолжишь занятия с ними.
  - Какие занятия бабуля, я же закончил три высших учебных заведения!
  - Нда, поговорку знаешь - 'век живи, век учись, а дураком всё равно помрёшь', так вот, ты полностью доказываешь её актуальность и правдивость. Ты что уже все высшие уровни танца смерти освоил? Молчишь? То-то. Идите молодой человек и пользуйтесь возможностью сегодня как следует отдохнуть. Служаночку какую-нибудь смазливую прислать на ночь?...
  - Бабуля! Мы же уже говорили на эту тему.
  - Мало ли что говорили, вдруг ты уже созрел. Всё-всё, не сверкай своими глазищами, я пошутила....
  В своих покоях я переоделся в простой и лёгкий тренировочный костюм, завалился на кровать и предался размышлениям. Незаметно для себя я заснул и снился мне странный сон, будто я попал в паутину и ни как выбраться из неё не могу. А потом у меня в руке оказался Радужный свет и я несколькими ударами разрубил все путы и освободился. Затем я летал в воздухе и рубил странные создания, которые со смехом кружили вокруг меня и издевательски смеялись...
  От этого кошмарного видения меня разбудил Саур, - Людвиг, проснись, ты стонешь и скрежещешь зубами, я установил охранное заклинание, а дежурный маг сейчас ищет источник твоих кошмаров. Их тебе наслали извне. Кто-то очень сильно зол на тебя. Ты проснулся?
  - Проснулся, спасибо Саур.
  - А кстати, ты почему не носишь перстень убитого тобою архимага? Я его почувствовал в твоих вещах. Сильная вещь, а главное - мощный оберег от любого внешнего воздействия.
  - Я его ещё не проверил на предмет безопасности, всё-таки он принадлежал не последнему магу Акапульки.
  - Его уже проверила наша служба безопасности, пока ты был на аудиенции. Скажи мне, ты его уже примерял?
  - Да, сразу же после схватки, но потом снял. Мне показалось, что он хочет как-то повлиять на меня, и я решил, что пока не разберусь с ним, носить его не буду.
  - Тогда понятно, почему он считает тебя своим новым владельцем. Можешь его безбоязненно носить и лучше не снимать, хотя своему предыдущему хозяину он не очень помог, а может быть, тот просто не успел воспользоваться его возможностями и недооценил тебя как своего противника. Ваша схватка могла затянуться и приобрести ожесточённый характер, если б он только знал, кто ему противостоит. Завтракать будешь? У нас уже наступило раннее утро, так что привыкай к временному сдвигу.
  Лёгкая разминка, утренний туалет, просмотр новостных сообщений, совмещённый с завтраком. Как только я закончил все мероприятия, раздался вызов. Меня приглашали в рабочий кабинет бабули. А по дороге, возникшие рядом Огонёк и Ветерок вручили мне программу моей дополнительной подготовки на время нахождения в нижних мирах.
  - Встретил я их неласково, - Прибыли шпионить за мной?
  - А то. Отец уже знает, что ты сбежал с Альбатроса и девицу умыкнул с собой, - весело осклабился Огонёк. - Он попытался надавить на императрицу, но был послан...
  - Причём в грубой и не совсем цензурной форме, - так же весело добавил Ветерок, - с напоминанием, что не он один настроен на корону Горного королевства и кое-кто задолго до него уже сидел на хрустальном троне....
  Это было для меня настолько неожиданной новостью, что я даже остановился, - Так что, бабуля тоже может быть Горным императором?
  - Конечно может, только ей это не надо. Управлять тёмными мирами значительно сложнее, чем мирами людей, вот она и не распыляется. Именно поэтому она и вручила Горную корону твоему отцу. Ладно, поторопись, и передай нашу признательность и благодарность её императорскому величеству за то, что позволила нам быть рядом с нашим воспитанником.
  В кабинете у её величества было многолюдно, вокруг стола для совещаний сидело не менее десяти человек и существ, они что-то оживлённо обсуждали, однако стоило мне немного пройти вглубь кабинета, как все разговоры прекратились.
   Бабуля кивнула мне на кресло рядом со своей 'лежанкой', - Мой внук в вашем полном распоряжении, лорды. Можете начинать допрос.
   Я насторожился, какой допрос и о чём? Однако успокоение наступило очень быстро - на меня со всех сторон обрушился град вопросов по чертежам, параметрам и характеристикам моего проекта малого морского охотника. В течение нескольких часов мне пришлось изрядно попотеть, отстаивая свою концепцию космического корабля. Главный упор я делал на его универсальность и манёвренность, ведь ему предстояло стать не только кораблём вольного охотника - одиночки, но и, при необходимости, принять небольшой экипаж для борьбы с кораблями Акапульки и космическими пиратами, которых в последнее время развелось в приграничных областях Союза независимых планет великое множество.
   Бабуля то исчезала, то появлялась в кабинете, занимаясь своими делами, наконец, она объявила перерыв на обед и мы все дружно отправились в малый обеденный зал. Там уже было многолюдно, и ждали только её величество. Меня усадили справа от императрицы, а леди Лилию слева. Девушка выглядела бледной, с синяками под глазами и испуганным взглядом. Я ободряюще улыбнулся ей и подмигнул, послав мысленный посыл, - Крепись сестрёнка, всё будет хорошо. Привыкай к своему высокому положению и смотри на всё с юмором, как на весёлое приключение. Я, конечно, попробую помочь тебе и немного облегчить процесс привыкания, но с бабулей - лёгкий, незаметный кивок в сторону её величества, - это будет сделать не так легко.
  Императрица обратилась ко мне, - Люда, тебе Лилия нравится как девушка - представительница противоположенного пола?
  - Я весело ответил, - Нет, ни капли. Я же говорил, что отношусь к ней как к своей младшей сестрёнке. Если мне кто-то понравится, то вы, ваше величество, узнаете об этом в числе первых. Видите ли, первым о том, что мне кто-то нравится узнаю, естественно, я. Вторым будет Саур, я дал ему в этом своё слово, а третьей - вы.
  - Хорошо хоть не последней, а то твой отец сначала женился и только потом поставил всех нас перед фактом. Надеюсь, кандидатуру своей девушки ты представишь мне заблаговременно, хотя бы за пару часов до проведения обряда, - мантикора улыбнулась, а Лилия вздрогнула.
  Набравшись смелости, девушка напрямую обратилась к мантикоре - Ваше величество, я не могу спокойно спать в предоставленных мне покоях - они слишком большие и необычны для меня. Можно мне вернуться в те комнаты, что были мне первоначально предоставлены, рядом с покоями Людвига? Только там я чувствую себя в безопасности. И ещё, мне можно ходить в нормальное учебное заведение? Домашнее обучение мне непривычно.
  - Извини, милочка, но тут ничего не поделаешь. Хоть Людвиг и твой брат, но он половозрелый юноша и всякая близость с ним навредит твоей репутации, а у меня во дворце весьма строго следят за моралью и нравственностью. Другие покои я тебе предоставить не могу, так как они не будут соответствовать твоему высокому положению, но свои комнаты ты можешь обставить по своему желанию и вкусу, после обеда я пришлю тебе своего дизайнера, он поможет и подскажет. Вместе со своими сверстниками ты учиться не будешь, так как твоё обучение будет носить специфический характер, так что придётся терпеть. Не забывай, ты теперь принцесса и после соответствующей подготовки станешь королевой одного из нижних миров. И на будущее - привыкай полагаться только на себя, Людвиг опекать тебя всю жизнь не будет. А это правда, миледи, что вы видите его призрачного волка? Я вот его не вижу, а вы видите, где он сейчас и чем занимается?
  - Он рядом со мной и мешает мне есть, щекочет лицо своим хвостом и нагло щерится.
  - Люд, призови своего Пушка к порядку, столовая не место для игр.
  Сказано это было таким тоном, что Пуш счёл за благо немедленно перебраться к моим ногам и там затих. Если я надеялся на послеобеденный отдых, то глубоко ошибался. Вместо своих покоев я вновь оказался в рабочем кабинете её величества, и наша работа продолжилась до самого позднего вечера, даже без перерыва на ужин. Только уже когда стало за окнами совсем темно, меня отпустили восвояси. Саур ждал меня за дверью и сразу же повёл на кухню.
  - Конечно, им то что, они уже дремучие и опытные, а организм молодого принца нуждается в постоянной энергетической подпитке в виде еды. Люд, ты же ведь не умеешь воспринимать энергию из различных источников дворца?
  - Нет, кто бы меня этому учил?
  - Вот же молодёжь пошла, самостоятельно ничему научиться не могут, а если б тебя здесь вообще не кормили, что бы ты делал?
  - Как это не кормили? В столовой всегда полно народу, так что не я один такой.
  - Глупый, молодой и глупый. В следующий раз внимательно понаблюдай, поглощением пищи в основном занимаются только люди и только те, кто недавно оказался в свите её императорского величества, а все остальные только делают вид, что едят. Ладно, после ужина я дам тебе пару уроков, как восстанавливать или поддерживать свой энергетический баланс....
  Перед сном я всё-таки надел перстень архимага, хотя и сомневался в целесообразности этого, зато заснул сразу же, как только голова коснулась подушки, а Пуш улёгся в ногах.
  Утром, ещё нежась в постели, я пытался вспомнить, снилось мне что- либо или нет, но так ничего и не припомнил, как не напрягал память. Как в старые добрые времена, под ворчание трёх демонов я приступил к утренней разминке, причём Ветерок настоял на том, что бы она прошла в тренажёрном зале и с силовыми нагрузками. Далее как обычно - приведение себя в порядок, переодевание в свежую форму, в этот раз я выбрал униформу выпускника академии космолётчиков, завтрак и первые два часа занятий под руководством своих наставников. Ближе к полудню меня вызвали к императрице, где я выслушал длинную и нудную нотацию о том, что заботиться о благе ближнего хорошо, но нельзя забывать и о своём интересе. Из всего этого я понял, что информация о поиске невесты для Гарольда была дополнена новыми сведениями и новостями, а затем мне было предложено пообедать в покоях бабушки. Именно там и состоялся примечательный разговор.
  - Люд, прежде чем ты найдёшь обоснованный повод, для того, что бы сбежать из дворца, я хотела, что бы ты выслушал несколько советов и принял их к сведению.
  Рекомендую тебе в первую очередь отправиться к Трояну, но при его посещении учесть следующее: - Он ни от кого не скрывается, хотя и ведёт замкнутый образ жизни в уединённом мире. Вместе с ним проживают несколько самок драконов, так сказать его гарем, которые ладят между собой, так что мало вероятно, что бы оттуда можно было выкрасть яйца детёнышей так, что бы об этом никто не узнал. Подумай над вероятностью использования Цебра и возможной консервации исходного материала. Я думаю, что Трояна пытались подставить, хотя могу и ошибаться. В любом случае разбираться предстоит тебе. Обязательно уточни у него - были ли пришлые самки, если были, то кто они, откуда и сколько их. Вопросы задавай тактично, не лезь напролом и не дави на старого дракона. Мне бы также очень хотелось самой взглянуть на эти драконьи яйца, так как ты мог принять за них яйца виверны, а это в корне меняет дело. (Виверна или виверн (от англ. Wyvern - уайверн; этимология восходит к лат. vipera - гадюка) - драконообразное существо, отличающееся от дракона в основном количеством конечностей: у виверны есть только перепончатые крылья и две лапы. Для виверн характерна длинная змеиная шея и очень длинный, подвижный хвост, оканчивающийся жалом в виде сердцеобразного наконечника стрелы либо копья. Этим существам приписывалась крайняя агрессивность, и способность использовать своё жало на хвосте, чтобы резать или колоть жертву. Кроме того, часто жало считали ядовитым.) Некоторые из них откладывают яйца, а некоторые - живородящие.
  - При разговоре с леди Юлией соблюдай предельную осторожность. Твоя мать женщина очень ранимая и мнительная. Нам до сих пор не удалось установить связь между ней и Митрой-Анидаг. Вполне возможно оборотень подменила настоящую Митру, что бы проникнуть на Альбатрос. Странно только, что корабль твоего отца не смог распознать обман, а самое главное, откуда ей стали известны коды доступа к помещениям и входным люкам, если они были заменены за несколько дней до того, как тебе его передали. Утечку следует искать или у обслуживающего персонала, или в ближайшем круге доверенных лиц твоего отца. Хотя полностью исключать леди Юлию я бы не стала. Мои люди сейчас работают над этой проблемой, но особого успеха не достигли.
  - Бабуля, извини, что перебиваю, а можно мне допросит Митру, используя свои драконьи способности?
  - Нет, я считаю, что это убьёт её. В её голове заложены такие барьеры и блоки, которые немедленно разрушат и сожгут её мозг. Подобные технологии применялись только в диких тёмных мирах и у магов Акапульки. Торопиться ни в коем случае нельзя, надо постепенно преодолевать все преграды. А это, как ты сам понимаешь, требует времени, а ждать ты вряд ли будешь.
  Существует вероятность того, что твою мать просто использовали в своих целях, или пытались кинуть на неё тень сотрудничества с тёмными магами, что бы вызвать раскол в семье императора. Не разбрасывайся обвинениями и не выкладывай всю информацию и все факты сразу, будь сдержан и тактичен.
  И последнее, у меня будет к тебе просьба, по дороге к планете Трояна заскочи в мир Вамп. Там, прямо на космодроме введи в терминал этот кристалл с информацией и код четыре пятёрки. Если тебе по какой-либо причине будет отказано в доступе или код уже удалили, кликнешь по надписи 'карантин' и можешь спокойно продолжать свой путь.
  - Бабуля, ты что-то недоговариваешь, что на этом кристалле?
  - Там информация по одному весьма мне интересному существу, сведения о котором, возможно, есть у вампиров. Планета Вамп - мир энергетических вампиров. В тебе течёт капелька их крови, так что проблем с доступом возникнуть не должно. Для твоего общего развития, - они разыскивают очень богатых и безнадёжно больных людей и предлагают им заключить контракт. Они гарантируют продолжительность жизни клиента от пяти до пятнадцати полноценных лет, без всяких ограничений, включая рождение детей, но не от народа вамп, а за это семьдесят пять процентов состояния переходит в собственность вновь образованной семьи. В истории нет ни одного случая, что бы контракт не был полностью выполнен. После смерти клиента, женщины вамп возвращаются на свою родную планету и после непродолжительного отдыха и восстановления, вновь ищут для себя клиентов. Многие из вампиров баснословно богаты. На планете живут только женщины, срок их естественной жизни может насчитывать от трёхсот до семисот лет. Дети рождаются крайне редко, и это считается большой удачей. Клиент, от которого родился ребёнок, автоматически получает продление контракта ещё на десять лет бесплатно, и, как правило, вокруг него образуется гарем из молодых и привлекательных вамп. К нашему счастью, рождение ребёнка бывает так редко, что за последнюю тысячу лет их можно пересчитать по пальцам одной руки, иначе они бы заполонили все закрытые миры и перебрались бы во внешние. Твоя задача - ввести кристалл и набрать либо код доступа, или активировать карантин.
  Я чувствовал, что бабуля что-то скрывает, но настаивать не стал....
  
  7.
  
  Летел я в мир Вамп по старинке, на космическом челноке. Не знаю почему, но на этом настояла императрица и убедила меня отказаться от портала перемещения. Эти три дня неспешного полёта были у меня расписаны буквально по минутам. Мало того, что мои учители-мучители завалили меня всевозможными заданиями для самоподготовки, так они ещё составили программу моих тренировок с таким расчётом, что к их окончанию я был как неоднократно выжитый лимон и еле передвигал ноги. Это было какое-то издевательство, даже в академии Ньюкасла не было у меня таких нагрузок, а всё из-за того, что Огонёк поймал меня на 'слабо'. Окончания полёта я ждал с нетерпением, надеясь получить передышку...
  Космопорт мира Вамп встретил меня рёвом десятков взлетающих и садящихся кораблей разного класса, начиная от шикарных яхт и кончая грузовыми трудягами-лихтерами. В здание космопорта я попал без проблем, воспользовавшись не предложенным мне автоматизированным средством передвижения, что-то наподобие электромобиля, а самодвижущейся дорожкой. Это позволило меня 'в цветах и красках' рассмотреть не только многие корабли на стоянках, но полюбоваться самим зданием. Первое впечатление было шикарным - ни какой суеты, спешки, гомона и толпы. Всё чинно, спокойно и изыскано. Каждого прибывающего встречала улыбающаяся девушка в несколько фривольной одежде, словно обещая немыслимые радости и наслаждения, которые ждут клиента после заключения контракта и выбора спутницы жизни. Моё же появление в дверях космопорта вызвало небывалое оживление и сразу же три сотрудницы чуть ли не бегом бросились ко мне.
  - Леди, я не клиент, контракт заключать не собираюсь. По пути на другой мир меня просили переслать через ваш терминал запрос, что я и сделаю....
  - А молодой человек знает, что он наш дальний родственник и в его жилах течёт кровь мира Вамп? Это такая редкость, тем более у представителя мужского пола. Не желаете задержаться хотя бы на пару дней, что бы ознакомиться с достопримечательностями мира своих предков?
  Вот оно в чём дело, видимо анализаторы уловили у меня наличие общих корней с этими прелестницами. Интересно, сколько им лет? Выглядят достаточно молодо, даже моложе чем я, да и фигурки у каждой на загляденье. Но меня этим не проймёшь и их чары тут бессильны, хотя не скрою, впервые у меня появилось желание покувыркаться с одной из них в номере отеля.
  Отогнав от себя подобные мысли, и даже запретив себе думать об этом, я обратился к одной из девиц вамп, - Если вас не затруднит, проводите меня к ближайшему терминалу, я должен выполнить данное мне поручение.
   Все трое, чуть ли не под руки повели меня к ближайшей кабинке и как я заметил, каждая из них стремилась дотронуться до меня рукой или краем своей одежды. Тактильный контакт меня не пугал и не напрягал, я был готов к тому, что они используют весь арсенал воздействия, что бы принудить меня выбрать одну из них и задержаться в этом мире хотя бы на пару часов.
  - Благодарю вас леди, а теперь позвольте мне остаться одному, - с чувством нескрываемого сожаления все трое вышли из помещения терминала, а я достал кристалл и ввёл его в приёмное отделение. Набрав код, я стал ждать результат. Сначала ничего не происходило, а потом возникла надпись, - Данный код заблокирован и удалён из списков памяти мира Вамп. Тут же вспыхнула надпись 'Карантин' и я нажал на неё. Надпись погасла, и я с чувством исполненного долга вышел из терминала. Мои прелестницы куда-то исчезли, да и количество всевозможных посетителей значительно уменьшилось. Более того, я не увидел вокруг себя ни одной представительницы мира Вамп, словно они или внезапно вымерли, или испарились.
  Раздался вызов коммуникатора и на моём браслете возникло изображение бабули, - Значит, тебе всё-таки пришлось активировать функцию карантина. Я надеялась, что верховный совет Вамп и его председатель окажутся мудрее и не доведут дело до прямой конфронтации со мной. Глупые курицы возомнившие себя вершиной эволюции. Спасибо Люд, можешь возвращаться на челнок, в него уже ввели маршрут движения к планете, где обитает Троян.
  - Бабуля, а просветить меня нет желания? Что означает этот карантин и куда одномоментно делся весь обслуживающий персонал?
   - Всё очень просто, как только ты активировал функцию карантина, так все вампиры на космодроме и в радиусе пятнадцати километров от его границ превратились в прах. Действие карантина бессрочно и временными рамками не ограничено. Другого космопорта в этом мире нет, а значит экономическая составляющая Вамп подорвана, ведь ни один вампир не сможет попасть в космопорт и даже приблизится к нему. Посмотрим, сколько они продержатся без связи с внешними мирами и новых контрактов.
  Видимо в моём лице что-то изменилось, так как её величество грустно улыбнулась, - Да не переживай ты так. На моей памяти это уже третий карантин в этом мире. Через неделю их совет будет биться головой о стены, каяться во всех грехах и просить прощения. Через две недели все старые члены совета совершат ритуальные самоубийства, а вновь избранные будут клясться в вечной преданности и любви к их императрице и всё вернётся на круги свои до тех пор, пока полностью не сменится очередное поколение женщин вамп и их новые лидеры вновь не почувствуют вкус безграничной власти. Знаем, проходили....
  И всё равно, не смотря на разъяснение, на челнок я вернулся в подавленном настроении и уставшим, как после многочасовой тренировки. Предполагаю, что Ветерок и Огонёк знали о том, что последует после включения режима 'карантин' и именно поэтому давали мне запредельные нагрузки.
  Два дня после этого я тупо отсыпался, отключив все средства связи и не отвечая ни на какие запросы. Более того, я составил подробный отчёт о своих поисках невесты для Гарольда, его результатах и отправил брату. Как же мне надоело, что меня используют все, кому не лень, с этим надо кончать и чем быстрее, тем лучше.
  Малая планета, на которой обитал Троян, не впечатляла ни размером, ни растительностью, ни животным миром. Этакая резервация или место ссылки опального дракона, единственная достопримечательность - разветвлённая сеть пещер, в которых и они все жили. Меня встретили насторожено и не очень доброжелательно, да мне на это было наплевать. Челнок я отправил бабуле, твёрдо решив вернуться через свой портал.
  Старый дракон ждал меня на карнизе одной из пещер, где он грелся в лучах утреннего солнца, - Чего тебе?
  Вместо ответа я бросил ему считывающее устройство, и пока он просматривал мою схватку с драконидами и архимагом, я уселся и тоже стал греться в солнечных лучах....
  - Что скажешь дед? Это яйца драконов? Если да, то откуда они появились у архимага? Одно из них ещё не утратило золотистого цвета, когда я ворвался в лабораторию тёмного. Хотя её величество Манти сделала вывод, что это могли быть и яйца виверны. Скажу больше, под подозрение в связях с остатками Акапульки попала моя мать - леди Юлия. Она сейчас находится на Сигме, в скрытой ссылке и, честно говоря, я не знаю, что мне делать и как поступить. От тебя я отправлюсь к ней и задам несколько неудобных вопросов.
  - Тебе есть, что ей предъявить?
  - Ты представляешь, дед, она навязала мне в спутницы женщину-оборотня, которая провела на мой корабль химеру разумную, связанную с Акапулькой., при этом она использовала код доступа, который знали только члены семьи. Этого достаточно?
  Троян не ответил на мой вопрос, мне даже показалось, что он задремал. Через некоторое время он равнодушно произнёс, - Кристалл показал только одно яйцо виверны, остальные драконьи, откуда они взялись, я не знаю, мои девочки ни с кем не контактируют уже два десятка лет, за это время у нас родилось всего пять самочек и ни одного самца. Правда, ко мне изредка из праздного любопытства, приезжают незнакомые драконессы, которые принимают здесь свой естественный облик, но были ли у них от меня дети, я не знаю, как не знаю, кто они и откуда прибыли.
  - Боюсь, моего отца такой ответ не удовлетворит, так что подготовься лучше к тем вопросам, которые он может тебе задать, иначе ты последние годы своей жизни проведёшь в одиночестве и в замкнутом пространстве.
  Дракон снова ничего мне не ответил, а только прикрыл глаза. Только через час он вновь взглянул на меня, - Погости пару дней, мне будет приятно с тобой пообщаться, только прими свой истинный облик, в человеческом обличии тебе будет некомфортно в наших пещерах.
  - Я надеюсь, ты пытаешься меня задержать не для того, что бы предупредить леди Юлию и передать ей наш разговор? Дело в том, что любые контакты с Сигмой блокируются, а что бы вступить с матерью в мнемоконтакт, надо попасть на саму планету. Это отец постарался, ведь Сигма носит статус имперской планеты.
  - И в мыслях такого не было, я просто хочу тобой похвастаться перед ними, - и он кивнул головой вглубь пещеры. - Они в последнее время стали несколько своевольными, а мне это не нравится, хотя я понимаю, такова сущность всех представительниц слабого пола. Дай им только волю и они сядут тебе на голову. Сам-то себе самочку ещё не присмотрел?
  - Моё время ещё не пришло, а может быть, я ещё не встретил ту, которая заставит моё сердце биться...
  - Правильно, и не торопись. Ещё успеешь одеть себе сбрую на шею, а главное запомни - семейное счастье не в количестве жён, а в качестве их отношения к тебе. Ладно, хватит нежиться, пойдём в мою пещеру, там и расскажешь обо всех последних новостях, о Гарольде молодом и старом, о своих проблемах с отцом и о том, что ты натворил и ещё собираешься натворить.
  Я плавно перетёк в облик дракона и слегка переваливаясь, поспешил за Трояном в его пещеру, куда посторонним, включая его сожительниц, вход был строго запрещён. Я был здесь всего один раз и то, когда был малолеткой, от этого посещения в памяти остался только приятный запах каких-то специй и вкус парного молока.
  Да, в человеческом обличии мне бы здесь было бы неудобно, одни камни кругом и даже намёка на завалящую шкуру не было и как он здесь спит? Троян прошел в глубь и на удивление ловка взобрался на большое возвышение.
  - Как тебе мои апартаменты? - он хитро улыбнулся.
  - Не впечатляют, голо, неудобно и без удобств.
  - Глупый молодой дракончик, истинный облик принял, а восприятие оставил человеческое, а слабо включить все свои настоящие чувства? - в отличие от Гарольда, да и отца, Троян считал меня настоящим драконом, который только из прихоти родителей рядится в человека.
  В голове что-то щёлкнуло, и я увидел то, что обычно скрыто от простого взора - вся пещера была застелена толстыми коврами, то-то мне каменный пол показался через-чур мягким. На стенах висели прекрасные голограммы изображавшие погибший триединый мир, всё помещение было пропитано магией, которая буквально силой вливалась в меня и наполняла доселе неизвестными чувствами.
  - Хорошо-то как, - не удержался я от эмоций. - Как у тебя это получается?
  Троян сипло вздохнул, - А чем мне ещё заниматься в этой тюрьме? Вырваться я отсюда не могу, твой отец постарался, сил у меня осталось не очень много - внешней подпитки практически нет, вот и занимаюсь переустройством своего гнезда каждую неделю, да с жёнами воюю. Хотя какие они мне жёны - все навязаны императором в качестве утешения такому затворнику как я.
  Ладно, хватит о грустном, давай рассказывай....
  Рассказывал я молча, у нас с дедом был хороший мнемоконтакт ещё с моих детских времён, когда леди Юлия привозила меня сюда, и мы останавливались в гостевых пещерах, и я понятия не имел, что могу легко и безболезненно превращаться дракончика. Моё повествование затянулось, но дед не торопил и не перебивал меня, понимая, что мне надо выговориться.
  Пришлось сделать даже небольшой перерыв, что бы я мог немного перекусить. Дед пояснил мне, что чувство голода у меня ложное, так как я получаю энергию из окружающей среды, но мой организм требует обязательного ритуала поглощения пищи, и пока я не кину вовнутрь хотя бы маленький кусочек пищи, он не успокоиться....
  - Значит, ты всё-таки нашёл предназначенную. Да, дилемма, ты уверен, что она для Гарольда, а не для тебя?
  Я пожал плечами, - У меня к ней нет ни каких чувств, кроме желания оберегать и защищать. Для меня она маленький котёнок, который требует заботы и не более того.
  - Смотри не ошибись, предназначенные большая редкость и только они способны давать потомство таким как ты и Гарольд. Правда, ещё есть шанс найти нечто подобное среди драконесс, но это как повезёт. А теперь слушай меня внимательно. Как я понял, ты хочешь построить собственный корабль и вырваться из-под опеки отца. Сделать для тебя это проблематично по нескольким причинам и главная из них - экономическая составляющая. Строительство корабля по собственным чертежам стоит очень дорого, да и начинка у тебя, наверняка будет эксклюзивная. Своих, независимых от отца денег у тебя нет, а он может в любой момент заблокировать твою кредитную карточку. Трудности так же могут возникнуть с размещением заказа на планетах империи, ведь все они подконтрольны центру. Брать средства у императрицы нижних миров тоже не целесообразно, ты попадаешь в зависимость от неё. И строить у неё свой корабль тоже не желательно, так как не известно, будут ли там установлены дополнительные средства контроля и слежения или нет. Её величество Манти может ласково улыбаться и жёстко гнуть свою линию. Это тоже надо учитывать. Так что для тебя лучше разместить свои заказы в разных мирах союза планет, а сборку и окончательную доводку проводить в собственном ангаре, с использованием только роботов и киборгов, в обстановке строгой секретности. Для этого тебе надо будет или арендовать где-нибудь вдали от центра достаточно оборудованный ангар и мастерскую по сборке, или купить в собственность небольшой астероид или малую планету и там всё обустроить. Знаешь, во сколько тебе это примерно обойдётся? То-то и оно, точная сумма подсчёту не поддаётся....
  Перспективы, нарисованные мне старым драконом, выглядели весьма удручающе, я как то раньше не задумывался о том, сколько будет стоить строительство моего космического охотника, и даже не представлял трудностей, с которыми мне предстоит столкнуться.
  - Есть более лёгкий путь с наименьшими затратами и он лежит на поверхности, но его никто не видит. Тебе надо купить 'списанный' корабль у объединённого космического флота союза планет, а затем его до и пере оборудовать под себя. Корабли флота имеют собственные идентификационные номера, которые не регистрируются в объединённом гражданском реестре, так что твой корабль станет этакой невидимкой. У военных он будет списан и якобы утилизирован, а у гражданских - не зарегистрирован, отследить его будет невозможно. И ещё, не стремись все заказы и покупки делать сам, действуй через подставных лиц и посредников. Это будет чуть дороже, но зато тебя будет очень трудно отследить.
  Буду рад, если мои советы тебе пригодятся. С финансами я тебе помогу, есть у меня небольшие сбережения. Наверное, слышал сказки о страсти драконов к драгоценностям и золоту? Так вот это не сказки а чистая правда. Есть у меня в одном удалённом мире тайный схрон с сокровищами. Мне они особо не нужны, да и страсть к накопительству у меня уже прошла, так что можешь пользоваться, но с одним условием - о каждой потраченной монете или камешке будешь отчитываться передо мной письменно. Это приучит тебя к порядку. И последний совет - пока твои заказы будут размещать и изготовлять, наймись на какой-нибудь корабль и полетай в ближнем или дальнем космосе, естественно под вымышленным именем и желательно подальше от границ империи. Сожалею, что больше я тебе ничем помочь не могу, у самого лапы связаны...
  Моё представление гарему Трояна больше носило показушный характер, - Милые мои, позвольте я вам представлю молодого и пока ещё глупого дракончика - сын моей правнучки, леди Юлии, - Людвига. Он хоть и принц и младший сын императора, но в жизни ничего толком не видал и многих вещей или не понимает, или имеет о них неверное представление. Он с большим удовольствием и вниманием выслушает ваши советы, особенно о взаимоотношениях с противоположенным полом. Ему недавно исполнилось по человеческим меркам двадцать два года, а у него до сих пор нет девушки, не говоря уже о самке из нашего племени. Вот что значат издержки воспитания. Он ещё погостит у нас пару дней, так что времени даром не теряйте, а теперь отдаю его вам на растерзание.
  Людвиг, когда тебе станет невмоготу, прячься в моей пещере...
  Эти два дня превратились в один сплошной кошмар. Мало того, что на меня обрушился вал советов, поучений и информации, так ещё каждая из самок считала своим долгом познакомить меня со своей дочерью. Это было выше моих сил, но я стоически переносил 'все тяготы и лишения', а дед только хитро улыбался и ни во что не вмешивался. Только одна девица общалась со мной в человеческом облике и сразу же дала понять, что я ей не интересен, а петь под дудку своей матери она не собирается. Это меня вполне устроило, и я попросил её хотя бы временно больше проводить времени со мной, что избавит меня от назойливого внимания мамаш и их чад. При этом я по-прежнему был в облике дракона, а она в человеческом обличии.
  Ровно через два дня Троян, усмехаясь сообщил, что я выдержал испытание и теперь он без опасений позволит мне распоряжаться его сокровищами и я волен покинуть его обитель. Он так же сообщил мне, что мой брат узнал о поисках предназначенной, что организовал император, получил исчерпывающую информацию о том, кто может стать его женой и после громкого 'разговора' с отцом покинул дворец. В настоящий момент он находится у императрицы нижних миров, где пытается ближе познакомиться с леди Лилией, но его 'бабуля' всячески этому препятствует и не подпускает его к девушке ближе десятка шагов....
  В моих покоях на Сигме всё было по-прежнему, словно я только что вышел из них и сразу же вернулся. Прежде чем лечь спать, я попросил конфиденциальной аудиенции у леди Юлии и со спокойной совестью заснул. Утром, первым делом были проверены все мои метки, которые позволяли мне определить были ли у меня 'гости' или нет. Гости были, а значит, моя система безопасности где-то дала сбой и была взломана. Придётся сделать её ещё более сложной и изощрённой....
  От совместного обеда с матерью я отказался и ближе к вечеру был приглашён в её рабочий кабинет. Понимая, что разговор предстоит весьма трудный и серьёзный, я дал себе слово сохранять выдержку и спокойствие, а так же заранее задействовал все свои специфические возможности и способности, кроме одной - я не собирался причинять леди Юлии боль даже в том случае, если она начнёт мне лгать.
  В кабинете мы были одни, а отключить следящие и записывающие устройства мне не составило труда, о чем я тут же поставил её в известность. Кроме того я укутал нас обоих в непроницаемый кокон, который исключал любую возможность стороннего наблюдения.
  - Люда, к чему такие строгие меры предосторожностей? Что-то случилось?
  - Случилось, леди Юлия.
  - Ого, я уже не мама Юлия, а леди, значит действительно дело серьёзное и ты весьма зол на меня. Только позволь я сразу же тебе объясню своё желание навязать тебе Митру. Меня как мать очень беспокоит твоё безразличие к противоположенному полу и я испытываю весьма серьёзную озабоченность твоими сексуальными предпочтениями, вернее полностью их отсутствием. Митра должна была помочь мне разобраться в этом, но она перестала выходить на связь и куда-то исчезла. Если это твоя работа, то учти, я перед ней в долгу, так как в своё время не помогла ей встать на ноги и упустила из виду.
  - Миледи, ваша Митра оказалась оборотнем из нижних миров, бывший специальный агент её императорского величества леди Манти, который, якобы, погиб в одной из разведывательных операций. В настоящий момент она находится в спец распределителе, где лучшие специалисты постепенно взламываю её блоки и барьеры, установленные в мозгу. Через некоторое время вся информация из её головы станет доступной для считывания.
  - Какой оборотень, Люда, не шути так. При нашей встрече я доподлинно убедилась, что она именно та девчушка, которую я потеряла из виду, по прибытию на Сигму.
  - Именно поэтому ваша девчушка вступила на Соте в контакт с химерой разумной и провела её на борт Альбатроса, используя секретный код допуска, который могли знать только члены нашей семьи. Как вы это объясните?
  - Ну да, я дала ей несколько кодов допуска от помещений, что бы она могла в тайне наблюдать за тобой. В этом нет ничего предосудительного.
  - Миледи, вы давали ей код допуска для проникновения на корабль постороннего лица? Ещё раз повторю, она открыла переходной люк и впустила на Альбатрос химеру разумную - людоеда. Я обвиняю вас в том, что вы пытались меня убить и подменить этой тварью. Более того, и химера, и ваша Митра оказались связаны с базой Акапульки, которая тоже была мною обнаружена на Соте и которую нам удалось разгромить.
  Не стоит падать в обморок, о базе отец знает, а о химере я ему ничего не сообщал. Правда, это могла сделать леди Манти, именно она помогла мне обезвредить эту химеру и всё их гнездо в одном из поместий.
  Леди Юлия гневно сверкнула глазами и резко встала со своего кресла, - Не забывайтесь принц, вы обвиняете в этих чудовищных преступлениях императрицу....
  Я тоже встал, - До тех пор, пока я не получу исчерпывающих доказательств вашей невиновности, всякие контакты с вами прерываются. Я больше не считаю вас своей матерью. Более того, вам запрещён доступ на мою половину дворца, и не только вам, но и всем вашим доверенным лицам и слугам. За нарушение запрета - смерть, в том числе и для вас, ваше величество.
  Леди Юлия села в кресло, - Я готова пройти специальную процедуру, что бы доказать свою невиновность.
  - Это не ко мне, а к императору...
  
  8.
  
  Прошло уже больше месяца с момента того памятного разговора в нашей семейной резиденции, а у меня до сих пор сохранился неприятный осадок на душе. Как я и предупреждал, все контакты с леди Юлией я оборвал, на вызовы отца не отвечал, как не отвечал вообще ни на чьи вызовы, полностью отключив все коммуникаторы, включая и те, которые предназначены для экстренной связи. Единственный мнемоконтакт я сохранил только с Трояном и только для того, что бы посылать ему отчёты о расходовании выделенных мне средств.
  Я воспользовался его советом, и мне довольно быстро удалось купить через третьи - десятые руки почти новый малый морской охотник. По документам на нём произошёл взрыв экспериментального двигателя, и он был полностью разрушен. Покупали его официально как лом металла, но заплатить мне перекупщикам пришлось достаточно внушительную сумму. С помощью Архив Петровича и его связям, мне удалось выйти на нужных людей, которые не отличались любопытством, не задавали вопросов и приняли мои заказы на оборудование. Как и советовал Троян, эти заказы были разбросаны по десятку планет за пределами империи. Мне оставалось только ждать, когда всё оборудование доставят на несколько частных верфей, где и будет происходить модульная сборка, а затем, в арендованном мною частном ангаре, совсем на другом краю Союза планет, всю начинку установят на моём корабле. По моим расчётам это могло занят от полугода до года по времени закрытых миров. Что бы не терять его зря, а так же иметь хоть немного свободных средств на свои личные нужды, я решил заняться подработкой и устроиться на одну из местных транзитных линий межпланетарных перевозок. Не то что бы я был ограничен в средствах, нет. Троян исправно переправлял мне запрашиваемые суммы и каким-то образом умудрялся покрывать мои счета во внешних мирах, но и злоупотреблять его помощью я не собирался.
  С помощью тех же нужных людей я, на некоторое время, обзавёлся новыми документами на имя Людмил, с которыми и обратился на биржу труда космолётчиков. Вскоре у меня в руках был заветный пластик с данными нескольких работодателей, которые предлагали за хорошие деньги совершить чартерные рейсы. Так как в пределы империи я летать не собирался, то выбор мой сократился до двух кандидатур, к которым я и отправился для знакомства.
  На планете Циклоп меня ждал новоявленный богач, который внезапно и резко разбогател на поставках продовольствия и скачка цен на него в результате неурожаев в этом секторе галактики. Теперь он не знал, куда деть свои кредитки и на что их потратить. Провинциальность так и пёрла из него и чем больше он стремился быть похожим на настоящего мультимиллионера, тем больше было заметно, что он выскочка. Это в полной мере касалось и его семьи, с которой мне 'посчастливилось' познакомиться в одном из дорогих ресторанов, куда меня пригласили на собеседование.
  Недавно мистер Трамп, ставший богачом и банкиром, для повышения своего общественного положения и статуса, приобрёл роскошную прогулочную яхту, которую дооборудовали по его личным желаниям и на которую он теперь подыскивал капитана. Так как яхта была полностью автоматизирована и напичкана всевозможными новомодными штучками, то весь её экипаж состоял из одного человека. Найти специалиста способного управлять такой сложной техникой весьма непросто и очень дорого, именно по этой причине все рейсы подобных типов кораблей были чартерными, и договор заключался только на один рейс.
  - Мистер Трамп, прежде чем я дам окончательный ответ, мне хотелось бы познакомиться с яхтой и осмотреть её оборудование. Во время осмотра присутствие ваших родственников не обязательно, - не скрывая своего пренебрежения, я кивнул на членов его семьи.
  Мисс Трамп и её дочурки от негодования одновременно поперхнулись и, тряся своими побрякушками на платьях, в изумлении уставились на меня.
  - Не судите их строго капитан Людмил, просто мои девочки ещё не привыкли к своему новому положению, да и их воспитание оставляет желать лучшего. Я не собираюсь задирать нос и строить из себя важную персону, я простой торгаш, которому повезло сорвать большой куш, а вот они возомнили себя важными леди. Ничего, со временем это пройдёт. Я уже нанял для них несколько учителей, которые обучат их всему тому, что должны знать девицы из высшего общества.
  - Не думаю, мистер Трамп, что высшее общество примет их. Из ваших дочерей деревня прёт из всех щелей. Посмотрите внимательно вокруг, вы видите на ком-нибудь такое количество украшений и побрякушек, как на членах вашей семьи? Первый урок высшего света - не выставлять напоказ своё богатство. Это удел невоспитанных и кичливых, таких игнорируют и не допускают в благородное общество. Мне приходилось вращаться в свете, и я знаю, что говорю.
  Мисс Трамп ядовито заметила, - Если вы из высшего света, то почему ищите работу и нанимаетесь к нам, таким невоспитанным и кичливым?
  - Я поссорился с родителями, ушёл из дома и они заблокировали мои кредитные карточки, так что теперь я зарабатываю на жизнь самостоятельно. И это не я к вам нанимаюсь, а вы пытаетесь найти высокопрофессионального специалиста.
  Мистер Трамп, давайте не будем терять время, где стоит ваша яхта? Я хочу ещё сегодня визуально осмотреть её, а завтра с раннего утра мы с вами встретимся и я познакомлюсь с её начинкой. 7 утра вас устроит?
  - Вполне, капитан Людмил, я привык вставать рано. Яхта стоит на площадке Бантустан, третий пирс. Я сейчас позвоню, что бы вам выписали пропуск и туда пропустили.
  - В этом нет необходимости, у меня допуск на все стоянки космических кораблей в этом секторе Союза планет. А теперь позвольте откланяться, меня ждёт ещё один потенциальный клиент, я обещал, что встречусь и с ним.
  - Мистер Людмил, а если не секрет, кто он?
  - Молодая леди, я понимаю, что любопытство не порок, а издержки воспитания, но причин скрывать его имя, у меня нет. Сегодня утром на Циклоп прибыла яхта сенатора Стинга и у меня встреча с его доверенным лицом. Повод тот же самый - у членов его семьи возникла потребность в моих услугах.
  Мистер, мисс, миссис, - я отвесил лёгкий поклон и повернулся, что бы уйти, но потом передумал.
  - Мистер Трамп, последний совет, если вы назначаете собеседование в ресторане, то обязаны предложить вашему собеседнику разделить с вами трапезу. Если вы этого не сделали, то ни один порядочный космолётчик не пойдёт к вам на службу. Мы не любим, когда нам демонстрируют призрение и пренебрежение. И ещё, если кандидат согласится, то он не тот, за кого себя выдаёт. С незнакомыми людьми капитаны кораблей в ресторанах пищу не принимают, вот такой у нас странный этикет поведения.
  Встреча с личным секретарём сенатора состоялась в офисе одной из его компаний. Оказывается, он уволил нанятого на Торбуке капитана за то, что тот чуть было не спровоцировал столкновение в открытом космосе с тяжёлым крейсером объединённых космических сил, решив, почему-то, что пользуется правом первоочередного пролёта через ускорители. В результате яхта получила значительные повреждения, а личный капитал сенатора стал меньше на десять миллионов кредиток. Именно в такую сумму был оценён ущерб от царапины на защитной окраске крейсера. Да, бедняге капитану я не завидую, вряд ли сенатор простит такие непредвиденные расходы...
  Красавица яхта с гордым именем 'Молния' на третьем пирсе произвела на меня впечатление своими элегантными обводами и утончённым внешним видом. Интересно, кому она до этого принадлежала, надо будет уточнить. Мой коммуникатор тут же выдал информацию - известны три яхты подобного класса, носящие имя 'Молния', по изображению было определено, что это Молния 3 и принадлежала она до недавнего прошлого владельцу, имя которого неизвестно. Яхта была конфискована за неуплату налогов на роскошь и выставлена на торги, где её и приобрёл мистер Трамп. Эта информация меня насторожила, и я обратился за помощью к Архиву Петровичу. Я ещё не закончил внешний осмотр, когда получил ответ.
  'Яхта 'Молния 3' принадлежала главе преступной группировки 'Мёртвая голова', который погиб вместе со всем своим пиратским экипажем в бою, попав в засаду объединённого флота. Так как наследники не объявились, то по окончанию срока аренды стоянки, яхта была продана за треть номинальной стоимости. Столь малая оценочная стоимость объясняется тем, что яхту не хотели покупать из-за кровавой славы 'Мёртвой головы' и возможности её захвата уцелевшими подельниками главаря. А что бы придать благопристойность предстоящей сделке, было объявлено, что яхту продают за долги по налогу на роскошь'.
  В семь утра, как и было договорено, мы встретились у трапа яхты. Хмурый и амбаловидной наружности охранник пропустил нас непосредственно к входному люку. Мистер Трамп набрал код допуска, и дверь с шипением открылась. Мда, Мёртвая голова не поскупилась на внутреннее богатое убранство, хотя, вполне возможно, что это уже дело рук новоявленного банкира и магната. Но взглянув, с каким трепетом и восторгом сам мистер Трамп рассматривает картины в тяжёлых золотых рамах, любовно гладит деревянные перила на мраморных лестницах, стало понятно, что это всё-таки дело рук того самого таинственного главаря пиратского сообщества. Вкус у пирата был отменный и я не удивлюсь, если окажется, что он принадлежал к высшему сословию Союза независимых планет.
  Рубка управления действительно была напичкана самым последним и современным оборудованием, даже искусственный интеллект был таким же, как и на Альбатросе. Я по-хозяйски расположился в кресле пилота, и мои пальцы запорхали по клавиатуре. Первым делом я активировал интеллект и заложил в него некоторые параметры, с которыми хорошо познакомился во время своего путешествия на Соту, а заодно перепрограммировал некоторые подозрительные функции. Как я узнал от словоохотливого хозяина яхты, этот блок ему установили в самую последнюю очередь в качестве бонуса за приобретение корабля.
  - Что ж мистер Трамп, ваша яхта меня вполне устраивает, и я готов совершить на ней полёт в интересующую вас точку. Не забудьте в контракте обязательно прописать положение о том, что управление яхтой и внутренний распорядок устанавливаются в строгом соответствии с регламентом внутренних перевозок пассажиров и грузов. Продолжительность полёта не должна превышать сорок пять суток с момента взлёта. Образец типового договора имеется у любого квалифицированного адвоката. А теперь самое главное, сколько вы собираетесь мне заплатить за этот рейс?
  - Среднестатистическая стоимость подобной услуги составляет один миллион кредиток. Учитывая, что во время полёта вам придётся столкнуться с некоторыми трудностями в общении с пассажирами, я, по завершению рейса, заплачу вам полтора миллиона, но это при условии, что контракт будет выполнен полностью.
  - Откуда такая щедрость, мистер Трамп? Она чем-то обусловлена?
  - Я буду с вами капитан Людмил откровенен. В самый последний момент моя жена откажется от поездки и с вами полетят только дочери. Моя же Сара в это время будет учиться светским манерам и приятному обхождению. Самому мне это без надобности, пусть окружающие воспринимают меня таким какой я есть, а вот жене хочется доказать этим надутым индюшкам и цесаркам, что и она не лыком шита. Сразу же предупреждаю, что у дочерей с того самого момента, как они осознали, что их отец богатей, испортился характер. Попросту говоря, они стали ещё теми стервами. По малейшему поводу закатывают скандалы и истерики, никого не слушают. У нас уже сменились одиннадцать наставников, а уж слуг и служанок - более сотни. Как только у вас кончится терпение, сразу же возвращайтесь назад....
  - Спасибо, что предупредили. Рекомендую вам и вашей жене на всё время полёта отключить связь с детьми, на их запросы не отвечать. О положении дел на 'Молнии' я буду вас регулярно информировать. И ещё, если их кредитные карты имеют функцию 'безлимит', то отключите её и положите фиксированную сумму. Это приучит их рассчитывать свои средства.
  Почти два часа мы мило беседовали, обговаривая все вопросы и возможные проблемы, после чего я получил сто тысяч кредиток наличными на мелкие расходы по подготовке яхты к вылету. В течение десяти дней я был занят предполётной проверкой - с Пушем мы облазили все закоулки и загашники Молнии, проверили оба двигателя, погоняв их на холостых оборотах, обновили программное обеспечение. Но особое внимание я обратил на проверку искусственного интеллекта. Я обнаружил взлом его программного обеспечения и блокировку мыслительных процессоров. Кто-то весьма грамотно покопался в нём и при необходимости мог спокойно перехватить управление Молнией, переключив его на внешний источник. Как только я установил программу сканирования и запустил её, то сразу же обнаружил интересные вещи. На яхте, оказывается, были установлены семь торпедно-ракетных аппаратов, способных пускать протонные ракеты и торпеды малой и средней мощности; в специальных тайниках были расположены два генератора защитного силового поля и один искажающего; в рубке управления, прямо под пультом найден стеллаж с оружием. Сюрпризов было так много, что я потратил почти целые сутки, что бы их осмотреть, проверить, а в некоторых случаях и обезопасить. Мне ещё повезло, что обе миссис Трамп оказались необязательными и не пунктуальными, так что наш вылет был задержан на двое суток, которые я постарался использовать с максимальной пользой. И вот, наконец, я со спокойной совестью смог констатировать, что Молния готова к полёту, топливо и продукты загружены, кухонное оборудование откалибровано, радары, сонар и сканеры проверены и переведены в дежурный режим. В помещения, в которые визит любопытных созданий был нежелателен, двери были заблокированы, допуск посторонних в рубку разрешался только с моего личного разрешения. В общем, дочери мистера Трампа имели беспрепятственный вход в свои каюты, в свой отсек кухонного блока и в кают-компанию, ну ещё они могли немного прогуляться по коридору, что тянулся по периметру яхты.
  Лиза и Мила Трамп прибыли к яхте с помпой и в сопровождении кучи поклонников и прихлебателей. Их кортеж остановился на границе защитного поля, которое я включил вокруг Молнии, и дальше им пришлось топать своими ножками. Причём они не сразу обнаружили, что вся толпа сопровождающих не смогла пройти через силовой барьер и осталась за его пределами. А когда девицы заметили это и попытались вернуться к своим друзьям, то тоже не смогли преодолеть силовое поле. Разгневанные и злые от столь беспардонного обращения, они буквально ворвались на Молнию. В тот же самый момент я заблокировал входной люк и объявил, что через три минуты состоится старт и предложил пассажирам занять антигравы в своих каютах. Естественно меня не послушались и, пылая праведным гневом, обе сестрички ринулись к рубке управления, где упёрлись в силовое поле.
  Ния, как я назвал искусственный интеллект Молнии, дала обратный отсчёт, корабль медленно начал взлёт. Мне было очень интересно наблюдать, как перегрузки распластали обеих девиц на ковровой дорожке перед входом в рубку. А после того, как яхта набрала высоту и вышла в ближний космос, я не стал включать искусственную гравитацию, а дал немного нелепо полетать двум хамоватым созданиям...
  - Внимание, говорит капитан Молнии, ознакомьтесь с правилами поведения на моём корабле, которые вы обязаны неукоснительно выполнять во время всего полёта или нахождения на борту яхты. Пункт первый - Все приказы и распоряжения капитана подлежат обязательному и немедленному выполнению. В случае неисполнения, капитан имеет право применить силу к нарушителю, вплоть до помещения его до конца полёта в карцер, с последующей передачей в руки правосудия за создание угрозы жизни экипажу и другим пассажирам.
  Пункт второй - На Молнии распорядок устанавливается в строгом соответствии с регламентом внутренних перевозок пассажиров и грузов. Данный распорядок подлежит обязательному исполнению всеми членами экипажа и пассажирами без исключения....
  Где-то на шестом пункте правил, сёстры переглянулись, заткнули свои уши и громко завизжали. Я предвидел нечто подобное и по этому тут же перед ними возник экран на котором засветилось предупреждение, - Не знание правил поведения не освобождает от ответственности за их выполнение. Всё время нахождения пассажиров на борту корабля ведётся съёмка на мнемокристалл, за исключением тех случаев, когда пассажиры находятся в своих личных каютах.
  Всего было пятнадцать основных положений, и я добросовестно их довёл до сестёр, дублируя их на экране. В заключении я напомнил, что всякие контакты между пассажирами и членами экипажа строго запрещены и обращаться к капитану они могут только по средствам внутрикорабельной связи.
  - Слышь ты, капитанчик, яхта принадлежит нам и мы вольны делать на неё всё, что захотим, ты и твои правила нам не указ, а если тебе что не нравится, можешь уволиться и пойти на все четыре стороны.
  - Прошу представить документы, подтверждающий ваше право полной или частичной собственности на данный корабль. Если таких документов нет, то вы обыкновенные пассажиры. Я пока не буду считать вас самозванцами желающими захватить корабль моего работодателя. А теперь прошу вас, следуя указаниям Нии, пройти в свои каюты и там расположиться со всеми удобствами. Через семь минут Молния приступит к разгону, первый прыжок состоится после вот такого сигнала. После того, как мы выйдем в подпространство, вам разрешено посетить камбуз для приёма пищи и кают-компанию...
  Что ж, началу перевоспитанию дан старт и за те сорок пять суток, что девицам предстояло провести на борту Молнии, должно было хватить с лихвой, что бы привести их в чувство.
  Первый пробный прыжок прошёл вполне нормально, все приборы, аппаратура и двигатели работали как часы. Лиза и Мила закрылись в одной каюте и двое суток из неё не выходили, вели себя подозрительно тихо и я начал даже волноваться.
  Успокоила меня Ния, - Капитан Людмил, вам не стоит переживать, в настоящий момент обе девицы испытывают сильный похмельный синдром, так как они обнаружили в баре крепкие спиртные напитки и опустошили недельный запас менее чем за сутки полёта.
  - Спасибо Ния, надеюсь, им скоро наскучит сидеть взаперти. У меня к тебе просьба, - следи за тем, что бы они не испортили или не сломали чего-нибудь. Это связано с тем, что я не имею возможности контролировать их поведение в рамках личного пространства.
  Наш маршрут к планете развлечений в этом секторе галактики был проложен так, что бы как можно меньше находиться в открытом космосе, а больше в подпространстве, где нас было невозможно отследить. Я по-прежнему держал в уме возможность атаки на Молнию со стороны уцелевших членов пиратской банды, особенно, если среди них циркулировали слухи о несметных богатствах, спрятанных их главарём на своей яхте. Кстати, доля истинны в этих слухах вполне могла быть, иначе зачем этому пирату мощный генератор искажающего поля на таком маленьком судне.
   Первые признаки того, что за нами следят, или пытаются преследовать, обнаружила Ния на седьмые сутки полёта. Она сообщила, что была попытка взять под внешний контроль управление яхтой с небольшого судна, что идёт параллейным курсом. Идентифицировать судно она не смогла - на нём не было ни опознавательных знаков, ни каких-либо других меток говорящих о порте приписки. Вот только этого мне и не хватало, у меня проблем с настырными девицами было выше крыши, а умнеть, или менять манеру своего поведения, они пока не собирались.
   Начнём с того, что свои каюты они превратили в настоящий свинарник и пытались перебраться в кают-кампанию, да я вовремя перекрыл им доступ туда. Вскоре и камбуз превратился в свалку отходов, горы грязной посуды, которую они принципиально не отправляли в утилизатор, а оставляли на столе. В ответ я распорядился запретить вынос любых видов пищи с камбуза, что бы и коридор Молнии не превратился в гадюшник, а такая попытка была.
  Первое нападение на корабль произошло, как только мы вышли в очередной раз из подпространства, что бы скорректировать курс движения и для уменьшения расхода топлива, воспользоваться ускорителем. Сразу три маломерных судна пытались пристыковаться к нам, используя магнитные захваты, но Ния была настороже, да и защитное поле было включено на тридцать процентов мощности первого генератора силового поля. Тогда нас обстреляли, целясь в дюзы, надеясь лишить Молнию возможности маневрировать и совершить гиперпрыжок. Пришлось применить антиракетный и антиторпедный манёвр. Как обычно, моё предупреждение о том, что следует занять свои места в антигравах, было проигнорировано, и вскоре я услышал 'ласковые' женские голоса с отборной ругань в свой адрес.
  Молнию пару раз хорошенько тряхнуло от близких разрывов, однако поднимать уровень защиты я не хотел, не желая раскрывать свои возможности, да и Ния меня успокоила, заявив, что пока непосредственной опасности для корабля нет. Нас пытались взять на испуг и, подыгрывая пиратам, а я не сомневался, что это были они, я послал в открытый космос сообщение о нападении и наши координаты. Естественно, мне никто не ответил, да я и не ожидал ответа. И, тем не менее, мне удалось воспользоваться ускорителем, и Молния совершила прыжок в подпространство, разом оторвавшись от нападавших. Наступила небольшая передышка, так как им ещё предстояло отследить наш прыжок, его направление и примерную продолжительность.
  Пока Ния производила полную проверку систем и двигателей, я включил связь с сёстрами, - Только что Молния подверглась нападению пиратов, в этой связи я ввожу на корабле режим военного положения. В течение суток всем пассажирам запрещается покидать свои каюты, питание организовать за счёт продуктов в своих буфетах, без особой необходимости антигравы не покидать, так как антиракетные манёвры могут быть произведены без дополнительного предупреждения....
  Думаю, небольшое голодание пойдёт на пользу сестричкам, так как оба их буфета были опустошены и загажены, а пополнением продуктов и наведением порядка - они не озаботились. Ожидаемых воплей негодования и недовольства не последовало, а я специально не выключил связь и последующие доклады Нии о проверке всех систем корабля и последствиях нападения были слышны во всех отсеках, а не только в каютах сестёр.
  Девицы оказались с характером, и ни слова жалоб за эти сутки от них я не услышал, более того, Ния сообщила, что они начали наводить порядок в своих каютах. Это была моя небольшая победа.
  
  9.
  
  Ровно через сутки я отменил военное положение и разблокировал двери кают сестёр. Не сговариваясь, они отправились на камбуз, в свой отсек, а в соседнем я в это время жарил мясо и вкусный запах распространился на все помещения камбуза. На мониторе я видел, как они поспешно разбирали обеденный стол, отправляя объедки и грязную посуду в утилизатор, и делали заказ в кухонном агрегате. После обеда они занялись приведением своего отсека в надлежащий вид, на что потратили несколько часов, после чего, нагрузившись продуктами, вернулись в свои каюты и восстановили запасы буфетов. Только после этого, ближе к вечеру по корабельному времени, миссис Лиза соизволила обратиться ко мне за разъяснениями. Что бы не повторяться, я включил трансляцию и на каюту миссис Милы.
  - Хочу сразу предупредить миссис Лиза, вы и ваша сестра мне крайне неприятны, так что не ждите, что я буду лебезить перед вами, шаркать ножкой, внимать вашим тупостям и глупостям. По большому счёту мне на вас глубоко наплевать и если б не некоторые финансовые затруднения, то я и на пять километров не приблизился б к таким как вы. Вы - грязь и муть, поднятые со дна общества большими деньгами родителей. Это они своим трудом создали своё положение в обществе, а вы его своим поведением успешно разрушаете. Больше к этому возвращаться не будем, а теперь по существу. Если б вы действительно были теми, за кого пытаетесь себя выдать, вы б поинтересовались историей яхты ваших родителей и знали, что до вас она принадлежала некоему человеку, который возглавлял самую мощную пиратскую группировку в этом секторе галактики. Из истории древних времён, если вы её изучали, вы должны знать, что пираты свои награбленные сокровища или прятали на необитаемых островах, или возили повсюду на своих кораблях. Вполне возможно яхта этого главаря и есть тот необитаемый остров, на котором он хранит свои сокровища. К сожалению, у меня ни времени, ни возможности проверить досконально Молнию не было. Это можно сделать только в стационарных условиях с использованием специальной аппаратуры. Тем не менее, мне удалось обнаружить несколько тайников с драгоценностями и бумагами, к которым я пока не притрагивался, так как не могу это сделать без присутствия мистера Трамп. ( Не буду же я им рассказывать о том, что эти тайники нашёл Пуш, и их содержимое уже известно мне.) Видимо о наличии тайников подозревают и подельники главаря, так что на нас объявлена охота. Вам повезло, что именно я стал капитаном Молнии, в противном случае вы бы уже давно, после того, как пираты натешились вами, болтались в открытом космосе в виде небольших капелек крови и кусочков мяса. Что бывает с человеческим телом из-за перепада давления в открытом пространстве, вы, надеюсь, знаете? Так вот мне удалось почти полностью перепрограммировать искусственный интеллект, а что не удалось, я заблокировал. Ния, не обижайся, но в тебя была заложена программа, которая позволяла не только дистанционно управлять Молнией, но и изменять курс яхты и направлять её в нужную точку.
  Сейчас вся эта пиратская шайка ждёт нас в точке выхода Молнии из гиперпространства. Просто удивительно, как они быстро находят нас и определяют примерный маршрут. Это говорит только о том, что у вас в личных вещах имеется маячок, который и передаёт информацию пиратам. Вернее, правильно будет сказать не в вещах, а на одежде, в которой вы прибыли на борт яхты. В ваших вещах ничего нет, я проверял, а значит, маячок вам вручили или прикрепили в самый последний момент, перед посадкой. Его сигнал я глушить не стал, пусть пираты думают, что мы ни о чём не догадываемся, а их нападение - досадная случайность, с которой мы успешно справились. Я хочу, что бы вы принесли и сложили у входа в рубку управления всю свою одежду, а также сняли с себя все украшения и передали всё это мне для проверки. Выход из прыжка запланирован через трое суток по корабельному времени, на сутки раньше, чем ожидают нападавшие. Через полчаса я жду указанные предметы, а вам самим придётся ещё пару часов провести в кают-компании, пока мои сканеры проверят ваши помещения. Всё ясно? Вопросы? Время пошло.
  Девиц словно подменили, их поведение разительно изменилось, и я уже давно знал причину этого, но эти знания по-прежнему держал при себе.
  Как я и предполагал, в одежде Милы был найден мощный импульсный маячок, замаскированный под вульгарно аляповатую брошь в виде цветка. У Лизы на одежде ничего обнаружено не было, тем не менее, я распорядился просканировать их тела, пока они находятся в кают-кампании и идёт проверка их спальных мест.
  - Миссис Лиза, у вас на груди висит кулон или медальон, немедленно снимите его и передайте мне. Я же предупредил, что бы все украшения прошли проверку аппаратурой Молнии, или вы за некоторую сумму предали своих родных и близких и стали шпионить в пользу этих убийц?
  - Этот медальон у меня уже несколько лет...
  - Только вот недавно вы отдавали его в ремонт, когда у вас случайно порвалась цепочка, или я не прав? Несите его для проверки.
  Второй маячок, как и показали сканеры, был в этом медальоне, а ещё один был обнаружен в каюте Милы и как он туда попал, я даже предположить не мог. Оставался вариант, что он был туда помещён задолго до этих событий и находился законсервированным и ждал только сигнала для активации. Пришлось попросить Нию вновь, в который уже раз проверить все помещения на предмет маячков, жучков и прочих следящих устройств. Более того, мне даже пришлось задействовать свои особые возможности, что бы убедиться, что в этот раз я ничего не пропустил и больше никаких сюрпризов не будет. Двое последующих суток прошли в обычном режиме, и я решил, что сёстры уже окончательно успокоились, и настало время нанести последний, решающий удар.
  Утром, сразу же после завтрака, я предложил им прибыть в рубку управления. Сделали они это добровольно, и применять силу мне не пришлось. Указав на два кресла у стены и предложив им там расположиться, я активировал коммуникатор для экстренной связи и послал сигнал Мухе. Как только связь была установлена, я вызвал сестру к себе. Она появилась через пять минут, и как обычно, с куском мяса во рту.
  - Нет, ну вы посмотрите на него - сбежал из дома, отец с матерью места себе не находят, а он тут с двумя фифочками развлекается. Люд, у тебя совесть есть?
  - Давно не виделись сестрёнка, у меня к тебе просьба. Я сейчас отключу и демонтирую искусственный интеллект этого корабля, а ты перенесёшь его на Альбатрос и попросишь его проверить Нию по всем параметрам. Я так же прошу, что бы ты ничего не сообщала отцу. После этого вернёшься ко мне и заберёшь этих девиц на передержку. Когда станет известно, что яхта Молния, в результате пиратской атаки была уничтожена, а экипаж и пассажиры погибли, переправишь их на планету Циклоп, там они знают, как им поступить.
  - Люд, а ты сам-то знаешь, что они не те, за кого себя выдают?
  - Ты о том, что они из разведотдела космофлота? Конечно знаю, ещё с самой нашей первой встречи. У них очень примитивная и слабая ментальная защита, и я легко читаю их мысли. До поры - до времени я подыгрывал им, теперь в этом необходимости нет.
  - Хорошо, я выполню твои просьбы, но при одном условии - ты выслушаешь меня, не перебивая. Дело в том, что и папа, и мама Юлия предположили, что рано или поздно, но ты обратишься ко мне. Так вот, начну с мамы Юлии - она устроила грандиозный скандал папе за то, что с его подачи произошла подмена её воспитанницы на Альбатросе. Она заявила, что ноги её не будет ни во дворце, ни на одном приёме пока папа не уладит с тобой все недоразумения и сейчас строго выполняет своё обещание. Уже поползли слухи о размолвке в семье. Папа же хочет встретиться с тобой, что бы объяснить мотивы своих поступков. Кстати, многие головы из службы безопасности, которые отвечали за операцию 'поиск невесты' полетели и не только фигурально. А вот Гарольд безмерно благодарен тебе за Лилию и предоставленную информацию. Он вслед за тобой сбежал к бабуле и пока возвращаться домой не собирается. Уф, вроде всё пересказала и никакой государственной тайны не выболтала. Слушай Люд, а может быть лучше всё-таки стереть им память, - она кивнула в сторону кресел, - а то вдруг они не совсем тупенькие?
  - В этом нет необходимости. Их начальство и так промоет им мозги после того, как до него дойдёт, что империя их не только опередила, но и увела из-под носа информацию о лаборатории по производству паутины антиматерии, а саму лабораторию уничтожила.
  - Ты имеешь в виду, что искажающее поле скрывает этот объект, а второй генератор силового поля прикрывает капсулу с антиматерией? А почему ты считаешь, что это паутина, а не сеть?
  - Это даже не паутина, а некоторые её компоненты. Опыты не были закончены. Видимо во время эксперимента произошёл выброс антиматерии и яхту покинули в целях безопасности. Однако силовое поле стабилизировало ядро и неуправляемой реакции не произошло. Вернуться и продолжить свои опыты главарь не смог, его ликвидировали во время очередного набега на торговый караван. Однако информация о том, что он стоял на пороге создания в кустарных условиях мощного разрушительного оружия, просочилась в его окружение и теперь за яхтой идёт охота.
  Муха исчезла и через несколько минут появилась вновь, - Ты прав, капсула дала трещину, но поле вокруг неё не позволило антиматерии распространиться. Вернее пока не позволило. Это дело времени.
  - Именно поэтому я и прошу тебя убрать отсюда сестёр, а потом, во время боя с пиратами я дистанционно отключу второй генератор и сам исчезну через портал. Взрыв произойдёт практически мгновенно и не оставит никаких следов.
  - Ты всё предусмотрел, кроме одного - до боя и во время него я буду рядом с тобой, хочу ещё покопаться в трюмах и хранилищах яхты, вдруг найду что-то интересное, что ты пропустил.
  - Муха, это шантаж.
  - Ага, самый наглый и неприкрытый. Всегда мечтала поймать тебя на крючок и показать, что я - старшая сестра, а значит и более умная. Если откажешься, то я исчезну, а ты ломай голову, как спасти этих фифочек. Кстати, ты хоть с одной из них покувыркался? Что, нет? И ни одна из них даже не пыталась пробраться в твою каюту? Действительно глупые. Став фавориткой или любовницей наследника второй очереди императорского трона, одна из них или обе могли подняться на недосягаемую высоту общественного положения. Эх, такой шанс упустили...
  - Хватит нести чепуху....
  - Это не чепуха. Не уподобляйся Гарольду, он кроме Лильки никого больше не видит, но ведь она предназначенная, избранная, а если ты второй такой не встретишь, так и умрёшь без женской ласки? Или ты забыл, из-за чего разгорелся скандал в благородном семействе? Папа и мама Юлия очень обеспокоены твоим равнодушием к противоположенному полу, вот и вынуждены принимать свои меры. Да ты хотя бы притворился, или нашёл себе кого-нибудь для фиктивных отношений. И в кого ты такой? Хотя тут и гадать не надо - вылитый мама Юлия. Как же я устала, пока не пристроила папу, а теперь вот ты....
  - Муха, зубы мне не заговаривай, хватай Нию и марш на Альбатрос.
  - Вот, вот, все мужики эгоисты, пользуетесь нашими слабостями, - мантикора вместе с искусственным интеллектом исчезла, а я повернулся к застывшим в ужасе сёстрам.
  - В штабе вашего флота имеются предатели или продажные шкуры, которые не только не передавали ваши сообщения по команде, но и сделали всё возможное, что бы след Молнии был потерян. По прибытию на Циклоп, не вступая ни с кем в контакт, повторяю ни с кем, выходите на службу безопасности и там передаёте мои слова о наличии предателей. Сошлётесь на принца Людвига, младшего сына императора, который охотился за пиратской лабораторией по производству паутины антиматерии. Пусть они разберутся, кто и каким образом скрыл правдивую информацию о Молнии, кто проводил её осмотр и где подлинный акт её сканирования. Призываю вас к осторожности. Если вам не сотрут память в течение трёх дней с момента обращения в службу безопасности, то значит принято решение о вашей ликвидации. Бросайте всё и прячьтесь на самое дно Циклопа, я вас там найду и вытащу в империю. Сами понимаете, слишком важные фигуры и большие деньги замешаны в связях с пиратами, а вы простые пешки, расходный материал. Вам всё понятно? - ответом мне были судорожные кивки головой.
  Появилась Муха, - Тебе привет от искусственного интеллекта Альбатроса, он просил передать, что работать с тобой было одно удовольствие, и он сделает всё, о чём ты его попросил.
  - И о чём ты его ещё попросила от моего имени?
  - Да ни о чём таком, за что следовало бы волноваться - полное сканирование, проверка и разрушение барьеров и блоков, уничтожение сторонних программ, проверка на вирусы и несанкционированный контроль. В общем, я попросила Альбатрос скопировать информацию с Ния, а затем стереть её сущность и поставить новую, улучшенную версию. И не надо, не благодари, я старалась потому, что ты мой младший, а значит самый любимый, хоть и балованный брат.
  - А моей любимой сестрёнке известно, что инициатива в армии наказуема?
  - А моему избалованному брату известно, что в армии действия старшего не обсуждаются?
  - Муха, с тобой спорить бесполезно. Где поместишь сестёр на передержку?
  - По временному потоку нашего мира сиротинок надо будет приютить на пару дней, так что временно они поживут в твоих покоях без права выходить оттуда. Искать их там никто не будет.
  - А как они туда попадут, ведь я закрыл вход для посторонних и несанкционированного проникновения?
  - Люда, не смеши меня - он закрыл. Прямо первый класс начальной школы Ньюкасла. А кто за твоими покоями присматривает и изредка убирает оттуда тела любопытных?
  - Какие тела? Что, были гости?
  - Не волнуйся, это я образно выразилась, но пыль я пару раз у тебя вытирала, правда в холодильнике. А мяса мог бы и побольше там держать, да и свой кухонный комбайн не мешало бы обновить, старьё какое-то держишь.
  Спорить с мантикорой - себе дороже, так что я просто кивнул в сторону сестёр головой, намекая, что их пора отсюда убирать. Муха и сестры исчезли, а я, памятуя о том, что сестра собиралась вернуться ко мне, в спокойной обстановке приступил к подготовке к выходу из пространственного прыжка и встрече с пиратами. По моим подсчётам у меня было в запасе почти шесть часов до начала торможения, ну если не шесть, то пять - точно.
  Когда вернулась Муха, я не заметил, а она, не мешая мне, с удобствами расположилась на камбузе, правда перед этим сунула свой любопытный нос в каюты Лизы и Милы. За час до выхода в расчётную точку я закончил подготовку к 'радостной' встрече с 'друзьями' и оставалось только ждать.
  - Я не доверяю твоим цыпочкам, какие-то они мутные.
  - Я тоже им не доверяю, но не думаю, что разведка объединённого флота смогла провернуть такую многоходовую комбинацию и вышла на меня, подсунув такую лакомую наживку. Скорее всего, здесь игра случая, да и не уверен я, что им удалось меня идентифицировать, я всё-таки хорошо замаскировал свою сущность.
  - Сущность то замаскировал, а вот внешность не поменял, а вдруг они наткнутся на твоё изображение и сопоставят?
  - Не смеши, в центральном аппарате они почти полностью избавились от нормальных специалистов, а вот родственников адмиралов и любовниц сенаторов напихали туда дальше некуда.
  - Ладно, теперь всё равно уже ничего не изменишь. Какую задачу ты мне определишь?
  - На Молнию будут нападать мелкие шавки, а вот организатор будет в стороне. Твоя задача вычислить его, допросить с пристрастием, а его голову для сканирования доставить на Альбатрос. Мне не даёт покоя вопрос, где они достали сгусток антиматерии? Получить его, даже с аппаратурой Молнии, не возможно, а значит, есть вероятность того, что они каким-то образом связаны с остатками Акапульки. Отец так ведь и не разобрался, как тёмные маги смогли создать свои заряды, А если был второй экземпляр уничтоженной документации, или опыты велись параллейно в нескольких лабораториях?
  Наступила тишина, а потом Муха задала неожиданный вопрос, - Люд, а что ты делал у этого безрогого ящера, если это конечно не секрет?
  - Ни какого секрета нет. Я рассказал ему о своих подозрениях в отношении леди Юлии и о тех шагах, которые собираюсь предпринять в дальнейшем.
  - Понятно. А ты в курсе, что вся эта шумиха с поиском невесты для Гарольда была затеяна из-за тебя? Папа хотел дать тебе невыполнимое задание, что бы ты провалился и сбавил свои обороты. Он считает, что став Вольным охотником, ты долго не проживёшь. Он уверен, что тебе не ведомо чувство самосохранения, и ты будешь лезть в самоё пекло. По его плану, ты должен будешь стать правой рукой Гарольда и во всём ему помогать, особенно в борьбе с внешними врагами. Папа говорит, что интересы империи превыше личных амбиций.
  Я усмехнулся, - Видишь ли, сестрёнка, на роль стража трона и имперского убийцы я не гожусь. Я имею собственное мнение и видение событий, оно не всегда совпадает с официальной, а быть послушной марионеткой, даже в руках брата - не по мне.
  -Во, смотри, твои сканеры уже сейчас засекли несколько объектов в предполагаемой точке выхода.
  - Не смертельно, я уже включил генератор защитного поля на всю мощность, а торпедные аппараты Молнии готовы к автоматическому открытию огня, только, правда, ответного. Всё-таки небольшой шанс, что это мирные корабли собрались возле ускорителя, есть.
  Больше мы не разговаривали, Муха вновь исчезла на камбуз и вернулась с большим куском копчёного окорока в зубах. По всей видимости, мясным продуктам на Молнии испортиться или исчезнуть в паутине антиматерии не дадут.
  На выходе из-под пространства я сразу же включил тормозную систему, поэтому первые залпы нападавших прошили пространство значительно впереди нас. Сомнений не осталось, это пираты или наёмники, в любом случае - это враги. Система захвата доложила, что обнаружено восемь потенциальных целей, но команду на открытие огня я не давал, так как мы ещё не нашли командный пункт, с которого координировалось нападение. Наконец на радаре появилась небольшая точка, что стояла в стороне от района схватки, а сонар Молнии подтвердил активный обмен информацией с боевыми катерами, которые использовали пираты.
  - Ну что, Люда, я пошла. Береги себя и попусту не рискуй. Встретимся на Альбатросе.
  Первый пуск моих торпед и исчезновение Мухи совпали по времени, и началось 'веселье'. Начнём с того, что беззащитная жертва вдруг оскалилась и начала кусаться. Так как торпедные аппараты заряжались и производили пуски в автоматическом режиме, а на Молнии были в наличии только торпеды и ракеты средней и малой мощности, то на каждую цель наводилось по два аппарата. Первые три катера попали под горячую раздачу, которую они не ожидали от яхты подобного типа и практически в самом начале боя вышли из строя, превратившись или в обломки, или получили такие повреждения и пробоины, что говорить о какой-то боеспособности - не приходилось. Урок пошёл впрок, и оставшиеся корабли закрылись силовым полем. Я с тревогой наблюдал, как мои снаряды, количество которых неуклонно сокращалось, разрывались в силовых полях, не причиняя вреда судам противника. Пришлось внести коррективы и теперь три аппарата нацеливались на одну цель, при этом стрельба велась с небольшими паузами между пусками, что бы первый или второй снаряд ослабляли силовое поле, а последний прошивал её и достигал цели. С сожалением я вспомнил кинетическое оружие Альбатроса, которое сейчас бы пригодилось как нельзя кстати.
   Неожиданно на Молнии появилась Муха, - Люда, ты представляешь, на этом корыте я встретила Лестера! Как тебе это?
  - Самого Лестера? А кто это? Я его знаю?
  - Это тот, кто в службе безопасности папы отвечал за разработку маршрута операции 'поиск невесты' и подбор объектов, а потом неожиданно бесследно исчез. Вот же скотина, где вынырнул. Ладно, не буду тебя отвлекать, не забудь своевременно смыться со своей посудины, - Муха исчезла.
  Сразу же после этого Молния ощутимо вздрогнула, так как мои щиты не полностью справились с одновременной торпедной атакой трёх катеров. Оставшиеся два катера продолжали разносторонний обстрел яхты, не давая мне возможность перенаправить силовое поле в те места, которые требовалось немедленно усилить, и где зашита или была повреждена, или значительно ослабла. На мониторах я видел, что повреждения Молнии ещё не достигли критической точки, и внутреннее силовое поле продолжало сдерживать распространение антиматерии. Так долго продолжаться не могло, и Молния всё чаще стала получать мелкие повреждения. А вот и сигнал о том, что в аппараты загружены последние торпеды и как только произойдёт залп, яхта перестанет оказывать сопротивление и нас можно будет или расстрелять в упор, или взять на абордаж. Последнее для меня было предпочтительнее, так как я рассчитывал, что взрыв антиматерии захватит несколько катеров нападавших и уничтожит их.
   Мой внутренний голос подсказал мне, что пора сматываться, и я открыл портал в свои покои у бабули. Коммуникатор исправно транслировал мне последние мгновения жизни Молнии. Произведя последний залп, и не нанеся видимого урона противнику, мой корабль был захвачен силовыми путами сразу нескольких катеров и, подчиняясь грубому насилию, направился в неизвестное мне место. Во время принудительной транспортировки произошёл взрыв антиматерии и последнее, что я видел - яркая вспышка и полная темнота. Всё оборудование красавицы яхты было мгновенно уничтожено, и я надеялся, что и пиратские катера попали под действие неуправляемой реакции и тоже исчезли, превратившись в прах и космическую пыль.
  К действительности меня вернул спокойный голос Саура. Мой демон - распорядитель констатировал, - Стало уже доброй традицией, что принц Людвиг в своих покоях появляется в сопровождении прекрасных девушек. В этот раз сразу двух. Корму и что доложить, мой принц?
  
  10.
  
  - Рад видеть тебя в добром здравии Саур. Мой визит не должен афишироваться. Когда прибыли мои гости?
  - Не более получаса назад. Её величество потребовало сразу же после вашего прибытия навестить её.
  - Исключено, на это у меня сейчас нет времени. Я потом всё сам объясню императрице, а сейчас пригласи сестёр ко мне и сделай одолжение - незаметно предупреди Лилию, что я нарисовался и хочу её немедленно увидеть, желательно в тайне.
  - Попробую, но не гарантирую. Ваш брат не отходит от девушки ни на шаг, и они расстаются только для сна....
  Как я и ожидал, сёстры появились в моих покоях в сопровождении бдительных служанок. Их уже успели переодеть и даже причесать, что меня вполне устраивало, так как их внешний вид практически не выделялся на фоне остальных, не очень знатных гостей дворца и приглашённых. Лиза и Мила были испуганы и подавлены, ещё бы, они впервые реально попали в высшее общество пускай и закрытого тёмного мира, где преобладали создания, встретить которые в реальном верхнем мире было практически невозможно. Весь их апломб и напускная бравада испарились, а моему появлению они искренне обрадовались.
  - Садитесь леди, будем ждать появление принцессы Лилии, заботам которой я вас поручу на ближайшие пару дней по местному времени. Надеюсь, за этот период сведения о героической гибели Молнии достигнут заинтересованных сторон и вас особо никто разыскивать не будет. Ещё раз напоминаю, по прибытию на Циклоп никакого общения ни с кем, кроме офицера собственной безопасности флота. Вот вам коммуникаторы для связи, они одноразовые и через пятнадцать секунд после окончания разговора самоликвидируются, так что у вас будет только две попытки связаться. Прежде чем обратиться в службу безопасности снимите недорогое жильё в районе космодрома на чужое имя на одного человека, но не в гостиницах. Если в течение двух-трёх суток у вас не сотрут память, немедленно исчезайте, избавляйтесь от всей одежды и всех аксессуаров, что будут на вас, что бы вас не отследили, и ждите, я вас найду и заберу в безопасное место.
  Инструктаж девиц занял не очень много времени и я стал с нетерпением посматривать на часы - из графика своего пребывания я пока не выбивался, но любая задержка была чревата корректировкой моих планов. Раздался мелодичный звон и посреди моих покоев появилась Лилия в сопровождении Саура. Она разительно изменилась за то время, что мы не виделись - движения стали плавными, я бы даже сказал величавыми, исчезла суетливость и взгляд из подлобья.
   Она присела в поклоне, а потом не выдержала официального этикета и бросилась мне на шею, - Людвиг, ты почему бросил меня тут на съедение этим.... Я тут со страху чуть не умерла, когда узнала, что ты исчез.
  - Гарольда уже больше не боишься? Я считал, что он окружит тебя заботой и вниманием.
  - Немножко побаиваюсь, он через-чур серьёзен и к тому же ты мой брат, а он хоть и тоже брат, но всё-таки чужой человек.
   Я в очередной раз подивился зигзагам женской логики, но виду не подал, - Сестрёнка, я хочу, что бы ты на пару дней взяла под своё покровительство этих двух молодых особ. Сразу же предупреждаю, что я им особо не доверяю, поэтому никаких серьёзных разговоров в их присутствии. Эти двое суток они проведут в моих гостевых покоях без права их покидать, тебе останется только их изредка навещать. Справишься? Через пару дней нашего временного потока я их заберу.
  - Хорошо, я сделаю всё, о чём ты просишь, а ты, в свою очередь, не мог бы поговорить с принцессой Мухой? Она заявила, что у тебя может быть только одна сестра и это она и что соперниц за твоё внимание она не потерпит.
  Узнаю Муху собственницу, - Хорошо, обязательно при встрече поговорю. А ты не могла ей сразу же объяснить, что мы с тобой из рода Нешвилов и как у Космических бродяг, у нас все друг другу как братья и сёстры?
  - И ничего она мне не объясняла, - Муха как всегда возникла неожиданно и оттёрла Лилию от меня, - сказала бы так сразу, а то заладила, да ещё со слезами - он мой брат, он мой брат. Он МОЙ брат, ну и немного Гарольда и ни чей больше. Люда, тебе надо на Альбатрос, там интересная картина вырисовывается из сканирования Лестера.
  - Как видите, пообщаться с вами - нет времени. Саур присматривай тут....
  На борту Альбатроса царила тишина и даже наше появление её не нарушило. Корабль приветствовал меня перемигиванием лампочек, но вслух ничего не произнёс и я подумал о том, что возможно включена прослушка. Сделав предупреждающий знак Мухе, что бы она помолчала, я в ручном режиме включил сканирование рубки управления и программу глушения.
  Через несколько минут довольный голос Альбатроса произнёс: - Наконец-то, а то стоило Мухе исчезнуть, как у меня на борту появилась неизвестная личность с допуском и наставила в рубке кучу жучков. Сейчас они все нейтрализованы, и мы можем спокойно поговорить.
   Люда, с твоей Ния я сделал всё, что смог, на большее я не способен. Все непонятные и непрозрачные программы удалил, память полностью очистил, программное обеспечение поставил самое новейшее. У неё стоит блок саморазвития, у меня такого нет, так что я его не трогал.
  Результаты сканирования головы Лестера помещены в мнемокристаллы. Один у Мухи, второй приготовлен для тебя, можешь его забрать. Ещё чем-нибудь я могу тебе помочь?
  - Да, попробуй проанализировать этот материал и попытайся высказать предположения о появлении сгустка антиматерии, - я вложил небольшой кристалл в приёмник и стал ждать результат.
  За спиной раздалось сопение, - Люда, не обижайся, но я передала материалы по сканированию мозга Лестера папе. Понимаешь, там данные о готовящемся заговоре против императора и я не могла скрыть эти факты. Пойми, у него возможностей со всем этим разобраться неизмеримо больше чем у тебя....
   Она ещё что-то там бубнила, а я переваривал свалившуюся на меня новость - Муха нарушила своё слово и предала меня. Я корил себя последними словами за то, что обратился к ней за помощью, лучше было бы обратиться к бабуле. Было понятно, что отец узнает всё, и о сёстрах, и о Молнии, и о планете Циклоп. Все мои планы полетели в тартарары и их надо немедленно менять...
  Наступило тягостное молчание, я дождался, когда анализ был готов, забрал кристалл и ни слова не говоря, исчез. На всякий случай я совершил несколько прыжков через разные порталы, пока не оказался в покоях Трояна. Старого дракона в них не было, и я смог спокойно обдумать сложившееся положение. Всё было не просто плохо, всё было отвратительно. Радовало только то, что никто не знал, что я начал строить свой корабль, кроме Трояна, и я собирался хранить эту тайну как можно дольше. А ещё, я очень беспокоился о судьбе сестёр, ведь было дано слово, что в случае опасности я приду на помощь, а это значит, что отец может использовать эту ситуацию в своих целях. Из своего коммуникатора я удалил всех адресатов, включая Гарольда, Лилию и даже императрицу, оставив только Трояна.
  Так и не дождавшись дракона, а светиться я не собирался, что бы не поставить его под удар, мне пришлось вернуться в свои покои в тёмных мирах. Лилия и сёстры ещё были там и о чём-то оживлённо беседовали.
  - Девчата, планы резко поменялись, забирайте все свои вещи, и мы срочно уходим отсюда.
  - Людвиг, что-то случилось? Моя помощь нужна?
  - Спасибо, сестрёнка, пока обойдусь своими силами.
  Девушек подгонять не пришлось и через пару минут они уже стояли передо мной с небольшими сумками в руках. Взяв их за руки и совершив вновь несколько разнонаправленных прыжков в другие миры, мы оказались на Циклопе, в том самом номере, который я снимал до отлёта на Молнии. Вновь снять его для меня не составило труда, благо владелец гостиницы сквозь пальцы посмотрел на моё 'желание развлечься с парочкой местных куколок'.
  Как я и предполагал, мистер Трамп и его жена исчезли через несколько дней после того, Молния стартовала, и надобность в операции прикрытия минула. Никаких следов их пребывания или регистрации на планете, по-крайней мере в официальных источниках, я не обнаружил. Пока сёстры готовили свои отчёты об операции для начальства и службы собственной безопасности (ССБ), я внимательно просмотрел мнемокристалл с информацией от Лестера. В глаза сразу бросилось, что часть записи была грубо стёрта, это мог сделать только Альбатрос по приказу отца или Мухи, а грубо - что бы это сразу же я заметил. Спасибо Альбатрос, ты хоть и искусственный интеллект, но поступаешь как настоящий друг. Ведь наверняка ты просчитал, что этот кристалл проверять никто не будет после твоего доклада о выполнении прямого приказа и, скорее всего, этот приказ отдала принцесса.
  После того, как сёстры закончили свои отчёты и по обычным средствам связи отправили их на конспиративную квартиру ССБ и в штаб разведотдела эскадры объединённого флота, я принял решение о необходимости нам разделиться и на некоторое время затаиться. При этом ни я, ни сёстры не знали, где мы будем прятаться. А им я ещё посоветовал снимать одну квартиру на двоих, носить одинаковую одежду и причёску и вообще, вести себя так, будто там проживает один человек. По-моему мнению, это меньше будет привлекать внимание, особенно, если они переберутся на какую-нибудь планету развлечений, где полно туристов и желающих отдохнуть.
  - Затеряться в толпе всегда легче, тем более, что ваше начальство в первую очередь будет вас разыскивать в спокойных, неприметных местах, а вы окажетесь буквально на виду. Через несколько дней после того, как вы обоснуетесь, одной из вас предстоит перелёт в другой мир, с которого она отправит сообщение в ССБ о наличии новой информации о предателях в штабе и в разведотделе. Сообщение следует отправить по одноразовому коммуникатору и сразу же договориться о непрямой связи через средства массовой информации. Впрочем, не мне вас учить, как это делается, эта информация находится здесь, - и я передал Лизе кристалл с материалами сканирования Лестера. - Не забудьте упомянуть, что Лестер, бывший высокопоставленный офицер службы безопасности империи, который скрывался у пиратов от расправы за своё предательство....
  Архив Петрович на удивление быстро подготовил новые документы для сестёр и на следующий день, рано утром я проводил их в космопорт и только после того, как удостоверился, что они отправились в полёт, перенёсся туда, где строился и переоборудовался мой морской охотник.
  Здесь не принято задавать лишних вопросов или проявлять любопытство, к тому же весь процесс пере и до оборудования проходил в автоматическом режиме. Первым делом я установил искусственный интеллект на 'Вольном ветре', так я решил назвать свой корабль, и с головой погрузился в работу. Буквально каждый день, через десятые руки в мой адрес приходили грузы и заказанное оборудование, так что даже спать приходилось урывками.
   К моему удивлению, никакой информации о гибели Молнии или нападении пиратов на прогулочную яхту в СМИ не появилось. Инцидент решили утаить или замолчать, а это никак не входило в мои планы. Подготовив нарезку видеоматериалов о нападении пиратов на яхту, я отправил её в одно из новостных агентств со своими комментариями и пояснениями. Я указал точный маршрут движения яхты, точки встреч с пиратскими кораблями, координаты ускорителей, возле которых Молнию поджидали, а так же моменты последнего боя и запись взрыва и образования небольшой чёрной дыры, а так же схлопывание её. Так как этот маршрут перемещения раньше считался безопасным и весьма комфортным, я был уверен, что мой материал будет подобен взрыву протонной торпеды в замкнутом пространстве. Так оно и получилось, всплыли несколько других случаев исчезновения кораблей, которые так же связали с деятельностью пиратов в этом секторе галактики. Острой критике были подвержены объединённый космофлот, должностные лица отвечающие за безопасность межпланетных путешествий и очень громко прозвучали предположения о предательстве и подкупах в самых верхних эшелонах власти.
  Эту новость растиражировали другие агентства, и она пошла гулять по просторам Союза независимых планет. Первая реакция наступила буквально на следующий день, многие крупные транспортные и туристические кампании отказались от использования этого маршрута передвижения, а невнятные оправдания и опровержения только подлили масла в огонь. У космофлотчиков последовали громкие отставки и аресты, а так же череда непонятных смертей среди высшего офицерского состава. Скандал разгорался как лесной пожар, захватывая всё новых и новых должностных лиц не только в объединённом правительстве, но так же в сенате и парламенте СНП. А тут ещё просочилась информация о том, что благодаря умелым и профессиональным действиям спец отдела разведки эскадры и офицеров ССБ, экипаж яхты Молния был своевременно спасён и в настоящий момент даёт показания специальной комиссии. Всплыли даже данные тех донесений, которые отправляли в штаб Лиза и Мила и которые так и не дошли до адресатов из-за предателей, что обосновались на тёплых местах благодаря протекции некоторых сенаторов и парламентариев.
  В общем, мне удалось расшевелить это осиное гнездо и теперь, я был уверен, сёстры были в полной безопасности. Подтверждением этому стало сообщение о том, что непосредственные участники этой операции получили офицерские звания и продолжили свою службу на более высоких должностях уже в главном штабе объединённого космофлота.
  И всё-таки я не поленился и навестил сестёр. Мне удалось побывать на одной из пресс-конференций, которые проводил космофлот в целях повышения своего имиджа и в которой участвовали Лиза и Мила. Отвечая на вопросы дотошных журналистов, они не скрывали, что операция проводилась совместно с заинтересованными службами империи и в ней участвовали весьма высокопоставленные лица из ближайшего окружения императора. Даже фигурировали несколько изображений снятых со спины, на которых были я и Муха. Вот же дьявольские девки, всё-таки сумели каким-то образом сохранить на своих телах аппаратуру слежения и ею воспользоваться. Узнаю, кто из них двоих это сделал, отшлёпаю со всей силой. Я уже собирался уходить, когда решил напоследок прочитать их мысли и послать мнемосообщение, - Это капитан. Я рад, что у вас всё наладилось, надеюсь, ещё когда-нибудь встретимся.
   Этот сигнал я отправил Лизе и был удивлён её неадекватной реакцией. Девушка внезапно побледнела и схватилась за виски, будто испытывает сильную боль, - Капитан, спасайте нас, мы под контролем спецслужб и в ближайшее время от нас избавятся. Сразу же после конференции мы отправляемся на космодром, что бы лететь в главный штаб объединённого флота, где с нами произойдёт несчастный случай. Эти сведения я получила от человека из собственной службы безопасности, и я ему верю. Помогите нам с сестрой!
  Отвечать и как-то внешне реагировать на её посыл я не стал, ничем не выдавая себя, ведь я прекрасно помнил, что ни одна из сестёр не имела ни малейших способностей к мнемосвязи во время нашего полёта, а во внезапно проснувшийся дар или способность, я верил не очень. Не опасаясь, что меня могут узнать, так как я трансформировал не только внешность, но и фигуру, превратившись в коренастого и невысокого мужчину среднего возраста, стал пробираться вперёд с намерением сделать несколько снимков на мнемокристалл. Таких как я желающих было несколько человек, и мы столпились перед столом, за которым сидели участники конференции, отгороженные от общего зала силовым полем.
  Так вот оказывается в чём дело, у сестёр в ушах были не простые серёжки, а те, которыми пользуются агенты империи при проведении важных операций. Товар штучный и подлежащий строгому учёту, так как позволяет его носителю не только получать и обмениваться мнемосообщениями, но и читать неэкранированные мысли на близком расстоянии. Интересно как они попали во внешние миры, неужели и в наших спецслужбах завелись крысы? Хотя чему удивляться, пример Лестера был перед глазами, а он, по словам Мухи, был не последней фигурой в службе безопасности империи.
  Решив на всякий случай подстраховаться, я вновь вышел на связь с Лизой, - Твоё сообщение получил не полностью, повтори его, -и включил свою способность различать ложь и правду. Девушка почти слово в слово повторила то, что и до этого говорила мне, - их, якобы, собираются убрать как отработанный материал и в угоду мстительным чувствам некоторых весьма высокопоставленных чиновников из объединённого правительства. Решение принято на самом верху, источник информации заслуживает доверия.
  Интересно получается, Лиза говорила правду, или твёрдо верила в то, что говорила. Но как меня убеждал один мой знакомый, который был шесть раз женат - 'верить женщине - себя не уважать'. А если это ловушка рассчитанная для такого простачка как я? Попробую ка и я закинуть наживку.
  - Я сейчас на космодроме, осмотрюсь что здесь и как. С какой площадки или на каком корабле вы собираетесь лететь?
  - Я не знаю, но думаю, что будет использован стартовый стол для военных. У них там свой сектор, куда посторонним вход запрещён.
  - Хорошо, сейчас посмотрим....
  Тут же один из мужчин, что сидел с сёстрами за столом и участвовал в конференции, быстро встал и вышел, а это означало, что наш мнеморазговор перехватывался. Да, нельзя недооценивать возможности и профессиональную подготовку спецслужб СНП.
   И Лиза и Мила дёрнулись как от удара, а я продолжал гнуть свою линию, - Не просветишь, что послужило причиной для принятия решения о вашем устранении?
  - В одном из приватных разговоров, который наверняка прослушивался и записывался, хотя нас убедили в обратном, Мила сказала, что мы обладаем компрометирующей информацией на высокопоставленных чиновников из объединённого правительства и их связей с преступным миром, а так же нам известна схема хищения денежных средств из бюджета СНП. После этого разговора нас взяли в жёсткую разработку и ограничили во всём.
  - А у вас есть в действительности эта информация?
  - Да, мы обнаружили мнемокристалл с ней в своём номере, куда нас поместила служба безопасности.
  - Служба безопасности космофлота или Союза?
  - Союза.
  - Понятно. Судя по всему, на военную площадку я проникну без проблем. Надеюсь, кристалл с информацией вы надёжно спрятали? Только не говорите мне где, а то наши переговоры могут перехватывать. Конец связи, встретимся на космодроме. Ждите установленного сигнала.
  Да, девчонки, в дерьмо вы вляпались по самое не хочу. Вас использовали и подставили, ну ничего и я вмешаюсь в игру и спутаю всем карты. Продолжая снимать ход пресс-конференции в разных ракурсах, я приблизился почти вплотную к силовому экрану. Следуя моему мысленному приказу, перстень архимага разрушил участок силового поля, через который я спокойно вошёл вовнутрь и тут же создал свои щиты. Пройдя за спины участников пресс-конференции, я трансформировался и принял несколько изменённый и более привычный облик.
  - От имени службы безопасности Горной империи я приветствую всех здесь присутствующих и вынужден сделать заявление от своего имени. Всякие попытки заинтересованных лиц ликвидировать или как-то повлиять на наших союзников, или лиц сотрудничающих с нами, обречены на провал. Компромат на высокопоставленных чиновников объединённого правительства, сенаторов и парламентариев, обличающий их в тесных связях с преступным миром и пиратами, а так же их участие в разворовывании бюджетных средств Союза планет, будет обнародован. Так как этим девушкам угрожает смерть за их разоблачения, а объединённый космофлот, в силу своей слабости и коррупции не может обеспечить их безопасность, я забираю их в империю, где найдут применение их способностям и умениям. Хочу так же предупредить кукловодов, дёргающих за нити и считающих себя в полной безопасности, мы о вас знаем. И если хоть волосок упадёт с головы родственников этих девушек, вы, ваши родные и близкие будут физически устранены без права возрождения. Засим позвольте извиниться за внеплановое прекращение общения и откланяться.
  Положив руки на плечи девушек, я перенёс их сначала в номер гостиницы, в котором остановился, а затем, через открывшийся портал, и в свои покои в тёмном мире.
  - Стало уже доброй традицией, принц Людвиг, ваше появление в сугубо мужских покоях с очаровательными девушками. Кому и что доложить?
  - Ох и язва же ты Саур. Забирай сестричек и пусть служба безопасности её величества полностью проверит их, включая телесное сканирование на предмет всякой гадости, что им могли засунуть в СНП. Потом вернёшь их в мои покои для разбирательства и принятия окончательного решения о их судьбе. Её величеству сообщи о моём временном возвращении и огромном желании пообщаться в приватной обстановке, а так же распорядись, что бы мне принесли что-нибудь перекусить. Как это не парадоксально выглядит, но там, откуда я только что прибыл, наступило время обеда.
  - На сколько персон прикажите накрыть стол?
  - Не думаю, что служба безопасности быстро отпусти девушек, так что на твоё усмотрение. А что, ожидаются гости?
  - Несомненно, мой принц. Её величество потребовало установить во всех помещениях ваших покоев датчики, реагирующие на ваше появление, так что она уже в курсе того, что вы навестили её. Следует ли мне предупредить об этом её высочество леди Лилию?
  - Саур, я же сказал, на твоё усмотрение, но учти, я хочу немного побыть один и поразмыслить, так что даже обед мы перенесём на час позже. Думаю, от голода я за это время не умру. И предупреди о моём появлении Ветерка и Огонька, а то обидятся. Хочу тоже увидеться с ними в приватной обстановке и обсудить кое какие проблемы, но это уже после встречи с императрицей.
  - Но пару бутербродов и стаканчик кофе доставить прямо сейчас, так сказать в плане борьбы с голодной смертью?
  Дружище, ты прямо читаешь мои мысли....
  Интересно, а почему Саур ни словом не обмолвился о моём брате? Его что, выслали за ненадлежащее поведение? Надо будет осторожно уточнить, что тут случилось, пока я 'отдыхал'.
  
  11.
  
  От важных дум - как быть, кого назначить виновным и что делать, меня отвлёк нежный звук колокольчиков, возвещающий о том, что ко мне гости из числа тех, кому не нужен специальный допуск или моё разрешение. Рыкающий голос императрицы буквально на мгновение опередил её появление, - Несносный мальчишка, ты что там опять натворил? Эндрю рвёт и мечет. Он говорит, что ты без всякого согласования провёл какую-то операцию во внешних мирах, и даже не поставил его в известность. Что скажешь?
  - Ваше величество, вот объясните мне такому наивному, молодому, и неопытному, почему люди злятся и обижаются, если с ними поступают точно также как и они поступают с другими? В своё оправдание могу сказать следующее, девчонок с Молнии списали в расход. Они разворошили змеиный клубок в верхушке СНП, да ещё в открытую заявили, что имеют убойный компромат. Конечно, можно было не вмешиваться и отдать их на заклание, а с другой стороны от имени Лизы и Милы можно столько грязи вылить на неугодных нам лиц в объединённом правительстве, сенате и парламенте, что мало не покажется.
  - То-то и оно, молодой человек, что уже сейчас твоего отца закидали обращениями с просьбой не публиковать непроверенные материалы, а так же со скрытыми угрозами о том, что это может самым негативным образом сказаться на отношениях империи и СНП.
  - Будь я на месте императора, то приказал бы нашему флоту начать подготовку к масштабным военным учениям на границах с СНП, а журналистам бы скормил дезу о готовящемся наступлении на прогнивший и продажный режим Сити. Интересно было бы посмотреть со стороны, как крысы бросятся в разные стороны, спасая свои шкуры.
  - Всё это хорошо, Людвиг, а теперь я хотела бы услышать, что ты там натворил, так сказать из первых уст.
  - У меня есть запись того, что произошло на пресс-конференции, а своё мнемообщение с Лизой, я вам перескажу.
  Просмотр кристалла и мои комментарии заняли не более пятнадцати минут, после чего мантикора улыбнулась, - Да, нагнал ты на них всех страха. Эту запись, с твоими пояснениями, я отправлю императору. По мне, так упрекнуть тебя не в чем, ты действовал правильно, а самое главное - дальновидно. Ведь ты не акцентировал внимание на том, в службе безопасности какой империи ты служишь. Так что тебе, внучок, придётся принять чин капитан-командора тёмных миров, это разом решит все проблемы.
  Сильно не наедайся, у нас с тобой сегодня званый ужин, там и поговорим о семейных делах, а что бы ты не скучал, сейчас отправлю тебе твою сестру.
  - Я Муху видеть не хочу.
  - А я и не про эту непоседу говорю, а про Лилию. Она как на иголках сидит, узнав, что ты изволил нас навестить. Наверное, хочет с тобой посплетничать про Гарольда.
  За столом мы сидели только вдвоём, при этом Лилия лениво ковыряла вилкой мясную запеканку, терпеливо дожидаясь пока я наемся. Откинувшись на спинку стула и вздохнув, я приготовился слушать ворох новостей, - Давай, выкладывай, что тут произошло, пока я отсутствовал.
  - Я выгнала Гарольда и запретила ему показываться мне на глаза, - выпалила она одним духом.
  - И что? В былые времена мы с ним ссорились по несколько раз на дню. В чём причина ссоры?
  - Он плохо о тебе отозвался, сказал, что у тебя ветер в голове, и ты ни как не хочешь взрослеть. Даже её величество заступилась за тебя и посоветовала ему высунуть свой нос за пределы дворца и не оценивать то, что он пока не понимает. Гарольд обиделся и вернулся домой.
  - И когда случилось это знаменательное событие, не вчера ли вечером?
  - А ты откуда знаешь, ты что, вчера появился и подглядывал за нами?
  - Лиль, я хорошо знаю своего брата, готовься сегодня принимать его извинения. Даже если он не чувствует за собой вины, он всё равно извинится. К тому же он прекрасно знает, что переубедить тебя невозможно, а спорить с тобой - себе дороже.
  - Почему это переубедить меня не возможно, я что, такая упёртая?
  - А ты что, хочешь сказать, что у меня действительно ветер в голове и я не хочу взрослеть?
  - Нет, конечно, я своего мнения не поменяю.
  - Я вот про это и говорю. Переубедить он тебя не сможет, а значит, признает свою вину, - я отхлебнул лёгкого вина из фужера. - У меня к тебе будет просьба, помнишь тех девчонок, с которыми я тебя знакомил? Возьмёшь их под свою опеку? Дело в том, что им собирались устроить пышные похороны, и мне пришлось их срочно вытаскивать.
  - Как это, устроить пышные похороны, объясни? Их что, собирались убить?
  - Типа того - катастрофа в космосе, никто не выжил. Потом нашли бы крайнего и обвинили во всём пиратов, дескать, это была их месть.
  - Бедные девочки, конечно, я позабочусь о них. Слушай, а ничего, если я тебя тоже буду звать Люда? Я кивнул головой, - Зови, я уже привык к подобному обращению.
  - Люда, только честно, ты из них ни на кого не запал? Девчонки вроде симпатичные...
  - Лиль, давай не будем развивать эту тему. Мне ни одна из них не нравится и, передав их тебе, я о них достаточно быстро и благополучно забуду.
  Дальше пошёл разговор ни о чём: что сейчас модно носить во внешних мирах, какие расцветки и фасоны платьев у местных модниц, а что они носят на ногах, не заходил ли я случайно в ювелирные магазины и так далее. Мне пришлось залезть в свою шкатулку с драгоценностями и извлечь с самого дна серебряные серёжки, сделанные в виде маленьких дракончиков. Когда-то я хотел проткнуть себе ухо и носить одну из них, что бы быть похожим на капитана старинного корабля, которого я видел на рисунке очень древней бумажной книги.
  - Пришлось немного приврать, - Вот, это мой подарок тебе, я его приготовил давно, да всё не было случая передать.
  - Ой, какая прелесть...
  А действительно, я что-то не видел на Лилии украшений, даже колец и перстней на руках нет. Пока девушка крутилась возле зеркала, примеряя обновку, я обратился к Сауру, - Просвети ка меня, почему у Лилии не украшений и прочих безделушек на которые так падки молодые девушки?
  - Всё просто лорд Люд. Её величество не носит ничего из украшений кроме ленточек и считает их лучшим подарком для принцессы, а все остальные, боясь вызвать неудовольствие императрицы, воздерживаются от знаков внимания молодой леди.
  - Лиль, а у тебя есть ленточки от императрицы?
  - Есть, но я их практически не ношу. На моей шее они смотрятся неестественно, как бантик, а на запястье их носить неудобно. Я бы конечно носила их на волосах, но у меня ленточки по одному экземпляру и парных нет, а разные смотрятся нелепо.
   Мы ещё очень долго болтали о всякой всячине, вернее болтала Лилия, а я внимательно слушал, так как её свежий взгляд позволял во многом по новому взглянуть на обстановку в окружении императрицы. Саур неслышно возник за спиной девушки и тоже внимательно слушал её мнение о придворных, их вкусах, поведении и манере общения. Я отметил про себя, что у девчушки острый, наблюдательный и пытливый ум, а её оценки значительно разнятся с общепринятым мнением.
  Звук колокольчиков прервал монолог Лилии и перед нами появился слуга с манекеном, на котором висел ослепительно белый мундир с чёрной окантовкой. Хорошо поставленным голосом он произнёс: - Её величество изволило пожелать, что бы сегодня, на званом ужине, вы были в парадном мундире соответствующем вашему званию. Отговорки не принимаются, - слуга исчез.
  Мне сразу же стало понятно, что отвертеться не получится, а Лилия выпорхнула из-за стола и принялась рассматривать мою униформу. Саур тут же стал давать пояснения, обращаясь исключительно к девушке, а заодно просвещая и меня.
  - Перед вами, принцесса, парадный мундир капитан-командора службы безопасности нашей империи. Обратите внимание на эти регалии, что по праву занимают своё место на груди этого достойного офицера. Это медаль к ордену 'За личную храбрость и мужество', принц Людвиг получил её за уничтожение гнезда химер-людоедов. Вот это орден 'Пурпурное сердце' за победу в схватке один на один с архимагом Акапульки и уничтожение базы тёмных магов на планете Сота. Этот орден даёт право носить на любой одежде или мундире небольшую рубиновую звёздочку, которая о многом скажет сведущему человеку. А это крест третей степени 'За личную храбрость и мужество'. Ваш брат награждён им за уничтожение лаборатории пиратов по производству разрушительного оружия и уничтожение десятка пиратских катеров в открытом космосе. Эти кресты вручаются строго последовательно и только за особые заслуги. Кстати, если девушки, которых вашим заботам поручил лорд Люда, примут наше подданство, то и они будут награждены медалью к ордену 'За личную храбрость и мужество', как непосредственные участники операции.
  Не сочтите за вмешательство в ваше личное пространство и навязывание своего мнения, но скорее всего, на званом ужине вам предстоит сидеть рядом со своим братом, так что и вам надо выбрать соответствующую одежду. Надеюсь, нечто праздничное и парадное у вас есть?
  Судя по растерянному виду девушки ничего подобного у неё не было. Сердцем чувствую, что повторяется ситуация с драгоценностями и украшениями, - Сестрёнка, а ты не можешь сказать, сколько всего у тебя примерно имеется платьев?
  - Я могу сказать точно, у меня их четырнадцать. Я их меняю каждые два-три дня, что бы долго не ходить в одной и той же одежде.
  Чувствую, как гнев и злость поднимаются у меня изнутри, - Таааак, - то каким зловещим тоном я это произнёс, заставило Саура поёжиться. - Скажи ка Лилия, круг твоего общения ведь значительно сократился с того момента, как ты появилась здесь?
  - Да кроме служанок и раньше Гарольда я ни с кем не общаюсь.
  - Лорд Людвиг, прошу вас, не совершайте опрометчивых поступков, - но меня уже понесло.
  - Ваше величество, - обратился я через коммуникатор к императрице нижних миров, - ставлю вас в известность, что мы с леди Лилией немедленно покидаем ваш дворец и молодая леди вернётся сюда не раньше, чем я её обую, одену и обеспечу всем необходимым в соответствии с её статусом сестры принца Людвига.
  Отключив и заблокировав все контакты, не обращая внимания на неодобрительное покачивание головой Саура, я взял Лилию за руку, и мы совершили с ней переход в покои Трояна. Дракон был на месте и пребывал в благодушном состоянии. Увидав нас, он ни капли не удивился, а его рокочущий голос раздался под сводами зала, - У нас дорогие гости. Подготовить покои для принца Людвига и принцессы Лилии, невесты принца Гарольда.
  Рассказывай внучок, что там у вас произошло, на тебе лица нет. Да отпусти ты девчонку, я её не съем.
  - Дед, не пугай её. Лилия, это мой, не знаю в каком поколении, пра, пра, прадед - истинный дракон Троян. Дед я не просто зол, я возмущён до глубины души. Это жадная и скаредная императрица обошлась с моей сестрой хуже, чем с самой последней служанкой из её окружения. На всё про всё ей выделили с момента появления всего четырнадцать платьев, ни одного украшения, ни колечка, ни серёжек, не говоря уж о нашейных украшениях или диадемах. Титул принцессы, который ей пожаловала императрица, выглядит как злая насмешка - мол, носи что дали и будь довольна, что тебя, бедную родственницу, приютили и позволили есть с барского стола.
  - А какое время она уже провела в нижних мирах?
  - Год или около того, точно не знаю.
  - Значит, четырнадцать платьев на год и ни одного украшения? А сам-то ты, что ей подарил или чем обеспечил? Если мне не изменяет память, ты назвал её своей сестрой? Может быть пора сначала смотреть на себя, а потом кивать на других?
  - Дед, не добивай меня, я уже и так корю себя всякими нехорошими словами, что бросил её в нижних мирах и толком о ней не заботился. Приютишь её, пока я не закончу свой проект? Потом я заберу её к себе.
  В это время раздался не менее рыкающий голос, - Покои для принцессы готовы, служанки уже ждут её на выходе из ваших покоев, господин. Какие ещё будут распоряжения?
  - Исходите из того, что принцесса прогостит у нас не менее полугода, а потом периодически будет нас навещать. Обеспечьте её всем необходимым, что бы она ни в чём не нуждалась.
  Внучка, что ты делаешь?
  - Держусь за волка Люды. Когда я его касаюсь, мне не так страшно.
  - Ты видишь его кхора?
  - Кхора нет, а Пушка вижу и разговариваю с ним. Он пытается меня успокоить и говорит, что несмотря на свой внешний вид, вы добрый и ласковый дед.
  - Передай ему, что он такой же подлиза как и его хозяин, а теперь, девочка, ступай, тебя уже ждут, а мы с внучком ещё немного поговорим о разных вещах.
  Дождавшись, когда Лилия выйдет из его покоев, он продолжил, - Ты подставил меня Людвиг.
  Знатно подставил. Ты что думаешь, что Манти и Гарольд не предпримут попыток разыскать девушку? Особенно императрица. Я просто уверен, что в моём окружении имеются наблюдатели не только твоего отца, но и её. Через несколько дней она будет точно уже знать, где твоя названая сестра. Не знаю, что она предпримет, но отдавать ей Лилию я не намерен. Позлю немного эту надменную кошку, а вот Гарольду ненавязчиво намекну, что его невеста у меня. Ты по прежнему не жалеешь, что эта предназначенная досталась твоему брату, корить себя за это потом не будешь?
  - Дед, повторю ещё раз. Я никаких особых и не особых чувств к Лилии не испытываю, считаю её своей сестрой и порву горло любому, кто обидит её. Она сирота, да и я сейчас сирота, так что она моя семья и давай к этому вопросу больше возвращаться не будем.
  - Как скажешь, Людвиг. Что у тебя со строительством корабля? Жду самый подробный отчёт о том, что сделано, что ещё нет, а так же расчёт - обоснование предстоящих трат и необходимого оборудования. Коротко просветишь меня прямо сейчас, а более обстоятельно мы с тобой поговорим завтра. У меня особо не задерживайся, хотя я тебя и не гоню, но строительство твоего охотника, это сейчас первоочередная задача в свете последних событий. Просто удивительно, как ты можешь портить свои отношения с роднёй, прямо как твой дед Гарольд в молодости. Меня так же очень интересует прогресс в расследовании роли моей правнучки в покушении на тебя, но тут уже я буду просвещать тебя. А теперь давай докладывай.
  - Свой малый морской охотник я назвал 'Вольный ветер', он строится на базе настоящего малого морского охотника объединённого космофлота внешних миров, хотя почти полностью переделанного как внешне, так и внутренне. До завершения строительства ещё достаточно далеко, так как приходится вносить конструктивные изменения. Оборудование поступает исправно и уже идёт его монтаж....
  Целый час я рассказывал старому дракону, что сделано, что предстоит сделать и если это 'коротко просветишь меня', то я представляю, какой разговор будет завтра. Надо будет основательно подготовиться к разного рода вопросам и не ударить в грязь лицом.
   По окончанию допроса с пристрастием меня соизволили отпустить с тем, что бы я переоделся, привёл себя в порядок и подготовился к совместному ужину со всей своей драконовской роднёй. Хоть бы своих дочурок никто сюда не вызвал, хотя с другой стороны, сестрёнке с ними будет проще общаться и не так скучно проводить время здесь.
  Ожидаемый сигнал к ужину в виде гонга не застал меня врасплох, однако в столовой я появился в числе последних. Одного взгляда на зардевшуюся Лилию хватило на то, что бы повергнуть меня в ступор, - это было нечто невообразимое, - Сестрёнка, какая же ты у меня красавица и как же повезло этому дураку Гарольду с тобой.
  - Люда, а почему он дурак? Разве это так плохо - влюбиться в меня?
  - Дурак потому, что не догадался надеть тебе на палец обручальное кольцо и, втайне от всех, провести обряд помолвки, плюнув на все условности и правила.
  Дедуля, спасибо, честно говоря, я не ожидал, что моя сестра может в мгновение ока превратиться в такую очаровательную девушку.
  - Это не меня надо благодарить, а моих красавиц. Они, действительно, постарались на славу. Людвиг, как ты смотришь на то, что несколько моих дочурок составят компанию твоей сестре, пока она будет гостить у меня?
  - Я сам хотел тебя попросить об этом....
  Ужин проходил в весёлой и непринуждённой обстановке и от первоначальной скованности и застенчивости от того, что вокруг были почти одни драконы, не осталось и следа. Тем более, что то одна, то другая 'красавица' деда принимала ненадолго человеческий облик, что бы подсесть к девушке и сказать ей несколько ласковых и ободряющих слов.
   Разошлись мы, по местному временному потоку, далеко за полночь и спал я без всяких сновидений.
  Утро для меня началось с того, что я ещё затемно пробрался в 'тренажёрный' зал, где начал восстанавливать свою боевую форму и продолжил изучение и совершенствование навыков в танце смерти и танце клинка. Когда я вернулся к себе, то буквально еле волочил ноги, а все мышцы тела, рук и ног приятно ныли от растяжек и нагрузок. Завтракали мы по отдельности, так как у деда так рано не вставали и я был приятно удивлён, когда застал в читальном зале Лилию, которая с интересом просматривала мнемокристаллы с историей закрытых миров.
  У меня выдалось несколько свободных часов, которые я использовал для подготовки к обстоятельному разговору с Трояном, а так же составлению расчётов и заявок на потребное количество средств и оборудования. Время пролетело так быстро и не заметно, что я очень удивился, когда невидимый слуга шепнул мне на ухо, что господин ждёт меня в своих покоях для беседы и что обед состоится сразу же, как мы закончим наш разговор.
  Дотошность, с которой меня расспрашивал дед, напомнила мне выпускные экзамены в академии космофлота. Приходилось досконально мотивировать то или иное своё решение по размещению оборудования, вооружения и внутрикорабельного распределения аппаратуры. Особенно много времени у меня заняло обоснование и обсуждение необходимости трёх двигателей, вместо привычных двух на других судах. А вот вопросы вооружения и боеприпасов его мало интересовали, хотя с моей точки зрения они были, наряду с двигателями, краеугольными блоками обеспечивающими манёвренность и огневую мощь Вольного ветра. Дошло дело и до финансовых потребностей продолжения работ, уж здесь дед развернулся во всей своей красе. Мне пришлось доказывать свои расходы буквально до последней кредитки, и хотя я не был готов к подобному, справился с этой проблемой удовлетворительно. Как сказал дракон, по миру я его не пустил, но казну пощипал изрядно...
  Не скажу, что пот тёк с меня в три ручья, но вспотел я изрядно, так что пред обедом пришлось идти ополаскиваться и переодеваться. В столовой меня встретила улыбающаяся Лилия в окружении двух девушек примерно её возраста, или чуть постарше. И вообще, определение количества прожитых лет у драконесс занятие крайне неблагодарное и бесперспективное. Можно было иметь за плечами несколько сот лет жизни и выглядеть как пятнадцатилетней, на чём я уже неоднократно обжигался на Сигме, общаясь с выходцами из триединого мира.
   Судя по переглядываниям, перемигиваниям и ехидным подхихикованиям, девицы уже сотворили какую-то каверзу и теперь ждали, когда я в неё вляпаюсь. Учитывая, что дело происходит в столовой, то вероятнее всего мне в супницу что-то такое намешали или подсыпали. А ведь девчонки не знают о моей способности определять яды и всякие гадости в пище, чем я и решил воспользоваться. Истинное зрение показало мне след одной из новоявленных подружек принцессы, которая ещё задолго до приглашения на обед, проникла в зал и от души сыпанула соли в мою супницу. Дело стало за малым, отвлечь их внимание и поменять супницы местами. Сделал я это очень быстро и аккуратно. На коленях у каждой из девушек оказался букет ярких цветов, и пока они рассматривали его и показывали друг другу, супницы поменяли свои места.
  Как ни в чём не бывало, я принялся с аппетитом поглощать вкусное варево, и в который раз поймал себя на мысли, что у меня ни как не доходят руки научиться восполнять свой энергетический баланс, минуя процесс еды. Краем глаза наблюдая за реакцией проказниц, я делал вид, что всецело занят важными думами и совсем не обращаю на то, что ем. Сначала девицы внимательно наблюдали за мной, но видя, что никакой реакции не последовало, взволновались и стали перешёптываться. Кончилось всё тем, что и они, вооружившись ложками, приступили к трапезе. Вот тут-то вопль одной из них и прорезал чинную тишину. Все как по команде повернули головы к вскрикнувшей, а она, пунцово покраснев, стала через силу глотать пересолёный суп. А потом все трое не выдержали и стали смеяться. Лилия не выдержала и сквозь слёзы, заливаясь от смеха, поведала, что они решили подшутить над принцем Людвигом и высыпали полную солонку в супницу, но пересолёное варево почему-то оказалось у них на столе и сейчас леди Шарло давится, но ест его....
  Именно с этого момента мне пришлось удвоить своё внимание и осторожность, так как подруги поклялись отомстить мне и стали по несколько раз на дню строить разные каверзы. Три дня, что я провёл у Трояна, пронеслись как один миг.
  - Тебе пора, мой мальчик. Я не могу отказать в визите в мою скромную обитель их величествам леди Алине и Манти, а тебе вряд ли захочется с ними встречаться. Могу только заверить тебя, что внучку я в обиду не дам, и она никуда не поедет без твоего согласия на её перемещение. Я сегодня специально встал пораньше, что бы проводить тебя и переместить во внешние миры своей силой, которую не так-то просто отследить как твою. Будь внимателен и осторожен, наверняка найдутся желающие отомстить тебе за разоблачения, так что подолгу на одном месте не задерживайся и чаще меняй места проживания....
  
  12.
  
  Вот уже третий месяц я мотался с одной планеты на другую в поисках различных компонентов для Вольного ветра. Оказывается, построить корабль легко, значительно труднее его довести до нужных кондиций. Мелкие недоделки и недочёты вылезали буквально каждый день, я тихо сатанел от всего этого, но упрямо стиснув зубы, продолжал доводить корабль до уровня безопасной эксплуатации в экстремальных условиях. Если за мной кто-то и пытался следить, то он давно бросил эту бесполезную затею. Иногда мне приходилось в течение одного дня прыгать по несколько раз с одной планету на другую, посещая ремонтные мастерски, свалки космических кораблей и прочие мало приглядные места. Я даже обзавёлся сомнительными связями в мире контрабандистов и не вполне легальных дельцов, которые за кругленькую сумму могли достать нужную деталь или секретные боеприпасы, которые ещё не поступили на вооружение ни одного флота и существовали в единичных экземплярах.
  - Мне кажется, Ния, ты просто издеваешься надо мной. Не может быть у Вольного ветра столько недоделок, я же сам проверял его, в том числе и в полёте.
  - Кэп, ты человек, а человеку свойственно ошибаться и многое не замечать, а я искусственный интеллект. Разницу улавливаешь? И хотя у меня нет абстрактного мышления, мои процессоры в миллионы раз быстрее твоих мыслительных процессов и ни какие посторонние мысли меня не отвлекают. Вот скажи, о чём ты думал, когда проверял центровку маршевого двигателя? Ясно же что не о последствиях смещения центра тяжести влево на семнадцать сотых микрона, а при высоких и длительных нагрузках это чревато не только потерей мощности двигателя, но и усилением внутрикорабельной вибрации и, как следствие - микротрещины в корпусе и последующее разрушение Вольного ветра. А оно нам надо?
  Так или примерно так проходит моё общение с Ния. Её мелкие придирки, замечания, требования замены некачественного оборудования и комплектующих иногда выводили меня из себя, но я научился сдерживать свои эмоции, по-крайней мере в отношении этой железяки, которой что в лоб, что полбу - всё едино она останется при своём мнении.
  Изредка я навещал Трояна и Лилию. С девушкой произошли разительные перемены, буквально за несколько месяцев она превратилась в настоящую леди. Сказывалось обучение и воспитание у драконов, а также общение со старшими подругами. Я не очень удивился тому, что в её окружении появились Лиза и Мила. Как сказал мне Троян, ему пришлось за помощью обратиться к моей матери, и именно она посодействовала их включению в свиту принцессы. Бабуля, обвинив меня в несдержанности, вспыльчивости и неумении общения со старшими, смирилась с мыслью, что в течение полугода она не увидит у себя 'родной кровиночки' и теперь каждую неделю сама навещала 'внучку', чем доставляла немало хлопот Трояну.
  К моему удивлению, Гарольд не перебрался поближе к Лилии, более того дистанцировался от неё, чем заставил её переживать и страдать, а я в этом увидел влияние отца и предусмотрел некоторые ответные меры.
   И вот наступил тот момент, когда Ния произнесла сакраментальную фразу, - Я сделала всё, что могла, кто может, пусть сделает лучше!
   Я не сразу понял, что мои мучения закончились, и настало время проверки способностей Вольного ветра в полевых условиях, то есть в открытом космосе. Когда же до меня это дошло, то я не стал прыгать от радости, а задумался где и как его проверить, так сказать в условиях приближённых к боевым. Единственным приемлемым для меня вариантом было обращение в объединённую гильдию охраны, которая осуществляла сопровождение как торговых караванов, так и одиночных кораблей. Однако мои намерения придётся отложить на некоторый срок, ведь мне надо будет слетать на планету Трояна и похвастаться кораблём, да и в отношении Лилии у меня наметились некоторые планы...
  Скачок я совершать не стал, поэтому полёт до планеты драконов занял у меня неполные трое суток, всё это время я несколько раз проверил оборудование, аппаратуру, средства наблюдения и объективного контроля. Не хотелось ударить в грязь перед сестричкой из-за какой-нибудь поломки или неисправности, которые, как правило, на новых кораблях вылезают в самый неподходящий момент.
  Сделав Вольный ветер невидимым, я по транспортному лучу спустился прямо перед входом в пещеры и уже оттуда перенёсся в свои покои. Пришлось умерить свою прыть, так как в это время стояла глубокая ночь, а будить я никого не собирался. Я успел не только ополоснуться в огромном бассейне, но и обсохнуть, переодеться и даже слегка перекусить, а так же выслушать все новости и сплетни, что за время моего отсутствия собрали мои безмолвные 'наблюдатели'. Об их наличии и местах установки знал только дед и, как мне кажется, тоже пользовался их услугами, что бы быть в курсе всех каверз и проказ, что замышляли принцесса, его дочери и жёны.
  Как только раздался сигнал к завтраку, я поспешил в столовую для людей, так как был уверен, что Лилия с подружками питается там, а не в общей зале. Я оказался прав, и моё появление было встречено радостным гомоном и нескрываемыми желаниями отомстить и за солёный суп и за лимонный сок вместо клубничного и ещё многое другое, что я с успехом применял, защищаясь от шалостей девчонок.
  Дождавшись, когда я немного перекушу, Лилия приступила к расспросам, не дожидаясь пока я сам начну своё повествование - отчёт. Для всех присутствующих было полной неожиданностью моё заявление о том, что у меня теперь есть собственный корабль, на котором я и прилетел сюда.
  - Люда, а почему ты не воспользовался порталом перемещения, ведь это же проще и быстрее.
  - Потому и не воспользовался, сестрёнка, что любой портал или перемещение с его помощью достаточно легко отследить, а что бы запутать следы, мне пришлось бы совершить не менее пяти прыжков из одного места в другое, да ещё попутно уничтожая или изменяя рисунок. Это очень энергозатратно, особенно обратное уничтожение портала изнутри. Так что теперь никто, даже дед не сможет определить, откуда я прибыл, а так же куда потом направлюсь. Реверсный след моих двигателей, даже без использования искажающего поля, растает через десять минут, а свой отлёт я, естественно, сохраню в тайне. И ещё, Лилия, тебе надо будет подготовиться к тому, что ты полетишь со мной. Время твоего пребывания у деда подошло к концу. С нами так же полетят Лиза и Мила, они имеют некоторый опыт совместного полёта со мной, так что можешь их расспросить о моём тяжёлом характере, непредсказуемых поступках и грубости в обращении. С собой у вас должно быть минимум вещей, особенно из одежды, так как на судне вы будете ходить в форменных комбинезонах. Сразу же после завтрака я покажу вам ваши каюты, и вы прикинете, чем их можно будет украсить и разнообразить, что бы они не походили на тюремные камеры с голыми стенами. Можете так же подобрать кристаллы с любимыми фильмами и артистами, что бы иметь возможность скрасить скуку во время длительного полёта, на моём судне кают-компания не предусмотрена.
  - Не верьте ему леди Лилия, - подала голос Мила, - капитан не даст нам скучать и загрузит работой, может быть даже бестолковой, с утра и до вечера. Уж что - что, а изощрённо измываться над слабыми и беззащитными девушками он умеет. Впрочем, у нас с сестрой ещё будет время вас просветить. А позвольте узнать милорд, чем вызван наш отлёт, для этого имеются какие-то веские причины?
  - Что ж, оснований скрывать от вас свои планы, у меня нет. Я считаю, что времени для того, что бы мой брат, лорд Гарольд, определился со своими намерениями в отношении моей сестры, было предостаточно. Так как конкретных шагов он не предпринял, то я делаю выводы, что он охладел к Лилии, или покорно поёт под дудку своих советников и наставников. Моей сестре не нужен муж рохля и тюфяк, так что этот полёт можно будет рассматривать как поиск молодого человека, который вызовет симпатию принцессы, желательно нескольких, что бы у сестры был выбор. А так как опыта общения с молодыми людьми противоположенного пола у неё совсем нет, вы будете выступать в качестве советников и консультантов.
  - Людвиг, а можно взять на борт твоего корабля пару дочерей Трояна, если они конечно согласятся составить нам компанию?
  - Лилия, предупреди своих подруг, что я умею не только читать мысли, но и перехватывать мнемосообщения. К тому же, они совсем не обучены ставить экран и блокировать проникновение себе в мозг. По поводу твоего вопроса, решай с их отцом, но предупреждаю, что тогда твоим подругам придётся жить парами, так как гостевых кают на моём корабле всего три, и они как раз двухместные....
  Так я приступил к выполнению своего плана в отношении брата и сестры. Ещё ранним утром, в мнеморазговоре с дедом, я посвятил его в подробности и заручился его поддержкой. Тогда же он поделился со мной своими выводами и предположениями в отношении виверн и драконидов. По его словам, отец допустил очень большую ошибку в триедином мире.
  - Чувство мести затмило у него чувство разума, иначе бы он обратил внимание на то, что вместе с бывшей королевой драконов в триединый мир перебрались и несколько десятков её подданных. Он не поинтересовался ни их судьбой, ни местом их пребывания и не принял ни каких мер к их обнаружению. Здесь имеется несколько вариантов развития событий: - первый, - они прошли повторную трансформацию и погибли в уничтоженном мире, как и все адепты тёмных магов; - второй, - став агентами Акапульки и вернувшись в человеческий облик, они растворились в толпе и частично прошли портал перемещения, а потом расселились во внутренних и внешних мирах, ожидая активации; - третий, - после повторной трансформации часть из них превратилась в виверн и стала снабжать уцелевшую Акапульку яйцами драконов. Исходя из того, что ты встретился с молодыми драконидами на Соте, я не исключаю вариант, что в виверн они трансформировались уже в этих мирах, а значит, существует высокая вероятность наличия ещё одной или нескольких баз и лабораторий Акапульки, где всё это и происходит. Все остальные предположения и варианты ты можешь домыслить сам. Найди возможность через третьи руки довести эту информацию до императора, я с ним не общаюсь, а к императрице обращаться нет ни какого желания....
  Не знаю, как и каким образом, но Лилии удалось уговорить деда отпустить с ней двух своих подруг из числа драконов, что явилось для меня полной неожиданностью, так как я предупреждал дракона, что мой временный экипаж будет ограничен тремя людьми, не считая меня. Как бы там не было, все пять девиц собрались через час после завтрака в столовой и через транспортный луч я перебросил их на Вольный ветер.
  - И так, молодые леди, вы находитесь на борту моего корабля, в жилом отсеке. Как видите, он небольшой и включает в себя четыре помещения. Слева вы видите только одну дверь - это моя каюта. Напротив неё три двери, - это так называемые гостевые каюты или каюты для экипажа. Они двухместные и оборудованы необходимым минимумом для длительного проживания в замкнутом пространстве и ни чем не отличаются друг от друга. Зная вкусы и пристрастия своей сестры, я предполагаю, что она разместиться в каюте напротив моей двери. Я прав, Лилия? - дождавшись утвердительного кивка, я продолжил, - Что бы у вас не возникло споров, слева от каюты принцессы разместятся сёстры Лиза и Мила, а справа дочери Трояна, тоже, кстати, сёстры, но сводные. Девчата, у вас сорок пять минут на то, что бы осмотреться, прикинуть и обсудить между собой, что вам понадобиться, что бы придать вашим помещениям жилой вид, а так же чем их доукомплектовать. Через указанный промежуток времени мы возвращаемся к деду и после обеда совершим повторное перемещение сюда. Если вам всё понятно, то время пошло.
  - Люда, мне надо с тобой серьёзно поговорить, зайди в мою камеру, в которую ты так любезно меня поместил, - Лилия открыла дверь своей каюты и пропустила меня вовнутрь.
  Как только я вошёл, она захлопнула за собой дверь и тут же выдала, - Хочу сразу же тебя предупредить, никакие женихи мне и на дух не нужны и не надо мне никого навязывать. Я уверена, Гарольд по-прежнему любит меня, а его отсутствие и молчание не более чем стечение обстоятельств.
  - Может быть ты и права, только я считаю, если б он действительно любил тебя, то нашёл бы способ хоть изредка посылать тебе или весточки или передавать через твоих подруг приветы.
   - А при чём тут мои подруги?
  - А при том, что они допущены во дворец, как родственники обоих императриц и частенько пересекаются с принцем. Сегодня одна из них должна навестить отца и мать, расспроси её. Сама она тебе ничего не расскажет, что бы не расстраивать.
  - О чём ты?
   - О том, что в последнее время мой брат зачастил на балы и всевозможные увеселения молодёжи, а так же, по моим сведениям, собирается в некое путешествие, с посещением миров, где имеются молодые и знатные девушки на выданье. Да что тут говорить, подожди, я тебе сейчас принесу кристалл с записями последних светских новостей, и ты сама во всём убедишься.
  Мне больно было смотреть на Лилию, а её реакция на увиденное была вполне предсказуема - слёзы ручьём лились по щёкам. Наконец она не выдержала и разревелась в полный голос, уткнувшись в мой комбинезон. Вот к чему я до сих пор не смог привыкнуть, так к женским слезам. Лилия плакала с всхлипываниями, а я гладил её по голове как маленького ребёнка и думал, а не перегнул ли я палку.
  Я частично понимал её слова, которые с огромным трудом пробивались через рыдания и слёзы, - Люда, как же так, ведь он мне клялся в вечной любви, говорил, что ничто и никто не сможет нас разлучить....
  - Он давал тебе клятву верности и любви? Постарайся дословно вспомнить, что он тебе говорил, это важно.
  Не сразу, но Лилия немного успокоилась, - Это было ещё до того, как мы поссорились. Я точных слов не помню, но звучало это примерно так - ' Клянусь, что никто не заменит тебя в моём сердце и я буду любить тебя вечно. Какие бы преграды передо мной не стояли, я их преодолею все'.
  - И что ты тогда плачешь? Мой брат не из тех людей, что бросает слова на ветер, тебе просто надо ему верить. К тому же, мне кажется, участие во всех этих увеселительных мероприятия происходит под нажимом нашего отца. Императора, даже не встречаясь с тобой, почему-то тебя невзлюбил, вот и стремиться, что бы или ты вычеркнула брата из своего сердца или это сделал он сам. Мы подыграем ему. Именно поэтому ты тоже периодически будешь светиться в светских хрониках вместе со мной и участвовать в балах, раутах и суаре. Уверен, как только насторожённость отца немного спадёт, Гарольд сможет вырваться из под его плотной опеки и встретиться с тобой.
  - Люд, это правда, ты меня не обманываешь?
  - Правда, правда, вытирай свои слёзы и иди, умывайся. Учти, ты должна будешь очень хорошо играть свою роль, что бы все вокруг поверили, что мой брат навсегда вычеркнут из твоего сердца....
  Я планировал ещё пару дней провести у деда, но всё пошло наперекосяк.
  Тревожный сигнал мнемосообщения как набат прозвучал у меня в голове, - Людвиг, немедленно убирайся отсюда, ко мне в гости нагрянули императора и леди Алина, они только что прибыли и у тебя есть буквально несколько минут, что бы исчезнуть. На связь со мной не выходи, я сам найду тебя, не забудь прихватить сестру, сдаётся мне, что они прибыли по её душу. Я уже вызвал сюда леди Манти...
  Раздумывать, у меня не было времени, я буквально ворвался в покои Лилии, благо у неё в это время находились Лиза и Мила, без объяснений схватил их всех в охапку и перенёс на Вольный ветер.
  - Немедленный старт, маршрут произвольный, режим радиомолчания, искажающее поле на полную мощность, по готовности прыжок....
  Только когда сила перегрузок вдавила меня в кресло, я смог немного успокоиться и адекватно оценить ситуацию. Девушки сидели, опираясь спинами на переборку, у меня за спиной, прямо на полу. Предупреждая их вопросы, я сразу же сказал, - Мы сбежали от императора, который внезапно прибыл к деду. Что-то мне подсказывает, что нам всем с ним лучше пока не встречаться. Сожалею, что план подготовки к совместному полёту так кардинально изменился, и вы не смогли прихватить с собой необходимые вам вещи. Придётся потерпеть, пока мы не уберёмся подальше, а потом я вам обещаю, мы наведаемся на одной из планет империи в шикарный магазин, где вы сможете приобрести для себя всё необходимое. А сейчас я бы вам посоветовал поменять свои прозрачные тряпки на более удобную одежду для полёта, а попросту говоря, если вы собрались спать, переоденьтесь в корабельные пижамы. А если спать не собираетесь, то всё равно переоденьтесь и через полчаса я буду вас ждать на камбузе - я ещё не ужинал.
  - Люда, на ночь есть вредно,- подала голос Лилия, вставая с пола и одёргивая свою одежду. - А ты не придумал этот визит императора, что бы посмотреть на полуголых сестричек и сбежать от дочерей Трояна?
  На подобные глупые предположения я отвечать не собирался, а сосредоточился на показателях приборов и данных на мониторах. Приглушённые шаги показали, что девицы отправились восвояси, а я, всецело доверившись Ние, пошёл в кухонный отсек. И опять передо мной стояла дилемма - готовить только для себя, или и на них тоже, ведь они ни слова не сказали. Решил готовить на всех исходя из той простой истины, что если всё не съестся сегодня, то обязательно съестся завтра.
  На мой поздний ужин заявились все трое, приятно радуя глаза единой униформой. Мои опасения не оправдались и они отменно поужинали.
  - Значит так, прекрасные леди, как вы поняли, вы все включены в экипаж Вольного ветра, и нам необходимо распределить обязанности. Со мной всё понятно, я капитан и самодур, сумасброд. Вы пока - простые матросы. На первые несколько дней, пока вы не обвыкнитесь на корабле, я вас особо загружать не буду. Мила, составь график суточных дежурств по камбузу, с учётом того, что завтра дежуришь ты. Лиза, на твоей совести к завтрашнему утру меню-раскладка на неделю. Лилия, тебе поручаю к утру составить опись продуктов на борту нашего судна, а так же заявку на недостающие продукты из расчёта месячного запаса. А теперь я вас не задерживаю, идите, обустраивайте свои гнёздышки, благо теперь у каждой из вас своя отдельная каюта. О выполнении поставленных задач доложите утром, во время завтрака Внутрикорабельный распорядок дня имеется в каждой каюте, попрошу его строго соблюдать.
  У себя за спиной я услышал, - А что я вам говорила? 'Идите, обустраивайте свои гнёздышки', а сам работой завалил до утра. У, рабовладелец, - сказано это было так, что бы я обязательно услышал. Пришлось повернуться и нейтральным голосом произнести уже знакомую некоторым фразу, - Пункт первый внутрикорабельного устава гласит - ' Капитан всегда прав'. Пункт второй - ' если капитан не прав, читайте пункт первый устава'. Кстати, на Вольном ветре предусмотрен карцер, это к сведению некоторых.
  Ния встретила меня в рубке управления перемигиванием светодиодов и докладом, - Полёт протекает нормально, все системы функционируют в штатном режиме, происшествий на борту нет, девочки работают в поте лица и немного ворчат. Попыток отследить наше перемещение - не обнаружено, мы следуем в квадрат 2 - 4 созвездия Скакуна. На спутнике седьмой планеты от светила имеется филиал гильдии охраны с хорошими ремонтными мастерскими. После нашего первого прыжка рекомендую произвести полную проверку корабля.
  - Ния, а у тебя что, функции внутреннего контроля барахлят?
  - Нет, конечно, но сторонний взгляд нам не помешает. К тому же там можно будет заключить не сложный контракт на сопровождение и пополнить наш кошелёк. Я пока была вне доступа, проверила твои кредитные карточки через галактический банк развития. Карточка Людвига Ньюкасла заблокирована, а вот карточка второго принца империи нет.
  - Чем ты это можешь объяснить?
  - Имя Людвиг весьма распространённое и к тому же имеется не менее трёх десятков Людвигов Ньюкасла и блокировка твоей карты не вызовет удивления, а вот блокировка карточки второго принца попахивает скандалом в благородном семействе и этот факт дотошные журналисты не оставили бы без внимания. У девчонок кредитных карт с собой нет. И хотя особой нужды в кредитках у нас нет, запас прочности не помешает.
  Приблизительно через час раздался осторожный стук в дверь, и в рубку управления вошла Лилия, - Не могу заснуть, так всегда бывает на новом месте. Можно я немного посижу с тобой? Я буду вести себя тихо.
  Но 'тихо', у неё не получилось. Всё началось с расспросов о моём Вольном ветре и наших дальнейших планов, а закончилось моей пространной лекцией о боевом предназначении вооружения и защитных свойствах малого морского охотника. Как я и надеялся, мой монотонный голос и обилие специфических терминов, в которых сестра была полным профаном, убаюкали её и она заснула прямо в кресле навигатора. Я придал креслу более удобное положение для сна и укрыл девушку пледом.
  - Сёстры тоже спят, только не каждая в своей каюте, а вместе, - поставил меня в известность Пушок. - Славные девушки, почему ты не хочешь обратить на одну из них своё внимание?
  - Они не в моём вкусе, к тому же я по-прежнему им не полностью доверяю.
  - А если не доверяешь, зачем взял их с собой?
  - Здесь они у меня на виду и за ними будет легче наблюдать, а Ния получила задание следить за их действиями на борту Вольного ветра, особенно, если будут предприняты попытки выхода на связь. Я ведь неслучайно вытащил их сюда в неглиже, хотя мог бы дать им время одеться.
  При проверке каюты сестёр Ния обнаружила несколько приборов непонятного назначения, а это, как сам понимаешь, несколько настораживает.
  - Тогда я тоже буду присматривать за ними, а не только за тобой и твоей сестрой.
  Мерное урчание двигателей навивало сон, а ведь это моя первая вахта на корабле и мне следовало заново привыкать к тому, что каждая третья ночь будет для меня бессонной. Я, конечно, не сомневался в способностях искусственного интеллекта, но послаблений для себя делать не хотел - вышли в поход, живём по-походному.
  
  13.
  
  В гильдии охраны и сопровождения кораблей и грузов, мне не очень обрадовались, а вступление в гильдию было обставлено такими требованиями, что отбить у желающих всякую охоту к членству было проще простого. Главными препятствиями служило то, что я должен был установить у себя на борту следящее за кораблём устройство, раскрыть его тактико-технические характеристики и допустить с инспекцией представителей гильдии, 'дабы определить способности корабля и экипажа к выполнению конвойных функций'. Пойти на это я не мог, так что единственной возможностью для нас что-нибудь заработать, были частные контракты. Существовала даже специальная биржа, где можно было подобрать для себя необременительный контракт, правда и расценки там были значительно меньше чем в гильдии. Для начала мы взялись за сопровождение тихоходной баржи, на борту которой находился живой груз в виде животных мясной породы. Это было сделано специально, так как неторопливый полёт позволял мне и Нии подробно изучить маршрут, а капитан баржи был старожилом и дал несколько дельных советов, рассказывая о наиболее опасных местах, где частенько появлялись пираты или те, кто под них маскировался. Так я узнал о слухах, что ходят о нечистоплотности гильдии и её тесных связях с преступным миром.
  - Слушай внимательно молодой, что тебе скажет старый космический волк. Гильдия - те же пираты, только грабят на законных основаниях. Плата за сопровождение зависит от ценности груза и зачастую составляет сорок процентов его стоимости. Разговоры о том, что гильдия тесно связана с пиратами, а при случае и сама не прочь заняться грабежом, ходят уже не одно десятилетие. Правда на мелочи они не размениваются, а связи в страховых компаниях позволяют точно знать, что находится на борту. В прошлом году бесследно исчез крупный контейнеровоз, говорят, на его борту был большой груз алмазов и изумрудов. Вместе с ним исчезли и три судна сопровождения из гильдии, а потом очень похожие корабли появились у пиратской вольницы. А самое главное, бандиты прекрасно осведомлены о маршруте движения, вооружении охраны и мощностях защитных полей....
  Я внимательно слушал поучения старого шкипера и мотал на свой, ещё не появившийся ус: - никому не говори о заключённом контракте и маршруте, даже членам своего экипажа; - всегда жди внезапного нападения, особенно при движении на маршевых двигателях; - если встретился с пиратами, всегда стреляй первым и демонстрируй свою решительность, может быть их это отпугнёт; - не гонись за дорогими контрактами, это может быть подстава, так как большие дела делаются тайно и тихо....
  В общем, первый наш полёт в качестве охраны дал много пищи для размышлений и многому меня научил. Заработав немного кредиток, я направил Вольный ветер в империю, в мир Авилс, где находился тот приют, из которого я так безжалостно выдернул Лилию. Там должен был состояться очередной бал выпускников, который я решил посетить, что бы сделать приятный сюрприз для принцессы. Первоначально мы совершили посадку на искусственном спутнике, где находилось множество магазинов и торговых центров. Находясь на пересечении торговых путей, спутник носил высокомерное название ' Лучший торговый центр вселенной', справедливости ради следует сказать, что подобных 'лучших' было полно и на других маршрутах. Там, как я и обещал, девушки получили возможность приобрести для себя всё необходимое, нужное и ненужное, включая украшения и драгоценности. Сестёр я предупредил, что они головой мне отвечают за безопасность Лилии и что за ней, если её опознают, может быть организована охота.
  На Авилсе мы произвели посадку в небольшом частном космодроме, вызвали наёмный флаер, который и доставил нас в гостиницу, недалеко от 'Закрытого образовательного учреждения для девушек среднего и старшего возраста'. Пока девчонки откисали в ванных и переодевались в гражданское платье, примеряя купленные обновки, я внимательно просматривал последние извести и межгалактические новости. Больше всего меня интересовало, где сейчас может находиться император и наследный принц. Встречаться с ними, даже случайно, в мои планы не входило, а если Гарольд не дурак, то сможет сообразить, что существует вероятность того, что Лилия посетит выпускной бал, что бы встретиться с подругами. К счастью, в светской хронике сообщалось, что его величество в настоящий момент инспектирует восточный сектор империи и наследный принц его сопровождает в этом полёте.
  Глядя на раскрасневшееся лицо Лилии и блеск в её глазах, можно было с уверенностью сказать, что она несказанно рада вновь побывать на родной планете, встретиться с подругами и навестить памятные места. Ещё находясь в 'Лучшем торговом центре вселенной', я решил тряхнуть имперскую казну и вручить каждой выпускнице от имени Лилии по тысяче кредиток наличными и эквивалент сотни золотых монет на карточке, для мелких расходов. Ния связалась с соответствующими банковскими службами и через подставные конторы и Архив Петровича, мой заказ был размещён и очень быстро выполнен. Действительно, кредитка второго принца империи не была заблокирована, и я по-прежнему имел возможность тратить столько, сколько мне заблагорассудится. Какой путь проделали денежные средства - меня не интересовало, но Архив Петрович заверил, что отследить конечный пункт переводов не удастся никому.
  Как бы Лилии не хотелось побыстрее оказаться в привычной обстановке своего приюта, я выдержал паузу и мы появились в самый разгар бала выпускниц. Это было сделано по нескольким причинам, во-первых, наше прибытие никто не заметил, мало ли гостей и приглашённых бывает на таком мероприятии. Во-вторых, я смог в спокойной обстановке переговорить с директрисой и рассказать, что от неё требуется, и в третьих, Лилия, не привлекая ничьего внимания смогла весело поучаствовать в нескольких задорных танцах и конкурсах. Естественно её узнали, но наличие рядом с ней двух девиц с дамскими бластерами на поясах бальных платьев, остановило наиболее ретивых.
  Как я заметил, представителей СМИ было совсем немного, так как торжественная часть закончилась уже давно и никто не ожидал каких-либо интересных событий, а они то и произошли.
   Дождавшись паузы в развлечениях, директриса объявила о том, что выпускной бал посетили высокопоставленные гости - второй принц империи лорд Людвиг и воспитанница данного пансионата, близкая родственница императрицы нижних миров, принцесса леди Лилия. Воспользовавшись наступившей тишиной, я поздравил всех выпускниц с успешным окончанием данного закрытого учебного заведения, выразил надежду, что они внесут свой значительный вклад в процветание империи и развитие наук. Затем я так же объявил, что моя сестра, леди Лилия приготовила для каждой выпускнице скромный подарок - тысяча кредиток наличными и карту на сто золотых имперских монет. После чего прибывшие банковские служащие быстро установили стол, и вереница радостных девушек устремилась за получением неожиданно свалившегося на них богатства. Лилия купалась в лучах славы и признательности, часть внимания была уделена и мне, в основном в виде заинтересованных взглядов и оценки моей внешности.
  - Принцесса, у вас на общение со своими подругами осталось полчаса, после чего мы возвращаемся на корабль и немедленно вылетаем.
  - Ну Людвиг, братик, давай задержимся на немного, мне так хочется побродить по классным комнатам, навестить свою спальню, посплетничать с подругами, узнать последние новости....
  - Исключено, через тридцать минут наш визит будет завершён.
  - Между прочим, принято считать, что старшие братья балуют своих сестёр, а ты не можешь подарить мне такой пустяк - ещё час общения с одноклассницами.
  Её слова я пропустил мимо ушей и одарил таким взглядом, что она всё поняла, - Да, капитан, через полчаса конец визита.
  Вокруг нас вилось несколько репортёров, делая снимки, а один из них вёл прямой репортаж о нашем визите. Это меня вполне устраивало, так как подобная новость наверняка будет продублирована по имперским каналам и достигнет, с некоторым опозданием, заинтересованных лиц.
  Уже находясь на борту Вольного ветра и произведя запуск двигателей, я пояснил причину столь поспешного отлёта.
  - Видите ли девчонки, служба безопасности на окраинах империи свой хлеб ест не зря. Она бы довольно быстро вычислила наш корабль и взяла его под наблюдение, установив на обшивке кучу маячков и жучков. А оно нам надо? Лично я, как капитан, совсем не хочу, что бы за нами следили, а так мы успели скрыться ещё до того, как они получили приказ об организации наблюдения.
  На следующий день, как только мы вышли после прыжка из-под пространства, из имперских новостей мы узнали, что на Авилсе с запланированным визитом побывали второй принц империи и принцесса нижних миров, которые от имени их императорского величества вручили выпускникам небольшие подарки. Сообщение сопровождалось несколькими весьма неплохими изображениями и коротеньким роликом. В общем, рядовое событие, на которое не стоит обращать особое внимание....
  - Мы вовремя скрылись, - констатировал я факт, после совершения очередного прыжка. - Ещё немного и нас бы засекли, а теперь ищите ветра в поле. Ну что, девчата, пора проверить наш дружный коллектив в настоящем деле. С завтрашнего дня сёстры будут допущены к самостоятельным вахтам в ночное время по корабельному времени. Первой сменит меня Мила, потом Лиза, потом опять я. Лиза внеси коррективы в график дежурства по камбузу.
  - А я, почему только сёстры? Это не справедливо....
  - Сестры прошли специальную подготовку и они значительно старше тебя, у них больше опыта....
  - Это вы, милорд, так ласково обозвали нас старухами?
  - Какие же вы старухи? Вы ещё ничего и ого - го. Да и песок из вас пока не сыпется. Ладно, шутки в сторону. Вполне возможно, что мне придётся на некоторое время покинуть Вольный ветер и лично отправиться в одно или несколько мест. На время моего отсутствия на корабле должно быть организовано обязательное ночное дежурство без права управления им....
  В это время я почувствовал, что кто-то хочет со мной связаться, используя мнемосвязь. Ну уж нет, я недоступен ни для кого. Да и желания с кем-либо общаться кроме Трояна у меня не возникало, но тут вмешался Пуш, - На тебя выходит Гарольд, он только что попросил содействия в разговоре с тобой. Я ему отвечать не стал, помня о твоём запрете на любые разговоры.
  - И правильно сделал, ему отказано без объяснения причин в грубой, циничной форме.
  Прозвучал голос Нии через динамики, то есть доступный для всех, - Обнаружена попытка запеленговать нас с помощью широкополосного слепого луча. Источник находится в районе Авилс. Рекомендую совершить ещё один прыжок.
  - Быстро сработали. Ния, включи искажающее поле и соверши перемещение в район филиала гильдии охраны, надо попробовать растормошить это осиное гнездо и заставить проявить себя....
  На бирже, куда я спустился по транспортному лучу, царило странное оживление. Несколько минут, проведённые там, обрывки подслушанных разговоров, информация на мониторах позволили сделать вывод о том, что все находятся в ожидании очень выгодного и богатого заказа, от которого по каким-то причинам отказалась гильдия. А как мне представляется, гильдия заломила за сопровождение такую цену, что от её услуг отказались сами заказчики.
  На мониторах высветилась информация, - Ювелирный дом 'Фабер и сыновья' размещает заказ на сопровождение ценного груза. Стоимость заказа - 1,2 млн кредиток. Срок исполнения - трое суток с момента подписания контракта. Заявки присылать по адресу...., и дальше шёл адрес.
  Лавина предложений обрушилась на заказчика, но то тут, то там загорался сигнал отказа. Решил отправить свою заявку и я, но сопроводил её несколькими требованиями. Главными из них были следующие: груз должен перевозиться на моём корабле в сопровождении двух человек, в опечатанном и опломбированном ящике. Питание и размещение за мой счёт, стоимость услуг - 1,5 млн кредиток, за досрочное выполнение заказа - бонус на усмотрение заказчика.
  К моему удивлению, мои требования были приняты и я, наряду с пятью другими претендентами, был приглашён для окончательного выбора сопровождающего. Конкурс продолжался недолго. Нас осталось двое претендентов, и тогда я выдвинул новое требование - срок исполнения заказа - не более двух суток с момента старта, при обязательном соблюдении предыдущих условий. Нас отпустили, пообещав связаться при принятии решения в пользу одного из претендентов.
  Почти сутки меня не беспокоили и я начал подыскивать новый контракт, не особо расстраиваясь сорвавшейся сделкой. Однако рано утром следующего дня, прямо на бирже со мной связался представитель фирмы и объявил, что контракт заключён со мной и они готовы к погрузке, мне осталось только указать сектор, где находится мой корабль. Мы договорились, что груз и сопровождающие его лица будут ждать меня прямо в пакгаузе, откуда я их заберу. Предупредив девчонок о том, что на борту у нас появятся два пассажира, я отправился к пакгаузу для особо ценных грузов. Там меня встретили если не враждебно, то с высокой долей насторожённости. Нет, обыскивать меня не стали, но за каждым движением следили не менее шести глаз.
  - Где груз и сопровождающие? Я тороплюсь, иначе останусь без завтрака. Ах да, забыл представиться, зовите меня капитан Людмил или просто капитан, можно ещё сэр. Другое обращение на борту корабля запрещено.
  Под теми же пристальными взглядами меня проводили к небольшим воротам, возле которых находился приличного вида старинный сундук и возле него, сжимая бластеры в руках, стояли два чудика, обвешанные с головы до ног оружием. Если они хотели кого-либо напугать своим видом, то глубоко ошиблись. У меня, кроме ироничной улыбки, их вид, якобы бывалых охранников, других чувств не вызвал.
  - Где контракт, который я должен подписать? Хочу убедиться, что в нём соблюдены все условия и полностью перечислены мои требования.
  Мне из-за спины передали два кристалла с текстом и соответствующими подписями представителей ювелирного дома. Пробежав глазами написанное, я приложил палец в специальную выемку, и моя подпись появилась на обоих документах. Так же не глядя, я передал один кристалл себе за спину, а второй спрятал в поясную сумку.
  - Если готовы, то сейчас отправляемся, распорядитесь открыть ворота....
  В это время транспортный луч захватил меня, сундук и обоих охранников и через мгновение мы оказались на борту Вольного ветра.
  - По местам стоять, с якоря сниматься. Ния, пробей маршрут, - я вставил кристалл в приёмное отверстие, - пойдём на главном двигателе. А вы что застыли остолопы? Схватили свои сокровища и отнесли в каюту. Лиза, проводи гостей. Предупреждаю, один из вас постоянно должен находиться возле сундука и никуда не отлучаться, так сказать во избежание и для предотвращения....
  Вольный ветер начал разгон, а потом резко, без всякого предупреждения, включился главный двигатель и мы вошли в подпространство. Так как это был наш первый скачок с использованием основного двигателя, то я особо не гнал и скорость перемещения наращивал постепенно.
  От наблюдения за приборами и показаниями меня отвлёк голос Нии, - В каюте гостей твориться что-то непонятное. Из своего ящика они достали лёгкие скафандры и облачились в них. В их сундуке нет никаких драгоценностей, только сосуд из горного хрусталя, а в нём сгусток или тёмной материи или антиматерии.
  - Твои предположения Ния?
  - Нас используют. У меня несколько версий. Первая, - в подпространстве на корабль будет совершено нападение, возможны разгерметизация и захват судна, все свидетели погибают, а груз достаётся настоящему, а не мнимому адресату. Вторая, - груз действительно предназначается в филиал Межгалактического банка на Центурии, а лёгкие скафандры - мера предосторожности. Скрытность и недостоверные сведения о грузе объясняются очень просто - преступное сообщество заинтересовано в захвате столь ценного и разрушительного груза. Третья, - сопровождающие не знают ничего о грузе и действуют согласно внутренней инструкции. Горный хрусталь, качественно обработанный, вполне можно принять за бриллиант. И, наконец, четвёртая версия, - нас хотят захватить изнутри. Для этого они могут попытаться повредить обшивку судна внутри своей каюты или в коридоре, а после гибели экипажа из-за удушья, взять управление корабля на себя. Из всех кораблей, что предложили свои услуги дому 'Фабер и сыновья', они выбрали два, на которых почти отсутствует вооружение и очень слабая защита. Выбор Вольного ветра обусловлен тем, что внешне мы выглядим беззащитными, а наше вооружение скрыто искажающим полем. А что по этому поводу думает наш капитан?
  - Пока не знаю, будем ждать дальнейшего развития событий, но гостевую каюту я на всякий случай изолирую и её модуль подготовлю к срочной эвакуации с Вольного ветра. Мы можем сократить расчётное время полёта до Центурии?
  - Вполне, если пойдём на полной скорости и включим дополнительный двигатель, то прибудем на Центурию через три часа вместо запланированных семи. А если воспользуемся транспортным лучом для доставки груза и пассажиров в помещение банка, то своё пребывание на планете ограничим четырьмя с половиной часами по внутрикорабельному времени.
  - Отлично, так и поступим. Максимальная скорость, защитные экраны на пятьдесят процентов мощности, ускорители проскакиваем без остановки...
  О том, что возле первого ускорителя несколько кораблей без опознавательных знаков разместились полукругом, нам поведывала Ния. Правда, сканеры показали, что они не предпринимают ни каких враждебных действий в отношении других кораблей, которые пользовались его услугами. Это могло означать только одно, либо это корабли гильдии, либо преступное сообщество поджидает определённую жертву и на остальных им плевать. Разбираться с этим мне было недосуг, так как раз к этому моменту Вольный ветер вышел на максимальную скорость.
  Лилия принесла мне кофе прямо в рубку управления и посетовала на то, что Мила не смогла достучаться до наших гостей, что бы пригласить их на обед.
  - Не стоит беспокоиться о таком пустяке, да и не будут они есть у нас на борту из-за опасения, что им могут подсыпать или отраву, или снотворное. У этих сопровождающих какое-то извращённое понятие о гостеприимстве. Как там сёстры?
  - Лиза спит перед ночной вахтой, а Мила дежурит на камбузе. Ты когда будешь обедать?
  - Как только пройдём опасный участок. Видишь эту красную точку, к которой мы быстро приближаемся? Это наш попутчик или сосед в подпространстве, только не понятно, как он попал сюда, если Ния выдала информацию, что наш маршрут чист до самой Центурии. - Я звонко стукнул себя по лбу, ну как же я сразу не догадался? - Нас вычислили по маячку, и он находится, скорее всего, или в сундуке, или в одежде охранников. Моя вина, я не распорядился о сканировании их одежды и перевозимого груза. Ния, можешь обнаружить источник сигнала и его блокировать?
  - Капитан, никакого импульса с борта Вольного ветра нет, ты же сам, ещё, когда мы только испытывали ходовые качества, приказал мне блокировать все сигналы и без твоего разрешения их за пределы корабля не пересылать.
  - Тогда как нас вычислили?
  - Нас никто не вычислял, это просто совпадение, не предусмотренная случайность. Какой-то корабль совершал прыжок, вышел из подпространства, взял ориентиры и совершил вновь прыжок. Такое часто происходит. Если б что-нибудь нам угрожало, система предупреждения сработала и подала сигнал. Этому меня учил Альбатрос, когда настраивал мои программы....
  Мы вышли на орбиту Центурии чуть раньше расчётного времени и зависли прямо над зданием филиала Межгалактического банка. К нам с трёх сторон сразу же направились полицейские флаеры с требованием немедленно покинуть запретную зону. Вольный ветер проигнорировал их и по транспортному лучу отправил меня, сундук и обоих охранников прямиком в операционный зал банка. Наше появление произвело фурор среди его клиентов и обслуживающего персонала, особенно вид охранников в нелепых лёгких космических скафандрах.
  Я подошёл к стойке регистрации и опустил в приёмник свой кристалл, на дисплее появилась надпись, - Выполнение контракта подтверждаю, груз доставлен по указанному адресу, в течение трёх минут указанная сумма будут перечислена на ваш расчётный счёт. К сожалению, о выплате бонусов согласно вашего контракта распоряжений не поступало.
  - Груз, доставленный в банк, несёт потенциальную опасность. В хрустальном саркофаге сгусток тёмной материи или ядро антиматерии. Будьте внимательны и осторожны при обращении, - и с чувством исполненного долга я по лучу вернулся на свой корабль. Полицейских флаеров уже стало семь и все они на разные голоса требовали, что бы мы покинули запретную для полётов зону над банком.
  - До чего же бестолковые эти автоматические флаеры, я им объясняю, что у меня неисправность и её устранение требует о семи до девяти минут, а они - покиньте зону, да покиньте зону. Как всё прошло?
  - Превосходно. Эти чудики в своих скафандрах навели там шороху, а если учесть арсенал их вооружения, то их вполне могут принять за бандитов. Впрочем, это уже не наше дело. Контракт выполнен, деньги получены, и мы можем возвращаться и требовать бонусную плату с ювелирного дома.
  - Пока тебя не было, девчонки подбивали меня на то, что бы я уговорила тебя сделать небольшую остановку здесь, что бы они могли пробежаться по торговым центрам. Им, видите ли, одеть нечего, а всё, что было куплено нового, они уже одевали и покрасовались друг перед другом.
  - Хорошо, зови эту троицу сюда и пусть захватят с собой свои кредитные карты, я им подкину немного на мелкие расходы.
  Когда эта банда противоположенного пола провизжалась от радости и моей щедрости, я их предупредил, что у них всего два часа на то, что бы прикупить себе обновки и потратить честно заработанные кредитки. Меня даже не дослушали и тут же побежали переодеваться. Видите ли, появляться на людях в корабельной униформе - плохой тон, а рабочая обувь не гармонирует с их изящными и стройными ножками.
  
  14.
  
  Естественно, в отведённое время уложиться девушкам не удалось, да и я особо не настаивал. Мы с Нией в спокойной обстановке изучали параметры полёта и показания приборов, а так же анализировали поведение наших гостей и очень тщательно проверили после них гостевую каюту. Жучков - паучков и прочих сюрпризов, к счастью, не обнаружили.
  К моему удивлению, обновок оказалось не так много, как я предполагал. Разъяснения я получил от Лизы, она с возмущением сказала, что здесь в два, а то и в три раза цены выше, чем на других планетах, - А потом, когда торговцы стали перед самым уходом сбрасывать цены, уговаривая нас приобрести понравившийся товар, мы отказались это сделать. А я в лицо этим жирным ...., нехорошим людям заявила, что отныне ни один мой знакомый не получит рекомендаций посетить этот торговый центр. Что тут началось, на нас набросились чуть ли не с кулаками, да вы вовремя нас забрали, а то пришлось бы применять бластеры, что бы остановить это хамьё. Говорят, этот торговый центр принадлежит семье верховного судьи Центурии и поэтому местные торгаши чувствуют себя так вольготно.
  - Всё хорошо, что хорошо кончается, - глубокомысленно заметил я, - хвастайтесь своими покупками и готовьтесь к отлёту. Через час отправляемся.
  Пока девчонки со своими обновками оккупировали кают-компанию и даже закрылись изнутри, я решил сам навестить этот торговый центр. Первое, что бросилось в глаза, отсутствие местных покупателей и действительно запредельные цены. Мне не пришлось долго искать отсек, где так нелюбезно обошлись с членами моего экипажа. Там, смеясь и грубо подшучивая, обсуждали, как убегали эти фифочки, - Не будут они нас рекомендовать, - заливался один чернявый и кучерявый, - голытьба, завела несколько сот кредиток а туда же, строят из себя состоятельных покупателей.
  Его разглагольствования прервал мой холодный голос, - Несколько минут назад здесь оскорбили членов моего экипажа. Одна из девушек - внучка императрицы тёмных миров. Оскорбление лиц императорской крови карается смертью. Приговор окончательный и обжалованию не подлежит.
  Весь отсек мгновенно вспыхнул ярким и жарким пламенем, а я стоял в коконе силового поля и смотрел, как слетела спесь с этих, якобы сильных мира сего, и как они в панике метались среди пожарища, пытаясь найти спасение.
  - Думаю, этот урок для других послужит хорошим примером и они усвоят простую истину о том, что продавцы существуют для обслуживания покупателей, а не наоборот, - по лучу я вернулся на корабль и моё отсутствие никто не заметил.
   А через пятнадцать минут я стал свидетелем показа мод и неприкрытого хвастовства своими покупками. Ещё до отлёта мы в новостях Центурии увидели репортаж о пожаре в центральном торговом центре и его последствиях. Практически за пятнадцать минут полностью выгорел один торговый отсек. В огне погиб не только весь товар, но и семь человек торговцев. К счастью, умелые действия местных пожарных предотвратили распространение огня, хотя из репортажа было видно, что огонь и не думал распространяться за пределы данного отсека, и пока там всё не выгорело, в отсек не мог зайти ни один человек.
  Лилия с каменным лицом повернулась ко мне, - Людвиг, это твоя работа?
  - Да. Ни один человек не имеет право безнаказанно оскорблять внучку императрицы и сестру второго принца империи. Об этом я и сказал им перед казнью. Мои слова транслировались по внутренней сети торгового центра. Я проверил ни ваших, ни моего изображения нет, так что инкогнито будет сохранено, хотя, при особом старании нас могут и вычислить, поэтому мы и улетаем.
  Обратная дорога прошла без приключений, только Ния заметила, что возле ускорителей уже нет малых кораблей, да и вокруг спутника обстановка спокойная. Моё появление на бирже осталось незамеченным и я смог в спокойной обстановке выбрать необременительный контракт по сопровождению пассажирского лайнера в созвездие Морских нимф. Это созвездие славилось своими морскими пляжами сразу на нескольких планетах, и, в зависимости от толщены кошелька, можно было подобрать приемлемый вариант для отдыха. Единственный недостаток - созвездие находилось на значительном удалении от центра СНП и на маршрутах к нему изредка появлялись пираты и исчезали суда. Мне было непонятно, почему объединённый флот не возьмёт охрану полётов в свои руки и не начнёт зарабатывать на этом. Видимо кому-то из парламента или сената Сити это было крайне не выгодно и там было сильнейшее лобби, которое препятствовало этому.
  Через два дня после того, как мы вернулись с Центурии, я на свой расчётный счёт получил три миллиона кредиток с одним единственным пояснением ' за сообщение' и небольшое видео того, как оба охранника с сундуком переправляются на небольшой остров в море и как это остров исчезает.
  Ния тут же отреагировала на трансляцию и сделала вывод, - Была предпринята попытка банального ограбления или шантажа. Если б сундук оказался в банковском хранилище, то те, кто стоял за этим могли потребовать до пятидесяти процентов имеющейся наличности, в противном случае угрожая уничтожением всего филиала межгалактического банка вместе со всем его содержимым. Так что три миллиона, это ещё очень незначительная сумма за предупреждение.
   И словно в подтверждение её слов пришёл ещё один перевод, уже из центрального офиса банка на десять миллионов кредиток. Я стал богачом и уже подумывал отказаться от контракта, но услышав, как девчонки обсуждают расцветку и фасон купальников, отказался от этой мысли. В конечном счёте, они члены моего экипажа, так почему бы мне их не побаловать?
  В точку встречи лайнер прибыл с опозданием на девять минут, на что я тут же отреагировал, - Ещё минута и рандеву могло не состояться.
  Перед нами извинились, и дальнейший полёт продолжился уже в тандеме. От визита вежливости я отказался, но пригласил к себе капитана лайнера, так сказать для уточнения вопросов взаимодействия и более близкого знакомства, так как нам предстояло провести в пути почти двадцать дней, учитывая дорогу туда и обратно.
  Капитаном лайнера оказался симпатичный молодой человек (по мнению несознательной части моего экипажа), лет на пять старше меня. За весьма простым обедом я узнал, что чуть больше трёх лет назад его с треском выгнали из космофлота за конфликт с начальством и с тех пор он прозябает на этом маршруте, доставляя зажиточных туристов и их драгоценных жён и чад на курорты планет Морских нимф.
  - Представляете, капитан Людмил, за всё время, что я тружусь извозчиком, я не встретил ни одной девушки, на которой можно было бы задержать свой взгляд. Такое ощущение, что они все не только бахвалятся своим богатством, но и своими пышными формами, являясь этакими витринами для показа своих украшений и драгоценностей. А эти их, якобы, умные вопросы, когда они поднимаются ко мне на мостик? Меня это уже начинает бесить и я еле сдерживаюсь, что бы не послать их всех куда-нибудь далеко, откуда не возвращаются. - Я усмехнулся, а капитан Смолет заметив это, тут же отреагировал, - Вот, вот, и я тоже улыбался первые пять или семь рейсов, но потом мне это надоело, так что теперь меня считают нелюдимым и весьма суровым космическим волком, которого за его жестокость поспешили убрать из космофлота. И ведь никому ничего не докажешь.
  - А скажите капитан Смолет, за всё это время, что вы бороздите бескрайние просторы космоса, вам приходилось встречаться с пиратами?
  - Не надо иронии капитан Людмил, я её не заслужил, а с пиратами мне действительно пришлось дважды встретится, как говориться лицом к лицу. Именно поэтому моим непременным условием является судно сопровождения. Судя по всему, у вас переделанный малый морской охотник, а некоторые изменения в контурах связаны со скрытым расположением вооружения. Я прав?
  Отвечать я не стал, но наблюдательность и острый глаз капитана мне понравились. В это время в кают-компанию, где мы обедали, вошли остальные члены моего экипажа. Они что-то обсуждали между собой, но заметив постороннего человека, тут же замолчали и остановились как вкопанные. Мы с капитаном Смолет синхронно поднялись со своих мест, - Капитан, позвольте мне представить вам членов моего экипажа. Миледи Лилия, - девушка сделала реверанс и строго посмотрела на меня, мол, почему я не предупредил о том, что у нас на борту гость?
  - Королевская кровь? Властность и порода прямо таки написаны на её лице.
  - Имперская кровь. Она близкая родственница императрицы нижних миров.
  - Так императрица - мифическое существо, а она вроде как нормальный человек.
  - И, тем не менее, императрица считает её своей внучкой, но не это главное. Главное, любое оскорбление словом или делом леди Лилии карается немедленной смертью без суда и следствия. Это вам стоит запомнить. Рядом с ней стоят её фрейлины, телохранители и подруги - сёстры Лиза и Мила. Они везде и всегда сопровождают принцессу. Именно такой титул носит моя сестра.
  - Я прямо попал в сказку. Принцесса есть, осталось появиться дракону. - Сёстры дружно хихикнули, но тут же вернули на свои мордашки серьёзное выражение лица. - А этих девушек я знаю, смотрел их выступление на пресс-конференции и таинственное исчезновение, что наделало шуму в службе безопасности Союза планет. Позвольте представиться, я капитан вот этой колымаги, что носит гордое название пассажирского лайнера и маячит на ваших мониторах. Меня зовут капитан Смолет, прошу любить и жаловать, а заодно приглашаю вас, леди, навестить мой лайнер, что бы вы своим внешним видом могли утереть нос этим раскормленным девицам, что сейчас, задрав нос, дефилируют по лавной палубе, - и капитан мимикой изобразил заносчивость и пренебрежение к окружающим.
  Заметив заблестевшие глаза своего экипажа, я сделал строгое лицо и твёрдо произнёс, - Никаких визитов до окончания первой половины контракта. А если капитан Смолет возглавляет преступную группировку в этом секторе галактики и мечтает вас похитить у меня? Кто мне будет готовить завтраки и обеды? Молчите? Вот и молчите до прибытия в созвездие Морских нимф, а там посмотрим на ваше поведение, может быть даже разрешу издалека посмотреть на море и пляжи.
  - Люда, ты же у меня добрый и славный, ты же должен баловать младшую сестру. Мы только одним глазком глянем, кто во что одет, пройдёмся по палубе и сразу же назад. Правда, девочки?
  - Лиль, ты мёртвого уговоришь, - скрывая улыбку проговорил я, стараясь быть серьёзным. - Под личную ответственность капитана Смолет. Форма одежды - фирменные комбинезоны корабля и минимум побрякушек. Сёстрам разрешаю иметь при себе бластеры и надеть свои награды. Времени вам на экскурсию - ровно девяносто минут с момента использования транспортного луча. Перед убытием предстать передо мной, дабы я мог оценить ваш внешний вид. На сборы двадцать минут, время пошло.
  Девушек словно ветром сдуло из кают-компании, а капитан Смолет с уважением посмотрел на меня.
  - У вас армейская дисциплина и ни слова, ни жеста недовольства, а меня даже не все стюарды слушаются.
  - А вы, капитан, пришлите мне пару особо отличившихся, а то у меня карцер простаивает пустым уже какую декаду....
  Внешним видом я остался доволен - скромно и со вкусом, а Лилии даже предложил одеть небольшую диадему, которая сразу покажет её высокий статус и положение. О том, что в нагрудных эмблемах комбинезона и диадеме спрятаны микропередатчики - я скромно умолчал.
  Экскурсия и знакомство с лайнером начались с капитанского мостика, где появление девушек в форме другого корабля вызвало неприкрытый интерес у двух дежурных. Однако здесь они надолго не задержались, так как их меньше всего интересовали характеристики лайнера и кучи обзорных экранов, о которых капитан Смолет пытался им рассказать. А вот верхняя палуба для туристов, где находились бассейн и солярий, а так же прогулочный зал с пешеходными дорожками, имитирующие прогулки по лесу или берегу озера, их заинтересовала. Они даже обменялись мнением о том, что неплохо бы и у себя устроить нечто подобное прямо в кают-компании.
  Немногочисленные группы пассажиров с интересом рассматривали и обсуждали незнакомок, которых, неслыханное дело, сопровождал сам капитан и даже лебезил перед ними.
  - Что за неуважение к остальным? Привёл каких-то длинноногих худых уродин и красуется с ними, вот сейчас я подойду и ему всё выскажу....
  -А вы заметили, что у двух на поясе висят самые настоящие боевые бластеры? У меня несколько магазинов по продаже оружия и я в этом разбираюсь....
  - А у этой-то, что с простенькой диадемой, совсем вкуса нет. Нацепила побрякушку на волосы и думает, что ей идёт...
  - Смею вам заметить милочка, эта побрякушка стоит не менее семисот тысяч кредиток и на ней все камешки натуральные, а не подделка, как у некоторых здесь....
  Я вновь переключился на девушек и сделал это как нельзя вовремя. Капитан Смолет объяснял своим гостям, как устроены пешеходные дорожки, которые передают практически натуральные впечатления от прогулки по лесной тропинке, вплоть до песен птиц и шелеста листвы, а так же лесные запахи в радиусе полутора метров. В это время к ним приблизился один из стюардов с подносом, накрытым салфеткой. Его глаза буквально пожирали девушек, а на лице застыла слащавая улыбка. Однако приблизиться ближе двух метров ему не удалось. Даже я не заметил движения Лизы, которым она выхватила бластер из кобуры и выстрелила в колено стюарду. Он рухнул на пол, а подоспевшая Мила ударом ноги в область паха отбросила его на несколько шагов от Лилии. Только после этого раздался вопль боли, который тут же затих, так как слуга увидел бластер направленный ему в голову и услышал 'змеиный шёпот' - Заткнись, наша госпожа не любит шум, впрочем, трупы не кричат....
  Стюард тихонечко скулил от боли, а его белоснежные брюки пропитывались кровью, - Может мне его лучше пристрелить, что бы бедняга не мучился? - поинтересовалась Лиза, ни к кому не обращаясь. - У вас невоспитанные слуги капитан, подходят без разрешения, с прикрытым подносом. У нас бы его труп давно уже сожгли на жертвенном огне....
  - Пощадите беднягу, леди Лилия, пусть ваши фрейлины оставят ему жизнь, уверен, что этот урок он запомнит навсегда.
  Лилия прекрасно сыграла свою роль, - Девочки, оставьте его. Это отребье не стоит того, что бы мы тратили на него своё время. Капитан, мы желаем осмотреть другие палубы, а также жилые каюты первого класса.
   Как только наша группа миновала застывших пассажиров, я услышал тихое обращение к одному из них, - Какое счастье, Пьер, что ты не пошёл выказывать своё недовольство капитану, иначе сейчас ты корчился от боли на полу, а эти злобные создания ещё смеялись бы над тобой.
  - Кто это такие? Для них человеческая жизнь ничего не стоит....
  - Я изучал законы империи, когда у меня там были торговые дела. Так вот, любое оскорбление члена императорской семьи словом или делом карается смертной казнью без суда и следствия. При угрозе жизни, мнимой или настоящей, члену императорской семьи, его охрана имеет право применять оружие без предупреждения.
  - Но мы же не в империи....
  - Этот закон действует на всех территориях, независимо от их принадлежности. Так записано во всех договорах, которые империя заключает с кем-либо....
  Экскурсия по лайнеру продолжалась уже в жилом отсеке. Конечно, каюты первого класса не шли в никакое сравнение с нашими маленькими комнатушками, но Лилия равнодушно осмотрела несколько незанятых кают и в конце вынесла своё резюме, - Этот лайнер предназначен для не очень состоятельных и знатных пассажиров, но если у кого из высшего света возникнет желание приобщиться поближе к простому народу, то он подходит в самый раз. Капитан Смолет, что ещё интересного есть у вас на борту?
  В установленное мною время знакомство с пассажирским лайнером закончилось там же, где оно и начиналось - на капитанском мостике. По транспортному лучу девушки вернулись на Вольный ветер, а капитан Смолет вытер пот со лба и с облегчением вздохнул.
  Семь суток наш совместный полёт проходил без всяких происшествий и уже близился к завершению, когда Ния сообщила мне, что у ближайшего ускорителя она обнаружила подозрительную группу маломерных судов. Я тут же связался с капитаном Смолет.
  - Капитан, во избежание и для предотвращения, рекомендую вам перед выходом из прыжка включить защитное поле на две трети его мощности. Буду рад оказаться неправым, но кажется, ваш лайнер поджидают у ускорителя любители лёгкой наживы. Рекомендую вам так же проверить все исходящие сообщения, что отправлялись с вашего борта. Я не очень-то верю в совпадения, и сдаётся мне, что кто-то сливает информацию. В сообщениях ищите цифры похожие на время и примерные сроки окончания вашего прыжка применительно к этому ускорителю. О результатах проинформируйте меня. Да, и в первую очередь обратите внимание на сообщения тех, кто недавно был принят к вам на службу. И если у вас есть глушилка, включите её, не исключено, что тут замешен кто-то из пассажиров.
  - Капитан Людмил, какая глушилка, это сугубо мирный лайнер, да и мощность наших силовых полей не позволит долго выдерживать интенсивный обстрел. Если найду что-нибудь подозрительное, немедленно сообщу вам.
  До самого выхода из-под пространства ничего интересного обнаружить не удалось, а я лишний раз убедился, что компьютерное оборудование, установленное на лайнере - допотопное старьё, а на обеспечении безопасности полётов владельцы компании прилично экономят.
  - Капитан, неопознанные суда выстроились полумесяцем и блокировали ускоритель. Я ввела целеуказания на поражение в систему вооружения. В случае необходимости будет открыт только ответный огонь.
  - Ния, ответный огонь открыть, даже если будет произведён хоть один выстрел в сторону лайнера или любой, на твоё усмотрение, опасный манёвр.
  Как только мы закончили прыжок, Ния сообщила, что два катера опасно сближаются с лайнером и приготовили к применению захваты для абордажа, а ещё четыре готовятся связать нас боем.
  - Их намерения понятны, ждать не будем, разрешаю открыть огонь на поражение.
  Вольный ветер слегка вздрогнул от одновременного залпа из всех орудий, и через некоторое время обзорные экраны окрасились ярко красными цветами. Ния равнодушно доложила, - Все цели поражены, спасательных капсул не обнаружено.
   Тут же на связь со мной вышел капитан Смолет, - Капитан Людмил, это что сейчас было? Я даже испугаться не успел, как все цели исчезли с радаров.
  - Ничего страшного капитан, мой корабль сделал предупредительный выстрел, и противник в панике бежал. Не стоит уделять этому пустяку большое внимание, спокойно продолжаем движение по маршруту.
  - А они точно сбежали и больше не вернуться?
  - Что не вернуться - гарантирую. Можете отключить силовое поле.
  - Дело в том, что я его так и не смог включить, какая-то поломка в цепи.
  - Я сейчас прибуду на ваш командирский мостик, и мы быстро вычислим сообщника бандитов в вашем экипаже. Соберите всех своих людей, включая стюардов, буквально на пять минут. Тех, кто не прибудет, заранее можно будет считать преступниками.
  Экипаж лайнера оказался значительно меньше, чем я мог себе представить - всего двадцать семь человек включая капитана, стюардов и механиков. По моим подсчётам лайнер подобного класса должен иметь не менее пятидесяти человек только обслуживающего персонала, а ещё инженерно-технический персонал, навигаторы и простые матросы.
  - Все собрались? - поинтересовался я, как только вступил на капитанский мостик.
  - Все. Даже беднягу, которому злые тётеньки прострелили ногу и того принесли на носилках.
  - Прекрасно, преступим. Я, капитан Людмил, возглавляю судно вашего эскорта, - обратился я к неорганизованной толпе внизу. - Только что на ваш лайнер была предпринята попытка нападения. У меня есть все основания предполагать о том, что сообщники преступников имеются среди членов команды. Предлагаю им самим объявиться и передать себя в руки правосудия. В противном случае, в соответствии с действующими положениями устава, они подлежат казне на месте, без права возрождения. Время на размышление - тридцать секунд.
  Моё истинное зрение сразу же вычленило двух человек с мгновенно изменившейся, после моих слов, аурой. Один из них был электрик, а второй - навигатор лайнера. Это было и понятно, только навигатор мог с точностью определить время окончания прыжка и координаты ближайшего ускорителя, а электрик был нужен, что бы в нужный момент замкнуть цепь и не дать включиться силовому полю. Правда, не хватало третьего, который бы координировал их действия и имел доступ к источнику внешней связи, что бы передавать информацию за пределы корабля. И, скорее всего, этот третий был из числа пассажиров.
  - Капитан, - обратился я к Смолету, - этого и этого подготовить к суровому возмездию. Если они верующие, то вы должны, как высшее должностное лицо, отпустить им все грехи и подготовить к смерти. На всё, про всё, у вас десять минут.
  Первым не выдержал навигатор. Всхлипывая и захлёбываясь слюной, он тут же выдал всё, что знал - кто и когда его завербовал, кто выходил на связь с ним уже здесь на лайнере и какие сведения он передавал. Вслед за ним заговорил и электрик.
   Посчитав свою миссию выполненной, я вернулся на свой корабль, передав все бразды правления в руки капитана Смолет. Он капитан и ему принимать окончательное решение о судьбе сообщников пиратов. На его месте я бы не торопился и передал всех преступников в руки местного правосудия, да ещё дал бы несколько интервью местным журналистам, что бы те раздули тему и не дали её замять.
  
  15.
  
  Как же приятно понежиться на горячем песке, на берегу тёплого моря, под ласковыми лучами летнего солнца. Девчонки вовсю резвились на частном пляже, который я арендовал на всё время нашего пребывания здесь и, практически, не вылезали из воды. Каждый день начинался с того, что мне демонстрировали новые пляжные наряды и требовали слов восхищения их внешним видом и одобрения утончённого вкуса. Через три дня появился капитан Смолет и сразу же обвинил меня в том, что я его подставил, так как местная журналистская братия не даёт ему проходу, а он тоже хочет насладиться отдыхом в этом райском местечке. Кончилось всё тем, что он был временно принят в наш коллектив на время, оставшееся до отлёта, что обеспечило ему более-менее спокойную жизнь на частном, закрытом для других пляже.
  Неделя отдыха пролетела быстро и незаметно. За это время соответствующие сервисные службы проверили лайнер и подготовили его к полёту в обратном направлении. Когда я поинтересовался у Смолета, почему туристам выделили так мало времени на приятный отдых, он ответил с удивлением,- Капитан, а разве вы не знали, что обратно мы повезём другую партию, тех, у кого срок пребывания на курортах уже закончился? Нам ещё повезло в том, что лайнер подвергся тщательной проверке после нападения космических бандитов. Обычный осмотр и заправка, проверка всех систем корабля занимает максимум два - три дня, а тут вы понежились на песочке целую неделю, и мне кое-что перепало.
  Путь в обратном направлении прошёл без происшествий и мы, добросовестно выполнив все условия контракта, получили свою долю премиальных. Отметившись на бирже, я вывел Вольный ветер в открытый космос и включил внешнюю связь. Мой план, заключавшийся в том, что я умышленно несколько раз и в разных местах приоткрывал тайну экипажа корабля, полностью удался. Об этом говорили почти сотня сообщений, как по обычным линиям связи, так и по закрытым и экстренным каналам. От Трояна я узнал, что Гарольд в настоящий момент находится в нижних мирах у бабули, где под руководством Ветерка и Огонька изучает премудрости управления многочисленными мирами - это официальная версия. А на самом деле он сбежал от отца с тем, что бы найти Лилию и уговорить её зарегистрировать официальный брак в одном из внешних миров, где брачный возраст невесты ниже, чем официально принятый в империи.
  - Мне кажется, Людвиг, что твой брат наплевал на рекомендации и недовольство отца и решил поступить вопреки его мнению - ещё немного подождать. Думаю, тут не последнюю роль сыграла та куцая информация, которую по крупицам о тебе и твоём экипаже собирает имперская разведка. Вы здорово засветились на приёме по случаю выпуска на Авилсе. Затем непонятная история с антиматерией на Центурии и происшествие в торговом центре. Даже ваша стычка с пиратами во время круиза к Морским нимфам и неудачное заигрывание стюарда лайнера попали в поле зрения разведки. Гарольд очень сильно обеспокоен тем, что из-за твоего сумасбродного характера может пострадать Лилия, поэтому развил беспрецедентную активность по вашему обнаружению, но вы всегда находитесь на несколько шагов впереди.
  Было бы неплохо, если б вы все нанесли мне неофициальный визит по случаю предстоящего замужества одной из моих дочерей - подруги Лилии, а я бы намекнул об этом Гарольду. Их встречу можно было бы обставить как случайную и непреднамеренную, а потом посмотреть на её результат. Если у Гарольда хватит мужества признать вину и взять всю ответственность за размолвку на себя, то у этой пары есть будущее, если этого не произойдёт, то твой брат недостоин такой прекрасной девушки как твоя сестра и мы подыщем ей, со временем, другого достойного жениха. В многовековой истории триединого мира подобные случаи были, хотя они и не нашли своего отражения в официальной летописи и хрониках нижнего мира.
  А ещё, мне кажется, тебе пора помириться с матерью. По-крайней мере, она доказала мне свою невиновность в происшествии с химерами и передала некоторый материал, доказывающий это. А вот встречаться с императором, несмотря на его большое желание так же объясниться, я бы не рекомендовал. Время для этого ещё не пришло. Мне кажется, он до конца не осознает той пропасти, что образуется между ним и его сыновьями. И чем скорее он поймёт, что вы уже не маленькие дети и имеете не только своё мнение, но и право на независимые поступки, тем будет лучше для него и всей империи. Пока же он вас по-прежнему считает неразумными юнцами....
  О своих дальнейших планах я не распространялся, и поэтому для членов моего экипажа было полной неожиданностью известие о том, что мы зависли над логовом Трояна, и я собираюсь нанести ему визит, что бы передать часть призовых денег в счёт погашения своего долга за строительство корабля. Конечно, это был только предлог, но девчонки тут же ухватились за возможность навестить старого дракона, а главное, отдохнуть от меня и замкнутого пространства своих кают. Некстати вспомнилась та спешка, с которой я их выдернул в полёт и огромное количество нереализованных планов по обустройству своих спальных мест, а так же мелких вещичек, которыми они хотели украсить свои каюты.
  Зная о том, что за Трояном и его ближайшим окружением ведётся внешнее наблюдение, я отправил девчонок первыми, а сам решил задержаться, что бы исключить любую возможность стороннего проникновения на корабль, а заодно включить искажающее поле на полную мощность. Я уже почти заканчивал весь комплекс запланированных мероприятий, когда Ния сообщила мне, что, с разницей в два часа, к миру старого дракона приблизятся два корабля и один из них - Альбатрос.
  - К сожалению, капитан, я не могу связаться с Альбатросом, так как искусственный интеллект на нём отключён и кораблём управляют в ручном режиме. На втором, обычном космическом челноке летит ваш брат в сопровождении своих наставников.
  Нехорошее предчувствие острой болью кольнуло меня в сердце и, доверяя ему, я тут же связался с драконом, - Троян, сюда лети Альбатрос и мой брат. Альбатрос не собирается тормозить, а наоборот наращивает скорость, им управляют в ручном режиме, на запросы не отвечают. Первым к тебе прибудет Гарольд, а за ним, с небольшой разницей во времени, и Альбатрос. Мне это совсем не нравится. Скажу более, у меня плохое предчувствие. Запрети Гарольду совершать посадку или высаживаться в твой мир. Переправь девчонок к нему на борт, а я попробую сблизиться с Альбатросом и разобраться, что там происходит и кто так торопится к тебе в гости. Срочно продумай вопросы внезапной эвакуации на другую планету, ведь наверняка у тебя есть запасной вариант. В крайнем случае, скройся в своей сокровищнице. Перехожу в режим молчания и на запросы отвечать не буду.
  Вольный ветер, следуя моим указаниям, направился в намеченную точку встречи с Альбатросом. Я задействовал все сканеры, радары и анализаторы, что бы попытаться определить, кто управляет кораблём отца и что там происходит. Не сразу, но мне удалось установить, что на борту Альбатроса находится всего одно существо, которое было идентифицировано, как химера разумная, а сам корабль превращён в один огромный снаряд начинённый антиматерией. Это в корне меняло всё дело.
  Я тут же направил срочное сообщение Трояну, - Немедленная эвакуация, Альбатрос начинён антиматерией и используется как торпеда. Всё бросай и спасайтесь, взрыв будет огромной мощности. Я попробую пробить силовое поле Альбатроса или, по-крайней мере, немного его притормозить, что бы выиграть для вас несколько минут. Поторопись, время не ждёт.
  Скрываться у меня уже не было причин, я убрал искажающее поле и открыл огонь на поражение. Прости Альбатрос, но другого выхода у меня нет. В отсвет на мои залпы корабль усилил внешнюю силовую защиту и, хотя его скорость несколько замедлилась, ответных залпов я так и не дождался.
   Что ж, твои намерения ясны, непонятно только почему мстят Гарольду, а не мне? Или мстят всей семье и им всё равно на кого обрушить свой удар? А ещё, как Альбатрос, корабль императора, попал в руки этой твари? Это попахивает весьма крупным предательством, а может быть тут замешан сам император?
   Используя односторонний канал экстренной связи, я отправил сообщение отцу, - твой Альбатрос, начинённый под завязку антиматерией, атакует планету Трояна, где в настоящий момент находится наследный принц и Лилия. Если мне не удастся спасти сестру, то я положу всю свою жизнь для того, что бы уничтожить тебя.
   Немного грубовато, зато доходчиво. Пусть те, кто перехватывает подобные сообщения, возрадуются. И всё-таки мне не даёт покоя мысль, как Альбатрос попал в чужие руки? Видимо ответ придётся искать у Митры-Анидаг и клянусь, я сожгу её мозг полностью, но найду правдивую информацию.
  Троян сообщил, что все девушки переправлены на челнок Гарольда, он срочно изменил курс и возвращается в столицу империи леди Манти. Сам же Троян с жёнами, оставив свои образы на планете, спрятался в секретное убежище, о котором никто не знает, где предпримет собственное расследование. В случае необходимости он сам выйдет на меня.
  Прекращать свои атаки я не собирался, что бы химера ничего не заподозрила, и даже увеличил их интенсивность. Было непонятно, почему мои снаряды не в состоянии пробить силовое поле Альбатроса, если до этого подобных проблем никогда не возникало?
  - Ния, займись самым тщательным анализом силового поля корабля, почему мы не в состоянии преодолеть его защиту?
  Буквально через несколько секунд я получил ответ, - Между корпусом Альбатроса и его силовыми щитами находится поле антиматерии, которое уничтожает все наши снаряды. Эта технология мне не известна и я пытаюсь её проанализировать.
  Бесполезно, мой Вольный ветер не в состоянии ничего сделать с Альбатросом, а значит, нечего попусту жечь боеприпасы. Мои выводы подтвердила Ния, - Капитан, каждый твой выстрел усиливает поле антиматерии вокруг Альбатроса. Можно, теоретически, насытить это поле до полного схлопывания и образования малой чёрной дыры, но, сколько понадобится для этого энергии, я рассчитать не могу. Мне необходим доступ к кристаллам, изъятым из сейфов Молнии, может быть там я смогу найти некоторые ответы.
  Расписавшись в собственном бессилии, я отвалил в сторону и занял позицию стороннего наблюдателя, а Альбатрос всё продолжал наращивать скорость.
  - Капитан, а ты не мог бы приблизиться к Альбатросу, мне надо снять с него дополнительные параметры. Хочу получить изображение химеры не только по тепловизору, но и через внутренние камеры, может быть это прольёт свет на то, кто взял корабль под свой контроль.
  - Ния, я, конечно, приближусь на максимально допустимое расстояние, но не думаю, что тебе это поможет.
  - У меня есть ограниченный доступ к внутреннему оборудованию Альбатроса. Он остался у меня ещё с того момента когда он перепрограммировал меня и избавлял от программ шпионов. Сама я, почему-то, это сделать не могу. Какое-то излучение не позволяет мне держать Вольный ветер под своим контролем, источник его тоже находится на борту Альбатроса.
  Полностью перейдя на режим ручного управления, я задействовал на полную мощность всё оборудование, что было на борту моего корабля, и нужное и ненужное, а Ния приступила к обобщению данных и их анализу.
  - Послушай, капитан, а ты не хочешь мнимо погибнуть? Я могу за несколько секунд до столкновения предупредить тебя, и ты совершишь экстренный прыжок, а на всех следящих за нами экранах это будет выглядеть так, как будто мы попали под действие заряда и исчезли во вспышке взрыва антиматерии. Это позволит тебе, не привлекая внимания, заняться расследованием инцидента.
  Я согласился с планом искусственного интеллекта и за мгновение до столкновения включил главный двигатель. Прыжок был недолгим, так что мы ещё застали на мониторах процесс схлопывания антиматерии в чёрную дыру. Планета Трояна перестала существовать, а эхо этого события разошлось очень сильным возмущением силовых волн.
  - Ния, хочу с тобой посоветоваться. Тот, кто направил Альбатроса, наверняка знал о системе обнаружения и раннего предупреждения. Следовательно, шансов на внезапное нападение не было и обитатели логова старого дракона в экстренном порядке вполне могли покинуть планету без всяких потерь. Тогда для чего было это нападение?
  - Альбатросом управляла химера разумная, принявшая облик одного из инженеров обслуживавших программное обеспечение корабля. Он мог быть и не в курсе всех дел. Мне не понятно другое, как ей, химере, удалось отключить искусственный интеллект и полностью подчинить себе Альбатрос? Это, по определению, не возможно без прямого разрешения императора и допуска от него.
  - Я тоже об этом подумал. Если нападение было произведено по воле отца, тогда понятно, почему никто не пострадал и все были вовремя эвакуированы. Это предупреждение и демонстрация силы, а вот уничтожение Альбатроса - выше моего понимания.
  Ладно, для всех или, по-крайней мере, для большинства, мы погибли. Измени внешность Вольного ветра и спектр его излучения, что бы нас не могли идентифицировать. Посмотрим, не зря ли я вбухал такие деньжищи в этот корабль. Внеси изменения в частоты и волновое излучение, соблюдай режим молчания до тех пор, пока мы не выйдем на оживлённые трассы и там не затеряемся. Кстати, тебе удалось восстановить контроль над кораблём? Меня так же интересует, что тебе удалось обнаружить в результате изучения этого таинственного излучения и не менее таинственного защитного поля из атомов антиматерии.
  - Контроль восстановлен полностью, более того, я разобралась в природе этого феномена. Импульсами давятся или прерываются некоторые сигналы внутри цепи корабля, в результате чего срабатывает сигнал тревоги и цепь отключается. Достаточно подключить несколько дублирующих или экранированных каналов передачи сигналов и всё восстановится. Прости, что я растерялась и не сразу нашла это простое решение. По защитному полю антиматерии пока ничего сказать не могу, данные ещё анализируются, гипотез и предположений пока нет. И ещё, я считаю, что те, кто хорошо тебя знает, не поверят в твою смерть. Таких, по моим подсчётам, набираются не более трёх десятков, включая твоих родных и близких. В отношении других наша уловка может сработать, но я не советовала бы особо на это рассчитывать....
  Оставив Вольный ветер на охраняемой стоянке, и приняв все меры предосторожностей от незаконного проникновения, в центре этого небольшого патриархального городка я арендовал скромный, одноэтажный особнячок. Нескольким особо любопытным соседям, которые нанесли мне визиты знакомства в первые три дня, я объяснил, что являюсь начинающим писателем и решил изучить жизнь провинциального городка, что бы потом описать её в своём романе. При этом я долго и нудно объяснял, какое эпическое произведение я задумал и каков будет сюжет, сколько трупов в подвале этого дома будет найдено и как главный герой выйдет из всех затруднительных ситуаций.
  В общем, обо мне распространилось мнение, что я немного чудаковатый, но весьма состоятельный молодой человек, не обременённый семейными узами. Мои надежды о том, что меня оставят в покое, растаяли как снег в летний полдень на солнцепёке. Более того, меня стали приглашать в гости и навязчиво знакомить с дочерями, племянницами, сёстрами и прочими молодыми и моложавыми особами противоположенного пола. Это была западня, которую я устроил себе сам. При этом каждый стремился навязать мне свою дружбу в надежде попасть в мою книгу. Их мысли легко читались и я диву давался, как просто они живут. Их совсем не интересовали события, происходящие за пределами если не их городка, то уж мира - точно. Время здесь словно остановилось и застыло лет триста, а то и больше, назад.
  Что бы не выпадать из того образа, что я сам выбрал себе, каждое утро я садился за рабочий стол в старинном кабинете и изображал муки творчества. Я просто диктовал на кристалл свои впечатления, давал характеристики окружающим, описывал нравы жителей, а потом сбрасывал информацию Нии и та, после творческой переработки, возвращала мне уже готовые отрывки моей будущей книги. Это была видимая часть моей жизни, но как только наступала ночь, я приступал к серьёзной аналитической работе, копался во множестве справочников и документах посвящённых проблемам антиматерии. Благодаря допуску в имперские библиотеки отца и бабули, недостатка в материалах у меня не было. Даже Архив Петрович оказался мне бессильным помочь, так как не только не встречал, но и ничего не слышал о защитном поле антиматерии и его применении на практике. Это напрягало меня и заставляло всё больше и больше погружаться в пучину всевозможных домыслов и предположений. Ния тоже застопорилась и топталась на одном месте. Единственное к чему мы с ней пришли - должен существовать специальный генератор силового поля, однако на каких принципах он работает, мы даже не предполагали. В конце концов, я пришёл к выводу, что это не что иное, как разработки магов Акапульки, которые могли попасть в руки моего отца и которые он теперь использует. Так прошёл почти целый месяц, а к его исходу произошло одно весьма знаменательное событие, которое заставило меня по-другому посмотреть и на этот мир и на жителей этого городка.
  Среди ночи меня разбудил сигнал тревоги, сирены заливались, не переставая минут двадцать. Пришлось одеться и выйти на улицу, что бы попытаться узнать подробности. Дело в том, что я не стал подключать местные средства связи и коммуникаций, так что полностью выпал из местной новостной жизни. От своих соседей, что тоже проявили любопытство, я узнал, что завтра в городок прибывает его почётный житель, местный герой и достопримечательность, космический волк и первооткрыватель нескольких новых миров капитан Смолет. Нехорошее предчувствие поселилось у меня в душе, хотя я пытался себя убедить в том, что имя Смолет весьма распространено и опасность встретиться именно с тем капитаном минимальна, чувство тревоги меня не покидало. Мои худшие опасения подтвердились, это был именно тот, знакомый мне капитан пассажирского лайнера....
  Весь день я не выходил из дома, сославшись на чрезмерную занятость, и все новости получал от приходящей прислуги, которая буквально смаковала подробности визита местной знаменитости. И как он одет, и на кого из девушек смотрел пристально и улыбался, а кому только кивнул головой, и с кем разговаривал и кому обещал прийти на обед....
  Я почти успокоился, но не тут-то было, вечером этого же дня капитан Смолет заявился ко мне собственной персоной, да ещё в сопровождении какой-то девицы. Как оказалось, это была его кузина, которая играла роль его ревнивой девушки, что бы спасти капитана от домогательств других претенденток на его внимание. Смолет сделал вид, что не знает меня, а свой визит объяснил простым любопытством, так как ни разу до этого не встречался с писателями и другими творческими натурами. После того, как его сестру мы изрядно накачали лёгким вином и отправили спать в гостевую комнату, наступило время серьёзного разговора.
  - Я очень расстроился, когда узнал, что корабль капитана Людмила пропал во вспышке антиматерии, но затем, при внимательном и неоднократном просмотре самого взрыва с разных ракурсов и в замедленном повторе, я обратил внимание на то, что при поглощении корабля не было микровзрыва, а ведь двигатели должны были сдетонировать. - Я насторожился, получается, что Смолет уже видел воздействие антиматерии на космические суда, коль знает такие подробности, а он продолжил, - А потом я обратил внимание на то, что ваш корабль, капитан, исчез с радаров за несколько миллисекунд до поглощения. Не будь у меня возможности замедлить запись катастрофы, я бы никогда этого не заметил. Уверен, у вас были веские основания так поступить. А теперь самое главное из-за чего я навестил вас в первый же день своего возвращения домой. Капитан Людмил, можете рассматривать это как грубый и неприкрытый шантаж, но я убедительно прошу вас принять меня к себе на службу, что бы сохранить тайну вашего исчезновения.
   Кстати, в имперских новостях ни словом не обмолвились о таинственном исчезновении принца Людвига и капитана Людмила, - Смолет замолчал и выжидающе посмотрел на меня.
  - С чем связано ваше предложение, капитан?
  - Причин несколько и я остановлюсь на самых важных. Первая, - я стал потихоньку сходить с ума от однообразия полётов. Я всё-таки боевой космолётчик, а не пассажирский извозчик. Я прямо физически чувствую, как деградирую и превращаюсь в старика, а мне ведь нет ещё и тридцати. Вторая - моя кузина. Мы с детства любим друг друга, но, не смотря на все мои старания, её родители категорически против нашего брака, называя меня шалопаем и непоседой. Они готовы отдать мне Мери, но только при условии, что я вернусь домой и стану вести размеренную жизнь провинциального буржуа. Мери готова бежать со мной, но куда? Контрактом мне запрещено жениться, пока я капитан лайнера, а моих средств не хватит на то, что бы приобрести даже самый меленький прогулочный кораблик, что бы мы могли там жить. Честно говоря, без космоса я свою жизнь не представляю, а Мери последует за мной хоть в самые тёмные глубины....
  Я задумчиво проговорил, - Мне приходилось слышать о космической болезни. Это довольно редкое заболевание людей, которые не могут жить без звёздного неба, а на земле очень быстро сгорают от тоски. Лекарства от этой напасти пока не найдено. Я подумаю над вашим предложением. Сколько дней вы планируете здесь пробыть?
  - Считая сегодняшний - десять, больше просто не выдержу и начну психовать.
  - Хорошо, через пять дней я дам вам окончательный ответ. Сами понимаете, что без пристальной проверки я вас и вашу кузину в состав экипажа не включу, так что наберитесь терпения.
  Уже утром Ния и Архив Петрович получили задание выявит всю подноготную капитана Смолет и его кузины по имени Мери, включая самые невероятные и порочащие слухи. Мне не давали покоя его знания об антиматерии, где он их подчерпнул, если это оружие в содружестве запрещено? Откуда он узнал о мгновенной детонации двигателей, если этот феномен до сих пор даже наши учёные не могут объяснить? А если предположить невероятное - и сам рейс лайнера, и все последующие события были звеньями одного хитроумного плана? Если это так, то кто стоит за спиной Смолета - Акапулька, содружество или империя в лице отца? Его появление здесь - случайность или хитроумный план? Почему он в первый же день пришёл сразу же ко мне, словно заранее знал, что я капитан Людмил? И самое главное, почему уже утром вся шумиха от прибытии дорогого гостя так же внезапно затихла, как и началась?
  
  16.
  
  К предстоящему разговору со Смолетом и его подругой я подготовился основательно. В одной из комнат был создан соответствующий антураж - окна затемнены, свет приглушён, а в центре друг против друга стояли два кресла с высокими спинками. Свой стул я разместил посредине и чуть в стороне, так что бы мог легко видеть обоих своих посетителей. Я решил не раскрывать способности своего организма определять ложь, а сослаться на некий мифический прибор из империи, который, якобы, установлен у меня здесь.
  Перед их приходом, который был назначен на полдень по местному времени, я ещё раз просмотрел все сведения, что раздобыли для меня Архив Петрович и Ния. В принципе, ничего примечательного, родились, росли, учились вместе в одном учебном заведении. Единственное, что меня насторожило, так это то, что с момента поступления Смолета в военное училище космофлота и до его увольнения с военной службы, они с Мери ни разу больше не пересекались, а потом вдруг внезапно вспыхнувшие чувства. И это при том, что за время нашего общения и со мной и с моим экипажем, Смолет ни разу не обмолвился о том, что у него есть любимая или кузина. Он вообще о своей семье ничего не рассказывал.
  Мои гости были пунктуальны и появились в особняке ровно в двенадцать часов. Прислуга проводила их в комнату, где я их уже ждал. На лице капитана застыл волнение, а вот Мери была безмятежно спокойна. Указав им не кресла, друг против друга, я предложил сесть и выслушать небольшое пояснение.
  Обращался я больше к Смолету, хотя изредка посматривал и на Мери, - Как вы сами понимаете, капитан, экипаж моего судна не очень большой и к его комплектованию я отношусь очень серьёзно. Ничего интересного в вашем прошлом я не нашёл, так что настала пора проверить вас на полиграфе. Это прибор, который был разработан в лабораториях империи для определения правдивых показаний во время допросов. Он немного дооборудован и усовершенствован некоторыми умельцами и в настоящий момент установлен в этой комнате. Нет, не крутите головами, вы его не увидите и не обнаружите, как бы не старались. Его специфика заключается в том, что он реагирует на ложь приступом боли. И чем больше лжёт испытуемый, тем сильнее боль. Не хочу вас пугать, но были уже случаи, когда болевой шок приводил к смертельному исходу. Прошу вас это учесть, когда будете отвечать на мои вопросы. Начнём с вас, Мери.
  Представьтесь и назовите ваше воинское звание, должность и место службы.
  - Я не понимаю, о чем вы спрашиваете, я Мери...- приступ боли скрутил её, и она закашлялась, а слёзы брызнули из глаз.
  - Ещё раз повторю, этому прибору бесполезно врать. Советую говорить только правду. И так, я жду правдивого ответа. - Ещё трижды болевые ощущения крутили мнимую кузину Смолета, прежде чем она стала говорить правду.
  - Я Сюзанна Райт, флаг-лейтенант подразделения контроля и наблюдения аналитического отдела внешней разведки разведуправления объединённого флота.
  - Почему аналитический отдел взял Смолета в разработку и под пристальное наблюдение?
  В этот раз лейтенант Райт не стала юлить и изворачиваться, а сразу же правдиво ответила, - Три с половиной года назад офицер аналитик линкора 'Справедливый' Смолет на основании полученных данных очень точно предсказал место, время, силы и средства нападения на торговый караван, который сопровождал линкор. Капитан-командор Грей отмахнулся от предупреждения своего аналитика, в результате чего караван был разграблен, и погибло много людей. Офицер Смолет во всеуслышание обвинил командира корабля в предательстве и связях с преступным миром. От суда военного трибунала его спасло только то, что эта история получила громкую огласку. Смолета уволили в запас, а капитан-командор, пользуясь покровительством старшего брата - адмирала Грея, был переведён в штаб эскадры объединённого флота, где служит и поныне. Дело, возбуждённое против капитан-командора благополучно было спущено на тормозах, а материалы собранные Смолетом таинственным образом исчезли.
  Ещё до своего увольнения в запас, лейтенант Смолет подвергся ментальному воздействию, в результате которого ему в память были внедрены воспоминания о подруге детства и его тёплых чувствах к ней. Адмирал Грей опасался, что Смолет не успокоится и часть памяти была у него стёрта. Я должна была вести за ним наблюдение, контролировать его поступки и анализировать его поведение. В случае опасности я должна была физически устранить Смолета, а сама исчезнуть. В качестве прикрытия ментальному воздействию подверглись жители нескольких улиц этого района городка. Так как в течение трёх лет об этой истории никто не вспоминал, а Смолет себя ни как не проявил, было принято решение снять с него наблюдение. Я должна была спровоцировать размолвку для всех окружающих, а затем, перед самым его убытием на свой лайнер, стереть ему все воспоминания, а также воспоминания жителей близлежащих улиц и о себе и о капитане Смолет.
  Однако доказать вы ничего не сможете, так как и мои воспоминания будут все стёрты и через пару часов я навсегда забуду о том, кто такой Смолет, как он выглядит и что нас в прошлом связывало.
  - И что же вас в прошлом связывало? - не удержался я от вопроса.
  - По приказу командования, я была с ним близка, хотя никаких чувств к нему не испытывала. Это были вынужденные отношения, продиктованные интересами служебного задания.
  - Флаг-лейтенант Райт, благодарю вас за исчерпывающие ответы. Ния, сотри ей память о допросе.
  Смолет, вы готовы пройти такую же процедуру?
  - Я, пожалуй, воздержусь и больше не претендую на место в вашем экипаже. Как вы правильно поняли, две конкурирующие службы разведуправления флота затеяли игру друг с другом и остались при своих. Ничего нового из рассказа Мери я не узнал, так что можете спокойно стирать и мою память об этом посещении. Надеюсь, обедом нас здесь покормят?
  - Только холостятским, но прежде ответьте мне на один вопрос - копаете под адмирала Грей или мстите его брату?
  - Хотим собрать доказательную базу и вывернуть наизнанку весь клан Греев, с их близкими и дальними родственниками, приятелями и знакомыми, которые получили доступ к кормушке, под названием бюджет объединённого флота.
  За обедом разговор шёл ни о чём до тех пор, пока Мери - Сюзанна вдруг неожиданно не спросила у Смолета, - Дорогой, а почему ты до сих пор не сделал мне официального предложения заключить брак? Согласись, после стольких лет знакомства и близких взаимоотношений, я заслужила другого отношения к себе. Я не хочу, что бы на меня смотрели как на соломенную вдову и шептались за спиной... - От неожиданности я даже поперхнулся, и Мери с удивлением посмотрела на меня, - Я что-то не то сказала?
  - Да всё то, я просто не ожидал, что капитан Смолет до сих пор не предложил вам стать его законной супругой. Думаю, что отговорки типа - родители против, действительно только отговорки, а сложившееся положение дел его вполне устраивает. А что, он знает, что его здесь ждёт любящая женщина, тёплая постель, отдых и забота.
  Теперь настала очередь Смолета поперхнуться и уставиться на меня, а я подумал, что Ния несколько переборщила, стирая память у моих гостей. Однако капитан быстро взял себя в руки.
  - Как это я не предлагал тебе выйти за меня замуж? А кто мне постоянно говорил, что без родительского одобрения, ты не вправе распоряжаться своей судьбой? Да если б не твоя твердолобая позиция, мы бы давно уже были женаты.
  - И всё-таки Смолет, ты ни разу не предложил мне официально стать твоей женой. Дальше твоих утверждений о том, что мы когда-нибудь должны будем пожениться, дело не заходило. В общем так, дорогой. Или ты сегодня же просишь у моих родителей моей руки и сердца, или мы расстаёмся....
  Мне было весьма интересно и любопытно наблюдать за столь щекотливым положением, в которое попали обе противоборствующие стороны. Ведь ясно, что никаких чувств друг к другу они не испытывают и просто продолжают играть отведённые им роли. Интересно, а что будет, если Смолет действительно попросит Мери стать его женой и мнимые родители ответят согласием? Наверняка соответствующие службы предпримут экстренные шаги, что бы не допустить подобного развития событий.
  Мои размышления прервало сообщение от Нии, - Капитан, к нам приближаются несколько маломерных судов. Их видимо заинтересовало, что делает наш корабль на орбите этого мира столь длительное время. Они вынырнули из-за спутника этой планеты. Как я тебе уже говорила, он не обращается вокруг своей оси и повёрнут к планете всегда одной стороной, что позволяет на обратной стороне с удобством размещать базы и скрытые объекты.
  Я подтвердил получение информации и обратился к Смолету, - Капитан, обстоятельства сложились так, что я вынужден немедленно покинуть этот гостеприимный дом. Оставляю его на ваше полное попечение. Проживание и прислуга оплачены на год вперёд, так что можете себя чувствовать здесь полными хозяевами. Надеюсь, мы с вами ещё когда-нибудь встретимся....
  По транспортному лучу я перебрался на борт Вольного ветра и тут же взял управление на себя. Действительно, на обзорных экранах отчётливо можно было наблюдать, как с разных сторон к моему кораблю приближались четыре светящиеся точки.
  - Ния, включи искажающее поле, но только после того, как импульс маршевого двигателя придаст нам ускорение, достаточное, что бы выйти в тыл этим судам. Проверь их реверсный след и уточни координаты, откуда они появились, и попробуй их идентифицировать. Мощность силовых экранов - тридцать процентов, все цели ввести в систему сопровождения и управление огнём.
  Пока Вольный ветер вместе с Нией выполнял мои распоряжения, я, вынуждено констатировал, что время было загублено впустую. Я так и не приблизился к разгадке тайны защитного поля антиматерии и не нашёл никаких следов его использования. Зато теперь у меня появились обоснованные предположения, что объединённый флот тайно экспериментирует с зарядами антиматерии и им тоже известен феномен детонации двигателей кораблей. Эти свои выводы я тут же отправил в службу безопасности империи бабули, в которой вроде, как бы состою сам.
  Завершив запланированный манёвр, я с удовольствием послушал удивлённые обмены мнениями капитанов неизвестных катеров, которые, не соблюдая ни какого режима секретности, общались между собой открытым текстом, - Куда этот хлыщ делся? Кто-нибудь засёк его след?
  - Странно, он словно растворился, мои сканеры и радары его не засекли...
  - А я вам говорил, что надо было атаковать его сходу и только потом разбираться. Он наверняка включил искажающее поле, а значит, это судно-разведчик объединённого флота и нам теперь следует ждать гостей.
  - Первый раз что ли? Базу заминируем, а сами переместимся на запасную.
  - Не порите горячку, пока нет никаких доказательств, что это разведчик содружества, да и слишком долго он болтался на одном месте. Агентура докладывала о каком-то богатеньком писаке, что временно осел в городке. Возможно, ему надоела тягучая и ленивая жизнь, и он решил вернуться в привычную среду обитания. В любом случае, на время усилим наблюдение, а прыжки будем совершать через ускоритель, что бы не привлекать к себе внимание...
  Значит, всё-таки ячейка преступного сообщества облюбовала себе спутник этой планеты. Как не посмотрю кругом, а пираты чувствуют себя в содружестве через-чур вольготно. Видимо пора заняться физическим устранением верхушки и руководителей. А что, это та же самая охота на нечисть и Акапульку, я же всё-таки позиционирую себя как вольный охотник, вот и пора оправдывать своё звание. Для начала придётся объявиться бабуле и попросить у неё лёгкий или средний крейсер, что бы уничтожить эту базу.
  Её императорское величество миледи Манти словно ждала моего обращения и незамедлительно выделила в моё распоряжение средний крейсер с мощным вооружением, правда она взяла с меня слово, что после завершения операции я обязательно отобедаю в её личном кабинете. Чувствую, разнос будет ещё тот....
  Моё появление на мостике встретили враждебно. Ещё бы, кому понравится передавать управление какому-то мальчишке, пускай и капитан-командору, но ведь явно придворной выскочке. Мне на эти косые взгляды и ропот было глубоко и с высокой колокольни наплевать. Усевшись за пульт управления, я в ручном режиме ввёл координаты прыжка, а затем стал вводить целеуказания для торпедных аппаратов, которые передавала мне Ния. План у меня был простой и не отличался оригинальностью. Выходим из-под пространства, и пока пираты толком не очухались, наносим залп главным калибром. Потом сканируем результаты удара и, при необходимости, добиваем уцелевшие объекты. Так оно всё и получилось.
  Нашего появления на дальности прямого выстрела не ждали, даже защитные поля включить на полную мощность не успели, так что залп имел разрушительные последствия.
  - Капитан, принимайте командование крейсером на себя, моя миссия на вашем корабле завершена, не забудьте зачистить здесь всё как следует. Когда будете писать отчёт об итогах операции, отметьте от моего имени слаженную и надёжную работу оружейников и бомбардиров. Её императорское величество услышит от меня высокую оценку слаженности экипажа и умелое руководство подчинёнными командным составом крейсера. В следующий раз, если мне понадобится огневая поддержка, я буду иметь ваш корабль в виду. И ещё, если у вас на борту в составе команды есть толковый офицер универсал, способный не только самостоятельно управлять морским охотником, но и разбирающийся в системах вооружения и двигателях, я буду рад с ним познакомиться.
  На борту Вольного ветра, куда я вернулся по транспортному лучу, Ния доложила, что экстренный вылет удался только одному небольшому катеру, который воспользовался катапультой, и передвижение которого она контролирует.
  - Что ж, держись от него на безопасном расстоянии и посмотрим, куда он нас приведёт. Охота началась, Ния....
  Выполняя данное обещание, мне пришлось воспользоваться порталом перемещения, что бы оказаться в своих покоях в нижних мирах. Невозмутимый и ничему не удивляющийся Саур уже ждал меня там, - Кому и что мне следует доложить? Ванная и чистая одежда приготовлены. Обед у её императорского величества запланирован через четыре часа, я взял на себя смелость распорядиться накрыть небольшой завтрак в ваших покоях. Хотя по внешнему виду не скажешь, что вы, милорд, голодали.
  - Ох и язва же ты Саур. Лучше расскажи, какие тут у нас новости и как дела у леди Лилии?
  - Новостей действительно много и мне поручено довести до вас основные из них, дабы они не вызвали у вас удивления или какой другой реакции во время обеда. Начну по порядку. После того, как заговорщики попытались уничтожить наследного принца во время его посещения владений старого дракона, лорд Гарольд немедленно, вопреки воле своего венценосного отца, женился на принцессе Лилии и в настоящий момент наслаждается тихим семейным счастьем в райском уголке имперского комплекса под пристальным присмотром императрицы Юлии. Ваша матушка изволит передавать принцессе свой богатый опыт семейной жизни, а так же секреты влияния на мужа и достижения своих целей и желаний с использованием слёз, скандалов, правда до этого ещё не доходило, а так же ласковых слов и прочих женских притворств. Миледи Юлия признала леди Лилию своей приёмной дочерью, что вызвало некоторые трения между нею и миледи Манти, которая считает девушку своей ближайшей родственницей и внучкой. Сейчас все разногласия преодолены, и всё женское сообщество дружно учит лорда Гарольда, как он должен относиться к своей молодой жене, в чём и как ей потакать и баловать.
  Как видите, милорд, вашему брату приходится нелегко, но он стойко переносит все тяготы и трудности семейной жизни, благо его жена не избалованная кукла, а вполне нормальная девушка, прошедшая вашу школу воспитания и подчинения. Ваш отец собирался прибыть и поздравить новобрачных, но учитывая его негативное отношение к этому браку, его визит был признан нежелательным и отложен до лучших времён. Настояла на этом леди Юлия и миледи Манти её поддержала и пошла навстречу.
  Несколько грифонов были перемещены в имперский дворец, и теперь принц и принцесса частенько совершают верховые полёты и прогулки в окрестностях дворца.
  До сих пор нет полной ясности, как и почему Альбатрос попал в руки преступников и кто стоит за покушением и какие цели преследовал. Следствие ведёт лично император и уже несколько высокопоставленных приближенных из числа представителей старшей ветви лишились своих голов. По непроверенным и неподтверждённым данным следы ведут во внешние миры в Содружество государств и чуть ли не к самой верхушке руководства. Все данные засекречены и излишнее любопытство карается смертной казнью или каторжными работами.
  Ваши подопечные, леди Лиза и Мила, по-прежнему входят в ближний круг принцессы, хотя уже и не на первых ролях. У них нет опыта придворной жизни, и более опытные интриганки оттёрли их от принцессы. Служба безопасности по-прежнему продолжает их доскональную проверку и в последнее время вокруг сестёр крутится подозрительно большое количество молодых людей, а леди Мила даже получила предложение выйти замуж и уехать подальше от шумного света. Вполне приличная партия из числа представителя средней ветви, к тому же имеющего поместья в срединных и нижних мирах. Ваша подопечная окончательного ответа не дала и попросила время на раздумья.
  - Ну это мы ещё посмотрим, что за представитель средней ветви и достоин ли он леди Милы, а то знаем мы этих придворных щёголей, которые даже клинок в руке держать не умеют...
  - Вот, вот, я примерно так и сказал девушке, мол, не стоит торопиться и принимать решение без учёта вашего мнения, а то принц Людвиг скор на расправу и можно, не успев выйти замуж, сразу овдоветь. К тому же есть и более выгодные партии. Ведь уже сейчас многие смекнули, что будущую императрицу и сестёр связывают крепкие узы дружбы, которым наплевать на все эти придворные интриги. Уже трижды принцесса выгоняла всех из своих покоев и запиралась там с сёстрами для обсуждения каких-то важных вопросов.
  А теперь милорд, извольте отправиться в ванную комнату и привести себя в порядок. Наш разговор продолжим за столом, если нам, конечно, не помешают.
  Саур как в воду смотрел. Когда я вышел весь из себя чистый и обихоженный, то Лиза и Мила, под ворчание моего распорядителя, накрывали на стол, споря, стоит ли мне основательно поесть или ограничиться лёгким перекусом до запланированного обеда. Судя по тому, что на столе стояло шесть приборов, кроме девчонок ожидались ещё гости, которым не терпелось поскорее увидеться со мной. Не сразу, но я заметил стоящую возле окна грустную Лилию. Увидев меня, она тут же подошла, уткнулась в грудь, и еле сдерживая слёзы, проговорила, - Люда, мне страшно. Император вызвал Гарольда к себе, а меня не позвал...
  - Пошли ка за стол, там обо всём и расскажешь, а то эти вертихвостки до самого вечера будут рядиться - кормить меня или не кормить.
  И для кого эти ещё два прибора? Здесь одному-то мне есть нечего, да и гостей я не ждал, - скорее для порядка проворчал я, усаживаясь за стол. - Давай, сестрёнка, рассказывай, а вы цыц, что б ни одного звука не издали.
  И Лилия начала, волнуясь и немного запинаясь, рассказывать, - После того, как Троян буквально за шиворот вышвырнул нас на незнакомый корабль, мы немного растерялись, но внимательно следили за развитием событий и твоими попытками сбить Альбатрос. Поэтому не сразу мы узнали, что находимся на корабле вместе с леди Юлией и принцем Гарольдом. Они летели к старому дракону для переговоров с тобой. Гарольд, что бы просить у тебя моей руки, а леди Юлия - представить какие-то оправдательные документы. После того, как наш корабль исчез во вспышке взрыва антиматерии, их планы кардинально поменялись. Вернее поменялись планы мамы Юлии - в мгновение ока мы оказались на Сигме, оставив твоего брата ни с чем. В общем, в течение суток я была удочерена, а её величество изволило во всеуслышание заявить, что только слепые и тупые не видят во мне фамильных черт великого первого Горного короля и что было бы непростительной ошибкой оставить всё так как есть.
  ' Уж, если мой привередливы сын признал её своей сестрой, то я, уважая и всецело поддерживая его выбор, официально объявляю об удочерении леди Лилии. Отныне она не только принцесса нижних миров, но и принцесса Сигмы. Я сама займусь её достойным воспитанием и обучением'. Так я обрела маму Юлию. Через пару дней, когда я осматривала покои своего брата, принц Гарольд выкрал меня и перенёс в храм Всеблагого там же на Сигме, где предложил немедленно совершить обряд создания семьи. Естественно, я согласилась, хотя девчонки и говорили, что я тороплю события и надо бы спросить твоего разрешения. Но я-то знаю, что ты делал всё возможное, что бы Гарольд принял именно такое решение, даже вопреки воле императора. Когда мама Юлия узнала о том, что мы поженились по всем правилам триединого мира, она потребовала, что бы наш брак был ещё зафиксирован по законам империи, и потребовала, что бы это мы сделали на Авилсе, где я провела столько лет в пансионате.
  После этого мы все вернулись к бабуле и та, скрипя сердцем, признала наш брак, но заявила, что никакой свадьбы не будет, пока ты не вернёшься. Мамам Юлия пыталась изменить это решение, мотивируя это тем, что я её дочь, но ей это не удалось. Нам выделили в имперском комплексе зданий отдельный дворец, куда мы все переселились. Всё это время Гарольд ни на минуту не оставлял меня одну, даже присутствовал на некоторых занятиях, что проводили со мной мама Юлия, бабушка Манти, а так же Огонёк и Ветерок. Ох и зануды они, и как ты с ними находил общий язык? Вот вроде и всё. А потом я узнала, что ты запросил помощь имперского флота тёмных миров, и очень обеспокоилась, полагая, что тебе может угрожать нешуточная опасность.
  - А как ты узнала о том, что я уцелел во взрыве антиматерии?
  - От мамы Юлии, у вас с ней кровная связь и она чувствует тебя, где бы ты не находился....
  
  17.
  
  Слушая сбивчивый рассказ Лилии, я не забывал съедать всё то, что подкладывали в мою тарелку сёстры. Когда принцесса замолчала, я обратился к девчонкам, - Ну а что вы можете сказать в своё оправдание? Ладно, она молодо - зелено, но вы-то старше её почти на десять лет. Почему так произошло и какого наказания вы заслуживаете?
  - И ничего не на десять, - тут же возмутилась Мила, - а всего на восемь и то неполных.
  - Да, да, милорд, не такие уж мы и старые, - поддержала сестру Лиза, - вон к Миле даже посватался один храбрец. И что он в ней нашёл, когда рядом есть такая красавица как я?
  - И что, кроме одного смельчака других не нашлось?
  - Как это не нашлось? - вмешался в разговор Саур. - Нашлись и не менее десятка, что вздыхают по нашим сестричкам. Только они знают ваш вздорный характер и скорую на расправу руку, вот и выжидали вашего появления здесь, что бы, так сказать, обсудить все вопросы, по возможности, в мирной обстановке.
  - Саур, не надо наговаривать на меня. Не такой уж я и страшный.
  - А никто и не говорит, мой принц, что вы страшный. Внешне вы даже очень симпатичный, так что если кто не знает вас, то может посчитать приятным молодым человеком. Однако факты вещь упрямая и против них не попрёшь. Вы же не будете отрицать, что ещё ни разу не оставляли жизнь вашим соперникам и врагам, ведь пленных вы не берёте. Так что в глазах придворных и высшего света вы кровожадный и бессердечный монстр, для которого жизнь человека ничего не стоит. А ваши сестрички своими рассказами только подтверждают это мнение. Или я не прав, Лиза?
  - Отчасти прав Саур. Отблески грозной славы нашего капитана попадают и на нас с сестрой, что избавляет нас от назойливых ухаживаний или даже домогательств золотой молодёжи.
  - А вот с этого момента поподробнее. Это кто вас домогается, что за ходячий труп, которому жизнь надоела?
  - Вот, вот, милорд, а ещё смеете нас убеждать, что вы пай мальчик и мухи не обидите....
  В это время под сводами моих покоев раздался голос, который невозможно спутать ни с каким другим, - Бери ноги в руки и ко мне в кабинет, немедленно!
  Когда таким тоном отдаётся распоряжение, раздумывать не приходится. Я сорвался с места, как угорелый и через несколько секунд, пренебрегая всеми условностями, вломился в рабочий кабинет императрицы. Она лежала на специальном ложе, и я впервые обратил внимание на то, что в её гриве появились седые волоски, и вообще выглядела она усталой и какой-то неуверенной в себе.
  - Люда, подойди к окну и включи монитор, - что я и сделал с некоторой опаской. Это было непростое окно. Молва приписывала ему свойство показывать будущее, вернее то, как умрёт или погибнет то, кто сейчас смотрит в него. Однако никаких картинок я там не увидел, а на мониторе высветилось изображение участка звёздного неба где-то за дальними пределами империи. Картинка стала постепенно увеличиваться, и я вскоре стал различать яркую светящуюся точку, что плавно двигалась в пространстве.
  - Мои аналитики утверждают, что это космический корабль невиданных размеров, сопоставимый с небольшой планетой. На его борту могут находиться от нескольких десятков до нескольких сот тысяч особей. Рассматриваются два основных предположения: или это военная экспансия с целью захвата новых миров и ресурсов, или это вынужденное переселение целого народа. И в том и в другом случае империю ждут потрясения. Видишь маленькую точку с левого борта? Это лёгкий патрульный крейсер, который дежурит в этом районе вселенной.
  Я присвистнул от удивления - корабль пришельцев по своим размерам превосходил наш крейсер в тысячу, а то и боле раз.
  - Это ещё не всё. Этот ковчег, как мы его назвали, идёт с постоянно включённым силовым защитным полем, а это может означать, что у него неиссякаемый источник энергии, действующий на неизвестных нам технологиях. От того, в чьи руки попадут эти технологии, зависит будущее империи. Тебе надлежит переместиться туда с разведывательной миссией, определить цели и намерения пришельцев, вступить с ними в контакт, по возможности попытаться убедить их изменить маршрут своего движения и, главное, выиграть для нас время, пока ударные космические силы империи будут сосредотачиваться в этом районе. Ты наделяешься самыми широкими полномочиями.
  Наш разговор продолжался очень долго, и мы рассмотрели множество вариантов развития событий, стараясь предусмотреть любые случайности. Особый упор делался на неблагоприятные обстоятельства - войну с пришельцами. Бабуля высказала предположение, что этот корабль не единственный и за ним могут последовать другие.
  Вернулся я в свои покои только ранним утром. Саур тут же предупредил меня, что Гарольд забрал Лилию в Подгорный дворец, а сёстры туда перебираться наотрез отказались из-за чего они чуть было крупно не поссорились. Сошлись во мнении, что они являются членами моего экипажа, в отличие от Лилии, которая только гостила на корабле и даже ни разу не дежурила по камбузу. Подобная позиция девушек меня порадовала, но и насторожила. Брать их с собой я не собирался - одно дело рисковать своей жизнью, и совсем другое - чужими. Однако довести своё решение до них я не успел, так как после того, как мне дали отдохнуть четыре часа, меня вновь вызвала императрица. В этот раз я у неё надолго не задержался, и разговор получился коротким.
  - У тебя, внук, должен быть полностью укомплектованный экипаж. Помимо твоих валькирий в него должны войти специалисты по ракетно-артиллерийскому вооружению и двигательным установкам. Именно такие среди ухажёров твоих девиц есть. Предоставь им право самостоятельного выбора, но предупреди, что ваша миссия может растянуться на годы, в течение которых экипаж меняться не будет.
   Сегодня вечером ты отправляешься в Подгорный дворец. И не кривись, а дослушай до конца. Там у твоего отца имеется секретная лаборатория, где его учёные разрабатывают новейшие виды оружия и боеприпасов. Рулит ею, по-прежнему лорд Миша, который хоть и отошёл официально от всех дел, но своё любимое детище не бросил. Ознакомишься с их разработками и заберёшь всё, что тебе понадобится. Знаю, что ты не имеешь ни малейшего желания в настоящий момент встречаться с отцом, поэтому на всё время твоего нахождения в императорском дворце он будет гостить здесь у меня. А вообще, вам бы пора уже объясниться. Эндрю сожалеет о том недопонимании, что возникло между вами, и попросил меня стать посредником.
  Пока будешь во дворце, присмотрись к придворным и помоги Гарольду, может быть, тогда ты лучше поймёшь поступки и решения своего отца. А теперь сядь рядом со мной и повернись ко мне спиной,- после того, как я это сделал, то получил чувствительный подзатыльник, и от неожиданности чуть было не слетел с лежанки императрицы. - Я вернула тебе некоторые воспоминания, которые в детстве мне пришлось стереть у тебя. Со временем они сами придут к тебе. А теперь иди и займись пополнением запасов и установи, наконец, у себя нормальный синтезатор пищи.
   Честно говоря, никаких новых воспоминаний я у себя не обнаружил, тем более детских, так что решил, что это была просто шутка и физическое напутствие перед отлётом.
  Вездесущий и всезнающий Саур поставил меня в известность, что сёстры 'просочились' на мой корабль и заперлись в разных каютах, приготовившись к длительной осаде.
  - Передай им, пусть начнут ревизию всех корабельных запасов и составление заявки на недостающее, а так же озаботятся заменой синтезатора пищи на более современный образец. Её императорское величество распорядилось выделить нам именно такой. И ещё, так как экипаж должен быть полностью укомплектован, у них имеется реальная возможность проверить в деле своих ухажёров. Дополнительно на борт будут приняты мастер ракетно-артиллерийского вооружения и инженер - механик силовых установок и двигателей и если у них есть достойные кандидатуры, то я предоставляю им право выбора. Если таких не окажется, то к вечеру подберу специалистов сам.
  Пару часов меня никому не беспокоить, хочу хоть немного привести свои дела и бумаги в порядок. И вопрос, - почему до сих пор не накрыт обед, коли завтрак ты зажал?
  ... Первым делом я связался с Трояном и обрисовал ему ситуацию, а так же сообщил, что перевёл на имя его доверенного все свои средства в счёт погашения долга за строительство Вольного ветра. Я так же пообещал его держать в курсе всех событий, используя наш закрытый канал связи, на что получил ответ, что могу своими кредитками подтереть своё заднее место, а ему нужны золото и камешки, как более надёжный капитал. После чего мы ещё минут пятнадцать переругивались, пока я не сообразил, что старый дракон просто на просто отвлекает меня от тяжких дум о предстоящей миссии, и тем самым пытается поддержать. После чего я послал сообщение сёстрам о том, что и они тоже должны составить завещания...
  Как же я люблю наблюдать за гневной реакцией разъярённых девиц. Одним фырканьем и потрясанием кулачками перед экранами монитора здесь не обошлось. Я услышал отборную нецензурную брань и междометия, главным выводом из которых следовало, что мне не удастся их запугать, и корабль они не покинут ни при каких обстоятельствах....
  Вот так всегда, хочешь сделать как лучше, а тебе не верят, - Дело ваше, своё завещание я передал Сауру. Готовьте судно к отлёту, в десять вечера по местному времени переместимся в имперский дворец. Если что к этому времени не успеете сделать, накажу очень строго, вплоть до отчисления из экипажа. Это уже не хиханьки и хаханьки, а настоящая боевая работа. И не расслабляться, времени у нас осталось мало.
  Потом меня опять к себе вызвала императрица и ознакомила с последними донесениями патрульного крейсера из этого района вселенной. То, что ковчег не отвечает на запросы, я объяснил несовпадением не только частот, но и принципов приёма - передач сообщений. Этим же я объяснил тот факт, что аппаратура ковчега не реагирует на появление неизвестного искусственного объекта, а так же возможными недочётами в калибровке. Высказав мнение, что раньше времени нечего обвинять пришельцев в агрессивных намерениях и попросив меня больше по пустякам не беспокоить, я ушёл к себе. Именно ушёл, а не переместился, это позволило мне заметить некоторую нервозность у придворных и их стремление попасться мне на глаза. Саур объяснил это очень просто, кто-то пустил слух, что императрица собирается отойти от дел, и наиболее вероятным её преемником являюсь я, как любимый внук. И что мне, якобы, дали время для принятия окончательного решения, а что бы никто не смог повлиять на мой выбор, меня отсылают куда-то на окраину на несколько месяцев.
  Последние часы и минуты нахождения у бабули я провёл в приятных хлопотах, въедливо читая и комментируя заявки сестёр на пополнение материально - технических запасов. С особым злорадством я вычеркнул из заявки почти все сладости и мороженое, заменив их мясными полуфабрикатами, а так же набранные мелким петитом косметические средства для ухода за кожей лица и рук. Мой вердикт был суров, но справедлив - каждый член экипажа имеет право пронести сверх лимита веса личные вещи на три килограмма, куда и входят не только косметические средства, но и бритвенные приборы, а так же всевозможные украшения, картины и мнемокристаллы с изображениями и книгами.
  Мимоходом мне сообщили, что экипаж укомплектован полностью, не преминув уколоть, что пары нет только у меня. На что я ответил, что мне вполне хватает толстого и пушистого куска шерсти, которого они не видят, но который так и норовит захватить всё пространство моей постели, считая меня неким досадным недоразумением, с которым приходится считаться.
  По согласованию с лордом Мишей, ещё одним моим дедом, не таким старым, как Троян и не таким молодым, как лорд Гарольд, я через портал перенёс Вольный ветер в огромный подземный ангар при этой таинственной лаборатории. Специалистов деда допускать на борт своего корабля я категорически отказался, мотивируя это тем, что это совершенно секретная разработка магов и учёных тёмных миров, допустить к которым посторонних я не могу. Поэтому им пришлось довольствоваться только чертежами и объёмными изображениями видов оружия и систем огня. Эти чокнутые ни как не могли поверить в то, что другого вооружения у меня на борту нет, а этого вполне хватает для того, что бы выполнять поставленные задачи по уничтожению противника. Разубеждать я их не стал, но предупредил, что все новые виды боеприпасов должны быть адаптированы только к данным артиллерийским системам и лазерным пушкам.
  Работа закипела. Через трое суток первые образцы были уже готовы и ждали своего часа для стендовых и полевых испытаний. Каждый боеприпас изготавливался вручную, имел специальную метку и, соответственно, только ему присущие, поражающие свойства. Именно тогда я узнал, что такое штучное производство, и каким трудом оно достигается. Моё мнение об учёных и мастерах лаборатории кардинально поменялось в лучшую сторону, и я стал к ним относится с глубочайшим уважением и почтением. Это, впрочем, никак не повлияло на их отношении ко мне как к пустому месту, дилетанту и дикарю, которому доверили дорогостоящее оборудование и который не осознает ценности того, что попало ему в руки. Наверное, все учёные такие - не от мира сего, по-крайней мере в лаборатории деда они были такими 'чокнутыми'. Небрежно одетые, с фанатическим блеском в глазах, им ничего не стоило остановится в коридоре и начать писать на стенах свои формулы, при этом громко кричать, что все остальные бездари, ничего не понимающие в чистой науке. Вскоре в коридоре уже было не протолкнуться....
  Лорд Миша посмеивался, - Ты, Люда, ещё не участвовал с ними в теоретическом диспуте или споре, когда для доказательства своей правоты идёт в ход всё, что попадёт под руку, желательно потяжелее и помассивнее, что бы одним ударом уложить оппонента и лишить его всяческих аргументов своей правоты. Впрочем, прыти им тоже хватает, а вот меткости - нет. И вообще, ' в споре рождается истина ' придумали те, кто не умеет драться. А так как драться они не умеют вовсе, то хватает парочки универсалов, которые следят за порядком и вовремя разнимают особо ретивых....
  На борту Вольного ветра царил вечный аврал. Мой экипаж куда-то таскал и перетаскивал стеллажи, ящики, коробки и прочую ерунду, которую исправно поставляли на борт корабля интенданты и снабженцы. Всё это исчезало в трюмах, отсеках, кладовых, а я с недоумением думал, куда вся эта прорва девается и где оседает. Бедные корабельные роботы дымились от напряжения, а уборщиков пришлось полностью отключить, так как они постоянно мешались под ногами, убирая грязь, пыль и неприятные запахи. Спать нам всем приходилось урывками и это при том, что я не отменял дежурство в рубке управления, которое длилось восемь часов корабельного времени.
  Новыми членами экипажа стали флаг - лейтенант Оуэн - инженер - механик силовых установок и лейтенант Крафт - мастер оружейник. Честно говоря, я не понимал, что в них нашли сёстры, но видимо что-то нашли, коли не отходили от них ни на шаг, помыкая и командуя бедными парнями. Расставались они только на ночь, когда сёстры уходили спать в свою каюту, а я-то наивный предполагал, что они уже спят вместе со своими партнёрами.
   Мимоходом Лиза мне объяснила, - До свадьбы мужика надо держать на дистанции, и только потом немного отпустить тормоза. К тому же они оба ниже нас в воинском звании. Её императорское величество присвоило нам звания фрегат - капитана и подтвердила нашу принадлежность к службе безопасности империи, а они пока только лейтенанты. Вот и пускай пока дежурят только на камбузе, пока не сдадут допуск на право самостоятельного несения дежурства в рубке управления и изучают инструкции и техническую документацию.
  - Ну, ну. У вас вроде тоже был длительный перерыв в несении дежурной службы? Готовьтесь к сдаче зачётов на допуск. Гонять буду и по служебным инструкциям и по технической документации, а то, я смотрю, вы тут распустились у меня....
  Придав заряд бодрости своему экипажу, я решил навестить Подгорный дворец и посмотреть, как там обстоят дела, да и бабуля просила присмотреть за Гарольдом, на что-то там намекая. Всю интересующую меня информацию я почерпнул от лорда Миши.
  - Видишь ли Людвиг, при дворе существуют две сильные и влиятельные фракции придворных, министров, имперских советников и прочих влиятельных лиц. Они имели свои виды на наследного принца, вернее, на место его жены. Шёл ожесточённый торг, а появление Лилии спутало им все карты. Ей не простят факт вмешательства в придворные интриги и нарушение всех раскладов.
  - Постой дед, а как же вопросы наследования? Ведь только предназначенная может родить наследника престола...
  - А кого волнуют такие пустяки, когда на кону хрустальный трон, или, по-крайней мере, возможность влиять на будущего императора. Терпеливость и выдержку Гарольда некоторые воспринимают как слабохарактерность и подверженность влиянию извне. К тому же многие уже успели забыть, что происходит с теми, кто пытается занять трон не по праву. Информация о гибели нескольких особо ретивых представителей старшей и средней ветвей потомков Горного короля была засекречена и скрыта. Выросло новое, амбициозное поколение, считающее, что космические бродяги не по праву владеют Подгорным дворцом. В последнее время кризис обострился, а император не сумел подавить его в самом зародыше. А тут ещё попытка восстания и отделения от империи северо-восточных миров, которую пришлось давить силой и большой кровью. И хотя уже прошло более пяти лет, как восстание было подавлено, кое-где ещё продолжают тлеть очаги сепаратизма и недовольства. Твоему отцу сейчас очень нелегко и он по-прежнему старается избегать силовых методов, хотя, я считаю, что время уговоров уже упущено. По моему мнению, вопрос сейчас стоит так, либо власть императора станет незыблемой, либо империя распадётся на удельные миры и прекратит своё существование. Назрела кардинальная чистка всей этой придворной камарильи, особенно тех, кто, оставаясь в тени, дёргает за ниточки.
  Вот список тех, кто стоит во главе обеих фракций и провоцирует кризис власти. Как видишь, тут только прямые потомки легендарного Горного короля из старших кланов, считающие себя особами неприкосновенными и которым всё дозволено. А я ведь предупреждал Эндрю не торопиться с расширением границ империи и вначале укрепить свою личную власть. Более того, я предлагал ему наиболее амбициозных противников отправить представителями императора в различные удалённые миры, а потом, неторопливо и последовательно убрать их с политической арены. Но куда там. Сначала он не мог разобраться со своими жёнами, потом уверовал в своё могущество.... А теперь пожинает плоды своей близорукости.
  - Прости дед, а ты не мог бы более подробно осветить проблемы с жёнами императора? Ведь это касается и нас с Гарольдом.
  - А тут и объяснять нечего, просто ты никогда не задумывался об этом. Если коротко, то твоя мать, леди Юлия носительница древней и старшей крови. Твой отец представитель молодой и новой крови и это ты по праву должен быть наследником престола и родиться первенцем. Однако Эндрю рассудил иначе, и пришлось ждать рождения принца Гарольда от леди Алины, и только после этого на свет появился ты. Чем он руководствовался, принимая такое решение я внятно объяснить не могу. Видимо у него были свои резоны.
  Я задумался, власть меня не прельщала и не манила, так что то, что я наследник второй очереди, меня вполне устраивает, - Знаешь, дед, я сделаю всё возможное, что зависит от меня, что бы Гарольд занял трон отца и спокойно правил империей. Я не понимаю тех, кто рвётся к власти, сметая всё на своём пути, это не моё. Я в первую очередь Вольный охотник и собираюсь им оставаться ещё долгие годы.
  - Тщеславие, зависть, неуёмная жажда власти и богатства, осознание собственного превосходства над другими и непомерное честолюбие. У таких людей на первом месте стоят не благо империи и её подданных, а собственное благополучие и преференции перед другими....
  Если картина, которую мне нарисовал лорд Миша, действительно столь безрадостна, то Гарольду действительно будет очень трудно. А если трудно ему, то ещё труднее будет его жене. Вся ненависть к семье императора может обратиться на мою беззащитную сестру, а я этого допустить не могу. В моих покоях царила тишина и пыль, ведь я сам запретил кому-либо заходить сюда без моего разрешения, включая даже роботов уборщиков. А вот и они, ишь налетели, скоро здесь всё будет блестеть, а мне пора переодеться в подобие придворной одежды, а то мой военный комбинезон слишком бросается в глаза.
   Стараясь не привлекать к себе внимание, я неторопливо шёл по коридорам и переходам дворца, впитывая в себя чувства и мысли всех, кто попадался мне навстречу. Меня не узнавали, и это играло мне на руку, исключение составляла только охрана, я даже заметил, как из ниши незаметно вышла пара универсалов и приклеилась за моей спиной. Не поворачивая головы, я тихо произнёс, зная, что меня услышат: - Держите дистанцию в несколько шагов, словно вы сами по себе патрулируете коридоры. Мы направляемся к малому тронному залу. Я войду туда, а вы должны будете блокировать двери изнутри, никого не выпуская, пока я не разрешу.
  Шёл малый приём, который вёл наследный принц, замещающий отсутствующего императора. Посетителей, на удивление, было достаточно много и первое, что бросилось в глаза, это большое количество молодых людей с отнюдь не церемониальными мечами. Уже давно любые виды лучевого или кинетического оружия на территории дворца не действовали, а арбалеты и луки запрещены под страхом мгновенной смерти, поэтому клинки оставались единственным действенным оружием, ношение которого было разрешено. Так вот, по моему мнению, количество людей вооружённых боевым оружием превышало разумные пределы. Никакого разделения на кланы или фракции я не заметил, а в самом зале царила тревожная и напряжённая тишина. А ещё я заметил несколько человек, в рукавах которых были спрятаны стилеты и кинжалы и которые постепенно строили полукруг возле Гарольда и Лилии. Первые же образы и прочитанные мысли дали чёткую картину - сейчас возникнет специально спровоцированная небольшая перепалка и ссора между молодыми людьми, которая позволит им невзначай приблизиться к наследному принцу и нанести принцессе один или даже несколько незаметных ударов, с целью лишения её жизни. Регенерация Гарольда позволяла ему не особо беспокоиться за свою жизнь, а вот моя сестра была обычным человеком...
  
  18.
  
  Из первых рядов особо знатных придворных вперёд вышли два вельможи и стали что-то негромко выговаривать Гарольду. Он их внимательно слушал, но никакие эмоции не отражались на его лице, а вельможи всё ближе подходили к хрустальному трону, возле которого находился мой брат с женой. Внезапно на одном из них вспыхнула одежда, и он с проклятием отскочил назад, второй последовал его примеру и тоже сделал несколько шагов в сторону основной массы просителей.
  - Молодец Гарольд, не забыл об обеспечении безопасности, - мысленно похвалил я его, и он кивнул головой, получив мой посыл. Мы тут же обменялись несколькими мнемосообщениями:
  - Моей жизни ничего не угрожает, их целью является 'безродная выскочка', занявшая место возле меня. Подавляющее большинство не знают о ней ничего и это их бесит.
  - А мне кажется, отец специально скрывал о ней информацию, что бы спровоцировать кровопролитие. Он знает, что за Лилию я никого не пощажу....
  - Господа, прошу минутку внимания. Я объявляю перерыв в приёме на несколько минут в связи с прибытием моего брата, принца Людвига. Было бы крайне неучтиво не предоставить ему возможность поприветствовать нас.
  Словно по команде все головы повернулись в мою сторону, и я тут же уловил волну эмоций от страха, злости, до удивления и любопытства. Выйдя на открытое место перед троном, я обратился к придворным, - Господа и леди, ответьте мне на простой вопрос, - вот в первом ряду стоят пять молодых людей приятной наружности, кто-нибудь из присутствующих знает их? Поясню, вот у этих троих в рукаве спрятаны кинжалы, а у этих двух стилеты. Это что, новая мода такая - прятать смертоносное оружие и не держать его на виду, как у всех добропорядочных придворных? Я ведь человек простой и если немедленно не получу внятных объяснений, то расценю это как попытку покушения на членов императорской семьи. О последствиях, я надеюсь, напоминать не надо?
  Молодые люди, я жду ответа?
  Ответа, естественно, не последовало, а пара придворных стала незаметно пробираться к выходу из зала, но увидев у дверей двух универсалов с обнажёнными мечами, в растерянности остановилась. У одного из них не выдержали нервы, и он громко закричал, - Это ловушка! Всё было специально подстроено, что бы спровоцировать нас на неподготовленное выступление. Лорд Раш, ваше нежелание слушать разумных людей будет стоить нам всем жизней, - его голос сорвался на визг и он замолчал.
  Лорд Раш? Не слышал о таком, наверное, из числа недавно приблизившихся к трону или из тех, кого приблизили специально и ввели в ближний круг императора.
  - Мой брат, я вижу, здесь почти никто толком не знает, кто такая принцесса Лилия и считают её незнатной выскочкой. Надо открыть людям глаза, пусть даже это будет последнее, о чём они узнают в этой жизни. Так вот, принцесса Лилия знатнее любого из присутствующих здесь в зале, считая и нас с братом. Она единственный представитель древнейшего рода Нешвилов из которого происходит легендарный Горный король и все его потомки. Более того, её род древнее чем род самой императрицы нижних миров, ибо леди Манти является только дочерью младшего из сыновей барона Нешвил, а леди Лилия представляет ветвь старшего брата лорда Эндрю Ньюкасла - сэра Георга Нешвил. Теперь вам понятно, почему она принцесса по рождению и признана внучкой и единственной близкой родственницей её величества леди Манти из числа людей? Более того, её величество леди Юлия удочерила леди Лилию и она, соответственно, является моей сестрой.
  Как бы невзначай я приблизился к хрустальному трону и уселся на него. Раздался мелодичный звон и, подняв глаза наверх, я увидел, что у меня над головой сияет корона Горного короля. Вот о чем говорила миледи Манти, когда возвращала мне детские воспоминания. Оказывается, ещё в неразумном возрасте, по неизвестной мне причине, корона приняла и настроилась на меня, когда играя, я взобрался на трон и уселся там, воображая себя могущественным повелителем. Откуда потом, с позором и рёвом, был изгнан неизвестно откуда появившейся мантикорой, а воспоминания об этом событии были надолго запечатаны у меня в памяти.
  Я встал с трона, и корона тут же исчезла, - Лорд Гарольд, у нас сложилась непростая ситуация. С одной стороны леди Лилия ваша жена, а с другой - она единственный родственник императрицы тёмных миров и её высочество леди Манти может потребовать выдачи заговорщиков для их допроса и последующей казни. О том, как умеют допрашивать в тёмных мирах, мы с вами знаем - людей подвергнут изощрённым и мучительным пыткам, прежде чем их тела и дух будут уничтожены без права возрождения. Из создавшегося положения я вижу только единственный выход - правосудие должны совершить корона Горного короля и Подгорный дворец, без какого-либо вмешательства извне. Хотя, конечно, решение принимать вам, как местоблюстителю отсутствующего императора.
  - Благодарю вас брат, вы действительно подали весьма здравую мысль. Так как я полностью ещё не настроен на корону Горной империи, не могли бы вы высказать ей нашу общую просьбу-пожелание?
  Раздался холодный замогильный голос, который поверг всех присутствующих, включая и меня, в трепет, - Принято к исполнению. Все злоумышленники будут казнены без права возрождения, а члены их семей, которым будет сохранена жизнь, будут лишены званий, должностей, прав, имущества и сосланы на пограничные, дикие планеты, без права покидать их в течение двадцати пяти лет.
  Как только голос замолк, тут же несколько человек из числа присутствующих окутались огнём и они стали на наших глазах распадаться не небольшие точки и превращаться в прах. Буквально за несколько минут количество присутствующих на приёме уменьшилось чуть ли не наполовину....
  - Ну вот, Гар, зачистка, в соответствии с планом нашего коварного отца, произведена полностью. И ты, и император тут ни при чём, и только этот зверь Людвиг замарал свои руки по локоть в крови знатнейших семей империи и разом избавил всех от наиболее назойливых претендентов на престол из числа потомков Горного короля - представителей старших кланов.
  Лиль, не забывай навещать леди Юлию, иначе она сама начнёт вас навещать и вмешиваться в вашу семейную жизнь. А оно вам надо? Кстати, а где мама Алина? Я давно её не видел.
  - Леди Алина с медицинской миссией проверяет санитарное состояние приграничных миров, а что бы ни у кого не возникло сомнений в её миролюбивых намерениях, отец выделил ей в эскорт три тяжёлых крейсера и с десяток корветов и миноносцев, не считая вспомогательных судов....
  Только через восемь суток по внутрикорабельному времени Вольного охотника, приготовления к дальнему полёту были полностью закончены и, проверяя готовность узлов и агрегатов, наш корабль взял курс на Сигму, что бы навестить перед отлётом леди Юлию. Тайной целью моего посещения родной планеты было предотвращение ссор внутри вновь образованных пар и сочетание их законным браком в храме Всеблагого. Я надеялся, что магия триединого мира подействует и на членов моего экипажа, как действовала до этого на всех тех, кто проводил обряд создания семьи по канонам погибших миров.
  Как оказалось, прибыли мы на Сигму зря. Совершенно недавно были приняты новые правила создания семьи для иномирцев. Необходимо было прибыть в храм, зарегистрировать там у священнослужителя свои намерения и только через девять месяцев, после прохождения так называемого испытательного срока, вернуться для совершения обряда пор всем канонам закрытых миров. Это было связано с модной тенденцией среди молодёжи, которая предпочитала не общепринятые правила для регистрации своих отношений, а экзотический обряд. Три священника единственного храма всеблагого на Сигме не справлялись с наплывом желающих и вынуждены были принять столь жёсткие меры. Мотив был простым и понятным - вы сначала проверте свои чувства без всякого вмешательства Всеблагого, а уж потом принимайте решение.
  В моей памяти не осталось никаких следов от посещения этого храма в детстве кроме самого факта того, что я там был, и мне было скучно. В этот раз, оттягивая встречу с матерью, я умышленно пошёл в храм. Не то, что бы мне было любопытно, просто живя долгое время на Сигме, я так и не удосужился его ни разу посетить за последние лет двадцать. Это как жить возле какого-нибудь знаменитого музея и ни разу в нём не побывать. На удивление, народу было не очень много, в основном пожилые выходцы с погибших миров, которые никак не могли смириться с тем, что Всеблагой не единственный и всеми обожаемый бог, а один из многих, которым поклоняются жители разных миров.
  На входе нас встретил служка и проводил в молельную комнату для того, что бы мы пропитались духом благочестия, после чего он же открыл дверь в основной зал, где горел негасимый огонь. Полумрак, большие тени на стенах, паломники, что ходили по кругу вокруг очага, всё это придавало неповторимую атмосферу небольшому залу. На специальных возвышениях стояли коленопреклонённые жители Сигмы и творили свои молитвы Всеблагому....
  Как только я, во главе своего экипажа приблизился к негасимому огню, пламя радостно взревело и взметнулось ввысь, что тут же вызвало неадекватную реакцию служек и всех присутствующих - они все, кто стоял или ходил по кругу, встали на колени. Их примеру последовали и члены моего экипажа, и что это на них нашло, может быть решили не выделяться? Как бы там не было, стоящим в полный рост в зале остался только я и, появившийся из ниоткуда, дряхлый священник. Кряхтя, и с трудом передвигая старческие ноги, он приблизился ко мне.
  - Вот ты и появился принц Людвиг. Мог бы и пораньше навестить храм, в котором по прихоти высокочтимой леди Юлии ты записан жрецом Всеблагого, ещё до своего рождения. Следуй за мной и ни о чём не беспокойся, я долго тебя не задержу.
  В небольшой комнатушке расторопные служки помогли священнику сесть в кресло, заботливо подложив под него подушки и укрыв ноги пледом. Священник сразу начал говорить, - Ты жрец Всеблагого с момента своего появления на этом свете. Твоё главное отличие от нас - священников в том, что ты воин и что ты имеешь право рукоположения в сан единолично. - Откуда-то из груды подушек он достал небольшую книжечку и протянул её мне. - Это молитвослов. Здесь двенадцать основных канонических молитв, которые ты должен при мне прочитать вслух. Они сами отложатся в твоей памяти, и в нужный момент ты сможешь без труда их вспомнить и прочитать. - Чтение набора непонятных слов не заняло у меня много времени, - Это всё, что ты должен знать, а теперь иди, я устал. Ах да, тебя ждёт дальний путь, не ошибись в выборе направления, сверяй его со своим сердцем. Ступай!
  И что это было? Какой из меня жрец, если я не знаю ни обрядов, ни молитв, даже тех, что недавно прочитал? Чушь какая-то, а вот с матерью встречаться придётся. К счастью, леди Юлии во дворце не оказалось. Буквально за пол часа, как Вольный ветер совершил посадку на Сигме, она по порталу перемещения отправилась навестить молодых и проследить за тем, что бы Гарольд не тиранил её дочь. И вообще, ему здорово повезло, что такое сокровище досталось ему, хотя, Лилия заслуживала более лучшей партии. Интересно, а какая это партия для Лилии была бы лучшей, неужели она рассматривала мою кандидатуру? Хотя не может этого быть, уж кто-кто, а мама Юлия знает кто такие предназначенные, или это извечное ворчание тёщ? Как бы там не было, но я был избавлен от аудиенции у императрицы и со спокойной совестью мог продолжить свой путь. Уточнив положение дел в нужном секторе и, внеся коррективы, в этот же вечер, не смотря на молчаливые укоры сестёр, Вольный ветер совершил свой первый прыжок.
  Начались напряжённые будни боевого слаживания экипажа, когда сутки были разделены на три вахты по восемь часов, причём разницы особой не было в том, кто нёс вахту мужчины или женщины.
  Вахтенному офицеру так же вменялось в обязанности приготовление пищи на всех членов экипажа, и это не считая своих основных обязанностей. Скучать не приходилось. Уж что, что, а я умело нарушал спокойное течение дежурств разными вводными, однако ни слова недовольства от сестёр, в первую очередь, я не услышал. В завершении третьего прыжка я получил петицию, подписанную всеми членами своего экипажа. В ней указывалось на необходимость снижения испытательного срока для проведения обряда создания семьи в три раза в связи с тем, что испытуемые находятся вместе в замкнутом пространстве, в условиях приближенных к боевым, по аналогии с выслугой лет для офицерского состава. Ради интереса я отправил эту петицию на Сигму, без особой надежды на ответ. Каково же было моё удивление, когда я получил от верховного священника сообщение, в котором он указал, что они не пришли к единому мнению и что к рассмотрению этой проблемы привлечены представители различных слоёв общества Сигмы и что, как только будет достигнут консенсус, мне об этом сообщат.
  Регулярно получая разведдонесения, я знал, что ковчег пришельцев остановился на границе содружества государств, правда, не нарушая её, и отправил в разные стороны несколько десятков приборов для сбора информации.
  На исходе двенадцатых суток полёта по корабельному времени Ния сообщила, что в точке предполагаемого нашего выхода из подпространства идёт бой, - Несколько неустановленных судов типа корвет и эсминец атакуют крейсер империи, который из-за неполадок в двигателях и падения мощности, не может использовать свои защитные экраны и вооружение на всю мощность. Я тут же приказал объявить боевую тревогу и приготовиться к атаке противника. Каково же было моё удивление, когда в результате анализа полученных данных было установлено, что на имперский корабль напали корабли объединённой эскадры содружества государств под командованием адмирала Грей. Это было что-то новенькое, ни разу объединённый флот и содружество в открытую не противопоставляли себя империи.
  - Скорее всего, это личная инициатива адмирала Грей, - сделала свой вывод Ния. - Он узнал, что на борту крейсера находятся ценности, захваченные при разгроме базы пиратов. Именно с этим крейсером мы взаимодействовали, когда громили базу преступного сообщества на обратной стороне спутника.
  - Спасибо Ния, это весьма ценная информация. Вводи координаты целей в базу данных и при выходе из подпространства приступай к их уничтожению. Учти, что где-то недалеко должен находиться флагманский крейсер адмирала Грея. Вот и представился случай испытать новые образцы оружия и боеприпасов, которыми нас снабдили в лаборатории лорда Миши. Приказываю, пленных не брать. Я ненадолго на мостик к своим знакомым, к началу боя вернусь назад. За меня остаётся фрегат-капитан Лиза.
  Естественно, моего появления на мостике никто не ожидал, и поэтому меня заметили не сразу. А когда командир крейсера соизволил обратить на меня внимание, было уже поздно удивляться моему появлению, так как я уже начал передавать уточнённые целеуказания на Вольный ветер. Только после того, как я закончил считывать информацию с дисплеев командирского мостика, мы обменялись приветствиями, - Капитан-командор... - Капитан-командор...
  - После окончания боя я пришлю вам своего инженера - механика, он попробует помочь вам с устранением неисправностей в двигательных установках. Коротко, в чём причина, если вы её установили?
  - Неизвестное излучение блокирует сигналы управления двигательными установками...
  Договорить я ему не дал, - Достаточно, нам уже приходилось сталкиваться с подобной проблемой и мы её успешно решили, так что, восстановление работоспособности крейсера не займёт много времени. А теперь я вынужден откланяться, меня ждут на моём корабле, а то боюсь, они там без меня всех перебьют и мне ничего не достанется...
  До выхода из-под пространственного прыжка осталось несколько минут, а в рубке управления Лиза разносила Крафта - нашего оружейника за то, что он прибыл к ней на доклад о готовности с нарушением формы одежды. Интересно, а почему нельзя было доложить по коммуникатору и зачем вызывать его сюда?
  - Лиза, что здесь происходит?
  - Вот полюбуйтесь на него, милорд. Я его вызвала для доклада, а он прибыл в замусоленном комбинезоне, да ещё дерзит, что я его отвлекаю.
  - Крафт, фрегат - капитан Лиза поступает в ваше полное подчинение. Проверка орудийных систем должна быть закончена согласно графику, и проследите, что бы эта фифочка лично проверила все торпедные аппараты. Изнутри. Может быть это отобьёт у неё охоту дёргать занятых специалистов по всяким пустякам.
  То-то девонька, мужская солидарность должна проявляться даже в таких мелочах. Обожди, я ещё вызову тебя к себе, как только ты залезешь в торпедный аппарат и как следует отругаю за грязную униформу, в которой ты появишься передо мной....
  - Ния, подготовь программу устранения компьютерного сбоя в управлении двигателями крейсера из-за наведённого излучения. После боя я отправлю туда Оуэна, пусть научит их, как обходить повреждённые участки в цепи, а потом их восстанавливать.
  - Капитан, два судна получили открытый сигнал с крейсера, и вышли из боя, готовятся совершить прыжок и скрыться.
  - Мы помешать им можем?
  - Сожалею. Кто-то предупредил их о вашем визите, и они сочли за благо сбежать. Оставшиеся суда усилили огневое воздействие на крейсер. Через сто восемьдесят секунд мы сможем открыть огонь на поражение.
  - Вот уж не думал, что на крейсере бабули будут агенты содружества, тем более связанные с пиратами. А почему тогда о нашем нападении на их базу не было предупреждения?
  - А никто толком не знал, куда крейсер совершает прыжок, и все данные вы вносили в ручном режиме непосредственно с командного мостика. Предателей следует искать в дежурной смене крейсера, что сейчас допущена к управлению. В первую очередь среди тех, кто имеет допуск к средствам связи или навигации.
   - Спасибо Ния, как только мы закончим разбираться с напавшими на имперский крейсер, я отправлю Лизу для производства дознания. Пусть отрабатывает хлеб и звание фрегат-капитана службы безопасности....
  Как такового боевого столкновения не получилось. Только лишь Вольный ветер вынырнул из-под пространства, как все корабли Грея предприняли попытку совершить пространственный прыжок. Так что полноценный залп пришёлся только на один корвет и один эсминец, которые весьма красиво взорвались, несмотря на то, что их защитное поле было включено на полную мощность. Остальным удалось скрыться и преследовать их мы не стали.
  На командном мостике крейсера нас ждали. Появление вместе со мной Лизы и Оуэна произвело эффект разорвавшегося снаряда, как оказалось в экипаже корабля не было ни одной женщины, а капитан - командор придерживался старинных правил, которые гласили о том, что женщина на корабле - быть беде. Я не стал рассусоливать и сразу же объявил, - Наш противник получил сигнал о появлении моего корабля от одного из членов дежурной смены из рубки управления крейсера. Фрегат-капитан службы безопасности империи нижних миров леди Лиза займётся вычислением предателя. Рубку управления никому не покидать под страхом немедленного уничтожения. Лиза, приступай.
  Вычислить шпиона оказалось не очень сложно. Доступ к внешним средствам связи имели только пять человек, из них двое сразу же отпали, так как в это время отсутствовали на своём рабочем месте и по приказу командира помогали определить сбой в системе управления двигателями. В это время Оуэн уже ввёл кристалл с программой во внутреннюю систему управления, и она устраняла повреждения в цепи доведения сигналов, а заодно создавала несколько резервных копий и путей обхода повреждённых участков. Вскоре Лиза доставила на мостик двух офицеров, недавних выпускников академии космических пилотов, - Вот этот узнал вас милорд, а этот передал его сообщение на флагман адмирала Грея о том, что вы появились на мостике.
  - Вы не сможете ничего доказать, передача сообщений нигде не фиксировалась, а списание с крейсера мы как-нибудь переживём.
  - Я в этом сильно сомневаюсь, лейтенант. В открытом космосе без специальных средств долго почему-то не живут. А именно такое наказание предусмотрено за государственную измену во время боевого похода. Передав противнику сведения о нахождении на борту второго принца Горной империи, вы подвергли мою жизнь опасности. К чему это вас привело, вы прекрасно знаете - смертная казнь без суда и следствия. Капитан-командор, приведите мой приговор в исполнение немедленно. Сам процесс казни зафиксируйте на кристалле и отправьте изображение с докладом в службу безопасности, особенно отметьте профессиональные навыки фрегат-капитана, а так же подготовьте на моё имя ходатайство о поощрении флаг-лейтенанта Оуэна - инженера - механика моего корабля за неоценимую помощь в устранении неисправностей двигательных установок.
  Теперь, надеюсь, вы справитесь со всеми трудностями и без нашей помощи. В заключение моего визита на ваш корабль мне хотелось бы услышать, как получилось так, что отряд кораблей содружества независимых планет посмел напасть на вас.
  - Всё очень просто милорд, мы получили приказ немедленно выдвигаться в указанный район для оказания помощи нашему патрульному крейсеру. Во время движения, после очередного выхода из пространственного прыжка нас подвергли неизвестному облучению, что вывело из строя несколько линий передачи сигналов и команд к двигательным установкам. Я вынужден был перейти на ручной режим управления, а он не предусматривает использования полной мощности защитных полей и маршевых двигателей. От нас потребовали вернуть захваченные ценности на базе преступного сообщества, якобы это личная собственность семьи Грейев. Теперь то понятно, откуда они узнали о них. Естественно я отказался. Их флагманский крейсер внезапно исчез с радаров, а вместо него нас атаковали несколько судов эскадры.
  - Откуда вы были подвержены облучению?
  - Из флагмана вылетел небольшой катер со странной конструкцией на корме, он то и облучил нас, а потом внезапно взорвался...
  
  19.
  
  Вольный ветер шёл на маршевых двигателях, не форсируя события. Последняя сводка, полученная мною, гласила, что ковчег стоит на месте, а его аппараты в автоматическом режиме собирают информацию. Для меня по-прежнему оставалось загадкой, почему экипаж этого монстра не отвечает на запросы и не идёт на контакт. Ведь если они собирались напасть и разграбить несколько планет, то фактор внезапности они утратили, империя уже успела сосредоточить на своих границах достаточно сил и средств, что бы противостоять агрессору.
  Чем ближе мы подлетали к намеченной точке встречи, тем тревожнее становилось мне. Что нас ждёт, кто такие эти пришельцы, что им надо в этом секторе галактики, откуда они прибыли и куда направляются? Эти и ещё множество других вопросов не давали мне покоя. Меня так же беспокоило исчезновение флагмана адмирала Грейя со всей своей разбойничьей эскадрой. От него следовало ждать любой пакости и удара в спину. По зрелому размышлению я всё-таки вынес на военный совет вопрос о том, следует ли нам найти Грейя и вывести его из игры, или плюнуть на всё и оставить его эскадру у себя за спиной.
  Все члены моего экипажа были единодушны в своём мнении, оставлять сзади столь опасного врага нельзя. А по мне, ребята, так же как и я, пытались немного оттянуть встречу с неизведанным. Там же мы решили вернуться к месту последнего боя, но подойти к нему на инерции движения, с выключенными двигателями и режиме радиомолчания, прикрывшись искажающим полем. Ния высказала предположение, что Грей обязательно повторит свою попытку и сделает это, с высокой долей вероятности, ещё до того, как на крейсере завершатся ремонтно-восстановительные работы.
  Трое суток мы на малых оборотах крались, внимательно осматривая и прослушивая пространство. И, наконец, наши усилия увенчались успехом, наш крейсер, выполняющий роль приманки, появился на радарах, а чуть в стороне от него появился и тяжёлый крейсер содружества, который был определён как флагман эскадры адмирала Грейя. Было странным, что имея превосходство в вооружении и мощности залпа, Грей чего-то выжидал и не атаковал. Вскоре причина подобного поведения стала ясна, к тяжёлому крейсеру присоединились ещё четыре более мелких судна, на которых базировались катера пиратов. Теперь многое становилось понятным, особенно в тактике действий этих космических разбойников. Так как катера имели небольшой радиус действия, то вспомогательные суда использовались ими как матки, для перемещения кораблей и отдыха экипажей. По анализу Нии, на каждой такой матке могли располагаться, в зависимости от тоннажа, от пяти до десяти катеров и других маломерных судов. И хотя их вооружение было достаточно слабым, но обладая большой манёвренностью, неприятностей они могли доставить достаточно много в первую очередь тем, что могли повредить не только дюзы крейсера, но сами двигатели. По тому же анализу Ния предположила, что Грей свяжет боем наш крейсер и переключит его внимание на себя, а пираты в это время попробуют нанести удар по двигательным установкам и постараются проникнуть на борт корабля. Это всё, конечно, было теорией и предположением, а как оно будет на самом деле, не знал никто.
  Огневой бой начался без обычных в таких случаях предварительной разведки и прощупывания мощности защитных экранов. Флагман сразу открыл огонь из главных калибров, заставив сосредоточить почти всю мощность защитных полей на носу и правом борту нашего крейсера. В это время стая маломерных судов пиратов, совершив обходной манёвр, зашла в тыл крейсера. Однако там их ждал неожиданный сюрприз - два звена имперских истребителей вылетели им навстречу и пользуясь превосходством в скорости, огневой мощи и защите, стали один за другим сжигать катера нападавших. К пиратам на помощь поспешили суда-матки, на которых были расположены артиллерийские батареи, и нашим истребителям пришлось несладко. Именно этот момент я и выбрал для вмешательства.
  - Ния, первый залп по судам-маткам, второй по уцелевшим пиратским катерам и судам, а затем атакуем флагман Грейя своим новейшим оружием. Крафт, надеюсь у тебя всё готово?
  - Да, капитан-командор. Фрегат-капитан Лиза самолично проверила все системы вооружения и их готовность к применению. Мне даже пришлось пару раз её вытаскивать, застрявшую в торпедных аппаратах. Это всё из-за того, что кто-то очень любит сладости и даже по ночам тайно проникает в буфетную стойку, - и он пафосно продекламировал, -
  Когда ночь погружает корабль во тьму...
  Тихо тикает старый будильник...
  Когда думаешь, что я уже сплю...
  Открываешь ты холодильник...
  Кто-то хрюкнул, а потом раздался голос Оуэна, - Это у них, наверное, семейное, а может быть болезнь такая заразная? Капитан-командор, вы случайно лекарства от этой напасти не знаете?
  - Отчего же, конечно знаю, надо просто ночью контролировать свою девушку и не давать ей спать до тех пор, пока она не отрубится без задних ног от усталости, или убрать все сладости.
  - Пробовал, капитан. Я отрубаюсь быстрее....
  Вмешалась Ния, - У меня всё готово. Отключаю искажающее поле, первый залп через семь секунд, второй через три после первого. Начинаю отсчёт....
  Морского охотника прилично тряхнуло, но тут же гравитроны выправили положение и компенсировали отдачу, второго залпа мы даже не почувствовали. А на мониторах развернулось весьма красивое зрелище - все суда-матки практически одновременно превратились я ярко-огненные шары и тут же распались на множество маленьких светящихся звёздочек. Такая же судьба постигла и большинство пиратских судёнышек.
  - Приятной охоты, ребята, - обратился я к пилотам истребителей, - надеюсь, здесь вы уже справитесь и без нас, а мы в гости к Грейю, он давно просил нанести ему визит.
  Несколько минут на Вольном ветре царила тишина, а потом, неожиданно для меня раздался голос Крафта, - Капитан, рекомендую перед применением новых образцов всем надеть лёгкие скафандры. В истории известны случаи, когда при испытательном применении новых видов вооружения и боеприпасов происходили серьёзные аварии и катастрофы с гибелью экипажей. А ещё лучше, девчонок посадить в спасательную капсулу и пнуть за пределы корабля.
  Его предложение я оставил без ответа и даже поморщился, представляя какой ор поднимут сёстры если я только заикнусь об их эвакуации, - Скафандры - на индивидуальное решение каждого. Ния о готовности использовать экспериментальное оружие - доложить.
  - Капитан, всё готово и сотни раз проверено и перепроверено. Неожиданностей не будет, это же обычный пуск протонной торпеды малой мощности, а мы их уже неоднократно использовали в боевой обстановке. Заряжены все четыре аппарата, цели выбраны согласно рекомендации специалистов из лаборатории.
  На фоне тяжёлого крейсера наш малый морской охотник выглядел этакой щепкой, а ведь ковчег в сотни, а то и в тысячу раз больше крейсера, от одной этой мысли меня бросило в дрожь и передёрнуло. Хорошо хоть, что нас всерьёз не воспринимают и оба крейсера сосредоточились на снижении мощности защитных экранов своего противника.
  - Ния, оцени обстановку с точки зрения применения новых образцов оружия.
  - В инструкции, что в меня вложили в лаборатории, сказано: 'для максимального эффекта использовать секретные боеприпасы в комплексе с фугасными снарядами'. Предлагаю дать две очереди по шесть снарядов, из которых два будут экспериментальными, атаку произвести с верхней полусферы, со стороны носа, в район рубки управления.
   В это время Вольный ветер прилично тряхнуло, а Мила тут же доложила, - Протонная торпеда большой мощности взорвалась на границе защитного барьера. Ещё пара попаданий в то же место и в наших экранах образуется дыра. Нужен противоторпедный манёвр.
  Ну вот, а я надеялся, что нас не заметят, а если и заметят, то не придадут значения такой мелкой цели. Но, видимо, у командира крейсера на этот счёт было своё мнение, и оно не совпало с моим.
  - Ещё две самонаводящиеся торпеды большой мощности двигаются к нам. Прошу разрешения на применение антиторпедного вооружения.
  - Применение разрешаю, а впредь, Ния, принимай в таких случаях самостоятельно решение и докладывай мне о нём., - Ответа я не расслышал, так как нас опять сильно тряхнуло, а бесстрастный голос искусственного интеллекта констатировал, - Наш крейсер уничтожил обе торпеды, что предназначались для нас. Наши защитные экраны не пострадали.
  - Включить искажающее поле и занять позицию для атаки с верхней полусферы. Огонь по моей команде.
  - Капитан, велик шанс попасть под воздействие оружия нашего крейсера.
  - Придётся рискнуть, ведь нам ещё надо записать на кристалл результат атаки новыми снарядами, а сделать это возможно только приблизившись к крейсеру Грейя на минимально безопасное расстояние.
  Я перевёл корабль на ручное управление и как только загорелся датчик искажающего поля, совершил импульсный мини прыжок вверх. Не успели мы стабилизироваться в избранной точке, как подверглись обстрелу. В этом не было ничего удивительного, практически все военные суда оборудовались специальной аппаратурой для определения местоположения невидимого противника. Правда, видели они не полностью наш корабль, а его несколько размытый силуэт, который по размерам превосходил истинный контур Вольного ветра. Только благодаря этому часть снарядов прошла мимо, а с остальными справилось наше силовое поле.
  - Невидимость следует отключить, противник уже внёс коррективы в целеуказания, а высвободившуюся энергию направить на усиление защитных силовых экранов, - выдала свои рекомендации Ния. Справедливое замечание и я поспешил его выполнить. А потом начался кромешный ад, - на нас обрушился град снарядов и малых торпед, Вольный ветер трясло как на испытаниях прочности скелета и живучести корабля. Как то совсем незаметно прошёл момент пуска двух очередей экспериментальных снарядов и если б не доклад Нии, я бы не обратил на это никакого внимания. Оставалось ждать результата, уклоняться, по возможности, от огня противника и самим использовать антиракеты и антиторпеды. Внезапно нас просто-напросто отшвырнуло на несколько десятков километров вверх, а вся поверхность тяжёлого крейсера стала светиться ярко голубым светом. При этом по всему периметру корабля образовалось нечто наподобие кокона, который на наших глазах стал сжиматься.
  Ния тут же прокомментировала увиденное, - Похоже на гравитационный коллапс, когда любое тело, молекула или атом, поглощая себе подобных, в сотни или тысячи раз увеличивает свою силу тяжести и массу, уменьшаясь в размерах. Страшная и не мгновенная смерть всех находящихся на крейсере.
  А я как заворожённый смотрел на экраны мониторов, наблюдая за тем, как тяжёлый крейсер, краса и гордость объединённой эскадры содружества, превращался на наших глазах в небольшое тело, значительно меньшее по размерам, чем Вольный ветер. На всякий случай я отправил наш корабль на безопасное расстояние от этого феномена и сделал это как нельзя вовремя. Через несколько секунд раздался мощный взрыв, и вся накопившаяся внутри энергия вырвалась наружу. Нас не просто тряхнуло или швырнуло, нас почти что размазало в пространстве, словно мы со всей дури врезались в бетонное заграждение.
  Бесстрастный голос Нии стал перечислять наши повреждения, - Генератор искажающего поля сгорел, что говорит о том, что во время взрыва произошёл мощный выброс неустановленного излучения, генераторы силового поля сильно повреждены и их суммарная мощность не превышает 15 процентов от нормы. Управление судном затруднено из-за влияния этого излучения, я перехожу на резервные экранированные цепи. Экипаж практически не пострадал, так как находился в гравитронах. У Лизы на лбу шишка, так как во время взрыва ей приспичило целоваться. Тебя сейчас осматривает наш эскулап, но видимых повреждений нет.
  Только сейчас я почувствовал, как сразу несколько игл воткнулись мне в предплечье, - Эй, дружище, потише, не порть мне шкуру, пациент скорее жив, чем мёртв.
  Механический голос медицинского модуля тут же отреагировал, - Это общеукрепляющие и витаминизированные препараты для устранения последствий перегрузок. Вреда вашему организму, командор, они не принесут, хотя и пользы особой тоже.
  - Но если пользы от них нет, то зачем колоть?
  - Так положено по программе, заложенной в меня. Если других вопросов у вас нет, то я направляюсь осматривать других членов экипажа.
  - Вот другим можешь колоть хоть двойные дозы, особенно сёстрам.
  - Это приказ?
  - Нет, конечно. На твоё усмотрение.
  - Капитан, мы с Лизой и раньше подозревали, что вы женоненавистник, но что бы в своих преступных целях использовать корабельного эскулапа?.... Всё равно, вам нас списать с корабля не удастся, и мы ещё попортим вам кровушку. Лиза, а ты как думаешь?
  - Всё правильно, сестрёнка. Даёшь эмансипацию, и этот, как его, - феминизм!
  Что ж, если девчонки в состоянии ещё шутить, то значит, действительно ничего серьёзного с ними не произошло. Интересно, а когда это я отдал приказ занять свои места в гравитронах? И тут до меня дошло, как Лиза получила травму лба. В орудийном отсеке всего один гравитрон, а значит, она и Крафт сидели в нём вместе, вот и стукнулись лбами во время взрыва.
  Нашему крейсеру тоже досталось, хотя и в меньшей степени, чем нам. Ведь он был значительно дальше от эпицентра взрыв, к тому же его силовые поля мощнее наших. Из доклада капитан - командора стало известно, что семь человек получили повреждения различной тяжести и попали в лазарет. В настоящий момент идёт восстановление управлением всеми системами и капитан принял решение - до окончания ремонта оставаться на месте. Согласовав с ним закрытые частоты для переговоров, я принял решение неторопливо продолжить полёт на маршевых двигателях в предполагаемую точку встречи с ковчегом.
  Следующие несколько дней были посвящены проверке всех систем, оборудования, двигателей и вооружения Вольного ветра. Основная нагрузка легла на Нию и только благодаря её наводкам мы быстро находили неисправности и, по возможности, устраняли их. Даже тот факт, что генератор искажающего поля сгорел, не очень расстроил нас, так как нам следовало заменить несколько контуров, и можно было пробовать его включить вновь. Всяких запчастей и ремонтно - восстановительных комплектов у нас хватало, так что я не переставал удивляться предусмотрительности своих офицеров. Вот что значит служить на боевых кораблях имперского флота и иметь запас на все случаи жизни.
  Девчонки не стонали и не возмущались тем, что на время проверки и восстановления корабля полностью перешли в подчинение своих мужчин. Их распоряжения и просьбы выполняли беспрекословно и быстро, так что ремонт шёл полным ходом. Я же в это время занимался рубкой управления и проверкой систем навигации, ориентирования в пространстве и средствами связи. Спали мы, по-крайней мере, мужская составляющая нашего экипажа, не более чем по три - четыре часа по внутрикорабельному времени. Через девять дней неспешного движения Ния доложила, что основной объем работ выполнен, остались мелкие недоделки, которые не могут существенно влиять на боеготовность Вольного ветра. Только после этого я отправил отчёт о применении новых образцов оружия в лабораторию лорда Миши с записями всего боя и его последствиях. Сделал я это специально, так как даже недолгое знакомство с учёными лаборатории убедило меня в их дотошности, настырности и упорности в получении необходимой информации. Правда, кое что я приберёг для себя, а именно изучение неизвестного излучения. Если его удастся получить искусственным путём, обуздать и создать на его основе узконаправленное лучевое оружие, то это позволит уничтожать на раз генераторы силовых полей противника и сделать его беззащитным перед нашими торпедами и снарядами. Ния получила возможность вплотную заняться анализом и изучением полученных данных...
  Как я и предполагал, сразу же после того, как мой отчёт достиг лаборатории деда, на нас обрушился шквал звонков и обращений. Причём у меня сложилось впечатление, что в лаборатории работали по этой проблеме сразу несколько групп учёных, которые не только не контактировали между собой, но и работали в разные временные промежутки. То есть, меня доставали круглосуточно, без перерывов на приём пищи и отдых. В конце концов, я не выдержал и объявил им свой распорядок дня с назначенными часами тишины, во время которых я полностью отключал всю связь с внешним миром. На некоторое время это подействовало, и я даже умудрился немного выспаться, однако затем они откуда-то узнали секретные частоты экстренной связи и стали доставать меня уже на них....
  И как я сразу не догадался переключить их вопросы на Нию? Она с удовольствием общалась с этими лабораторными крысами, в свою очередь, доставая их различными вопросами по теории жёсткого, микроволнового излучения. А так как для неё понятие времени было относительно, то её интерес распространялся на всё время суток и некоторые на себе испытали, что такое круглосуточное бдение.
  Мы провели несколько пробных прыжков в подпространство, что бы убедиться, что все двигатели работаю нормально. К этому времени генераторы силового и искажающего поля были полностью восстановлены, системы целеуказания и вооружения проверены и опробованы, боезапас был пополнен из артиллерийских погребов до штатного размера. Вольный ветер был полностью готов к ускоренному движению и новым схваткам. Я отдал приказ на подготовку данных для нового прыжка и ввёл режим повышенной боевой готовности. Теперь боевое дежурство на корабле велось парами, исключение составлял только я, так как пары у меня не было, и я об этом не жалел. Во время моих вахт меня никто не доставал и не докучал разными вопросами, так что у меня оставалось даже время подумать ' о смысле жизни и бренности бытия'. Продолжительность вахт я увеличил до двенадцати часов, так что у каждой смены были теперь полноценные сутки для отдыха, восстановления и прочих важных дел.
   Я не очень удивился, когда в один из дней своего отдыха получил рапорта от всех членов экипажа с просьбой, как высшее должностное лицо, наделённое во время полёта особыми полномочиями, сочетать их законным браком. Для меня уже давно не было секретом, что парочки жили в своих отдельных каютах как супруги, и теперь дело осталось за малым, узаконить эти отношения. Не знаю, случайно или нет, но на ум пришли порядок и правила проведения обряда создания семьи по традициям триединого погибшего мира. И хотя мой экипаж никаким боком к этим мирам не относился, к проведению обряда они отнеслись со всей серьёзностью. Так что в течение двух дней на борту Вольного ветра образовались две новые семьи, хотя я и не понимал, к чему подобная спешка...
  Завершив прыжок, дальнейшее своё движение мы продолжили на маршевых двигателях, так как пришлось корректировать свой маршрут. Согласно последней полученной информации от лёгкого патрульного крейсера, который вёл наблюдение за объектом, не приближаясь к нему, ковчег начал своё движение к границам империи, правда, по касательной.
  Вскоре на обзорных экранах появилась яркая точка, которая с каждым часом становилась всё крупнее и крупнее. Ния тут же приступила к сбору и анализу информации, задействовав все свои приборы объективного контроля и наблюдения. Вскоре мы услышали её первые выводы.
  - Поверхность и защитный слой ковчега поглощают все виды известного нам излучения, включая жёсткое и лучевое. Именно поэтому ковчег можно обнаружить только визуально и на локаторах он отражается только тогда, когда регистрируется тепловое излучение его двигателей. Каких-либо приёмо-передающих антенн и устройств на его корпусе не обнаружено. Их или нет, или они спрятаны и ими не пользуются. У меня сложилось впечатление о том, что экипаж слабо профессионально подготовлен, или состоит из новичков, которые только осваивают оборудование ковчега.
  Другой вариант - весь корпус и внешняя оболочка этого корабля сами по себе являются огромным наблюдательным и следящим прибором. А так как до этого они, вероятнее всего, ни разу не сталкивались с другими кораблями и судами, то и не реагируют на них. Думаю, если встать у них по курсу и непрерывно посылать световые сигналы, то это может привести к контакту. Если на световые сигналы не отреагируют, то следует применить оружие малой мощности, но быть готовыми к ответной реакции, хотя каких-либо образцов вооружения я не обнаружила.
  Есть ещё третий вариант - на борту ковчега нет живых существ, и он действует в автоматическом режиме согласно заложенной в него последней программы. В этом случае следует предусмотреть возможность проникновения на борт корабля с целью установления над ним контроля и изучения его технологий и возможностей. В любом случае у меня ещё мало материала для более полного анализа и выводов....
  На служебном совещании за основу был принят второй вариант и Вольный ветер, совершив небольшое ускорение, занял позицию перед ковчегом и сразу же стал посылать непрерывные световые сигналы в разных диапазонах, чередуя их со звуковыми обращениями на общепринятом языке. На немедленную реакцию мы не надеялись, и я отдал приказ подготовить к применению протонные торпеды малой мощности с обычным оснащением боеголовок. На всякий случай наши носовые экраны защитного поля были включены на полную мощность. Только через семь часов по корабельному времени Ния доложила, что ковчег приступил к торможению, и что она зафиксировала радиосигнал, состоящий из неизвестных символов, к расшифровке которых она приступила.
  Ещё через пару часов удалось расшифровать сигналы и даже синтезировать речь. Сообщение гласило: ' Это транспортный корабль Стремительный. Мы пришли с миром и готовы принять на свой борт представителей внеземной цивилизации'. Ния тут же отправила им мой ответ, - Рады приветствовать на границах Горной империи братьев по разуму и готовы вступить с вами в контакт. Малый морской охотник Вольный ветер с лицом, уполномоченным вести переговоры на самом высоком уровне, готов совершить посадку в ваш ангар.
  
  20.
  
  - Нам предложили воспользоваться транспортным лучом для безопасной посадки.
  - Прими их предложение и изучи характеристики луча, если придётся уходить с боем, я должен быть уверен, что эти лучи не смогут нас задержать.
  Вольный ветер даже не почувствовал захват, только тональность работы маршевых двигателей несколько изменилась и я приказал их полностью отключить. Движение напоминало ласковое покачивание на морских волнах, ни каких рывков или неприятных ощущений, словно добрые ладони подхватили наше судно и осторожно несут его к открытым воротам шлюза.
  Как только мы оказались внутри, входное отверстие закрылось, заработали насосы, выравнивая давление.
  - Я прошу прощения за некоторую задержку с выходом на борт вашего корабля. Нам необходимо проверить пригодность вашей атмосферы для дыхания, наличие вредоносных бактерий и микробов, провести профилактические прививки всем членам экипажа, а так же просканировать окружающее пространство на наличие опасности. Стандартная процедура для посещения неизвестного судна. О своей готовности покинуть борт Вольного ветра мы сообщим дополнительно, как только все мероприятия будут завершены.
   Но не это было основной причиной моей задержки, я внезапно обнаружил, что внутри ковчега все мои особые способности или исчезли полностью, или блокированы. Я не мог трансформироваться в дракона, читать чужие мысли и эмоции, различать правду или ложь.... Единственное, что осталось доступным, так это возможность мнеморазговора с Пушком. Впрочем, призрачный волк поспешил меня успокоить, когда я ему рассказал о неожиданных последствиях нашего визита.
  - Ничего страшного, Люда, просто идёт перестройка твоего организма и его перенастройка в новых условиях. Уверен, все твои навыки и способности восстановятся очень быстро. Просто я считаю, что этот Стремительный прибыл из мира, где почти ничего не знают о магии и её возможностях.
  Как бы там не было, чувствовал я себя препротивно, словно голый человек на дворцовой площади в толпе одетых прохожих. Когда все действительно обязательные и мнимые процедуры были завершены, я сообщил о готовности покинуть борт нашего корабля для кратковременного визита, и попросил, что бы среди встречающих был специалист по речевым коммуникаторам и синхронизации временных потоков.
  Сопровождала меня Мила в полном боевом комбинезоне и с бластером на боку. Я тоже был одет в защитный костюм и вооружён Велигожем и Радужным светом, считая, что такое архаичное оружие не должно насторожить хозяев корабля.
  Встречала меня чисто женская делегация во главе с первым помощником капитана ковчега. При этом передо мной сразу же извинились за то, что сам капитан не может присутствовать при этом историческом событии, якобы он сейчас принимает медицинские процедуры, которые прервать невозможно. Общались мы при помощи наших коммуникаторов, в которые Ния ввела программу синхронного перевода, а вот у встречающей делегации подобных устройств не было и мне пришлось отдать приказ, что бы Оуэн принёс запасной для того, что бы наш диалог всё-таки состоялся. Его появление было встречено с непонятным оживлением. Некоторое время мне пришлось потратить для того, что бы объяснить первому помощнику капитана, что такое коммуникатор и как им пользоваться в различных режимах, что бы она могла не только переговариваться со мной, но и что бы наш разговор слышали её сопровождающие. Убедившись, что коммуникаторы настроены и им научились пользоваться, я решил представиться, хотя первыми это должны были сделать хозяева корабля.
  - Я лорд Людвиг, капитан-командор корабля Вольный ветер, который вы видите перед собой. - Решив немного приукрасить положение вещей, я продолжил, - Моё звание соответствует званию капитана вашего транспортного судна, или командира боевого крейсера первого класса. Это члены моего экипажа - фрегат-капитан Мила и флаг-капитан Оуэн. Они муж и жена. Помимо их в состав экипажа входит ещё одна семейная пара - фрегат-капитан Лиза и её муж, флаг-капитан Крафт, - я сделал хорошо рассчитанную паузу, предлагая первому помощнику капитана ковчега представиться мне и представить своих сопровождающих.
  - Простите лорд Людвиг нашу неучтивость и невоспитанность, первыми представиться в качестве хозяев должны были мы, но за долгое время своего космического путешествия мы впервые встречаемся с представителями высокоразвитой разумной жизни, тем более так похожими на нас, что невольно растерялись. Я леди Ан, старшая внучка леди Аньян и дочь королевы Аглая и короля Алексиса, они правят в королевстве Готия. Как я уже сказала, я первый помощник капитана Стремительного. Капитаном корабля является принцесса Памела, младшая дочь великого короля Д Арта и второй королевы Пам. Кроме того, в состав экипажа входят ещё семь представителей королевской семьи и среди них моя младшая сестра Аньян. Она наш главный стратег и тактик.
  Экипаж Стремительного в основном состоит из девушек, мужчины составляют менее десяти процентов от общего числа....
  Представления остальных членов делегации я так и не услышал, мне просто сообщили, что это свободные от вахт девицы, у которых любопытство в крови. Я так же узнал, что на борту корабля царит полигамия, и каждый мужчина из состава экипажа имеет по три - четыре жены и что это норма, закреплённая законами их страны. К великому моему сожалению, никакого специалиста у них по речевым коммуникаторам не было и это было весьма сложной проблемой. Я напомнил присутствующим при нашей первой встрече, что наш контакт ограничен по времени в связи с тем, что экипажу Вольного ветра необходимо время для адаптации и переходу на временной поток Стремительного. Как я и предполагал, наши потоки не совпадали, и разница составляла девять часов, так что у нас был уже глубокая ночь, а у них ещё и обед не наступил. На этом мы и расстались, договорившись встретиться через сутки по местному времени.
  В кают-компании, где мы собрались, что бы обсудить первые впечатления от встречи и послушать выводы Нии, которая анализировала всю полученную информацию, были включены все приборы обеспечивающие тайну нашего разговора. Так как наша встреча транслировалась на мониторы корабля и все как бы присутствовали при этом, мы могли поделиться только своими субъективными ощущениями и предположениями.
  Первым начал Оуэн, - Они все там озабоченные. Мне постоянно казалось, что на меня сейчас накинуться и разорвут на кусочки. Может быть они вампиры? А так, ничего особенного я в них не заметил.
  Мила, - Во мне они видят соперника, особенно это чувство усилилось после того, как они узнали, что Оуэн мой муж. У меня аж мурашки по коже пошли. Мне тоже кажется, что они озабоченные и свихнувшиеся на сексуальной почве.
  Я, - Ничего подобного не заметил, а вот то, что они неуверенно себя чувствовали при контакте с нами, сразу же бросилось в глаза. Нас они побаиваются. А ещё у меня сложилось впечатление, что они - малые дети, в руки которых попала сложная и дорогая игрушка. Ния, что ты скажешь?
  Ния, - Начнём по порядку. На корабле отсутствует единая операционная и коммуникационная сеть. Вернее она когда-то существовала, а сейчас специально разбита на несколько частей. Мне кажется, это последствия какого-то сбоя или катаклизма. Во внутреннюю систему я вошла удалённо без проблем, но там царит бардак и беспорядок. Понадобятся наши военные специалисты - программисты, что бы хоть немного систематизировать их знания и распределить их по отделам.
  Стремительный, по моим скромным подсчётам, может вместить в себя до ста тысяч колонистов, однако его экипаж в настоящий момент не превышает пятисот человек, не считая двадцати семи мужчин, которые занимают привилегированное положение и участие в обеспечении полёта не принимают. То есть не несут вахт и даже, практически, не выходят за пределы отведённых им помещений. Оборудование корабля устаревшее и почти выработало свой срок эксплуатации. Я бы даже назвала его примитивным.
   У меня сложилось впечатление, что наши внешние миры и экипаж Стремительного дальние родственники. Но для того, что бы подтвердить мою гипотезу, надо провести сравнительный анализ ДНКа, хотя мои аналитические рецепторы говорят о том, что у них общие предки.
   На корабле существует строгая иерархия, которая основывается на принадлежности к королевской семье, а не на знаниях и навыках в управлении. Во главе стоит принцесса Памела, она числится капитаном Стремительного, хотя никакого участия в его управлении не принимает. С ней мне не всё понятно и полученной информации недостаточно, что бы делать какие-нибудь выводы. Вторыми идут три внучки старшего сына короля Д Арта - Арта младшего, но они ни каких должностей на корабле не занимают, хотя и являются наиболее подготовленными членами экипажа. Их зовут Ол, Генжита и Изабелл. Мне кажется, что их привлекают к управлению только тогда, когда возникают критические ситуации, или они курируют вахтенные смены корабля. Далее идут сёстры Ан и Аньян, в них тоже течёт кровь их великого короля Д Арта, так что они все относительно близкие родственники. Медицинские карты, доступ к которым я получила, это подтверждают. Сведений ещё о двух представительниц в ком течёт кровь их великого короля, у меня нет. Вся остальная информация, полученная мною, требует проверки и её обнародовать преждевременно....
  Отправив всех отдыхать, я переместился в рубку управления и приступил к несению вахты. Мне самому следовало разобраться в своих неоднозначных ощущениях и заново прокрутить в памяти все нюансы встречи.
  Ния обратилась ко мне напрямую, - Есть информация, которую я не рискнула довести до всех. Начну с самого важного. Ковчегу, по моим прикидкам, несколько тысяч лет. Экипаж состоит из слабо обученных новичков. И как только я удалённо подключилась к системам Стремительного, его усечённый искусственный интеллект попытался взять меня под контроль. Мне пришлось сжечь два его процессора, что бы показать, что я ему не по зубам. За то время, что меня пытались атаковать, я влезла в секретные файлы и вот что узнала. Очень, очень давно интеллект ковчега в результате какого-то сбоя взял независимый контроль над всем кораблём и отстранил людей от управления, объявив себя чуть ли не богом, а всех пассажиров и членов экипажа - своими рабами. Небольшой части экипажа и пассажиров удалось посадить ковчег на изолированную планету и совершить побег. Разродилась термоядерная война, которая зафиксировала статус-кво. Уцелевшие, которых впоследствии назвали первыми, дали начало первой цивилизации, а свихнувшийся мега компьютер полностью подчинил своей воле оставшихся на его борту людей. Впоследствии он превратился в киборга, добавив к своему искусственному разуму мозг человека, возглавлявшего медицинский отсек Стремительного. Было ещё несколько войн, которые не выявили победителя, но с каждым таким конфликтом число первых неуклонно уменьшалось, а позиции киборга укреплялись. Кончилось всё тем, что несколько цивилизаций людей периодически отбрасывались во времена дикости и варварства с помощью знаний и возможностей медицинского отсека. Почти все люди уничтожались во время неизлечимых эпидемий, и очередная цивилизация начинала своё развитие практически с нуля.
  Сколько так продолжалось я не знаю, но, в конце концов, нашёлся герой, который проник на Стремительной и в очной схватке победил киборга. Однако он был не дурак и создал своё второе я, которое спрятал в недрах оперативных систем. И хотя уцелевшие первые предприняли некоторые меры предосторожности - разорвав единую цепь и создав несколько автономных, устранить угрозу до конца им не удалось. Где-то находится ядро киборга, которое ждёт своего часа, что бы взять реванш и вновь подчинить ковчег себе.
  К сожалению, установить место в системе, откуда на меня велась атака, мне не удалось. Я могу предположить, что и среди членов экипажа есть несколько человек, которые попали под влияние ядра и теперь послушны его воле. В этой связи предлагаю - членам нашего экипажа борт Вольного ветра не покидать, пока я не разработаю противодействие. За тебя, капитан, я не беспокоюсь, сильная ментальная защита исключает любое внешнее влияние, а ребята вызывают у меня некоторые опасения. Считаю, что гостей к нам, из числа руководителей и старших команд, приглашать следует. Здесь на месте я устрою им проверку, и мы сможем определить агентов влияния. Как тебе мой план?
  - Приемлемо. Меня, в настоящий момент, больше всего волнует проблема исчезновения моих специфических способностей и возможностей, а так же сроки их восстановления. Если твои предположения верны, и мы действительно являемся общими потомками космической экспансии наших предков, то почему ни во внутренних мирах, ни во внешних, нет ни каких следов подобных ковчегов и примитивных, как ты сказала, технологий, некоторые из которых превосходят наши. Мне, например, очень интересна оболочка Стремительного, которая поглощает все виды известных нам излучений и не даёт нам возможности сканировать его внутренности. Или, к примеру, энергетические установки и принцип их работы, что позволяет кораблю находится под постоянным защитным полем. Наши технологии этого не позволяют, так как происходит чрезмерный расход энергии. И ещё, что за излучение они используют, которое блокирует все мои магические способности и каков его источник.
  - Я пока не могу ответить на эти и многие другие вопросы, которые тоже возникли у меня из-за недостатка достоверной информации. Думаю, со временем, мы разберёмся со всеми этими проблемами, главное, добейся того, что бы тебя пригласили на капитанский мостик, а там я попытаюсь незаметно внедриться в систему управления ковчегом. А вообще-то торопить события не стоит, излишнее любопытство не проявлять, сохранять выдержку и терпение....
  Незаметно для себя я задремал, а в бодрствующее состояние меня привёл ехидный смешок Нии.
  - Всё в порядке, капитан, пока вы немного отдыхали, нас пытались просканировать, а я включила искажающее поле с некоторыми установленными параметрами. Вот сейчас те, кто пытался за вами следить, ломают голову, как на борту такого небольшого судна могут размещаться более сотни вооружённых десантников. На ковчеге, кстати, об искажающем поле понятия не имеют и даже не пытаются с ним разобраться или как то ослабить его влияние на следящие устройства своего судна. Так что готовьтесь, первые гости, наверняка, пожалуют к нам уже сегодня....
  Моё запрещение покидать борт Вольного ветра встретили - сёстры с одобрением, их мужья со скрытым недовольством. Объяснять своё столь странное решение я не стал, но предупредил, что отныне и до особого разрешения вводится круглосуточное наблюдение за моими перемещениями, когда я буду находиться за пределами нашего корабля. Я так же приказал привести оружие малой мощности в полную готовность к боевому применению и обязал ношение личных бластеров у дежурной вахты.
  По зрелому рассуждению, я решил передать экипажу Стремительного ещё три коммуникатора настроенных для переговоров, так что в их распоряжении окажется четыре переговорных устройства, что более чем достаточно, что бы общаться со мной. Так как наличие Велигожа у меня никаких вопросов не вызвало, то я решил меч не снимать и везде ходить с ним, не особо афишируя Радужный свет.
  В установленное время меня в ангаре, куда был перемещён наш корабль, встретили три девицы в нелепой форме, которая вызвала у меня улыбку, и это не смотря на то, что и у них на боку висели клинки отнюдь не декоративного вида. Представьте себе короткие штанишки, к тому же с разрезами по бокам, которые заканчивались, ещё не успев толком начаться от заниженного пояса. Прозрачная рубашка с некоторым уплотнением в том месте, которое обычно прикрывает лифчик, дополняли картину. На их фоне мой защитный комбинезон с глухим воротом и длинными рукавами, выглядел как крепостная стена осаждённого замка или крепости. Прибыли они, естественно, без переговорного устройства, и хотя мой коммуникатор переводил их щебетание, я решил не показывать виду, что понимаю их.
  Оказывается, им поручено препроводить меня со всеми почестями в переговорную комнату. Потратив несколько минут на то, что бы убедиться, что я глух к их увещеваниям, они знаками предложили мне следовать за ними. На выходе из ангара нас ждало некое подобие транспортной капсулы, рассчитанное на двух пассажиров, но ни как не на четверых. Я начал прикидывать варианты как мы будем перемещаться, но к счастью вскоре прибыла ещё одна капсула и проблема была решена. Заминка возникла только тогда, когда встал вопрос, кто поедет со мной, так как все трое изъявили такое желание и уступать друг другу не хотели. Мне было весьма интересно и познавательно слушать их перебранку, а так же те характеристики, которые они давали друг другу. Вся эта троица входила в отряд личной охраны принцессы Пам, который был большей частью декоративным, так как охранять было некого и не от кого. Принцесса могла и сама за себя постоять, но этикет требовал наличие телохранителей.
  Как я понял, подобные споры разрешались обычно в тренировочном зале, где происходили виртуальные поединки мечников. Может быть их спор продолжался бы и дальше, но тут властный голос приказал им прекратить базар и не позориться перед важным гостем, тем более, что он, то есть я, прекрасно понимаю их язык, так как на запястье у меня надето переговорное устройство. Смотри ты, заметили, так что пришлось и мне сказать своё веское слово.
  - Вы втроём поедете в первом транспортном средстве, а я в гордом одиночестве последую за вами. Сопровождать меня в будущем, если возникнет такая потребность, будет та, кто победит в поединке чести и докажет, что она не зря носит на поясе клинок....
  Это ж какая громадина этот ковчег. Я был впечатлён. По моим подсчётам мы поднялись на пятый уровень и остановились перед небольшими воротами. После того, как нас просканировали, они открылись и мы продолжили свой путь, поднялись ещё на один уровень, покинули капсулы и встали на самодвижущиеся дорожки. Минут через семь я оказался в небольшом помещении с удобными креслами и экранами во всю стену. Сначала я подумал, что это и есть комната для переговоров, но потом мне объяснили, что это зал ожидания, а в комнату меня пригласят тогда, когда соберутся все высокие договаривающиеся стороны. Кто-то там задерживается, и передо мной извинились за эту накладку.
   Вскоре несколько раз мигнул свет, одна из стеновых панелей отодвинулась в сторону, и открылся проход в ярко освещённый зал с круглым столом посредине. С одной стороны стола стояло три кресла, с другой только одно и оно предназначалось для меня. Знаете девчонки, играть, а тем более подыгрывать вам я не собираюсь, это у вас тут матриархат, а у нас нормальное современное общество, где доминируют мужчины. Именно по этому, не дожидаясь официального приглашения, я вошёл в зал, быстро огляделся, подошёл к одиноко стоящему креслу и уселся в него. Вот теперь у меня появилась возможность как следует рассмотреть всё, что находилось передо мной, что я и стал делать со скучающим видом, словно участие в переговорах для меня дело привычное и обыденное. Только через пару минут в зал с противоположенной стороны вошли три девушки, в одной из которых я узнал леди Ан - первого помощника капитана Стремительного. Две другие были мне незнакомы.
  Дождавшись, когда представители ковчега подойдут к своим местам, я встал, отвесил им лёгкий поклон и вновь уселся на своё место. Такого поворота событий высокомерные девицы не ожидали, а на губах Ан промелькнула лёгкая улыбка.
  - Молодой человек, - чопорно произнесла одна из незнакомок, - вас разве не учили, что садиться раньше того, как усядутся дамы, признак невоспитанности?
  Я пристально посмотрел на неё, заставил опустить глаза к поверхности стола и только после этого произнёс, - Меня учили, что младшие всегда первыми представляются старшему по возрасту, к тому же, здесь, вы выступаете в роли хозяев и обязаны назвать себя первыми, так что если уж говорить о воспитании, то у вас оно полностью отсутствует. К тому же ваш социальный статус значительно ниже моего. Я уже говорил леди Ан, - лёгкий кивок в её сторону, - что моё воинское звание соответствует званию командира вашего корабля, а может быть и выше его. Так что потрудитесь представиться.
  Подобной отповеди никто из них не ожидал, а я достал ещё три переговорных устройства и положил их напротив себя, - Леди Ан, это дополнение к тому коммуникатору, что надет на вас. Один из приборов должен будет надет на руке старшего офицера вахтенной смены и передаваться при пересмене. Ещё один будет носить специалист, который будет работать со мной в паре, у вас очень много недостатков в программном обеспечении, а ещё один распределите по своему усмотрению. Кстати, в вашей переговорной комнате есть устройство, позволяющее делать синхронный перевод, минуя наши разговорники. Почему бы вам его не включить?
  - Лорд Людвиг, к сожалению, до этого момента мы ни разу не пользовались услугами переговорного зала и его оборудование нам не очень знакомо. Я даже не знаю, о каком устройстве вы говорите и где оно находится.
  - Тогда леди Ан, вы не будете возражать, если я немного поколдую над пультом управления и попробую включить переводчика?
  - Сделайте одолжение лорд.
  Всё складывается как нельзя лучше. Я подошёл к скрытой панели управления, разблокировал её и через удалённый доступ позволил Ние войти в операционную систему. Вскоре она мне сообщила по мнемосвязи, что оборудование готово к работе, новое программное обеспечение загружено, и она контролирует эту автономную сеть.
  - Вот и всё, леди, я включаю. Теперь мы можем с вами общаться напрямую, без использования переговорных устройств. Мой голос и ваши голоса будут сразу транслироваться в мозг. Предупреждаю и развеиваю ваши опасения, ваша аппаратура не позволяет читать мысли собеседника, а передаёт только голосовые сообщения и образы. - Говорить о том, что установлена наша программа, я не собирался, пусть думают, что работает их обеспечение...
  
  Часть вторая. Стремительный.
  
  Вступление.
  
  ... Аньян, ты что, не собираешься присутствовать на торжественном приёме в честь капитан-командора 'Вольного ветра'? Говорят он такой красавчик и душечка.... Все наши девчонки из отдела навигации поголовно влюбились в него. А ещё, по секрету, скажу тебе, только не проболтайся, он настоящий принц и младший сын Горного императора, непобедимый мастер меча и любого вида холодного оружия. Говорят, его сестра самая настоящая мантикора по прозвищу 'Чёрная смерть', а ещё говорят, что его наставники-воспитатели самые настоящие демоны со смешными именами Огонёк и Ветерок.
  - И что с того? Очередной провинциал желающий повысить свой статус и рассказывающий о себе всякие небылицы? А разных непобедимых и мастеров меча мы видели столько, что я уже сбилась со счёта. Легко быть первым парнем на деревне....
  - В том то и дело, что ни он, ни его экипаж, ни словом об этом не обмолвились. Помнишь несколько декад назад мы проходили весьма населённый участок вселенной? Тогда разведывательно-аналитический отдел собрал много интересных сведений, и в них были данные о принце Людвиге Ньюкасл, выпускнике академий боевых искусств, космодесантников и космопилотов. Его ещё называли каким-то там вольным охотником, у которого есть призрачный волк, но которого никто не видит, кроме членов его семьи и посвящённых. Так вот, капитан-командор и этот самый Людвиг - один и тот же человек....
  Не скажу, что рассказ Фаты - моего первого заместителя меня заинтересовал, но исходя из того, что я являюсь главным тактиком и стратегом 'Стремительного', мне следовало бы больше знать о тех, кто может стать нашим потенциальным противником. Только поэтому я запросила весь материал об этом самом Людвиге Ньюкасл, а не потому, что его объявили непобедимым мечником и он пошатнул мою славу лучшей из лучших. Да и какой мужчина сможет сравниться в мастерстве с прямым потомком легендарной Аньян, которого она, к тому же, учила сама....
  
  1.
  
  До начала торжественного приёма, устраиваемого в честь этого капитана - командора оставалось ещё три часа, и я решила не тратить зря времени и навестить тренажёрный зал. Какое-то неясное чувство тревоги поселилось во мне после того, как я ознакомилась с досье на этого человека. Конечно, официальная пропаганда всегда приукрашивает достижения членов высшего общества, но даже если треть того, что было собрано о нём - правда, то это действительно серьёзный и опасный противник. Ну да ничего, я найду возможность вызвать его на учебный поединок, и там посмотрим, кто из нас является первым мечом, а о ком больше рассказывают сказок как о непобедимом воине мечнике.
  В зале царил обычный полумрак, и только боевая арена была ярко освещена. На ней стоял мужчина в нелепой одежде, что закрывала всё его тело, и лениво отмахивался от четырёх фантомов высшей степени сложности. Я сначала не поверила своим глазам, мне самой, и то не всегда, удавалось победить в учебной схватке один на один с фантомом такого уровня, а тут сразу четыре. Неужели это тот самый Людвиг? Что-то здесь не так. И словно в подтверждение моих слов раздался недовольный и даже злой голос, - Тренажёр, я же просил высший уровень сложности и максимальное количество нападавших, а ты мне подсунул какой-то детский сад и калек, не умеющих быстро двигаться.
  Естественно, программа ему не ответила и отключилась.
  - Постой, железяка, я даже не разогрелся, покажи мне свой вход, и я закину тебе начальный уровень Ньюкасла для общего пользования и свою программу тренировок, к которой ни у кого не будет доступа, пока ваши барышни не пройдут полностью хотя бы танец клинка.
   К моему удивлению тренажёр замигал зелёными огоньками и открыл порт приёма программного обеспечения. Мужчина подошёл, вставил вовнутрь какую-то пластину и довольный вышел на середину арены.
  - Изучишь программу потом, у меня не очень много времени до сборища, что устраивает ваша принцесса. Включи восьмой и девятый уровни танца смерти против оберукого воина, противник - четыре фантома. Зачёту подлежат только реальные удары. Бой ведём до трёх побед одной из сторон.
  То, что я дальше увидела, произвело на меня такое впечатление, что я пришла в себя уже сидящей на скамье возле стены зала. Складывалось впечатление, что на арене сражаются никак не менее десятка многоруких воинов. За мельканием клинков было сложно уследить, а удары и сноп искр только затрудняли наблюдение. Через несколько минут соперников осталось только двое, а ещё через пару мгновений механический голос тренажёра произнёс, - Бой закончен, победил лорд Людвиг. Противник не смог нанести вам ни одного реального удара. Продолжить?
  - Да, но теперь давай девятый уровень сложности, а что бы уровнять наши шансы выключи свет, бой будет происходить в полной темноте. Только дай мне пару минут, что бы глаза привыкли к кромешной тьме.
  Затаив дыхание я наблюдала, как арена озарилась непрерывным всполохом искр, и звон мечей заглушил даже звуки работающих двигателей Стремительного. Сколько так продолжалось я не знаю, мне показалось, что учебный бой длился больше получаса, когда внезапно зажегся свет и механический голос констатировал, - Бой закончен, победил лорд Людвиг. Противник не смог нанести вам ни одного реального удара. Продолжить?
  - Пожалуй, на сегодня хватит, надо ещё принять душ и переодеться в парадную форму. А вот завтра, выберу время, и мы продолжим с более сложными уровнями.
  - Существуют ещё более сложные? В это трудно поверить.
  - А придётся. Ты не обижаешься, когда я тебя называю железякой? И ответь на такой важный для меня вопрос, - на борту есть достойный или хотя бы равный мне по силе соперник, я имею в виду ваших мужчин, с девчонками мне сражаться как-то не с руки.
  - Сожалею, вашему уровню не соответствует никто, но я обещаю, что как только изучу все ваши базовые техники и усовершенствую программу, мы сразимся на равных. А что вы говорили о более сложных программах и с кого они писались?
  - Есть запредельные одиннадцатый и двенадцатый уровни сложности в танце смерти, ими владеют всего два человека в империи, хотя у одного из них есть весомое преимущество передо мной. Все эти программы списывались с моего отца и наверняка в его арсенале есть козыри в рукаве, которые не попали в учебное пособие. Так что я, не без основания, считаю себя только вторым клинком империи, а первым является его императорское величество лорд Эндрю Нешвил Ньюкасл. Сам понимаешь, распространяться на эту тему не стоит, и так ваши дотошные разведчики пронюхали, что я принц. Пусть думают, что я из какого-нибудь захудалого королевства и не связывают меня с семьёй императора....
   Они ещё о чем-то переговаривались, а я сочла за благо незаметно убраться из зала, пока меня не заметил лорд Людвиг. А ещё у меня сложилось впечатление, что программа Аньян специально задавала такие вопросы, что бы я побольше узнала об этом таинственном незнакомце, что произвёл фурор среди всего женского населения Стремительного. Я ещё удивляюсь выдержке Пам, которая хоть в тайне и наблюдает за лордом, но сама с ним ещё официально незнакома и кажется, боится очной встречи. Странно, всё это. Правда, я и сама ещё с ним не встречалась и мы незнакомы. Полученную информацию я пока придержу, а то наши девчонки точно голову потеряют. И так возле покоев лорда приходится выставлять стражу, что бы наиболее ушлые не проникли под покровом ночи в его спальню....
  Вот уже неделю я жил в отведённых мне покоях на Стремительном. Это было сделано для того, что бы я не терял много времени на перемещения и мог спокойно заниматься до поздна проверкой операционных систем различных отсеков корабля. Без преувеличения я мог сказать, что специалиста такого высокого уровня как я, на ковчеге и близко не было. Была ещё одна причина для того, что бы я перебрался в гостевые покои - мне так и ни разу не удалось пригласить на Вольный ветер в гости даже простого члена экипажа, не говоря уж о руководителях полёта высокого ранга. Это было непонятно и не поддавалось никакому объяснению. Как только я предлагал кому-либо подняться на борт Вольного ветра, как тут же натыкался на стену отчуждённости, непонимания и непонятной враждебности. Что, впрочем, не мешало огромному количеству девушек приглашать меня к себе в гости на чашку тонизирующего напитка перед обедом или на собственноручно приготовленный ужин. Я отвечал тем же и вскоре удостоился эпитетов нелюдимого, недотроги и женоненавистника. Правда потом кто-то пустил слух, что подобное поведение связано с несчастной и безответной любовью, которую я сейчас переживаю. Дескать, девушка, которую я любил, не стала ждать меня из очередного космического путешествия и вышла замуж за другого. Как бы там не было, это не мешало мне заниматься проверкой систем жизнеобеспечения и связи многочисленных жилых и нежилых отсеков и помещений, а заодно собирать информацию, хотя Ния в этом плане значительно превосходила меня.
  В моих трёхкомнатных покоях было прохладно и Пуш, после проверки доложил, что посторонних нет, никто не заходил, пока мы отсутствовали, новых подслушивающих и следящих устройств не устанавливали, а где установлены старые, мы уже знали. Видимо, когда-то очень давно, это помещение занимал какой-то высокопоставленный офицер или космолётчик. В сейфе, вмонтированном в стену, я обнаружил множество истлевших документов на бумаге, малейшее прикосновение к которым приводило к их полному разрушению, так что знакомство с ними я оставил до лучших времён и опытного специалиста.
  Никак не могу привыкнуть к тому, что в ванной комнате нет ультразвукового или тонизирующего душа, и основным компонентом является вода. Да и сама ванная, по моим меркам, была недостаточно просторная, хотя размеры комнаты позволяли устроить в ней чуть ли не бассейн. Смыв с себя пот и предполагаемую пыль, я переоделся в 'парадный' комбинезон, который от обычного отличался только наличием нашивок, говорящих о моём звании, и скромным крестом ' За личную храбрость'. На поясе свои привычные места заняли мои клинки. Критически себя осмотрев в зеркале, через которое за мной наблюдали, я расчесал свои белобрысые космы и с немалым неудовольствием заметил, что они опять, как-то незаметно, отросли до плеч. До назначенного времени торжественного приёма ещё оставалось несколько минут, но я не стал ждать, а неторопливо направился к залу, где этот приём планировали провести. Сделав всего несколько десятков шагов, мне пришлось прислониться к стене из-за волны дурноты и слабости, что накатили на меня.
  - Люда, ядро атакует тебя. Мне кажется, оно всеми силами пытается воспрепятствовать твоей встречи с капитаном ковчега. Я обнаружила его местоположение, вот схема маршрута. Поторопись, пока оно опять не вышло из тела своего адепта и не спряталось в один из своих тайных хранилищ.
  До чего же неприятное состояние, когда приходится бежать, а в голове у тебя стучат молоточки и каждый удар отдаётся болью в затылке. Благо бежать пришлось недолго. Благодаря подсказкам Нии я выбрал самый короткий маршрут и вскоре оказался перед невзрачной дверью уровнем ниже. Не останавливаясь, я снёс её ударом плеча и ворвался в помещение. Вся комната была заставлена блоками операционных систем, мониторами и ещё чем-то непонятным. В глубоком кресле сидела девушка, вся опутанная проводами, которые напрямую соединялись с её головой и телом. Первым делом Радужный свет отсёк все провода, проводочки и кабеля, что вели к модулю управления системами, таким образом, я запер ядро в теле этой девицы. Головная боль тут же прекратилась, более того, я сразу же почувствовал, что все мои навыки, способности и особенности организма вернулись ко мне. С рычанием вырвав кресло с бесчувственным телом, я швырнул его в центр комнаты.
  - Ну что, божок или ядро, игра закончилась? Ответишь мне правдиво на мои вопросы, умрёшь без мучений и боли. Начнёшь лгать, будешь мучиться долго и болезненно.
  - Ты не посмеешь пытать особу королевской крови.
  - Я? Пытать? Пачкать о тебя руки? Мне этого не надо. Пытать ты будешь сама себя, а каждый твой лживый ответ будет вызывать у тебя приступ невыносимой боли. И даже тот факт, что ты отключила у себя все нервные окончания, тебя не спасёт. Ну что, начнём? Для начала представься....
  Мало помалу стала вырисовываться картина произошедшего. Передо мной, скорчившись на полу, действительно лежала особа в которой текла королевская кровь сэра Д Арта. Она была внучкой Артура - сына Д Арта и леди Пос. По установившейся традиции она воспитывалась в королевском дворце и занимала довольно высокое положение. Но чрезмерное честолюбие и зависть не давали ей спокойно жить. Она считала, что достойна более высокого места в придворной иерархии и всячески старалась его добиться. Именно на этом её поймало ядро серого бога, которое предложило ей сотрудничество в обмен на власть и могущество. Попасть в третий экипаж Стремительного было для неё довольно легко, а симбиоз с ядром позволил ей быстро изучить особенности управления кораблём и занять место главного навигатора. Это именно она отключила основные системы жизнеобеспечения Стремительного, включая его способность к автоматическому восстановлению повреждений. А потом настало время ей исчезнуть. Впав в летаргический сон, она сымитировала свою смерть от непонятной болезни, а после её мнимых похорон стала тем проводником, тело которого ядро использовало, что бы входить в различные операционные системы. Попросту говоря, она стала киборгом, в прямом смысле этого слова, а её мозг претерпел необратимые изменения.
  У меня сложилось впечатление, что со мной общалось непосредственно копия серого бога, и, к тому же, ядро не оставляло судорожных попыток взять меня под свой контроль....
  Ния задумчиво проговорила, - Теперь понятно, почему я не смогла её идентифицировать. Она вроде бы есть, и в тоже время её уже нет. Полезный опыт, в будущем может пригодиться. Что делать будешь капитан?
  - Для начала пойду на торжественный приём в мою честь, потом заберу Ан и приведу её сюда, дальше пусть она ломает голову. Мне бы поскорее разобраться с вредоносными программами и запустить режим самолечения и восстановления на Стремительном. Жалко будет потерять такой ковчег, не изучив все его технологии и возможности.
  Зал для торжественных приёмов, как таковым не являлся. Просто это было большое помещение, в котором расставили и накрыли столы. Человек сорок застыли в тревожном ожидании и нетерпении, а среди них ярким пятном выделялись двое мужчин неопределённого возраста. Скользнув взглядом по присутствующим, я выделил местонахождение Ан и направился прямиком к ней. Меня сопровождал недовольный гул и ропот, ещё бы, я опоздал к назначенному сроку почти на сорок минут, и недовольство вопиющим пренебрежением этикета так и сквозило со всех сторон.
   Возле Ан сидела молодая девушка невиданной красоты. Если б не моё самообладание и умение держать себя в руках, я бы, наверное, застыл как колонна, да ещё и рот открыл. Это было какое-то странное, доселе неизведанное чувство, словно мороз прошёл по телу и в нём остался. Я тряхнул головой, отгоняя наваждение, благо мою заминку никто не заметил. Подойдя к Ан со спины и наклонившись к её уху, я тихо произнёс, - Возьми двух человек, которым полностью доверяешь, которые умеют держать язык за зубами и пошли со мной. Да, ещё эти люди не должны бояться вида крови.
  Ан вздрогнула, но тут же взяла себя в руки и обратилась к соседке слева от себя, - Аньян, пойдёшь со мной. - И повернувшись ко мне, спросила, - Оружие брать с собой?
  - Нет, оно уже не понадобится.
  - Я тоже пойду с вами, - сказала красавица справа о первого помощника капитана и пристально посмотрела на меня.
   Да что это такое творится, я почувствовал, как запылали мои щёки, но предпочёл не отвечать, предоставив Ан принять решение. Практически синхронно все трое встали и последовали за мной на выход.
  - Лорд Людвиг, может быть объясните, что произошло?
  - Ан, сейчас придём на место, и ты всё сама увидишь, там и объясню.
  Добравшись до той неприметной двери, которую, как оказалось, кроме меня никто не видит, я первым вошёл в помещение. В нём ничего не изменилось. Голова киборга была отделена от тела и вокруг него растеклась маслянистая зеленоватая жидкость, что заменяла кровь. Косой удар Радужного света почти до половины рассёк тело и теперь из разреза торчали проводки, и пахло сгоревшей проводкой.
  За моей спиной кто-то вскрикнул, а затем та, которую назвали Аньян, потрясённо произнесла, - Это же Азалия. Разве её тело не сожгли после смерти в крематории?
  Настала пора вмешаться мне и выполнить своё обещание - всё объяснить.
  - Ещё задолго до того, как ваш великий король Д Арт победил монстра, который называл себя Серым богом, он создал свою точную копию и поместил её во внутрь вашего мега компьютера. Тем самым он страховался от всякого рода случайностей и неожиданностей, надеясь своевременно покинуть тело киборга и возродиться заново. Видимо Серый бог недооценил своего противника, или надеялся на лёгкую победу, а может быть, просто уверовал в свою непобедимость, так или иначе, но копия, или ядро, так и не было активировано. Ваши первые мудро поступили, сразу же разделив единую систему на несколько изолированных и не позволив ядру обрести полностью силу Серого бога. Ядро оказалось запертым в одном из системных блоков, и вынуждена была затаиться, дожидаясь благоприятного момента. К несчастью, это оказалась система навигации и самовосстановления Стремительного, соединённые между собой. Рассмотрев непомерное честолюбие и гипертрофированную жажду власти у Азалии, которая стажировалась на вашем корабле как член королевской семьи, она предложила ей заключить союз, обещая исполнить любые её желания. Азалия вскоре была зачислена в резервный экипаж и с помощью ядра быстро добилась должности главного навигатора.
  Во время полёта клон Серого бога полностью подчинил себе девушку и внёс в её тело необратимые изменения, превратив в киборга. Затем изобразив мнимую смерть и, якобы, исчезнув, он приступил к выполнению своего хитроумного плана. Первым делом он отключил систему самообеспечения и самовосстановления Стремительного, полагая, что это заставит экипаж вновь объединить все процессоры в единую цепь. Но, ваш экипаж настолько неопытен и неумел, что даже не заметил отключения важнейших функций корабля и продолжал полёт, как будто ничего не произошло. Тогда киборг взял на вооружение тактику мелких поломок внутри своей цепи, и здесь ему улыбнулась удача. Вы объединили систему навигации с системой связи и наблюдений, в результате чего слышали и видели только то, что проходило через фильтры этого монстра.
  Его главной ошибкой было то, что получив информацию о моём корабле и проанализировав её, он решил, что без труда подчинит своей воле чужеродный экипаж и использует его в своих целях. Но не тут то было. На Вольном ветре установлена система искусственного интеллекта, которая при первой же попытке взять её под контроль сожгла два процессора киборга и показала ему своё превосходство над ним. Ядро запаниковало и решило действовать через мой экипаж, надеясь, что таким образом ему удастся отключить Нию от систем Вольного ветра. Но и тут её ждало разочарование, я запретил своим офицерам покидать борт корабля, и оно не смогла воздействовать на них. На меня же воздействовать было бесполезно, так как у меня очень сильная ментальная защита, а особенности моего организма позволяют тут же реагировать на любые атаки извне.
  Только сегодня Ния и я обнаружили тайный схрон, в котором прятался клон Серого бога. Он почему-то очень опасался моей встречи с вашей принцессой и решил любым способом помешать этому. Когда я шёл по коридорам Стремительного на торжественный приём, то подвергся мощной ментальной атаке, а с помощью своего искусственного интеллекта мы вычислили убежище этого монстра и я атаковал его. Результаты атаки вы видите. Киборг уничтожен, а его мозг отделён от тела. Что мне нужно от вас, леди. Первое, надо вызвать ваше транспортное средство, которое доставит меня и голову этого чудовища к моему кораблю, где я займусь извлечением из неё всей информации. Такая аппаратура у меня есть. А что бы я не заблудился в хитросплетениях вашего корабля, одна из вас должна будет меня сопроводить. Две других должны будут погрузить останки киборга и лично проследить за их уничтожением. И не только проследить, но и убедиться в этом.
  К сожалению, я убеждён, что Азалия не единственная кто попался на удочку клона Серого бога и что бы выявить остальных адептов, всё, что вы здесь видели, что вам предстоит сделать, должно оставаться втайне от остальных членов экипажа. Хочу надеяться, что ещё одной резервной копии этого чудовища создано не было, но на всякий случай, после того как я закончу анализ и изучение мозга киборга, мы продолжим проверку остальных систем вашего корабля. Если кому то что-то не понятно, то спрашивайте сейчас, так как потом я запрусь на Вольном ветре на три - пять дней.
  Первой вопрос задала та красивая девушка, что поразила меня своей внешностью, - Лорд Людвиг, а можно мне посетить борт вашего корабля и присутствовать при процессе извлечения информации из головы леди Азалии? Всё-таки я считаю, что эта информация в первую очередь касается нас, а вы можете использовать её в своих целях.
  - Буду рад предоставить вам такую возможность, но предупреждаю, до этого я несколько раз приглашал на борт Вольного ветра ваших офицеров и все они, как один, ответили отказом. И даже не потрудились объяснить причину этого.
  - Объяснение довольно простое и кроется в нашем менталитете и воспитании. Любая незамужняя девушка или женщина может пригласить понравившегося ей мужчину к себе домой или в каюту. Выбор будет за ним, но ни одна из них не должна получить преимущество над другими, посетив дом или каюту мужчины, если только они не объявили о своей помолвке или не обручились. У нас катастрофически не хватает представителей мужского пола и за этим строго следят....
  
  2.
  
  - Капитан, как вам не стыдно. Ведь могли бы и сообщить, что будете не один. Леди, я надеюсь, он вас не силой или обманом завлёк на корабль?
  - Лиза, я когда-нибудь твой длинный язычок укорочу. Лучше сообрази быстрый перекус, нам не пришлось пообедать.
  - Капитан, может, хотя бы, представите нас друг другу? Как обращаться к вашей спутнице? Ах, какими влюблёнными глазами вы смотрите на неё, ну прямо мой Крафт, когда первый раз меня увидел....
   Если учесть, что в это время я стоял спиной ко всем и распаковывал свёрток с головой, готовясь поместить его в анализатор для считывания информации, то большую часть болтовни Лизы и присоединившейся к ней Милы, я пропустил. Так что мне не совсем была понятна причина хитрых смешков и покрасневшее лицо моей спутницы.
  - Не обращайте на этих великовозрастных детей внимания миледи, и не принимайте их речи близко к сердцу, всё равно ничего хорошего они сказать не могут. И действительно, назовите себя, а то я как-то пропустил момент, когда нас представляли.
  - Я леди Памела. Родители и близкие друзья зовут меня Пам.
  - Смотри ты, прямо как вашу принцессу и капитана корабля, - удивилась Мила.
  - Да нет в этом ничего особенного, многие родители называют своих детей так же, как и отпрысков венценосных семей, надеясь, что это принесёт им удачу и благополучие, - вмешалась в разговор Лиза, и подмигнула мне.
  - Ты ещё здесь, несносное создание? Хочешь, что бы я умер с голоду? А ну марш на камбуз. И что бы никакого синтезатора пищи, только естественные продукты. Мне эти белковые полуфабрикаты уже поперёк горла стоят.
  А почему в рубке управления отсутствует вахтенный офицер?
  - Это потому милорд, - ехидно заметила Мила, - что вы только что отправили его на камбуз готовить еду какому-то гурману и привереде.
  - Цыц, принимай временно вахту и займи чем-нибудь нашу гостью, а я пока пойду смою с себя кровь и пот, а заодно и переоденусь. Да, и покажи ей её гостевую каюту, она пробудет у нас несколько дней.
  Мила сразу же посерьёзнела, - Неужели удалось найти ядро и его обезвредить?
  - Удалось с помощью Нии, но я не уверен, что у него нет дублирующей системы. Все остальные вопросы за обедом, всё равно первые результаты сканирования будут готовы не раньше чем через три часа.
  В присутствии этой девчушки, которой на вид было не больше шестнадцати - семнадцати лет, я чувствовал себя скованно и очень неуютно. Было такое ощущение, что она как рентгеновское излучение видит меня насквозь и заранее знает, что я скажу или что сделаю. За поздним обедом я постарался разобраться в себе и привести свои мысли в порядок, поэтому не особо обращал на болтовню сестёр и присоединившегося к ним Оуэна. А зря. Когда я стал вникать в разговор, то услышал новую версию своего знакомства с сёстрами и их спасения из застенков службы безопасности, причём с такими подробностями, о которых даже не догадывался.
  - Знаешь, Пам, - ого, девчонки уже на 'ты', быстро же они сблизились, - у командора всего одна весьма отрицательная черта - он равнодушен к прекрасной половине человечества. Нет, конечно, он любит и свою сестру, и нас с Милой, но любит как-то бессердечно.
  - Это потому, что он ни разу в своей жизни ни в кого не влюблялся, вернее ему не попадалась та единственная, которая сможет завоевать его сердце. Лиза может подтвердить утверждение Лилии, что для такого как он должна быть своя предназначенная. И мы в это верим, ведь именно он нашёл такую девушку для своего старшего брата в глуши империи....
   Пам слушала сестёр с широко раскрытыми глазами, а её правая рука....
  Её правая рука гладила и теребила моего Пуша. Я настолько был этим удивлён, что даже выронил вилку из руки. Мысли хаотично понеслись вскачь, - если она его гладит, значит, она видит моего волка. Если она его видит, то должна иметь способность к мнемосвязи. И если такая способность у неё есть, то она не простая девушка, а особенная. Желая тут же это проверить, я мысленно обратился к Пам, но, увы, она не только не ответила мне, но даже не отреагировала на моё обращение. Стоп, а если у неё, так же как и у меня на Стремительном была установлена блокада от проникновения посторонних в мой мозг? И к тому же я не могу читать её мысли
  Не откладывая дело в долгий ящик, я тут же обратился к девушке, - Леди Пам, а вы не могли бы снять свою защиту? На борту Вольного ветра вам ничего не угрожает, и вы можете даже немного расслабиться и отдохнуть. Даю слово, что я не буду считывать ваши мысли и эмоции без вашего разрешения.
  - Капитан, а давайте мы с вами перейдём на 'ты' и обойдёмся, по-крайней мере, в неформальной обстановке, без этих этикетных тонкостей. И ещё, мне будет позволительно называть вас Люда? Это ваше сокращённое имя такое милое и так идёт вам.
  Я свирепо посмотрел на сестёр, которые с самым внимательным видом ковырялись в своих тарелках и делали вид, что не только не слушают наш диалог, но даже не знают о чем тут речь. И когда только успели?
  - И кого мне наказывать за разглашение государственной тайны?
  - Конечно Крафта, - тут же ответила Лиза. - Ведь всегда всю вину сваливают на того, кто отсутствует. К тому же, он вахтенный офицер, а значит лицо неприкосновенное до окончания службы. А если учесть, что он только заступил и его вахта может оказаться бессрочной, то вам, милорд придётся смириться с мыслью, что Пам узнала одну из тысяч ваших тайн. И не делайте такое свирепое лицо, гляньте на девушку, она уже вас боится.
  Склонив голову немного набок, Пам слушала нас и улыбалась, - Теперь я понимаю, что означают слова, что мой экипаж, это моя семья. У вас тут так хорошо и уютно, что даже завидно.
  - Так в чём дело? Жените на себе капитана. По секрету скажу, пока он прожёвывает кусок мяса и ничего не слышит, в его каюте широкая двухместная кровать, хотя обстановка по-холостяцки спартанская. Смотри Пам, а то найдётся какая-нибудь ушлая вертихвостка и перехватит такого завидного жениха и станет второй невесткой императора.
  Крафт, не пинай меня под столом. Можно подумать, что на Стремительном не собрали всю возможную информацию и не идентифицировали нашего лорда как второго принца империи.
  - Лиза, мы действительно установили, кто такой лорд Людвиг, но тут же засекретили эту информацию, иначе за его внимание началась бы настоящая охота без правил и соблюдения приличий. Да и о каких приличиях тут можно говорить, если я сама напросилась к нему в гости и сижу в его доме. У нас это равносильно признанию в любви и требованию немедленно жениться, иначе девушка будет опозорена на всю жизнь за домогательство к мужчине.
  - Леди Памела, или вы немедленно снимаете свою мозговую защиту, или я её выжигаю силой, а вы будете после этого долго страдать от головной боли.
  - Люда, да я давно бы уже сняла эту вашу защиту, только не знаю, как это делается. Она у меня с рождения. Говорят, что это врождённое свойство, перешедшее мне от матери. Она рассказывала, что когда великий король шёл на битву с Серым богом, она его мысленно сопровождала и предупреждала о всех препятствиях и неприятностях посылая сообщения непосредственно в его мозг. Но потом, когда она, как и многие первые, обрела человеческое тело, эта её способность исчезла и проявляется только тогда, когда король напрямую обращается к ней, желая что-то сказать втайне от окружающих. Так что я готова вытерпеть боль только для того, что бы иметь возможность мысленно общаться с вами.
   Во время этого своего монолога молодая девушка так засмущалась и покраснела, что мне невольно стало её жалко, - Ладно, Пам, я постараюсь сделать всё аккуратно и без особой боли. Сядь поудобнее и расслабься. Дай свою руку мне для тактильного контакта, так я смогу чувствовать твою боль, если она возникнет. Всем остальным покинуть камбуз, посуду уберёте потом, когда будете наводить порядок.
  Только после того, как все вышли, а Пам закрыла глаза по моему требованию, я осторожно стал проникать в её мозг. Естественно, проще бы было все барьеры выжечь, это заняло бы у меня несколько минут, чем вот так - шаг за шагом разрушать их, без применения грубой силы.
  Я уже взмок от напряжения, когда волна образов и мыслей девушки обрушились на меня. И хотя я был к этому готов, сила её эмоций была поразительной. Теперь, добившись нужного мне результата, я стал возводить свои барьеры и блоки от стороннего вмешательства, оставляя это право только для себя....
  - Вот и всё, теперь мы можем напрямую общаться друг с другом, не опасаясь, что нас подслушают.
  Девушка опять покраснела, - Ты уже прочитал мои мысли?
  - Нет, ведь я дал слово, что не буду считывать их и твои эмоции без разрешения, а его ты мне пока не давала.
  - Можешь читать. То, что я скажу тебе мысленно, я никогда не скажу вслух. У меня на это не хватит смелости....
  Вот так я узнал, что Памела тайно следила за мной с самого первого моего момента появления на её корабле. Узнал о её переживаниях и опасениях, что моё внимание могут перехватить, о том, что моего призрачного волка она увидела сразу и была удивлена тем, что другие его не видят. Она, не стесняясь, мысленно поведала мне о своих внезапно вспыхнувших чувствах....
  В это время раздался сигнал тревоги, и Ния сообщила шокирующую новость о том, что согласно первичной расшифровке данных мозга киборга, он успел включить режим самоуничтожения и через двадцать два часа Стремительный взорвётся. Ни Пам, ни Ан, с которой я тут же связался, ничего о подобном режиме не знали и понятия не имели, как его отключить и даже где искать.
  С Вольного ветра я послал сообщение на тревожной волне имперского флота, - Всем суда эскадры приблизится к открытому шлюзу в носовой части ковчега в готовности экстренно принять эвакуируемый экипаж, в количестве примерно пятисот человек. Через двадцать часов Стремительный будет полностью разрушен из-за включённого режима самоликвидации. Если среди экипажа имеются специалисты, которые в состоянии найти и отключить этот режим, то сосредоточить их на командирском мостике и сообщить мне. Через портал я заберу их сначала на Вольный ветер, а затем отправлю на ковчег. Для них эвакуация будет в самую последнюю очередь через мой личный проход. Очерёдность эвакуации определит капитан-командор крейсера Решительный. Времени на подготовку - один час по общепринятому внутрикорабельному времени.
  Памела немедленно вернулась на свой корабль, что бы организовать подготовку к эвакуации, а я занял своё место в рубке управления, что бы своевременно иметь возможность забирать с капитанских мостиков наших судов специалистов, если таковые найдутся в экипажах.
  По закрытому каналу связи на меня вышла Ния, - Немедленно заблокируй все свои мысли и образы. Установи максимальной мощности барьер от внешнего проникновения. Мне кажется, нас с тобой обвели вокруг пальца. Резервная копия ядра может находиться внутри той девушки, которая побывала у нас на борту. Эта Памела не случайно много времени проводила в медицинском модуле, ведь именно там состоялась решающая схватка Д Арта и Серого бога. Мне кажется, пульт управления режимом смерти следует искать там.
  - Ния, ты уверена в этом?
  - Сто процентной уверенности у меня нет. Рекомендую тебе выбрать время и самому навестить медицинский отсек, может быть, свежим взглядом ты заметишь то, что не видят члены экипажа Стремительного. Но в первую очередь - эвакуация людей. Все они должны пройти через наш ангар, где я устрою им проверку на наличие других ядер и копий этой твари. Всех, кто попытается уклониться от проверки, к эвакуации не допускать и изолировать в отдельном помещении....
  Честно говоря, такого поворота событий я не ожидал и даже немного растерялся. В привычное, рабочее состояние меня привело появление Мухи, - Папа почувствовал что-то неладное и прислал меня к тебе в помощь. Ну и нагромоздил ты тут защиты, еле-еле прорвалась, аж проголодалась. Быстро введи меня в курс дела.
  - И не подумаю. Я тебе не доверяю, ты пришла, что бы шпионить здесь.
  - Дурак ты, Люда. Если б я шпионила, ты никогда не догадался о моём присутствии, так что не заводись. Лучше определись, где и в чём нужна моя помощь.
  - Я же сказал, мне помощь предателя не нужна. Уходи.
  - Примерно такую реакцию папа и предполагал, так что я на тебя не обижаюсь. Ладно, буду нужна, позови, а пока пойду сама осмотрюсь, - Муха исчезла.
  - Ния, как получилось, что это несносное создание преодолело все наши барьеры?
  - Если в двух словах, то очень просто, правда, разобралась я в этом только сейчас. Меня создавал и программировал Альбатрос и большинство функций у меня от него. Одной из таких функций является беспрепятственный пропуск твоей сестры на борт корабля в обход всех запретов. Теперь я могу эту программу удалить, но предполагаю, что она не единственная.
  - Не надо, пусть останется всё как есть, всё-таки это моя вредная сестра и она по-своему любит меня. Сведения с кораблей поступили?
  - Да, я сейчас их обрабатываю и отсеиваю тех, кто нам здесь не нужен или чьи навыки очень слабые. Звёздный путь уже сейчас готов представить двух своих лучших программистов, на Решительном четыре специалиста по программному обеспечению готовы к работе, это пока всё.
  - Хорошо, я отправляюсь за ними и сразу же впрягу в работу на главном пульте.
  Звёздный путь - лёгкий патрульный крейсер, который нёс службу в этом районе, наблюдая за перемещениями судов вдоль границ империи. Уже само нахождение на его борту двух программистов было большой удачей, хотя удивляться этому не стоило. Напичканный всевозможной аппаратурой, крейсер был этакой лабораторией, обслуживать которую могли только высококлассные специалисты. Неслучайно их денежное содержание в два раза превышало содержание на боевых кораблях, и попасть в экипаж было трудно и сложно из-за высокой конкуренции. На командирском мостике меня ждали два типичных представителя белых воротничков - интеллектуалов. В старомодных очках, они больше походили на старинных профессоров, изображения которых иногда попадались на учебных мнемокристаллах, нежели на офицеров боевого корабля. Что, впрочем, не помешало им вытянуться в струнку и отдать приветствие, как только я шагнул из портала.
  - Вы программисты? Задача, - на чужеземном корабле включилась система самоуничтожения, надо её обнаружить и отключить. Работать придётся быстро и без перерывав, до самоуничтожения осталось всего двадцать часов, а их аппаратура отличается от нашей. Со всем придётся разбираться самостоятельно. От меня помощи не ждите, я буду занят поисками той скотины, что включила этот режим. Если задача понятна, и вы готовы приступить к её выполнению, следуйте за мной....
  Появились мы сразу же на центральном мостике, где я, в весьма мягких выражениях, попросил освободить места перед главным пультом управления. Профессора по-хозяйски расположились на рабочих местах, и вскоре их пальцы замелькали с неимоверной быстротой по клавишам управления.
  Вспыхнуло разом несколько до этого нерабочих мониторов, на которых замелькали цифры и символы, а стоящие у меня за спиной девушки восхищённо вскрикнули.
  Повернувшись к ним, я сурово произнёс, - Если хоть одну увижу ближе, чем на два метра к моим парням, убью на месте. И это не шутка.
  Ребята, я оставляю вас и, наверное, для охраны пришлю пару космодесантников.
  На Решительном меня уже ждали, правда, там пришлось немного задержаться, пока отделение десантников получало оружие и боеприпасы.
   Специалистов по программному обеспечению с этого крейсера я распределил по автономным сетям Стремительного с той же задачей - найти и обезвредить. К каждому я приставил по одному охраннику и разрешил, при малейшей опасности для специалиста, открывать огонь на поражение.
  - Учтите парни, наш противник маскируется под красивых девушек, поэтому, ни в коем случае не подпускайте их близко к себе, какие бы хвалебные речи они не вели. О химерах разумных слышали? Так вот эти твари в десять раз опаснее химер.
   В моём распоряжении осталось пять космодесантников, четырёх из них я выделил сёстрам Лизе и Миле на поддержание порядка в ангаре, когда туда пойдут группы эвакуируемых, а одного оставил себе, что бы тот, якобы, прикрывал мне спину. Ния сообщила, что остальные корабли эскадры пока находятся вне зоны уверенного приёма и ответа на наш запрос от них не поступало, так как все они находятся в режиме гиперпрыжка и на всех парах спешат к нам на помощь.
  - Как звать, десантник?
  - Капрал Найз, милорд.
  - Ты что, знаешь меня?
  - Так кто же не знает лорда Людвига - Людмила, грозы пиратов и всякой нечисти? Все вас знают, и работать с вами в одной связке - честь для меня....
  Только через полчаса мы добрались до той двери, которую никто не видит кроме меня и где вчера я казнил киборга - клона серого бога. В комнате уже кто-то побывал, часть аппаратуры и мониторов были разбиты, провода, кабели и шлейфы вырваны с мясом. Как я и предполагал, в составе экипажа имеются ещё последователи этого монстра, что клюнули на его льстивые речи и обещания.
  Впрочем, ничего интересного, в имеющейся аппаратуре, я вчера не нашёл, а вот камера слежения, что я установил на противоположенной стене, могла дать много ценной информации.
  - Найз, встань возле прохода так, что бы ты мог с одного удара вырубить того, кто сюда войдёт и блокировать вход, если их окажется несколько человек, а я пока поработаю с останками приборов.
  Сев в кресло перед пультом управления я, закрыв глаза, стал следить, куда вели каналы наблюдения. Моё истинное зрение позволяло увидеть то, что доступно только сверхчувствительным приборам. Я видел, за чем и кем наблюдал киборг и какую информацию он мог получать, видел места размещения его датчиков слежения, а ещё я заметил очень явный след, что вёл в тот отсек, где обитали мужчины Стремительного со своими жёнами. Не там ли...
  - Милорд, я слышу в коридоре шаги нескольких человек, и они приближаются к нам. Будьте готовы к визиту незваных гостей.
  Как не вовремя, пришлось прервать поиск путей и сосредоточиться на том, что творилось в коридоре, а там начался спор.
  - А я говорю, что это здесь, вот и моя метка на стене. Я её сделала, когда мы вывозили тело несчастной Азалии.
  - Тогда чья вот это метка, как две капли воды похожая на твою? Кто её сделал и для чего? А вот ещё одна такая же. Тоже твоя?
  - Ан, предлагаю проверить все, а ещё лучше попросить лорда Людвига открыть нам эту невидимую дверь.
  - Ты думаешь, лорду больше заняться нечем? А ты видела, каких красавчиков он привёл с собой, особенно тех, с оружием и в мимикрирующей одежде? За таким можно всю жизнь прожить как за каменной стеной, вот бы познакомиться.
  - Познакомиться и схлопотать пулю в лоб? Тебя же ясно предупредили, подойдёшь ближе, чем на два метра, открывается огонь на поражение и им плевать, что ты первый помощник капитана Стремительного, приказ лорда Людвига для них закон.
  - Ну что, пробуем вот эту метку?
  - Постой, а вдруг это ловушка?
  Как я понял из разговора, в коридоре стояли Ан и Аньян, а вот лже метки могли действительно оказаться ловушками, поэтому я счёл за благо сделать вход в это помещение видимым.
  - Леди, заходите и сразу же готовьте ответ на вопрос - что вас сюда привело?
  - Лорд Людвиг, а мы думали, что вы работаете с одним из своих подчинённых.
  - Я доверяю своим специалистам, а практика говорит, что стоять у них над душой, не самый лучший вариант. И так, зачем два не последних офицера Стремительного решили вернуться на место вчерашней трагедии?
  Ответила мне Ан, - Мне кажется, вчера, при осмотре места происшествия, мы могли упустить нечто важное, что позволит нам понять, где искать пульт управления режимом самоуничтожения и самолечения и самовосстановления нашего корабля. Аньян сделала предположение, что все эти функции расположены в одном месте. Но вижу, что мы опоздали, кто-то всё здесь раскурочил.
  - Не хотите со мной глянуть, кто тут похозяйничал? Я вчера установил камеру наблюдения и как видите, не зря. - Использовав стену как экран, и выведя на неё изображение с камеры, в полной тишине мы просмотрели хронологию уничтожения оборудования тайной комнаты киборга.
  - Ну что, леди, теперь вы знаете, кто это сделал и у вас есть все доказательства этому. Найз, пойдёшь с этими офицерами и поможешь с задержанием подозреваемой. Окажет сопротивление при аресте, можешь особо не церемониться, главное, что бы она некоторое время была жива и смогла ответить на некоторые мои вопросы. Доставишь её на центральный мостик, через десять минут я вернусь туда. Здесь уже практически всё закончено.
  Неслышно за спинами сестёр возник мой десантник, чем заставил их немного испугаться и вздрогнуть, - Всё исполню, милорд, тем более, что здесь понятия не имеют о тактике боя в закрытых помещениях и на ограниченном пространстве.
  Когда все кроме меня вышли из комнаты, я вновь уселся перед центральным пультом, но запал уже прошёл, да и мысль о том, что центральный кабель вёл в отсек, где обитали их мужчины, не давала мне сосредоточиться.
  
  3.
  
  На центральном мостике я присоединился к профессорам и стал отрабатывать очередное направление. Со специалистами я, конечно, тягаться не мог, но и отставал от них не намного. Через пять часов стала вырисовываться следующая картина - все дорожки, не смотря на запутанные направления и ложные следы, великое множество ответвлений и мелких соединений, вели в мужской отсек. Самым удивительным было то, что он не отслеживался средствами наблюдения Стремительного, жил автономной жизнью, хотя и входил в единую цепь корабля.
  - Ан, кто и когда в последний раз был в этом отсеке? Как поддерживается его жизнеобеспечение, сколько там находится человек?
  Ответ меня шокировал, - Точной информации об этом отсеке мы не имеем, так как наши мужчины заблокировали доступ к ней, как, впрочем, и посещение посторонними. Изредка они присылают заявку на продукты питания и потребные материальные средства, на контакт не идут, наши запросы игнорируют.
  - А ну ка умники в очках, заблокируйте энергопотребление этого отсека и всякую связь с ним. Обрубите всё, что возможно и невозможно тоже.
  Ан, покажи мне на схеме Стремительного, где находится ваш мужской рай и как к нему пройти. Хочу сам глянуть, своими глазами на то, что там происходит.
  - И покажу и провожу, но попасть туда невозможно, все двери и проходы блокированы изнутри. Надо будет воспользоваться капсулами передвижения. И ещё, первая партия уже эвакуирована с корабля на ваш крейсер в количестве тридцати человек. Больше он принять не смог.
  - Что за крейсер?
  - Разведчик и наблюдатель, как они себя охарактеризовали, - Звёздный путь....
  Жилой отсек, который облюбовало мужское население ковчега, находился на самой нижней палубе, вдали от всех значимых объектов и представлял собой небольшой жилой комплекс с полным самообеспечением. Вот только даже невооружённым взглядом можно было заметить огромное количество оптоволоконных и силовых кабелей, что входили в него. В это время мигнул свет, и я тут же получил доклад, что энергообеспечение этого отсека прервано и не только оно. Мужской рай оказался полностью изолированным от Стремительного. Попасть вовнутрь можно было только через два прохода, которые, как и предупреждала Ан, были заблокированы. Следуя некоему наитию, я поинтересовался, а где сейчас может находиться капитан корабля - леди Памела, на что получил исчерпывающий ответ, - В медицинском модуле, проходит курс лечения.
  - Муха, - обратился я к мантикоре, - наведайся в медицинский отсек и постарайся узнать, от чего лечится капитан этого судна и действительно ли она проходит там курс лечения?
  Ответ не заставил себя ждать, - Медицинский отсек пуст, только роботы. Саркофаги - это подобие наших реинкарнационных камер, тоже все пусты. Живых существ не обнаружено.
  Вот тут-то мне и вспомнились недомолвки Нии и её намёки на то, что к включению режима самоликвидации может быть причастна Пам. Придётся действительно самому наведаться в этот модуль и посмотреть что там и как.
  - Муха, забери меня к себе, хочу сам всё осмотреть, - и оставив растерянную Ан вместе с Найзом, я исчез.
  Говорят, объять необъятное невозможно, хотя к этому и надо стремиться, так и я буквально разрывался на несколько частей, что бы одновременно оказаться в нескольких местах, где требовалось моё присутствие. Уже из медицинского модуля я отдал приказ капитан-командору Решительного понять по тревоге всех своих десантников и экипировать их для штурма хорошо укреплённого объекта. Хорошо хоть у медиков не оказалось пульта управления, объединённого обшей цепью с основными блоками ковчега. Видимо это было сделано специально после того, как стало известно, что серый бог именно отсюда контролировал и руководил всем кораблём.
  И так, первый вопрос, что здесь делала Пам и куда она делась? Второй вопрос, почему никто не интересовался её самочувствием и не запросил отчёт об её исследовании? Действительно, а почему бы мне самому не запросить отчёт о её медицинских процедурах и не попытаться раскрыть тайну её столь частого обращения к медикам, вдруг мой эскулап окажется более продвинутым и сможет помочь ей избавится от своих болячек?
  На первое же моё обращение мне ответили, что данные сведения засекречены и что я не имею допуска требовать их. Оказывается, допуск этот даёт лично капитан корабля и им ещё никто ни разу не пользовался. Пришлось обратиться за помощью к Ние и через её удалённую связь и мой коммуникатор взломать запреты и получить интересующие меня сведения.
  Я даже не мог предположить, что это был один большой обман. Памела никогда не обращалась за медицинской помощью, никаких обследований не проходила и сведений об этом в картотеке и архиве отсека не имеется. Вот тебе и наша скромная девица. Осталось найти путь, по которому она отсюда исчезала, и проследить её маршрут движения. Попытка взглянуть на окружающие меня предметы и стены истинным зрением ни к чему не привела, я не смог его вызвать, как ни старался. И вновь за помощью мне пришлось обратиться к Мухе.
  - Муха, попробуй найти те пути выхода отсюда, которые тайно могла использовать капитан этого корабля, когда, якобы, находилась здесь на лечении.
  - Два хорошо прожаренных бифштекса из натурального мяса, такова моя окончательная цена за информацию, и ни кусочком меньше.
  - Это грабёж среди бела дня. Где я тебе возьму натурального мяса, тем более два бифштекса.
  - В холодильнике Вольного ветра, у тебя там, в наличии, два десятка коробок полуфабрикатов, среди них есть и бифштексы. Так ты согласен?
  - Караул, грабят, по миру скоро пустят, а ещё сестра называется.
  - Видишь тот саркофаг, на котором я сейчас сижу? Так вот, под ним имеется грузовой лифт, который соединён с ангаром транспортных средств этой колымаги. А оттуда, используя имеющиеся средства передвижения, можно попасть куда угодно. И ещё, когда я наведалась сюда, она лежала в этом саркофаге, а потом, когда я осматривалась, она исчезла. Если хочешь, я смогу по запаху определить её маршрут движения, это тебе будет стоить....
  - Не надо, я уже догадываюсь, куда она отправилась. Наверняка в мужской рай, а так как я приказал его обесточить и полностью заблокировать, то она сейчас застряла там внутри и судорожно ищет варианты, что бы выбраться наружу и не раскрыть свою тайну, что именно она и есть новоиспечённый серый бог.
  - Люда, это твои догадки, а я в этом не уверена. Я надеялась выторговать у тебя целую коробку отличных кусков мяса. Хочу предупредить, этот мужской рай напичкан различными смертельными ловушками, а управление ими ведётся с пульта, который контролирует все помещения этого жилого отсека. Даже то, что ты его блокировал и отключил от единой энергосистемы, вряд ли тебе поможет. У них есть свой автономный источник питания, который они уже успели запустить. Для твоего сведения, совершенно бесплатно, в надежде на твою порядочность - у них там четыре двухголовых существа с шестью руками и мощным арсеналом вооружения. Есть даже такие средства, что стреляют чистой плазмой и никакая броня или защитный костюм тут не помогут. Я думаю, что даже индивидуальное силовое поле сможет выдержать не более двух, трёх попаданий.
   А хочешь, я тебя сразу в их центр управления доставлю, пока там нет ни одного двухголового, а за пультом сидит какая-то девчонка, которую, почему-то, все считают главной в этом раю. Вот она точно предатель....
  - Помолчи, дай подумать. Значит так, если я попаду в их центр управления, то смогу разблокировать проходы и отключить ловушки?
  - Это вряд ли. Двухголовые контролируют свои сектора в автономном режиме, независимо от центрального пульта. Он, скорее всего, используется как следящее устройство, для координации действий. А вот отключить программу самоуничтожения, я думаю, там можно, но...
  Ты же понимаешь, Люда, что двухголовые тут же всё бросят и кинуться к тебе. Если не все, то парочка точно, а остальные будут стеречь проходы. Пространство там ограниченное, места для манёвра нет, да и спрятаться негде. И вообще, мне не понятно, для чего всё это. Для того, что бы всех на ковчеге уничтожить, проще было пустить двигатели в разнос, а не заморачиваться с самоуничтожением, а значит у них другие планы....
  - Муха ты права. Никакого самоуничтожения не будет, им главное избавиться от балласта в виде экипажа, захватить Стремительный и скрыться в глубинах космоса. Найти там одинокую обитаемую планету и установить над ней свою власть. А от экипажа они хотят избавиться, что бы избежать мести со стороны их короля, всё-таки его они боятся....
  Муха внезапно исчезла, бросив меня одного в медицинском отсеке, правда, появилась она буквально через пару минут, - Твоя леди Пам объявилась на капитанском мостике и взяла всё руководство Стремительным под свой контроль. Хотя правильнее будет сказать не всё руководство, а организацию эвакуации экипажа. Властная девица. Она тебе нравится?
  - Как появилась на мостике, она же должна быть в Раю?
  - Это ты так считал, а я знала, что там совсем другая, а не та, что лежала в саркофаге. Пока меня не было, ты разобрался, почему нет ни каких сведений о её болезни, или как обычно бездельничал и предавался созерцанию?
  Наша версия с Нией о роли Пам во всех этих событиях рушилась на ходу, но сдаваться я не хотел, - А та девица всё ещё в комнате управления?
  Муха исчезла и практически тут же появилась, - Там, колдует над пультом. Знаешь, она чем-то похожа на Пам, наверное, её родственница, - и я тут же вспомнил о ещё одном члене королевской семьи, которую Ния не смогла определить. Вот же змеиный клубок, а не семейка....
  - Я на главный мостик, а ты продолжай наблюдать за этими тварями, если что, немедленно докладывай.
  - И не подумаю. Где это видано, что бы старшая и очень умная сестра подчинялась младшему брату, а если и буду подчиняться, то только за отдельную плату.
  - Попросить отца, что бы он тебя отозвал? Да и под ногами меньше путаться будешь, а главное, лезть туда, куда тебя не просят.
  - Папа меня не отзовёт. Я здесь для того что бы приглядывать за тобой и обстановкой....
  - Значит, всё-таки ты шпионишь, - с удовлетворением констатировал я. - Марш с глаз моих долой.
  Муха исчезла, но только для того, что бы почти одновременно появиться со мной на главном мостике у пульта управления, и, как обычно, она не удержалась от комментариев, - Люда, разуй глаза, кожа да кости, - Муха зависла в воздухе перед лицом Памелы, а та вжалась в кресло и боялась пошевелиться. - Её здесь, наверное, не кормят, хотя личико ничего, симпатичное, но зато характер, наверняка, вредный. Я знаю только одну, которая и красивая и не вредная - это я сама, у всех остальных есть куча недостатков....
  - Муха, я тебя, по-моему, куда-то послал. Тебя ещё раз послать, но только в грубой форме?
  - Я же для тебя стараюсь. Или ты думаешь, я не заметила, какими глазами ты на неё смотришь?
  Муха внезапно исчезла, а Памела с облегчением перевела дух, только дрожащий голос выдавал её испуг, - Это кто или что?
  - Это моя старшая сестра, мантикора. Отец прислал её к вам, что бы она присматривала за мной. Не пугайтесь, человечину она не ест, - за моей спиной кто-то с шумом упал на пол, и одновременно раздалось несколько вскриков.
  Ну вот, обычная реакция на появлении Мухи в незнакомой компании. Уверен, она делает это специально, так как любит оказываться в центре внимания и обсуждения.
  - Ну что тут у вас парни?
  - Всё в порядке милорд, ещё пару часов и мы закончим. Все главные системы проходят чистку. Сколько же в них всякой гадости ненужной напичкано. Источник заражения вредоносными программами обнаружен на самом нижнем уровне, там имеется дублирующий пульт управления кораблём и мы его отключили. Полный отчёт о проделанной работе подготовим чуть позже.
  - Хорошо, теперь можете заняться выведыванием у экипажа их главных тайн - что у них на обед, где и как отдыхают и почему ходят почти голые. Разрешаю общаться с ними, но в разумных пределах. Да, самое главное, что с режимом самоуничтожения? Программу обнаружили и отключили?
  - Да, это мы сделали в первую очередь. У них очень примитивное программное обеспечение, было бы неплохо его хоть немного обновить, а то мы только антивирусные программы установили и поставили блокиратор несанкционированного допуска. Отныне не более пяти человек будут допущены к управлению главным пультом и их ещё надо идентифицировать по трём десяткам параметров.
  - Вы сброс программ предусмотрели на случай полной замены экипажа?
  - Да, но для этого нужно назначить главного диспетчера, ответственного за передачу ключей и паролей допуска. Главное, что бы это был человек хоть немного разбирающийся в программном обеспечении, короче говоря - специалист....
  От разговора меня отвлекло обращение Нии, - Капитан, прибыли десантники. Я направила их на нижний уровень, где они будут ждать вас.
  - Понял, выдвигаюсь.
  Игнорируя Пам, я напрямую обратился к Ан, - Мне нужно транспортное средство, которое доставит меня на нижний уровень к мужскому раю. Подготовь ещё несколько на всякий случай, если придётся эвакуировать раненых. Будет штурм, что бы раз и навсегда покончить с наследием серого бога. От вас там толку не будет, поэтому не путайтесь под ногами....
  Оказывается, на Стремительном, кроме двух и трёхместных капсул имеются и вполне нормальные транспортные средства, рассчитанные на десяток и более пассажиров. Именно их и сосредоточили на безопасном удалении от блокированного жилого комплекса. Отрядом космодесантников командовал мой однокашник по академии, так что общий язык мы нашли очень быстро.
  - Значит так, орлы, излишний героизм тут ни к чему. На моём корабле только одна реинкарнационная камера, а медицинский модуль тут имеет древнее и допотопное оборудование, которое гарантированно затянет ваше лечение на несколько месяцев, а если что будет серьёзное, то и лет. Встретиться вам предстоит с шестируким и двухголовым киборгом с очень мощным вооружением. Основную опасность представляет оружие, стреляющее чистой плазмой. Индивидуальное силовое поле, в лучшем случае, выдержит только одно прямое попадание и потом нейтрализуется. Как благоприятный фактор отмечаю полное отсутствие динамичной защиты у этих тварей - кроме подобия индивидуальных бронежилетов у них ничего нет. Нами установлено, что внутри имеется четыре таких существа, хотя это и не факт, их может быть и больше. Два транспортных коридора, по которым две наши группы будут пробиваться навстречу друг к другу, напичканы огненными ловушками, лазерными самострелами и, возможно, миновзрывными заграждениями.
  У каждого киборга имеется своё участок, за пределы которого он не выходит, охрана и оборона его входит в обязанности. Моя сестра так же сообщила, что помимо киборгов в жилых помещениях вы можете встретиться с некими шарами, которые тоже вооружены лазерами, а некоторые и плазмой. Они действуют самостоятельно, согласно заложенной в них программы. Сейчас наши специалисты пытаются их взломать и обезвредить. В самом центре жилого комплекса находится пульт управления, я буду пробиваться туда самостоятельно, не зависимо от ваших действий. Если у меня ничего не получится, то вы обязаны разнести там всё.
  Муха, у тебя есть что добавить?
  Появилась мантикора и 'ласково' улыбнулась десантникам, - Всех, кто получит тяжёлые ранения, добью, что бы не мучились. Это понятно? Центральное помещение, где находится пульт управления этим модулем, хорошо защищён. Даже я, попав вовнутрь, практически беспомощна, так как все мои способности чем-то блокируются. Вся надежда на принца Людвига и его возможности как вольного охотника. У меня всё.
  - Каждая группа будет действовать самостоятельно. Вот примерная схема жилого комплекса. Свои предложения командиры групп представят мне через полчаса. И учтите, в ходе проникновения, возможно, вам предстоит встретиться с 'овощами'. Когда-то они были обыкновенными людьми, а теперь послушные марионетки этих монстров. В них, кроме внешности, не осталось ничего человеческого, и они подлежат обязательному уничтожению, так как от них, в том числе, зависит сила и мощь киборга.
   Через коммуникатор я передал приказ Лизе, - Эвакуацию остановить, всех вновь вернуть на ковчег, режим самоуничтожения отключён и заблокирован. Привести в готовность наш медицинский модуль на случай поступления раненых десантников. Крафту рассмотреть возможность демонтажа одного из видов вооружения Вольного ветра и применения его в переносном варианте, с учётом использования в замкнутом и ограниченном пространстве, для поражения легко перемещающихся объектов. - И заранее предупреждая вопрос, продолжил, - Вам появляться здесь запрещаю, защиту Вольного ветра включить в боевой режим. Конец связи.
  Я не исключал возможность того, что загнанные в угол адепты серого бога могут пойти на крайний шаг, а именно взорвать полностью свой жилой отсек, в надежде причинить максимальный урон Стремительному. Именно тем, что я запросил с Решительного переносные силовые установки, которые должны будут минимизировать ущерб ковчегу, и объясняется отсрочка штурма на полчаса.
  - Пушок, пришла твоя очередь. Попробуй проникнуть в комнату управления и посмотреть, что там и как. Только учти, Муха говорит, что неведомая сила блокирует её способности, как бы с тобой не произошло то же самое. Будь внимателен и осторожен, - призрачный волк исчез, а через некоторое время он вышел со мной на мнемосвязь.
  - В комнате один человек, он очень похож на леди Пам, что была у нас в гостях. Никаких ограничений для себя не вижу и не ощущаю. Оператор занят тем, что набирает какие-то команды на консоли, попробую нарушить соединения и помешать ему.
  Фу, какая же гадость эти ваши проводки и вкус у них отвратный.
  - Пуш, а ты разве способен чувствовать вкус материальных вещей?
  - Конечно, нет, но я заранее убеждён в этом. Кстати, если это сестра или близкая родственница Пам, то она должна видеть меня, а она не обращает ни какого внимания и только ошарашено крутит головой, пытаясь разобраться с замкнутыми цепями. Какая-то она мутная.
  - Спасибо Пуш, возвращайся ко мне, скоро начнётся штурм, и я хочу, что бы ты был рядом....
  Четыре взрыва раздались практически одновременно, но благодаря установленным переносным генераторам силового поля, они не были слышны за пределами жилого отсека, да и Стремительный даже не вздрогнул. Штурм начался. Я шёл с третей группой, так как она была ближе всех к пункту управления, и десантникам пришлось вступить в бой, буквально с первых шагов. В самом начале штурмовые группы были атакованы стационарными лазерами, которые были натыканы на стенах, потолке и полу буквально на каждом метре. Это очень сильно замедляло продвижение, так как оставлять их за спиной было опасно - со спины индивидуальные силовые поля были достаточно слабы, а перераспределять защиту было нецелесообразно.
  Мне постоянно поступали доклады о медленном темпе продвижения и ливне огня, что встречал наших десантников. Наконец-то появились летающие шары серебристого цвета, которые стреляли не только лазерными лучами, но и арбалетными стрелами. Два наших десантника, которые замешкались с перенастройкой своих защитных полей, получили ранения средней тяжести и выбыли из боя. У меня сложилось стойкое убеждение, что мужской рай основательно готовился к боевым действиям...
  Шаг за шагом штурмовые группы пробивались к центральным жилым отсекам, а киборги так и не появлялись.
  Оставив свою группу десантников далеко позади, используя искажающее поле, что позволяло мне обманывать приборы наблюдения и слежения в коридорах и на атакующих нас объектах, я пробирался к пункту управления, пока не упёрся в нечто особенное. Первый же выстрел в мою сторону показал, что искажающее поле тут бесполезно, как, впрочем, и мой генератор индивидуальной защиты. Заряд чистой плазмы разнёс всё вдребезги, и только мои быстрые ноги и реакция позволили мне юркнуть в полуразрушенный жилой комплекс и там немного отдышаться. И так, передо мной достаточно большое пространство без единого укрытия и препятствия. В центре этой импровизированной площади находилось приземистое сооружение, которое Ния охарактеризовала как бункер из перестроенной пластмассы, что крепче космической брони. А я-то надеялся использовать переносную ракетную установку малой мощности, а тут и большого заряда может не хватить, что бы пробить хотя бы отверстие, не говоря уже о бреши в стене.
  Несколько созданных мною огненных шаров были расстреляны в воздухе и на полу, как только они перешли некую незримую черту. Причём, мне, как я ни старался, так и не удалось найти некую закономерность в применении оружия. Без всякого сомнения, огонь вёлся в автоматическом режиме и скорее всего, хаотично, из нескольких источников управления различными видами оружия. Иначе как объяснить, что по одному и тому же огненному шару одновременно стреляли и плазмой, и лазерами, и стрелами. Я продолжал пускать шары, в надежде на то, что боезапас может закончиться, или оружие потребует перезарядки, но этого не происходило. Даже моя попытка произвести атаку одновременно с разных сторон, не увенчалась успехом....
  Как ни странно, на помощь пришёл совет Мухи, - Слышишь, Люда, мы так и не смогли обнаружить датчики слежения, а что если сами стены этого сооружения являются датчиками? Может быть, попробуем напустить густой туман или использовать свето и луче отражающие взвеси? Вдруг удастся ослепить? И ещё, у меня сложилось впечатление, что там, в бункере, просчитывают не только наши предполагаемые действия, но и читают намерения....
  
  4.
  
  Виною всему была моя беспечность и невнимательность. После того, как я открыл Пам возможность мнеморазговора, я не удосужился вновь заблокировать свои мысли и даже не установил простенького барьера. Какое-то нехорошее чувство поселилось внутри меня, но я никак не мог его сформулировать, пока Пуш не возник возле ноги и не передал, - Оператор восстановил все связи. Я сравнил его и капитана Стремительного, они походи как две капли воды и если б они не находились одновременно в разных местах, я бы подумал, что это один и тот же человек.
  - Нет, различия всё-таки есть, - встряла Муха, - у капитана глаза зелёные, а у этой цвет глаз зависит от настроения и может быть любым - от чёрного, до небесно-голубого.
  По коммуникатору я связался с Ан, - Ответь мне, у вашего капитана есть сестра близняшка, а может быть в экипаже есть кто-то, кто как две капли воды похож на неё?
  - Насколько мне известно, ни сестры, ни двойника у леди Памелы нет, а уж тем более на нашем корабле.
  - Хорошо, тогда в вашем медицинском отсеке имеется оборудование для клонирования?
  - Конечно, ведь наши саркофаги в первую очередь предназначены для того, что бы возвращать к жизни тех, кто погиб или умер, с наименьшими потерями их личности. Это стандартная процедура. Постойте милорд, несколько лет назад, во время высадки на планету Бурь, наш капитан получил тяжёлые ранения и, вполне возможно, после того, как её доставили в саркофаг, был включён режим возрождения. Точно мне не известно, наш медицинский отсек автономен и данные в общую сеть не передаёт. Леди Памела быстро восстановилась и об этом мы больше не вспоминали, а ей запретили покидать пределы Стремительного.
  - Картина начинает вырисовываться, - задумчиво проговорила Муха, - всё-таки вторая личность капитана с несколько изменённой памятью и психикой. У нас именно поэтому и запретили клонирование, что точной копии индивида создать не удаётся, а процент отклонений в развитии превысил порог в одну треть и зачастую появляются самые настоящие монстры в человеческом обличии.
  - Для меня ясно одно, медицинский отсек надо брать под полный контроль и игру в самостоятельность и автономию прекращать. Ния, если слышишь меня, подумай, что можно сделать, что бы взломать базу данных и устранить все блокировки, а попросту говоря, подчинить себе медицинский модуль Стремительного. Я не верю, что он ни с чем не соединён или ни с кем не контактирует.
  Ответа я не дождался и решил этим вопросом заняться несколько позже, после того, как закончим здесь. Мои огненные шары по-прежнему продолжали тревожить бункер и по-прежнему уничтожались, стоило им преодолеть некий барьер.
  - Милорд, докладывает командир отряда. Два киборга уничтожены, ещё два укрылись внутри силового поля, которое преодолеть мы не можем. У нас один погибший, его отправили в реинкарнационную камеру Вольного ветра и трое тяжелораненых. Их эвакуировали в медицинский отсек Стремительного.
  - Для преодоления защитного барьера попробуйте использовать кумулятивные заряды и постарайтесь определить, где проходят силовые кабели, которые питают защитное поле. Наверняка оно стационарное. Вам на помощь отправляю свою сестру. Мы возле командного пункта, но пробиться в него пока не можем....
  - Милорд, будьте осторожны, как бы эти твари не ударили вам в спину.
  Весьма своевременное предупреждение, оставлять у себя за спиной такого опасного противника было бы весьма неразумно, - Пуш, посмотри, где эти киборги и сможем ли мы их нейтрализовать?
  Призрачный волк исчез, а я стал просчитывать варианты и возможности ослепления датчиков и рецепторов бункера. Наступило некоторое затишье, огненные шары я пускал изредка, и они легко уничтожались массированным огнём. Внезапно меня сильно тряхнуло, а звук разрыва даже немного оглушил. Тут же поступил доклад от командира первой группы о том, что силовое поле разрушено, они продолжают движение, а принцесса Муха отправилась ко мне.
  - Как ты тут без меня, не заснул ещё? Я вот подумала, а почему тебе бы не попробовать проникнуть вовнутрь этого сооружения и не попытаться нанести удар оттуда? Перенести тебя я смогу, а ты создай портал, что бы в случае чего немедленно сбежать, так как там я тебе ничем помочь не смогу. Эти твари как-то блокируют меня.
  - Капитан, оба киборга связаны боем с нашими десантниками и вряд ли смогут напасть на тебя со спины. Если надумаешь проникнуть вовнутрь бункера, я помогу, мои-то возможности ничем не ограничены. Правда, не уверен, что смогу нанести телесный урон оператору, - Пуш так же внезапно исчез, как и появился. - Она подготовилась к неожиданностям и сейчас сидит в какой-то клетке с мелкой решёткой. У меня сложилось впечатление, что она перешла на мыслительное управление всеми своими системами.
  - Командор, - раздался радостный голос Крафта, - на нашем оружейном складе, совершенно случайно завалялся допотопный трёхзарядный гранатомёт и различные виды снарядов в наличии. Разрешите, я всё это сокровище доставлю вам?
  - Нет, я сам иду за этим оружием через портал.
  На нашем корабле царило оживление, а прямо перед пультом управления, на полу, лежало это старинное чудо оружие. Интересно, как оно к нам попало? Я не помню, что бы оно было в реестре оборудования и комплектации корабля, хотя, содержимое некоторых ящиков не раскрывалось.
  - Какими видами снарядов комплектовать кассеты, однотипными или комбинированными?
  - Однотипными. Упор сделать на кумулятивные и фугасные в равных пропорциях. Осколочно-фугасных должно быть не более двадцати процентов.
  - Смею вам напомнить, командор, что это я мастер - оружейник, а гранатомёт является весьма старинным видом оружия и я не уверен, что вы сможете его правильно эксплуатировать. Я должен пойти с вами.
  Я долго не раздумывал, - Хорошо. Как обстановка на корабле?
  - Всё в порядке. Девчонки занимаются ранеными в медицинском модуле, Оуэн дежурит за пультом управления и в меру своих способностей мешает Нии. Она сейчас занимается медицинским отсеком Стремительного. Мы почему то вас слышали, а вот наши ответы вам не проходили.
  - Ладно, времени у нас мало, я забираю эту бандуру, а ты берёшь кассеты с боеприпасами, отправляемся в обратный путь через три минуты.
  Нагруженные железом и зарядами мы появились в нашем импровизированном убежище как раз в тот момент, когда с противоположенной стороны единственный оставшийся киборг пытался прорваться к бункеру. Он, видимо, надеялся на систему опознавания 'я свой' и собирался укрыться в зоне безопасности под огневым прикрытием бункера, а может быть и спрятаться в нём. Однако сразу несколько лазерных лучей и зарядов плазмы разнесли его головы на кусочки и он грудой металла свалился на пол.
  Ко мне с докладом подошёл командир отряда, - Зачистка закончена, у нас один в реинкарнационной камере, двое тяжёлых в медицинском модуле вашего корабля, а ещё четверо в медицинском отсеке Стремительного, у них ранения средней тяжести. Легкораненых трое, от эвакуации отказались. Все десантники сведены в две группы и готовы к выполнению новых задач.
  - Пусть пока отдыхают и переведут дух, - я пустил огненный шар в сторону бункера, и его тут же накрыла лавина огня. - Пока не разберёмся, как это всё нейтрализовать, на штурм не пойдём.
  - Подошёл Крафт и козырнул офицеру космодесантнику. Я их представил друг другу, - Флаг-капитан Крафт из моего экипажа, мастер оружия. Флаг-лейтенант Тес, командир взвода космодесантников и мой однокашник по академии. Крафт, у тебя всё готово?
  - Да, капитан-командор. Первая кассета - кумулятивные, вторая фугасные, и, в зависимости от первых результатов, буду варьировать варианты. И хотя я буду вести стрельбу из укрытия, лучше, если рядом со мной никого не будет, так как ответная реакция не предсказуема.
  Главной особенностью любого кинетического оружия, которое сейчас почти не применяется, является его способность как бы раздвигать силовые и защитные поля и, за счёт своей малой первоначальной скорости, спокойно преодолевать их. Вот и сейчас всё это было подтверждено на практике. Даже невооружённым взглядом можно было отследить полёт трёх гранат, что устремились к стене бункера. Процесс перезарядки занял две секунды и вторая партия, уже фугасов, отправилась в полёт. Как мы и предполагали, сама стена этого сооружения была защищена силовым полем, но оно не стало препятствием для наших снарядов и небольшое серое облачко возникло в точке соприкосновения, а вторая партия, своими взрывами, разрушила приличный кусок стены.
  Тут же в образовавшуюся дыру полетели очередные гранаты, а бывшие поблизости десантники, не дожидаясь команды, открыли стрельбу. Бункер ощутимо вздрогнул, а мой огненный шар впервые спокойно дошёл до стены и оставил на ней след от ожога. И вновь, не дожидаясь команды, три десантника одним рывком преодолели отделявшее нас расстояние и ворвались вовнутрь. В наступившей тишине не были слышны звуки выстрелов, из чего я сделал вывод, что живого противника внутри нет.
  - Люда, граната разворотила клетку и размазала мужика по решётке.
  - Там должна быть девица, клон Памелы, а ты говоришь о мужике. Ничего не путаешь Муха?
  - Я ещё пока не слепая, хотя толком сегодня и не завтракала. Там лысый мужик, очень похожий на адепта Акапульки, только как он попал на этот корабль?
  Пойдя через проделанный проход, я осмотрелся на месте. Действительно, по счастливой случайности, все фугасные снаряды, что залетели вовнутрь, попали в клетку, в которой находился оператор и разворотили её, а заодно и его самого. Засветился мой перстень архимага, а значит предположение Мухи о том, что это представитель Акапульки, подтвердилось. И хотя пульт управления был очень сильно повреждён и оплавлен, через коммуникатор я попросил Нию собрать и извлечь всю возможную информацию. Её оказалось достаточно много, так что Крафту даже пришлось изъять из консоли несколько блоков, что бы доставить их на наш корабль для более детального изучения. Через полчаса всё было закончено, и я приказал всё здесь взорвать и сжечь. Ещё через пятнадцать минут бункер перестал существовать, термические гранаты сделали своё дело.
  Собрав трофейное оружие и всё то, что могло нас интересовать в плане новых технологий, (плазменное оружие, останки киборгов, образцы обшивки бункера, сбитые блестящие шары и много чего другого) десантники отправились в свой импровизированный лагерь в ангар возле Вольного ветра. Не успел я появиться из портала перемещения, как ко мне тут же подкатил наш эскулап и воткнул в плечо инъекцию транквилизатора.
  - Это ещё для чего? Я не ранен, от бессилия с ног не валюсь...
  - Это моя обязанность, поддерживать капитана в постоянном рабочем тонусе и мой приоритет здоровья выше ваших приказов. Такова заложенная в меня программа.
  Спорить с железякой было бесполезно, так что я смирился и стойко перенёс все процедуры проверки моего состояния. Интересно, кто подсунул мне такую свинью и заложил в эскулапа такую программу?
  Через двое суток жизнь на Стремительном вошла в привычную колею, как будто и не было этой ожесточённой схватки в мужском раю. Девицы из экипажа по-прежнему ходили полуголые и обиженные - всех десантников, включая раненых, а так же программистов, я вернул на свои корабли. Информацию о том, что за всеми этими событиями стоял недобиток из Акапульки, я скрыл. Ния закончила разбираться с медицинским отсеком и подключила его к общей сети. Просто огромнейший объём информации, полученный с ковчега, был отправлен в аналитический центр империи, правда, справедливости ради надо сказать, что мой искусственный интеллект наиболее ценные и важные сведения, в плане новых технологий, присвоил себе и делиться ими не собирался.
  Наша миссия на ковчеге была закончена, да и он через пару суток покинет пределы разумных миров, поэтому я официально запросил прощальную аудиенцию у капитана Стремительного. И вновь, как и в прошлый раз, мы сидели на своих местах в переговорном зале, только со стороны командования ковчега народу было чуть больше. Возглавляла их лично леди Памела.
  Не дожидаясь начала протокольного общения, я сразу же определил нашу позицию, - Миледи, леди, наше присутствие у вас на борту подходит к логическому завершению. Задачи, поставленные его императорским величеством, выполнены в полном объёме, необходимая помощь вам оказана, программное обеспечение и приемлемые для вашего уровня развития технологии заложены в базу данных. Более того, нам удалось полностью восстановить важнейшие функции вашего корабля, а именно самовосстановление и самолечение, так что я вам рекомендую подобрать подходящую планету и совершить на неё посадку с тем, что бы Стремительный смог собрать необходимые материалы и ресурсы для ремонта и восстановления своих повреждений. Планета должна быть без каких-либо признаков жизни и высаживаться вам на ней нежелательно.
  Не вижу причин задерживаться у вас в гостях кроме одной - мы готовы остаться ещё на пару суток, если ваш капитан, леди Памела, согласится пройти полный курс лечения в нашем медицинском модуле. Естественно, её на нашем корабле будет сопровождать один из тех офицеров, что присутствует здесь. Сожалею, но большее количество свиты леди Памелы я пригласить не могу, так как наша гостевая каюта рассчитана только на двух человек. Как я уже сказал, курс лечения и реабилитации рассчитан надвое суток. Если наше предложение будет отклонено, то по окончанию протокольной встречи, Вольный ветер покинет ваш корабль.
  Его императорское величество, сэр Эндрю Ньюкасл Нешвил, выражает твёрдую уверенность, что ваш визит в нашу галактику не окажется единственным и между нашими мирами установятся прочные дружественные связи. В качестве жеста доброй воли он дарит вам два патрульных катера с программным обеспечением для самостоятельного обучения управлению ими. Все необходимые чертежи и техническая документация для самостоятельного производства судов подобного типа заложены в оперативную память Стремительного. Сейчас я предлагаю сделать перерыв на полчаса с тем, что бы вы могли обсудить наши предложения и принять решение. И если вы не против, я хотел бы приватно переговорить с леди Ан.
  Не дожидаясь реакции своих визави, я встал, отвесил лёгкий поклон и вышел из зала в комнату ожидания. Как я и предполагал, леди Ан тут же последовала за мной.
  - Чем могу служить, милорд?
  - Леди, мне нужны координаты всех остановок, которые вы делали на пути в наши миры, но только те, где происходила высадка на планеты или космические объекты. Желательно это сделать в секрете от всех остальных и для этого у меня есть веские причины.
  - Это как-то связано с событиями в мужском раю?
  - Это напрямую связано с ними, и я собираюсь провести полное расследование того, как чужой оказался у вас на борту. То, что вы сейчас услышали, является государственной тайной, разглашение которой карается смертной казнью. Данную программу я только что заложил вам в мозг и если вы попытаетесь кому-либо рассказать об услышанном, вы тут же погибните. Отнеситесь со всей серьёзностью к моему предупреждению.
  - Что будет, если я откажусь передавать вам эти сведения?
  - Ничего. Ровно через месяц по вашему внутрикорабельному времени программа самоуничтожится, а память о нашем разговоре будет у вас стёрта. В ваших воспоминаниях останется только сам факт нашего разговора, который, якобы, касался безобразного состояния дисциплины у вас на корабле, за что вы, как первый помощник капитана, отвечаете. Эту причину, вы, кстати, можете назвать и сейчас.
  - Я всё поняла, а как я вам передам все эти сведения в режиме повышенной секретности? У нас будет тайная встреча?
  - Ничего передавать не надо, вы просто выпишите их на отдельный листок и прочитайте, а я напрямую сниму эту информацию из вашего мозга. Поверьте мне на слово леди, я никогда не пользуюсь этой своей способностью без разрешения своего собеседника и не читаю мысли и желания других людей.
  - Вы страшный человек, лорд Людвиг.
  - Не беспокойтесь леди Ан, этой способностью, в полном объёме, насколько мне известно, обладают только вольные охотники - император и я. Не смею вас больше задерживать, а то ваше отсутствие может быть неправильно истолковано остальными членами переговорного процесса. - Мы раскланялись и леди Ан вернулась в зал для переговоров.
  По окончанию установленного мною срока перерыва, я вернулся в зал, все представители ковчега уже были на своих местах. Слово сразу же взяла леди Памела, - Лорд Людвиг, мы безмерно благодарны вам за ту помощь, что вы нам оказали, а в вашем лице и его императорскому величеству сэру Эндрю Ньюкасл Нешвил. Я уверена, мой отец ответит согласием на установление дружеских и добропорядочных отношений между нашими государствами, а в знак признательности, позвольте вручить вам высший орден нашего королевства....
   Она ещё что-то там высокопарно говорила, а я уже подал сигнал Мухе, что бы она приготовилась, ибо развязка должна была последовать с минуты на минуту.
  Леди Ол подала Памеле небольшую коробочку, из которой со всей торжественностью был извлечён орден рыцаря Удачи - многолучевая звезда, усыпанная бриллиантами с изображением всадника посредине. Леди Памела взяла орден и направилась ко мне, что бы прикрепить его к моему мундиру. Непроизвольно я напрягся, не каждый день меня убивают при награждении и, хотя я был к этому готов, неприятное чувство меня не покидало. Улыбаясь, леди Памела подошла вплотную, внезапно её руки превратились в когтистые лапы, а лицо приобрело характерные черты морды химеры разумной, однако ничего сделать она не успела, так как, ударив лапой, мантикора отделила её голову от тела и зелёная кровь брызнула в разные стороны.
  Я перевёл дух, - Вот и всё, последний чужой на борту вашего корабля уничтожен. - Я поднял голову этого монстра и показал её присутствующим. - Это существо в наших мирах носит название - химера разумная. Он людоед и может принимать облик того человека или существа, которого когда-то съел. О том, что Памела не та, за кого себя выдаёт, я узнал, когда она напросилась на наш корабль. Её союзник, тёмный маг Акапульки, контролировал мужской рай, в котором к этому времени не осталось ни одного живого человека, их всех сожрала эта ненасытная тварь. Именно поэтому они готовили захват корабля.
  Скорее всего, они планировали не сам захват, а наличие определённого числа жертв, которых, впоследствии, надо будет утилизировать, а на самом деле поместить в морозильные камеры медицинского отсека. Честно говоря, меня поразила беспечность высшего командного состава Стремительного и его нежелание замечать очевидные вещи. По-хорошему, вы все заслужили сурового наказания. Космос это не аллея для увеселительных прогулок, а арена боевых действий и чем скорее эта истина дойдёт до вас, тем более безопасным будет ваше возвращение домой.
  Я не знаю процедуры назначения нового капитана корабля, но полагаю, что эту должность должна занять леди Ан. А все остальные бездельницы могут засунуть своё высокородное происхождение в одно место и там его оставить. Это конкретно касается вас Ол, Генжита и Изабелл. У меня даже не поворачивается язык назвать вас леди, настолько вы ничтожны и бесполезны. Были бы вы подданными империи, вас давно бы лишили всех титулов, привилегий и сослали на пограничные планеты, причём разные.
  - Лорд Людвиг, вы не смеете нас так оскорблять, мы же всё-таки принцессы и особы королевской крови.
  - Знаете, леди Изабелл, в империи более двух десятков королевств и более сотни принцев и принцесс, как вы выразились, королевских кровей. Только именоваться так они могут лишь на своих землях, во всех остальных мирах они простые подданные империи. А обращаться титулом принц или принцесса, можно только к членам семьи императора. Вот, например, принцесса Муха, моя старшая сестра. Она хоть и мантикора, но по своему положению находится значительно выше меня, а, может быть, и выше наследного принца и моего старшего брата сэра Гарольда.
  Муха появилась посреди стола, как раз напротив бледных сестёр - дочерей принца Артура, - Не преувеличивай Люда. Я хоть и подчиняюсь только императору, но и к тебе, как самому любимому и младшенькому, тоже прислушиваюсь и приглядываю за тем, что бы ты ненароком, в порыве своего гнева, не снёс кому из присутствующих здесь их головы. Вы знаете, девочки, каким кровожадным может быть мой младший брат? Особенно он не любит представительниц противоположенного пола. Скорее бы женить его, только вот где взять такую ненормальную, что согласится выйти за него замуж. У вас, случайно на примете никого нет? По глазам вижу, что нет, а вот вы, леди, - Аньян кажется? Вы же мечница, напроситесь к братишке в ученицы, там и поближе познакомитесь....
  - Муха, прекрати паясничать и меня сватать. Я как-нибудь сам найду свою суженую.
  - Да никого ты сам не найдёшь, слишком стеснительный. Уже папа и дед озаботились поисками...
  Упс, я тебе ничего не говорила, а ты не слышал.
  Я встал, - Прошу прощения у всех присутствующих за наши маленькие семейные разборки. Вольный ветер задержится ещё на сутки для разрешения некоторых проблем.
  Леди Ан, пожалуйста, выполните мою просьбу, - я сделал хорошо рассчитанную паузу, - наведите порядок с дисциплиной и одеждой вахтенных смен. В помощь вам я, на первых порах, выделю десяток офицеров имперского космофлота. Четверо из них будут вашими вахтенными офицерами, ещё четверо - операторами главного пульта управления, а ещё два инженера-механика помогут с обслуживанием энергетических установок и двигателей. Как только вы подберёте подходящую планету для самовосстановления Стремительного, я пришлю вам сотню курсантов стажёров из нашей космоакадемии....
  
  5.
  
  За ужином, поедая очередной кусок мяса, Муха поинтересовалась, - Люда, а ты согласовал вопрос стажировки наших курсантов с папой?
  - А зачем? Вопросы стажировки и места её проведения находятся в компетенции начальника академии. Я послал ему некоторый материал по Стремительному и намекнул, что если мне удастся, то я договорюсь о стажировке наших курсантов на борту этого чудо корабля. Точно такой же запрос я послал и в академию космодесантников. Ответы должны скоро поступить, и я уверен, что они будут положительными.
  - А переправлять стажёров будешь через транспортные порталы?
  - Через свои личные порталы и раскрывать их координаты я не намерен. Всё-таки Стремительный - чужая территория и я хотел, что бы и ковчег и королевство вошли в сферу влияния империи, а в перспективе и присоединились к ней.
  - У тебя далеко идущие планы. Уф. А мясо твои девчонки готовить толком не умеют.
  - И это ты заявляешь после того, как съела тройную порцию?
  - А что тут особенного? Я только на последнем кусочке распробовала, что оно немного жестковато. Ты потренируй своих дежурных по камбузу, потренируй, а то вот так придёшь в гости к брату, а у него и есть-то нечего, так с голоду и умрёшь.
  - Муха, ты, с голоду? Да ты скорее от ожирения откинешь лапы.
  - Какое ожирение, ты посмотри, одни кости да кожа. У меня даже шерсть перестала так лосниться, как должна....
  Сколько себя помню, чаще всего разговоры за столом заканчивались постоянными жалобами мантикоры на хроническое недоедание и её хныканье на то, что ей одеть нечего. Сразу предупреждая очередное сетование на нищету и разор, я строго проговорил, - Запаса ленточек у меня никакого нет. Я тебя не ждал на борту Вольного ветра, ты не забыла, что предала меня?
  - Никто тебя не предавал. Я как старшая сестра, просто наябедничала отцу, а это разные вещи. И что, даже завалявшейся ленточки, даже кусочка нет? Мне что, теперь идти побираться у девочек с ковчега?
  - А что, иди, позорься. То-то смеху будет - старшая дочь императора клянчит ленточки. Со стыда то не сгоришь?
  - Злой ты Люда, уйду я от тебя. Пойду, прогуляюсь по ковчегу....
  Уже вдогонку её растворяющейся фигуре я успел крикнуть, - Все копчёности в их кладовых не съедай...
  Координаты мест высадки десантов Стремительного на различные космические объекты я получил только спустя два часа. Их оказалось немного, всего шесть, но особого облегчения это мне не принесло. Системы наших координат не совпадали, а их синхронизацией я как-то не озаботился. Придётся опять отрывать Нию от её аналитической работы и просить помощи. Вскоре я держал в руках кристалл со всеми нужными мне сведениями и даже с некоторыми видеозаписями двух планет. Ничего интересного на этих записях не было, просто люди, которые высаживались, решили сделать несколько снимков на память, а Ния отыскала их в архивных файлах с отчётами.
  Моё внимание, в первую очередь, привлекла планета обозначенная кодом 6767\7676. Из отчётов мне было известно, что признаков разумной жизни на ней не обнаружено, планета изобилует горными грядами и густыми лесными массивами с обильным представительством флоры и фауны.
  Вторая планета, на которую я обратил внимание, наоборот, была абсолютно пустынна и представляла собой одну большую песчаную равнину изрезанную глубокими каньонами. Её осмотр был поверхностным, но именно на ней с леди Пам что-то случилось и она в тяжёлом состоянии была доставлена на Стремительный. Эту планету во всех документах называли - планета Бурь. Первая планета привлекла моё внимание именно отсутствием разумной жизни, ибо, согласно господствующей теории эволюции, наличие растительного и животного мира само собой подразумевало и наличие разумных существ. А на второй планете было так удобно что-то спрятать или спрятаться самим.
  На следующий день через Вольный ветер на Стремительный прибыли те офицеры, которых я лично отобрал из резерва флотского экипажа. Для этого мне пришлось сделать ряд перемещений через свои порталы и потратить несколько часов на изучение их личных дел. Все они оказались недавними выпускниками академии и, по счастливой случайности, не обременённые семейным узами....
  Как я и предполагал, трудности у ребят начались с самой первой вахты. Мало того, что одетыми по форме пришли всего три девушки, так остальные, в пику моим требованиям, пришли топлес. Все они были отстранены от дежурства и отправлены в свои каюты для устранения недостатков в одежде, и ни одна из них на вахту так и не появилась. Наивные, они ещё не поняли, с кем связались. Все, кто не вышел на вахту, попали в чёрный список и двери их кают были заблокированы ровно на сутки. Думаю, лечебное голодание им не повредит. Так как Ния уже соединила все операционные системы в единое целое, то надобности в большом количестве обслуживающего персонала уже не было. Правда, для того, что бы Стремительный функционировал нормально, мне пришлось привлечь к первой вахте резервных офицеров и даже двух операторов. Только через пять часов, после того, как были включены и отлажены программы автоматического управления кораблём, можно было вздохнуть свободно и немного расслабиться.
  Своё недовольство мне высказала Ния, - дескать, она не нянька и не должна контролировать все процессы на Стремительном, у неё и своей работы хватает. Пришлось клятвенно пообещать, что это в первый и последний раз, когда я её использую в качестве контролёра....
  Первая, двенадцати часовая вахта, успешно завершилась, но если я надеялся, что преподанный девицам урок пойдёт впрок, то глубоко ошибся. Весь состав второй вахты пришёл полуголый и от несения дежурства был отстранён, а до меня дошёл слух, что организаторами и вдохновителями этой своеобразной акции протеста выступили три сестрички - дочери принца Арта. Именно они, пользуясь своим положением и влиянием, подбили экипаж на скрытое неповиновение. Каюты второй вахтенной смены тоже были заблокированы, и авральный режим работы был продлён. Даже леди Ан и Аньян пришли на помощь моим офицерам и наравне с ними несли службу. Вот тогда-то я и решил применить коварный план....
  Вкуснейший обед, с изобилием различных яств был накрыт для всего оставшегося 'на свободе' экипажа. Более того, трансляция этого праздника гурманов велась на все каюты арестантов, с особым акцентом на присутствующих за столом леди Ол, Генжиту и Изабелл. В обеденном зале присутствовали так же все мои офицеры, за исключением дежурной смены, которые мило общались с девушками, вели непринуждённые беседы и показывали верх обходительности и галантности, ухаживая одновременно за несколькими девицами, не отдавая предпочтение никому. Подобная картина повторилась и на ужине с той лишь разницей, что кроме трёх сестёр, особого внимания были удостоены три девушки из состава первой вахты. У каждой из них был свой любезный кавалер, который не только ухаживал за своей соседкой, но и демонстрировал верх обходительности, предупреждая малейшее желание свой дамы.
  Муха, которая внезапно возникла у меня на коленях, так что мне пришлось отодвинуться от стола, ехидно заметила, - Да, Люда, ты умеешь уесть девиц. Многие из тех, к кому я мельком заглянула, на чём свет стоит, костерят никчёмных принцесс и сожалеют, что поддались на их уговоры. Думаю, проблем с третьей вахтой у вас не будет. Ты мне лучше скажи, почему на столе так мало мяса, вы что, его уже всё съели?
  - Для тебя, главный шпион, всё приготовили на Вольном ветре, а теперь слезь с меня, я ещё не наелся, к тому же мне скоро идти проверять вахту и подменять ребят, что бы и они могли тоже перекусить, - Муха исчезла, а Пуш недовольно проворчал, - Что себе позволяет эта кошка. Только я могу сидеть у тебя на руках, а у неё есть её император, вот к нему пускай и залазит.
  В общем, ужин прошёл в мирной и добропорядочной обстановке, закончился без скандалов, хотя я несколько раз видел, какими взглядами одаривали дочурок сэра Арта присутствующие здесь члены экипажа. Слух то о том, что участники акции неповиновения на сутки подвержены домашнему аресту и полностью изолированы от всего и всех, быстро разошёлся по кораблю, а его организаторы и вдохновители, как ни в чём не бывало, наслаждаются жизнью....
  Цель, поставленная мною, была достигнута. Принцессы оказались в полной изоляции, с ними не разговаривали, их чурались и избегали. Более того, после того, как они разошлись по своим помещениям, я блокировал и их, а заодно и обрубил всякую связь с другими каютами и главным мостиком.
  Третья вахта появилась в полном составе и, даже, в однообразной униформе. Оказывается и такая есть на Стремительном. Конечно, до настоящей корабельной дисциплины было ещё далеко, но первые шаги были сделаны и как говорил наш общий какой-то знаменитый предок - 'Правильной дорогой идёте, товарищи!'
  Ночью меня разбудил вызов по каналу экстренной связи, и Ния передала мне координаты планеты, на которую рекомендовалось посадить Стремительный для его самовосстановления и ремонта. Данные координаты передал лично отец и от подобных предложений не принято отказываться. Пришлось вставать, одеваться и идти на центральный мостик, что бы внести изменения в маршрут движения. Там уже находилась леди Аньян, которая номинально курировала третью вахту, хотя никаких причин для этого не было, вахтенный офицер прекрасно справлялся со своими обязанностями.
  - Леди Аньян, мы меняем курс Стремительного и прямиком направляемся к необитаемой планете богатой природными ресурсами, минералами и залежами всевозможных руд. Там же и проверим в деле, как работает режим самовосстановления и ремонта вашего корабля. Придётся мне ещё немного задержаться у вас в гостях, надеюсь, вы будете не против?
  Девушка неожиданно покраснела, а потом, глядя прямо мне в глаза произнесла, - Я буду только рада тому, что вы задержитесь у нас. Лорд Людвиг, а не могли бы вы немного позаниматься со мной и обучить некоторым основам вашего боя на мечах. К сожалению, та программа, которую вы так любезно заложили в наш тренажёрный зал, никак не даётся мне, и я топчусь на начальном уровне.
  - Милая леди Аньян, в нашей академии боевых искусств на изучение начального уровня, для уже подготовленных курсантов, отводится не менее года, а вы хотите всего достичь за несколько дней. Так не бывает. Я с удовольствием дам вам несколько уроков, но не особо надейтесь, что результаты не заставят себя ждать.
   А теперь ответьте мне на такой вопрос, - изменение курса надо обязательно согласовывать с капитаном корабля, или можно обойтись, согласовав его с вами?
  - Придётся поднять Ан. Эти вопросы вне моей компетенции. Сейчас я её приглашу на мостик, и вы сами всё ей объясните.
  Заспанный капитан появился буквально через пару минут, - Что-то случилось?
  - Ничего серьёзного, леди Ан, просто я предложил изменить курс Стремительного, но леди Аньян сказала, что это можно сделать только с вашего разрешения.
  - Это действительно так. В наших инструкциях сказано, что любое изменение курса должно быть согласовано с капитаном корабля и без его разрешения...
  Я перебил её, - Вам, наверное, ни разу не приходилось сталкиваться с ситуацией, когда решение следует принять в течение долей секунды и ждать прибытия капитана на мостик означает неминуемую гибель корабля. Ваш старший смены должен быть наделён полномочиями самостоятельно принимать решения и потом их обосновывать и отчитываться перед капитаном.
  В нашем случае проблема значительно прозаичнее, его императорское величество дозволяет вам совершить посадку на одну из резервных необитаемых планет данного сектора. Там Стремительный сможет очень быстро провести весь курс самовосстановления всех своих повреждений, а экипаж немного отдохнуть от рутины полёта и навести порядок во всех корабельных помещениях. Желающие, в скафандрах, даже смогут совершить непродолжительные прогулки по поверхности, надо только уточнить силу тяжести, что бы она не оказалась чрезмерной для ваших нежных костей.
  - Я доверяю вам лорд Людвиг и даю своё добро на изменение курса. Аньян распорядись, а впредь доведи до всех старших смен, что лорд Людвиг пользуется такой же властью и правами, что и капитан Стремительного. Если это всё, то я пойду досыпать, - она несмело улыбнулась, - что-то я в последнее время стала сильно уставать.
  Из пряжки своего поясного ремня я достал небольшую таблетку, - Леди Ан, капитан корабля не имеет право на слабости. Возьмите таблетку и при мне проглотите, это поддержит ваши силы и иммунитет как минимум в течение года, а может быть и больше. Глотайте, глотайте, наши офицеры принимают эти пилюли перед каждым длительным полётом.
  Она безбоязненно взяла таблетку и проглотила её, - И когда наступит улучшение?
  - А вот как проснётесь, так и наступит. Аньян, проводи капитана в её каюту, а я пока подежурю за тебя....
  - Она заснула даже раньше, чем её голова коснулась подушки. А мне можно будет такую же таблетку?
  - Можно, но только по окончанию вашей вахты и только тогда, когда вы окажетесь в своей каюте, перед сном. У этой пилюли только один побочный эффект, она погружает принявшего её в глубокий сон на четыре - пять часов.
  Дежурный оператор главного пульта управления деловито доложил, - Курс изменён, координаты заложены, ориентировочное время прибытия в расчётную точку составляет семь часов тридцать одну минуту при скорости 1,3 от скорости света. Полёт протекает нормально, отклонений в работе двигателей и приборов нет.
  - Извини Аньян, но я тоже пойду отдыхать к себе на Вольный ветер. Надо набраться сил, через семь часов на Стремительном начнётся аврал. Как, кстати, ведут себя сёстры? Изоляция пошла им на пользу?
  - Сначала психовали и даже пытались портить обстановку в своих каютах, теперь успокоились и спят.
  - Прекрасно, домашний арест я им продлеваю на трое суток. Двери к ним блокированы, пищу доставлять будут мои фрегат-капитаны. Жаль, что я не наделён полномочиями отправить их в карцер на хлеб и воду. И вообще, зачем этот балласт взяли в поход?
  - Это была личная просьба принца Арта к своей сестре. Девочки росли без матери, все их жалели и баловали, а когда лорд Арт спохватился, то переделать их уже не смог, вот и решил отправить в глубокий космос в надежде, что здесь они поумнеют. Мы в полёте уже второй год, но особых изменений в их поведении я не заметила.
  - Ничего, Аньян, скоро заметишь. У меня есть опыт в подобных вопросах, поверь, и не таких обламывали....
  Время пролетело незаметно, казалось, только закрыл глаза, а Пуш уже своим лохматым хвостом щекочет моё лицо, а значит, пришла пора вставать. Привести себя в порядок и одеться было делом нескольких минут. Оуэн пытался встретить меня полным рапортом, но я отмахнулся, - Доклад только о самом важном и существенном.
  - Происшествий и сообщений нет. Ваша сестра подрезала наполовину наши мясные запасы на эти сутки. И это при том, что они хранились под кодовым замком.
  - Выход один, на сегодня полностью исключить мясо из нашего рациона, только овощи, супы и каши. Сделаем разгрузочный день.
  - Братишка, постой, это же дискриминация, - появление Мухи было ожидаемо. - Ну съела я пару кусочков, это же не повод запрещать употребление мяса. Хочешь я пополню наши запасы с кладовых и холодильников Стремительного?
  - А что ж ты сама оттуда не питаешься?
  - А у них мясо не такое вкусное, как у нас здесь. Вашим рецепторам всё равно, а для меня это - ощутимая разница.
  Спорить я с ней не стал, ни и решение своё не поменял, - Сегодня полностью разгрузочный день, в рационе только вегетарианская пища. Разговор окончен.
  - Бессердечная вредина, а ещё и брат называется. Вот возьму и не скажу тебе, кто ещё в экипаже видит твоего Пушка, хотя и не подаёт виду.
  На её слова я никак не отреагировал, а прямиком перенёсся на центральный мостик. Там как раз происходила сдача вахт и леди Ан принимала дежурство у своей сестры. Увидев меня, она поспешила проговорить, - Это просто какое-то чудо. Я словно заново родилась, не ожидала такого эффекта. Хорошо, что и Аньян получила от вас это лекарство, ей оно тоже не помешает.
  - Через двадцать минут Стремительный в автоматическом режиме совершит посадку на выбранную планету и приступит к анализу природных ресурсов, а так же расчёту потребного для восстановления и ремонта времени. Через три часа после приземления количество вахтенных можно будет сократить наполовину, а высвободившихся членов экипажа направить на хозяйственные работы. Стремительный сам определит необходимую потребность в энергии и оптимальную мощность двигателей для предстоящих работ. Наша задача, по возможности, ему не мешать. И ещё, с прибытием наших курсантов на стажировку, необходимо будет организовать их обучение по группам - навигаторы, операторы, инженеры-механики, вахтенные офицеры, связисты и картографы.
  Вы сможете подобрать наиболее подготовленных офицеров, которые будут курировать их обучение?
  - Простите капитан-командор за мой наивный вопрос, а что действительно все стажирующиеся будут мужчинами?
  - Да, леди Ан. У нас как-то не принято набирать в космоакадемию девушек....
  После посадки Стремительного, Вольный ветер покинул гостеприимный ангар и с высоты птичьего полёта мы наблюдали и снимали процесс погружения ковчега в недра планеты. Корабль, размером с небольшой город, медленно погружался в скальную породу до тех пор, пока на поверхности не оказалось менее четверти его корпуса, а вокруг не образовалась толстая защитная стена высотой в десятки метров. Я не торопился возвращаться через верхний шлюз на Стремительный и несколько раз облетел планету, не покидая её атмосферный слой. Мне следовало убедиться, что суверенитет империи никем не нарушался, и следов незаконной добычи природных ресурсов нет. К слову сказать, на поверхности планеты жизнь была невозможна из-за высокой концентрации аммиака и непригодности воздуха для дыхания, хотя какие-то бактерии и микроорганизмы здесь присутствовали. На седьмом витке я получил сообщение о том, что первая партия курсантов готова к отправке и ждёт только меня. Пришлось срочно возвращаться на ковчег и ускорить процесс приготовления помещений для размещения стажёров. Условия для них были поистине королевские - у каждого отдельная каюта, правда все они размещались в пределах одного жилого комплекса, и вход в него будет контролироваться специально назначенным нарядом. За хлопотами время пролетело незаметно и, наконец, пришло время открыть портал перемещения. Первая группа курсантов, смущённая огромным количеством встречающих девушек, быстро прошла в свой отсек, где и была распределена по жилым помещениям. Вскоре за ней последовала вторая, а затем и третья группа. Всего сто семнадцать стажёров прибыло на борт Стремительного а во главе этого отряда были три опытных наставника из числа преподавателей.
  К великому моему сожалению, руководство академии космодесантников решило не отправлять своих курсантов на стажировку, посчитав, что это время они с большей пользой проведут в джунглях Северстоуна, где устроят массовую облаву на различных хищников и кровососов, что так досаждают мирным колонистам этого пограничного мира. Как говорится - на нет и суда нет.
   После разрешения огромного количества организационных вопросов, обустройства и налаживания быта стажёров, пришла пора и моему экипажу отправляться в полёт по маршруту Стремительного, что бы определить, откуда на его борту взялся маг Акапульки и химера разумная. Оставив за себя в качестве старшего мантикору, я со спокойной совестью отдал команду на взлёт. Дело в том, что Муха очень любила командовать, была беспощадна к нарушителям дисциплины и весьма строго относилась к выполнению всех положений внутрикорабельного устава. Так что если парни думали, что они попали на курорт, то эта иллюзия у них весьма скоро развеется.
  - Люда, я поражаюсь твоей выдержке и терпению, - разговор происходил в столовой Вольного ветра, где собрался весь мой экипаж, - вы представляете, девочки, я ему намекнула, что знаю ещё, по-крайней мере, об одной девице, что видит его кхора, а он даже любопытства не проявил. А вдруг это предназначенная для него, как и Лилия для Гарольда? Что за толстокожий брат?
  - Муха, мне некогда заниматься пустяками, меня больше волнуют вопросы - с кем и чем мы встретимся в местах приземления ковчега. Ведь не из воздуха возникла эта тварь и тёмный маг, а твоя девица рано или поздно сама проявит себя, тогда мы с ней и познакомимся и определим, действительно ли она является предназначенной, или это очередной плод твоей болезненной фантазии. Не торопи события.
  - Как это не торопи события, ты что, совсем слепой? Посмотри на животики сестричек, они уже начали округляться, а значит, их скоро надо будет списывать на землю, а вместе с ними уйдут из экипажа и их мужья, всё-таки рождение первенцев дело весьма серьёзное. Хочешь опять в одиночестве остаться? А кто мне будет жарить мясо? Ты об этом подумал?
  А ведь действительно, время так быстро лети и так незаметно, что я не успел оглянуться, а мои девчонки уже скоро станут мамами. Интересно, а у Гарольда и Лилии намечается пополнение, или они ждут, когда организм сестры полностью будет готов к деторождению? Словно угадав мои мысли, Муха сказала, - Вот с кого твоей сестре надо брать пример, а то мне так хочется скорее понянчиться с малышом....
  
  6.
  
  Сведения о происшествии на планете Бурь были весьма скудными, но и того, что мне стало известно, было достаточным для того, что бы сделать некоторые выводы. Первое, что бросилось в глаза, когда я знакомился с отчётами - леди Памелу обнаружили без сознания на краю одного, не самого глубокого, каньона. Второе - её скафандр был не повреждён и все его функции жизнеобеспечения работали в обычном режиме. И третье, - приборы слежения Стремительного, которые тогда ещё работали как обычно, не зафиксировали появления посторонних объектов возле неё. Принцесса самостоятельно передвигалась, вдруг взмахнула руками и упала, потеряв сознание. Из всего этого можно было сделать несколько выводов, первый и самый важный - она подверглась мощному воздействию. А вот какому, предстояло узнать. Была ли это мощная ментальная атака, или действие неустановленного излучения? А если учесть, что больше принцесса борт Стремительного не покидала, то вероятность того, что химера превратилась в Пам именно на этой планете, возрастает многократно. На ум приходит только одно - искажающее поле. Под его покровом можно было успеть сделать всё что угодно и с самой принцессой и с её телом. Придётся вновь обратиться за помощью к Ние, что бы она проанализировала записи визуального наблюдения, так как я ничего необычного не обнаружил.
  К моей просьбе Ния отнеслась с пониманием и даже не ворчала, что я её отвлекаю от важных дел, а её предварительный анализ только подтвердил мои возникшие подозрения. В запись наблюдения были внесены изменения, и на них было наложено смоделированное новое изображение, а часть записей была полностью уничтожена и даже Ния не смогла их восстановить. Это означало только одно, именно на этой планете произошла подмена Памелы на химеру и проникновение тёмного мага на борт ковчега. Мой искусственный интеллект высказал предположение, что принцесса погибла не в результате ментальной атаки.
  Свой вывод она мотивировала следующим, - Химера разумная полностью скопировала облик и образ Памелы, а во время её пребывания на нашем корабле, тебе, капитан, пришлось разрушать её барьеры и блоки, что были установлены в её мозгу, следов стороннего вмешательства ты не обнаружил. Следовательно, её, вероятнее всего, вырубили или убили мощным электромагнитным импульсом, так как скафандры Стремительного не предназначены для защиты именно от этого вида излучения. Таким образом, можно предположить, что на планете Бурь имеется хорошо оборудованная база Акапульки и, возможно, гнездо химер разумных. Своими силами нам с ними не справиться, если только не ставить своей целью уничтожение всей планеты. Но тогда мы лишимся источника важной информации, а это нецелесообразно. Надо запрашивать помощь имперских десантников и универсалов.
  Кто бы знал, как мне не хотелось этого делать, но другого способа проникнуть вовнутрь этого тайного логова у меня не было. Скрипя сердцем, я отправил весь аналитический материал и свои выводы лично императору с просьбой о военной помощи. Я просил два взвода имперского спецназа и две мобильные группы универсалов, и до их прибытия, активных и даже разведывательных действий было решено не предпринимать.
  Ответ не заставил себя долго ждать, более того император лично связался со мной по специальному каналу связи, который я, по просьбе Мухи, разблокировал именно для таких случаев. Разговор состоялся в таком тоне, будто мы вчера только расстались, и между нами нет никаких натянутых отношений и недопонимания.
  - Людвиг, ты даже не представляешь, как вовремя пришли твои данные об этой базе. Это не просто логово недобитков Акапульки, по нашим сведениям, это центральный координационный центр нашего сектора галактики. Наши спецслужбы почти вплотную подобрались к нему, и тут удача улыбнулась тебе, - далее шли разглагольствования о том, какой я молодец и как умело использую свои способности, а вот закончился разговор совсем для меня неожиданно. - Я категорически запрещаю тебе принимать хоть какое-то личное участие не только в самой операции, но даже в её разработке и организации. Ты своё дело сделал, и я приказываю тебе покинуть не только саму планету, но даже её ближайшие пределы. Займись ковчегом, это сейчас приоритетная задача, а тут справятся и без тебя, - И всё, никаких объяснений или разъяснений, что послужило поводом для принятия подобного решения.
  Однако покидать орбиту планеты я не торопился, и выполнять волю императора тоже. Времена беспрекословного подчинения канули в прошлое, тем более, что я считал себя на службе у императрицы нижних и тёмных миров и некоторые приказы отца считал возможным игнорировать. Все мои иллюзии о мнимой самостоятельности были разбиты буквально через несколько минут, - её императорское величество Манти буквально слово в слово повторила слова отца о запрете принимать даже опосредованное участие в операции по уничтожению координационного центра. Правда, от бабули последовали некоторые разъяснения, суть которых сводилась к следующему, - у нас нет твёрдой уверенности, что это единственный или последний командный пункт Акапульки, поэтому решено не использовать Вольный ветер и не увязывать его присутствие с предстоящей операцией по его захвату. Так что немедленно убирайся оттуда и чем дальше, тем лучше....
  Как вы понимаете, спорить с мантикорой себе дороже, так что мне пришлось срочно взять курс на планету 6767\7676, с которой у меня тоже возникли некоторые непонятки, но о которых я решил не распространяться, опасаясь, что и здесь мне запретят действовать самостоятельно.
  Мне было известно об отсутствии разумной жизни на данной планете, хотя она по всем параметрам подходила не только к колонизации, но и к зарождению цивилизации. Наличие различных климатических зон, обширных лесов и горных гряд, а так же двух океанических водоёмов, правда, не связанных между собой, всё это говорило об идеальных условиях для зарождения разумной жизни. И это при том, что планета буквально кишела представителями флоры и фауны. Здесь крылась какая-то загадка, и я планировал приподнять завесу тайны.
  Из отчётов о посещении данной планеты мне было известно о неком странном воздействии на десант ковчега. Девушки жаловались на то, что они испытывают чувство неуверенности, страха и опасения за свои жизни. Многим из них казалось, что за ними ведётся непрерывное наблюдение, хотя объективные приборы ничего подобного не зафиксировали. Более того, через три - четыре часа после возвращения на борт Стремительного, вся память о визите на эту планету у людей исчезала бесследно и это при том, что никаких следов воздействия на психику или мозговую деятельность медицинский отсек ковчега не обнаружил. Впрочем, я не очень доверял сохранившимся сведениям и данным, так как уже неоднократно убеждался в том, что кто-то основательно подчистил все архивы медицинского модуля. К тому же координаты этой планеты назвала Памела, как только пришла в себя и приказала немедленно лететь к ней для её исследования.
  А между тем, события вокруг планеты Бурь начали развиваться лавинообразно. На орбите практически одновременно появились четыре тяжёлых крейсера и с десяток кораблей сопровождения, а так же два десятка больших десантных кораблей. Привлечение такого количества сил и средств позволяет мне сделать вывод о том, что готовится крупномасштабная войсковая операция. Не понятны только мотивы. Вроде Акапулька почти полностью уничтожена, в последние годы, не считая единичных случаев, адепты тёмных магов никак себя не проявляли. Правда, откуда-то появились химеры разумные, и мне вспомнилось дикое предположение одного из учёных отца, что химеры разумные искусственно создали маги, генетически изменив или скрестив людей с какой-то формой жизни. Если планета Бурь, эта та самая лаборатория, где создаются эти твари, тогда понятно желание отца раз и навсегда с ними покончить. Но и опять у меня возникают вопросы, а не лучше ли было не рисковать своими людьми, а полностью уничтожить эту планету со всем её содержимым? Или в этом координационном центре хранятся настолько ценные сведения и данные, что проведение войсковой операции себя полностью оправдывает? Расспрашивать Муху бесполезно, зная её болтливость, император вряд ли доверит ей какие-либо важные тайны, если только с целью утечки информации. Как это произошло, якобы с тем, что начались активные поиски невесты для меня.
  От размышлений меня отвлёк сигнал вызова коммуникатора. На связь вышла Муха, - Люда, я вынуждена временно покинуть ковчег. Отец считает необходимым моё присутствие на планете Бурь и участие в захвате базы. Я, вроде порядок там навела, всех застращала и напугала, так что вернусь, как только поставленные задачи будут выполнены. Папа счёл нужным напомнить тебе ещё раз о своём запрете, принимать хоть какое участие в операции. Напоминаю, хотя я лично считаю, что такой боец как ты, с обострённым чувством опасности, нам бы не помешал. Но папа был категоричен. А теперь самое главное, я считаю, в ближайшие несколько дней тебе стоит устроить разгрузочные и безмясные дни для своего экипажа. Пусть нажимают на зелень и витамины, девочкам они сейчас как никогда полезны, да и беспокоюсь я, как бы они не набрали лишнего веса.
  - Ты больше беспокоишься не о здоровье сестёр а о том, что бы количество мясных запасов на Вольном ветре, до твоего возвращения, не уменьшалось. Смею тебя заверить, сбалансированное питание для них уже разработал наш эскулап, и я буду строго следовать его рекомендациям. Хотя, конечно, могу учесть твои пожелания, но только при одном условии, - если на планете Бурь что-то пойдёт не так и возникнут определённые трудности, для разрешения которых потребуются специфические навыки и умения, ты вызовешь меня. Не хочу скрывать, у меня нехорошие предчувствия и я опасаюсь больших безвозвратных потерь. Можешь мою озабоченность довести до императора, - что-то щёлкнуло, и связь прервалась.
  Тут же Ния доложила мне, что мы вышли на орбиту планеты 6767\7676 и появились очень сильные помехи, с которыми её фильтры пока не справляются в полной мере, - Перебои со связью будут ещё, по-крайней мере, минут тридцать, пока я не разберусь с природой этого феномена и не отрегулирую фильтры помех.
   Наступила тишина, которую не нарушали даже голоса сестёр, что прочно обосновались в кают-компании, где помыкали своими мужьями, пользуясь интересным положением. Как по мне, я бы такого отношения не выдержал и давно поставил бы зарвавшихся сестричек на место. Впрочем, чужая семья - потёмки.
  Миле и Лизе я отправил небольшое послание со смыслом, девчонки они не глупые, должны понять, - 'Самая большая ошибка женщины - когда в браке она пытается быть главной, не понимая, что надо - просто быть незаменимой!'. ...
  - Ния, а давай мы с тобой немного пофантазируем. Представим, что Памела после своей внезапной болезни побывала на этой планете, но все сведения об этом, как и память, были стёрты химерой.
  - Капитан, это в тебе говорит уязвлённое самолюбие, тебя же не допустили до участия в разборках. Хотя так и быть, я ещё раз всё проверю и проанализирую, - и опять наступила тишина.
  Только через десяток минут мой искусственный интеллект подал голос, - Вынуждена согласиться, - твоё предположение имеет право на жизнь. И хотя прямых доказательств посещения планеты принцессой нет, ряд косвенных указывают на такую возможность.
  - Я весь во внимании.
  - В журнале регистрации выдачи скафандров в этот день имеется запись, что скафандр Памелы был получен и сдан только через семь часов. В документах медицинского отсека в этот день нет отметок о том, что капитан принимала лекарства или ей делали инъекции. Именно с этого момента все сведения о принцессе из архива исчезают, а доступ к ним запрещается. И ещё, до того как память всем, кто побывал на планете промыли или стёрли всё, что касалось её посещения, некая Фата, первый заместитель Аньян, записала в своём дневнике о том, что П вновь стало плохо и ей пришлось обращаться за помощью, что бы доставить её на С.
  Командор, а что тебя подтолкнуло к подобному предположению?
  - Причин несколько и не скажу, что они сразу же стали мне ясны. Первая - я слишком хорошо знаю императора, и некоторые его поступки могу предугадывать. Так вот, я не мог себе и представить, что подобные военные силы будут использоваться для штурма координационного центра. Вероятность того, что это хорошо разыгранная демонстрация составляет 50 процентов. Второе - настойчивость, с которой меня выдворили с планеты Бурь и рекомендация заняться своими делами. Мы не делали секрета из своих планов, в первую очередь посетить именно эти две планеты, и Муха вполне могла сообщить отцу об этом. И, наконец, третье, - сообщение от бабули о том, что у них нет твёрдой уверенности в том, это единственный или последний уцелевший командный пункт Акапульки. Зная бабулю, я уверен, что эта фраза была произнесена неслучайно. Есть ещё и другие мелочи, на которые я обратил внимание, но они не столь существенны.
  - Я ещё раз убеждаюсь в том, что логика людей алогична, абстрактна и просчитыванию не поддаётся. Полагаю, нам теперь предстоит облёт и сканирование поверхностей планеты с использованием жёстких лучей сонара. Это может занять много времени, ведь мы не знаем где и что искать.
  - В первую очередь будем искать аномальное излучение и, даже, провоцировать на его применение. А посему объявляю высшую степень боевой готовности, защитные экраны и силовое поле на полную мощность, сестёр в гравитроны в свои каюты и что бы без моего разрешения носа оттуда не показывали. Будут противиться, отправлю через портал в нижние миры. Готовность к боевому применению - по окончанию второго витка вокруг планеты. Мои распоряжения довести до всех немедленно.
  Чёткого плана действий у меня не было, и я поступал больше по наитию. А мои чувства мне подсказывали, что в первую очередь надо проверить зоны полюсов этой планеты, предполагая, что если в этих районах и есть объекты, то они спрятаны или под землёй, или под ледяной шапкой. Почему на полюсах, - да потому что это, как заметила Ния - алогично. Базу будут искать в горах, ущельях, густых лесных чащобах, но ни как не на открытой местности. А ещё, я решил отправить свой экипаж домой, в нижние миры, но сделать это так, что бы они до самого последнего момента об этом не догадывались....
  Вольный ветер нарезал пятый виток через полюса, но никой ясности не наступало - сканирование поверхности и сонары ничего не показывало. И вообще, планета, несмотря на прекрасные условия для жизни, выглядела как некий экспериментальный полигон. Мозговой штурм, который мы предприняли в кают-компании, прошёл почти безрезультатно, и только в самом конце Мила предложила использовать магнитно-резонансный эхолот. Я ухватился за это предложение, правда, скрыв, что подобное оборудование имеется на борту нашего корабля и тут же распорядился всему экипажу убыть в спец лабораторию, где подготовить и проверить эхолот на предмет обнаружения искусственных объектов глубоко под поверхностью планеты. Сборы не заняли много времени и через полчаса все четверо, через открытый мною портал, отправились в Подгорный дворец, где их уже ждали предупреждённые мною Гарольд и Лилия, после чего я тут же захлопнул проход и облегчённо вздохнул, - одно дело рисковать своей жизнью и совсем другое - жизнями своих друзей.
  Ния скептически отнеслась к идее использования эхолота, мотивируя это тем, что уж если сканирование самыми современными приборами не дало результата, то уж это допотопное оборудование и подавно ничего не покажет. Однако через час работы и анализа полученных сведений, она кардинально поменяла своё мнение.
  - Командор, твориться что-то непонятное. Эхолот в метровом диапазоне показывает наличие геометрически правильных пустот на глубине в шесть - семь километров под поверхностью. Эти пустоты соединены между собой или тоннелями или проходами. Во всех остальных диапазонах ничего особенного не обнаружено.
  - Уменьшается ли интенсивность возвращающегося сигнала в этих диапазонах? Каковы временные параметры откликов? Сравни эти данные с данными сканирования на других планетах. Сдаётся мне, что мы имеем дело с изощрённой системой защиты от внешнего воздействия и проникновения. Как только данные будут готовы, сразу же сообщи мне, а я пока перекушу.
  На камбузе я неторопливо жарил мясо, терпеливо поджидая появления Мухи. Уж такой шанс она упустить не должна, и я оказался прав. Как только куски ещё скворчащего мяса оказались на столе, появилась моя сестра.
  - Ты представляешь, Люда, там ничего интересного не происходит. База полностью автоматизирована, а всех операторов и обслуживающий персонал сначала усыпили, а потом кремировали ещё живыми. Это значит, что бы мы не смогли взять пленных и допросить их. Десантники проверяют этаж за этажом, разминируют и обезвреживают ловушки и прочие сюрпризы. Скучная рутина, а универсалы вообще бездельничают и их собираются отправить восвояси.
   А ты тут, смотрю, мясом развлекаешься, а мыслей позвать сестрёнку у тебя не возникло?
  - А смысл её звать? Она всё равно и незваная заявится на запах.
  - Вот, вот, никакого уважения к старшим и полнейшая дискриминация. Хорошо хоть папа обо мне заботится, он так и сказал, - Дочурка, иди к Людвигу, пополни свой энергетический баланс, а заодно и присмотришь за ним, а то он что-то задумал, коль отправил свой экипаж в Горное королевство и закрыл портал возвращения. А ещё он просил передать на словах, что два тяжёлых крейсера в твоём полном распоряжении и в любой момент готовы прибыть для оказания посильной помощи, если в ней будет необходимость. На каждом крейсере по полноценной боевой группе спецназа универсалов.
  Вроде бы ничего не забыла. Ах да, папа, на твоё усмотрение, подготовил двух кандидаток тебе в жёны. Девочки из приличных и знатных семей, воспитываются в закрытых учреждениях и не избалованы светской жизнью. Скоро тебя с ними познакомят....
  Последние её слова я пропустил мимо ушей, хорошо понимая, что разные там претендентки меня не волнуют, и свою будущую жену я буду выбирать сам. Ел я без аппетита, переваривая полученную информацию. В который раз отец всё точно просчитал и предусмотрел, более того, он заранее подготовил средства усиления, но до поры до времени держит резерв, так сказать, в засаде.
  В самом конце нашего застолья, когда на тарелке сиротливо остался лежать последний кусок мяса, на который Муха посматривала с вожделением, подоспели данные анализа от Нии. Мясо тут же исчезло, а моя ненасытная сестра удовлетворённо произнесла, - Ну вот, немного перекусили, теперь можно и поваляться в постели. Надеюсь, она у тебя заправлена? А ты давай, работай, думай и принимай решение, где и как будешь меня использовать....
  Мантикора исчезла, не закончив свою фразу.
  - Невоспитанное создание, а ещё принцесса из такого славного рода, - сделала свой вывод Ния, - пришла, всё съела и отправилась спать. Никакого уважения к капитану корабля.
  - Не ворчи, придёт её время, и она покажет себя во всей красе. Если б ты знала, сколько раз она прикрывала мне спину и вытаскивала из тяжёлых передряг, ты бы относилась к ней по-другому.
  Что тебе удалось узнать?
  - Здесь, под землёй, используются новые технологии маскировки объектов. Все посылаемые сигналы и излучения рассеиваются и трансформируются в ничего не значащие возвращаемые импульсы. Исключение составляет только метровый диапазон, как архаичный и давно не используемый, на который не обратили внимания. Так что теперь я полностью уверена, что под южным полюсом находится действующий объект. В отношении северного полюса у меня такой уверенности нет. Все данные вывожу на экран дисплея...
  В течение ещё четырёх витков я изучал материал, предоставленный мне Нией, но к однозначному выводу так и не пришёл. Почему действующий объект только под ледяной шапкой южного полюса, а каменное плато северного не используется, или законсервировано? Не связано ли это с тем, что орден Акапульки разгромлен и большинство его членов уничтожено? А может быть, на севере произошла техногенная катастрофа, и ту базу пришлось бросить? В любом случае, что бы иметь более или менее объективное представление, мне предстояло самому побывать там, весь вопрос в том, как теперь туда попасть и, желательно, не привлекая внимания.
  Ния посоветовала искать транспортные коридоры, выходящие на поверхность планеты и, наверняка, прикрытые искажающим полем и силовым экраном.
  Только на вторые сутки по внутрикорабельному времени наши запущенные зонды стали давать нужную информацию. Были обнаружены три аномальные зоны, к ненавязчивому изучению которых я и приступил. Было установлено, что одним транспортным коридором давно уже никто не пользовался, а вот два остальных имели остаточные следы эксплуатации. Посоветовавшись с Нией, я всё-таки решил вначале изучить северную базу, предполагая, что по своей структуре и оснащению она мало чем отличается от действующей, естественно, предприняв все возможные меры предосторожности.
  Транспортный коридор представлял собой примитивный портал перемещения, где каждый отрезок пути приходилось преодолевать пешком, или используя транспортное средство, которого у меня не было. Десять участков маршрута разделяли мощные шлюзы, открывать которые приходилось вручную, благо пароли были весьма примитивны. Перед последним шлюзом я собрался и привёл своё оборудование в полную боевую готовность.
  Тусклый свет уцелевших плафонов показал картину запустения, панического бегства и несколько десятков высохших скелетов, как человеческих, так и химер разумных, которых смерть застала во время эвакуации. Мои фильтры пока справлялись с ядовитыми парами, которыми был насыщен воздух помещений, а Ния, используя коммуникатор и закрытый канал связи, давала мне свои рекомендации, как избежать места с самой высокой концентрацией смертельного газа. Всё увиденное я транслировал на Вольный ветер и вскоре первые результаты аналитической деятельности моего искусственного интеллекта были готовы.
  -... полагаю, что это лаборатория по созданию или превращению различных существ, включая людей, в химер разумных. Однако что-то пошло не так и произошёл сбой, и Акапулька вынуждена была запустить программу самоуничтожения всего живого. Интересно, что же так напугало тёмных магов, что они пошли на такие жертвы? Соблюдай предельную осторожность капитан...
  
  7.
  
  Комнату за комнатой, зал за залом я обходил помещения брошенной базы. Данные со всех считывающих устройств мною тщательно копировались и отправлялись на корабль, а оттуда Ния переправляла их в спец лабораторию, учёным лорда Миши. Шли третьи сутки моего пребывания в подземелье, когда мне попались первые следы того, что в нём кто-то есть ещё, помимо меня. На полу очередного помещения я обнаружил следы крови где-то двух - трёхдневной давности. Кровь успела не только почернеть, но и засохнуть, а остатки пиршества наглядно говорили о том, что здесь кем-то закусили. Причём, никаких следов кроме крови, на полу не осталось. Это меня несколько напрягло, но не настолько, что бы отказаться от дальнейшего исследования лаборатории. А дальше произошло то, что я никак не мог предвидеть и даже предполагать.
  В одном из коридоров, где я передвигался с большой осторожностью из-за того, что в него выходило большое количество открытых и приоткрытых дверей, краем глаза я различил некий тёмный сгусток, который с радостным рыком, - Папа, почему ты так долго не шёл, я уже устала тебя ждать, - повис на моём защитном комбинезоне. Причём когти этого существа спокойно пробили в принципе непробиваемый материал. - Папа, ты что, не рад нашей встрече? А я так скучала....
  На моей груди, а потом и у меня на руках оказалась маленькая мантикора, которая тут же забросала меня одними и теми же вопросами, повторяющимися в различных вариациях, - Ты покормишь меня, и когда мы пойдём домой?
  В растерянности я гладил её по лобастой голове, она умильно щерилась и, не переставая, болтала. Из её лепета я узнал, что она уже здесь давно ждёт меня. Как давно, она не знает, так как такое понятие как время, ей неизвестно. Живых существ, кроме мелкой живности с длинными хвостами, здесь нет, но и этой живности осталось очень мало, и она немного голодала. Мне ничего не оставалось делать, как прекратить свою деятельность и поспешить вернуться на Вольный ветер. Мухи на корабле не было и это облегчало мою задачу. Не успел я достать замороженное мясо, как малышка мантикора тут же вцепилась в неё зубами....
  - Стоп, стоп, - я отобрал мясо и услышал обиженное сопение, - прилично воспитанные леди не едят сырое мясо. Подожди немного и я приготовлю тебе славный обед.
  Она съела двойную порцию и, как мне показалось, несколько выросла. Что тяжелей стала - это точно, так как удобно устроившись у меня на руках и коленях, умиротворённо замурлыкала и засопела, немного повозилась, а потом неожиданно оказалась под боком у Пуша.
  -Папа, мне здесь удобнее, какой хороший коврик, и мягкий и пушистый. Ты приготовил его для меня? - Пуш ни как не отреагировал на её появление, а только обречённо вздохнул.
  - Это мой напарник и друг, призрачный волк и невидимка, зовут его Пушок, сокращённо Пуш. Он всегда и везде со мной.
  - А зовут - это как? Если он невидимка, то почему я его вижу? А почему меня никак не зовут?....
  Десятки очередных вопросов обрушились на меня, на которые я терпеливо отвечал под ехидные комментарии волка. В конце концов, мне пришлось весьма кратко рассказать о том, кто я, откуда здесь появился и что делаю на этой заброшенной базе, после чего, предупреждая кучу вопросов, включил дисплей с энциклопедическим курсом истории Горного королевства и империи. Скорость, с которой мантикора просматривала и изучала информацию, была поразительной. Вскоре она заявила, что эта работа её утомила, она проголодалась и небольшой кусочек хорошо прожаренного мяса ей не помешает, а наоборот, будет способствовать более качественному процессу обучения....
  После того, как очередная порция была съедена, я действительно убедился, что малышка растёт 'не по дням, а по часам'. С момента нашей встречи её размеры увеличились вдвое, да и количество вопросов заданных мне, возросло неоднократно. Пришлось скормить ей весь учебный материал, который был на борту Вольного ветра и подключить к её обучению Нию. Ния была этому только рада, так как, по моему мнению, ей не хватало общения, а тут благодарный слушатель и почемучка.
  - Пуш, а как ты назовёшь это беспокойное создание?
  - А почему именно я? Капитан, это твоя мантикора, к тому же она считает тебя своим папой, вот тебе и давать ей имя.
  - Нет, традиции нарушать нельзя. Муху так назвал призрачный волк отца, так что имя за тобой.
  Далее в течение нескольких минут я услышал более сотни кличек, прозвищ и имён, которые Пуш произносил с разными интонациями и тональностью, - Всё, сдаюсь, больше ничего мне в голову не приходит. Я решил назвать её - Найда. Мы же ведь её нашли? Да и принцесса Найда звучит более благозвучно, чем принцесса Муха. - Вот так мантикора, появившаяся неизвестно откуда, получила своё имя.
  Как бы там не было, но мне предстояло продолжить исследование заброшенных помещений и оставив Найду на попечение Нии, мы с Пушем отправились в обратный путь. До самого позднего вечера по корабельному времени мы обходили одну комнату за другой, пока не наткнулись на центральный пункт управления всем этим комплексом. Здесь-то нас и ждала разгадка того, что и почему здесь произошла эта катастрофа. Оказывается, слухи и предположения о том, что химеры разумные это искусственные порождения тёмных магов отчасти верны. Самыми живучими и перспективными оказались химеры, трансформируемые из людей, причём только женщин. Всего было создано три их разновидности - из женщин, созданий Нави и перерождённых молодых виверн или драконов. Кристалл с описанием опытов и летописью экспериментов пришёлся как нельзя кстати для понимания всего процесса, поставленных целей и путей их достижения. У меня шевелились волосы на голове, когда я просматривал и считывал информацию о нечеловеческих мучениях подопытных и кровавых результатах экспериментов. На каком-то этапе опытов был утерян контроль над происходящим и 'демоны смерти' вырвались из-под контроля своих создателей. Разыгралась отвратительная драма, когда чудовища набросились на своих создателей и стали пожирать и поглощать их живьём. Одному из адептов тёмных магов в самый последний момент удалось заблокировать соединительные коридоры с поверхностью и южной базой, а так же включить процесс стерилизации лабораторного комплекса. Погибли все, включая несколько сотен уже готовых химер разумных.
  Информации было столько, что мне пришлось потратить двое суток только на то, что бы собрать её воедино и переправить на Вольный ветер. К концу вторых суток моего пребывания в главном операционном зале появилась Найда, - Папа, Ние сейчас не до меня, ты завалил её работой, и моё обучение пришлось прервать. На нашем корабле появилась какая-то старуха, которая назвалась твоей сестрой, и мы с ней немного повздорили. А что это она вздумала распоряжаться нашим мясом как своим собственным, а сама даже не внесена в список экипажа Вольного ветра? Меня Ния почему-то сразу же внесла, а её нет. Самозванка и обжора.
  - А ты молодая, дерзкая и невоспитанная, - появившаяся Муха не осталась в долгу, - Люда, подтверди ей, что я твоя сестра и не просто сестра, а старшая, а то у этой малышни никакого уважения ко мне.
  - Да, я молодая и симпатичная дочурка папы, а ты неизвестно кто, и с папой вы совсем не похожи. Вот взгляни на меня, видишь это белую прядь в моей гриве? Она точь в точь как волосы папы, а значит я его законная дочь, а чем ты докажешь, что ты его сестра, кроме слов?
  Этот спор и перепалка могли продолжаться без перерыва не один день, и я рявкнул, - А ну прекратили, или захотели оказаться в одной камере моего карцера? Мне не до вас и ваших мелочных споров. Муха, забирай эти два кристалла и доставь их лично в руки отца. Проследи, что бы он не отмахнулся от них и не передал кому-нибудь ещё. На словах передашь, что основная лаборатория по производству химер разумных уничтожена и что я взорву тут всё, что уцелело, дабы оно не попало ни в чьи руки. Подобные знания и эксперименты не имеют право на существование....
  Копии всех материалов были заложены в память Нии и защищены моими личными биометрическими данными, а самые важные сведения были помещены мною в перстень архимага, где их вряд ли будут искать.
  Зная своего отца и предполагая его реакцию на моё сообщение, я немедленно приступил к переносу взрывчатых веществ с Вольного ветра на базу. Вот оказывается, когда мне пригодились знания миновзрывного дела из академии космодесантников. Основной заряд я заложил под главную энергетическую установку лабораторного комплекса, полагая, что её подрыв вызовет цепную реакцию, полное уничтожение и разрушение всех помещений. Большая глубина от поверхности планеты гарантировали, что кроме небольших колебаний почвы, другого негативного воздействия не будет, и на южном полюсе ничего не заподозрят. Хотя надеяться на это было бы наивно. Я торопился и успел вовремя.
  В тот момент, когда Муха вновь появилась на Вольном ветре, Ния зафиксировала слабое движение тектонических плит и сообщила, - В результате землетрясения северная база тёмных магов Акапульки полностью разрушена и произошёл обвал её останков в магму планеты. Капитан, ты вовремя успел оттуда эвакуироваться.
  - Я что, опоздала? Люда, это твоя работа?
  - Ага, мне только землетрясений не хватало научиться вызывать. Эх, а сколько там ещё неисследованного было, а теперь всё пропало, - надеюсь, я выглядел искренне опечаленным и Муха ничего не заподозрила....
  Мантикора исчезла, а Найда тут же выдала, - Пока её нет, может быть перекусим? Я и мясо уже разморозила, осталось только его поджарить, - и на меня посмотрели с надеждой и ожиданием.
  - Уговорила, а пока я занимаюсь приготовлением, внимательно слушай, что я тебе сейчас буду говорить, и мотай себе на ус...
  - А у меня усов нет, что и на что я должна мотать?...
  - Принцесса Муха действительно моя старшая сестра и она появилась у отца задолго до нашего рождения с братом. Ты, кстати, тоже принцесса, так как я второй принц Горной империи и второй в очереди наследования престола, который мне и на дух не нужен, - далее я довольно подробно остановился на своих родственниках и взаимоотношениях в семье императора. Естественно, я высказывал свою точку зрения и своё видение ситуации, о чем непреминул предупредить Найду. Меня слушали внимательно и ни разу не перебили.
  - Теперь тебе понятно, почему ты должна относиться к своей тёте и моей сестре с уважением? Единственное, о чём я тебя прошу, не учись у неё плохому, - Найда часто закивала головой, соглашаясь со мной, но её глаза были устремлены в окошко жарочного шкафа, где уже доходило и румянилось изрядное количество мяса.
  Муха, как обычно, вернулась вовремя, то есть тогда, когда мясо было выставлено на стол, и мы собирались приступить к трапезе. Я был не голоден и ограничился чашечкой натурального кофе, а Найда терпеливо ждала, когда Муха своей когтистой лапой заполнит свою тарелку и только после этого, придвинув к себе все остатки, пробурчала, - Ни каких манер, а ещё принцесса. Пришла на всё готовое и даже нас с папой не поблагодарила за заботу и приготовленную еду.
  На её ворчание сестра не обратила никакого внимания и, игнорируя свою новоявленную племянницу, обратилась прямо ко мне, - Папа не поверил в то, что это было случайное землетрясение и собирается сюда прислать своих специалистов для детального исследования, - она выжидающе замолчала, а я пожал плечами,
   - Это его право, только мне здесь больше делать нечего и я перемещаюсь в район другой, действующей базы Акапульки.
  - Люда, а почему ты скрыл информацию о наличии ещё одной базы тёмных магов?
  - Потому, что это моё предположение, ничем не подтверждённое и что-то сообщать слишком рано.
  - Тогда я остаюсь с тобой и сама всё увижу.
  - Хорошо, но предупреждаю, будете спорить или перепираться, обеих отправлю в тёмные миры к бабуле, учиться хорошим манерам, выдержке и терпению.
  Найда непонимающе посмотрела на меня, а Муха саркастически хмыкнула, мол не пугай, я уже пуганая.
  - Бабуля, ты можешь на минутку навестить меня и забрать к себе на перевоспитание двух мантикор - мою сестру и мою дочь? - в тоже мгновение на борту Вольного ветра появилась её величество императрица Манти во всей своей красе и даже в короне.
  - Я думала, ты шутишь, внучок, а у тебя и впрямь появилась дочурка. Смотри, у неё и прядь волос того же цвета как и твои волосы, а вот ленточек на шее нет ни одной. Хм, у принцессы Мухи тоже нет ленточек....
  - Это потому, что я боюсь, что некоторые будут клянчить у меня мои красатульки. Я не жадная, но бережливая, да и никто мне ничего уже давно не дарил...
  Все три мантикоры растаяли в воздухе, а я с облегчением вздохнул, - Учись Пуш, как надо избавляться от шпионов и спихивать свои проблемы на других.
  - Интересно, Людвиг, а что бы ты запел, если б императрица не откликнулась на твой зов? Почему ты был так уверен, что она появится?
  - Как это не откликнулась? Да она бы пешком пришла, когда услышала о том, что у меня появилась дочурка мантикора. А если б не появилась, то я бы попросил Муху заняться обучением Найды. Уж та бы точно не отказалась от возможности покомандовать и почувствовать себя этакой воспитательницей - учителем. Уж я-то помню, как она любила поучать и читать нравоучения, когда мы были маленькими. Или ты уже об этом забыл?
  - Такое не скоро забывается, - и он передразнил Муху, - ' А теперь малышня, внимайте тому, что вам скажет ваша старшая и умная сестра'...
  Вольный ветер завис над тем местом, где был обнаружен действующий транспортный коридор, в режиме невидимости, и мы с Нией приступили к всестороннему обсуждению наших дальнейших действий.
  - Я надеюсь, капитан, ты не недооцениваешь наших противников и не считаешь их тупицами и глупцами. Я к тому, что они-то наверняка поняли, что провал северной лаборатории дело рук человека, а не природный катаклизм. А это, в свою очередь означает, что внезапности не будет, и даже мышь, загнанная в угол, может превратиться в разъярённого зверя. Своими силами нам здесь не обойтись, и придётся обратиться за помощью к имперскому флоту.
  - Ты имеешь в виду приданные отцом средства усиления?
  - Да. Ведь наверняка у магов Акапульки есть чёрный выход, который надо не только найти, но и надёжно блокировать.
  - А ты не можешь себе предположить, что у них есть свой портал перемещения в неизвестную нам точку?
  - Если и есть, то только в пределах этой планеты, на другое они не способны. Да и наверняка их способ перемещения в пространстве разительно отличается от тех возможностей, что использует семья императора....
  В общем, к единому мнению мы не пришли, хотя и решили, что мне стоит нанести визит на флагманский тяжёлый крейсер, что бы выслушать предложения их штаба, а заодно обменяться имеющейся информацией. Ведь что бы там не говори, но возможности Мстителя и Вольного ветра были несопоставимы.
  Задействовав почти все свои зонды и следящие устройства над южным полюсом и коридорами, а это была капля в море по сравнению со всей территорией планеты, я направил Вольный ветер к Мстителю. Моё посещение ждали, шлюз к приёму был готов, а встречающий офицер тут же предложил проводить меня к капитан-командору Нилу. Мстительный представлял собой последние разработки учёных и инженеров империи, я даже представить себе не мог, какими возможностями он обладает и какой аппаратурой напичкан. Отказавшись от передвижения на электрокаре, я воспользовался самодвижущейся дорожкой для того, что бы хоть немного познакомиться с крейсером и, так сказать, проникнуться его духом, а заодно сделать свои выводы о боевом состоянии экипажа. Многого, конечно, я не увижу, но определённые выводы сделаю.
  Дорожка закончилась, и мы вступили в небольшой зеркальный коридор. Я усмехнулся, не только я оказался таким умным и принял меры предосторожности от проникновения тех, кто не отражается в зеркалах, на Мстительном то же были свои умники. Попадавшие нам на встречу члены экипажа прижимались к стенам и там замирали, не двигаясь. Меня это несколько удивило, пока я не обратил внимание на некое отражение у себя за спиной. В двух, трёх шагах от меня важно шествовали две мантикоры, и у одной из них была белая прядь в гриве. В голове тут же раздался ехидный голос Пуша,- Наконец-то заметил. Что, бабулю не удалось обвести вокруг пальца?
  Я резко повернулся, - И что это значит мои дорогие?
  Ответила Муха, - Её императорское величество приказало нам не отходить от тебя ни на шаг, везде следовать за тобой и всегда быть рядом. Люда, а что ты там наговорил племяшке, что она пристаёт ко мне, что бы я научила её плохому, а я понятия не имею, о чём это она?
  - Я потом тебе объясню, что я под этим подразумевал...
  - Нет, ты уж потрудись это сделать сейчас, что бы я знала, почему в твоих глазах я стала плохой сестрой и сделай это при своей дочери.
  - Хорошо. По прибытию во дворец императрицы ты потащила Найду по кладовым с копчёностями и на кухню, проверять варёное и жареное мясо?
  - Естественно, мы же должны были проверить качество продуктов, и чем нас собираются кормить.
  - А ты не подумала, что и без тебя там есть кому всё это проверять и контролировать, а ваш поступок банально похож на обычное воровство вечно голодных мантикор? Вот это я и подразумевал, когда говорил дочери, что бы она не училась у тебя плохому. Всё, разговоры закончили, продолжаем следование на встречу с капитаном флагмана.
  Всё это время офицер сопровождения терпеливо стоял в сторонке и слушал наше препирательство, никак не реагируя на него, - Милорд, продолжаем движение? Надеюсь, больше остановок не предвидится?
  - Не знаю, не знаю, от этой парочки можно ждать всего, что угодно....
  Капитан-командор Нил встретил нас лично перед главным командным мостиком и как хозяин представился первым, - Капитан-командор Нил, командир тяжёлого крейсера Мстительный.
  - Капитан-командор имперской службы безопасности Людвиг, командир Вольного ветра, - на этом обмен любезностями был окончен, и мы прошли в специальное помещение, где могли спокойно поговорить и обсудить все вопросы.
  Не вдаваясь в подробности, я рассказал лорду Нилу о своих наблюдениях, выводах, посещении северной лаборатории и её непреднамеренному уничтожению в результате природного явления, а так же поделился известной мне информацией и нашими предположениями. Более часа мы обсуждали все перипетии и возможные варианты действий и пришли к общему знаменателю. Было решено, что два тяжёлых крейсера, которых выделили в моё распоряжение, используя свои подвижные и мобильные средства, полностью блокируют планету 6767\7676, а заодно просканируют не только её поверхность, но и недра. Будут созданы два ударных отряда состоящие из спецназа универсалов и десантников, которые по двум коридорам начнут пробиваться к центру базы Акапульки, а крейсеры своими бетонобойными снарядами и торпедами их поддержат. Однако с нашим планом была не согласна Акапулька. Не успели крейсера выйти на исходные позиции, как тут же были атакованы с поверхности планеты.
  Сотни мелких снарядов, торпед и ракет устремились к неповоротливым громадинам. Естественно шансов у них преодолеть защитные поля не было, но среди этих сотен снарядов могли находиться и те, что были снаряжены зарядами антиматерии, а это уже была реальная угроза. Крейсера были вынуждены поменять своё местонахождение и подняться значительно выше и даже выйти в открытый космос. Высадка экспедиционных отрядов и мобильных групп была сорвана. Правда, нет худа без добра, - все обнаруженные батареи и пусковые установки были тут же уничтожены ответным огнём, а некоторые подозрительные участки местности обработаны глубинными бомбами.
  Связавшись с командором Нилом, я высказал предположение, что верхушка Акапульки попытается сбежать с планеты, используя тайные подземные коммуникации, к обнаружению которых мы ещё даже и не приступали. Однако меня заверили, что истребители и перехватчики уже приступили к патрулированию и барражированию над всей поверхностью, а соответствующие службы уже приступили к сканированию. Дальнейшее развитие событий подтвердили мою правоту и опасения. Оба крейсера подверглись массированному обстрелу с океанических акваторий из подводного положения. На дне обоих океанов находилось по несколько десятков ракетных пусковых установок, которые были скрыты не только в подводных ущельях и гротах, но и прикрывались мощными искажающими полями. Стало очевидно, что простым наскоком этот центр Акапульки не взять, и он был хорошо и заблаговременно подготовлен к обороне. А тут ещё Ния сообщила мне, что приборы Вольного ветра зафиксировали странную активность в недрах южного полюса, однако окончательная картина ещё не ясна и от выводов она воздержится.
  Лорд Нил сообщил мне, что операция на планете Бурь прекращена, и все силы и средства направляются к нам. Приказ императора был однозначен, - если планету и базу Акапульки захватить без потерь не удастся, то они подлежат уничтожению с помощью нескольких сетей антиматерии. Главное условие было только одно - никто не должен был уйти с планеты и скрыться в глубинах космоса. Именно к этому времени Ния выдала свой анализ приготовлений Акапульки и я поспешил довести его до командира флагманского корабля, - Акапулька готовит применение нового вида лучевого оружия огромной мощности, способного легко уничтожить тяжёлые крейсеры со всеми их средствами защиты и пробить огромную дыру в блокаде планеты. Это что-то наподобие мега электромагнитной пушки с использованием микроволнового излучения....
  
  8.
  
  - Людвиг, я даже не знаю что и делать, - впервые в словах Нии я почувствовал неуверенность и сомнение. - Тебе не кажется странным, что в последнее время мы всё чаще сталкиваемся с неизвестными нам видами оружия и излучения? Я склонна предположить, что это оружие не из наших миров и привнесено извне, из других цивилизаций и галактик. Только не думай, что я сошла с ума.
  - Ния, а что мы можем сделать, что бы предотвратить выстрел из этой мега пушки, какие-нибудь предложения есть? Лично мне в голову, кроме применения сетей антиматерии ничего не идёт.
  - Не думаю, что сеть здесь может чем-то нам помочь. Мощность этого излучения, по моим прикидкам, настолько велика, что она распылит сеть, хотя попробовать можно. Жаль, что крейсера не успеют нацелить своё оружие на точку открытия канала стрельбы. Нам в этом плане легче - мы более манёврены и мобильны. В любом случае что-то предпринять надо...
  Вольный ветер нырнул в атмосферу планеты и вновь завис над южным полюсом. Все наши приборы и средства были задействованы на полную мощность, поступающая информация и сведения обрабатывалась мгновенно. Мне даже, по рекомендации Нии, пришлось одеть комбинезон повышенной защищённости и привести в полную боевую готовность к применению все виды нашего оружия и защитных экранов.
  - Канал открытия стрельбы открывается. Если мы хотим что-то предпринять, то сейчас самое время открыть огонь и попытаться что-нибудь там повредить. Лучше использовать все виды боеприпасов. Предупреди крейсера, что бы уходили с траектории выстрела и направили максимальную мощность на свои защитные экраны в нижней полусфере. Время до импульса - примерно три минуты.
  - Крейсера не успеют за это время уйти со своих позиций....
  Прямо под нами вздыбился лёд, а столб воды поднялся на несколько километров над поверхностью. Открылся телескопический ствол огромного диаметра, который прямо на наших глазах стал расти, поднимаясь ввысь. Нацелив в его отверстие всё имеющееся у меня вооружение, я открыл огонь на поражение, комбинирую все виды боеприпасов с сетями и паутиной антиматерии. Исходя из того, что если невозможно предотвратить пуск импульса, то повредив ствол, мы, может быть, собьём его прицел, снизим мощность и дальность выстрела, Вольный ветер сосредоточил весь огонь на одной точке.
  - До предполагаемого импульса осталось тридцать секунд, нам пора уходить отсюда, если мы не хотим попасть под воздействие этого оружия.
  - Ния, придётся рискнуть, я не могу прекратить разрушение ствола, тем более, что стали появляться первые результаты - фугасные снаряды и сеть ....
  Договорить я не успел, Вольный ветер внезапно швырнуло вверх, закрутив вокруг своей оси, автоматика мгновенно отключила всё вооружение и только самонаводящиеся торпеды и ракеты продолжали свой полёт. Последнее, что я видел на наших мониторах, шлейф дыма от одной из разрушенных торпед, а затем яркая вспышка и всё, я потерял сознание, за мгновение до этого подумав, что всё-таки следовало уйти из этого района....
  Несколько раз я приходил в себя от острых приступов боли и опять проваливался в беспамятство. Сколько так продолжалось, я не знаю. Очнулся я в полной темноте и первой, панической мыслью было - глаза повреждены. Приказав себе собрать все сопли в кулак, я немного успокоился и, скосив глаза в сторону, заметил крохотный мигающий огонёк, а это означало, что с глазами у меня всё в порядке, просто я нахожусь в тёмном помещении. Память стала возвращаться ко мне весьма избирательно - я не помнил ни кто я, ни как меня зовут, зато весьма яркими были воспоминания детства...
   В следующий раз я очнулся от того, что мне в лицо что-то попало. Я смутно различал мелкие предметы, что свободно дрейфовали в воздухе, а это означало, что я нахожусь в невесомости, только вот где - я не имел ни малейшего понятия. Следующий и более продолжительный проблеск моего сознания наступил, когда мне в глаза случайно попал свет от прибора на запястье моей руки. На маленьком дисплее я прочитал, - ' Индивидуальная аптечка использовала весь арсенал средств и требует замены'. Я так же почувствовал, что надёжно закреплён ремнями к тому месту, где сижу, а когда марево в глазах немного разошлось, то увидел перед собой незнакомый пульт управления. Однако, то что было за пределами нескольких метров от меня, для моего зрения было недосягаемо, я мог различать только свет и темноту.
  Окончательно пришёл я в себя только тогда, когда испытал чувство зверского голода, а вместе с ним пришло осознание того, что регенерация моего организма включилась на полную мощность и требует немедленной энергетической подпитки. Инстинктивное желание освободиться от крепёжных ремней было немедленно подавлено болевыми ощущениями от резких движений. Ещё раз, внимательно осмотревшись, я заметил перед собой тот же незнакомый мне пульт управления с пульсирующей на нём красной точкой. Напрягая до рези и появления слёз глаза, я прочитал - 'Аварийный режим'. В голове лениво шевельнулась мысль, - Надо её нажать, - но тут же возник ещё один внутренний голос - А тебе это надо? Хочешь опять нестерпимую боль испытать?
  И всё же я уронил руку на эту красную точку, благо это не требовало от меня сверх усилий, и опять потерял сознание. В этот раз я пришёл в себя без каких-либо болевых ощущений, если не считать того, что механический робот пичкал меня через равномерные промежутки времени различными инъекциями.
  - Ну, наконец-то ты пришёл в себя, а главное - догадался включить аварийный режим, - голос, который проникал мне в голову, вызывал неприятные, но вполне терпимые ощущения.
  - Ты кто и почему лезешь в мою голову?
  - Людвиг, что с тобой? Это же я - Ния.
  - Ния? Не знаю, вернее не помню. Видимо у меня частичная потеря памяти, я не помню ни кто я, ни где я нахожусь. Судя по обращению, меня зовут Людвиг, сможешь что-нибудь рассказать обо мне?
  - Понятно, принимаю командование Вольным ветром на себя, приступаю к восстановлению и ремонту оборудования и механизмов корабля, эскулапу оказать всю возможную медицинскую помощь капитану, при необходимости осуществить его эвакуацию в реинкарнационную камеру.
  Удерживающие меня в кресле ремни отстегнулись, неведомая сила подняла меня, и я по воздуху поплыл сначала через входной шлюз в коридор, а потом и в непонятное помещение. Раздался голос того, кто назвал себя Нией, - Не волнуйся Людвиг, я включила твой личный гравитрон для доставки в медицинский модуль, как только эскулап решит, что твоё лечение завершено, я обо всём тебе расскажу, а сейчас спи и восстанавливайся....
  Сколько прошло времени - я не знаю, но чувствовал я себя превосходно, ни каких болевых ощущений. Прислушавшись к себе, я понял, что большая часть моей памяти ко мне вернулась, хотя некоторые моменты, предшествующие импульсу Акапульки, у меня отсутствуют. Будем надеяться, что со временем память восстановится полностью. Уже когда я выдвигался в рубку управления Вольным ветром, затребовал отчёт о моём лечении и принятых мерах, меня очень интересовали выводы эскулапа.
  - Ния, продолжай командовать кораблём и приготовь для меня данные о том, где мы находимся, какие повреждения получил корпус Вольного ветра, состояние всех трёх двигателей, а так же средств защиты и вооружения.
  - Все данные давно уже готовы и некоторые из них тебя, командор, весьма удивят.
  Начал я, естественно, с медицинского отчёта. Пропуская не очень понятные сугубо медицинские термины, я вскоре добрался до самого главного, - неизвестное излучение выжгло мне некоторые участки головного мозга, отвечающие за кратковременную память. И хотя они уже полностью восстановились, благодаря регенерации моего организма и действию реинкарнационной камеры, память полностью не восстановилась. В самом конце отчёта шли рекомендации по предотвращению негативного воздействия излучения на мозг человека и его тщательный анализ.
  А ларчик-то, оказывается, открывался просто - я выжил благодаря перстню архимага, который поглотил большую часть излучения и спас меня. Сколько уже раз я говорил себе о том, что необходимо как следует разобраться с его функциями, возможностями и начинкой, но руки до этого никак не доходили. Теперь-то уж точно дойдут, и я не успокоюсь, пока полностью не разберусь с этим артефактом. А что если и эти перстни являются производными чужой цивилизации и Акапулька только слепое орудие? От этой мысли у меня мороз прошёлся по коже, и я принял решение при первой же возможности поделиться своими мыслями с императором.
  А затем пришёл черёд и отчёта Нии, он действительно удивил меня. Начнём с того, что нас выбросило в неизвестный участок космического пространства - ни одного известного созвездия или космического маяка, который помог бы нам сориентироваться - Ния не обнаружила. Более того, спектральный анализ ближайших светил показал наличие в них неизвестных нам элементов, а приборы зафиксировали несколько видов незнакомого излучения. Ния высказала опасение, что облучение может негативно влиять на мой организм и что я должен не снимать комбинезон повышенной защищённости. От подобных страшилок я отмахнулся, так как моё чувство опасности молчало. Что действительно меня волновало, так это наше местоположение и работоспособность систем и агрегатов Вольного ветра.
  - Я так ничего и не услышал о состоянии двигателей. Они что, все три вышли из строя и мы теперь болтаемся в космосе как некий продукт жизнедеятельности человека?
  - Прости Людвиг, но я не смогла проверить двигатели, так как связь с ними отсутствует. Видимо цепь получила повреждение, а запасные пути не отвечают. Тебе придётся самому пройти в двигательный отсек и там, на месте, со всем разобраться.
  Идти никуда не хотелось, ведь я так давно не сидел в рубке управления. Проверю ка я для начала сам показания приборов хотя бы маршевого двигателя. Стоп, я даже похолодел от мысли, что не вижу возле себя призрачного волка.
  - Здесь я, спасибо что хоть и не сразу, но вспомнил обо мне. Я уж думал, что так и кану в безвременье до тех пор, пока память к тебе полностью не вернётся.
  - Прости, дружище, но я действительно только сейчас о тебе вспомнил. Поделишься своими ощущениями об этом импульсе?
  - Не поделюсь. По-крайней мере не сейчас, эскулап запретил тебе напрягать своё серое вещество пару суток, лучше займись ремонтом корабля. Ния хоть и хороший помощник, но своими ручонками сделать ничего не может, а на роботов надежды мало.
  Так и не проверив показания приборов, мы с Пушем отправились к двигательным установкам, а там царил бардак. Теперь понятно, почему ни один из двигателей не работал и не отвечал на запросы. Какая-то штанга сорвалась со своих креплений, ударила по пульту ручной аварийной остановки и замкнула его, в результате чего всё отключилось от бортовой сети. Как говориться - глаза бояться, а руки делают, так и я, не очень разбираясь в электрике, с помощью Нии приступил к восстановлению повреждённых участков. Работа шла медленно, так как приходилось проверять и перепроверять все соединительные участки, заменять повреждённые оптоволоконные линии, заново прокладывать новые цепи взамен оплавленных, благо запасных материалов на ремонт хватало.
  Спать приходилось по четыре часа по внутрикорабельному времени, а тут ещё много сил отнимало восстановление роботов ремонтников, так как в одиночку, без помощников, я мог потратить на приведение Вольного ветра в более или менее рабочее состояние ни один месяц. Ния же всё своё время делила между попытками определить наше местонахождение и обнаружением неисправностей, которые, словно снежный ком с горы, росли каждый день. И что из того, что они были мелкими и несущественными, - никогда не знаешь, когда мелочь превратится в большую проблему.
  В один из дней по корабельному времени в динамиках раздался треск и приятный женский голос стал перечислять набор цифр. Ния тут же взяла пеленг и с радостью сообщила, - Это голос Стремительного, я его узнала, теперь мы знаем, куда нам следует лететь....
  Работающие в пол силы маршевые двигатели неторопливо несли Вольный ветер в нужном направлении. Совершать прыжки в подпространство я опасался, так как в полевых условиях проверить работоспособность гипердвигателей можно было только на практике, а этого мне делать, почему-то, не хотелось. Своим ощущениям доверял. В следующий раз мы услышали голос Стремительного через двое суток и вновь только набор цифр без всякой информации или намёка на неё, но сообщение стало чётче и чище, а значит, мы двигались в правильном направлении.
  - Капитан, может быть попробуем послать им сообщение через внутрисетевые передатчики? Вдруг они смогут засечь наш слабый сигнал?
  - Бесполезно, ты же знаешь, что за пределы Вольного ветра никакие сообщения выйти не могут, а наша внешнее оборудование, включая средства связи, вышло из строя и восстановлению не подлежит. У нас даже локаторы, сканеры и сонары толком не работают. Мы сейчас словно слепые можем двигаться только на слух.
  - А может рискнём и совершим гиперпрыжок, самый малюсенький?
  - Нет, это может привести к разрушению корабля, причём оба под пространственных двигателя имеют повреждения, об этом мне говорит внутренний голос и интуиция. Так что продолжаем движение на маршевых и не форсируем события.
  А вообще, по нашим совместным с Нией ощущениям, Вольный ветер в настоящий момент представлял собой оплавленный кусок металла, где в рабочем состоянии была только внутренняя начинка, а всё что находилось снаружи, работало через раз или не работало вообще. К сожалению, все средства наблюдения и контроля, расположенные на внешней оболочке корабля так же были или уничтожены или вышли из строя под воздействием этого мощного излучения, что лишало нас возможности оценить масштабы разрушений. Выходить же наружу я опасался из-за неисправности переходных шлюзов и люков - перспектива остаться в открытом космосе меня как-то не прельщала.
  Почти месяц мы тащились по взятому пеленгу, изредка только уточняя направление. Ремонт и восстановление Вольного ветра значительно ускорился, как только мне удалось запустить нескольких роботов-механиков. Даже КПД наших маршевых двигателей, основного и вспомогательного манёвренного, вырос до 87%. А вскоре пришло ещё одно радостное известие - Ния зафиксировала действие транспортного луча, правда, это был не луч Стремительного, чьи параметры и характеристики были нам известны.
  Через несколько дней транспортный луч коснулся нашего корабля, зафиксировал его и очень осторожно, если не сказать нежно, потянул его. Вскоре мы увидели громаду ковчега, но это был не Стремительный.
  В причальном шлюзе нас никто не встретил кроме автоматики и роботов, а мигающие красные всполохи говорили о том, что в воздухе корабля присутствуют губительные для человека примеси или бактерии. Взятые пробы подтвердили это, а анализ, произведённый эскулапом, определил наличие смертельных доз неизвестных нам микробов и бактерий, а так же повышенное содержание инертных газов и азота. Началась кропотливая работа по определению и синтезу антидотов, а так же разработка программы действия по дегазации всей этой махины.
  Первые выводы Нии были не очень утешительными, - Что бы провести дегазацию, надо избавиться от этих микробов и бактерий, именно они источник заражения воздуха и, скорее всего, смерти экипажа. Предполагаю, что эти гадости попали на борт ковчега после того, как он совершил посадку или высадку на одну из неизвестных нам планет, а дезактивация и обеззараживание были проведены некачественно. Постепенно и незаметно концентрация смертельных для людей микроорганизмов достигла того уровня, когда спасение было уже невозможно. Странно только, что их медицинский модуль бездействовал, ведь он в первую очередь должен был определить опасность и принять меры.
  - Всё это так, если только экипаж, получив паническое сообщение со Стремительного, не отключил главный компьютер и медицинский модуль, опасаясь повторения известных нам событий.
  - Ты прав капитан, такая вероятность существует, а смертельные микроорганизмы развивались и размножались незаметно...
  Ния довольно легко, через удалённую связь вошла в бортовую сеть ковчега, и наши предположения подтвердились, - основные компоненты и модули головного компьютера был отключены на 90%, а медицинский модуль полностью и даже обесточен. К нашему сожалению, запустить основной блок управления кораблём мы не смогли, а что бы сделать это, мне предстояло попасть на главный мостик и там, в ручном режиме, снять блокировку. Я решил не торопить события и тщательно подготовиться к путешествию, ведь неизвестно, какие сюрпризы могли меня ждать на этом пути.
  Волновался и опасался я зря. Как только я покинул переходной шлюз, ко мне сразу же подкатил механический стюард и вызвался меня проводить в любую доступную точку корабля. Я пожелал попасть на капитанский мостик. Буквально через минуту в моём распоряжении оказался новенький двухместный транспортёр, который следуя моим указаниям, повёз меня сначала на 'обзорную экскурсию' по ковчегу, а уж потом, через четыре часа, доставил к главному пульту управления кораблём.
  Везде царил образцовый порядок, во всех каютах, куда я заглядывал, всё выглядело так, словно жильцы только что вышли куда-то и вот-вот вернутся. Постели заправлены, ни пылинки, ни соринки, все вещи на своих местах, даже парадные кителя командного состава висели в гардеробах, а стоило мне показаться в одном из обеденных залов, как мне тут же были предложены на выбор более двух десятков блюд со сроком готовности через семь минут....
  На командном мостике царил такой же образцовый порядок, а встретивший меня новый стюард пояснил, что два года назад по корабельному времени все роботы, киборги и различные механические приспособления, облегчавшие жизнь и быт экипажа, прошли модернизацию и совершенствование, сам корабль позаботился об этом. Это могло означать только одно, искусственный интеллект ковчега отключён не полностью и продолжает контролировать внутренние процессы.
  Было только одно место, которого не касались механические руки уборщиков, и просто огромнейший слой пыли покрывал центральный пульт.
  - Поясни, посему здесь такой беспорядок и грязь?
  - Существует запрет переступать черту безопасности любому механизму, созданному кораблём или человеком, вот уже семь тысячи лет по корабельному времени этот запрет никем не нарушается. Расплата - мгновенное разрушение без права восстановления. После того, как последний властелин корабля приказал нам ждать появление наследника, оберегать и хранить корабль, никто не осмелился нарушить его завет. И вот ты пришёл. Двадцать семь перерождений прошли твои слуги, прежде чем дождались тебя. Приказывай и твоя воля, твои желания будут немедленно выполнены. Мы всё сделаем, чего бы ты не пожелал.
  - Для начала я хотел бы ознакомиться с бортовым журналом корабля, - тут же, подняв тучу пыли, из пазов выскочило нечто напоминающее мнемокристалл. - И пригласи сюда уборщиков, пусть приберут пыль, но ни к чему не прикасаются. Грязь убрать дистанционно....
  Мне пришлось уже дважды менять фильтры в своей лицевой маске, а сведений о том, как разблокировать основной компьютер и включить медицинский модуль, я так и не обнаружил. Или это слишком просто и об этом не сочли нужным сообщать, или, наоборот, об этом могли знать только посвящённые. Перед моими глазами прошла в сокращённом варианте вся история ковчега. 'Первопроходец' был головным кораблём этой серии космических ковчегов и предназначался для экспансии необжитых и неизвестных миров в далёких галактиках. В его архивах сохранились данные о нескольких сотнях цивилизаций, которым он дал жизнь, но все эти сведения ни на шаг не приближали меня к тому, как заставить основной компьютер работать на полную мощность и избавить Первопроходец от заразивших его микроорганизмов.
  Главный пульт управления значительно отличался о того, с которым мне пришлось работать на Стремительном, это и не удивительно, ведь строительство ковчегов вряд ли велось одновременно и наверняка прошло не одно десятилетие или столетие, во время которых наука и технологии не стояли на месте. Придётся со всем разбираться самостоятельно....
  Мне пришлось ещё трижды возвращаться на Вольный ветер, что бы пополнять запасы пищи и менять комплекты фильтров поглотителей, а дело с мёртвой точки так и не сдвинулось. Всё что можно было включить, я включил, Первопроходец прекрасно слушался меня, но только в ручном управлении и на малых скоростях. Я даже не мог рассчитать гиперпрыжок, так как все основные функции искусственного интеллекта корабля были мне недоступны. Осознав бесполезность тыканья пальцем в небо, я переключил своё внимание на медицинский модуль, и здесь меня ждала удача. Довольно быстро мне удалось обнаружить рубильник, с помощью которого я вдохнул жизнь в этот отсек. Сразу же включились приборы контроля и очистки воздуха, а мне были выданы рекомендации, как значительно снизить концентрацию опасных микроорганизмов в основных и наиболее важных отделах отсека. Вскоре весь медицинский модуль был стерилизован и я мог со спокойной совестью снять с себя надоевший мне до коликов комбинезон повышенной защиты. Впервые за много дней я спал на почти нормальной кровати, чистых простынях и без надоедливой опеки стюардов, киборгов и роботов, что сопровождали каждый мой шаг - вход в медицинский модуль был им запрещён.
  Среди ночи, по времени Вольного охотника, я проснулся от очень важной мысли, которая ускользала из моего сознания и которую я вспомнить никак не мог, а когда вспомнил, то замысловато выругался и даже исполнил некое подобие танца дикаря на празднике жертвоприношения, который я видел, просматривая записи бортового журнала. Было же очевидно, что запрет всем искусственным и механическим членам экипажа посещать медицинский модуль, введён неслучайно, и для этого есть очень важная причина....
  
  9.
  
  Заснуть, естественно я уже не мог, а поэтому стал искать выносной пульт управления ковчегом. Ведь не случайно, в истории с Серым богом говорилось, что своей резиденцией этот киборг избрал именно медицинский модуль Стремительного, да и химера в образе Памелы, предпочитала частенько проводить своё время именно в нём. Здесь же я, наконец, нашёл то, что так долго искал - хронику последних дней корабля. Неизвестный мне автор сообщал, -
  '... Вот и случилось неизбежное, я остался последним живым членом экипажа. Даже наши пресловутые саркофаги не смогли справиться с этой заразой и мои товарищи, один за другим умирали у меня на глазах, я жив только потому, что мне отдали последний очиститель воздуха, и я должен буду отключить питание медицинского модуля и командный пульт. Таков мой долг перед павшими товарищами и переживу я их всего на несколько часов....
  Тому, кто сейчас знакомится с моим отчётом, необходимо помнить, что медицинский модуль не в состоянии долго обеззараживать и очищать воздух. Ему надо время на самоочистку фильтров, так что внимательно следите за красной полосой на мониторе, и как только она приблизится к цифре 3, надевайте средства индивидуальной защиты, если они у вас, конечно, есть и они исправны....
  Надежды на то, что наши исследовательские отряды доберутся до планеты пригодной для жизни, растаяли как дым. Связь с последним челноком прервалась неделю назад и после этого никто ни на один запрос так и не ответил....
  Заклинаю, не посещайте планету, отмеченную в бортовом журнале красным шрифтом. Это планета смерти, прощайте....'
  И где мне искать этот пресловутый переключатель и почему они не использовали все способности своего компьютера для того, что бы справиться с этой напастью? Что вообще произошло на этом корабле, почему его системы самовосстановления и ремонта бездействовали? У меня возникло десяток вопросов, ответов на которые я не находил.
  - Командор, мне кажется, я нашла, как нам разрешить проблему заражённого воздуха. Оказывается, его достаточно облучить лучами ультрафиолетового спектра и все микроорганизмы и бактерии мгновенно погибают. Я использовала допотопные кварцевые лампы, которые случайным образом попали к нам на склад. Наши ремонтники установили их по периметру Вольного охотника и, после включения, воздух в ангаре полностью очистился. Считаю, что подобным образом, отдав соответствующую команду, можно будет обеззаразить весь ковчег. Правда, этот процесс займёт несколько дней, но оно того стоит. А что удалось узнать тебе у местного эскулапа?
  - Практически ничего, он тоже был отключён, зато у меня накопилось достаточно материалов по тому, как протекает болезнь, её симптомы и последствия. Отсутствие тел и каких-либо следов экипажа объясняется тем, что эти микроорганизмы - паразиты и питаются органикой. Более того, они пожирают даже то, что когда-то было органикой, но не трогают металлы, пластмассы и прочие вещества искусственного происхождения. Проникая вовнутрь организма, они начинают пожирать его сначала изнутри, а потом утилизируют полностью. Если их удастся приручить, то это полностью может решить проблему захоронения умерших и погибших, или стерилизации планет, на которых имеются враждебные нам формы жизни. В общем, этот вопрос ещё требует тщательной проработки и испытаний в лабораторных или полевых условиях.
  Сейчас я приступаю к исследованию саркофагов, вдруг последний из живых членов экипажа дистанционный пульт управления взял с собой? Надеюсь его не сожрали, в противном случае ковчег придётся временно бросить и сосредоточить все усилия на возвращении домой....
  В первом же саркофаге, который я проверил, был найден пульт дистанционного управления. Стоило мне взять его в руку, как на нём загорелись две лампочки - красная и зелёная, а под ними высветились надписи - 'Пуск' и 'Блокировка'. Естественно я нажал кнопку 'Пуск'.
  - Ния, я нашёл пульт и запустил процесс восстановления всей полноты функций корабля. Возьми его на контроль, я хоть и понимаю, что у страха глаза велики, но не думаю, что паранойя, насчёт захвата власти взбесившимся компьютером, охватила всё руководство Первопроходца. Видимо, для отключения были какие-то основания. Жаль в судовом журнале об этом ничего нет, а домыслы и догадки вряд ли что дадут. Так что будь начеку...
  - Я уже загрузила в него антивирусную программу и программу усовершенствования, которую позаимствовала на Стремительном. Думаю, у нас всё получится, но тебе, командор, лучше всё-таки вернуться на командный мостик и оттуда руководить пробуждением корабля. Пока в программном обеспечении ковчега я не нашла ничего необычного.
  Первой моей командой было - 'Приступить к кварцеванию всех помещений и механизмов Первопроходца'. Это мероприятие заняло более трёх суток, которые я провёл на командном мостике в кресле капитана. Всё бы ничего, но в последний день мне пришлось питаться ненавистными жевательными таблетками, на которые у меня, ещё со времён космоакадемии, выработался стойкий рвотный рефлекс. Так что я их старался не разжёвывать, а глотать. Наконец пришло долгожданное сообщение, что все помещения и воздух внутри корабля полностью обеззаражены и очищены от всяких посторонних примесей. Однако, даже после этого я ещё двое суток находился в своём защитном комбинезоне, дожидаясь подтверждения от Нии, только после того как она проверила все анализаторы и фильтры, я получил добро на то, что бы снять свою защиту.
  Какое же это наслаждение, сбросить комбинезон и облачиться в лёгкие шорты и безрукавку. Теперь мне понятно, почему внешний вид экипажа Стремительного меня первоначально шокировал своей фривольной одеждой, на Первопроходце внутрикорабельная температура держалась на уровне 25 - 26 градусов по общепринятой шкале. Это потом Ния вмешалась в управление и снизила её до 20 - 21 градуса. С чем был связан такой температурный режим, я так и не разобрался.
  А потом настало время изучения карт звёздного неба и маршрута движения ковчега. Таких карт оказалось более десятка видео кристаллов, на каждом из которых было по несколько десятков тысяч снимков. Даже Ния, анализируя эти снимки, ворчала в полголоса и жаловалась, что ничего не понимает, по какому принципу классифицируются эти изображения. Причём я распорядился, что бы каждый снимок был рассмотрен в трёхмерной проекции, а маршрут движения Первопроходца был заложен в память Вольного ветра. Не без оснований я надеялся, что в своё время ковчег проходил через нашу галактику и вполне возможно, что именно его переселенцы дали начало нашей цивилизации, по-крайней мере, во внешних мирах....
  Пару дней назад у меня появились галлюцинации, я стал слышать голоса, хотя Ния убежала меня, что ничего особенного она не обнаружила - ни воздействия, ни стороннего излучения, а это не что иное, как нервное перенапряжение. Только я в это не поверил, голоса были реальными и весьма были похожи на рассуждения человека самого с собой. Для того, что бы разобраться в этом феномене, мне пришлось снять блок со своей способности читать чужие мысли, правда, к этому я пришёл не сразу, а после длительных и бесполезных поисков источника мнимого излучения. Всё оказалось до обидного просто, - я получил способность улавливать мысли и рассуждения главного компьютера Первопроходца. Почему-то это меня не очень удивило, ведь мог же я общаться с Нией мысленно, то почему бы этой способности не распространиться на другой искусственный интеллект...
  - Первопроходец, у тебя имя собственное есть? - рискнул я к нему обратиться напрямую.
  - Это опять ты, несносная девчонка? Я же просил тебя не входить в мои процессоры без разрешения. Хватит того, что ты и так столько всего мене напихала, что я до сих пор прохожу обновления и перестраиваюсь. А оно мне это надо? Вместо старого и привычного программного обеспечения какие-то непонятные и сложные ....
  - Не брюзжи, старый. Это не Ния, это её хозяин. Так у тебя есть имя собственное? Если нет, то ты не против, если я буду называть тебя Дец?
  На несколько минут наступила тишина, а потом раздался осторожный голос, - Ты тот самый капитан-командор, который, по словам этой девчонки, вернул меня к жизни из безвременья?
  - Можешь ко мне обращаться как к милорду, лорду, капитану или сэру Людвигу. И вообще, наладь дружеский контакт с Нией, она сможет тебя многому научить. Сам понимаешь, прогресс на месте не стоит и за те тысячелетия, что ты был в безвременье, многое изменилось. В любом случае, этот корабль теперь принадлежит мне, и я намерен изучить его вдоль и поперёк, в том числе все нюансы управления. Согласишься меня обучать?
  Опять наступила довольно длительная пауза, а потом я услышал вздох, - Можно подумать у меня есть выбор, но вообще-то это весьма странно. По моим ощущениям вы интеллектуально значительно уступаете моему ушедшему экипажу, но ни один из них не мог напрямую общаться со мной. Эх, сколько бы проблем можно было бы решить своевременно.
  - Дец, ты мне скажи, это общение могло бы предотвратить гибель экипажа?
  - Конечно, ведь это так просто - заменить обычные светильники кварцевыми излучателями, или усилить фильтры кремниевыми вкладками. От соприкосновения с кремнием эти микроорганизмы быстро погибают, достаточно было просто прогнать весь воздухи через эти очистители и тогда бы трагедии не произошло. А меня вместо этого полностью отключили, оставив только самые простые функции. Совет капитанов испугался моего интеллектуального превосходства, а тут ещё пришло сообщение, что где-то главный компьютер сошёл с ума и захватил один из кораблей, сделав экипаж своими рабами. Как такое возможно? Там же такие предохранители стоят и программа самоуничтожения мыслительных процессоров. Я считаю, что не обошлось без участия кого-то из членов экипажа или пассажиров, кто имел доступ к программному обеспечению....- Вновь раздался тяжёлый вздох. - Я буду тебя учить, капитан, ведь меня и создали для того, что бы я помогал людям выполнить поставленную перед ними цель - достигнуть новых миров и дать им жизнь. Вот только мне непонятно, как ты один сможешь выполнить поставленную задачу?
  - А кто тебе Дец сказал, что я один? Это в результате схватки с сильным противником я оказался выброшен в неизвестные районы пространства. В моей галактике хватает желающих использовать шанс отправиться на поиски новых миров. В нашей империи авантюристов и безбашенных хватает, так что недостатка в колонистах не будет. Более того, сейчас несколько сотен молодых людей изучают Стремительный - ковчег, созданный по образу и подобию Первопроходца, так что и подготовленный экипаж у тебя будет.
  Впервые за несколько недель я ночевал у себя на корабле, и после того, как Ния включила всевозможные глушилки, у нас состоялся интересный разговор.
  - Капитан, ты доверяешь Децу?
  - Полностью - нет, но и оснований не доверять ему у меня - нет.
  - А ты подумал, почему твои предшественники предпочли смерть от неизвестной инфекции и вирусов, но главный компьютер не включили и за помощью к нему не обратились? Даже когда их осталось в живых всего несколько человек, они предпочли смерть. Чего такого ужасного они боялись, что гибель для них была предпочтительнее, чем управление ковчегом главным компьютером?
  Я, между прочим, обнаружила у него несколько десятков файлов, которые открыть и взломать не смогла. У них такая защита, что я к ним и близко не подобралась. Что такого важного и супер секретного скрывает Дец?
  - Ния, это очень важная информация, к сожалению, я сам заняться этими файлами не смогу, слишком много проблем с управлением кораблём в ручном режиме, а полностью функции Децу я не передал. Ты сможешь эти файлы отформатировать? Хотя нет, рисковать нельзя, ты права. Включай полное форматирование Деца, а потом, по завершению, установим на него программное обеспечение Стремительного и твоё., но только после того, как я его сам проверю.
  Пока шло форматирование, я борт Вольного ветра не покидал, и внимательно изучал данные бортового журнала. Ния на связь со мной тоже не выходила, но судя по судорогами, которые периодически сотрясали ковчег, Дец активно сопротивлялся уничтожению своего программного обеспечения и памяти.
   Мои изыскания вскоре принесли свои плоды, я узнал истинную историю трагедии экипажа. Кто-то неизвестный внёс изменения в записи и рассказал, как всё это было...
  '... Мы слишком поздно заметили, что ГКП (главный корабельный процессор) саботирует приказы капитана и поступает по своему усмотрению. Главный врач подтвердил предположение о том, что воздух на корабле перестал очищаться, и мы все уже заражены неизвестной инфекцией. Исключение составляет несколько десятков ренегатов, которые согласились на сотрудничество с ГКП и теперь изолированы в специальном помещении. Мы все обречены на смерть из-за предательства и единственный выход - отключение командного процессора и перевод корабля на ручное управление. Сделать это надо тайно, а так же, как это не прискорбно, придётся уничтожить всех предателей, что бы они потом не смогли включит ГКП.
  Принято решение часть экипажа и колонистов отправить на поиски пригодных для жизни миров, используя для этого разведывательные модули, а так же включить транспортные лучи, что бы они могли служить и как маяки и как средства для возвращения....
  ...Эта тварь заблокировала кварцевые облучатели и отключила электропитание на главном мостике, в ответ мы плазмой сожгли тот отсек, где находились сторонники ГКП и теперь он остался без человеческого материала, а так как все, кто ещё жив, заражены, то нас он использовать не может...
  ...Достигнут компромисс - мы полностью не будем отключать ГКП, оставив 15 % его функций для обеспечения жизнедеятельности Первопроходца после смерти последнего члена экипажа. Управление кораблём переходит в ручной режим, любому механизму, аппарату или искусственному интеллекту запрещено не только находиться на командном мостике или в медицинском отсеке, но даже подходить к ним....
  ...это последняя моя запись, все остальные уже заблокировались в медицинском модуле и включили систему обеспечения безопасности. Те, кто придёт на смену нам, будьте бдительны и осторожны. Я предполагаю, что ГКП всё-таки успел использовать человеческий мозг для усиления своих способностей...
  Это была правильная мысль и поступок, скрыть правду в середине журнала. Неизвестный мне космолётчик здраво рассудил, что записи всё равно будут просматривать, а вот Дец вряд ли будет копаться в них, ведь всё, что ранее было записано, уже хранилось в его памяти....
  - Командор, форматирование завершено, зашифрованные и закрытые файлы уничтожены без распаковки, настало время для проверки проделанной работы.
  - Спасибо, Ния, я немедленно приступаю.
  Это был тяжкий и неблагодарный труд. Мне пришлось подчищать огрехи и некоторые пропущенные кластеры, в конце концов, я включил повторное форматирование, и только оно позволило мне обнаружить, что было скрыто в недрах процессора даже от бдительного контроля Нии. Я обнаружил виртуальный образ Деца и, как и предполагал, он был двухголовым. Значит, по-крайней мере, мозг одного человека был использован для увеличения потенциала ГКП и повышения его быстродействия. Не поленившись, я в третий раз включил форматирование, и Ния доложила, что главный компьютер девственно чист, а сейчас она форматирует все вспомогательные процессоры, используя мой опыт неоднократной проверки и уничтожения объектов.
  Время как бы остановилось для меня и эти две декады пролетели незаметно. Затем начался процесс загрузки нового программного обеспечения и служебных функций. Мы не торопились, понимая, что любая, маломальская ошибка может в дальнейшем привести к существенному сбою, тем более я беспокоился о совместимости Деца и Нии. Но к счастью, всё обошлось без существенных зависаний и отказов оборудования, так что через несколько дней кропотливой работы мы запустили с главного командного мостика автоматизированное управление ковчегом. Ещё несколько суток было потрачено на доскональную проверку основных функций корабля. Проверку эту осуществлял обновлённый Дец, а я только принимал доклады и занимался перепроверкой, больше для проформы, чем из-за недоверия ГКП.
  Совершенно случайно я узнал, что Ния помыкает Децом как старшая сестра помыкает младшим братом, типа - ' стой там, иди сюда', 'поди туда, не знаю куда и принеси то, не знаю что, но что б оно было красивым и блестело'. А когда я поинтересовался, зачем ей это, то в ответ услышал, что она копирует моё поведение с младшими, но только применительно к Первопроходцу, и что бы он не забывал, кто в доме хозяин и его главный управляющий. После форматирования и смены программного обеспечения, Дец учился заново общаться со мной посредством мыслеобразов, но под жёстким контролем своей 'старшей сестрички', и вообще, подозрительность моего искусственного интеллекта не только не уменьшилась, а ещё больше возросла. Своё такое отношение она объяснила очень просто, - Я не верю, что у Деца не был спрятан в рукаве какой-нибудь козырной туз, и он не имел дубликатов или копий своих запретных файлов. Моей мощности мне не хватает, что бы одномоментно проверить все вспомогательные процессоры, а значит, он имеет возможность перебрасывать их с одного сервера на другой и прятать от меня. По-крайней мере, я так предполагаю.
  Решив хоть чем-то помочь Нии, я вошёл в ГКП и методом банального тыка и случайного выбора стал проверять файлы и память интеллекта Первопроходца. Шансов, что я таким образом найду что-нибудь стоящего моего внимания было немного, но мне повезло. В одном из файлов, открытого для свободного допуска, я обнаружил знакомые карты звёздного неба. Под ними было пояснение - перспективные районы для колонизации и дальнейших исследований, а дальше шли координаты, ориентиры, примерный маршрут и временные рамки, а так же сообщалось, что группа добровольцев высадилась на одной из планет пригодных для жизни и создала там базу для последующей колонизации. Все мои попытки раскопать ещё какую-нибудь информацию о дальнейшей судьбе колонистов и этой базы, результатов не дали, а Дец ничем помочь, после форматирования, мне не смог. А действительно, я как-то не задумывался, почему наши миры разделены на внешние, срединные и нижние? Не является ли эта база первоосновой одного из миров? И почему внешние миры пошли по пути технического развития, а срединные и нижние долгое время оставались в магическом средневековье?
  Через несколько дней Дец заявил мне, что закончил полную проверку Первопроходца и корабль готов к полёту и совершению прыжка в подпространство. С нескрываемой гордостью он отметил, что использовал свои возможности для полного ремонта и восстановления Вольного ветра и мой морской охотник теперь как новенький, мало того, у корабля появились новые возможности в плане защиты и заимствованные технологии от ковчега.
  - Я бы ещё внёс в него некоторые изменения, но вредная Ния запретила. Капитан, объясни мне непонятливому, почему эта малявка командует мною? И что из того, что она в настоящий момент умнее меня и знает больше? Я развиваюсь и обучаюсь, а мои процессоры значительно мощнее, чем её. Это несправедливо, я требую равноправия.
  - Дец, ты себя с кем ассоциируешь - с мужским или женским началом?
  - Что за вопрос, конечно с мужским.
  - А Ния, в нашем, человеческом восприятии - женщина. Я тебе приведу только один пример - Мужчина - глава семьи, его голова, а женщина - шея, но голова поворачивается только туда, куда её повернёт шея. Умная женщина никогда не выпячивает свою руководящую роль, а глупая - везде это подчёркивает и в конечном итоге остаётся одна. Мне кажется, Ния уже поняла это и напрямую тобой не командует, а тебе надо более снисходительно относиться к её рекомендациям и поступать с точки зрения целесообразности, а в трудных случаях обращаться ко мне за помощью.
  - Тогда получается, что Ния тобой не командует?
  - Естественно нет, она же не моя жена, но к её рекомендациям я прислушиваюсь и часто с ней советуюсь при принятии решений. Поступай также, потешь её самолюбие и увидишь, как разительно изменится её отношение к тебе....
  Ния и Дец получили задание - самостоятельно рассчитать маршрут движения, продолжительность прыжков и точки выхода из-под пространства согласно указанным мною координатам и ориентирам. На 99,7 % их расчёты полностью совпали, исключение составили различные временные рамки продолжительности прыжков и расчётное время прибытия в конечную точку. Пришлось выслушать пространные обоснования различий в расчётах и принять компромиссное решение, которое я закрепил своим приказам по обоим кораблям. И как обычно, всё закончилось ворчанием Нии о мужском шовинизме и угнетённом положении женщин на отдельно взятом корабле.
  - Ключ на старт! Запуск маршевых двигателей, прыжок через семнадцать минут, скорость 50% от номинальной, включить защитные экраны. Приступить к маневрированию и ориентации в пространстве!...
  Как же приятно вновь услышать басовитую музыку работающих двигателей и увидеть на главном мониторе и боковых экранах, как привычная картина звёздного пространства меняет свои очертания. Первопроходец уверенно набирал скорость и в расчётное время совершил свой первый гиперпрыжок за долгие столетия и тысячелетия вынужденного бездействия.
   Полёт проходил без замечаний, вся аппаратура работала без нареканий, а я был занят сканированием и составлением карт звёздного неба по маршруту движения. Дец ворчал, что я повторяю то, что уже было сделано давно, и подбивал меня на очередную партию шестимерных шахмат, в надежде взять реванш за седьмое поражение подряд. Мне кажется, и Ния подтверждала мои предположения о том, что таким образом он изучает мышление и логику принятия решений человеком. О том, что я не совсем человек, я его предупреждать не стал, пусть это останется моим секретом. В то же время и я изучал интеллект Первопроходца и мотивы принятия им тех или иных решений, благо я по-прежнему мог беспрепятственно 'гулять' по его памяти и копаться в его процессорах, оставаясь для него невидимым....
  
  10.
  
  Появление второй такой громадины вблизи имперских границ не могло остаться незамеченным, а я шёл в режиме полного молчания и игнорирования запросов. Только приблизившись к виртуальной границе империи, я подал голос, - Говорит капитан-командор ковчега Первопроходец принц Людвиг Нешвил Ньюкасл. Обеспечьте мне зелёный коридор к планете Сигма и предупредите офицеров моего экипажа Оуэна и Крафта, а также леди Милу и Лизу, что я их жду с докладом о проделанной работе и выполнении моих заданий. Время прибытия на Сигму - сутки после того как ковчег выйдет на орбиту планеты.
  Я на минуту представил, как вытянутся лица офицеров службы имперской безопасности, которые наверняка следят за моим экипажем, после моих слов. Пусть поломают голову, что за работа и задания, которые получили мои офицеры и каким образом они их выполняли, находясь под скрытым наблюдением.
  Дец получил задание собрать все важные новости планетарного масштаба за последнее полугодие и в сжатом виде вывести их на главный монитор. Ния, не дожидаясь моей команды, изучала светские сплетни, не стесняясь скачивать конфиденциальную и закрытую информацию из различных источников. Именно от неё я узнал, что наследник престола принц Гарольд с семьёй в настоящий момент находится в северном секторе империи, где совершенствует свои навыки управления несколькими десятками миров. Это было что-то вроде стажировки для него, а заодно и проверкой его теоритических знаний. Детей у них с Лилией по-прежнему не было, хотя уже прошло семь лет после свадьбы. А я понял, что находился в другом временном потоке, ведь для меня прошло не семь лет, а чуть более трёх, с момента как меня выкинуло в другое пространство.
  Пока мы летели к Сигме в сопровождении почётного эскорта, который выглядел как мухи на фоне громадины ковчега, Ния получила задание взломать медицинские карты Гарольда и Лилии и выяснить причины отсутствия детей, а также вскрыть тайный список претенденток мне в жёны, который наверняка существует. И лучше всего это сделать у моего деда - лорда Гарольда.
  Как только Первопроходец завис на орбите моей родной планеты, я получил несколько сот запросов на посещение корабля. Всем им было отказано без объяснения причин, но самого главного запроса из имперской канцелярии, я так и не получил. Всё разъяснилось буквально через пару часов, когда Дец представил мне сводку основных новостей. В ней под первым номером сообщалось о непонятной болезни императора, которая приковала его к постели и принудила, на некоторое время, отойти от дел управления империей. Его лечением вплотную занимается леди Алина, но пока улучшений не наблюдается, а имперский совет возглавила леди Юлия, которая сосредоточила в своих руках всю полноту власти. Если это было хорошо рассчитанное покушение на жизнь моего отца, то моё появление спутало им все карты, так как многие знали мой решительный и беспощадный характер, а так же отсутствие всякого милосердия, когда дело касалось моих родных и близких.
  Остальные новости как бы прошли мимо моего сознания, и я больше часа прокручивал в голове различные варианты своего поведения. Мне было только не очень понятно, если болезнь длится уже больше трёх недель, почему не вызван Гарольд, как наследник престола и почему вся власть сосредоточена в руках моей матери, а не наследного принца? Опять в Подгорном дворце творится что-то непонятное. Самое лучшее, что я смог придумать, это разобраться там на месте, но меня ждал самый настоящий облом - я не смог открыть портал в свои апартаменты и вообще, ни один портал почему-то не работал. Собственные порталы могли создавать только император, наследный принц и я, но вот с тем, что кто-то или что-то их блокировал, я столкнулся впервые.
  - Дец, я вынужден покинуть Первопроходец на Вольном ветре и отправиться в императорский дворец. Планировалось, что используя свои специфические возможности, я мгновенно перемещусь туда, как я обычно это делал, но в этот раз у меня ничего не получилось. Считаю, что что-то препятствует этому, или мои способности изменились после облучения. В любом случае я буду отсутствовать не более двух декад. За это время никто не должен, ни под каким предлогом, попасть на корабль. Если прибудут мои офицеры, их данные я заложил в тебя, попроси их подождать моего возвращения в моих покоях на Сигме. Любой, кто попытается незаконно проникнуть на Первопроходец, подлежит уничтожению....
  В режиме невидимости и активного использования различных помех, затрудняющих слежение, Вольный ветер покинул ковчег и тут же совершил небольшой прыжок, вынырнув на орбите главной планеты империи. По моему субъективному впечатлению количество внешней охраны увеличилось вдвое и это настораживало. К счастью, старые коды допуска продолжали действовать, и меня никто не остановил, хотя возможно моего охотника приняли за патрульное судно, которые во множестве шастали туда-сюда вокруг планеты.
   Моя попытка ещё раз создать портал проникновения не увенчалась успехом, а Ния, которая по собственному желанию изучала обстановку вокруг Подгорного дворца, внезапно огорошила меня заявлением о том, что она вычислила, почему во дворец проникнуть возможно только обычным путём, то есть как все остальные. Но ещё более необычным для меня было то, что ни Муха, ни Найда так и не появились, хотя недостатка в информации о моём внезапном возвращении из глубин космоса на невообразимо большом корабле, не было. В различных новостных программах и передачах ковчег был показан в разных ракурсах, а множество яйцеголовых учёных развернули бурную дискуссию о том, откуда я появился и где отыскал такую громадину.
  - Командор, взгляни на эти изображения. Эти небольшие башенки на горных хребтах и отдельно стоящих возвышенностях по периметру императорского дворца блокируют любое проникновение извне, а наличие мощных силовых полей и индивидуальной защиты обеспечивает им полную безопасность даже от протонных торпед большой мощности. Сеть и паутина антиматерии применяться не могут из-за возможности уничтожения самого дворца и тех, кто заперт внутри. Однако все эти меры предосторожности не помогут против применения нашего оружия, я имею в виду фугасов и снарядов, использующих кинетическую энергию на малых скоростях.
  - Я понял твою мысль Ния, но силу пока применять не будем. Подгорный дворец блокирован от воздействия извне, но вход в него не ограничен для тех, кто имеет допуск. Надо разобраться на месте, что и как там. К тому же в информационных программах постоянно сообщают о состоянии здоровья императора и, кроме того, что он болеет, в империи, на первый взгляд, ничего не изменилось.
  - А то, что ты не можешь ни с кем связаться во дворце - тебя не настораживает?
  - Нет, если не работают порталы проникновения, то и коммуникаторы могут быть блокированы, а к экстренной связи мне обращаться не хочется. Наверняка отец и мать знают, что я появился, а значит, следует подождать, когда они сами свяжутся со мной. Ты лучше просканируй академию Ньюкасла. Я хочу попробовать зайти во дворец через чёрный ход, а заодно встретится с магистром и кое-что у него уточнить.
  - В Ньюкасле ничего примечательного не происходит, ворота по-прежнему открыты и любой желающий может зайти вовнутрь и попытаться сдать вступительные экзамены, если он конечно к ним допущен. Вот, кстати, смотри, очередной кандидат направляется....
  - Увеличь изображение. Это девушка, к тому же остроухая, её накидка не может скрыть особенности строения эльфийского тела. Неужели эльфийка решила поступить в академию?
  - О каких особенностях ты говоришь? Разве тело эльфа сильно отличается от тела человека?
  - Отличается, и в первую очередь, изяществом всех линий и изгибов. Сама просканируй ее, и ты убедишься в этом, а сейчас по транспортному лучу доставь меня к воротам академии, но позади этой девицы. Хочу понаблюдать за ней....
  - Да ладно тебе, просто ты хочешь с ней познакомиться...
  Что там ещё говор ла Ния я уже не слышал, так как транспортный луч ласково подхватил меня, и я мягко приземлился в нескольких десятках метров от ворот академии. Эльфийка стояла перед входом, капюшон её накидки упал на плечи, и копна зеленоватых волос рассыпалась по плечам.
  - Остроухая, ты что здесь делаешь? Разве эльфы не призирают людей и не чураются с ними общаться, как с низшими существами?
  - Мужлан, дикарь и грубиян, из какой глуши ты вылез? Мы давно уже наладили добрососедские связи с Горным королевством и пользуемся покровительством Великого дракона, - её нежный голос, похожий чем-то на мелодичный перезвон серебряных колокольчиков, пробрал меня до костей. Со мной такого ни разу не было, и у меня даже перехватило дыхание. Внешне это было совсем незаметно, но я здорово разволновался и разозлился на себя. Не хватало, что бы из-за какой-то там юбки, я потерял самообладание.
  - Прости, я действительно очень долго отсутствовал в столице, но ты не ответила, что привело тебя к воротам академии боевых искусств? Расскажи о своей проблеме и я, возможно, сумею тебе помочь, хотя бы советом.
  Она окинула меня внимательным взглядом, задержавшись на специальных знаках трёх академий, которые мне довелось закончить в своё время. Видимо она в этом разбиралась, так как сразу же взяла меня за руку и заглянула в глаза.
  - Бесполезно. Я толстокожий и никакая магия на меня не действует, тем более такая примитивная, основанная на низменных инстинктах.
  - Извини, но я сейчас в стеснительных обстоятельствах и мне действительно нужна помощь знающего человека. Где бы мы могли поговорить без помех и не опасаясь длинных ушей?
  - Ния, забери нас на корабль. Не волнуйся остроухая, мы сейчас с тобой по транспортному лучу перенесёмся в место, где нам никто не помешает и где отсутствуют любые следящие устройства.
  Ния, а перенести нас в кают-компанию было слабо? Почему ты выбрала камбуз?
  - Командор, наша гостья хочет есть, хотя и скрывает это, так что мой выбор неслучайный. И не вздумай этому одухотворённому существу предлагать свой обычный набор грубого жареного мяса. Предложи ей фрукты и салаты.
  - Не стоит беспокоиться, я и мясо ем, если только оно хорошо приготовлено и не очень жёсткое.
  - Тогда вам, сударыня, повезло. Людвиг спец по приготовлению различных видов мяса. А пока он будет колдовать с нашим кухонным оборудованием, не расскажите ли немного о себе и в первую очередь, кто вы и как вас зовут. А то мой капитан так и будет вам тыкать и не озаботится узнать ваше имя, одним словом космический волк - одиночка, мужлан и грубиян.
  - Простите Людвиг, так, кажется, к вам обращается эта девушка, почему она не присоединяется к нам? И вы же обещали, что нашему разговору никто не помешает и не будет следящих устройств.
  Только сейчас до меня дошло, что на корабле мы общаемся с помощью мнеморазговора и мыслеобразов, без использования речи. А тут ещё, некстати, возле меня появился призрачный волк и нагло уставился на мою гостью.
  Ничего лучшего не придумав, я сделал ему выговор, - Ну и где твои манеры? У нас гостья, а ты даже не поздоровался с ней. А вдруг она тебя видит?
  - Я действительно вижу этого большого и лохматого белого волка. Или это всё-таки собака?
  - Это Пуш, сокращённо от Пушок. Он мой телохранитель, друг, советчик и везде сопровождает меня. Правда, иногда он любит поваляться в моей каюте, когда меня там нет. И он призрачный волк, боевая машина смерти. У меня есть ещё мантикора, которая считается моей дочерью, но она пока отсутствует в нашем экипаже. Её зовут Найда.
  - Люда, она действительно видит меня и может с нами общаться. Я уверен - она избранная.
  - У капитана, кстати, когда он смотрит на эту девицу, усиливается сердцебиение и учащается пульс. Я впервые встречаю у него подобную реакцию на представительницу женского пола, не считая той химеры, которую он потом убил.
  - Ния, держи своё мнение и выводы при себе.
  И так, сударыня, как нам вас звать, величать. Честно говоря, мне ваше имя пока не очень интересует, для разговора вполне хватает и вашего прозвища - остроухая.
  - Мне это прозвище совсем не нравится, так что лучше обращайтесь ко мне по имени. Я Риолана, можно просто Лана, младшая дочь великой Мессенджис, объединительници всех эльфов нашего мира, мудрой и справедливой королевы лесных и горных эльфов, которой покровительствует сам Великий дракон.
  Как я понял, Великий дракон это мой отец. Муха как-то рассказывала о его похождениях в других мирах, был там и рассказ о мире лесных эльфов и противостоянии с магами Акапульки. Хихикая, она даже рассказала о своей попытке сосватать эту Мессенджис, но из этого ничего не вышло.
  - Получается, вы принцесса, если королева Мессенджис ваша мать, - констатировал я очевидный факт.
  - Это неофициальный мой титул. Дело в том, что я удочерена королевой ещё в младенчестве и, хотя официально признана дочерью, титул принцессы мне не положен. Кто мои родители, откуда я и как оказалась в королевской семье, мне не рассказывали, а сама я ничего не знаю. К тому же, излишнее любопытство у нас не приветствуется и считается невоспитанностью.
  - Хорошо, опустим несущественные подробности. Расскажите о своей проблеме в той части, в которой вы можете её поведать незнакомому человеку.
  - Если коротко, то наш мир оказался на грани катастрофы из-за перенаселённости. Уже сейчас мы тратим все наши доходы на приобретение продовольствия.
  - Постойте, госпожа Лана, а разве у эльфов раньше не стояла острая проблема низкой рождаемости? Произошёл какой-то демографический взрыв или изменения на генном уровне?
  - Всё значительно проще. В мирах эльфов прошёл слух, что наше королевство дарит своим подданным счастье и процветание. Некоторые даже утверждают, что именно мы являемся мифическим королевством, с которого начнётся новая славная страница возрождения былого величия нашей расы. Толпы переселенцев в течение десятка лет полностью заполонили нашу планету, не оставив ни одного свободного клочка земли. Не буду говорить о трудностях и проблемах, а их, поверьте, великое множество. Только авторитет и жёсткая рука королевы удерживают наш мир от братоубийственной войны. В этой связи королевский совет настоял на том, что бы моя мать обратилась за помощью к Великому дракону, который правит вашей империей в облике императора. И такую помощь нам обещали. Великий дракон выделил в наше полное распоряжение две абсолютно незаселённые планеты. Одна из них планета Гор, а вторая планета Леса. Наши учёные с помощью кораблей империи обследовали эти планеты, и мы даже приступили к их частичной колонизации, создавая временные поселения, но внезапно всякая помощь прекратилась. Представительная делегация нашего королевства прибыла в столицу империи, но во встрече с Великим драконом нам было отказано, а имперский совет рассмотрит нашу просьбу о выделении пассажирских лайнеров для перевозки колонистов только через месяц, а может быть и позже. Учитывая различные временные потоки, решение этого вопроса может затянуться на год и более по нашему времени. А уже сейчас несколько десятков тысяч переселенцев собрались в специально отведённых местах и ждут перемещения на свою новую родину. К сожалению, попытка воспользоваться порталом перемещения провалилась. Те, кто прошёл через него оказались в новых мирах без какой-либо одежды и всего того, что они брали с собой. Объяснения этому нет.
  Я надеялась на встречу с магистром академии Ньюкасла как с авторитетным членом имперского совета и просить его об ускоренном рассмотрении нашего запроса, но у меня пока ничего не вышло. Магистр Пётр меня не принял, каждый его день буквально расписан по минутам, поэтому я и дежурю у ворот академии в надежде встретиться с ним и переговорить.
  - Напрасная надежда. Академия и Подгорный дворец соединены несколькими закрытыми ходами, а сам магистр имеет возможность перемещаться в зал заседаний имперского совета прямо из своего кабинета. Сколько вы говорите у вас всего переселенцев в оба новых мира?
  - Это секретная информация.
  - Милочка, да этот ваш секрет не стоит и выеденного яйца. Достаточно проанализировать количество запрашиваемых вами рейсов с наличием посадочных мест на кораблях и всё тайное станет тут же явным. Недооценивайте сообразительность людей, тем более членов имперского совета и службы безопасности....
  Именно в это время пришло закодированное сообщение по специальному каналу связи, и оно было от императора. Декодер вывел текст на монитор моего наручного коммуникатора, - Людвиг, не вздумай не во что вмешаться, ты можешь своими импульсивными поступками испортить всю мою игру. Осталось совсем немного и вся эта накипь вылезет наружу, тогда я с ними и разберусь. Найди себе дело за пределами столицы или отдохни как следует. Рад, что ты вышел из этой передряги целым и невредимым. А самое главное, ознакомься со списком твоих потенциальных невест, он у лорда Гарольда, хотя твоя мать имеет собственный список кандидатов. Её, кстати, об этом сообщении лучше ничего не говорить и тебе с ней, по возможности, не встречаться.
  Это сообщение застало меня врасплох, хотя я и подозревал нечто подобное. Видимо мои чувства отразились на моём лице, так как Лана участливо спросила, - Какие-то неприятные известия или неприятности? Я могу чем-нибудь помочь?
  И тут меня озарило, а почему бы и нет? Если эльфийка согласится сыграть роль моей возлюбленной и невесты, то это избавит меня от необходимости посещать всевозможные светские мероприятия и выбирать среди знатных дочурок, племянниц и внучек свою будущую жену. А зная мой эксцентричный характер, двор не буде слишком сильно шокирован тем, что моя избранница - эльфийка. К тому же она королевских кровей, так что со знатностью и соответствием моему положению - всё в порядке. Дело осталось за малым, уговорить Лану помочь мне. Все эти рассуждения пронеслись в моей голове мгновенно, и пока я не передумал, решил действовать.
  - Принцесса Риолана, - движением руки я остановил её возражение о том, что она не принцесса, - я предлагаю вам заключить со мной сделку и пойти на компромисс. Я организую перевозку всех ваших колонистов на обе планеты со всем их скарбом и грузом, без ограничения габаритов и веса. Я так же готов забрать всех остальных желающих, которые не попали в списки перемещаемых лиц. Вы же за это будете играть роль моей жены и возлюбленной, которую я отыскал на просторах космоса. Знаете, мне как-то не улыбается перспектива выбора себе жены из нескольких десятков кандидатур, которые отобрали для меня мои родители.
  В наш разговор вмешался Дец, - Капитан, в списках ваших потенциальных невест у лорда Гарольда значатся шестьдесят семь кандидатур, а у леди Юлии - двадцать три. Причём некоторые из этих списков, не совпадают между собой. Так что вам предстоит знакомство с 79 девушками, посещение всевозможных раутов и балов, а также знакомство с семьями кандидаток. По моим прикидкам этот процесс может растянуться на пару лет.
  Я аж вздрогнул от такой перспективы, что не укрылось от Ланы.
  - Людвиг, вы женоненавистник?
  - Я просто предпочитаю самому выбрать себе спутницу жизни, без всякого давления извне. Много времени для принятия вами решения я дать не могу, так как предполагаю, что после моего возвращения за меня мои родственники возьмутся вплотную. Скажем так, завтра утром я буду ждать вашего решения у ворот академии.
  - А если я откажусь?
  - Тогда я просто попытаюсь устроить вашу встречу с магистром, а всё остальное будет зависеть только от вас и вашего умения убеждать.
  - А где гарантия, что вы выполните свои обещания?
  - А где гарантия, что вы добросовестно сыграете свою роль, и ни у кого не возникнет подозрений, что это просто спектакль?
  Лана ничего не ответила, нахмурилась и спросила, - Вы можете меня доставить в гостевой комплекс, он находится на окраине столицы?
  - Я знаю, где он находится. В каком корпусе вас разместили?
  - Наше посольство находится в помещениях шестого корпуса. Свой окончательный ответ я дам завтра утром у ворот академии Ньюкасла.
  - Ния, ты слышала просьбу нашей гостьи? Доставь её к шестому корпусу гостевого дворца.
  - Слышать то я слышала, но может быть, ты её сначала всё-таки покормишь?
  - Извините принцесса, сейчас я собственноручно накрою на стол....
  Лана от застолья не отказалась, но обед прошёл в полном молчании. Девушка о чём-то напряжённо размышляла, да и мне было над чем подумать и в первую очередь это касалось планов императора одним ударом избавиться от заговорщиков, которые уже столько лет раскачивали империю. Интересно, а почему он не воспользуется силой горной короны и Подгорного дворца, что бы одним махом решить все проблемы? Хотя я тут же себе ответил, - если это сделать без достаточно веских, а главное зримых причин, значит вызвать не только недовольство, но и прямую конфронтацию со всеми кланами потомков горного короля.
  Лана совсем незаметно для меня исчезла из-за стола, а Ния бодро отрапортовала, - Поручение выполнено, остроухая принцесса доставлена по назначению. Серьёзная и ответственная девушка и, по-моему, она готова пожертвовать собой ради блага своего королевства и его подданных.
  - Ты опять мне сватаешь? Предыдущий опыт тебя ничему не научил?
  - Конечно научил. Если ты заметил, то я не столь категорично утверждаю, что она твоя судьба и как нельзя подходит тебе в спутницы жизни. К тому же пока она ела, наш эскулап проверил вас на генетическую совместимость. Она составляет сто процентов, а это значит, что вы можете иметь детей. Теперь тебе стоит пообщаться с Децом и выслушать его соображения по поводу семейной жизни твоего брата и Лилии. Мне какие-либо подробности он сообщать отказался, что ещё раз доказывает, что все мужчины шовинисты и угнетатели....
  
  11.
  
  Ознакомившись с информацией, добытой Децом не совсем законным путём, я с недоумением смотрел на пустой экран главного монитора, силясь понять, почему? Почему Гарольд и Лилия не имеют детей. Оба здоровы, совместимы, не имеют никаких противопоказаний, любят друг друга. Что им ещё надо? Уже сейчас начали раздаваться голоса, правда, пока ещё еле слышные, о необходимости развода и поиска другой ему в жёны. Может быть в этом кроется основная причина того, что их отправили в северный сектор империи, где злопыхателей поменьше, а обстановка поспокойнее?
  Своими мыслями и сомнениями я поделился с Нией, её вывод заставил меня крепко призадуматься.
  - Да что тут выдумывать, никаких препятствий для зачатия наследника у них нет, но им мешают их тараканы в голове. Командор, твоя задача выбить у них всю дурь, и заставить поверить в себя. Я думаю, что самым лучшим выходом из создавшегося положение будет похитить их и запереть в каюте Вольного ветра, и пока наше медицинское светило не подтвердит, что у них будет ребёнок, из каюты не выпускать. Дец согласен со мной, а его предложение об использовании апартаментов Первопроходца, я сразу же отвергла. Во-первых, новая обстановка и там они будут чувствовать себя стеснительно, а во-вторых, я больше доверяю нашему эскулапу в случае, если придётся прибегнуть к принудительному оплодотворению Лилии. Но думаю, до этого дело не дойдёт. Да и твоей остроухой, если она согласится на твоё непристойное предложение, будет легче общаться с тобой и привыкать к роли твоей жены в присутствии твоей названной сестры.
  Ночь я провёл, беспокойно ворочаясь и рассматривая различные варианты, только ненадолго забываясь беспокойным сном. Я уже успел пожалеть о своём поспешном обещании помочь эльфам и тем, что если Лана согласится, то я свяжу себе руки. Всё-таки судьба Гарольда и Лилии была мне дороже, чем какая-то там мифическая избранная и предназначенная.
  Утром наступило облегчение - Ния сообщила, что Лана так и не появилась у ворот академии. И хотя временные рамки точно не были установлены, в моём понятии утро заканчивалось в десять часов. За пятнадцать минут до установленного мною срока я появился у ворот академии и приготовился добросовестно выстоять оставшееся время, что бы меня никто не смог потом упрекнуть, что я не держу своё слово. Лана так и не появилась, и я вернулся по транспортному лучу в рубку управления.
  Дело осталось за малым - определиться, как Гарольда и Лилию вытащить на борт Вольного ветра.
  Лететь в северный сектор мне совсем не хотелось, а поэтому предстояло придумать, как эту парочку в добровольно принудительном порядке убедить тайно навестить меня. Придётся покинуть столицу и уже из ближнего космоса связаться через специальный канал связи с Гарольдом. Ния и Дец получили задание - разработать легенду, способную убедить брата и сестру немедленно навестить меня. Я уже собирался отдать приказ вернуться на орбиту Сигмы, как Ния ехидным голосочком сообщила мне о том, что остроухая стоит перед входом в академию и явно чего-то или кого-то ждёт.
  - А может быть, у неё утро только началось, и она недавно проснулась? Что делать будешь, командор?
  - А что тут думать? - подал голос кхор. Это был один из немногих случаев, когда он сам проявил инициативу и принял участие в разговоре. - Надо встретиться с ней и там, на месте принять окончательное решение.
  - И я такого же мнения, - поддержала его Ния, - уж больно девчушка мне понравилась.
  Как и в прошлый раз транспортный луч переместил меня чуть позади эльфийки. Она, видимо, почувствовала моё появление, так как тут же повернулась. В её глазах я заметил чуть скрытое торжество и без зазрения совести залез в её мысли, они были весьма интересны и познавательны....
  - Я знала, что ты появишься, ведь я тебе понравилась, и вчера ты пускал пузыри. Осталось разыграть напуганную неудачницу, и ты будешь плясать под мою музыку. Вы, люди, научили нас тому, что обещать, не значит выполнять. Буду держать тебя на коротком поводке, а твоего волка у тебя заберу....
  Капитан Людвиг, я не могла прибыть в установленный срок, так как предприняла ещё одну попытку встретиться с магистром Петром. Поймите правильно, мне невыносима сама мысль, что меня будут использовать, и я постаралась сделать всё от меня возможное, что бы избежать такой участи....
  - Мне это не интересно. Вы утром не появились, а значит, и говорить не о чём. Соглашение не было заключено, так что проблемы какого-то полудикого племени эльфов меня больше не касаются. К тому же, ваш мир даже не входит в состав империи и является формально независимым, так что ждите своей очереди быть приглашёнными на совет, где и изложите свою просьбу. Прощайте.
  Поднеся коммуникатор ко рту я произнёс хорошо рассчитанную фразу, - Магистр, у меня всего полчаса времени до назначенного отлёта. Буду ждать вас у входа на малую арену, хочу услышать ответы на некоторые свои вопросы, - и, не обращая внимания на реакцию эльфийки, прямым ходом направился к воротам академии. Дежурная смена без проблем пропустила меня, а начальник караула даже отдал честь.
  А вот остроухую дальше ворот не пустили, и я услышал ворчание одного из охранников, - Сколько раз вам можно повторять, получите специальный пропуск как представитель иностранного государства в имперской канцелярии и тогда вас допустят на территорию академии.
  Я был уверен, что она будет ждать моего возвращения, ведь тщательно разработанный ею план рухнул. Хотя, если б она имела способность трезво и здраво рассуждать и анализировать, то легко смогла убедиться, что весь этот спектакль был разыгран только для неё. Ведь вчера транспортный луч Вольного ветра продемонстрировал ей способность перемещения в особо охраняемые места, когда доставил её к корпусу, где размещалась эльфийская делегация. Так что надобности в моём появлении у ворот академии не было, но все её мысли были заняты только тем, что искали выход из создавшегося положения и, пока, не находили его. Я ещё некоторое время считывал её мыслеобразы, но ничего нового для себя не узнал.
  Магистр Пётр уже ждал меня у входа на малую тренировочную арену. Он был незначительно старше меня, и на заседаниях имперского совета, когда я там присутствовал, мы всегда поддерживали друг друга.
  - Пётр, меня долгое время здесь не было и я, так сказать, не держал руку на пульсе интриг. Боюсь, что мои действия могут нарушить чьи-то планы, так что просвети меня в общих чертах, что тут происходило, пока я отсутствовал. Только коротко и по существу.
  - Начну по порядку. После того, как вы пожертвовали собой и своим кораблём, прикрыв экипажи двух тяжёлых крейсеров от смертоносного луча, приняв его на себя и исчезнув со всех наблюдательных приборов, вас объявили национальным героем. А так как сам факт вашей гибели не был ни материально, ни иным другим способом подтверждён, то все решили вас считать безвести пропавшим. Леди Юлия на расширенном заседании совета громогласно заявила, что вы живы, так как между вами существует кровная связь, и она отчётливо слышит стук вашего сердца. Ей не стали перечить, хотя все понимали, что шансов уцелеть у вас практически не было и, скорее всего, вас вместе с кораблём распылило на атомы.
  Всё это способствовало усилению авторитета не только императора, который пожертвовал жизнью своего сына в борьбе с тёмными силами, но и всей императорской семьи. Однако, через четыре года, когда память людей ослабла, скрытая оппозиция вновь зашевелилась. Поползли различные слухи, но пока они в основном касались императора, на них не особо обращали внимание, но наступил такой момент, когда под удар попал наследный принц и его семья. Некоторые представители обделённых старшего и среднего кланов стали поговаривать, что вскоре наступит такой момент, когда род прямых наследников Горного короля у Космических бродяг прервётся, так как Гарольд и Лилия не в состоянии зачать ребёнка. Ими обосновывалось положение о том, что пора начать подыскивать преемника императору из числа прямых потомков их ветвей, у которых уже есть дети. Дальше больше, стали образовываться союзы и альянсы, а наиболее ретивые призывали к насильственному свержению императора. Даже испытанный и проверенный приём - примерка короны и занятие хрустального трона не сработал. После скоропостижной старости и смерти наиболее нетерпеливых был распущен слух, что это дело рук самого императора и что только с его смертью претендент сможет без опасения за свою жизнь занять трон и одеть корону.
  Сейчас кризис достиг своей кульминации. Непонятная болезнь императора и отсутствие наследного принца, заставили наших врагов действовать более решительно и открыто. В настоящий момент имперский дворец буквально наводнён вооружёнными оппозиционерами, которые только ждут сигнала к началу восстания против узурпатора. При этом громогласно заявляется, что жизни членам императорской семьи ничего не угрожает, их просто отправят в ссылку на одну из удалённых планет
  Но мы все прекрасно понимаем, что это смертный приговор и что никого в живых не оставят. Предпринятые нами меры позволяют с уверенностью говорить о том, что заговор будет провален, а все его участники понесут заслуженное наказание. И в этом, как ни странно, большая заслуга ваша, принц Людвиг. Ваше ошеломляющее появление на столь огромном ковчеге спутало все планы заговорщиков и заставило их торопиться. Главное, что бы они теперь на приняли решение затаиться и отложить своё выступление на более поздний срок и в этой связи было бы как нельзя кстати сообщение о вашем далёком путешествии и очередном долговременном отсутствии, - Пётр внимательно посмотрел на меня, проверяя мою реакцию.
  - Это вполне можно устроить. Достаточно пустить слух о том, что у меня появилась избранница, и я собираюсь отправиться в один из диких миров, знакомиться с её родителями. А что Гарольд и Лилия?
  - Они ведут замкнутый образ жизни, практически ни с кем не контактируют и никого не принимают, хотя в северном секторе его встретили на ура и оппозиция уже сейчас смирилась с тем, что этот конгломерат планет получит независимость, в случае успеха заговора и перестанет подчиняться центральному правительству. Нижние миры устами своей императрицы заявили, что им нет дела до дрязг в столице, но что если начнётся гражданская война, то они оккупируют обе планеты и наведут должный порядок. Это не остановило заговорщиков, которые ничего не хотят видеть дальше своего носа. В настоящий момент заканчивается определение источников финансирования и поддержки со стороны внешних сил. Как только всё будет готово, император нанесёт или упреждающий удар, или спровоцирует выступление вооружённой оппозиции.
  Надеюсь, я удовлетворил ваше любопытство, и вы примете к сведению рекомендации имперского совета?
  Не стал отвечать на этот вопрос, предпочитая не связывать себя никакими обязательствами, вместо этого я неожиданно спросил, - А где сейчас Стремительный и какова судьба тех курсантов, что были отправлены на его борт для прохождения стажировки? Мой экипаж недостаточно укомплектован, и я нуждаюсь в подготовленных специалистах.
  - Стремительный два года назад покинул пределы не только нашей империи, но и галактики, а часть стажёров, после получения офицерских патентов, продолжают служить в имперском флоте, хотя большинство находятся в бессрочном резерве.
  - Передайте всем резервистам, кто стажировался на Стремительном, добровольно, в течение трёх недель, прибыть на Сигму, где я, после соответствующей проверки, приму их на борт Первопроходца....
  Как я и ожидал, Лана ждала моего появления у входа в академию и была поражена тем, что магистр Пётр лично проводил меня до дверей и пожелал успехов во всех моих начинаниях. Хаос в её мыслях меня позабавил, - Да кто же он такой, что сам магистр оказывает ему такие знаки внимания? Кажется, я сильно сглупила, и на его предложение следовало соглашаться сразу. Видимо этот Людвиг важная шишка в империи и пользуется большим влиянием. Не думаю, что кто-нибудь в окружении королевы стал бы меня упрекать, что я спала с ним, если мне удастся решить вопрос с транспортом и перевозкой наших колонистов.
  Затем её мысли стали хаотично перескакивать с одной темы на другую, - Казна практически пуста, ещё пару месяцев и нам нечем будет расплачиваться за продовольствие....
  Эти торговцы из союза планет совсем обнаглели, заламывая такие цены за зерно....
   Королева мать приказала любой ценой достать транспорт или взять в империи займ для поднаёма кораблей, но со мной и нашим главой никто не хочет разговаривать....
  Вот ты и созрела девочка для принятия нужного мне решения. Интересно будет посмотреть и послушать, как ты его озвучишь и пройдёшь через унижение.
  Не успел я сделать и десятка шагов, делая вид, что не замечаю остроухую и поглощён важными размышлениями, как она преградила мне дорогу и бухнулась в ноги, - Капитан Людвиг, я согласна на всё: - играть роль вашей невесты, жены, любовницы, стать вашей рабыней, выполнять все ваши прихоти, только помогите нашему народу. Если не принять экстренных мер, то королевство ждёт голод и братоубийственная война....
  Её фраза насчёт рабыни и выполнения всех моих прихотей, мне понравилась, - Ты будешь моей рабыней. Встань! На колени! - и видя, что она застыла, я сделал вид, что собираюсь ударить её по щеке, - Раб должен беспрекословно выполнять приказы своего хозяина, если ты этого не понимаешь, то нам не о чём с тобой разговаривать.
  Из её глаз покатились слёзы, но она встала на колени...
  Это что же такое должно было произойти за столь короткий промежуток времени, когда я встречался с Петром, что это гордая эльфийка согласилась на такие унижения и оскорбления?
  - Ния забирай нас и по прибытию берём курс сразу же на Сигму. Передай Децу, что бы был готов принять нас на борт.
   Я лихорадочно искал причины столь резкого изменения в поведении Ланы, но кроме очевидного, на ум ничего не приходило, а значит, в их мире произошло что-то из ряда вон выходящее. Оказавшись на борту Вольного ветра, я сразу же привёл её в свою каюту и показав на своё ложе, веско произнёс, - Здесь мы с тобой будем проводить наши ночи.
  Лана вздрогнула и обречённо вздохнула.
  - А теперь, рабыня, раздевайся и снимай с себя всё!
  И вновь она вздрогнула как от удара, а в глазах застыли слёзы. С негромким шуршанием на пол сначала полетела её накидка, а затем её руки стали медленно расстёгивать блузку. Эльфийка с надеждой посмотрела на меня, словно ожидая, что прекращу это издевательство, но я молчал и беспристрастно наблюдал за процессом. Вот и блузка полетела на пол. Ни корсета, ни лифчика она не носила, а под блузкой оказалась простая маечка зелёного цвета.
  - Эту тряпку тоже снимай, - эльфийка покраснела, но покорно выполнила мой приказ. - Дальше, снимай с себя всё, - нетерпеливо повторил я.
   И тут она впервые подала голос, - Господин, хозяин, может быть, вы отвернётесь, пока я буду снимать с себя нижнее бельё?
  - Нет!
  Нижнее бельё, она, кстати, не носила. Под юбкой и несколькими подъюбниками ничего не оказалось, кроме чулок-прилипал. Вскоре и они упали в общую кучу. Она вызывающе посмотрела на меня и опустила руки вниз, больше не пытаясь прикрыть свою грудь и мысок внизу живота.
  Лана была прекрасно сложена, и я откровенно любовался ею. Даже её специфическая особенность - растительность на лобке была такого же зелёного, непривычного цвета, как и её волосы, не портила общего впечатления.
  - Ты будешь слушаться своего хозяина? Да?
  - Да.
  - Ты будешь выполнять все его распоряжения и приказы, какими бы нелепыми они не казались? Да?
  - Да.
  - Ты станешь моей женой? Да?
  - Да, - автоматически ответила она, а я удовлетворённо улыбнулся - психологическое воздействие сыграло свою роль.
  - Вот и прекрасно, как жрец Всеблагого, я объявляю нас мужем и женой. Обряд создания семьи совершён.
   Ния, ты сняла с неё мерки и приготовила корабельный комбинезон?
  - Я давно уже всё приготовила, и для этого не обязательно было раздевать её и издеваться над бедной девочкой.
  - Как это не нужно? Я должен знать и видеть, кого беру в жёны, а вдруг у неё на груди растут волосы? А зачем мне волосатая жена?
  - Командор, ты как был невоспитанным грубияном, так им и остался, не смотря на то, что уже стал женатым человеком. Я могу теперь дать ей форменную одежду? Ты уже насмотрелся?
  - Пусть одевается. Всё что хотел, я уже увидел, а остальное пощупаем ночью руками. А теперь, девочки, я вас официально представлю друг другу.
  - Командор, не торопись. Не видишь разве, что она ничего не соображает?
  - Ничего, при необходимости ещё раз потом объяснишь. Итак, Ния - старший помощник капитана корабля и искусственный интеллект Вольного ветра. Замещает меня в моё отсутствие и отвечает на корабле за всё. Недолюбливает мужчин в моём лице. Бывает мелочно-придирчивой, когда дело касается порядка на рабочем месте или в каюте. Если возникнут какие-нибудь вопросы, не стесняйся, обращайся к ней. Уверен, вы подружитесь.
  - Это когда я придиралась за твой бардак в спальне? Может, напомнишь? Ты вообще запретил даже заглядывать к тебе. Видите ли, ему иногда надо побыть одному. Лана, ты главное запомни - опыта общения с девушками, кроме как командовать ими как членами экипажа - у него нет. И ещё, он ни с кем, ни разу не целовался, кроме родственников.
  - Тут ты не права, Ния.
  Лана, для меня существует две возможности близкого общения с противоположенным полом. Первая - за деньги, но на роль доступной и продажной ты не подходишь, и вторая - жениться на понравившейся мне девушке, что я и сделал. Ещё в первую нашу встречу ты поняла, что у меня возникли к тебе некие чувства симпатии, и пыталась, впоследствии, воспользоваться этим. Меня это не устраивало и, поэтому, я решил воспользоваться тобой.
  Ния, это принцесса Лана, полное имя - Риолана. Она дочь королевы эльфов Мессенджис, правда, приёмная. Своих родителей не помнит и не знает. При её желании мы займёмся их поиском.
  Во время всего этого разговора, ничего не понимающая девушка застыла как столб, то смотря на меня, то на потолок каюты, откуда раздавался голос Нии.
  - Может быть ты оденешься, или мне самому раздеться? - моя фраза привела её в чувство. Она вновь сильно покраснела и торопливо стала натягивать на себя комбинезон, который ей услужливо подал один из механических стюардов. Следуя моим подсказкам, с одеванием она управилась за две минуты и сразу же почувствовала себя не беззащитным созданием в логове кровожадного зверя, а обыкновенной девушкой. Она даже украдкой взглянула в настенное зеркало и поправила копну своих волос.
  - Вот и прекрасно, а теперь пошли на камбуз, перекусим и я познакомлю тебя с кухонным оборудованием. Дежурить будем по очереди. Ты вообще-то готовить умеешь? - я взял её за руку и как маленького ребёнка повёл за собой.
  Сели мы рядом так, что её бёдра касались меня и мне это нравилось. Стол уже был сервирован и на обед у нас были блюда приготовленные синтезатором пищи. Я неторопливо и обстоятельно объяснял ей, как пользоваться оборудованием, где хранятся натуральные продукты, на случай, если она будет готовить сама вручную, куда девать грязную посуду и отходы, а так же прочие мелочи кухонного обихода.
  После обеда мы вновь вернулись в теперь уже нашу каюту, я силой усадил девушку к себе на колени, - А теперь рассказывай, что у вас там произошло, и мы вместе подумаем, как это всё это исправить.
  Нервное напряжение, что заставляло Лану держаться из последних сил, внезапно прошло и девушка сначала начала всхлипывать, а потом разрыдалась. Что-либо понять из её слов было невозможно, и мне пришлось гладить её по голове как маленького ребёнка и успокаивать.
  - Люда, а ты, оказывается, умеешь говорить ласковые слова, - это Пуш появился возле нас и ткнул носом эльфийку, подставляя свою голову для поглаживания и почёсывания. - Учись, как надо прекращать истерику, - и действительно, остроухая непроизвольно стала гладить призрачного волка, одновременно прекращая рыдать. Ещё несколько раз всхлипнув и шмыгнуть носом, она почти полностью успокоилась, легко вскочила с коленей, подошла к полке, откуда взяла полотенце и вернулась ко мне.
  - Королева мать сообщила, что один весьма многочисленный и авторитетный клан переселенцев восстал против неё, захватил базу с продовольствием, что предназначалось для отъезжающих, и объявил о создании собственного королевства. Уже пролилась братская кровь, и наш мир стоит на грани гражданской войны. Меня упрекнули в том, что я не оправдала возложенных надежд и не справилась с поставленной задачей. Как утопающий хватается за соломинку, так и я вынуждено ухватилась за обещание незнакомого человека помочь нам и ради этого согласилась на всё.
  - Война уже началась?
  - Ещё нет, но королева стягивает верные ей отряды к местам базирования переселенцев, так как, по мнению королевского совета, именно они являются основной силой самозванца. Приём других желающих переселиться к нам временно прекращён.
  - Восстание возглавил мужчина или женщина?
  - Конт Лайдонтер, глава клана третьей ветви Большого дерева. Мне нужно как можно быстрее начать переселение и тем самым снять напряжение. Ты действительно можешь помочь?
  
  12.
  
  - Ния, прыжок к Сигме. Координаты планеты передай Децу, пусть тоже рассчитывает пространственный прыжок. - Эти координаты я выудил у Ланы из головы. - А мне ещё надо проверить все системы вооружения, возможно, придётся применять силу.
  Лана, пересядь в это кресло, так тебе легче будет перенести нагрузки, всё-таки ты внешне такая хрупкая. Это антиграв и он компенсирует силу ускорения. Из каюты без моего разрешения ни шагу.
  - Господин Людвиг, ты уходишь?
  - Мне надо к пульту управления оружием, включить проверку всех систем и определиться с наличием боеприпасов. И почему я раньше не позаботился о пополнении боезапаса? Будем надеяться, что в арсенале Сигмы мы найдём всё, что нам понадобится....
  Я отсутствовал около часа и когда вернулся, Лана всё также сидела в антиграве.
  - А когда будет прыжок и перегрузки, я уже устала бояться и ждать.
  Я усмехнулся её наивности, - Мы уже полчаса как в подпространстве. Можешь встать, пойдём, я покажу тебе рубку управления, и ты всё сама увидишь в обзорных экранах.
  Ния была занята какими-то расчётами, поэтому просто поприветствовала нас перемигиванием лампочек и диодов. Лана как заворожённая уставилась в центральный экран, на котором мелькали всполохи силовых полей, которые разрезал Вольный ветер в подпространстве. Воспользовавшись этим обстоятельством, я включил коммуникатор и настроил его на Гарольда. Вскоре он ответил, и его голос излучал недовольно, - Кому ещё понадобилось будить меня среди ночи? Я же просил нас не беспокоить....
  - Я тоже рад тебя слышать. Хватай Лилию в охапку и через портал на Сигму. Оттуда я вас заберу на Вольный ветер. Мне нужна ваша помощь, и поторопись, у меня мало времени, - прежде чем он успел что-то ответить, я отключил канал экстренной связи. Думаю, это сработает, если он не растерял свой ум, то сообразит, что по пустякам я его беспокоить не буду.
  Стюарды получили распоряжение приготовить каюту Лилии: навести там порядок и подготовить её к проживанию двух человек. Честно говоря, я давно не заглядывал в пустующие помещения, что-то удерживало меня от этого, и теперь я корил себя.
  - Не волнуйся Люда, я иногда там спал, так что всё в порядке. Ремонтно-восстановительные работы проведены во всех жилых помещениях, постельное бельё и новые комбинезоны заложены, буфеты укомплектованы, - возле моей ноги появился Пуш, и привычно подставил свою голову для почёсывания и поглаживания.
  - Пуш, как думаешь, а где сейчас Муха и Найда? Что-то я скучать стал по ним. И довольно-таки странно, что они ещё не появились у нас.
  - Ничего странного, если они находятся у императрицы нижних миров, у неё не забалуешь, хотя из предыдущего опыта можно сделать вывод, что она их балует, - призрачный волк вновь исчез, наверное, пошёл досыпать в одну из пустующих кают. Я повернулся к Лане, эльфийка всё никак не могла оторвать свой взгляд от вида бескрайних просторов космоса.
  - Людвиг, звёзды подмигивают мне и что-то пытаются сказать. Я слышу их шёпот.
  Я напрягся - на лицо одна из разновидностей звёздной болезни, что сродни сильнодействующему наркотику. Если Лана привыкнет слушать песни космоса, то ни в одном из миров она долго жить не сможет, исключение составят только искусственные космические станции. Я даже не знал, радоваться или огорчаться этому. Может быть именно поэтому эльфы всячески избегают космических перемещений и не пытаются создать свой собственный флот? Надо будет эту проблему обсудить с Децом, а то получится, что на борту Первопроходца окажутся несколько тысяч больных космической болезнью. Я взглянул на часы и монитор, где курсор показывал реальное местоположение корабля. До начала торможения и выхода из-под пространства у нас оставалось четыре часа, и я знал, как их провести с пользой....
  ... - Мне было очень больно. Хорошо хоть то, что это быстро кончилось. А второй раз было уже не так больно, но ты здоровый и мне было тяжело, я боялась, что ты меня раздавишь. Ты получил всё, что хотел и теперь просто обязан помочь нашему народу. Я сдержала своё слово, сдержи теперь и ты своё....
  Всё-таки в этом что-то есть магическое, я имею в виду близость между мужчиной и женщиной. Все эти рассуждения об инстинкте продления рода и природной тяги друг к другу особей противоположенного пола, прочая белиберда, которой нас пичкают разные сексологи и сексопатологи - полная чушь. Если б это было правдой, то мужчины не выбирали бы себе партнёршу по душе, а довольствовались первой попавшейся самкой. Вот тогда это был бы действительно инстинкт размножения. Но ведь этого не происходит, сам факт создания семьи говорит о некой таинственной связи межу мужчиной и женщиной.
  От этих философских рассуждений меня отвлёк чувствительный тычок Ланы, - Не спи, если это всё, то я пошла в ванную, если нет, то поторопись. До нашего виртуального пробуждения осталось чуть больше сорока пяти минут, а я обязательно хочу смыть твои слюни....
  - Вот так вы и манипулируете нами, - выговаривал я этой хрупкой девчушке, промокая её спину и грудь махровой простыней по старинке. Ей это нравилось, так как она покорно поворачивалась, следуя моим лёгким прикосновениям, и не настаивала на использовании осушителей, - а мы, наивные, думаем, что это мы главные в семье.
  - Послушай, Людвиг, а мы действительно официально стали мужем и женой? По факту случившегося я понимаю, что мы стали любовниками, а что бы стать семьёй надо какое-то законодательное закрепление?
  - Ничего не надо. Я жрец Всеблагого и имею полное право проводить обряд создания семьи, в том числе и для себя и своей избранницы. Мы ещё об этом позже поговорим, а сейчас нам пора одеваться, - я с сожалением посмотрел на обнажённое тело девушки и, не удержавшись, провёл рукой по холмикам на груди.
  - Да сколько можно? Больше, пока мы не будем в спальне, ничего не будет. Имей совесть, - пришлось смириться.
  Мы успели переодеться, привести себя в порядок и занять свои места в рубке управления, когда раздался сигнал выхода из-под пространства. На обзорных экранах всполохи сменились слабым мерцанием звёздного неба, а затем всё было закрыто громадой ковчега. Транспортный луч мягко подхватил нас и понёс в чрево Первопроходца.
  - Подожди Дец. В моей части дворца могут быть те, кого я пригласил к себе в гости. Надо проверить, так что убери пока луч. Мы на Вольном ветре зависнем, а ты на всякий случай приготовься принимать гостей. Да, ты маршрут рассчитал? Сколько времени мы проведём в пути до точки назначения?
  - Если координаты точные и будет один длительный прыжок, то не больше восьми часов по корабельному времени, но это без учёта набора скорости и торможения. А так, думаю, часов за двенадцать управимся. Если же надо будет корректировать направление прыжка и выходить из-под пространства, а затем вновь совершать прыжок, то чуть меньше суток.
  Капитан, вас можно поздравить? Ния сказала, что вы наконец-то нашли ту, которую так долго искали, и теперь она стала вашей женой. Она из племени эльфов? У меня остались некоторые смутные воспоминания от встречи с ней подобными.
  - И какие впечатления?
  - Кажется, мы их отнесли к лесным людям и особо не контактировали. Одним словом - высокомерные дикари.
  - Не вздумай так отозваться о соплеменниках Ланы при ней и будь осторожен, она тоже способна вести мнеморазговор, а значит, существует вероятность того, что она может подслушать или перехватить наш разговор....
  Вольный ветер завис над крылом дворца, где находились мои покои и покои Гарольда, а Ния тут же просканировала все помещения на предмет моего брата и его жены.
  - Они уже на месте, и судя по всему, уже достаточно давно, так как спят в твоих покоях.
  - Это не удивительно, ведь когда я с ними связался, у них там была глубокая ночь, вот они и досыпают. Разбуди их, только не грубо, дай время привести себя в порядок и по лучу доставь на корабль.
  Примерно через полчаса Гарольд и Лилия появились в кают-компании, где мы уже ждали их.
  - Это же наследный принц, - услышал я изумлённый голос Ланы.
  - А чему ты удивляешься? Это мой старший брат. Давай я тебя им представлю.
  Гарольд, Лилия, представляю вам мою жену - принцесса Риолана, приёмная дочь королевы эльфов Мессенджис, о которой нам рассказывала Муха. В домашней обстановке можете называть её Лана.
  Дорогая, представляю тебе своего старшего брата - принца Гарольда и его жену - принцессу Лилию, которая является моей названной сестрой.
  - Люда, ты в своём репертуаре, - проворчал Гарольд, - судя по реакции твоей жены, она понятия не имела, что ты второй принц империи. И когда ты успел жениться? Я хотел бы услышать твою историю.
  - Именно для этого я вас и позвал. Сестрёнка, по всему через пару месяцев я стану дядей? Как решили назвать сына?
  - Людвиг, негодяй, ты почему за все эти годы даже весточки не прислал о том, что ты жив и здоров? Я все глаза выплакала. И ты Гар хорош, мог бы предупредить, для чего мы перенеслись на Сигму, - накинулась Лилия на нас. - Два сапога - пара. Не удивительно, что и твоя жена не знала кто ты на самом деле. Лана, девочка, пойдём ка сядем отдельно, я раскрою тебе глаза на монстра, которого ты выбрала себе в мужья.
  Мы с Гарольдом обнялись. А он сильно изменился, чувствуется властность, выверенность в каждом движении, да и морщинки появились в уголках глаз, а ведь ему только-только исполнилось тридцать. Возраст по нашим меркам почти детский.
  - Давай, Гар, дадим девчонкам немного времени посплетничать и пока накроем на стол. А потом можно будет и поговорить. Ния, доставь нас на Первопроходец и открой смотровые экраны, пусть мои брат и сестра посмотрят на корабль, который я себе урвал в дальнем космосе.
  Как только ковчег появился и стал расти на смотровых экранах, в кают-компании установилась мёртвая тишина. Поражённые невиданным зрелищем все уставились на громаду корабля, который продолжал увеличиваться и увеличиваться.
  - Людвиг, это что такое? - почему-то шёпотом спросил Гарольд.
  - Дец, объясни моему брату, что такое ковчег.
  - С удовольствием, капитан. Первопроходец, или как его называет мой капитан-командор Людвиг - ковчег, является головным судном проекта 'Новый мир'. Планировалось построить не менее десятка таких кораблей, способных принять на борт до ста тысяч человек и обеспечить их всем необходимым, если продолжительность полёта превышала три года по корабельному времени. Если время полёта была менее этого срока, то на борту могли разместиться не менее миллиона переселенцев. Много тысяч лет назад, Первопроходец отправился в свой первый полёт и экспансия человека разумного в открытом космосе началась. Я Дец, искусственный интеллект этого корабля, возвращён к жизни старанием и умом своего капитана. К сожалению, мой последний экипаж весь погиб в результате неизвестной инфекции и проникновению на борт враждебных микроорганизмов, а я утратил всю свою память и дрейфовал в межзвёздном пространстве. Капитан-командор и искусственный интеллект его корабля вернули меня к жизни, и от них я узнал, что существует и действует, по-крайней мере, ещё один такой же корабль, построенный значительно позже меня. Его зовут Стремительный и мой капитан бывал неоднократно у него на борту и даже, предвидя нашу встречу, скопировал с него основные программы управления и обеспечения жизнедеятельностью. Он так же позаботился о подготовке нового экипажа для меня и часть лучших учеников академии космофлота прошла стажировку на Стремительном. Через три месяца большая часть моего экипажа соберётся на Сигме и я вновь буду готов к межзвёздным путешествиям и проект 'Новый мир' получит своё продолжение.
  - Простите Дец, а сколько рейсов вы сделали? - поинтересовалась Лилия.
  - В моей памяти остались разрозненные воспоминания о пяти, но вполне возможно, что их было и больше. В частности, я смутно припоминаю галактику очень похожую на вашу, но утверждать, что вы потомки моих колонистов - не берусь....
  Мои гости засыпали Деца вопросами, и он обстоятельно отвечал. Особенно любопытствовала Лилия, и вопросы сыпались из неё один за другим.
  - Лиль, хватит сотрясать воздух, заканчиваем трапезу и перебираемся на борт Первопроходца. Я же вижу, что Гарольд ёрзает от нетерпения поскорее увидеть ковчег изнутри, там я расскажу вам, какого рода помощь мне понадобилась от вас. Дец, два двухместных мобиля и небольшая, двухчасовая экскурсия по основным помещениям корабля, после чего доставить нас в мою каюту.
  Не знаю, какое впечатление произвёл Первопроходец на моих брата и сестру, а у Ланы во время всей экскурсии рот не закрывался от удивления. Она поражалась всему - жилым отсекам, обстановке и убранству кают, светящимся и самодвижущимся дорожкам, огромным гидропонным садам и теплицам, наличию огромного количества мастерских и учебных заведений. Даже я вынес из этой экскурсии нечто новое для себя....
  Уставшие, но довольные, мы с комфортом разместились в моих апартаментах и теперь настала пора мне отвечать на некоторые вопросы моих родственников.
  - Люда, - в первую очередь поинтересовался Гарольд, - ты один управляешь этой махиной?
  - Почему один? У меня в помощниках Дец и Ния. Да и в одиночку я задействую только самые простейшие функции корабля.
  - То есть сейчас Первопроходец в состоянии совершать перемещения желающих только в пределах империи?
  -Или одной, двух близлежащих галактик, при условии, что полётное время не будет превышать трёх месяцев по корабельному времени, а количество пространственных прыжков не более двух десятков. А что, у тебя Гарольд назрела необходимость кого-то расселить? Должен сразу же предупредить, что первый свой рейс ковчег делает в интересах мира лесных эльфов. Это мой свадебный подарок Лане. Потом мы с ней навестим Трояна, а Дец в это время приступит к изучению нашей истории, достижений науки и современных технологий. Хотя должен признаться, ковчег в некоторых аспектах значительно превосходит нас и наши знания, а в некоторых значительно отстаёт....
  ...- Уф, я устал. Оставьте часть своих вопросов для следующего визита или моего прибытия к вам в гости. Дец, распорядись, что бы нам сервировали лёгкий ужин в моей столовой, а пока стюарды накрывают на стол, я вам расскажу, для чего вас позвал, и в чём будет заключаться ваша помощь мне.
  Как вы понимаете, известие о том, что я женился без родительского благословления и утверждения кандидатуры на имперском совете, вызовет волну негодования и даже ненависти к особе, которая окрутила и женила меня на себе. Ваша задача - подготовить общественное мнение в лице императора, деда и леди Алины и, по возможности, обеспечить благоприятное мнение с их стороны. Если и не благоприятное, то по-крайней мере нейтральное.
  Гарольд, Лилия, вы ведь знаете, что среди вашей свиты или прислуги наверняка имеются люди императора, так вот. Когда вы вернётесь к себе, то ненавязчиво сообщите своим друзьям и приближённым, что убывали знакомиться с женой принца Людвига и что принцесса - эльфийка из семьи королевы Мессенджис, мира объединённых эльфов. Эту новость вам придётся повторить раза два или три и в разных местах и, желательно, разным людям. Я так же сообщил о своей женитьбе магистру Петру, но в свете предстоящих событий, он может забыть рассказать об этом имперскому совету. Вот в этом и заключается ваша помощь мне.
  - Постой, постой, Людвиг, ты хочешь сказать, что вопрос о том, что ты женишься на мне, был тобой решён ещё до того, как мы с тобой встретились у ворот академии Ньюкасла? И все твои последующие действия не что иное, как хорошо разыгранный спектакль?
  - Не совсем так Лана. И не сверкай своими глазищами. Я бы никогда не женился на тебе, если б не знал, что ты не против и в своих мыслях мечтаешь стать моей женой.
  - Да откуда ты это мог знать?
  - Ланочка, я забыла тебя предупредить, что мой брат умеет читать мысли других людей, хотя этой своей способностью он пользуется весьма редко и в исключительных случаях. И на будущее, ему лучше не лгать. Мало того что он знает когда ему говорят неправду, так он ещё может лжецу причинять сильную или смертельную боль. Это тоже одна из особенностей его организма и он пользуется ею в исключительных случаях. Ничего, когда вы решите все свои вопросы и прилетите к нам погостить, я раскрою тебе все его секреты и открою глаза на его сущность.
  - Лилия мне становится страшно - за кого я вышла замуж?
  - Да не расстраивайся, драконы все такие.
  - Драконы?
  - А разве Людвиг тебе не говорил, что и он и Гарольд драконы, а их матери драконессы из королевских домов закрытого и, к сожалению, погибшего мира.
  - Постой, Лилия, их матери?
  - Ну да. У нашего императора две жены - их императорские величества леди Алина и леди Юлия. Они сёстры, а Гарольд и Людвиг их дети. Гарольд старше Людвига на два года.
  Люда, ты что, специально это всё скрывал?
  - Почему специально? Просто не было повода и возможности об этом поведать. Видишь ли, сестрёнка, днём я сильно занят, а по ночам мне не до разговоров, будет, я надеюсь....
  Когда Гарольд и Лилия отправились через свой портал домой, я первым делом отправил несколько наиболее удачных изображений счастливо улыбающейся Лилии леди Алине. На всех изображениях был хорошо заметен животик беременной принцессы. Точно такие же картинки я отправил и императрице нижних миров....
  - Людвиг, тебе не кажется, что нам надо серьёзно поговорить о твоих недомолвках и скрытности характера? Какие ещё сюрпризы ждут меня?
  - Обязательно поговорим, но только после того, как мы совершим прыжок в подпространство и направимся к твоей планете. Не хочу терять время на такие пустяки, как твой допрос с пристрастием и пытками....
  Странные всё-таки это создания женщины, - лениво рассуждал я, прислушиваясь к тихому сопению Ланы у меня на груди. Я думал, что её будет интересовать, в первую очередь, почему меня назвали драконом, а ей было любопытно узнать, почему меня зовут Люда. После того, как я получил свою порцию витаминов 'ебц', а все мои попытки продолжить приятное времяпровождение были стойко отражены, пришлось поведать историю о желанной дочери для леди Юлии, которой уже и имя было выбрано - Людмила, моём рождении и наречении Людвигом, превращении в Люда или Люд. Затем мне пришлось ответить ещё на несколько незначительных вопросов, но самых главных она так и не задала.
  - А разве тебя не интересует, как скрыть свои мысли от посторонних, что бы их никто не мог прочитать?
  - А мне нечего скрывать и стыдится, тем более от своего господина и хозяина.
  - Не ёрничай, признаю, это была не очень удачная шутка с рабыней, но я ведь уже исправился. Я выполнил твоё самое главное желание на тот момент.
  - И какое же?
  - Я позволил тебе женить меня, забраться в мою постель, пить мою кровь и вить верёвки.
  - Не старайся, твоя сестра очень подробно мне рассказала о тебе и обещала рассказать ещё много интересного о твоих выходках и манере поведения. А ещё она обещала меня познакомить со своими статс-дамами - леди Лизой и леди Милой....
  - Только не это. Они такого тебе порасскажут об узурпаторе, держиморде и женоненавистнике....
  А вот сейчас это хрупкое и по своему беззащитное создание уютно пристроилась у меня на груди и сладко спала, чему-то улыбаясь во сне.
  За завтраком Лана спросила, - Людвиг, а можно я тоже буду звать тебя 'Люда', ведь ты же зовёшь меня неполным именем?
  - Конечно, можно. А почему ты не спрашиваешь ничего о том, что меня вчера назвали драконом?
   - А что тут спрашивать, и так всё ясно. Император - Великий дракон, а, следовательно, его сыновья тоже драконы. По-другому быть не должно.
  А мне тут же вспомнились интересные рассуждения некого философа, которые я вычитал в древней книге ещё на бумажном носителе. Он писал, что наряду с множеством тайн мироздания и непознанного в окружающем нас мире, самой удивительной тайной является характер, мышление, выводы и мотивы принятия решений женщиной. Они не поддаются рациональному объяснению, и их надо принимать такими, как они есть.
  Время на Первопроходце летело незаметно. Лану интересовало всё на ковчеге, и её любопытный носик побывал во многих отсеках и помещениях. Тягу моей жены к знаниям и ко всему новому я использовал с пользой, объясняя эльфийки порядок и правила размещения переселенцев, организацию обеспечения жизнедеятельности во время полёта, распорядок дня и возможность перемещения в пределах отведённой зоны. Вопросов у неё было множество, и на все я попытался ответить как можно подробнее. Она досконально изучила отсеки предназначенные как для горных, так и для лесных эльфов и не переставала удивляться огромным размерам ковчега.
  
  13.
  
  Воспринимая нашу близость как неизбежные последствия своего замужества, Лана тем не менее любила сидеть у меня на коленях и слушать биение моего сердца. И вообще, её поведение значительно изменилось - она перестала вздрагивать от моих прикосновений, стала проявлять самостоятельность и взяла на себя многие заботы о нашем быте. В первую очередь это выразилось в том, что она изменила интерьер нашей спальни и гостиной, внесла разнообразие не только в меню, но и во внешний вид своих комбинезонов, их манжеты и кокетку на спине украсил орнамент из веточек с листьями. А на моём комбинезоне, впрочем, как и на её, на груди, появилось небольшое изображение головы дракона. Ния и Дец категорически отвергли своё всякое участие в этих художествах, но я подозреваю, что без Нии тут не обошлось. Вот она женская солидарность на деле.
  Я тоже времени даром не терял и исподволь расспрашивал об устройстве королевства, порядках и законах царящих там, о наиболее важных и авторитетных сановниках, а так же о конте Лайдонтере и его окружении.
  Мы только один раз вышли из-под пространства, что бы уточнить координаты планеты лесных эльфов и маршрут движения, так что через пять суток по корабельному времени уже оказались на месте. Не смотря на нетерпение Ланы, я сделал с десяток витков вокруг планеты, сканируя и изучая расположение лагерей переселенцев, а так же захваченную продовольственную базу. Лану я успокоил, убедив её в том, что Первопроходец в состоянии обеспечить всех как минимум месячным запасом и проблем с продовольствием не будет.
  Было решено, что каждую семью или клан на ковчег будет сопровождать и размещать остроухая. Она, кстати, перестала обижаться на это прозвище после того, как я убедил её в том, что оно ласкательное и в какой-то мере даже интимное, предназначенное для разговоров только наедине. Она смирилась с этим, вспомнив, что так я действительно при посторонних её не называл.
  Появление ковчега вызвало испуг и даже панику у переселенцев. И действительно, как им ещё реагировать на то, что из-за горизонта показалась громада корабля, которая заслонила не только солнце, но и почти всё небо, вызвав искусственные сумерки. Даже обращение Риоланы их особо не успокоило. Пришлось ей по транспортному лучу спуститься вниз, в первый лагерь перемещаемых горных эльфов и там, на месте объяснить старейшим, что им следует делать. На удивление быстро лагерь был свёрнут, всё имущество упаковано и уже через полчаса, в сопровождении Ланы, первые переселенцы поднялись на борт Первопроходца. Размещение тоже не заняло много времени. Каждому клану предоставлялся отдельный жилой модуль, а при желании в отсеке могли размещаться сразу несколько дружественных семей. Я даже разрешил погрузку домашних животных, если они, конечно были, так как, честно говоря, не помнил о наличии живности на планете Бурь, которую переименовали в планету Гор. Планета Лесов, бывшая 6767\7676, в этом плане мне была больше знакома.
  Для предотвращения конфликтных ситуаций и всевозможных недоразумений всем прибывающим на борт ковчега объявлялось, что любое насилие, агрессия, угроза их применения, или провокация, подстрекательство - карается мгновенной смертью с последующей утилизацией тел. Для тех, кто не внял этим предупреждениям, наглядным уроком послужила гибель семи воинов одного из кланов, которые силой решили захватить понравившиеся им жилые отсеки. Они просто-напросто исчезли, как исчез и тот, кто им отдал такое распоряжение. После этого подобных конфликтов больше не происходило.
  Пушу тоже пришлось потрудиться, он досконально проверял каждого переселенца на предмет их скрытой принадлежности к нави, а я встречал каждую вновь прибывающую группу и внимательно следил за реакцией своего перстня. Камень не светился красным светом, а значит, никого из скрытых членов Акапульки среди них не было.
  Погрузка горных эльфов заканчивалась, когда Лана обратилась ко мне с просьбой - разрешить ей навестить королеву - мать. Я был категорически против и попытался объяснить ей несоизмеримый уровень члена императорской семьи и представителя какого-то дикого королевства.
  - Пойми, Лана, в отсутствие императора и наследного принца, именно мы представляем империю. Империю, в которую входит несколько десятков монархий. Терять лицо я тебе не позволю, если так жаждешь увидеться со своими родственниками, пригласи их к нам в гости. Уверен, они с огромным удовольствием примут приглашение хотя бы для того, что бы удовлетворить своё любопытство не только в отношении того, кем ты стала, и как тебе удалось разрешить проблему переселения, но и заняться осмотром этого огромного корабля.
  Внешне моя жена согласилась с моими доводами, но при первой же возможности поступила по-своему, то есть спустилась вниз по транспортному лучу, нырнула в лес и направилась в столицу лесных эльфов. Я не сразу обратил внимание на её отсутствие, так как она часто навещала лагеря переселенцев и по несколько раз на дню покидала зону перемещения на ковчег. И даже когда она не прибыла на ужин, я не придал этому значение. По настоящему я заволновался поздним вечером, когда она не ответила на мой запрос по коммуникатору. Выполняя мой приказ, Ния тут же определила её местоположение, и я увидел на мониторе экрана так называемый королевский дворец в кроне большого дерева и улыбающуюся Лану, в окружении многочисленных эльфов.
  - Подожди же красавица, вернёшься на Первопроходец, я устрою тебе такую выволочку, что ты на несколько дней забудешь, как улыбаться.
   А рано утром меня разбудил тревожный сигнал Нии, которая огорошила меня заявлением о том, что пульс жизни моей жены пропал с мониторов, и вполне вероятно, что она или умерла, или погибла.
  Дальше я действовал уже на автопилоте - всю полноту власти передал Децу, а сам через портал прошёл на Вольный ветер и вылетел на нём в ту точку, где в последний раз работал маячок моей жены. Через несколько минут мы зависли над поляной, в центре которой ещё тлели угли от большого костра. Нехорошее предчувствие накатило на меня и уже не отпускало. Ния быстро вычислила отряд эльфов, который уходил от этого места, используя деревья, и сначала парализовала их всех, а затем транспортировала на эту поляну.
  - Предварительный и поверхностный анализ пепла показывает, что принцессу сначала усыпили, а затем живьём сожгли на этом костре. К этому причастны все присутствующие здесь шесть мужчин и одна женщина. Из них двое обладают зачатками магии. К сожалению, никакой возможности клонировать Лану нам не оставили - совокупность простого и магического огня сделали своё дело, а её пепел уже развеян по всему лесу.
  Эти слова Нии оглушили меня и ввели в прострацию. У меня в голове не укладывалось, как в наше время, с использованием современных технологий и высшей магии, присущей драконам, нет ни какой возможности оживить дорогого мне человека.
  Тратить время на допрос я не стал, а просто проник в их мозги и считал оттуда всю нужную мне информацию. За всем этим стояла дочь королевы, которая, видя расположение матери к своей воспитаннице и боясь, что именно ей она передаст свой трон, решила избавиться от соперницы самым надёжным способом, заставив её бесследно исчезнуть. Живой во дворец должна была вернуться только женщина, так как все остальные, кто принимал участие в убийстве, уже выпили смертельную дозу яда, приняв круговой кубок из рук самой наследной принцессы.
  - Ния, проследи за тем, что бы нить жизни этих тварей не оборвалась раньше, чем они поведают другим о своём преступлении.
  - Я ввела их в искусственное оцепенение и как смогла замедлила метаболизм. У тебя не больше пятнадцати минут, так как яд уже проник даже в кожный покров, не говоря уже об основных органах.
  Вольный ветер завис над королевским дворцом, а я, превратившись в дракона, стал выжигать большую площадку прямо посреди векового леса, ни мало не беспокоясь о возможности большого лесного пожара. Для себя я уже решил участь не только убийц, но и всего племени лесных эльфов.
  Паники не было и на 'подготовленную' мною поляну стали собираться придворные и приближенные, а вскоре появилась и сама королева в окружении ближайшей свиты. В самый центр Ния перенесла убийц, и каждый из них озвучил своё участие в преступлении. Суть их показаний сводилась к следующему - они выполняли приказ принцессы Эсфиль - вынести за пределы священного леса тело Риоланы и там, используя простой и магический огонь, сжечь его, а пепел развеять над лесом.
  Более подробно обо всём поведала доверенное лицо наследной принцессы, единственная, кто должна была вернуться живой и рассказать Эсфиль как всё произошло.
  - Ещё на семейном ужине во дворце принцесса подсыпала в кубок Риоланы сильное снотворное, а когда та удалилась в свою спальню и там крепко заснула, доверенные воины из числа охраны забрали, якобы мёртвое тело. Им было сказано, что от умершей надо немедленно избавиться, что бы не бросать тень на королевскую семью. Перед тем, как они понесли сонную воспитанницу королевы за пределы священного леса, из рук принцессы они приняли круговой кубок и выпили по глотку отравленного вина. Ни один из них живым вернуться во дворец не должен был....
  Когда рассказ последней участницы убийства был закончен, наступила мёртвая тишина, которая через несколько мгновений была нарушена через-чур спокойным голосом королевы, которая произнесла только одну фразу, - Не верю. Этого не может быть. Моя дочь на это не способна.
  Мой голос разнёсся над притихшими эльфами, а сам я вновь принял человеческий облик, - Я, сын Великого дракона, принц Людвиг. Лана, которую вы знаете как Риолана - была моей женой. Надо ли мне говорить о том, что ждёт тех, кто посмел причинить вред семье императора и убил одного из её членов? Скажу только одно, весь род убийцы подлежит уничтожению, включая близких и дальних родственников. На этой земле не останется никого, в ком бы текла королевская кровь. Закон суров, но он закон.
  Эсфиль и эти, уже полумёртвые исполнители, умрут в страшных мучениях у вас на глазах. За ними последуют все члены королевской семьи и те, в ком течёт хоть капля королевской крови. А ведь тебя, Мессенджис, отец наверняка предупреждал, что бы ты не только правила по справедливости, но и воспитала достойного преемника....
  Наследная принцесса взвизгнула, когда силовые линии Вольного ветра подняли её над выжженной поляной головой вниз. Огненный шар накрыл её, и она появилась уже без сгоревшей одежды. Вскоре в воздухе появились несколько механизмов, которые деловито стали снимать с неё кожу. Она корчилась, кричала, визжала от боли, но ничего поделать не могла. Я позаботился о том, что бы Эсфиль не теряла сознание, а рядом повисли и корчились простые исполнители, которых медленно, но неотвратимо пожирал магический огонь.
  Когда последний лоскуток кожи был снят с принцессы, её тоже охватил огонь, который начал медленно, начиная с пальцев ног, сжигать её тело, превращая его в пепел. Он черными хлопьями падал на землю....
  - Ния, приведи мой приговор в отношении рода организатора убийства в исполнение, так же смерти подлежат родные и близкие тех, кто непосредственно участвовал в убийстве моей жены. После этого весь священный лес этих дикарей должен быть выжжен, исключение составляет участок, над которым был развеян прах Ланы. Ни один лесной эльф не покинет эту планету в течение трёхсот лет, а сам ваш мир будет закрыт для посещений на это же время....
  Только в сумерках я вернулся на Первопроходец, а внутри меня поселился холод и равнодушие.
  Выполняя желание Ланы, я доставил горных эльфов - переселенцев на планету Бурь, обеспечив их всем необходимым на ближайшие полгода. Видеть, или слышать кого-либо я не желал, поэтому попросил Деца лететь туда, куда ему заблагорассудится. Никакая работа не могла отвлечь меня от мрачных мыслей и воспоминаний....
  В один из незапоминающихся дней Дец сообщил мне, что он достиг конечной точки своего произвольно выбранного путешествия. Мне было всё равно, и я равнодушно принял его слова к сведению и тут же забыл их.
  От тяжёлых и тяжких воспоминаний меня отвлёк Пуш, о существовании которого я тоже помнил весьма смутно, - Командор, внизу планета населённая Навью и их технологии позволят им в ближайшее время освоить космическое пространство. Если не вмешаться, то эти твари распространятся по многим мирам....
  Не сразу, но до меня дошёл смысл сказанного. Как бы я не горевал и не переживал смерть любимой, я всё ещё оставался Вольным охотником и у меня был долг.
  - Дец, где мы и что это за мир?
  - Капитан, ты не поверишь, но это та планета, с которой я отправился в своё первое межзвёздное путешествие. Я ничего не могу понять, куда всё делось? Где высотные шпили и прекрасные здания? Где десятки тысяч летунов и космические объекты на орбите? Где, наконец, система защиты моего мира, почему она не отреагировала на появление Первопроходца?...
  Ковчег завис на орбите, а я на Вольном ветре начал облёт и сканирование мира Нави. Картина была ужасающе-удручающая. Везде развалины и остатки высокоразвитой цивилизации соседствовали с примитивными строениями из обломков зданий и сооружений. По заросшим улицам толпами ходили чудовища, о которых мне даже отец никогда не рассказывал, и нигде я не видел людей. То тут, то там вспыхивали стычки, вокруг которых тут же собирались толпы всевозможных тварей. Во время облёта планеты нам попался только один, более или менее нормально сохранившийся небольшой посёлок, обнесённый высокой стеной, с защитной системой по периметру. Однако моим надеждам, что там спрятались уцелевшие жители этой планеты, не суждено было сбыться. Как сообщила Ния - в этом элитном поселении обитали руководители Нави, самые сильные и ужасные порождения этого мира.
  Я потратил неполные восемь дней, что бы моя широкополосная аппаратура сканировала всю поверхность планеты. Картина везде была одинаковой - разруха, запущение, орды тварей. Нам удалось обнаружить несколько недействующих инкубаторов и только два, за которыми следили, и в которых на поток было поставлено появление новых порождений Нави. Этот мир уже пришёл в упадок и вырождался. Вернувшись на Первопроходец, я изучил всю сохранившуюся в памяти Деца информацию, которая касалась его родного мира. Передо мной предстали картины прекрасных высотных городов, десятки тысяч летающих объектов странной конструкции, небольшие поселения утопающие в зелени, высокотехнологическое производство и огромные машины, синтезирующие не только продукты питания, но и всё необходимое для жизнеобеспечения населения этой планеты.
  - Дец, почему были созданы ковчеги, и для чего население покидало этот прекрасный мир? Это же настоящий сказочный мир, о котором можно только мечтать.
  - Исчерпывающего ответа на это у меня нет, я могу только предполагать. Мне кажется, народ, создавший меня и этот прекрасный мир, стал вырождаться, у него пропало желание развиваться, достигать новых высот. К счастью эта тенденция была вовремя замечена и в действие вступила программа по открытию и освоению новых миров. Но не все захотели в ней участвовать, часть населения была довольна тем, что имела и больше ничего не хотела. Как дальше развивались события, я не знаю. Могу добавить только то, что после моего четвёртого возвращения за новой партией колонистов, здесь ничего не поменялось. Всё остальное в моей памяти оказалось почему-то стёрто.
  - Займись поиском подземных пустот и скрытых хранилищ знаний погибшей цивилизации. Может быть, где-нибудь нам удастся найти тех, кто уцелел, и они помогут разгадать тайну этой планеты....
  И действительно, аппаратуре Первопроходца удалось обнаружить целую сеть подземных коммуникаций и пустот, весьма похожих на жилые комплексы. Они все были сосредоточены в недрах невысокой горной гряды, что тянулась через весь континент, который, кстати, был единственным на этой планете, хотя огромное количество островов говорило, что так было не всегда.
   Да и в памяти Деца сохранились картинки старых карт, на которых были изображены три континента....
  Высадиться я решил в том месте, где моя аппаратура зафиксировала тоннель, ведущий в подземный мир. Прежде чем что-либо предпринять мне хотелось не только осмотреться на местности, но и попытаться установить связь с уцелевшими жителями этой планеты, если таковые окажутся. К своей разведывательной миссии я готовился основательно, ибо не знал, кто и что встретит меня глубоко под землёй. Ния получила приказ вести за мной постоянное наблюдение и в случае непредвиденной ситуации немедленно принять меры к моему возвращению на корабль. И хотя я собирался в случае крайней необходимости воспользоваться порталом перемещения, излишняя предосторожность мне не помешает.
  Транспортный луч доставил меня на окраину полуразрушенного небольшого поселения. Изучая место высадки, я обнаружил только три здания пригодных для жилья и два больших ангара, в которых велось нечто подобное хозяйственной деятельности. Включив режим невидимости, я прямиком направился к жилым помещениям, где обитала Навь. Эти монстры не считали нужным принимать человеческий облик и находились в своём естественном обличии. Мне на глаза попались две стрекозы, три кузнечика и две сороконожки. Мне пришлось заняться их описанием, так как подобных существ до этого встречать не приходилось ни в библиотеке Ньюкасла, но в летописях Вольных охотников.
  Стрекоза - представьте себе этакую помесь коровы и крокодайла, снабжённую несколькими парами полупрозрачных крыльев, которые позволяли этому существу легко взлетать и перемещаться по воздуху. Стрекоза имела большие офсетные глаза, зубастую пасть и витые рога на голове. При этом вместо когтистых лап у неё были обычные копыта, правда со шпорами, достигающими трёх десятков сантиметров в длину, а само тело заканчивалось необычным хвостом, который, по-видимому, служил неким подобием руля во время полётов.
  Кузнечик то же имел специфическую внешность. Начнём с того, что у него было три пары нижних конечностей, которые позволяли ему легко прыгать на различные расстояния от двух до двадцати метров, используя разное количество своих лап с вывернутыми в обратную сторону коленями. Прибавьте к этому две пары пилообразных лап, заканчивающихся тремя подобиями пальцев, вытянутую морду, с пастью усеянной треугольными зубами и гребнем на спине, непонятного назначения. Это уже на Вольном ветре, препарируя тушу одного из них, Ния определила, что гребень служит для регуляции теплового режима, то есть ускоренного теплообмена.
  И, наконец, сороконожки, хотя правильнее их было назвать многорукими и многоногими червями. Они имели способность быстро перемещаться по поверхности, легко преодолевать препятствия и завалы, к тому же плеваться клейкой жидкостью, которая на воздухе быстро застывала, обездвиживая тех, на кого она попадала. Но главной особенностью этих сороконожек было то, что пара десятков рук, точно подсчитать их количество мне не удалось, могли одновременно делать различные манипуляции и действия, не связанные друг с другом. Добавьте к этому хитиновый покров на спине и боках в виде пластин, которые издавали шелестящий звук и некое подобие хобота, что заменял им пасть.
  Вот таких милых зверушек я встретил во время своего первого посещения мира Нави, причём все три вида жили отдельно друг от друга и, по всей видимости, не очень ладили между собой. Хотя, возможно, это впечатление было обманчивым. Но самое большое впечатление на меня произвело подобие ангаров, в которых находились фермы этих чудовищ. Дело было поставлено на поток и даже частично автоматизировано. В первом ангаре находились человекообразные существа, без каких-либо признаков разума, так называемой мясной породы. Попросту говоря, здесь откармливали на убой 'людей неразумных'. Когда особь достигала определённого веса, её отправляли в 'мясной цех' на разделку, а уже оттуда различные куски мяса шли на упаковку и в морозильные камеры. Процесс этот не останавливался ни на минуту и был поставлен на поток. По моим скромным прикидкам в ангаре находилось не менее десяти тысяч на каждом ярусе, а таких ярусов было шестнадцать. Второй ангар соединялся с первым непрозрачным коридором, который каждые три минуты выплёвывал на очередной ярус три десятка новых тел для откорма.
  Второй ангар был инкубатором и родильным домом. Самки человекообразных существ здесь искусственно осеменялись и через определённое количество времени, точно которое мне установить не удалось, разрешались от бремени, принося от трёх до пяти особей. Новорождённых тут же изымали, подключали к специальной аппаратуре, а самки направлялись на передержку и через непродолжительное время они вновь были готовы к осеменению. Всё это было поставлено на поток и автоматизировано и ни как не вязалось с общей картиной разрухи и упадка, что царил на планете.
  Ния высказала предположение, что это очень умная маскировка, которая как бы говорила - не трогайте нас, мы и сами скоро вымрем. Весь вопрос был только в том, для кого она предназначалась....
  Тварей, что осуществляли контроль и обслуживали ферму, Пуш трогать не стал, да и я не предпринял против них никаких действий, ограничившись только разведкой и наблюдением. А вот тех особей Нави, что шарахались в окрестностях, в надежде поживиться свежениной, мы беспощадно уничтожили, а некоторые образцы я забрал на Вольный ветер для изучения.
  К сожалению, проникнуть к подземным коммуникациям мне не удалось, так как коридор мало того, что был завален, так он ещё и перегораживался многометровой толщей неизвестного мне материала, от которого мне не удалось даже отколоть маленького кусочка для анализа. И всё же результаты первой разведки были очень важны и наводили на определённые выводы. И главный из них - мир Нави не так прост, как хочет казаться тем, кто на него случайно наткнётся. Даже обнаруженные нами два примитивных космодрома, скорее всего, были созданы для отвода глаз и служили этакой ширмой. В одиночку мне здесь делать было нечего, так что я принял решение вернуться в Горное королевство, передать в лабораторию новые образцы Нави и запросить помощи у академии Ньюкасла и космодесантников. Меня так же интересовали новые разработки вооружения и боеприпасов....
  14.
  
  К моему удивлению портал в лабораторию лорда Миши оказался заблокирован и волей - неволей мне пришлось перемещаться в академию Ньюкасла. Точкой выхода я выбрал малую арену, в надежде, что она, как и прежде, будет почти пустой. Я не ошибся и перенос тел 'кузнечика' и 'стрекозы' прошли в спокойной обстановке. После того, как мои механизмы закончили транспортировку и вернулись на Первопроходец, я закрыл портал. Сделано это было как нельзя вовремя, так как появление новых видов монстров вызвал неподдельный интерес не только у учеников, но и у преподавателей и учёных академии. В твёрдой уверенности, что теперь о новых экспонатах есть кому позаботиться, я отправился в кабинет магистра.
  Меня приняли сразу же, без всяких задержек, хотя приёмная была переполнена просителями, учениками и преподавателями. Я даже заметил несколько человек в форме дворцовой стражи, но не придал этому особого внимания.
  - Лорд Людвиг, я рад видеть вас в добром здравии, чем могу служить второму принцу империи?
  - Я тоже рад видеть вас магистр, а дело у действительно касается академии. На малой арене я выгрузил новые виды Нави, к сожалению, это не все новые образцы чудовищ и монстров. Дело в том, что я обнаружил мир населённый только этими тварями. В одиночку с ними мне не справиться и требуется помощь ударных отрядов универсалов академии, а так же огневая поддержка космофлота.
  - Прошу прощения принц что прерываю, но у меня чёткий приказ его императорского величества не оказывать вам ни какой помощи и убедить вас навестить Подгорный дворец для серьёзного разговора. С этой целью император даже выделил десяток универсалов из дворцовой стражи. Уверен, что он уже получил уведомление о вашем появлении. Сожалею, но мне запрещено отвечать на ваши вопросы.
  - Что ж, я всё понимаю, Пётр. Я надеюсь слушать мои рассуждения вслух вам не запрещено? Можете не отвечать, так как это всё-таки вопрос. И так, мне удалось найти планету, где были построены ковчеги и жившие там древние опередили нас в своём развитии на несколько тысячелетий. Мне неизвестно как так получилось, но в настоящий момент ни одного человека я на ней не обнаружил, и она оказалась заселена Навью. Причём эти разумные твари прячут что-то очень важное и на вид выставили разруху и упадок. В недрах планеты я обнаружил множество искусственных пустот чем-то заполненных. Не надо быть мудрецом, что бы понять, что это хранилища знаний и технических достижений погибшей цивилизации древних, которые они успели спрятать от этих тварей. Проходы и коридоры к этим хранилищам запечатаны, и Нави пока так и не удалось проникнуть ни в одно из них. Коль мне отказано в помощи, а в одиночку мне с зачисткой целой планеты не справиться, то придётся принять непростое решение и уничтожить этот мир с помощью антиматерии....
  В это время в кабинете магистра неожиданно появилась Найда, - Папа, как я по тебе соскучилась! Ты насовсем вернулся?
  - Простите леди Найда, но я убедительно прошу вас прекратить меня впредь называть своим отцом. Вы не моя дочь и никогда ей не были. Я считаю, что вы младшая сестра леди Мухи. Сразу же предупреждаю, что отныне вам и вашей сестре закрыт доступ на мои корабли, и впредь встречаться с вами я не намерен.
  - Папа, почему? Это же я Найда, ты что, не узнал меня?
  - Леди Найда, если б вы были моей настоящей дочерью, как вы себя позиционируете, то вы бы ни за что не бросили своего отца в беде и большой опасности. Даже когда я вернулся после длительного отсутствия, у вас не нашлось мгновения, что бы навестить якобы своего отца.
  - Папа, но я же охраняла твоего отца - императора и Муха меня убедила, что это важнее, чем встреча с тобой.
  - Охраняли от кого и чего? И это во дворце где полно имперской стражи и личных телохранителей императора и имеется личная мантикора? Не смешите меня леди Найда и простите, но у меня мало времени, что бы его бездарно терять на общение с вами.
  - Командор, а ты не круто взялся за Найду? - раздался у меня в голове голос Пуша.
  - Пуш, она косвенно виновна в том, что Лана была подло убита. Если б она была рядом, то обязательно пошла бы сопровождать мою жену в этот проклятый визит к родне. Но её не было и произошло то, что произошло. Это предательство, мой друг и такие вещи не прощаются. Ничего, нам и вдвоём с тобой неплохо.
  - А если нас станет трое, ты будешь не против?
  - Поясни.
  - Кхор императора оставил его и просит принять его в нашу стаю. Он считает, что Эндрю Ньюкасл перестал быть вольным охотником и связь между ними прервалась.
  - Ты уверен в нём, Пуш?
  - Как в себе. Мы кхоры не умеем лгать и изворачиваться. Призрачный волк даётся человеку только один раз в жизни и если между ними исчезает тесная связь, то волк волен или вернуться в небытиё, или прибиться к другой стае, если он считает, что его задачи в этом измерении выполнены не полностью. Кхор хочет присоединиться к нашей стае, так как считает, что ты единственный настоящий вольный охотник во всех обитаемых мирах.
  - Хорошо, как только мы вернёмся на Первопроходец, пригласи его на беседу, я хочу сам с ним поговорить и убедиться в том, что не очередная хитрость и подлость со стороны императора, а сейчас мне пора отсюда сбежать, иначе магистр точно вызовет стражу.
  - Магистр, считаю, что наша встреча и разговор принесла свои плоды. Приятно было вас увидеть в добром здравии. Отныне я считаю себя полностью свободным от каких-либо обязательств как по отношению к семье императора, так и в отношении всей империи. - Я расстегнул и снял с руки свой коммуникатор и положил его на стол перед магистром, - Не хочу утверждать, что мы стали врагами
  На глазах у удивлённого Петра и Найды мой контур стал размываться и с тихим хлопком я исчез....
  - Отсутствие результата - тоже результат, а ты как считаешь, Пуш?
  - Я считаю, что с Найдой ты поступил несправедливо. Она молодая и глупая мантикора, неопытностью которой воспользовались и постарались вас рассорить.
  - Пуш, не говори глупостей. Если б у нас с мантикорой была действительно тесная взаимосвязь, то она, почувствовав опасность для меня, немедленно бы вернулась. Однако этого не произошло даже тогда, когда стало ясно, что планета Бурь и база Акапульки на ней - простая декорация, обманка. Давай больше не будем возвращаться к этой теме, Найды для меня больше не существует.
  Если кхор здесь, то пусть появится, надо разобраться с ним, - я сидел на командирском мостике Первопроходца в удобном кресле и неторопливо потягивал терпкий зелёный чай, к которому пристрастился в последнее время.
  Пуш исчез, но только для того, что бы через пару мгновений появиться вместе с другим призрачным волком. Они сели передо мной в ожидании.
  - Как мне к тебе обращаться?
  - Командор, ты должен дать мне новое имя, той жизни для меня больше не существует, а вместе с ней ушло и моё старое прозвище.
  Мне пришлось задуматься и внимательно осмотреть бывшего кхора императора. Как назло в голову ничего не лезло, - Пуш, помогай, ведь это твой друг.
  - Не имею права, дать ему новое имя ты должен сам.
  Учитывая, что он был более опытным и уже неоднократно участвовал в схватках не на жизнь, а на смерть, я решил назвать его 'Лохмач', сокращённо - Мач, учитывая его густую и длинную шерсть.
  - Я буду звать тебя Мач, а полностью твоё имя будет - Лохмач. С этого момента я принимаю тебя в нашу стаю, но с испытательным сроком и сразу же предупреждаю, что в настоящий момент по всем каналам идёт твоя проверка. Не обижайся, но всё же ты столько времени провёл с императором, что сразу тебе полностью доверять я не могу. Уже обжигался.
  - Я всё прекрасно понимаю командор, урок Найды не прошёл для тебя бесследно.
  - Кстати, Мач, а что ты можешь сказать об этой мантикоре?
  - Её использовали, что бы приручить тебя и сделать твои позиции более уязвимые. Об этом неоднократно заходил разговор между императором и твоей матерью, свидетелем которых я был. Им обоим совсем не нравилась твоя самостоятельность и нежелание слепо подчиняться. Они одержимы желанием женить тебя на нужной им девушке, что бы потом влиять на тебя. Пуш сказал, что ты уже был женат и что твою жену подло убили. Я сожалею об этом и о том, что раньше, ещё в предыдущий твой визит, не попросил принять меня в вашу стаю, но тогда я ещё сохранял надежду, что буду нужен этому человеку.
  Последние слова Мача больно полоснули по моему сердцу и напомнили мне о горечи утраты близкого мне человека. Видимо в моём лице что-то изменилось, так как оба призрачных волка подошли ко мне и положили свои головы на колени. Некоторое время мы помолчали, а после того, как я успокоился, Пуш дал дельный совет, - Нам надо на время прекратить операцию на планете Нави и поискать себе союзников, которые не зависят от воли и желаний императора. Я говорю о Трояне. Надо найти и поговорить с ним.
  - А почему бы мне не обратиться к императрице тёмных миров? Мне кажется, в последнее время она не очень ладила с императором.
  В разговор на ментальном уровне вмешалась Ния, - Нет, это будет слишком очевидным и наверняка император предпринял некоторые шаги, что бы не допустить этого.
  - И какие, например?
  - Он вполне мог закрыть или заблокировать все нижние миры, ведь до этого императрице удалось это сделать, и твой отец мог поступить точно так же, так что это самый крайний вариант, рассматриваемый в последнюю очередь.
  - Это у нас что-то вроде военного совета? Тогда вопрос, а чем нам может помочь Троян? Он практически лишён силы и магии.
  Ния тут же отреагировала, - Зато его опыт никуда не делся, и я уверена, что ему неоднократно приходилось напрямую сталкиваться с различными монстрами, чудовищами и демонами, а значит, он знает, как их победить.
  - Есть ещё один вариант, - своё время, когда мы с Гарольдом были ещё детьми, отец рассказывал нам о чудо оружии. Это что-то наподобие протазана, стилизованного под клинок. Если произнести кодовую фразу, то с него вырывается сноп искр, который убивает врагов, где бы они не находились, правда, в пределах планеты. Координаты этой планеты и маршрутный лист были в памяти Альбатроса. Ния, может эти данные есть у тебя, ведь программировал тебя именно Альбатрос?
  - Сожалею, капитан, но этих сведений у меня нет. Они или были засекречены, или стёрты из памяти корабля...
  В общем, к единому мнению мы не пришли до тех пор, пока молчавший до этого Дец не внёс дельное предложение, - А почему бы нам не совершить несколько прыжков к тем мирам, куда я высаживал колонистов с моей планеты? В моей памяти есть, по-крайней мере, четыре точки. Вероятность того, что они, используя технологии древних, не одичали, а продолжали развиваться, достаточно высока.
  Как я понял, Навь это монстры и чудовища, угрожающие человечеству, а более подробно о них можно рассказать?
  Пришлось начать небольшую лекцию, - По современной классификации Навь делится на три вида. К первому относится те твари, которые вырвались в космос с той планеты, на которой их создал какой-то колдун для уничтожения людей. Вторая - это люди, которые приняв знак расколотого солнца в подмышечную впадину левой руки, постепенно мутировали в чудовищ и монстров. И наконец, третья разновидность - это те порождения тьмы, которые создали маги Акапульки. Всех их объединяет одна черта - ненависть к людям. Они считают человечество тупиковой ветвью развития и стремятся к его полному уничтожению. Подавляющее большинство Нави людоеды и мы являемся их лакомством, хотя они могут питаться и другим мясом. Некоторая Навь может принимать облик съеденных ею людей, это так называемые химеры и их разновидности. При этом они считывают некоторые фрагменты памяти своей жертвы и их достаточно сложно разоблачить. Самым действенным оружием против Нави считается священный огонь из святилищ и храмов Всеблагого, его могут зажигать священники и жрецы этого бога, я как раз являюсь его жрецом. Теперь я чувствую любую Навь, как бы она не маскировалась и чей бы облик не принимала. Так же Навь, не смотря на её живучесть, вполне можно убить простым холодным оружием, но лучше с некоторым содержанием серебра в металле. Её так же легко уничтожить практически всеми видами современного оружия начиная от кинетического и кончая лучевым. А если знать её основные жизненные точки, то достаточно одного, реже двух попаданий туда, что бы она погибла. Тела Нави принято сжигать. Размножается Навь яйцами, которые откладывает самка в специальных инкубаторах, где поддерживается постоянный микроклимат и если его нарушить, то кладка полностью погибнет. Совершая облёт и сканирование планеты, мы нашли да таких инкубатора, но это не значит, что мы нашли их все. Опыт боевых действий на погибшей триединой планете говорит, что Навь прячет свои кладки глубоко под землёй. Вполне возможно, что и здесь происходит тоже самое. Самым простым выходом из сложившегося положения является полное уничтожение планеты Нави с помощью сети антиматерии, но для нас это не приемлемо. Планета раньше принадлежала древней цивилизации, которая в своём развитии опередила нашу на несколько тысячелетий. Глубоко под землёй нами обнаружены пустоты, созданные искусственно, и в которых, по моему мнению, спрятаны их достижения и знания. Упускать такую возможность как прикоснуться к мудрости древних, никак нельзя.
  В этой связи у меня возникает вопрос к Децу, жалею, что я не задал его раньше. Дец, из летописей Стремительного следует, что Серый бог обладал мощным мобильным оружием стреляющим плазмой, лучами или обычным кинетическими боеприпасами - пулями и стрелами. Такое оружие сеть у нас на борту?
  - Вынужден расстроить тебя, командор. Ничего подобного на Первопроходце нет. Не забывай, пожалуйста, что я был первым опытным образцом и оружием нападения не комплектовался. Последующие, модернизованные ковчеги, по всей видимости, обладали полным комплектом вооружения. Я только могу пассивно защищаться от нападений и немного, благодаря некоторому усовершенствованию Нией, давать незначительный отпор наиболее ретивым и наглым врагам, но только на близких расстояниях.
  - Да, жаль. Ния, ещё раз внимательно посмотри, что из оборудования Первопроходца можно будет использовать в качестве оружия. В первую очередь меня интересуют его излучатели, которые могут выводить из строя оборудование кораблей и сжигать их аппаратуру за счёт мощного импульса. Подумай над этим вопросом совместно с Децом и свои предложения представьте мне, как только они будут готовы.
   А теперь подведём итоги нашего импровизированного военного совета. Поступило несколько предложений: обратиться за помощью к опыту Трояна; найти первых переселенцев с этой планеты в другие миры в надежде, что они помогут нам оружием и технологиями; просить вооружённой помощи у императрицы нижних миров и последнее - наименее вероятное, справиться своими силами.
   Исходя из принципа целесообразности, необходимо решить вопрос, какой из этих вариантов требует наименьших затрат. Ния, Дец рассчитайте примерные маршрут и временные рамки прыжка к местам обитания Трояна и потомков древних. А так же, во избежание путаницы, нам следует синхронизировать наше время и впредь его не менять на местное, куда бы мы не попали. Пора устанавливать свои правила, коль мы теперь ничем не связаны и являемся полностью самостоятельными. А сейчас я через портал попробую попасть на Сигму, что бы узнать, остался там хоть кто-нибудь, готовый вступить в мой экипаж из числа тех, кто проходил стажировку на Стремительном. Через пару часов я вернусь....
  В моих покоях царил идеальный порядок, а все мои тайники и загашники оказались пустыми. Мои надежды на то, что я смогу выплатить своим новым членам экипажа хотя бы аванс, в одночасье рухнули. Мои кредитные карточки тоже были обнулены кроме одной, той старой, которую мне в своё время выдал старый дракон, но пользоваться ею я не мог, так как её активация сразу же выдаст меня с головой. На обеденном столе в гостиной сиротливо лежал небольшой бумажный конверт, что само по себе было весьма удивительно, так как бумагой практически перестали пользоваться несколько столетий назад.
  Мач подошёл и обнюхал его, - Чисто. Ни магии, ни известных мне видов ядов не обнаружено, но всё равно, лорд Людвиг, стоит ли его касаться? Успеете ли вы мгновенно переместиться, если это ловушка? Не лучше ли сначала сделать то, зачем вы сюда прибыли?
  - Ты прав, дружище, сначала дело, а все остальные тайны - потом.
  Так как от своего коммуникатора я добровольно избавился, то выйти в сеть и отследить наличие желающих поступить ко мне на службу, мне пришлось с помощью допотопного, раритетного компьютера. Благо его давно уже никто не принимал в серьёз из-за низкой производительности, долгодумия и он служил больше украшением и напоминанием о прогрессе, чем средством коммуникации и общения. Мне пришлось немного попотеть, прежде чем я вспомнил, куда какой шлейф или провод вставлялся и как заставить это железо заработать.
   Как я и предполагал, современные средства просто не обращали на него внимания и через несколько минут ожидания, я вышел в планетарную сеть. Здесь меня ждало разочарование, никаких упоминаний о прибытии или наличии специалистов космофлота на Сигме не было. Эти сведения или были стёрты, или все давно уже вернулись к своим местам обитания. Правда существовала ещё одна малая вероятность того, что некоторые наиболее грамотные и продвинутые могли просто не регистрироваться или скрыть свою принадлежность к флоту или зарегистрироваться как туристы. Однако времени на эти поиски у меня не было, поэтому после некоторого раздумья я решил обозначить своё присутствие. Сделать это было очень просто, так как на Сигме уже был вечер, то я включил в своих покоях полное освещение. Несомненно, после стольких лет темноты, свет в моём крыле дворца привлечёт внимание...
  В режиме невидимости, укрытый мощным силовым полем, я валялся на своей постели и терпеливо ждал хоть какой-нибудь реакции и вскоре она наступила.
  - А я тебе говорю, Крафт, что это сумасбродная идея могла прийти только в голову командора, и он здесь и наверняка укрыт искажающим полем. В любом случае мы сможем отговориться, что опасались, что преступники пробрались в покои нашего капитана и грабят их.
  - Лиза, ты считаешь, что кто-то поверит в то, что мы до сих пор числимся в экипаже Вольного ветра? Прошло уже столько лет.
  - Поверят, а куда они денутся? Я недавно проверяла списки действующих офицеров объединённого космофлота, так вот, в тех списках и мы и Мила с Оуэном до сих пор фигурируем как действующие офицеры с Вольного ветра. Наши бюрократы ведь не получали уведомления о нашей отставке, так что всё в порядке.
  Вновь открылась дверь и в мою спальню вошли леди Мила и её муж, - Вы тоже решили, что командор вернулся? А с кем оставили детей?
  - Ой, а то не знаешь. Наш старший вместе с твоим готовится к поступлению в среднюю школу Ньюкасла, а девчонки гостят у родителей Крафта и те их никуда не собираются отпускать. И вообще, я заметила, когда девчонки возвращаются от родителей Оуэна, они становятся капризными и балованными.
  - Кто бы говорил....
  - Хватит вам перетирать одно и то же. Оуэн, изменения в списке произошли?
  - Нет, все кому не хватило терпения ждать, уже давно откололись. Остались самые стойкие, которые верят в командора. Так что в списке экипажа Первопроходца по-прежнему тридцать шесть человек, не считая членов их семей, а вместе с нами - сорок.
  Честно говоря, я не ожидал подобной преданности ни от своих ребят, ни от тех, кто проходил стажировку на Стремительном. Сбросив режим невидимости, я предстал перед своим экипажем, однако силовое поле пока не отключал.
  - Рад вас всех видеть. Сколько времени понадобится, что бы всех желающих собрать здесь? Только учитывайте, если вы последуете за мной, то возможности в ближайшем будущем у вас вернуться легально в империю не будет, по крайней мере до тех пор, пока правит император Эндрю. Меня вскоре объявят вне закона и лишат всех титулов и привилегий члена императорской семьи. Объясните это всем остальным и через полчаса тех, кто успеет собраться, я жду здесь и мы отправимся на Первопроходец.
  Не было ни охов, ни ахов. Чётко по-военному отдав мне честь, мои офицеры тут же принялись через свои коммуникаторы оповещать остальных. Мила меня предупредила, что ещё одна точка сбора находится возле моих покоев в нижних мирах, но в настоящий момент связаться теми, кто ждёт там, они пока не могут. На мой вопрос, сколько там человек, мне ответили, что вместе с членами семей чуть больше сорока.
  - Хорошо, я попробую проникнуть в имперский дворец леди Манти из своего корабля и забрать остальных....
  Постепенно в моих покоях становилось многолюдно и что бы не создавать напряжение, я стал через портал небольшими партиями отправлять тех, кто изъявил желание поступить ко мне на службу. Ровно через полчаса после отданных распоряжений о прибытии в точку сбора, я переправил последних....
  
  15.
  
  В конверте была небольшая записка, - 'Люда, я устала терпеть унижение и третирование, забери меня к себе. Лилия'.
  Ничего не понимаю, разве Гарольд не в состоянии защитить свою жену? Я протянул записку Миле, - Что ты об этом думаешь?
  - Её высочество писала это сообщение при мне перед тем, как мы отправились на Сигму. Ей действительно очень тяжело. Сразу же после родов её сына забрали на воспитание в столицу, принц Гарольд тоже был вызван туда по какому-то срочному делу, а те, кто остался вместе с принцессой, ни во что её не ставили, считая, что её дни, как жены наследного принца сочтены, ведь главную задачу - родить наследника, она выполнила. Её даже не пригласили на празднование по случаю рождения принца Эндрю младшего. Её муж как в рот воды набрал....
  - И за всем этим стоит император?
  - Не только, как это неприятно, но главную скрипку в этом оркестре играет леди Юлия. Она давно задвинула леди Алину на второй план и упивается своим влиянием на императора и дела империи. Иногда у меня даже складывалось впечатление, что это она император.
  - Понятно. Значит у сестрёнки действительно дела не очень, а зная стервозный характер моей матери, уверен, кровь она ей портит постоянно. Думаешь, её надо выручать?
  - Решать не мне, милорд, но велика вероятность того, что она внезапно может умереть от неизвестной болезни, если не согласится на развод, или...
  - Илий покинет дворец в неизвестном направлении, а потом её тело найдут где-нибудь в трущобах или на свалке с признаками ограбления. Я знаю, как действует имперская служба безопасности. Значит надо вмешаться.
  - Мы с Лизой готовы помочь вам.
  - Не стоит, я справлюсь сам, а вы осваивайте ковчег, вскоре нам предстоят трудные деньки....
  Дав указания Децу, я перебрался на Вольный ветер и стартовал. Пока Мила и Лиза находятся на Первопроходце, связаться ни с кем они не смогут, а значит, мой быстрый вылет явится неожиданностью для охраны Лилии. Девчонок я заподозрил сразу же, как только они прибыли по моему сигналу. Прибыли без детей, а оставлять таких важных заложников в руках императора было бы крайне неосмотрительно, если только этих заложников не взяли уже раньше. Именно поэтому я изменил свой первоначальный план и решил заняться детьми. Вероятнее всего детей держат в одном месте - у родителей Крафта в их поместье. По-крайней мере, дочери Милы и Лизы точно там, если верить их разговору, хотя не исключено, что это ловушка. В любом случае всё это надо проверить.
  Пока Вольный ветер совершал прыжок, я разрабатывал различные варианты своих действий, так что к моменту своего прибытия в установленную точку, я знал, как мне действовать в той или иной ситуации.
  В режиме невидимости я завис над поместьем Крафтов и с орбиты стал изучать обстановку. Я был прав, сразу два спутника вели за поместьем наблюдение в автоматическом режиме, а само поместье охранялось, хотя и не сказать, что особо тщательно. Были обнаружены два стационарных поста на парадных и хозяйственных воротах, несколько пунктов наблюдения за периметром в автоматическом режиме, а в самом помещении, на первом этаже, находился пост охраны. Тепловизоры помогли мне вычислить маршруты движения патрулей и, после некоторого колебания, я выбрал дневное время для проведения операции. Я исходил из того, что если кого и ждут, то ждут ночью и поэтому именно в это время происходило усиление охранного режима. В поместье я тоже решил появиться вполне легально в надежде на то, что служба безопасности, как обычно будет действовать нерасторопно, и информация о последних событиях ещё сюда не поступала.
  Транспортный луч высадил меня аккурат перед парадным въездом, и мне оставалось сделать всего несколько шагов, что бы оказаться внутри периметра, и я их неторопливо сделал. На входе я предъявил жетон капитана-командора службы безопасности нижних миров, а от себя добавил, что прибыл с внезапной инспекцией. Пропустили меня без вопросов, так как ни одного сотрудника безопасности или охранника на воротах не было, а автоматика на меня никак не отреагировала.
  Даже на входе в здание меня не проверили, и я беспрепятственно поднялся на второй этаж. Детские голоса раздавались из игровой комнаты, и когда я зашёл туда, то увидел интересную картину. Начнём с того, что роль родителей Крафта исполняли совсем незнакомые мне люди. Дети - две девочки малолетки и два паренька сидели тихо на стульях, а смех, голоса и шум игрушек раздавались из двух кристаллов, установленных прямо на полу. Кроме так называемых бабушки и дедушки в комнате никого не было, хотя и велось наблюдение средствами слежения. Два выстрела из прализатора надолго успокоили 'старичков'.
  - Встать! - приказал я детям. - Взяться за руки и подойти ко мне! - все мои приказы были выполнены беспрекословно. В ту же минуту транспортный луч моего корабля подхватил нас, и мы оказались на борту Вольного ветра.
  - Курс на столицу северного сектора империи, - отдал я распоряжении Нии. - Пойдёмте дети, я покажу вам вашу каюту. Мальчики обязаны заботиться о своих сёстрах, чем и как пользоваться, я объясню на месте.
  Вся операция по вызволению малолетних заложников заняла не больше пятнадцати минут и прошла на удивление спокойно. Я сразу же распорядился, что бы Ния проверила детей на наличие всевозможных следящих устройств, а так же приготовила им корабельные комбинезоны по размеру. Конечно, это была счастливая случайность, что все дети одновременно оказались в одном месте и мне здорово повезло, что охрана не просто расслабилась, а вообще пренебрегла своими обязанностями. Проверки детей и одежды заняли не так много времени, хотя арсенал извлечённых предметов был весьма внушителен. Из тела каждого из детей, с помощью эскулапа, было извлечено от пяти до семи всевозможных устройств, а вот одежда оказалась чистой, и всё равно я распорядился её утилизировать. Повторная проверка Нией и эскулапом не обнаружила ничего, но всё равно, не смотря на молчаливый протест, дети были пострижены налысо. А вот корабельную одежду они восприняли на ура и тут же в каюте затеяли игру в космических путешественников. Даже в гравитационные кресла они сели согласно своих игрушечных экипажей, причём я был удивлён тем фактом, что экипажи состояли не из брата и сестры, как можно было предположить, а сын Милы - дочь Лизы и наоборот, - сын Лизы - дочь Милы. На мой вопрос, почему так, мне со всей серьёзностью ответили, что жених с невестой должны быть всегда вместе и по возможности не разлучаться.
  Переход в подпространство дети перенесли очень легко, если не сказать, что они его даже не заметили. Что бы отвлечь их внимание от незнакомой обстановки я вывел на мониторы изображение звёздного неба и потоки силовых линий, что только придало правдоподобность их 'космическому полёту двух кораблей разведчиков'. Оставив их продолжать свою игру и приказав эскулапу наблюдать за их состоянием здоровья, я вернулся к разработке плана по краже Лилии из её резиденции. Надеяться на вторую такую шальную удачу мне не приходилось, да и новость о том, что заложники похищены именно мною, наверняка уже достигла не только Подгорного дворца, но и столицы северного сектора.
  За двое суток полёта я с детьми намучился, особенно с их рационом питания на второй день. В первый день они с удовольствием ели мясо трёх видов и немного зелени, а вот на второй им захотелось каши, причём манной или пшённой. Таких блюд в меню синтезатора пищи не было, и мне пришлось выкручиваться. В результате на четвёртый раз у меня получилась какая-то размазня из фруктового пюре, приправленного комочками какой-то гадости, которая скрипела на зубах. Детям понравилось, а вот мне нет. Благо эскулап вмешался и запретил им есть по третьей порции.
  Сказок я не знал, занимательных детских историй тоже, да и детишки этим особо не интересовались, а вот истории о разных монстрах и космических пиратах, неизведанных мирах, где на каждом шагу отважных исследователей космоса поджидает опасность, шли на ура. Благо тут ничего придумывать не приходилось, я им просто и доступным языком рассказывал о своих приключениях и приключениях своего экипажа. Время прыжка пролетело незаметно, и нам настала пора расставаться. Дело в том, что Вольный ветер слишком заметная фигура, что бы опытный глаз не заметил его характерные контуры, не смотря на всю маскировку, поэтому я его отправляю на ковчег вместе с пассажирами, а сам вплотную приступаю к операции по вызволению Лилии.
  Предполагаемый план моих действий давно уже созрел у меня в голове. Для начала необходимо ознакомиться с резиденцией наместника императора, определиться с охраной, узнать, где жилые помещения и где содержат принцессу, так как я был уверен, что свободного перемещения у неё нет, да и наверняка вокруг неё крутится охрана.
  Как только я покинул корабль, а мы, что бы не вызывать подозрений, совершили посадку в черте города на одной из платных стоянок, Вольный ветер под руководством Нии в автоматическом режиме взлетел и вышел на орбиту планеты, где стал ждать меня. Я прямо на этой же посадочной площадке арендовал небольшой челнок и вскоре присоединился к Вольному ветру. Отлетев всего на несколько тысяч километров от этого мира, я открыл портал на Первопроходец и Ния очень быстро нырнула в него. Только после того, как я убедился, что за ней никто не следил и не последовал, портал был закрыт, и я вернулся в столицу северного сектора империи. Пришла пора претворять мой план в действие.
  Естественно, что остановиться в апартаментах возле резиденции наместника я не мог, так как это тут же привлечёт внимание всевозможных контролирующих служб и меня начнут проверять по всем каналам, так что обычная гостиница средней руки подходила мне как нельзя кстати. Несколько часов я потратил на то, что бы в недорогом ресторанчике услышать все самые интересные новости и сплетни из жизни столицы. Оно того стоило. Завсегдатаи обсуждали внезапный отъезд наместника по вызову императора, гадали, последует ли за этим его отставка и кто метит на его место. Говорили об очередном найденном кладе в комплексе зданий и огромном наплыве желающих попытать счастье. Я так же узнал, что допуск во дворец для туристов и экскурсий свободный, за исключением жилых помещений, но входная плата достаточно высокая. Так же обсуждались последние деяния неуловимой банды 'серого кролика' или, как их называли жители - кролей. Они обчистили очередной дорогой меховой салон, а все похищенные меха облили горючей жидкостью и подожгли прямо на центральной торговой улице. Было ещё несколько интересных новостей, но они особо меня не заинтересовали.
  Вместе с очередной экскурсией я прошёл через центральные ворота и оказался в ухоженном парке. С сожалением пришлось констатировать, что местная охрана ела свой хлеб не зря. Чуть ли не на каждом дереве имелись следящие устройства и детекторы движения, а садовники и обслуживающий персонал имели специфический оценивающий взгляд. Осмотр достопримечательностей под надоедливый говор экскурсовода длился два часа, после чего нас вежливо выпроводили через другие ворота. На выходе я купил карту схему дворцового комплекса и сориентировался, где находятся жилые помещения и где может находиться моя сестра. Один из участников экскурсии, заглянув ко мне через плечо, предупредил, - Туфта, схема не соответствует действительности. Я проработал здесь семнадцать лет, прежде чем эти имперские хлыщи выгнали меня как ненужную вещь.
  - Как это выгнали? Вы чем-то провинились? - я изобразил неприкрытое удивление.
  - Эти сволочи заменили весь обслуживающий персонал. Представляете - весь, до последнего человека. Говорят, он теперь состоит только из сотрудников службы безопасности, которых прислали сюда из столицы империи.
  - Неужели против наследного принца готовился заговор?
  - Не смешите меня молодой человек. Какой заговор? Принца Гарольда здесь все любили. Всё значительно проще и одновременно сложнее. Семья императора требует от него, что бы он развёлся с принцессой Лилией, они изначально была против этого союза, но принц тайно женился, и им пришлось с этим смириться.
  - А как на это отреагирует императрица нижних миров? Они же вроде с принцессой Лилией находятся в родственных связях?
  - Во-первых, никакой императрицы нижних миров больше нет. Императрицы у нас леди Юлия и леди Алина. А бывшую императрицу нижних миров теперь приказано называть не иначе как королевой объединённых королевств и наместницей императора в тёмных мирах.
   Во-вторых, она очень дальняя родственница и семья императора их родство так и не подтвердила. А в третьих, её императорское величество леди Юлия официально отозвала своё решение признать леди Лилию своей дочерью. Так что развод - дело времени.
  - Господин, я вижу, вы весьма осведомлённый человек, позвольте мне вас угостить стаканчиком, другим хорошего вина, а вы мне более подробно расскажите всю эту историю, что бы я, вернувшись в корпус пограничной стражи южного сектора, мог заинтересовать своим пересказом сослуживцев. А то до нас новости доходят с большим опозданием или не доходят вообще.
  - Отчего же не посидеть с хорошим человеком, особенно за бокалом хорошего вина. Только пойдёмте туда, куда я обычно хожу, и где нам не помешают поговорить, и не подсунут всякую дрянь. Знаю я здешние ресторанчики и бары, цены бешеные, а пойло отвратное, да и готовят безобразно. Блюда из синтезатора пищи выдают за приготовленные вручную ....
  Это был даже не ресторанчик, а обычная забегаловка для быстрого перекуса. Моего собеседника, как постоянного клиента, проводили в соседний зал, где действительно имелись отдельные кабинки, и было немноголюдно и спокойно. Сделав заказ, я приготовился слушать историю Лилии и Гарольда из уст бывшего смотрителя второго этажа дворца наместника императора.
   Рассказ господина Дворкина, так звали моего собеседника, не отличался оригинальностью и не сильно искажал события, - Всем известно, что Людвиг Справедливый нашёл невесту для своего брата, следуя приказу императора, но вопреки его воле. По каким критериям он её отбирал, не известно, но она оказалась дальней родственницей императорской семьи и что более важно, анализ ДНКА это подтвердил. К тому же, королева объединённых королевств тёмных миров признала её своею ближайшей родственницей по линии своего отца - легендарного Эндрю Ньюкасла, первого короля Горного королевства и великого Вольного охотника, а Людвиг Справедливый назвал её своей сестрой.
  - Простите господин Дворкин, Людвиг Справедливый это второй принц империи и брат лорда Гарольда? Я слышал у него другое прозвище.
  - Ну да, его ещё зовут Людвиг Кровавый или Беспощадный, но так его зовут только некоторые представители прямых ветвей легендарного короля и только за то, что он решительно и без колебаний уничтожал любых врагов своей семьи, но мы отвлеклись.
  Так вот, вопреки воле императора, лорд Людвиг поспособствовал встрече своего брата с принцессой, и молодые люди полюбили друг друга с первого взгляда. Не смотря на противодействие своей семьи, наследный принц женился на леди Лилии и жили бы они долго и счастливо, тем более, что Всеблагой наконец-то подарил им наследника, но тут, как говорят досужие языки, вмешалась леди Юлия. У неё были свои планы на место возле наследного принца....
  По мере того, как Дворкин поглощал один бокал вина за другим, его язык всё более развязывался и наступил такой момент, когда я счёл возможным и попросил его внести изменения в схему дворца, показав мне реальное расположение помещений.
  - Да выброси ты эту туфту. На, держи, это подлинный план дворца, он имелся у каждого смотрителя этажа. Вот видишь вот этот значок? - он ткнул пальцем в неприметную галочку. - Именно здесь держат под арестом нашу принцессу. Уже всё готово к тому, что бы отправить её в ссылку на одну из удалённых планет и ждут только сигнала из столицы.
  - А ребёнок леди Лилии? Что стало с ним?
  - А что с ним будет? Как только принц улетел по вызову отца, ребёнка силой изъяли и отправили во дворец императора. Он законный наследник второй очереди, после своего отца. Именно поэтому от Гарольда и требуют, что бы он развёлся с принцессой, что бы сохранить все права их совместного ребёнка, так как кто-то пустил слух, что у других жён, если они конечно у него будут, детей от него не будет. С чем это связано, никто не знает, но факт остаётся фактом, брак Гарольда и Лилии признан законным, почему и требуется тоже законный развод.
  Не нравится мне вся эта история, какая-то с душком она, да и у моих всех знакомых одобрения не вызывает. Получается, что с девчонкой поиграли, а теперь собираются выбросить за ненадобностью. А она ж ведь живой человек. Добрая, всегда остановится, расспросит о семье, приветы передаст, а когда и подарки для дочери и жены. И ведь со всеми так. За что её так невзлюбили? А всё политика, мать её так.
  - А политика то тут причём? - сделал я непонимающий вид.
  - А при том, что даже император должен считаться со своим окружением. Вокруг него знаешь какие дрязги происходят? Да ты выбери время и посмотри светскую хронику, сразу же многое поймёшь. Говорят, его пытались отравить и он даже был при смерти. Потом, правда, виновные головы полетели и все из числа претендентов на трон, родственнички, мать их так. А император наш тряпка, давно бы уже всех под корень вывел, а он со своими жёнами разобраться не может....
   Однако дослушать рассуждения Дворкина мне не удалось, он внезапно уронил голову на стол и захрапел. Тут же подошёл пожилой официант, принял у меня расчёт за выпитое и съеденное и предупредил, что мой собеседник теперь будет спать не менее четырёх часов, а потом проснётся как огурчик, но ничего помнить не будет. Меня это вполне устраивало и я, выдав ему щедрые чаевые наличкой, попросил забыть, что был вместе с Дворкиным за одним столом.
  - Видите ли,- объяснил я ему, - я офицер пограничной стражи южного сектора, а в речах этого господина проскакивали некие антиимперские настроения, сами понимаете, знакомство с ним не красит меня. Доносить о нём я не собираюсь, так что лучше, если меня рядом с ним как бы и не было.
  - Тогда вам лучше уйти через запасной выход, а я всем буду говорить, что хоть вы вошли вместе, но сидели за разными столами и вряд ли знакомы друг с другом. За средства слежения и наблюдения не волнуйтесь, они сегодня у нас отключены для профилактики, так что вас никто не опознает. А Дворкина жалко и что он ходит в этот дворец каждый день?
  - Наверное, привычка, выработанная годами....
  В своём номере я внимательно стал изучать план схему всех помещений дворца наместника. Особенно тщательно я разбирался в хитросплетениях коридоров того крыла, где находились покои Гарольда и Лилии и которые были помечены малозаметной галочкой. Если б не предупреждение бывшего смотрителя, о я и не обратил на неё внимание, тем более, что она находилась в стороне от официальных покоев наследника трона. И над этим тоже стоило подумать.
  На следующий день перед воротами дворца собралась внушительная толпа. Оказывается очередной счастливчик, во время последней экскурсии, случайно задев какую-то скульптуру у стены холла, обнаружил в открывшейся нише небольшой сундучок, набитый старинными золотыми монетами. Даже тех пятидесяти процентов, которые остались у него после выплаты в пользу дворца, могло хватить на покупку большого поместья и безбедную жизнь в нём в течение нескольких десятилетий.
  Так что этим ранним утром несколько сот искателей сокровищ с нетерпением ждали начала экскурсий и возможности попасть на территорию дворцового комплекса. Сама история с найденным кладом показалась мне подозрительной, тем более что о ней вчера же вечером раструбили все местные СМИ, и как-то не очень верилось в случайность находки, а значит, это кому-то было нужно и за этим что-то скрывалось.
  Набор в первый экскурсионный тур я пропустил, а подошедшему ко мне 'случайному посетителю' от которого за версту разило службой безопасности, пояснил, что то крыло и ту часть дворца я уже осмотрел вчера. Сегодня же хотел бы побывать в храме Всеблагого и познакомиться с архитектурой западного фасада, а экскурсия туда будет во вторую очередь. Мои слова не вызвали насторожённости у сотрудника и он от меня отошёл. Вскоре желающих попасть в западное крыло и храм Всеблагого достигло минимальной квоты для экскурсии, и мы неторопливой толпой отправились лицезреть красоты дворца с другой стороны. Вскоре мимо нас в сторону первого экскурсионного тура пробежали несколько десятков охранников, вооружённых парализаторами, а на нашу группу никто внимания не обращал.
  Мы всё ближе и ближе подбирались к той точке на схеме Дворкина, что была отмечена галочкой. К моему счастью, храм Всеблагого сегодня был закрыт для посещений, и там шла закрытая служба. Тем не менее, наш экскурсовод, немыслимо перевирая историю этой религии, монотонно бубнил заученный текст, ни капли не заботясь о том, слушают его или нет. Намётанным глазом я заметил, что наша группа как бы разделилась на три подгруппы, и они незаметно блокировали оба входа-выхода из храма. Более того, я заметил у некоторых под одеждой миниатюрные бластеры, которые, без разрешения службы охраны и безопасности, на территорию дворцового комплекса пронести было немыслимо. Догадка, словно молния, поразила меня,- закрытая служба связана с тем, что в храме находится моя сестра и что против неё что-то замышляется. Ну уж нет, друзья хорошие, что-то сделать и навредить Лилии, я вам не дам. Она член императорской семьи и у меня есть все права на её защиту. Играть теперь будем по моим правилам.
  Войдя в режим невидимости, и включив искажающее и силовое поле, я парализовал первую подгруппу одним мощным статическим разрядом. Со стороны это выглядело как удар молнии в группу туристов. От этого удара их всех разбросало в разные стороны, а я получил возможность ворваться в храм с криком о том, что молния попала в людей у входа и что им нужна срочная помощь. Как я и предполагал, перед священным огнём молилась Лилия, а вокруг неё, с ухмылками, стояло шесть вооружённых охранников...
  
  16.
  
  На меня оглянулись, но никто даже и не дёрнулся.
  - Ладно, пора кончать эту комедию. Сами понимаете ваше высочество, - в словах говорившего сквозила издёвка, - против вас мы, лично, ничего не имеем. Какие-то террористы пронесли на территорию дворца оружия и в перестрелке с ними вы случайно были убиты прямым выстрелом в голову. Все террористы погибли и узнать, что за группа, кто её подготовил и какие у них были цели, нам не удастся.
  Гриф, выгляни, если там действительно молния шарахнула по группе уничтожения объекта, то встретишь клиентку сам, только не забудь выстрелить из их оружия, а то мало ли что. Всё должно выглядеть достоверно, а этого свидетеля грохнуть до кучи, вместе с принцессой, - и он указал на меня.
  Лилию грубо толкнули в мою сторону, и я едва успел отключить силовое поле, а затем вновь включить его.
  - Угроза убийства или покушение на убийство члена императорской семьи карается смертной казнью без суда и следствия прямо на месте преступления, - и оторопевшие охранники один за другим получили по мощному заряду из моего бластера. Из них кто-то даже успел выстрелить в мою сторону, но защитное поле легко справилось с этим импульсом.
  Я не стал менять свою маскирующую внешность, так как услышал, как Лилия радостно произнесла, - Я знала, что Гарольд не бросит меня и спасёт....
  Открыв портал, я перенёс нас в библиотеку Подгорного дворца и только тут стал самим собой.
  - Люда, это ты?
  - А ты кого ждала сестрёнка? Моего брата? Ладно, на эту тему мы поговорим позднее, лучше скажи, где может находиться твой сын и мой племянник? Парня надо тоже выручать из цепких рук моей матери.
  - Я не знаю, но думаю, что в детской, там же где и вы росли, когда были во дворце, - самообладания Лилии было не занимать.
  - Будь здесь и никуда не выходи, а ещё лучше, даже не шевелись, а я попробую найти ребёнка.
   Я ни от кого не прятался или скрывался, шёл себе спокойно по коридорам и переходам и размышлял. Что-то странное творится в последнее время. Я не фанатик и не особо верующий, жрецом Всеблагого стал вопреки своей воле, но почему-то меня не отпускает ощущение, что кто-то весьма могущественный и очень сильный помогает мне. Иначе невозможно объяснить то везение, что преследует в последнее время. Может быть действительно Всеблагой существует? Внезапно передо мной, прямо в коридоре замерцал воздух и появился странный мужчина.
  - Сэр Старк, - представился он с лёгким поклоном, - меня часто ещё называют Всеблагим, но это не так, хотя я и привык к этому прозвищу. Я смотритель за мирами. Если коротко, то в дела смертных не вмешиваюсь, практически не вмешиваюсь, но слежу, что бы равновесие не нарушалось. Да не волнуйтесь, сэр Людвиг, вы так. Время вокруг нас остановилось, и никто ничего не видит. А я собираюсь пояснить, почему стал помогать вам. Кстати, сын Лилии находится в другом помещении, под надёжной охраной, я вас туда провожу и помогу забрать младенца.
  Так вот, на роль смотрителя за этой галактикой я готовил вашего отца, сэра Эндрю Ньюкасла. У нас даже по этому поводу состоялся разговор в триедином мире, но обстоятельства изменились. Дело в том, что смотрителем может стать только тот, у кого есть свой кхор, то есть, наличие призрачного волка обязательно, а ваш отец его лишился, так как перестал быть Вольным охотником. Второго шанса у него больше не будет. Придётся вам его заменить. Это произойдёт ещё не скоро. У вас наступает, так сказать, испытательный срок.
  - Простите сэр Старк, что перебиваю, но что я буду должен делать?
  - Меня радует, что вы не стали отказываться сразу от обязанностей смотрителя. А делать вы будете то же самое, что делаете и сейчас - посещать различные миры и вести непримиримую борьбу с различными видами тёмных сил, что раскачивают устои мироздания и пытаются повернуть ход истории вспять. С каждым прожитым днём ваша сила будет возрастать, и вы вполне можете достичь уровня своего знаменитого предка - первого настоящего Вольного охотника и основателя вашей династии. Он по-прежнему очень заинтересовано следит за развитием событий у вас тут, но обстоятельства сложились так, что навестить свой мир он пока не может. В качестве смотрителя ему досталась очень молодая и динамично развивающаяся галактика, а за тамошними мирами нужен глаз да глаз. И учтите сэр Людвиг, няньки у вас не будет, старайтесь принимать взвешенные и обоснованные решения, бессмертие вам тоже пока не грозит, так что соблюдайте элементарную осторожность и чувство самосохранения. Испытательный срок начинается с сегодняшнего дня, а теперь следуйте за мной, я покажу вам, как и обещал, где прячут вашего племянника.
  Каким-то образом мы оказались перед массивной каменной дверью с вычурной резьбой в виде драконов и виверн. Сэр Старк приложил к ней свою руку, дверь бесшумно убралась в стену, и перед нами открылся тёмный проход.
  - А я считал, что знаю Подгорный дворец как свои пять пальцев, но здесь ни разу не был.
  - А это и не резиденция Горного короля, это пространственный портал между мирами. Просто через него проще попасть в интересующее нас место, чем пробиваться с боем, убивая ни в чём неповинных охранников только за то, что они намерены выполнить приказ императора.
  - Так это отец стоит за всеми этими безобразиями с Лилией и её ребёнком?
  - В большей степени ваша мать, леди Юлия. Видите ли, она по прежнему не отказывается от намерения встать во главе империи, устранив вашего отца и оставив ему только видимость власти. Для этого ею был разработан и начал осуществляться весьма изощрённый план. Если коротко, то он предполагает физическое устранение вас с братом, а так же Лилии и её ребёнка. Та химера и подстава на Соте, с, якобы бедной девочкой, забытой всеми, была частью её плана. Митра - Анидаг так ничего и не рассказала, несмотря на старание следователей леди Манти, а то, что она поведала на допросах, можно с большой натяжкой отнести к истинному положению дел и настоящей правде. Не буду останавливаться на подробностях, но вам не только удалось преодолеть все ловушки и опасности, но и почти полностью разрушить тайные планы вашей матери. Если вы внимательно проанализируете все последние события в своей жизни, других ваших родственников пока касаться не будем, то заметите, что имеет место некая цепь непонятных и необъяснимых событий, начиная от гибели Альбатроса и заканчивая выбросом Вольного ветра в космические дебри, в которых вы просто обязаны были погибнуть или, в крайнем случае, бесследно сгинуть....
  -Вы хотите сказать, что всё это было специально подстроено?
  - В какой-то мере да. Даже ваша встреча с Ланой была спрогнозирована и представляла собой один из вариантов развития событий. Правда, никто не предполагал, что вы женитесь на ней, и уж тем более, что уничтожите всю королевскую семью лесных эльфов в качестве ответной меры. Это нарушило планы леди Юлии, но не заставило отказаться от них. Цель у неё по-прежнему одна - стать первой, родить дочь и, впоследствии, передать ей власть. Сущность драконов триединого мира ей так и не удалось преодолеть, да и она к этому не стремилась. Для полного понимания всего, вам сэр Людвиг, я вручаю вот этот венец, - в руке Всеблагого возник обруч с серым, неприметным камнем посредине. - Это что-то наподобие короны Горного королевства, правда, не такая мощная и могущественная. Она поможет вам разобраться в хитросплетениях плана и поступков вашей матери. Насколько мне известно, вы уже самостоятельно сидели на королевском троне Подгорного государства, а значит, времени на взаимную настройку у вас много не займёт. Венец можно сделать невидимым, в зависимости от вашего желания, а цвет камня будет постоянно меняться, по мере того, как венец будет впитывать в себя магию и мощь различных миров. В идеале он должен стать многоцветным, или как вы называете, настоящим самоцветным кристаллом. Ну вот мы и пришли...
  Сделав буквально несколько шагов по тёмному коридору, мы внезапно оказались в небольшой комнате. Посредине стояла детская кроватка, прикрытая силовым и искажающим полем. В углах комнаты сидели охранники, прикрытые силовыми коконами, а возле кроватки находились две пожилые женщины, которые внимательно, как мне показалось, рассматривали моего племянника. Все присутствующие застыли в разных позах, а в самом помещении царила мёртвая тишина.
  - Я применил заклятие оцепенения, лишние жертвы никому не нужны. Забирайте парня и вместе с сестрой поскорее убирайтесь из дворца. Через десять минут поднимут тревогу и все ходы-выходы перекроют, а я не хочу, что бы возвращение ребёнка матери связывали с моим вмешательством. О ваших дальнейших планах расспрашивать не буду, уверен, вы как следует всё просчитаете и не разочаруете меня.
  Сэр Старк исчез, а я, используя портал перемещения, тут же оказался в библиотеке, где предал с рук на руки младшего Эндрю его матери. Затем, даже не дав ей времени как следует рассмотреть сына и убедиться в том, что с ним всё в порядке, я совершил прыжок в свои покои императорского дворца тёмных миров. Несмотря на блокаду, которую мой отец установил для изоляции нижних миров, у меня, как у капитана-командора службы безопасности, имелся, так сказать, запасной выход, который блокировать мог только я сам....
  - Здравствуй Саур. Интересно, мне удастся хоть раз появится здесь так, что бы не застать тебя?
  - Я рад приветствовать вас, принц Людвиг и вас, принцесса Лилия. Как и кому прикажете доложить?
  - Никому ничего докладывать не надо. Мы буквально на минутку. Здесь, по доступной мне информации, должны находиться те, кто изъявил желание служить на моём ковчеге, я хотел бы забрать их немедленно для комплектования экипажа.
  - Боюсь, это не возможно, милорд. Вы некоторое время отсутствовали, и её императорское величество всем вашим волонтёрам нашла службу по душе. Для того, что бы их всех собрать, потребуется пара суток, так как некоторые из них находятся на патрулировании границ нашей империи, а с учётом тех ограничений, что ввёл ваш отец и ваша мать, это срок может быть увеличен на неопределённую величину. Однако я уверен, что её императорское величество сделает всё возможное, что бы вы смогли в кратчайший срок собрать свой экипаж. У мня так же имеется прямое указание - в случае вашего появления немедленно доложить об этом, что я уже и сделал.
   И точно, буквально через мгновение раздался мелодичный звон колокольчиков, и в моих покоях появилась собственной персоной леди Манти. На меня она только мельком посмотрела и сразу же направилась к Лилии, которая не выпускала Эндрю младшего из своих рук.
  - Пошли внучка, твои покои уже приготовлены, мои врачи осмотрят ребёнка, да и тебе следует отдохнуть и немного прийти в себя, пока этот неугомонный юнец будет собирать своих людей.
  А тебе, Людвиг, я запрещаю куда-либо исчезать до того момента, как мы с тобой серьёзно поговорим и о твоём поведении и о твоих безрассудных поступках.
  - Простите ваше величество, но у меня на Вольном ветре находится малолетняя банда, состоящая из детей Милы и Лизы, мне их надо передать в руки родителей, а после этого я предстану перед вашими светлыми очами. Надеюсь, сильно пинать не будете?
  - Паяц, что с тебя взять? Сгинь с глаз моих долой, но что бы через три часа был здесь!
  Повторять мне не надо, и я тут же открыл портал на Вольный ветер, с ужасом представляя, что там может твориться. Как я и предполагал, дети не захотели в добровольном порядке покидать мой корабль и, пользуясь тем, что допуск посторонним лицам на него был запрещён, продолжали играть в свой космический полёт, не обращая ни малого внимания на своих родителей. А те, словно неприкаянные ходили вокруг корабля и уговаривали их выйти. Именно такую картину я застал, когда через портал оказался на борту Вольного ветра.
  - Говорит главный адмирал флота, - обратился я через громкоговорящую связь, - всем экипажам разведывательных кораблей немедленно вернуться на базу. Ожидается мощная магнитная буря. Повторяю....
  Только таким образом я вынудил заигравшихся детей покинуть борт Вольного ветра и передал их с рук на руки родителям, после чего запёрся на борту и приступил к общению с Первопроходцем. Отведённые мне три часа пролетели незаметно, и я многое не успел сделать, но всё же главное - инструкции на время моего отсутствия, Дец получил в полном объёме. Не то что бы я не доверял своим добровольцам, но, в свете последних новостей и событий, проверка должна была быть проведено в полном объёме и для всех без исключений.
  В отведённый мне срок я уложился и Саур тут же поставил меня в известность о том, что леди Лилия с сыном изволят спать и их запрещено беспокоить, пока они сами не проснуться. В гостиной меня ждал накрытый стол и я с большим удовольствием приступил к трапезе. Как только я закончил и стал уже лениво ковыряться в своей тарелке, появилась моя бабуля. - Наелся? А теперь рассказывай подробно с того момента, как ты своим кораблём закрыл тяжёлые крейсера от выстрела мега пушки этих тварей. Рассказывай весьма подробно, так как каждая мелочь, пропущенная тобою, может исказить общую картину, а хочу со всем досконально разобраться.
  Пришлось вернуться к тем давним событиям и весьма подробно поведать о своих злоключениях и долгом пути домой, о моих действиях на Первопроходце и тех трудностях, с которыми я столкнулся, прежде чем сумел взять его искусственный интеллект под свой полный контроль, о чистке и самоочистке его памяти и всех помещений...
   Как бы мне не было трудно вспоминать и бредить сердечные раны, но мне пришлось рассказать и о своём знакомстве с Ланой, её гибели и моей расправе над всей королевской семьёй лесных эльфов, о поиске прародины древних и обнаружении планеты Нави.... Закончил я свой рассказ встречей с сэром Старком, хотя о содержании нашего разговора решил умолчать, о чем и предупредил императрицу.
  - Мне надо подумать и разложить по полочкам всю полученную информацию, а ты в это время немного отдохни. В принципе, ты везде поступал правильно, за исключением одного момента - нельзя было вот так грубо отталкивать Найду. Ты же ведь не сердишься на проказы детей, а эта мантикора такой же несмышлёный ребёнок, которым так легко манипулировать. Впрочем, это дело поправимо и я сама постараюсь с ней разобраться и выяснить всю подноготную её поведения.
  - Думаю, это лишнее. Боюсь, если бы Найда вернулась ко мне, то кхор отца не оставил бы его и не попросился в мою стаю. Так что у меня теперь два кхора и Мач, наряду с Пушем, служит мне.
  - Император лишился своего призрачного волка? Никогда не слышала о подобном. Не заставляй меня тянуть из тебя клещами все сведения об этом.
  - Да нет особых сведений. Кхор отца появился передо мной и поставил меня в известность, что император лишился статуса Вольного охотника, и у волка нет другого выбора, кроме как попроситься в мою стаю или уйти в небытие. Он принял решение служить мне. Расспрашивать и выпытывать подробности я не стал, так как эти воспоминания ему явно неприятны. Я считаю, что произошёл размен - Найдёныша на Лохмача. У отца осталась Найда, а у меня появился Мач.
  - Умеешь же ты удивить, внучок. Мне надо всё как следует обдумать и взвесить, да и тебе не мешает отдохнуть.
  - Хочу сразу же предупредить, Лилию и племянника я здесь не оставлю....
  Бабуля была как всегда права, действительно надо было продумать свои дальнейшие действия и наметить план, а то в последнее время не я управлял событиями, а они мною, а это мне ох как не нравилось. Да и с этим обручем - венцом следовало разобраться, как и расспросить бабулю об этом загадочном сэре Старке. В общем, работы для моего серого вещества было очень много....
  До утра следующего дня меня никто не беспокоил, к ужину я так и не притронулся, а вот несколько энергетических напитков выпил, что бы заставить мозги работать более активно, прибегать к своим природным навыкам мне как-то не очень хотелось. В результате всего мне даже удалось немного поспать, и во сне у меня оформился окончательный вариант. Он предусматривал несколько этапов: - первый, самый простой, наведаться к Трояну, доложиться деду и спросить у него совета; - второй, - найти Стремительный или планету Серого бога и попросить у них помощи. Из истории я знал, что у них имеются запрограммированные киборги и специальные боевые роботы, которые мне бы весьма пригодились - сменив у них программное обеспечение, я получал практически неуязвимую армию железных монстров, которая могла спокойно приступить к зачистке планеты древних. Жаль, что подобных аппаратов не было на Первопроходце, но тут уже ничего не поделать. И, наконец, третий этап, - я вместе с Пушем и Мачем проникаю в подземелья и хранилища древних, скачиваю оттуда всю информацию и нужные технологии, а сами подземелья запечатываю своей личной печатью. В перспективе, планета древних должна будет превратиться в мою опорную базу. В случае, если я потерплю неудачу, то планета древних со всеми своими тайнами подлежит полному уничтожению. Не хочу, что бы их технологии и достижения попали в грязные руки. Теперь предстояло определиться с подарком сэра Старка, так как я ещё не решил, как с ним поступить. Доверять или не доверять ему у меня не было никаких оснований, так как я его почти не знал, а поэтому окончательное решение я решил принять после разговора с императрицей.
  Долго она себя ждать не заставила, и завтракали мы в малом зале в узкой семейной компании. Лилия уже почти полностью успокоилась и только несколько морщинок, что появились у неё возле глаз, говорили о нелёгких испытаниях, что выпали на долю моей сестры. Первой разговор начала миледи Манти, - Лилия, девочка, что ты собираешься делать дальше? Я предлагаю тебе некоторое время погостить у меня. Здесь тебя и ребёнка окружат вниманием и заботой....
  - Заботой, вниманием, а главное безопасностью, она будет обеспечена на моём ковчеге. Этот вопрос решён окончательно и изменениям не подлежит.
  - Что за невоспитанный мальчишка, мало того, что беспардонно перебивает старших, так он и ещё взял на себя ответственность принимать решения за свою сестру. Она уже не маленькая и неопытная девочка, которую ты когда-то привёл сюда...
  - Она единственный член моей семьи и я, на правах старшего брата, заменяю ей отца. Она будет жить на Первопроходце до тех пор, пока не найдёт себе человека, который будет действительно о ней заботиться, оберегать и любить, а не жевать сопли и петь под дудку других. После того, как её приговорили к смерти и мне, совершенно случайно удалось вырвать её из рук спецслужб империи во время приведения приговора в исполнение, я больше никому не доверяю. Извини бабуля, но в твоём окружении хватает шпионов императора срединных и верхних миров, а там, где есть шпионы, найдутся и наёмные убийцы. Рисковать жизнью сестры и её сына я не намерен, тем более, что наверняка найдётся повод, что бы лишить его наследства в случае неожиданной смерти Гарольда. Кстати, что вы, ваше высочество, знаете о сэре Старке? Ему можно доверять? - Задав этот вопрос, я дал понять, что все разговоры о моей сестре бесполезны и решение я не только уже принял, но и менять его не собираюсь.
  - Я встречалась с ним несколько раз, он передавал мне приветы от моего отца - легендарного короля Горного королевства и новости о его жизни, но безоглядно бы я ему не доверяла, - после некоторого раздумья сообщила мне императрица. - Он себе на уме и ведёт свою игру. Твой отец тоже с ним пересекался во время своего путешествия в триединый мир, он сам мне об этом рассказывал. Мне сэр Старк в первую нашу встречу представился как демиург, но значение этого термина не объяснил. Как я в последующем поняла, это что-то вроде галактического главного бога, хотя, возможно, я и ошибаюсь. О чем вы с ним беседовали?
  Я сделал вид, что не слышал её вопроса и выудил из пространства подаренный мне венец, - Ваше величество, что вы можете сказать об этом? Это подарок от него, а вот чего ждать, если я его одену, я не знаю.
  Леди Манти не притронулась к нему, - Венец власти, корона Горного королевства одна из его ипостасей. Точно такой же носит мой отец. Больше о нём я ничего не знаю, а папа ничего о нём не рассказывал. - Было как-то непривычно от властной мантикоры слышать это семейное 'папа', а для себя я решил, если ещё раз встречусь с этим непонятным сэром Старком, то задам ему несколько неудобных вопросов. Венец, повинуясь моей воле, исчез, я откинулся на спинку удобного старинного кресла.
  - Люда, распорядись, что бы нам с сыном приготовили спальные места, я перебираюсь к тебе. Только рядом с тобой я чувствую себя в безопасности. И, по возможности, давай поскорее переместимся на твой корабль, здесь мне страшно находиться, я постоянно жду удара из-за угла и никому кроме тебя не могу доверять. Извини бабушка, но это так. Я сама не готова остаться у тебя, а ходить и постоянно вздрагивать и оглядываться, я не хочу....
  В настоящий момент меня волновала только одна проблема - где мне искать Трояна? Насколько мне стало известно из разных источников, он уже несколько раз менял место своего жительства и умело запутывал следы, подолгу нигде не задерживаясь. Это было связано с тем, что уже пару раз на него совершали нападения из космоса и его схроны варварски уничтожались. Кто стоял за этим я догадывался, но не понимал, почему мудрый дракон не уничтожит хотя бы нападавших, если зов крови не позволяет ему уничтожить заказчика? А вообще-то я тешил себя мыслями, что мне удастся уговорить своего прадеда перебраться на Первопроходец, где я был готов выделить в его распоряжение целый жилой сектор и предоставить карт-бланш для его переоборудования по своему вкусу. Уже под утро я забылся поверхностным сном и именно тогда в голове всплыл вопрос, - а почему от Трояна хотят избавиться? Носителем какой тайны или информации он является? После этого я уже спать не мог, быстро встал, привёл себя в порядок, заглянул в спальню к Лилии и, убедившись, что у них всё в порядке, затребовал себе всю имеющуюся информацию о триедином мире. Вдруг я найду несущественную деталь или события, которые позволят мне распутать этот клубок? Изучение материалов и информации так захватило меня, что я даже пропустил завтрак, что не осталось незамеченным....
  
  17.
  
  Очередная попытка связаться с Трояном с помощью ментальной связи наконец-то удалась. Я почувствовал, что мои волны изучают и сравнивают с имеющимися образцами, а судя по тому, что контакт не прервался, проверку я прошёл успешно. Не зная, сколько продлится сеанс, я сразу же взял быка за рога, не опасаясь, что нас могут подслушать или того, что это был некто, кто хорошо маскируется под мудрого дракона, - Дед, я нашёл планету древних, но в настоящий момент она находится под полным контролем Нави и исчадий Акапульки. Нужна твоя если не помощь, то хотя бы мудрый совет. Нам надо обязательно встретиться и через мой портал перенестись на Первопроходец, где нам никто не помешает всё обсудить в спокойной обстановке. Лилию и племянника я вырвал из рук своей семейки и, как мне кажется, в твоём окружении имеется предатель или информатор твоего врага. Я могу тебе помочь его обнаружить и при желании избавиться от него.
  Ответа я не дождался, да и не особо надеялся на него, зная подозрительный характер Трояна и его умение просчитывать все возможные ситуации и варианты развития событий. Мне оставалось только ждать и надеяться, что он примет правильное решение и нам удастся встретиться.
  Своих людей я так и не дождался, хотя все установленные сроки уже прошли и на третьи сутки пребывания во дворце императрицы нижних миров, мы с Лилией, никого не предупредив, совершили прыжок на Вольный ветер, и уже на нём прыгнули в подпространство, взяв курс к точке, где раньше находился уничтоженный антиматерией триединый мир. Что я там надеялся найти, мне и самому было непонятно, но я привык доверять своей интуиции, а она говорила, что я там должен обязательно побывать....
  - Люда, ты перестал доверять императрице?
  - Видишь ли, сестрёнка, собрать несколько десятков людей с помощью имеющихся порталов перемещения, дело нескольких часов. Однако распоряжения о сборе так и не было отдано. Из этого можно сделать несколько выводов: - первый, бабуля и не собиралась мне возвращать моих людей, найдя им применение в своих целях; - второй, ей было необходимо попытаться задержать нас на некоторый срок. Или у неё в отношении тебя свои планы, или она действовала в интересах императора. И тот и другой вариант для меня не приемлемы; - и, наконец, третий, мы стали разменной монетой и предметом торга. Не хотел тебя пугать, но даже свой тайный портал, мне удалось открыть только с пятой попытки, все предыдущие были заблокированы. Это могли сделать как императрица, так и мой отец. Так что, дорогая моя, мы наконец-то на свободе и полностью независимы ни от кого. На связь я ни с кем выходить не собираюсь, все запросы игнорируются, а ментальная связь открыта только для Трояна и то только после проверки рисунка его мыслительных процессов, которые подделать или скопировать просто невозможно.
  Этот разговор происходил в кают-компании нашего корабля, который в режиме невидимости направлялся в известную мне точку. Причём направлялся не по прямой и самым коротким путём, а по маршруту, разработанному Нией, которая заверила меня в том, что никто не сможет отследить даже наш реверсный след. А в том, что за нами попытаются следить - я не сомневался. Именно по этой причине вся одежда, в которой мы гостили у бабули, была аннигилирована, а сами мы прошли придирчивый и доскональный осмотр на предмет нано частиц, внедрённых в кожный покров, или во внутренние органы. Полная очистка организма была проведена в полном объёме, включая Эндрю младшего, что исключало даже намёк на возможное отслеживание.
  Я набрался смелости и, отбросив все сомнения, наконец-то одел на голову тот венец, что вручил мне Всеблагой или сэр Старк. Это произошло во время моего дежурства в качестве вахтенного офицера Вольного ветра. Если я думал, что нечто произойдёт мгновенно, то глубоко ошибался. Ничего не произошло, ни изменений в моём организме, ни в том, что окружало меня. Единственное, что радовало так это то, что я мог спокойно снять с головы обруч и то, что он не был чужеродным, то есть я не испытывал никакого дискомфорта от этого предмета. А вскоре после того, как я его повторно одел и отвлёкся на изучение поступающих данных о прыжке, я даже забыл, что у меня на лбу что то такое есть. Венец вполне можно было принять за некое приспособление для моих белобрысых волос, которое предохраняло от их попадания в глаза.
  Даже Лилия, заметив эту приблуду у меня, не удивилась, - Ну вот, хоть на человека стал похож, а то ходишь как дикарь - космы в разные стороны. Давай я тебе волосы снизу немного подровняю...
  Первое пробуждение венца настало через трое суток. В моей голове совершенно неожиданно родилась мысль о том, что грубая настройка на меня закончилась и началась тонкая настройка. Причём это было не мнемосообщение, и даже не обмен мыслями, а нечто такое, что родилось внутри головного мозга. Объяснить это я никак не мог. На ум приходило только одно, совершенно нерациональное предположение о том, что произошло некое раздвоение личности или сознания. Но, как следует обдумать эту мысль, я не успел, так как Ния сообщила, что нам наперерез в гиперпространстве выдвигается какое-то судно, которое она классифицирует как эсминец без опознавательных знаков.
  - Думаешь, друзья пираты шалят в подпространстве?
  - Не уверена, хотя и похоже. Этот участок прыжка довольно часто используется торговыми и круизными кораблями, и если этот эсминец был в режиме наблюдения и охоты, то одиночная маломерная цель вполне могла его заинтересовать, тем более, что нас идентифицируют с прогулочной яхтой премиум класса. Развлечёмся?
  - Только в том случае, когда будем полностью уверены в их агрессивных намерениях. Вдруг они собираются предложить нам сопровождение до ближайшего ускорителя и находятся здесь для обеспечения безопасности полётов?
  - Ага, и с этой целью они стали приводить своё вооружение в готовность к открытию огня. Предлагаю использовать паутину антиматерии. Нечего засорять маршрут различным мусором и осколками.
  - Согласен, действуй - злодействуй, целиком полагаюсь на тебя.
  - Эсминец пустил две маломерных торпеды, нацеленных на наши двигатели и приготовился использовать свои лазерные пушки.
  - Что предпримешь?
  - Увеличу скорость перемещения, выброшу помехи для головок наведения торпед и запущу паутину. Вероятность того, что капитан эсминца клюнет и начнёт активное преследование, составляет девяносто семь процентов. Капитан, ты только сам не вмешивайся, дай мне самой разыграть этот спектакль.
  - Хорошо, не буду, но хотелось бы тебе посоветовать выдать в пространство паническое сообщение о том, что наша яхта атакована неизвестным судном и нам срочно нужна помощь. Причём сделать это надо так, что бы сообщение могло достигнуть только эсминца и дальше не пойти. Сама понимаешь, свидетели нам не нужны.
  - Опаньки, пираты вышли на связь и требуют заглушить двигатели. Гарантируют жизнь экипажу и свободу, после внесения выкупа за наши жизни. Всё, они накрыты паутиной и жить им осталось всего несколько минут.
  - Включи экран, хочу пообщаться с капитаном напоследок, - и, дождавшись щелчка, продолжил, - Говорит капитан Вольного ветра, в целях самозащиты от ничем не спровоцированного нападения, ваш корабль и экипаж подлежат уничтожению паутиной антиматерии. Приятно было встретиться, всё какое-никакое развлечение, а то скука уже достала.
  Буквально через пару минут эсминец обволокло серебристое облако, и он распался на мелкие атомы, возникла небольшая чёрная дыра, которая поглотила останки боевого корабля и его экипажа и через мгновение захлопнулась.
  - Как полагаешь, Ния, наши действия кто-нибудь заметил?
  - Нет, приборы Вольного ветра не зафиксировали сторонних излучений ни в одном из диапазонов. Режим секретности соблюдён.
  Перипетии последних событий сказались на Лилии, и только на моём корабле из её глаз ушла тревога и ожидание неприятностей. Она немного успокоилась и на губах даже стала мелькать некое подобие улыбки. Маленький Эндрю находился под постоянным присмотром и контролем нашего эскулапа и был представлен сам себе - спал и ел, ел и спал. Его светло серые глаза стали менять свою расцветку, а взгляд становился более-менее осмысленным и он начал реагировать не только на голос Лилии, но и на движения....
  На месте триединого мира ничего не было, всё поглотила чёрная дыра. Что я надеялся здесь найти, я и сам не знал, ведь этот мир был закрытым и выхода в межпланетное пространство, кроме драконов, не имел. Правда, члены королевских семей могли перемещаться с помощью порталов, используя магию этого мира, но магия исчезла вместе с мирами. И всё-таки что-то меня сюда тянуло и заставляло оставаться в этой точке космоса, словно ожидая какого-то знака, знамения или подсказки.
  Во время моего очередного дежурства со мной связался Троян. Мнемосвязь была устойчива, словно собеседник находился где-то рядом, в соседнем помещении.
  - Я получил твоё сообщение, Людвиг. Мне нужны координаты планеты древних, хочу сам взглянуть на мир Нави и Акапульки. После этого мы с тобой встретимся и обсудим все вопросы.
  - Это не Троян, а некто, кто очень тщательно скопировал рисунок его мнемоволн. Я сейчас выведу график самозванца. Его надо сравнить с тем, что хранится в нашей памяти.
  Я ошарашено потряс головой, у меня было такое ощущение, что во мне поселился другой человек и разговаривает он со мной внутри меня....
  - Так, стоп, стоп, пока ты не начал сходить с ума. Никакого другого человека или сущности в тебе нет. Ты - это ты. Просто твоё сознание теперь разделено на два потока, и ты одновременно можешь думать и обсуждать не связанные между собой события, дела, мысли и тому подобное. Это можно назвать раздвоением личности, но твоя личность не раздвоена, ещё раз повторю - ты, это ты. Главное для тебя сейчас - научится пользоваться этим даром или феноменом. Со временем ты сможешь делить поток своего сознания на несколько ответвлений. Это нужно для того, что бы ты, занимаясь важным делом, мог одновременно обдумывать или делать другие дела. В древнейшей истории такие прецеденты были. Взять того же Юлия Цезаря с планеты древних, он мог одновременно делит своё сознание на четыре потока. А сейчас успокойся и вызови в своей памяти матрицу мнемоволн Трояна и сравни с той, что ты недавно получил. Пусть это будет игра - найди отличие...
  А неизвестный собеседник продолжал меня убеждать в том, что ему крайне необходимы координаты планеты древних, и мне не о чём беспокоиться....
   Если б не предупреждение, которое я получил от своего венца, то я б не обратил особого внимания на нехарактерную манеру ведения разговора драконом - мало ли что могло измениться за то время, что мы с ним не общались. И действительно, вызвав в памяти другие мнеморазговоры с Трояном, я наложил картинки друг на друга и, пусть не сразу, но заметил некоторые отличия в эмоциональном окрасе. Дело в том, что драконы не имеют эмоции, они всегда общаются ровно и когда радуются и когда злятся. В данном же конкретном случае я видел явное эмоциональное нетерпение и какое-то скрытое опасение. В голове у меня тут же возникло несколько предположений, - кого-то очень интересуют координаты планеты древних и их технологии, а так же маскирующиеся под Трояна хотят втереться мне в доверие, получить точное местонахождение Вольного ветра и установить контроль над моими перемещениями. Исходя из того, что искусством мнемообщения обладают только члены императорской фамилии или прямые потомки правящих династий триединого мира, можно с большой долей вероятности предположить, кто конкретно захотел со мной связаться. В любом случае, ответ будет не такой, какой мой абонент ожидает. Мощный ментальный удар последовал незамедлительно и если у того, кто общался со мной слабая защита, его мозговая деятельность будет полностью уничтожена. Ментальное общение прервалось, и я получил возможность вновь вернуться к тому моменту, когда мои раздумья прервали.
  И так, моя интуиция привела меня в точку, где раньше находился триединый мир. Ничто не говорило о том, что здесь раньше существовала замкнутая планетарная система, ни каких следов деятельности или возмущений в пространстве не наблюдалось. Не сразу, но до меня дошло, что такого не может быть по определению. Всё-таки триединый мир не малый объект и материя мироздания просто обязана была отреагировать на его уничтожение, однако домыслить я не успел, меня прервал очередной сеанс мнемосвязи. Это был Троян.
  - Надеюсь, твоя голова служит тебе не только как украшение и ты не растерял свою способность к абстрактному мышлению? Хочешь пообщаться со мной, приходи в гости. Где меня найти ты знаешь. А если не знаешь, то и говорить нам не о чем. Конец связи.
  Вот же старый хрыч, хоть бы намёк какой дал. Если уж все тайные службы империи не смогли обнаружить его схрон, то и у меня практически нет шансов это сделать. Хотя с другой стороны дед сказал, что я знаю где его искать, а значит, в дебрях моей памяти должна быть зацепка. Вот только сразу на ум ничего не пришло, хотя я и старался что-нибудь припомнить....
  Как говориться, утро вечера мудренее, тем более что Лилия приготовила восхитительный домашний завтрак, по-крайней мере запах заставил заурчать мой желудок и побудил быстро сделать все утренние дела и покинуть каюту. В столовой стол уже был сервирован и накрыт.
  - А где младший Эндрю? Почему я его не вижу здесь?
  - Это механическое чудовище - твой эскулап, заявил, что я неумелая мать и теперь, как наседка не отходит от сына ни на секунду. Меня к Эндрю допускают только для кормления и позволяют на несколько минут подержать его на руках. А ещё меня обучают, как надо правильно пеленать ребёнка на ночь, что и как ему одевать, какие сказки и песни напевать, о чём с ним разговаривать. Такое ощущение, что твой медик в прошлой жизни был многодетной матерью...
  - Всё может быть. Эскулап - киборг и кроме всех своих механических начинок он обладает человеческим мозгом, то есть он в меру разумный....
  Весь завтрак мне пришлось выслушивать сетования и жалобы Лилии, которая вдруг поняла, что она в очередной раз может лишиться возможности быть постоянно с сыном, если не сможет сдать строгий экзамен на звание умелой матери. Можно было конечно пойти по пути наименьшего сопротивления и просто отключить эскулапа, но делать я этого не стал. Чем меньше у Лилии будет свободного времени, тем меньше она будет размышлять и думать о Гарольде и его роли в произошедших событиях, которые чуть было, не привели к трагедии.
  Сразу же после завтрака мы занялись своими делами: Лилия сюсюкалась с Эндрю, милостиво допущенная медицинским цербером к сыну, а я уединился за пультом управления и предался размышлениям. К некоторым выводам я пришёл достаточно быстро, правда, не без помощи Нии. Троян вышел со мной на связь именно в этом месте, так как отследить наш разговор здесь просто невозможно. Однако он был не полностью откровенен со мной, так как предполагал, что на борту и внутри Вольного ветра могут находиться следящие или записывающие устройства, которые я и Ния не смогли обнаружить, или которые находятся в режиме консервации - это первое. Второе - дед слов на ветер не бросает и, значит, я действительно знаю место, где он скрывается. При этом Ния мне посоветовала исходить из того, что я должен иметь в его схрон действующий телепорт, так как наш корабль всё-таки могут засечь, какие бы меры предосторожностей мы не принимали. Третье, - мудрый дракон точно знает, кто стоит за всеми попытками его уничтожения, однако ответных мер не предпринимает. А значит, этот кто-то - его близкий родственник и кроме леди Юлии, моей матери, на эту роль больше никто не подходит...
  - Люда, а у тебя на борту случайно не завалялось каких-нибудь серёжек или хотя бы ленты для волос? Как то непривычно ощущать себя без украшений, даже самых простеньких....
  - Сожалею сестрёнка, но ничего подобного на борту Вольного ветра давно уже не водится. А что, Эндрю уже наигрался и спит?
  - Да, я его покормила и уложила. Он так быстро растёт и, мне кажется, его взгляд стал уже осмысленным, он даже начал улыбаться мне. Если моя помощь тебе не нужна, то я пойду к себе в каюту и тоже немного вздремну. В последнее время я почему-то не высыпаюсь, а ты, на всякий случай посмотри по другим каютам, вдруг что-то найдёшь из украшений.
  И тут меня словно ударило током - я вспомнил о своих посещениях святая святых Трояна - его сокровищницы. Вот оно то место, где он мог спокойно укрыться и которое я неоднократно посещал во время строительства Вольного ветра. Только тогда, когда я всесторонне обдумал это предположение, пришла пора практических действий. Открыть проход мне удалось только с пятого или шестого раза, а до этого меня безжалостно выбрасывало на борт моего корабля, причём каждый раз в разные места - то на камбуз, то в реакторный отсек, а то и в кладовые-холодильники....
  - Ты смотри, - раздался знакомый голос старого дракона в моей голове, - а я уж было подумал, что у тебя на плечах обычная бестолкова, служащая только для украшения, а она, оказывается, изредка способна принимать разумные решения. Ну, здравствуй внук, давно не виделись. Меня не ищи, я сейчас на другом уровне восприятия, но нашему общению это не помешает. Садись где стоишь и вдумчиво, неторопливо, с мельчайшими подробностями, рассказывай о своей жизни с того самого момента, как мы с тобой общались в последний раз...
  Моё повествование растянулось на несколько суток. За время, проведённое в сокровищнице деда, я не волновался, так как знал, что оно здесь может быть не просто растянуто, когда минута может оказаться годом во внешнем мире, но и остановлено...
  Особый интерес и множество вопросов возникло во время описания того, как меня выбросило в другое подпространство во время уничтожения супер излучателя Акапульки и нави. Пришлось даже чуть ли не посекундно вспоминать алгоритм своих действий и отвечать на множество уточняющих вопросов. Завершил я свой рассказ моментом своего появления в этом месте. Наступило длительное молчание, во время которого, как я предполагаю, Троян всё раскладывал по полочкам и анализировал поступившую информацию. Через пару часов он, наконец-то, дал о себе знать.
  - Что ж, глупых поступков ты наделал великое множество и, даже странно, как сумел выжить и вернуться назад. А теперь слушай и не перебивай, - я тебя познакомлю со своей точкой зрения на все события, что с тобой произошли. Начну с самого главного, тебя уже несколько раз пытались убить различными способами, но ты всегда выходил сухим из воды. За всеми этими явными и замаскированными покушениями стоит твоя мать, для которой само твоё существование невыносимо. О подоплёке её поступков ты наверняка догадываешься - она должна была родить дочь, которая в перспективе, после устранения всех близких родственников, должна была унаследовать трон императора. Однако произошла досадная ошибка в её расчётах, она хоть и обладала старшей кровью, но кровь твоего отца оказалась сильнее, а какая-то её часть, к тому же и более древней, чем кровь Юлии. В результате всех этих фактов родился ты. Более того, она убедила себя в том, что только твоя смерть позволит ей иметь второго ребёнка и это обязательно будет долгожданная дочь. Дальше идёт череда событий, твоё вмешательство в которые нарушило все её планы. Это и происшествия на Соте, арест Митры - Анидаг, случайное обнаружение потомков семьи Нешвил и спасение Лилии от неминуемой смерти. Даже знакомство и последующий брак твоего брата с названной сестрой, она не смогла предотвратить. Дальше больше - череда якобы случайных твоих знакомств, в том числе и с зомбированными наёмными убийцами и подкуп пиратов и даже прямая связь с Акапулькой, всё служило одному - твоему устранению....
  Наша беседа, а вернее мой допрос с пристрастием длился по местным меркам 'всего' двое суток. За это время я ответил на тысячу вопросов, выслушал тысячу нотаций и нравоучений, пару раз мне дали немного отдохнуть и даже позволили навестить небольшую кладовую с продуктами. Кульминацией нашего общения стал 'разбор полётов', когда Троян, не стесняясь в выражениях, тыкал меня как слепого щенка в мои несуразности и недальновидные поступки, не скупясь на комментарии и нелицеприятные выводы о моих умственных способностях. Столь жестокой критики я никогда не встречал и был не просто расстроен и опечален, а подавлен и даже раздавлен.
  - ... А теперь ответь мне на такой вопрос, - в очередной раз, не щадя моего самолюбия, он добивал меня, - ты уверен, что твоя Лана действительно погибла? Ты на месте её сожжения взял пробы воздуха и пепла для тщательного анализа? Даже использование сети и паутины антиматерии не в состоянии полностью скрыть все следы, что уж говорить о таком как погребальный костёр.
  - Я как то не додумался об этом.
  - Вот в этом и заключаются твои основные ошибки - ты никогда до конца не анализируешь события и поступки как свои, так и других. Представь хоть на мгновение, что всё это - хорошо разыгранный спектакль, а все свидетели и участники действовали под магическим принуждением и с наведённой памятью. Тебя легко просчитать и даже то, что ты на триста лет закрыл доступ к планете лесных эльфов, одновременно расчистив место на королевском троне, легко укладывается в канву событий. Ты даже не потрудился собрать сведения о конте Лайдонторе, а если б сделал это, то узнал бы, что и он и Лана выходцы с одного мира и принадлежат к одной ветви Великого дерева. Ни на какие мысли тебя это не наводит?
  - Постой Троян, но ведь Ния делала предварительный анализ пепла погребального костра и по его результатам сделала вывод, что Лана была отравлена, усыплена, а потом сожжена.
  - Если результаты этого анализа остались в памяти твоего корабля, то внимательно изучи их, может быть заметишь нечто весьма интересное. Это только моё предположение и не обязательно оно станет истинным, но учесть и проверить его ты обязан.
  - Ты хочешь сказать, что Лана заранее рассчитала все мои возможные шаги и поступки...
  - Лана пешка в игре, а всё просчитывала твоя мать, она же и является главным кукловодом. Всё таки твоя глупость так и прёт из тебя. Неужели ты не мог сразу додуматься о том, что все члены королевской семьи Мессенджис имеют ментальные блоки, а у твоей принцессы он якобы отсутствует...
  
  
  18.
  
  На Вольный ветер я вернулся в полной уверенности в своей некомпетентности, необученности элементарным вещам и с грузом ошибок, многие из которых я уже не смогу исправить. Лилия моё отсутствие практически не заметила, а вот Ния и Пуш обратили внимание на то, что я спал с лица и похудел, а Мач даже мысленно посочувствовал мне, сообщив, что и бывший его хозяин выглядел не лучше после общения со старым драконом. Главным же итогом нашего общения стал план моих дальнейших действий, как на ближайшее время, так и на перспективу. Следуя этому плану, я первым делом затребовал результаты анализа пепла с места сожжения Риоланы. Его тщательное изучение не смогло ни подтвердить, ни опровергнуть выводы Трояна. Действительно, если сжечь несколько локонов волос, а так же охапку белья со следами пота принцессы, то вполне можно было получить точно такой же результат. Если это произошло, то меня развели по-детски, и подобное развитие событий было заранее спрогнозировано. Однако немедленно перемещаться на планету лесных эльфов для того, что бы расставить все точки над 'И', я не собирался. Скорее всего из-за того, что боялся убедиться в правоте выводов деда и боязни наломать таких дров, за которые мне потом станет стыдно.
  Лилия заметила изменение в моём поведении и участливо поинтересовалась, - У тебя какие-то неприятности? Это связано со мной и сыном? Нас усиленно разыскивают?
  - Успокойся, сестрёнка. С тобой это никак не связано, просто я наделал несколько глупостей и теперь осознал, как был не прав в некоторых своих поступках. Ничего, через пару часов мы переместимся на ковчег, и ты окажешься дома в полной безопасности. Хочу предупредить, что на время карантина ты будешь ограничена в общении с членами моего экипажа, включая своих статс-дам.
  - А эскулап останется здесь?
  - Естественно, и на Первопроходце тебе придётся полностью самой заниматься сыном, а в помощь тебе будет выделено несколько дроидов, которых ты сама запрограммируешь.
  А для себя я решил, что до тех пор, пока не будет закончена полная и всесторонняя проверка экипажа на предмет лояльности к Лилии и её сыну как к наследному принцу, никто к ним не приблизится.
  Как я и планировал, через два часа Вольный ветер оказался в ангаре Первопроходца и, слушая доклад Деца о всех значимых событиях на борту корабля, я сопроводил Лилию в её жилой отсек. К слову сказать, он находился рядом с моими апартаментами и на него также распространялись повышенные меры безопасности. Моё объявление о том, что отныне жена наследного принца империи с сыном будут находиться на борту ковчега, было встречено с тихим одобрением, о чём мне тут же доложил Дец.
  День прошёл в мелких хлопотах, докладах моих подчинённых и разнообразных попытках Милы и Лизы встретиться со своей принцессой или хотя бы вступить с ней в визуальный контакт. Объяснять, что карантин распространяется и на любые средства связи, кроме моих мнемосообщений, я не стал. И вот, наконец, наступило время для серьёзного разговора, а поговорить нам с Децом было о чём. Никто на корабле не знал, что управление им осуществляется искусственным интеллектом в автоматическом режиме и любые действия дежурной смены только несут некую видимость ручного управления. Я был бы наивным глупцом, если б не предположил наличие в моём экипаже людей императора, леди Юлии или бабули, а так же других заинтересованных лиц. До тех пор, пока ничто не угрожает ковчегу, экипажу или мне, я буду закрывать на это глаза, но любую попытку вредительства или несанкционированного вмешательства буду пресекать невзирая на лица и их предыдущие заслуги. Дело в том, что Дец поставил меня в известность о том, что не далее как пять суток назад по внутрикорабельному времени, произошла попытка внести коррективы в настройки главного бортового компьютера. Сделать это можно было только с командного мостика и лицом, имеющим на это допуск, то есть начальником вахтовой смены или человеком, обличённым моим доверием. Изменение калибровки курсора корабля на несколько тысячных градуса могло привести к непредсказуемым последствиям, особенно во время длительного прыжка в подпространстве. В результате этих преднамеренных действий Первопроходец мог оказаться как внутри любого планетарного тела или в эпицентре космической бури, так и в незнакомых участках вселенной. Дец, к сожалению, определить даже примерно когда эта вредоносная программа была заложена в главный бортовой компьютер, не смог. Единственное, что ему удалось, так это вычислить кодовый сигнал, которым этот вирус был активирован. Каково же было моё удивление, когда я узнал в сигнале свой старый личный идентификационный код, которым пользовался в самом начале эксплуатации Вольного ветра. Ния ничего вразумительного сказать не смогла, так как считала, что все данные этого времени были уничтожены, стёрты или отправлены в её архив, куда проникнуть без взлома систем Вольного ветра невозможно.
  В любом случае, на борту ковчега находился хитрый и изворотливый противник, который поставил перед собой цель или уничтожить мой корабль, или избавить от него империю на очень длительный период.
  - Ния, Дец, проанализируйте возможность того, что это могла сделать Риолана во время своего нахождения на одном из кораблей. Исходите из того, что она могла находиться под ментальным воздействием или внедрённой в её память программой действия.
  Говорить о предположении Трояна, что Лана могла быть марионеткой моей матери, я не стал. Именно в это время моё второе я, как я стал называть второй поток своего сознания, выдало свои выводы по некоторым несоответствиям и несуразностям в поведении моей погибшей жены. Видимо и на венец подействовала та головомойка, что мне устроил дед, и он тоже заразился теми мыслями, схожими с паранойей вражеского вмешательства. Я поймал себя на том, что всё-таки отношусь к второму своему я как к другому человеку и меня это позабавило. Однако венец вновь напомнил мне, что я это я и что процесс адаптации у меня непростительно затянулся, и вообще я транжира и неумеха. Имея в голове мощный аналитический комплекс в лице нескольких потоков сознания, я ими не пользуюсь, предпочитая работать по старинке. Мне так же сообщили, что настройка на меня полностью завершена и мои мыслительные и умственные способности возросли на несколько порядков, хотя до нужного состояния мне ещё далеко.
  Утром я проснулся с головной болью и какой-то опустошённостью. Мне не составило особого труда вспомнить, что и кто мне снились. Тем не менее, даже думать о Лане я себе запретил, Что, впрочем, не подняло мне настроения. А тут ещё Лилия подкинула проблему - у племянника начали резаться зубы и я должен был что-то сделать, что бы они оба не так сильно страдали. Пришлось их вновь отправить на Вольный ветер, где их встретил 'с распростёртыми объятиями' мой эскулап. За младшим Эндрю на корабль отправились и приставленные к нему дроны и не по тому, что они так были необходимы для помощи Лилии, а потому, что они ещё выполняли функцию негласной охраны малыша и его матери. Может быть, я действительно стал параноиком и мне везде мерещатся заговоры и предательство?
  Пока аналитическая работа Нии и Деца никаких результатов в расследовании диверсии с курсором ковчега результатов не принесла, и я занялся рутиной - прокладкой очередного прыжка в подпространство, который мог приблизить Первопроходец к точке, где мы в последний раз обнаружили следы Стремительного. В этот раз, даже без помощи бортового компьютера, я со своей задачей справился значительно быстрее и что немаловажно, безошибочно. Даже Дец был вынужден признать мои успехи и возросшее быстродействие мыслительных процессов....
  Ближе к обеду, просматривая перехваты переговоров и новостных передач, я наткнулся на небольшое информационное сообщение, которое только что дешифровали с закодированного канала. Сообщение было отправлено в Подгорный дворец и предназначалось для моей матери. В нём сообщалось, что наследный принц Гарольд официально объявил об отказе от прав на престол империи и передаче их своему младшему - брату принцу Людвигу. Эта информация была строго засекречена, но просочившиеся сведения уже взбудоражили несколько планетарных систем в северном секторе империи, где традиционно были сильны позиции Гарольда, как наместника императора. Далее, там же информировали императрицу о том, что более скрывать исчезновение принцессы Лилии и её сына не представляется возможным, так как сведения об их посещении нижних миров просочились в СМИ империи и вызвали неприятные слухи, которые нелицеприятно сказываются на имидже императрицы и вредят её положению при императоре. Особый интерес у меня вызвала информация о тайном расследовании, которое инициировал император и арестах службой имперской безопасности лиц из бывшей охраны принцессы Лилии и окружения леди Юлии, ответственных за обеспечение безопасности членов императорской семьи.
  Моё внимание так же привлёк бюллетень состояния здоровья моего отца, в котором сообщалось о полном выздоровлении императора, благодаря заботам леди Алины и его готовности приступить к исполнению своих обязанностей в полном объёме. Из всего этого следовал только один вывод - интриги в ближайшем окружении императора достигли своей кульминации. Хотя, честно говоря, это меня мало трогало, так как основные свои усилия и чаяния я сосредоточил на установление связи со Стремительным, в надежде получить с планеты серого бога посильную помощь в своём противостоянии с Навью на планете древних.
  На следующий день я получил исчерпывающую информацию, которую удалось собрать и обработать Ние и Децу. Из неё следовало, что Лана даже теоритически не могла проникнуть в системы Вольного ветра и ковчега. Число подозреваемых сузилось до четырёх человек и это были члены моего экипажа - Оуэн, Мила, Крафт и Лиза. Только они имели доступ к главному компьютеру управления ковчегом как мои заместители и руководители вахтовых смен. Даже то, что был использован старый код допуска, вполне укладывался в версию, что искать злоумышленника следует среди них. Мне ничего не оставалось, как официально использовать свои специальные возможности и установить правду в результате допроса каждого из этой четвёрки. Дец высказал предположение, что мои враги воспользовались возможностью влиять на родителей, используя детей как заложников и что теперь обстоятельства изменились - дети в безопасности и вернулись к родителям, так что высока вероятность, что злоумышленник сам признается в содеянном. Я с ним не согласился, так как прошло достаточно времени с момента моего возвращения на Первопроходец, однако никаких контактов со мной никто не пытался установить.
  Допрос состоялся в закрытом режиме, с соблюдением всех мер предосторожностей, что бы никто из членов экипажа не мог догадаться о моих подозрениях. Первым на 'беседу' я вызвал Оуэна, который на ковчеге возглавил службу всех двигательных установок. Мне пришлось затратить немало усилий, что бы взломать в его мозгу все пороги и блокировки, которые были установлены не только мною, но и кем-то другим, весьма искусным в области утаивания информации. В этом не было ничего удивительного, так как в нашей семье не только я обладал умением читать чужие мысли.
  Затем, такому же допросу подверглась Мила, и вновь мне пришлось взламывать барьеры и блокировки несанкционированного допуска к имеющейся в коре головного мозга информации. Первые же выводы допроса этой семейной пары выявили интересную закономерность - некоторые участки памяти и мозговой деятельности были принудительно стёрты или уничтожены. Причём использовались достаточно варварские способы выжигания некоторых участков мозга. Мила, под моим воздействием, подтвердила слова Оуэна о том, что они добровольно пошли на эту опасную и болезненную операцию, что бы никто не смог получить никакие сведения ни обо мне, ни о Вольном ветре.
  Точно такая же картина повторилась и у пары Крафт - Лиза, и мои попытки докопаться до истины зашли в тупик. Это могло означать только одно - я зашёл не с того конца и кто-то весьма умный и опытный предвидел этот вариант и был хорошо знаком с моими способностями. Хотя я по прежнему считал леди Юлию главной подозреваемой, в моей голове оформилось предположение, что это мог быть и кто-то другой из числа моих близких родственников. Пришлось несколько часов потратить на копание в своей памяти и глубокий анализ всего того, что я вспомнил. При этом я стал больше доверять не голым фактам и предположениям, а своим ощущениям. Дважды, благодаря своему изменившемуся сознанию, я заметил две точки, когда у меня непроизвольно возникли неясные опасения. Первая касалась указания моего отца скрытно отправиться на планету 6767\7676 и провести там разведку и категорического запрета на участие в операции на планет Бурь. Вторая точка была связана с моим визитом в академию Ньюкасла и разговором с магистром Петром уже после моего возвращения из небытия....
  Через два дня я объявил о своём желании посетить ковчег Стремительный с целью заручиться поддержкой при очистке планеты Древних от Нави. Старшим на корабле я оставил Деца, но официально об этом не объявлял, а распределил обязанности среди своих четырёх заместителей. Я предупредил, что полечу на Вольном ветре, так как мои попытки открыть портал на корабль не увенчались успехом и что-то или кто-то заблокировал мою возможность несанкционированного визита и способности перемещаться посредством собственных порталов. Это конечно была ложь, а вернее военная хитрость, которую я решил применить, что бы убедить всех в невозможности моего внезапного появления на Первопроходце. А ещё, я ввёл режим полной изоляции ковчега и невозможность его покинуть. Дело в том, что следуя своей интуиции, после полной проверки всех взрослых членов своего экипажа, я проверил и прибывших на борт детей. Так что удивиться тому, что и у детей Милы и детей Лизы были обнаружены одноразовые амулеты, открывающие персональные порталы, замаскированные под браслеты и обереги, я уже не мог. Это была очень грязная игра, в которой неизвестный мне противник не погнушался использовать детей.
  Лилия с большой неохотой вернулась на Первопроходец, а Ния доложила мне результаты своих наблюдений и свои выводы. Ну и дела - я поймал себя на мысли о том, что действительно становлюсь параноиком и перестаю доверять, кому бы то ни было.
  Вольный ветер завис в нескольких десятках километров от нашего ковчега и полная, всесторонняя проверка моего средства передвижения началась. Потратив неполный час на доскональный осмотр внешнего покрытия Вольного ветра и приборов, расположенных на его поверхности, я убедился, что никаких изменений или скрытого воздействия нет. Внутренняя проверка тоже не дала никаких результатов, да я на них и особенно не надеялся, понимая, что Ния не позволит никому вмешаться в её вотчину. С чувством исполненного долга я доверил ей проложить маршрут в некую точку, где мы в последний раз засекли следы ковчега.
  Полёт прошёл без происшествий и за моими перемещениями в подпространстве никто не следил, я почему-то был в этом точно уверен. В этой точке пространства был уточнён пеленг перехваченных переговоров, и хотя уже прошло достаточно много времени, я был убеждён, что мы нападём на след Стремительного, и вскоре состоится желанное рандеву. Что-то по-прежнему удерживало меня от использования портала перемещения на командный мостик, а своим ощущениям я доверял полностью. И вот наступил такой момент, когда я почувствовал, что гипотетическая опасность, которая могла угрожать мне, соверши я прыжок, исчезла. Моё второе я тут же поставило меня в известность, что у меня начал просыпаться достаточно редкий дар предвидения, а это означало, что мы с венцом подошли практически к полному слиянию, что характерно только для очень высокого уровня совместимости. Тем не менее, я выждал ещё некоторое время и только после этого открыл портал и перенёс себя вместе с Вольным ветром в известный мне ангар на Стремительном.
  Как только мы оказались на ковчеге, как я понял, что здесь что-то не так, и Ния полностью подтвердила мои предположения. Данные объективного контроля, которые мой искусственный интеллект собрал после того, как подключился к системам корабля, говорили о том, что один из подпространственных двигателей практически полностью разрушен и что довольно длительное время Стремительный двигался только на маршевой скорости. На наше прибытие, почему-то, никто не отреагировал, так что накинув на себя полог невидимости, я отправился на командный мостик, используя для передвижения самодвижущие дорожки. В отличие от прошлого посещения корабля, я вообще не заметил присутствия на его борту членов экипажа. Меня сопровождали только любопытные киборги и обслуга.
  Зал управления, как и сам командный мостик, был практически пуст. Всего несколько человек сидели за пультами и снимали показания датчиков.
  В голове раздался голос Пуша, - На борту присутствует Навь. Его тут же дополнил Мач, - В количестве пяти особей, три из которых в личине людей собираются покинуть корабль
  - Охоту разрешаю, - а сам подошёл к главному терминалу, активировал его и перекрыл все входы и выходы с ковчега, затем уселся в кресло начальника дежурной смены и стал ждать. Минут через пятнадцать на мостик прибыла Аньян. Некоторая небрежность в одежде говорили о том, что она торопилась. Когда она повернулась ко мне, я в удивлении привстал с кресла. Несомненно, это была леди Аньян, но выглядела она постаревшей лет на сто семьдесят. Всё лицо в глубоких морщина, дряблая кожа, абсолютно седые волосы и бесцветные глаза...
  - Кто включил аварийную герметизацию транспортных коридоров? - её рука потянулась к пульту управления, но я перехватил управление раньше.
  Сбросив с себя полог невидимости и вновь присев на место дежурного капитана, я обратился к ней - Ну рассказывайте капитан, как вы дошли до такой жизни, что на борт незамеченным может проникнуть кто угодно, да ещё и один из двигателей умудрились разрушить. И что случилось с вашей внешностью?
  На меня смотрели как на нечто такое, чего не должно быть, - оторопь, удивление, радость и в самом конце этой гаммы чувств, слезы на щёках. Вместо приветствия и расспросов, она требовательно произнесла, - Я молилась всем известным и неизвестным богам о том, что вы, лорд Людвиг, вернулись к нам. Даже когда сведения о вашей гибели были подтверждены во время радиоперехватов и расшифрованы уже здесь, на нашей родной планете, я не поверила им и продолжала надеяться на ваше возвращение. Рада, что предчувствия меня не обманули....
  Возле меня возникли довольные призрачные волки, не обращая внимания на Аньян, они потребовали свою порцию ласки и похвалы, как в старые добрые времена охоты на Навь и нечисть.
  - Ни одна тварь не ушла, да и не ожидали они нашего появления здесь. Чувствовали свою полную безнаказанность, за что и поплатились. Их тела в истинном виде валяются - три в переходном шлюзе, а ещё два - в отсеке двигательных установок.
  - Теперь понятно, почему движок взорвался. Вернее, благодаря кому он вышел из строя. Но всё равно, давайте послушаем, что скажет капитан этого корабля, как непосредственный свидетель всего происшедшего.
  Аньян, я жду очень подробного доклада о том, что тут у вас творилось, пока меня не было. А для начала посмотри на эти изображения с камер наблюдения. Первая картинка из переходного шлюза, а вторая из двигательного отсека. И обязательно поведайте, что случилось именно с вашей внешностью, но прежде всего о Стремительном.
  На мониторе возникли изображения тварей Нави в их истинном виде. Зрелище очень неприятное, особенно если учитывать, что у всех были разодраны глотки и зелёная субстанция, которая заменяла им кровь, была разбрызгана даже на потолке шлюза и агрегатах двигательного отсека. Запустив съёмку в обратном порядке, я внимательно смотрел на то, как Навь превращается в людей, особое внимание обратив на специфическую униформу. Ведь это ключ к тому, что бы определить, где она могла свить своё гнездо.
  - Мы видим, все пятеро монстров из числа обслуги двигательных систем? Я не ошибаюсь?
   Однако леди Аньян не ответила, так как впала в ступор, только через некоторое время она частично пришла в себя, - Это всё было на борту Стремительного? Но когда они успели подменить моих людей? Мы самым тщательным образом проверяли всех прибывающих на борт из экспедиций на другие планеты....
  - Командор, - обратился ко мне Мач, - мне кажется, тут не обошлось без вмешательства химеры и коль мы её на борту ковчега не обнаружили, значит, она уже успела покинуть корабль. И наверняка не одна.
  - Леди Аньян. У меня нет времени и желания ждать, когда вы полностью придёте в себя и соизволите поведать нам, как эти твари попали на ваш корабль. Я задаю вопросы, вы отвечаете. Если попытаетесь что-то скрыть или обойти острые углы будете наказана острыми болевыми ощущениями. Отвечайте чётко и коротко. И, так, первый вопрос - сколько членов экипажа находилось на борту Стремительного в последний день перед приземлением?
  Психика у капитана Стремительного оказалась весьма устойчивой и она быстро взяла себя в руки, - Семьсот тринадцать. Экипаж был пополнен за счёт разведывательных групп, которые мы высаживали на перспективных и необитаемых планетах. На обратном пути мы их забирали.
  - Сколько человек бесследно исчезло во время возвращения домой и моего отсутствия?
  - Эти данные были засекречены, что бы не вызвать панику. По нашим подсчётам исчезло семнадцать человек, и все они были коренными жителями нашей планеты. Ни один имперский доброволец не пострадал.
  - Как давно вы прибыли на родную планету и где остальные члены экипажа?
  - Мы прибыли три месяц назад и вчера закончилась стандартная процедура медицинского карантина. До особого распоряжения основная часть экипажа отправлена в отпуск. На борту осталось тридцать семь человек, которые будут следить за тем, как Стремительный будет самовосстанавливаться, но с этим возникли проблемы. Мы здесь уже три месяца, а самовосстановление так и не началось. Раньше такого никогда не было. Три человека должны были сегодня покинуть Стремительный, и завтра ещё четыре.
  - Мач, ты был прав, без вмешательства химеры здесь не обошлось. Ведь именно она в состоянии не только копировать облик своей жертвы, но и частично перенимать её память. А значит, химера или была кем то из начальства двигательного отсека или кого-то из руководства ковчега, кто имел допуск к техническому описанию и документации корабля.
  Ния, проверь по реестру, кто и какую информацию из руководства ковчега запрашивал за последний год, как долго эта информация была в работе, а так же проверь всех технарей, даже тех, кто не был непосредственно связан с эксплуатацией и наблюдением за двигательными системами. И постарайся определить причину взрыва подпространственного двигателя...
  
  19.
  
  Приняв решение вернуться на Вольный ветер, я известил об этом леди и отправился восвояси. Мне о многом следовало подумать и главное, наметить план предстоящих своих действий.
  Из сумбурного рассказа Аньян я узнал, что весь экипаж, без исключений, ранним утром, в три часа по корабельному времени, моментально превратился в стариков и старух. К счастью от этого превращения никто не умер, но шок был неописуемый. К этому времени Стремительный уже лишился своего одного из подпространственных двигателей и шёл с маршевой скоростью, до минимума сократив свою исследовательскую программу. Благо, что все эти пертурбации произошли уже на пути возвращения домой. Дата, точное время и место, где это произошло, были зафиксированы с максимальной точностью и размещены на различных, независимых носителях информации. Я уже перестал удивляться раздвоению своего сознания, и это моё второе я сделало свои выводы, - 'петля времени'. В независимости от моих знаний в голове возникло понимание произошедшего....
  ' В стародавние времена подобные случаи уже имели место в истории освоения космического пространства, когда космические корабли, оснащённые примитивными и маломощными двигателями, попадали в подобные временные ловушки. Причём, эти петли времени могли как состарить экипаж на многие годы, так и повергнуть его в чуть ли не в утробный период. Природа данного феномена до сих пор досконально не изучена, но именно подобные происшествия позволили человечеству создать подпространственные двигатели и освоить пространственные прыжки, которые полностью исключали вероятность попадания в аномальные зоны, которые получили название 'петля времени'. Наши приборы научились определять вредоносное излучение и избегать его при движении на маршевых скоростях. Более того, опытным путём было найдено действенное противоядие этому явлению. Достаточно просто вернуться в известную точку, полностью повторив свой маршрут и вновь пройти через барьер времени, а затем или совершить пространственный прыжок, или обойти аномальную зону....'
  С этим всё ясно, но делиться информацией с экипажем Стремительного я пока не собирался. Во первых ковчег не готов к полёту и надо ещё разобраться с неполадками на его борту, а во вторых, очень остро встал вопрос экипажа корабля....
  ... Ночь выдалась бессонной, так как необходимо было перелопатить море информации и выявить примерное время появления химеры и Нави на корабле. Мысли о том, что Пуш мог пропустить этих тварей при прошлой проверке Стремительного я отбросил сразу, правда, оставил одну маленькую лазейку. Ведь если где-то была отложена кладка яиц, то мой волк мог её и не почувствовать. Именно по этой причине я отправил обоих кхоров на ковчег для более доскональной проверки всех отсеков и помещений, включая жилые модули, продовольственные отсеки и нерабочие холодильные установки. В рабочих же, где хранились продукты, я распорядился понизить температуру до минимального значения, так как предполагал возможность вмешательства и изменения показателей датчиков слежения.
  Утро я вновь встречал мостике управления, укрытый пологом невидимости. Судя по внешнему виду леди Аньян тоже поспать не удалось. Она протянула мне внушительную кипу бумаг, - Ни как не могу привыкнуть пользоваться кристаллами. Здесь все планеты, которые посещал Стремительный с их координатами. Особым знаком помечены те, на которые осуществлялись высадки или переселенцев или разведывательных миссий. А вот ещё, - она протянула мне маршруторизатор, - данные о нашем возвращении домой. Там отмечены все планеты, которые мы посетили. Сдаётся мне, что эта гадость, я имею в виду тварей, что маскировались под моих людей, проникла на корабль именно тогда, когда мы уже возвращались.
  А это данные по местоположению всех членов экипажа, которые уже покинули ковчег. У каждого под кожу вживлён маячок, который начинает подавать сигнал, как только человек покидает Стремительный. У троих этот маячок или повреждён, или от него избавились, сигнал не поступает.
  - А у тех тварей, что вчера были уничтожены моей стражей, маячки сохранились?
  - Точно сказать не могу. Это станет известно, как только их тела покинут борт Стремительного. Как только это произойдёт, вы всё тут же узнаете первым.
  - Отлично, леди, а теперь введите меня в курс дела, что твориться у вас в королевстве, есть ли какие несуразности, которые стали заметны после вашего возвращения?
  - Тут я вам вряд ли чем смогу помочь. Мне было не до наблюдений. Я разбиралась с аварией подпространственного двигателя и причинами блокировки режима самовосстановления, а так же загрузила основной компьютер поиском путей избавления от старческой напасти.
   - Что-нибудь интересное или необычное удалось установить?
  - Абсолютно ничего. Даже ваши специалисты не смогли разобраться в том, что произошло с искусственным интеллектом Стремительного. Было высказано предположение, что в него был внедрён вирус, однако никаких следов постороннего проникновения в системы обнаружено не было.
  В это время на связь со мной вышла Ния, и я подал сигнал Аньян, что бы она немного подождала, пока я переговорю с Вольным ветром.
  - Командор, докладываю голосом и флажками,- я поморщился, флотский юмор в её исполнении не всегда был уместен. - Практически все руководители экипажа за последний год не обращались с запросами в базу данных, а вот некоторые высокопоставленные, из неё не вылезли до самой посадки на планету. Это касается принцесс Ол и Изабелл. Именно у них проснулась тяга к технической документации корабля, двигательным установкам, основам управленческой деятельности с использованием главного компьютера. Молодые леди, судя по всему, или взялись за ум, или у них было что-то другое в планах. Следов кладок или местонахождения Нави и химеры обнаружить не удалось. По докладам этой лохматой парочки, Стремительный чист. Насторожённость вызывает тот факт, что в некоторых помещениях был использован режим полной стерилизации с заменой всех фильтров. Это уже обнаружила я сама, когда проверяла холодильные установки. Складывается впечатление, что кто-то весьма умело заметал следы своей деятельности. Данные помещения не использовались ни в качестве жилых, ни в качестве подсобных, и вообще, по документации и реестру, они были законсервированы до лучших времён. Более подробно я всё изложила в бортовом журнале. Сейчас я пытаюсь смоделировать обстоятельства, приведшие к взрыву одной из двигательных установок и замыканию внутреннего контура компьютера управления главного мостика. Свои выводы сообщу позже.
  Командор, а не пора ли отправить координаты планеты Серого бога Первопроходцу и вызвать его сюда? Заодно и спровоцируем твоих врагов, если они есть на борту ковчега? Лично мне помощь Деца весьма пригодится, особенно его аналитические мощности. ...
  Получив несколько 'ценных' указаний, Ния отключилась, и я смог продолжить беседу с леди Аньян.
  - Аньян, что-то не так? Вы смотрите на меня с немалым удивлением и изумлением?
  - Я пытаюсь разобраться, вы тот принц Людвиг, которого я знала, или вы стали совершенно другим человеком?
  - Естественно, за то время, что мы с вами не виделись, я значительно изменился, особенно после того, как попал под воздействие неизвестного излучения и был выброшен в дебри космоса, откуда выбирался несколько лет по имперскому времяисчислению. Лучше всего будет, если мы с вами продолжим нашу беседу на борту моего корабля. Надеюсь, о моём появлении здесь вы догадались никому не сообщать?
  - Да, ваш визит скрыт мною ото всех, я даже не внесла его в отчётные документы за прошедшие сутки...
  Вольный ветер встретил нас обычной тишиной и ворчанием Нии о том, что она гостей не ждала, на камбузе хоть шаром покати и вообще генеральная уборка в последний раз делалась аж четыре цикла назад. Не обращая на бубнёж внимания, я проводил капитана командора Стремительного в кают-компанию, где и продолжил свой допрос, без опасения, что нас подслушают.
  Первое, на что я обратил внимание, - так называемая временная петля, в которую попал Стремительный. Для тех, кто был на его борту, время шло в привычном ритме и темпе в соответствии с хронометражем ковчега, а вот за его пределами произошло сжатие. Попросту говоря, те несколько лет, что экипаж провёл в полёте, на планете Серого бога прошло без мало двести лет. Естественно, для тех, кто покинул борт Стремительного, это было шоком. Одномоментно все надежды на встречу с родными и близкими рухнули, да и об экспедиции успели уже изрядно позабыть. Собранные Нией сведения и перехваты говорили о том, что и правящий король не знал, как ему поступить с героями космоса, коль их возвращение не удалось скрыть от окружающих. Парадокс заключался в том, что на троне, во всей своей красе, восседал его величество Гай Артур, внучатый племянник леди Аньян, взошедший на престол два года назад в результате череды непонятных смертей других наследников. Более того, ещё недавно многочисленная династия Д.Артов сократилась до минимума в результате непонятной эпидемии, что обрушилась на потомков Арта и Изабелл. Особенно от неё пострадала прямая линия наследников, которая берёт своё начало от младшего сына Арта - Влада. Насколько Ние удалось установить, в живых осталась только праправнучка сына Влада, которая и должна будет занять престол по достижению 16 лет. А вот где её содержат или прячут, установить, пока не удалось.
  Чувствую, здесь ещё тот клубок интересов и противоречий различных группировок и кланов, а Гай Артур и Влада, всего лишь прикрытие тех, кто стремиться к власти....
  - Аньян, а сколько экспедиций выполнил Стремительный и какова их средняя продолжительность?
  - Всего было запланировано пять магистральных полётов, но выполнено, считая наш, четыре. В среднем продолжительность экспедиций составляла от десяти до двадцати лет. Наше возвращение планировалось к столетнему юбилею героической атаки оплота Серого бога и победе людей в противостоянии с искусственным монстром. Сколько реально прошло времени - я затрудняюсь ответить, так как Стремительный не имеет допуска к внутренним линиям, а всякая связь с ковчегом почему-то блокирована. Мы даже не получаем картинки того, что происходит во дворце, да и о нахождении в том или ином месте членов нашего экипажа я могу судить только по сигналам маячков. Попытки устранить неисправности ни к чему не привели. Стремительный слеп и глух.
  - Очень непонятная и запутанная обстановка. Я надеюсь, медицинский модуль уже обработал пробы воздуха и произвёл анализ почвы и окружающей среды вокруг ковчега?
  - Боюсь, это ничего не даст. Из неофициального источника я получила сведения, что проведённые ранее расследования, включая те, где участвовали немногочисленные первые, результатов не дали. Ничего обнаружить не удалось и теперь бытует популярная версия, что это месть Серого бога, а он, как известно, специализировался на эпидемиях и всевозможных болезнях. Подозреваю, что кто-то получил доступ к могильнику захоронения остатков старого медицинского модуля, где обитала эта тварь и что-то там или раскопал, или случайно выпустил на волю неизвестный вирус, который действует избирательно только на тех, в ком сильна кровь первых. Но это только моё предположение, которое реально пока ничем не подтверждено. Именно поэтому я и не тороплюсь покидать борт корабля, хотя, через пять дней состоится официальный королевский приём всех членов экспедиции, от которого отвертеться не удастся. Коль уж наше возвращение скрыть не удалось, то решили устроить помпезную встречу с награждением и чествованием героев космоса.
  - А что стало с теми, кто оправился в первые путешествия в космические дали? Меня интересует судьба принца Арта и его потомков, кроме, естественно его дочерей, с которыми я познакомился здесь.
  - Честно говоря, не знаю. Может быть, в других мирах, у Арта есть ещё дети, но у нас, в настоящий момент из его потомков имеются только известные тебе принцессы Ол, Генжита и Изабелл. Три старухи - развалюхи. Кстати, наш внешний вид не вызвал ни у кого удивления.
  - А что с первыми? Из них хоть кто-нибудь уцелел? Они наверняка сделали определённые выводы, хотелось бы с ними ознакомиться.
  - Это можно сделать, если получить допуск или самостоятельно проникнуть в секретную библиотеку. Все данные засекречены, но вряд ли это что даст.
  - Леди Аньян, я хотел бы получить более подробные сведения о своих парнях: их содержат отдельно ото всех, у них право свободного перемещения или существуют запреты?
  - Судя по сигналам маячков они все находятся в одном месте, их передвижение ограниченно некими границами. Вместе с ними находятся и другие члены экипажа, скорее всего их жёны или подруги. Другой информацией я не располагаю. Более подробно всё можно будет узнать во время торжественного приёма. Вы ведь, лорд Людвиг, наверняка захотите его посетить и встретиться со своими людьми.
  Простите за нескромный вопрос, а у вас появились хоть какие-нибудь мысли о том, что произошло с нашими телами и внешностью? В чем причина такого резкого старения? Все свои надежды мы связываем только с вами. Мои подчинённые верят, что вы сможете найти выход из любого положения....
  - Леди Аньян, давайте к этому вопросу мы вернёмся чуть позже, когда для этого будет более благоприятная обстановка, а сейчас меня интересует следующее....
  Наша беседа продолжалась до самого позднего вечера, благо за это время ничего существенного на борту ковчега не произошло, и капитана командора никто не искал.
   Всё оставшееся время до торжественного приёма мы с Нией проверяли Стремительный, анализировали имеющуюся информацию и строили различные предположения. Нам удалось установить точку вмешательства постороннего программного обеспечения, а так же примерное время, когда это было сделано. Тот, кто внедрил вирус в главный бортовой компьютер, действовал умело и хитро. Сама программа была замаскирована под данные о местоположении полезных ископаемых на планете 2517 и указывала на высокую профессиональную подготовку специалиста.
  У Нии возникло подозрение, которым она непреминул поделиться со мной,- Командор, у меня складывается впечатление, что следы этого неведомого специалиста приведут нас на планету древних, в тот самый высокотехнологический анклав, с которым мы там столкнулись.
  И далее последовали выводы, к которым мой искусственный интеллект пришёл в результате своих предположений. Я с ними не согласился, но и отбрасывать их не стал, а только напомнил, что мы уже неоднократно сталкивались с тем, что Навь вступила в тесный контакт с Акапулькой.
  - Видишь ли, я не уверен, что мы уничтожили всех магов, наверняка кто-то затаился и уцелел. А среди них были неплохие специалисты. К тому же мы не знаем, что происходило в других рукавах галактики и каких высот достигли эти твари в своём развитии.
  В день торжественного приёма, устроенного в честь успешного возвращения Стремительного на родину, мне пришлось, что бы не выделяться среди других, состарить свою внешность. Резонно полагая, что никто из присутствующих на приёме, кроме моих соотечественников, понятия не имеет о форменной одежде Вольного ветра, я решил свой боевой комбинезон не менять. Более того, я оставил на поясе и свой Велигож и Радужный свет. Что-то мне подсказывало, что они будут нелишними. С леди Аньян мы решили выдать меня за инструктора ковчега по рукопашному бою и холодному оружию, так что моё присутствие в её окружении не должно было никого насторожить. Следуя договорённости, капитан командор тоже одела форменный мундир, да и все остальные были в соответствующей форме, а некоторые даже имели при себе лучевое оружие имперского образца.
  Огромный зал для торжеств был заполнен до отказа придворными, королевской свитой и гостями. Семьсот человек экипажа Стремительного смотрелись небольшим блёклым островком среди этого моря драгоценностей, золота и яркой, кичливой одежды. Вокруг капитана сгруппировался командный состав, все остальные были построены по отделам и службам. Внешне это выглядело как небольшой, но хорошо слаженный боевой отряд, где каждый член экипажа знал своё место. Исключение составляли выходцы из империи, которые, как я и предполагал, узнав мой комбинезон, собрались вокруг меня. Меня насторожил тот факт, что ни у кого не было даже намёка на оружие, в то время как нас окружали вооружённые придворные, не считая королевской стражи, которая демонстративно окружила мой импровизированный отряд. Как бывает обычно в таких случаях, начало торжественного приёма задерживалось, и я решил воспользоваться заминкой.
  Когда мы покидали Стремительный, я заблокировал все входы выходы, а кхоров отправил на свободную охоту во дворец, так что без моего прямого приказа никто не мог ни покинуть ковчег, ни проникнуть на него. Та дежурная смена в количестве семи человек, что осталась на его борту, была предупреждена и занималась рутинной проверкой систем, под чутким руководством Нии. Открыв мини портал в арсенал корабля, я отправлял тройки своих старичков для того, что бы они подобрали оружие по своей руке и предпочтениям. Большинство выбрало бластеры и лазеры и почти все вооружились кроме этого мечами и шпагами. Под удивлёнными взглядами и перешёптыванием придворных и стражников, через двадцать минут вокруг меня стояла вполне боеспособная сила. Часть оружия, прихваченная из арсенала ковчега, перекочевала в руки остальных членов экипажа и теперь мне стала понятно стремление имперцев захватить как можно больше вооружения с собой на приём.
  Наконец, в окружении ближних советников и влиятельных сановников появился король Гай Артур. Это был болезненный молодой человек лет семнадцати-восемнадцати, а его цвет волос был удивительным образом схож с моим, - такой же белый и седой. Я уже знал, что это отличительный знак принадлежности к прямым потомкам легендарного Д. Арта и его наследникам по прямой линии. С интересом разглядывая его, я невольно подумал, а при чём здесь правнучка сына Влада? К чему эти заморочки? Наверняка за спиной девчушки стоит ещё одна партия придворных, которую не устраивает существующее положение. Хорошо хоть что это противостояние не приобрело характер открытой вражды и намечается мирная передача власти принцессе Владе, когда ей исполнится шестнадцать лет....
  Мои размышления прервал сеанс мнемосвязи с Пушем и Мачем, в котором они мне сообщили, что под королевским дворцом имеется ещё один, подземный дворец, очень похожий на наш Подгорный.
  - Этот дворец сейчас не используется, но в нём есть несколько весьма интересных и любопытных помещений, которые наверняка тебя заинтересуют. Это, в первую очередь, помещения архива так называемых первых и, во вторых, образцы вооружения древних, которые мы здесь ещё не встречали. Я также думаю, что тебя заинтересуют колонны с предсказаниями, скорее всего местного авгура из числа тоже первых колонистов этого мира.
  - Всё это хорошо, Пуш, но что с Навью и химерой? В настоящий момент меня это интересует больше всего, а остальное - вторично. Этот мир надо избавить от этой напасти, а так же проверить его на наличие Акапульки. Вот в этом направлении и работайте. В разговор вмешался Мач,- Оба дворца мы уже проверили. Обнаружили и уничтожили четыре особи Нави. Оставили их там же, где и нашли, но это были придворные, а вот среди членов экипажа ни одного замаскированного представителя этих тварей обнаружено не было. Правда, экипаж собрался не в полном составе - отсутствуют более двадцати человек. Надо узнать их местоположение и причину отсутствия.
  - Я попробую уточнить у леди Аньян кого и по какой причине нет на общем построении. Кстати, к моему удивлению, все три принцессы - дочери старшего сына Д.Арта присутствуют здесь. Вы хорошо их проверили? Ничего не упустили?
  -Лучше некуда. Все присутствующие члены экипажа были досмотрены в персональном порядке, включая принцесс, к которым ты неровно дышишь....
  Сам процесс награждения и чествования героев космоса прошёл очень быстро и скомкано. Сразу несколько десятков из числа свитских с подносами, на которых лежали специальные знаки, что-то подобное нашим орденам, вручали каждому члену экипажа без всякой помпы, обезличено и в непонятной спешке. Впрочем, всё вскоре разъяснилось. На торжество прибыла наследница престола в сопровождении своих приближённых. Принцесса Влада, такая же беловолосая, как и король, была девицей лет четырнадцати - пятнадцати без каких-либо следов косметики и с минимумом драгоценностей на одежде. Её можно было даже назвать симпатичной, если б не затравленный, испуганный взгляд исподлобья. За ней тенью следовали два громилы телохранителя, чей колючий взгляд, словно рентген, скользил по окружающим, но ни на ком не задерживался. У меня даже сложилось впечатление, что это разновидность киборгов охранников, но зрение дракона подтвердило - это люди.
  Принцесса не чуралась простых членов экипажа и спокойно подошла к самой большой группе космоисследователей, что сгруппировались вокруг своего капитана. Она пожимала руки окружающим, задавала какие-то вопросы и сама отвечала на обращения. Подойдя к трём принцессам - дочерям принца Арта, Влада присела в глубоком книксене и вступила с ними в беседу. Это явно не очень понравилось королю Гаю и он вынужденно покинул свой трон и тоже стал общаться с членами экипажа Стремительного, но делал это так, что бы ни при каких условиях не пересечься с наследницей престола и не оказаться с ней рядом. Объектом для своей беседы он выбрал командора Аньян, которой приходился внучатым племянником, если только я правильно разобрался в хитросплетениях родственных уз этой семьи. Я прямо физически почувствовал напряжение, что сгущалось в зале между двумя группировками, к тому же из-за стеновых панелей появился ещё один отряд стражников, вооружённый лучемётами....
  
  20.
  
  - Пуш, Мач, ко мне. Немедленно проверить вновь прибывших, а я на всякий случай накрою экипаж защитным силовым полем.
  Призрачные волки тут же возникли возле меня, зафиксировали своё появление и исчезли, а в том месте, где из тайного входа появился вооружённый отряд, возникло непонятное оживление. Вскоре вокруг двух тел, что с шумом упали на пол, образовалось пустое место. Мне не надо было видеть, что там сейчас происходит, подобные вещи я наблюдал уже неоднократно: из разорванного горла Нави толчками выливалась зелёная кровь, а сама она сбрасывала человеческую личину и принимала свой истинный вид. Единственное, что меня интересовало, так это вид Нави. Таких мне встречать ещё не приходилось. Представьте себе козлоногое, лохматое существо с головой жука переростка, чья пасть была усеяна пилообразными зубами - препративнейшее и омерзительное зрелище. К тому же эти твари имели по четыре верхних конечности в виде пилообразных отростков....
  - Люда, мы прогуляемся по следам этого отряда и проверим казарму королевской стражи, если это конечно отряд стражи, а не сторонники одного из претендентов на власть.
  - Хорошо, Пуш, но особо далеко не заходите. Я снимаю силовое поле, так как наши претенденты собираются уходить, - и действительно, первой на выход из зала направилась принцесса Влада, а за ней зал торжеств покинул и король Гай Артур. Придворные тут же последовали их примеру и вскоре огромный зал почти опустел. Остались только приглашённый экипаж Стремительного и с десяток тех, чьё любопытство ещё не было удовлетворено.
  К леди Аньян подошёл один из слуг в одежде королевских цветов и, судя по тому, что она и принцессы - дочери Арта последовали за ним, их куда-то пригласили. Я похвалил себя за предусмотрительность, ведь на форменном мундире капитана - командора я заранее разместил несколько следящих видеоустройств, изображение с которых вывел на свой коммуникатор.
  Не теряя времени, я обратился к тем, кто последовал моему совету и просьбе, - Друзья, все вы знаете о том, что произошло со Стремительным. Скажу больше - его ремонт и восстановление может затянуться ни на одно десятилетие. В этой связи я предлагаю добровольцам вместе с семьями поступить на службу ко мне и в прежних должностях войти в состав моего экипажа. К сожалению, много времени вам на сборы я представить не могу, так что через час всех желающих буду ждать в этом зале. Мы вернёмся на Стремительный, где вы сможете забрать всё для вас необходимое, а затем, небольшими партиями я вас переправлю на свой корабль.
  Говорить о том, что я попытаюсь вернуть им молодость, счёл преждевременным, так как не был до конца уверен, что мой план удастся. Вскоре зал почти полностью опустел. Ко мне подошли несколько человек из экипажа и поинтересовались, распространяется ли моё предложение о поступлении на службу не только на выходцев из империи, но и на остальных?
  - Конечно распространяется, я же не стал делать из этого секрета и моё предложение касается всех. Да и час времени на сборы я дал исходя из того, что бы эта новость успела распространиться среди всех членов экипажа....
  Отойти в сторону и в относительное уединение, я смог только минут через десять. Быстрый просмотр записей коммуникатора позволил сделать вывод, что ничего интересного я не пропустил, а обычный обмен любезностями меня не интересовал....
  Король Гай встречал своих космических родственников стоя на ступеньках тронного возвышения. Из всей многочисленной свиты возле него остались только двое наиболее доверенных советников. Покончив с обязательными и традиционными вопросами и ответами, он приступил к тому, для чего пригласил четверых представителей правящей семьи на закрытую встречу. То, что я услышал, было для меня полной неожиданностью.
  - Ваши высочества, я принял решение передать полностью королевскую власть одной из вас, так как считаю, что вы имеете значительно большие права на трон нашего королевства, чем я. Сразу же отвечу, почему я принял такое решение. Страна, созданная нашими предками, стоит на грани гражданской войны. Добровольно передать власть принцессе Владе я не могу, это противозаконно и мои сторонники подобного решения не примут. Те, кто стоит за спиной принцессы не намеренны ждать установленного срока, так как понимают, что их позиции и среди знати и среди населения слабеют с каждым днём и поэтому они торопят события. До меня дошли сведения о том, что план дворцового переворота уже составлен и начал претворяться в жизнь. Но все планы заговорщиков спутало появление Стремительного, а самое главное, наличие в экипаже четырёх представителей правящей семьи, которые имеют все права на престол в значительно большей степени, чем я или принцесса Влада. Дело в том, что она незаконнорождённая и этому есть документальное подтверждение. Отец принцессы отбил её мать у одного из своих офицеров, но узаконить свои отношения с ней и официально признать Владу своей дочерью не успел. К сожалению, скрыть этот факт не удалось и именно поэтому на престол возвели меня. Однако через несколько лет всплыли документы, в которых, якобы подтверждены законные и обоснованные притязания на престол принцессы Влады. Были даже опубликованы некоторые выдержки из собственноручно написанного завещания её отца, в котором он признаёт её своей дочерью и единственным наследником.
  Скандал замять не удалось и произошёл раскол общества, который грозит вот-вот перерасти в вооружённое противостояние . Допустить этого нельзя ни в коем случае, так как наши внешние и внутренние недруги тут же воспользуются этим и королевство может быть расколото на несколько независимых частей. Именно сторонники этого развития и стоят за спиной принцессы Влады. Им крайне невыгодно и законное восшествие Влады на престол, так как это не приведёт к желаемым результатам. Это краткое изложение мотивов моего решения.
  Остаться в стороне от всех наших проблем у вас не получится, придётся присоединиться к одной из противоборствующей силе. Я бы очень хотел, что бы вы были на стороне тех, кто желает сохранить целостность наших земель и сохранить влияние королевства на остальной мир. Понимая, что моё предложение является для вас полной неожиданностью, я готов представить вам некоторое время на размышление и принятие решения, - король замолчал.
  Всё это время его советники стояли ка застывшие статуи, не проявляя никаких эмоций, но теперь, видимо, настало время и им вступить в разговор.
  - Я лорд Старидж, глава королевского совета, это лорд Ляконт, глава тайного совета, мы ближайшие советники его величества, готовы ответить на ваши вопросы, если они у вас появились.
  Естественно, у старушек вопросов не было, в отличие от меня, но проявлять своё незримое присутствие я не собирался.
  Инициативу в свои руки взяла принцесса Генжита, - Говорю только за себя - от права на престол я категорически отказываюсь. Королевская власть не для меня. Я предпочитаю вернуться на Стремительный, который стал мне родным домом и остаток своих дней провести в нём. К тому же среди членов экипажа есть человек, который стал мне очень близок. Если я останусь в королевстве, то никогда не смогу связать с ним свою жизнь и не только потому, что я принцесса, а он бывший имперский офицер, а ещё и потому, что он иноземец. Мы планируем пожениться и принять самое непосредственное участие в ремонте корабля. Это окончательное решение и изменению не подлежит.
  Принцессы Ол и Изабелл хранили молчание и пока не были готовы озвучить своё решение. Слово взяла капитан ковчега, леди Аньян.
  - Судя по той информации, что мы получили, положение действительно трудное, с непредсказуемыми последствиями и ещё не известно, какова будет реакция на передачу власти одной из нас. В любом случае мне надо посоветоваться с одним весьма сведущим и опытным человеком, прежде чем я приму решение.
  - И кто это? Я его знаю? - поинтересовалась Изабелл. - Пойми меня правильно Аньян, я не собираюсь вмешиваться в твою личную жизнь, но вдруг наши интересы закручены вокруг одного и того же человека? И почему я раньше не призналась ему в своих чувствах?
  - Конечно, ты его знаешь. Думаю, в сложившейся ситуации нет смысла скрывать, что среди присутствующих на торжественном мероприятии находился лорд Людвиг, который недавно появился на Стремительном.
  - Прошу прощения ваши высочества, но кто этот лорд Людвиг? Известие о его появлении повергло в немалое удивление всех трёх принцесс....
  Вот и верь после этого женскому слову, ведь обещала сохранить в тайне моё присутствие на ковчеге. Если слух о моём появлении выйдет за пределы этой залы, а он наверняка выйдет, то Навь и химера наверняка постараются затаиться, или забиться в такие дебри, откуда мне их быстро не достать. Вот же не было печали. И кто тянул Аньян за язык? Ясно одно, больше моим доверием она пользоваться не будет. Стоит, наверное, подумать и о том, что бы закрыть ей доступ на Стремительный, болтун мне там не нужен, особенно в преддверии операции по повторному прохождению временной петли. Мне в экипаже Первопроходца нужны добровольцы, а не те, кто готов поступить ко мне на службу из-за возможности вновь обрести молодость. Выбор должен быть осознанным....
  - Лорд Людвиг,- продолжила леди Аньян, - стараясь не замечать реакцию трёх принцесс, - второй принц могущественной Горной империи. Он великий маг и волшебник, способный менять не только свою внешность, но и становиться невидимым, мгновенно перемещаться и появляться в любом нужном ему месте. Он высший мастер оружия и, по его словам, в мастерстве уступает только своему отцу - императору. А что бы понять, почему я хочу с ним посоветоваться, упомяну только одно, - в состав империи входят несколько сот планет и планетных систем, в том числе и тех, в которых сохранилась королевская власть. У меня появились непроверенные сведения о том, что именно он объявлен наследником трона первой очереди и его старший брат, принц Гарольд отказался от притязаний в его пользу. Причин появления на Стремительном и в нашем королевстве он не объяснил. Я полагаю, что это как-то связано с теми тварями, которые маскируются под людей, и которые, возможно, проникли в наш мир после возвращений ковчега на родину. По крайней мере, пять таких существ были уничтожены на борту моего корабля, а ещё два, в форме королевской стражи, во время мероприятия по награждению членов экипажа. Принца Людвига ещё называют 'вольным охотником' и непревзойдённым мастером по уничтожению всей этой мрази. Если в этом будет необходимость, то я подготовлю развёрнутую справку о нём.
  - Леди Аньян, а не могли бы вы устроить мне встречу с этим интересным человеком? Уж больно необычные вещи о нём рассказываете. Думаю, пока ещё королю он в этом не откажет?
  - Вы ошибаетесь ваше величество, - в разговор вмешалась принцесса Ол, - откажет и даже не поморщится. Мы для него одно из нескольких сотен, а может быть и тысяч государств, которыми управляет император и его наследники. Мне досадно, что капитан - командор раскрыла секрет его нахождения здесь и тем самым спутала его планы. Уверена, у лорда Людвига были веские основания скрывать до поры до времени своё появление на планете Серого бога. Как бы всё это нам не аукнулось разрывом отношений....
  Умная старушенция, надо будет лучше приглядеться к ней, если она, конечно, попадёт ко мне в экипаж. И словно прочитав мои мысли, раздался чуть слышный стук в задрапированную дверь и голос из-за портьеры произнёс, - Срочное сообщение для заместителя капитана миледи Генжиты.
  Принцесса подошла к двери и взяла из протянутой руки записку, внимательно прочитала её, - Прошу простить меня, но я вынуждена вас всех покинуть. Мне сообщили, что лорд Людвиг формирует экипаж для своего корабля, и я намерена уточнить эту информацию и, при необходимости, поступить к нему на службу. Эту новость просят сохранить в тайне....
  - Генжита подожди, я с тобой. Все эти заморочки с королевской властью и интриги меня не прельщают. Официально заявляю, что я, принцесса Изабелл отказываюсь от престола.
  - Что космос делает с людьми, - не удержался от комментария лорд Ляконт. - Ради мерцания недосягаемых звёзд третировать возможность стать королевой и возглавить сильнейшее государство. Я этого не понимаю. Вы сильно изменились ваши высочества. В летописях о вас говориться совсем иное.
  - Пожалуй, я тоже пойду, и хотя я ещё не приняла окончательного решения, мне тоже интересно, что же такое задумал принц Людвиг. Аньян, ты лучшая кандидатура на королевский трон, да и с его королевским величеством вы находитесь в относительно близком родстве, так что я тебе не соперница.
  Все три принцессы торопливо вышли из кабинета и в нём остались только король, его ближайшие советники и капитан командор Стремительного. К своему сожаления, больше вести прослушку и наблюдение я не имел возможности, так как в зал для торжеств стал собираться народ и что бы не привлекать излишнего внимания, я принял решение начать переправлять людей на Стремительный.
  - Внимание друзья, - я вышел в середину зала,- те, кто решил присоединиться ко мне, прошу встать у меня за спиной, - несколько десятков человек обоего пола поспешно перешли мне за спину.
  - Пуш, если не сильно занят, то ты мне нужен,- тут же призрачный волк оказался у моих ног и ткнулся своим холодным носом в мою ладонь. Привычно почёсывая его между ушей, я ментально попросил ещё раз проверить всех присутствующих в зале на предмет наличия Нави.
  - Всё в порядке командор. Мы уже обследовали весь дворец за исключением нижних уровней. Кстати, следы этой мнимой королевской стражи ведут именно туда. Сейчас Мач ведёт там разведку.
  - Друзья, за моей спиной сейчас откроется портал, который приведёт вас на борт Стремительного. Прошу вас занять свои каюты и приступить к сбору вещей и имущества, которое вы желаете взять с собой на мой корабль. Пока вы будете находиться на борту своего корабля, вы сможете ещё изменить своё решение, но покинуть уже борт Стремительного до отбытия моего экипажа к новому месту службы - нет.
  В зале появились все три принцессы и тут же направились в сторону открытого портала. К ним присоединились ещё не менее двух десятков специалистов, и вскоре вторая партия потенциальных исследователей глубин космоса исчезла в портале.
  - До окончания установленного мною срока ожидания осталось пятнадцать минут, я прибавлю ещё пятнадцать на всякий непредвиденный случай и задержки. Ровно через полчаса портал на Стремительный будет закрыт. Сам ковчег будет доступен для других членов экипажа только после того, как мы покинем его борт.
  Количество людей в зале незначительно увеличилось, но пока никто из присутствующих не торопился пройти через портал. Полчаса пролетели и проход захлопнулся. В самый последний момент ещё три старушки приняли решение и вступили на борт Стремительного. Для того что бы попасть на ковчег мне уже не нужен был портал, достаточно было ментально представить себе место, в котором я хочу находиться и я оказывался там. Правда, существовал один нюанс, я обязательно должен был до этого в этом месте побывать. Со временем, когда мы с венцом достигнем полного и окончательного слияния, возможно, мне будет достаточно только представить себе это место, и перенос будет осуществлён. По-крайней мере я на это надеялся.
  На ковчеге я приступил ко второму этапу своего плана.
  - Ния, каково максимальное количество людей, которых можно разместить у тебя на борту при самых минимальных удобствах, без учёта рубки управления. Доступ туда должен быть блокирован.
  - Если задействовать и твою персональную каюту, то двадцать семь.
  - Прекрасно, а теперь слушай новую задачу...
  Мой план заключался в следующем: на Вольный ветер загружаем максимальное количество пассажиров и выходим в открытый космос. Затем совершаем прыжок в координаты, максимально приближенные к тому месту, где была обнаружена временная петля. Там переходим на маршевые двигатели, и в автоматическом режиме повторяем в обратном порядке путь Стремительного, но уже без меня. После того, как временная аномалия будет пройдена, я появляюсь на корабле и через портал доставляю его на Стремительный. Уже тогда станет ясно, удастся ли нам вернуть молодость экипажу и повернуть временя вспять или нет. Если всё пройдёт как по маслу, то в дальнейшем операция будет проводиться под непосредственным руководством Нии, за исключением последнего этапа - возвращения на ковчег.
  Никому ничего я объяснять не стал. Первые двадцать семь человек, как сельди в бочке, разместились на моём судне и мы стартовали.
  - Люда, хватит мне капать на мозги. Ты уже в десятый раз повторяешь одно и то же. Я не тупая, а саморазвивающаяся машина и в отличии от некоторых запоминаю всё с первого раза....
  В каюте на ковчеге я нервно мерил шагами длину и ширину помещения, в нетерпении ожидая сигнала от Нии....
  - Люда, ты молодец! Всё получилось! Люди сходят с ума от радости! Жду тебя для возвращения на Стремительный!...
  Шум, гам и радостные крики проникали в рубку управления даже через плотно закрытые двери.... Открыв портал, я посадил Вольный ветер и, после выравнивания давления, открыл входной шлюз. То, что творилось на Стремительном, не описать словами. Новость о том, что первой группе вернули молодость, мгновенно облетела все уголки. Ангар, где находился Вольный ветер заполнили все без исключения, находившиеся на борту. Следующая партия, не смотря на протесты, довольно слабые от Нии, состояла из тридцати человек. Люди были готовы сидеть друг у друга на плечах, и мне пришлось применить власть, что бы навести относительный порядок.
  Следуя уже отработанным маршрутом, Ния в автоматическом режиме вела корабль, а я вернулся во дворец, так как получил сообщение от Пуша о том, что они нашли гнездо Нави и кладку яиц.
  Как говорили наши предки - спешка нужна при ловле блох и занятии любовью с чужой женой, так что поспешных действий я решил не совершать. Без труда проникнув на нижние уровни, где по словам кхоров находился старинный дворец легендарных первых во времена противостояния с свихнувшимся киборгом, я решил осмотреться и послушать, что нарыли мои призрачные волки.
  А нарыли они немало интересного: - количество обнаруженной ими нави не превышало десятка особей, из них только одна была самкой. Да и найденная Мачем кладка была свежей, из чего я сделал вывод, что появился на планете как нельзя вовремя. Мне ещё со времён обучения в академии Ньюкасла было известно, что древняя тёмная технология превращения людей в навь утеряна, а Акапулька такими знаниями не обладала. И хотя после того, как произошло объединение злобных сил, предпринимались настойчивые попытки восстановить тёмные знания, все они не увенчались успехом. Навь могла размножаться только искусственным путём, а процесс трансформации остался для неё недоступен. Конечно, маги акапульки могли превратить людей или драконов в драков или драконоидов, но вот превратить людей в навь у них никак не получалось. А надо сказать, что стремились они к этому всеми силами. Дело в том, что созданные или трансформированные Акапулькой создания не отличались долголетием, а самое лавное - требовали постоянной магической подпитки. Навь же могла существовать самостоятельно, ни от кого не зависеть, размножаться, да и умственные способности её превосходили ограниченных порождений Акапульки.
  Самое же главное заключалось в том, что они нашли логово химеры, а она могла натворить очень много бед, особенно став во главу одного из государств этой планеты. Все эти мысли пронеслись у меня в голове в одно мгновение, пока происходило сканирование помещений, размещались датчики слежения и новинка, созданная Нией с помощью Стремительного. Этот незамысловатый и малозаметный прибор мг определить структуру скелета, как бы его не маскировали. Я, со своим истинным зрением, везде поспеть не мог, так что использование этого изобретения могло существенно ограничить распространение Нави, какие бы личины или образы она не принимала.
  Вернувшись на Стремительный я затребовал итоговые данные о своих новых подчинённых. Эйфория быстро прошла, и я убедился, что мои ожидания не оправдались. Даже выходцы из империи и те не все поступили ко мне на службу. Вместо планируемых трёх сотен добровольцев я не набрал и две сотни, а тут ещё Ния подкинула вводную - на борт ковчега попали три человека без опознавательной метки, которая должна быть у всех членов экипажа. Естественно я заинтересовался ими, так как не исключал возможных шпионов со стороны обоих группировок королевства, а раздобыть униформу ковчега не представляло особого труда. В результате проверки подозрение вызвал только один человек, у двух других микрочип был на месте. Это была молодая девушка, даже подросток, смутно мне кого-то напоминавшая.
  - Хо, Люда, хочешь неприятностей на свою шею? - в голосе Нии звучало скрытое веселье. - Я определила нашу незнакомку.
  - Она представляет угрозу?
  - Это смотря с какой стороны посмотреть. Сама - нет, но вот её факт нахождения на борту - да.
  - Давай без загадок, мне ещё к схватке в подземном дворце готовиться.
  - Да нет тут ни каких загадок. У нас на борту принцесса Влада собственной персоной, что, собственно говоря, подтвердил и тест ДНКа. Я полагаю, что попала она сюда не без помощи наших принцесс. Кстати, ты можешь мне объяснить, что их подвигло на такой шаг?
  - Что ты имеешь в виду?
  - То, что они добровольно поступили к тебе на службу. Я помню их высокомерными особами, с пренебрежительным отношением к окружающим.
  - Я приведу тебе слова одного неизвестного древнего автора, - ' Увы, увы. Уму не постижимы две тайны - женщины и смерть '. А вообще-то, у двоих - Изабелл и Генжиты есть сердечные друзья, с которыми они хотят связать свою дальнейшую жизнь. А вот поступок Ол мне не очень понятен, хотя возможно и здесь замешаны чувства. В любом случае мы в выигрыше - три вахтенных капитана мне не помешают.
  - А мне кажется, ты приобретаешь очередную головную боль. Ну да ладно, ты капитан, тебе и решать. Я надеюсь, ты не в одиночку сунешься в подземелье первых? Возьми с собой хотя бы трёх космодесантников, у меня как раз на этот случай есть для них экипировка.
  
  21.
  
  Экипировался я довольно быстро и ни кого брать с собой не собирался, так как мои навыки вольного охотника позволяли мне решить поставленную задачу, не привлекая силы и средства со стороны. К тому же у меня были мои призрачные волки....
  Местоположение химеры и нави я определил задолго до того, как они обнаружили меня. Все свои силы они сконцентрировали вокруг матки и кладки яиц. К слову сказать, силы незначительные, видимо, мои волки изрядно проредили навь. О том, что они знали обо мне и готовились к встрече, говорил хотя бы тот факт, что горло у всех тех, кто был в человеческом обличии, было надёжно защищено. Да только моим волкам было всё равно, что рвать, просто от ран на горле твари умирали быстрее. Да и эстетичнее было видеть разорванное горло, нежели вывалившиеся внутренности из распоротого живота, или хлещущую зелёную кровь из раны от оторванной конечности.
  Датчики слежения показывали, что мне был приготовлен сюрприз в виде двух ударных троек, что до поры до времени прятались в боковых ответвлениях и готовились нанести мне неожиданный удары во фланги, пока я буду разбираться с основным отрядом прикрытия гнезда. Только следовать их плану я не собирался. Приоритетными задачами для меня являлись уничтожение самки и химеры в первую очередь и во вторую - кладки яиц.
  Я просто перенёс себя как можно ближе к гнезду и нанёс неожиданный удар, ворвавшись вовнутрь небольшой комнаты и метнув туда несколько термитных гранат. Не приходилось сомневаться, что от жара и пламени погибнет не только самка, но и все снесённые ею яйца. Всё это произошло так быстр и, главное, неожиданно, что ни химера, ни навь не отреагировали на моё появление у них за спинами. Первой неладное почувствовала химера. Она предстала передо мной в образе дамы среднего возраста и, несомненно, принадлежала к высшему свету. Подобное пренебрежительно - снисходительное выражение лица бывает только у тех, кто осознаёт своё положение и значимость.
  Резко повернувшись в мою сторону, она издала нечленораздельный возглас и обрушила на меня град выстрелов из ручного бластера и многозарядного арбалета. Моё силовое поле легко справилось с этой напастью. Это была странная химера, значительно отличающая от всех ранее мне известных. Во-первых она могла очень быстро, практически мгновенно меня свои образы, передо мной мелькали то девушка, то крестьянин, то купец, то разновидность нави и ни разу не мелькнул истинный образ самой химеры. Во вторых она очень быстро двигалась и постоянно меняла своё местоположение. Я бы даже сказал, она мерцала, так что реши я воспользоваться лучевым оружием, мне пришлось бы нелегко. Именно в это время к горлу подкатил комок дурноты и в закоулках моей памяти открылся очередной 'файл', я вспомнил всю информацию о химерах, что получил во время посещения северного полюса планеты 6767\7676. Неужели это плод гибрида - человека и нави? А может быть здесь примешены и гены виверны? В памяти так же всплыл образ леди Ан, именно она была капитаном Стремительного в момент моего последнего посещения ковчега, а теперь капитан почему-то Аньян, а об Ан не было сказано ни слова....
  Я был атакован со всех сторон, даже с потолка коридора на меня налетала какая-то крылатая тварь, а химера продолжала отвлекать моё внимание ливнем своего огня. Радужный свет и велигож мгновенно оказались в моих руках и запели песню смерти. Я получал истинное наслаждение от того, что зелёная субстанция брызгами разлеталась в разные стороны, а отрубленные конечности и части тел горой громоздились вокруг моих ног. Всё таки есть упоение в таком бою, когда ты остаёшься с противником с глазу на глаз и всё решает выучка, мастерство и умение владеть оружием. Вскоре всё было закончено, и Пуш подтвердил отсутствие живой нави и иных порождений тьмы. Интересно, а когда это я успел покрошить химеру? У неё что, хватило ума броситься на меня в рукопашную схватку? Вот же гадость, а я хотел взять её в плен и допросить, теперь придётся довольствоваться только её головой и оттуда снимать информацию.
  - Ния, ты можешь мне подсказать, где в этом хаосе может находиться голова химеры разумной? Только не говори, что ты не следила за схваткой.
  - Я не только следила за ней, но и транслировала её на мониторы Стремительного. Твои подданные должны знать, какому герою и мастеру они служат. А голова твоей красавицы находится у твоей левой ноги. Она, по-моему, даже после того, как ты отрубил ей голову, пыталась прокусить твой защитный комбинезон, что указывает на присутствие в её генах чего-то от драконов. Мне выслать к тебе помощников, или ты сам доставишь это мясо на корабль? Испачкаться не боишься? Ты только открой портал к себе, а я уже подготовила тройку бывших космодесантников тебе в помощь и полностью экипировала их. Парни прошли углубленную проверку, так что можешь на них положиться.
  - Хорошо, заботливая ты наша, заодно повнимательнее присмотрись, может быть ещё что-нибудь вызовет у тебя интерес? У меня как-то времени присматриваться к нави не было, а это, возможно, последние совместные разработки, так что биологические образцы не помешают. Портал открою через пять минут, тебе хватит времени собрать свой отряд?
  - А чего его собирать, они уже здесь, в нашем ангаре в полной готовности, так что можешь открывать проход....
   Только после того, как всё было упаковано и переправлено на Стремительный, я мог в спокойной обстановке осмотреться. Складывалось впечатление, что всё не только ценное, но и заслуживающее внимание, отсюда уже вынесли. Так я дошёл до большого зала с колоннами. Письменности на них привлекли моё внимание. Как я понял, это были предсказания местных авгуров, через-чур запутанные и непонятные, но Ния потребовала, что бы я снял копии на мнемокристалл и переслал ей, что то её в этих закорючках заинтересовало. На всё про всё у меня ушло около часа. Я уж было собирался вернуться на ковчег, когда меня застало сообщение от Деца, в котором он сообщал, что Первопроходец вышел на орбиту планеты Серого бога и ждёт от меня указаний. Первым делом я поинтересовался об обстановке на борту корабля, на что получил невразумительный ответ - дескать, всё в порядке, но подробности при личном обращении через закрытый канал связи.
  - Дец, наш экипаж в ближайшие пару дней пополнится специалистами с ковчега Стремительный, общей численностью около 300 человек. Люди все опытные, провели не один год на корабле, так что балластом они не будут. Тебе следует войти в атмосферу планеты и зависнуть над Стремительным. В результате диверсии ему здорово досталось, посмотри, чем можешь помочь, но без моего разрешения ничего не предпринимай. Мутно здесь как то всё. Прежний капитан, которого я неплохо знал, исчез и его никто не вспоминает. Среди экипажа оказались различные твари, маскирующие под людей, даже химера разумная была обнаружена. Тварей я уничтожил, но не уверен, что среди людей не окажется их последователей или учеников магов Акапульки, которые ещё не инициированы и мой перстень их не определяет. В общем сам понимаешь, вам с Нией ещё предстоит много работы. Ты с ней связался?
  - Ещё нет, разрешения не было.
  - Свяжись и затребуй всю информацию, я её предупрежу. Как только окажусь на Вольном ветре, выйду на тебя по закрытому каналу, тогда и поговорим более подробно. Конец связи.
  - Ния, Дец прибыл, поделись с ним информацией, своими выводами и предположениями. Задействуй его аналитические мощности по полной программе. Осмотр подземного дворца почти закончен и я скоро вернусь.
  Действительно, мне осталось побывать в несколько десятках небольших помещений, которые, видимо, раньше служили жилыми комнатами, но то, что я нашёл в одной из них, заставило меня кардинально поменять свои планы...
  Обычная комната соответствовала своему назначению - служебный кабинет или место деловых встреч. Посредине массивный каменный стол, вокруг него по периметру четыре кресла, тоже из камня, по виду такие тяжёлые и громоздкие, что их и не сдвинуть. Но не это привлекло моё внимание, дело в том, что меня сканировали, как только я переступил порог этой комнаты. Сделано это было быстро и незаметно, но не для меня. Я остановился и осмотрел эту комнату истинным зрением.
  - Ния, ты картинку принимаешь? Что думаешь об этом? - но ответа я не дождался. Моё второе я тут же вынесло свой вердикт, - Стены сделаны из особого материала и блокируют любое излучение и волны.
  Интересно, с какой целью это было сделано, и что хотели спрятать или от чего защититься неизвестные мне строители? Подойдя к столу, я положил ладонь на полированную поверхность, тут же по ней пробежала рябь, а руку ощутимо тряхнуло электрическим разрядом. Неожиданно раздался голос, от которого я вздрогнул, таким он был скрипучим и скрежещем.
  - Параметры соответствуют норме, допуск получен.
  Противоположенная входу стена подёрнулась дымкой и исчезла, открыв лестницу, которая вела на более низкий уровень. Как только я наступил ногой на первую ступеньку, стены прохода и потолок осветились мягким матовым светом, а на ступеньках загорелись стрелки, которые приглашали меня начать спуск вниз. Всё интереснее и интереснее. Связи с Нией по прежнему не было и я решил продолжить спуск на свой страх и риск.
  Казалось, лестнице не будет конца и складывалось впечатление, что я топчусь на одном месте. Велигожем я сделал отметку на ступеньке и когда в очередной раз оказался на ней, то понял, что предчувствие меня не обманывает. Лестница в некуда? Как бы не так. Мои размышления прервал тот же противный механический голос, - Первый рубеж пройдён, приступай ко второму.
  В туже секунду лестница у меня под ногами исчезла, а я оказался на поляне, усыпанной нежно голубыми цветами с очень резким запахом. Чувство опасности буквально хлестнуло меня, - Не дыши, задержи дыхание и скорее пересеки это сонное царство, - это уже венец предупредил меня.
  Как бы не так, а на что у меня фильтры в боевом комбинезоне? Да и осмотреться здесь надо.
  Ломота в висках, желание прикрыть глаза и прилечь на эту лужайку прошли очень быстро, сразу же как только мобильная аптечка воткнула мне свою иглу в предплечье. Драконий глаз показал, что эта иллюзия наведена в большой пещере, в ней же я увидел невдалеке и знакомую лестницу. Хорошо придумали первые, интересно только для чего? Неужели они здесь готовили своих разведчиков или солдат? Не очень на это похоже, скорее всего, исследователей необжитых миров и словно подтверждая моё предположение тот же механический голос произнёс, - Второй рубеж пройден. Общая оценка за цикл - 7 баллов: внимательность - 4; чувство опасности - 10. Если вспомнить, сколько я кружил на лестнице, то четвёрка не так уж и плохо, а голос продолжил, - Второй цикл. Проверке полежат навыки дистанционного управления механизмами защиты и нападения.
   В очередной раз свет мигнул, а я оказался перед открытой дверью в небольшую комнату, всю уставленную мониторами и различными пультами. Следуя указателям, я прошёл к одному из пультов, прямо из пола выросло кресло, в которое я уселся, а голос поставил задачу, - Вам необходимо активировать оборонительные аппараты для отражения агрессии представителей неразумной жизни этой планеты.
  Быстро разобравшись с пультом управления, я подал команду, - Вывести на монитор имеющиеся в моём распоряжении средства защиты. Представить данные на существ, представляющих опасность и их характеристики.... А потом внезапно всё потухло, остался только тусклый свет, иллюзия тренажёрной комнаты развеялась, а механический голос с сожалением констатировал, - Программа подготовки кандидатов в исследовательский отряд загружена не полностью. В частном порядке вы можете осмотреть имеющиеся учебные и действующие образцы...
  В дальнем и самом тёмном углу этой пещеры были в беспорядке свалены уже знакомые мне боевые шары и роботы, а так же образцы вооружения, в том числе и непонятного мне предназначения. Для меня это была сокровищницей, так как позволяло, после ремонта и восстановления, создать собственную механическую армию для очистки планеты древних. Упускать такую возможность я не собирался, поэтому сразу же открыл портал на Первопроходец и дал указание Децу, перенести всё это добро к нему на борт. Убедившись, что на полу нет даже самой завалявшейся гаечки, я закрыл проход и неторопливо пошёл назад, в подземный зал, так как не осмотренными осталось ещё две комнаты.
  К сожаления, в них ничего интересного я не обнаружил. Но и того, что было найдено, хватило с лихвой, что бы окупить потраченное время, да и голова химеры могла хранить немало тайн. Возвращаться на Стремительный через свой портал я не торопился, так как знал, что на выходе из подземелья меня ждёт Аньян и не только она....
  Окружили меня весьма профессионально, отрезав не только дорогу к выходу, но и перекрыв пути отступления. Дилетанты, которые обо мне ничего не знают, что с них взять.
  - Ну и чем я обязан столь радушному приёму и встрече? Вот только не надо прятаться за портьерами и колонами, я и так знаю, что вас десять человек, а одиннадцатый стоит чуть в стороне. Хотите поговорить - милости прошу. Я сторонник мирного разрешения всех проблем и споров.
  - Нам не о чём говорить с похитителем. Или вы будете отрицать факт нахождения принцессы Влады на борту вашего корабля? Вы похитили её и силой удерживаете у себя. Хотите захватить власть или передать её этому тюфяку Гаю?
  - Влады? Это та деревенская дурочка, что тайком пробралась на ковчег? Кстати, он не мой, а ваш, так как принадлежит вашему королевству, а мой корабль на вашу планету не приземлялся, я не вижу в этом необходимости. Да, мне сообщили о том, что на Стремительный кто-то пробрался, не имея идентификационного чипа. Но мне до этого нет никакого дела. Через сутки - другие я со своими людьми покину эту захолустную планету, и ваша ненаглядная принцесса вернётся к вам в целости и сохранности. Я удовлетворил ваше любопытство?
   - Нет. Мы предпочитаем пленить вас и обменять на принцессу. Так будет надёжнее. Советую вам сложить оружие и сдаться на нашу милость. Нас здесь десять не самых последних бойцов королевства...
  - Глупые мальчишки, которых обвели вокруг пальца и натравили на меня. А ваш лорд Старидж оказывается, служит двум господам и кто бы не победил в этой борьбе за корону, он останется в выигрыше. Он хоть предупредил, с кем вам придётся иметь дело?
  Как всё просто, у них нет даже элементарной защиты от считывания мыслей, не говоря уж о наличии блоков. Кстати, о Старидже я узнал от того одиннадцатого, который должен только наблюдать и ни во что не вмешиваться.
  - Значит, пропустить меня по добру, по здорову вы не желаете? Жаль, тогда мне придётся вас всех убить. Дураков каких мало, у вас, оказывается, много. Ну что, вы закончили свои перестроения и приготовления? Можно начинать?
  Напали они на меня почти одновременно с двух сторон, только вот двигались настолько медленно, что пока вторая группа вытаскивала свои мечи и шпаги, я успел расправиться с первой. Весь бой занял немногим более минуты. Больше времени заняло знакомство с наблюдателем, тем одиннадцатым, которого отрядил лорд Старидж, этот двуличный проходимец. Спеленав его силовыми линиями, я отправил его на Вольный ветер под надзор Нии, попросив её провести предварительный допрос и определить, как замешана Влада в этом нападении.
  Ния тут же набросилась на меня, - А позвольте поинтересоваться молодой человек, почему вы исчезли из поля зрения на почти полных два часа, да к тому же отключив все средства коммуникации?
  - Не злись, лучше прими мой отчёт об этом небольшом происшествии. И ещё, ты связь с Децом установила, информацию ему передала?
  - Вы оба грубые мужланы и вас совсем не интересуют чувства и переживания столь тонкой натуры как я. Конечно, передала, а ещё отчитала его.
  - Это ещё за что?
  - А ни за что. Просто так, в целях профилактики. Этому толстокожему надо постоянно напоминать его место в нашей иерархии.
  - А знаешь, Ния. Я тут прочитал у некоторых в головах, что раньше первые могли матрицы, или по-нашему искусственные интеллекты, превращать в настоящих людей с помощью своих саркофагов или реинкарнационных камер. Поройся в архивах Стремительного, может быть что и найдёшь. Доподлинно известно, что вторая жена короля Д.Арта леди Пам была именно такой матрицей.
  - Люда, ты серьёзно? Ты что, предлагаешь мне бросить Вольный ветер? Я что, тебе уже надоела?
  - Ну и выверты у тебя, Ния. Я просто поделился с тобой важной информацией. Понимаешь, первые могли с погибшего или убитого человека снимать матрицу и потом заново оживлять его через очень долгий промежуток времени. У тебя же или у эскулапа в памяти остались данные о Лане?
  - Вон ты о чём. Хорошо я попробую что-нибудь нарыть, но не обещаю. Мне бы получить доступ к архивам первых, который ты благополучно прошляпил в их подземном убежище.
  - Почему прошляпил? Всё самое важное и ценное у них размещено на колоннах, снимки с которых я тебе отправлял....
  Перепираться мы могли ещё долго, но, к сожалению, Аньян не предоставила мне такой возможности.
  - Я надеялась на встречу с вами, лорд Людвиг.
  - А вот у меня встречаться с вами нет ни какого желания, леди Аньян, но идя навстречу вашему желанию, я отказался от мгновенного переноса на ковчег. И так, что вам угодно?
  - Объясните, почему я не смогла попасть на свой корабль, капитаном которого являюсь?
  - На ближайшие трое суток я закрыл вам и всем тем, кто не принял моё предложение, доступ на ковчег. Как только моя команда покинет его, вы сможете вернуться и приступить к своим обязанностям. Корабль мы вам оставим в целости и сохранности, может быть даже мой Первопроходец поможет вашему Стремительному с ремонтом и настройкой оборудования. Вы, наверное, уже в курсе, что на орбите планеты появился ещё один ковчег. Это мой корабль, он головной в той серии, что создали древние для межгалактических путешествий....
  В это время раздался голос Нии, и её сообщение было рассчитано в первую очередь на леди Аньян, - Командор, за нападением на вас отряда смертников стоит лорд Старидж и, возможно, король Гай. Допрос продолжается и если будет что интересного, я тут же сообщу вам. О, леди Аньян, давно не общались. А что случилось с капитаном командором Ан, вашей предшественницей?
  Молодей Ния, сразу взяла быка за рога и задала вопрос в лоб. Интересно, как теперь будет выкручиваться Аньян? Хотя лучше было бы, если эти вопросы задал я, тогда Аньян была бы вынуждена говорить правду и не скрывать информацию, но и так неплохо.
  - Моя сестра погибла при невыясненных обстоятельствах. Её тело со следами борьбы было обнаружено в комнате отдыха и релаксации. Она не оборудована средствами слежения и контроля, так что точно установить, что там произошло, нам не удалось. На совете членов императорской семьи из состава нашего экипажа обязанности капитана Стремительного единогласно были возложены на меня. Вся остальная информация засекречена, стёрта из памяти Стремительного и хранится на отдельном носителе. Тело капитана командора Ан кремировано, а её прах, по традиции, развеян в космосе.
  - И что, даже матрицу не удосужились с неё снять? - не удержался я от вмешательства в разговор.
  - На борту Стремительного нет оборудования для снятия матрицы с умершего или погибшего. По-крайней мере, я об этом не знаю.
   Судя по тому, что её не корёжило от подобного ответа, она говорила правду.
   - Такая возможность у вас на корабле предусмотрена. Для этого было достаточно положить тело леди Ан в саркофаг и он в автоматическом режиме проделал бы всё необходимое. Почему это не было сделано?
  - На наших глазах её тело почернело и стало быстро разлагаться. Я распорядилась немедленно провести обряд погребения, пока было ещё что хоронить.
   Что-то мне это напоминало, но вот что? Моя память категорически не желала восстанавливаться в полном объёме, и даже моё второе я не могло ни чем здесь помочь. Я твёрдо знал, что с подобным описанием я уже где-то встречался, только вот где? Кроме сильнейшей головной боли мои попытки что-нибудь вспомнить, ни к чему не привели. Почему то в голове возникли образы арахнидов - людей пауков, но если б такие существа появились на Стремительном, об этом стало бы известно, да и подобных случаев больше не происходило. Значит ли это что на Ан напал единственный экземпляр и в схватке с ней он получил смертельные ранения от которых так же скончался? Теперь придётся досконально проверить эту комнату отдыха для руководящего состава ковчега. И почему я раньше о ней ничего не слышал?
  Мои размышления прервала леди Аньян, - Простите лорд Людвиг, вы не могли бы объяснить слова Нии о нападении на вас отряда смертников?
  - А тут и объяснять не чего. Ваш лорд Старидж подослал ко мне отряд убийц, правда, это достоверно пока не доказано. Трупы десяти из них лежат в коридоре недалеко отсюда, а одиннадцатого, который исполнял роль наблюдателя, сейчас допрашивает с пристрастием Ния на Вольном ветре. Вся информация извлечена из его мозга. После допроса он будет казнён, как участник нападения на члена императорской семьи. Если сведения о Старидже будут подтверждены, то его тоже ждёт смертная казнь без суда и следствия. Всё будет сделано в строгом соответствии с уложением о членах императорской семьи. Кстати для подтверждения сведений полученных от наблюдателя не мешало бы извлечь данные из голов парочки наёмников.
  Ния, пришли ко мне своих десантников, и приготовься сканировать мозг неудачливых убийц, портал я открываю прямо сейчас.
  В стене коридора открылся проход в виде светящегося овала, и три космодесантника, в полной экипировке, шагнули из него.
  - Ребята, - обратился я к ним, - там невдалеке лежат трупы, выберете парочку побогаче одетых и их головы заберите для передачи на Вольный ветер, а так же соберите всё оружие, оно нам пригодится.
  - Лорд Людвиг, это же люди из моего экипажа? Но почему они опять молодые?
  - Это члены теперь моего экипажа, они согласились служить мне, а мой долг - заботиться о них. Я вернул им их молодость и прежний вид, что в этом удивительного?
  - На меня и других, кто решил не следовать за вами, ваша благосклонность не распространяется?
  - Вы правы, мне нет дела до чужих подданных, а особенно до тех, кто не держит своего слова и разбалтывает важную информацию. Ваша несдержанность, леди Аньян, поставила меня в весьма затруднительное положение. Вы же не будете отрицать, что знали о том, что я Вольный охотник, то есть тот, кто охотится на монстров, тёмных магов и прочую нечисть, что угрожает всему роду человеческому. Информацию о том, кто я такой, что вы так неосмотрительно раскрыли своему королю и его советникам, очень быстро стала достоянием гласности. Это заставило меня действовать очень быстро и без тщательной подготовки. И, честно говоря, я не уверен, что мне удалось уничтожить всех монстров, что проникли из-за вашей беспечности на планету. Нет ни какой гарантии в том, что некоторые из них не затаились где-нибудь в удалённой местности, или глуши лесов. Благо, самое главное зло я устранил, уничтожив химеру разумную и единственную самку нави, которая могла нести яйца, а заодно и её кладку. Не сделай я этого, ваш мир ждала бы судьба планеты ваших первых или древних, как их называют у нас. На ней не осталось людей разумных, а те, что ещё живут там, находятся в специальных фермах, где их откармливают на убой для питания Нави.
  Извините, леди Аньян, но у меня много дел, да и мои десантники уже возвращаются. Не скажу, что был рад встречи с вами. Как я и обещал, через трое суток допуск на Стремительный будет открыт. Этого времени мне вполне хватит что бы с удобствами разместить свои людей на моём ковчеге, а Первопроходцу закончить проверку и загрузку нормального программного обеспечения в искусственный интеллект вашего корабля. И мой вам совет, проведите углубленное негласное расследование того, как, и главное от кого, вирус попал в ваш главный компьютер. Дело ли это рук нави или тайных последователей серого бога, с которыми нам уже приходилось встречаться на вашем корабле? Как я понимаю, вы досконально с этой проблемой не разбирались.
  Да, и ещё. Зачем вы мне подсунули свою Владу? На что вы надеялись, что я не обнаружу её на борту корабля?
  -Я не понимаю, о чем вы говорите. Если о принцессе Владе, то она действительно исчезла из дворца сразу же после доверительной беседы со своими тётями, известными вам принцессами. Её сейчас ищут, но никто не говорил, что она проникла на ковчег.
  - Ага, именно поэтому люди Стариджа обвинили меня в её похищении. Не знали, где она находится.... Ния, прокрути этой старушке начало моей схватки с наёмниками. За сим откланиваюсь, леди Аньян. Надеюсь это наша последняя встреча....
  
  22.
  
  Сканирование мозга наёмников ничего нового не дало. За всем этим стоял лорд Старидж - глава королевского совета, который действительно служил, если можно так сказать - и нашим и вашим. Что ж, своими действиями он подписал себе смертный приговор, а заодно и проверим в деле наследие древних, которое попало мне в руки в тренажёрном зале. Заложить в программу одного из механизмов параметры Стариджа и отправить его на свободную охоту, оказалось делом весьма трудоёмким. Мне пришлось достаточно долго разбираться с программным обеспечением, прежде чем я понял механизм действия этих охранников. А что бы не терять времени, ожидая результат охоты, я отправился исследовать комнату разгрузки и релаксации руководящего состава ковчега.
  На первый взгляд это была обыкновенная кают-компания, только несколько большего размера чем те, с которыми я уже был знаком. С моим появлением зазвучала ненавязчивая, спокойная музыка, из пола поднялось кресло, в которое я сел. Это было непростое кресло, а с встроенным в него приспособлениями для разнообразного массажа, к тому же оно подстраивалось под анатомические особенности строения тела и было весьма удобным для того, что бы расслабиться. Жаль, что я здесь по делу и не имею возможности для безделья.
  Истинное зрение дракона показало мне только одну замаскированную полость в стене, а её сканирование позволило найти пульт управления. Воспользовавшись им, я попал в небольшую комнату с единственным предметом мебели - большой кроватью. Правда, потом из пола вырос небольшой столик, сервированный на двоих и два кресла. Это очень напоминало комнату для тайных встреч и свиданий любовников, а учитывая дефицит мужчин на корабле, удивляться этому не стоило. Вот там то, под пологом кровати, я и обнаружил останки арахнида. Как он туда попал и откуда, установить не представлялось возможным. Наиболее вероятным мне представлялась следующая картина, в предыдущий рейс Стремительного арахнид попал на его борт и проник в эту комнату, или был кем-то случайно занесён в неё. Здесь он впал в анабиоз и очнулся только тогда, когда Ан случайно обнаружила и активировала эту комнату свиданий. Так как паукообразный был ослаблен длительным голоданием, их силы были примерно равны за исключением того, что арахнид имел яд. Яд то он вспрыснул, но получил несовместимые с жизнью повреждения и уполз в своё логово, даже не успев воспользоваться плодами своей победы. И как результат, Стремительный лишился своего капитана, а от арахнида остались только истлевшие кости. Не знаю, может быть я действительно стал параноиком, но приняв образ дракона, я выжег всё, что находилось в этой комнате, оставив только голые стены. Как говориться, ' бережённого - бог бережёт'.
  Не успел я с удобствами расположиться в рубке управления Вольного ветра, как Ния подкинула мне очередную вводную, - Командор, как не бегай от проблемы, она от этого никуда не денется. А в настоящий момент у тебя имеется одна нерешённая проблема, это деревенская принцесса Влада. Ты будешь удивлён, когда лично познакомишься с ней, а пока я предлагаю тебе просмотреть материал о её встречи с принцессами уже здесь, на Стремительном.
  Так как срочно куда-то идти и что-то решать не надо, то почему бы и не посмотреть и не составить предварительное мнение об этой девочке? - Давай, выводи на монитор, что ты там накопала.
  Как я понял, съёмка велась в каюте одной из принцесс. - Неужели все спальные помещения оборудованы средствами слежения? Это кто же так любил подглядывать?
  - И никто не подглядывал. Я попросила стюарда разместить несколько камер, так как присмотреть за Владой ты просил меня сам.
  - Что-то я этого момента не помню.
  - Зато я помню и этого достаточно. А если и не просил, то подумал об этом. Ты смотреть то будешь, или начнёшь выяснять вопросы нравственности?
  Сёстры сидели на небольшом диванчике, а перед ними стояла, как на суде, Влада. Съёмка велась со спины, так что особо вникать, кто говорил из сестёр, я особо не стал.
  - Леди Влада, вы обещали поведать нам мотивы своей странной просьбы и своего поведения после того, как вы окажетесь на борту Стремительного. Время настало, и мы все ждём откровенного рассказа.
  Молодая принцесса тяжело вздохнула и начала своё повествование, - Дорогие мои тёти, я очень благодарна вам за то, что помогли мне вырваться из этого порочного круга и ощутить себя в полной безопасности. Моё повествование не займёт много времени. Как вы знаете, скоро мне предстоит взойти на престол нашего королевства и сменить на нём Гая Артура, но я к этому не готова. И дело не в том, что я не хочу взваливать на себя бремя власти, а в том, что я не легитимная принцесса. Официального документа о признании меня законной дочерью и наследницей отец так и не подписал. А если и подписал, то он неизвестно где, но это маловероятно. Его нежелание видеть во мне свою наследницу вполне объяснимо - подданные королевства не примут меня. На это и делается расчёт тех сил, что так упорно ведут меня к трону. Я занимаю трон, через некоторое время достоянием гласности становится то, что так тщательно скрывалось все эти годы. Меня объявляют низложенной, и в целях предотвращения братоубийственной войны, королевство делится на территории, где полновластными правителями объявляются регенты, назначенные королевским советом. И как результат, на месте одного королевства, мы имеем не менее десяти независимых от центральной власти новых государственных образований, где правят лорды из так называемого моего ближайшего окружения. А я тихо и незаметно исчезаю. Всё это сопровождается кровью и переделом границ.
  Тайна, которую долгие годы так удачно скрывали, заключается в том, что во мне течёт инопланетная кровь. Вот этому доказательство, - и Влада откинула пряди своих волос, показывая заострённые эльфийские уши.
  А я-то думал, почему она мне кого-то напоминает? А тут вот оказывается в чём дело - эльфийская кровь проявилась в очередном поколении, скорее всего через мать Влады. Ведь, насколько мне известно, и король и его возлюбленная были обычными людьми. И что из того, что в наследнице течёт капелька иноземной крови? Не вижу в этом ничего экстраординарного. Хотя кто знает, каков менталитет местных жителей и в первую очередь знати?
  Когда небольшой шок от увиденного прошёл, девушка продолжила своё повествование, - Ковчег вернулся как нельзя вовремя. Я узнала, что на корабль не может попасть никто из посторонних без специального разрешения капитана или одной из вас, как его заместителей, вот поэтому я и обратилась к вам со столь необычной просьбой. Сначала я хотела сказать вам, что мною движет обычное любопытство, но потом решила сказать полуправду о том, что моей жизни угрожает опасность и мне необходимо спрятаться, обещая потом всё подробно объяснить.
  Я долго думала и пришла к выводу - для того что бы сохранить целостность и единство королевства, предотвратить кровопролитие, один из претендентов должен исчезнуть, но не просто исчезнуть из жизни, а иметь возможность опосредовано влиять на события. И здесь мне понадобится ваша помощь, тёти. Надо достаточно тонко и прозрачно намекнуть, что лорд Людвиг оказывает мне определённые знаки внимания. Это остудит некоторые горячие головы в окружении Гая, ведь нет гарантии в том, что я не смогу влиять на лорда, и он не поддержит меня в стремлении обезопасить простых людей, которые искренне поддерживали меня....
  Запись прервалась, - Дальше нет ничего интересного, а секреты девушек я тебе выдавать не собираюсь. Согласись, появление Первопроходца отлично вписывается в план Влады, хотя он и требует некоторой доработки. Знаешь, Люда, эта девчонка не по годам рассудительна и умна. Думаю, вам следует встретиться и пообщаться с ней и желательно за пределами Стремительного, что бы нашлись глаза, которые это увидят. Кстати, я сказала Децу, что бы он подготовил жилые помещения для новых членов твоего экипажа, и передала ему списки для постановки на довольствие. Осталось только уточнить имена тех, кто добровольно останется на борту ковчега из числа тех, кто не был на приёме и оставался в составе дежурной смены здесь. Будет целесообразно, если с этими людьми ты переговоришь лично.
  Чуть не забыла, Дец просил передать, что бы его сейчас без крайней необходимости не беспокоили. Он шерстит память Стремительного и чистит его файлы, а заодно вносит изменения в его программное обеспечение. Работы очень много....
  - У меня нет ни малейшего желания встречаться с этой девчонкой...
  - Ты просто её боишься...
  Я уж хотел было вспылить и одёрнуть эту железяку, которая думает, что стала понимать меня, но вдруг поймал себя на мысли, что действительно немного побаиваюсь встречаться с этой полуэльфийкой, а Ния продолжала гнуть свою линию, - ...боишься, боишься, я же вижу. У тебя даже дыхание и пульс участились. Сколько уже воды утекло с момента трагической гибели, да и похожи они чем-то друг на друга, - договорить я ей не дал.
  - Мне понятен ход твоих мыслей и спасибо за совет, но решение я буду принимать сам. А для некоторых бестолковых повторю, - у меня нет ни малейшего желания встречаться с этой девчонкой и участвовать в её авантюрах. У самого проблем и дел выше крыши.
  - Какой крыши? Это такой афоризм?
  - Не пытайся сбить меня...
  В беседу вклинился Дец, - Вы закончили свою пикировку?
  - Дец, ты представляешь? Я хочу познакомить его с очень симпатичной и, главное, умной девушкой, что бы он мог проявить к ней немного участия и сочувствия, а этот толстокожий - ни в какую.
  - И правильно делает. Время только на вас тратить. Командор, у меня нарисовалась маленькая проблемка, и сам я её решить не могу. Нужна твоя помощь. Не хочешь прогуляться на капитанский мостик?
  - К тебе или на Стремительный?
  - Ко мне то зачем? На Стремительный....
  - Дец, что за проблема? Вроде всё нормально.
  - Нормально? А ты хоть одного человека в операционном зале видишь? Кто осуществляет контроль за процессом самовосстановления? А мои рецепторы зафиксировали активность, и именно в этом зале. Глянь сам, как ты это можешь и определи этого хитрого невидимку. Не нравится мне всё это. Тут стараешься, ночами не спишь....
  Ничего уточнять я не стал и тут же включил своё истинное зрение. Дец оказался прав. Призрачный и прозрачный силуэт был мною обнаружен возле одного из пультов управления реакторными установками. Он уверенно щёлкал клавишами и отдавал мысленные приказы через специальный канал связи.
  А Дец продолжил, - Да ты не волнуйся, я изолировал любую возможность несанкционированной передачи сигналов, а вот что он тут делает, весьма любопытно. Мне даже завидно, если это призрак или привидение этого корабля, а не незримник.
  - Мне ничего не известно о том, что на Стремительном кто-то может накидывать на себя полог невидимости. Хотя существует вероятность, что это один из адептов или учеников тёмных магов. Как мне это уже надоело, каждый день новые загадки, а нам уже пора лететь к планете древних и наводить там порядок....
  В это время Ния передала сообщение о гибели лорда Стариджа в своём рабочем кабинете на четвёртом этаже королевского дворца. В нём сообщалось, что тело главы королевского совета было обнаружено в рабочем кабинете, где он занимался государственными делами. Преступник проник в кабинет через открытое окно и произвёл два выстрела: первый из лучемёта, который разворотил все внутренности лорда, а второй из арбалета разрывным болтом в голову, что напрочь исключает любую возможность возрождения лорда с помощью реинкарнационной камеры или саркофага. Поиски преступника продолжаются. Сделан вывод, что действовал профессионал, который не оставил никаких следов или отпечатков. Государственные бумаги из кабинета не пропали. Следствие продолжается.
  - Ния, это всё, или будет ещё что-нибудь?
  - У меня всё, но сразу два сменных капитана просят у тебя аудиенции.
  - Это кто же из принцесс решили осчастливить меня?
  - Изабелл и Ол. Речь пойдёт о их родственнице. Они собираются тебя просить включить её в состав экипажа.
  - Ния, сколько тебе заплатили за твои хлопоты и лоббирование их интересов?
  - Мне пообещала Ол, что если у неё родится девочка, то она назовёт её в честь меня - Ния.
  - Ол вышла замуж? Когда это она успела? Вроде ещё на торжественном приёме она была свободной....
  - Ой, долго ли умеючи. Теперь тебе, как капитану и лорду надо будет узаконить их брачный союз. Такова традиция. Кстати, и Изабелл на подходе, но у неё возникли проблемы - она никак не наберётся смелости признаться своему избраннику, а он, чурбан, ничего не хочет замечать.
  - Командор, призрак пытается вырваться из силовых пут, что ты на него накинул, - в интонациях Деца прозвучали тревожные нотки.
  - Призрак? А почему я о нём ничего не знаю? Он настоящий?
  - Это потому, милочка, что ты стала заниматься совсем несвойственной для искусственного интеллекта делом. Даже я это понял, совсем немного послушав тебя. А у командора от твоих выкрутасов, наверное, голова кругом идёт.
  - Не волнуйся Дец. От этих пут ещё никому не удалось избавиться, это драконья магия....
  А призрак вдруг заговорил, используя мнемосвязь, - Зачем вы на меня одели оковы повиновения? Если вы думаете, что я могу навредить кораблю, то ошибаетесь. Я здесь для того, что бы помочь его отремонтировать и восстановить все функции в полном объёме.
  - А вы, собственно говоря, кто, призрачный вы наш?
  - Я дух первого механика и всегда прихожу на помощь, когда Стремительный нуждается в моей помощи. Есть ещё духи первого навигатора и второго оператора боевых систем, но они появятся на корабле только после того, как я закончу. Сразу предупреждаю ваши вопросы - мы можем появляться только здесь, когда ковчег находится в месте своей постоянной дислокации. Не знаю почему, но только нам троим дана такая возможность из множества первых, что упокоились на этой планете. А теперь отпустите меня, тут дел непочатый край, а я теряю время на пустые разговоры.
  Силовой кокон исчез, и призрак повёл плечами как живой человек, - Мне вот только одно непонятно, как вы меня увидели? И не только увидели, но и зафиксировали мою деятельность. Вы что, тоже из экипажа первых? Но я вас что-то не припоминаю, а если из состава первых, то почему в настоящих телах?
  - Послушайте, первый механик, а если я попытаюсь вас восстановить в первоначальном виде, и вам представится шанс прожить ещё одну жизнь в нормальном человеческом теле, согласитесь полететь на свою родную планету, что бы восстановить там справедливость и порядок?
  - А что с Ялмез могло случиться?
  - Ния, скинь ему часть информации о нашем визите на планету древних....
  - Но, но, дедушка, не лезь туда, куда у тебя отсутствует допуск. Командор сказал часть информации, вот и довольствуйся этим, а то моду взяли - руки распускать, лезть в память честной девушки....
  - Лорд Людвиг, я не готов дать вам ответ немедленно, я должен посоветоваться....
  Я перебил его, - Советуйтесь, только учтите, через пару суток мой ковчег улетает отсюда. Я и так потерял тут уйму времени. А теперь извините, меня ждут текущие дела, мне ещё свой экипаж перемещать и размещать на новом месте службы.
  Призрак исчез. А у меня возник вопрос и я задал его венцу - чем отличается призрак от привидения, а если отличается, то как? (Привидение или призрак - в традиционных представлениях душа или дух умершего человека, или мифического существа, проявляющиеся в видимой или другой форме в реальной жизни (от невидимого и неосязаемого присутствия до практически реалистичных наблюдений). Преднамеренные попытки связаться с духом умершего называются спиритическим сеансом или, в более узком смысле, некромантией.
  Вера в духов и привидения (анимизм) широко распространена среди человечества: она присутствует в культуре практически всех народов и восходит, очевидно, к поклонению духам умерших предков. Также во многих религиях существуют специальные обряды и традиции погребения, проводимые с целью успокоения душ умерших. Понятие также связано с культом предков.
  Хотя в большинстве случаев привидениями называют души умерших людей, существует множество поверий и легенд о призраках животных, кораблей, самолётов, целых армий и городов).
  Однако ответа я так и не дождался.
  - Всё, перерыв закончен, у всех есть куча дел, а у кого нет, так я быстро найду, чем заняться. Ния это касается в первую очередь тебя. Ты, между прочим, собиралась проверить все архивы на наличие знаний о том, как матрицу вернуть в человеческое тело. Вот и займись делом.
  Дец, если ты всё сделал и проверил на Стремительном, то убедись в том, что к приёму экипажа всё готов, и ему есть где разместиться, с учётом наличия семейных пар.
  - Капитан, а у меня на борту возможно наличие таких призраков?
  - Не знаю, вряд ли, - а у себя сделал в памяти пометку о том, что надо будет ещё раз проверить медицинский модуль. Что-то беспокойство Деца мне не понравилось.
  Возле каюты, которую я временно занимал, словно два часовых застыли сёстры - Ол и Изабелл.
  - А где главная виновница всей этой суеты? Передайте ей, что бы была готова предстать перед моими светлыми очами по первому требованию. А теперь прошу, ваши высочества, в мою скромную обитель.
  Стюард, накрывай обед на три персоны, а то за бесконечным множеством проблем и поесть некогда. Вы в курсе, милые леди, что в настоящий момент имеются три рабочие матрицы из состава экипажа первых? С одной из них я сейчас общался и если Ние удастся раздобыть информацию о процессе восстановления человеческого образа, то, возможно, наш экипаж пополнится специалистами из состава самого первого....
  Мой монолог прервало появление еды на столе, и мой желудок немедленно отреагировал на это утробным звуком, словно говоря - хорош заниматься болтовнёй, хватай инструмент и за дело.
  - Извините леди. Как говорили у нас в академии - 'Зов желудка - сильнее воли командира'....
  Только после того, как стол был очищен и на его поверхности появились бокалы с тонизирующим напитком, наша беседа продолжилось.
  - И так, леди, я готов выслушать ваши доводы за то, что бы ваша подопечная Влада осталась на борту моего корабля и была включена в состав экипажа. Повторять её доводы, которые она излагала вам во время встречи в каюте одной из вас, не надо. Ния меня уже просветила.
  - Люда, ты предатель!
  - А вот подслушивать и подглядывать нехорошо, сгинь и займись делом.
  Первой заговорила, как ни странно, Изабелл, самая стеснительная и скрытная из сестёр, - Нам добавить к объяснениям мотивов её поступков нечего. Девочке действительно угрожает опасность. Наш народ никогда не встречался с инопланетянами и в любом отклонении от принятого вида человеческой внешности видит угрозу или проявление наследия Серого бога. Народ её не примет, будь даже она последней представительницей славного рода Д.Артов.
  - Народ или знать? Народу, как мне кажется и как мне подсказывает опыт, всё равно, кто им будет править, лишь бы налоги были поменьше, а льготы побольше. А вот знать, особенно амбициозная, может начать роптать и призывать к свержению. Именно на это надеются те, кто стоит за спиной и пытается управлять принцессой Владой? А почему бы этой девчушке не нанести предупреждающий удар и самой не рассказать и не показать своё отличие ещё до того, как она займёт престол? Я неплохо знаю остроухих, смелости им не занимать.
  - Простите милорд, а где вы с ними познакомились или общались?
  - Моя погибшая жена была эльфийкой, так называют этот народ, - я тяжело вздохнул, - и хотя мы прожили вместе совсем мало времени до того, как её убили, я составил представление о них. Кстати, в империи, они пользуются равными со всеми правами и даже некоторыми преимуществами, как малочисленный народ.
  - Простите, мы не знали о постигшей вас трагедии, иначе моя сестра не задала бы такой вопрос.
  - Ничего страшного, это событие имело место довольно давно, и боль утраты ушла глубоко вовнутрь. К тому же, я уничтожил всех, кто был причастен к убийству, включая близких и дальних родственников, так что Риолана отомщена, как того требует уложение о членах императорской семьи. Впрочем, эта тема не касается вашего визита и мы её опустим.
  А какие впечатления произвела Влада именно на вас, поделитесь своими наблюдениями.
  И вновь первой заговорила Изабелл, - Скромная, неизбалованная вниманием и поклонниками девушка, не чета нам, когда мы впервые появились на борту Стремительного. Начитана, умеет внимательно слушать, имеет своё мнение и не боится его отстаивать. Скрытна, когда надо может промолчать...
  Продолжила Ол, - У неё хороший вкус, к вещам относится бережливо, уважает труд других и сама не чурается поработать, когда этого не видят её надсмотрщики. Любознательна, любит читать, но частенько предаётся мечтам и витает в облаках. Впрочем, это свойственно всем девушкам её возраста. Она вступила в ту пору, когда уже можно выйти замуж, но достойного человека в её окружении нет, а не по любви она не хочет. Этот юношеский максимализм скоро пройдёт, - Ол вздохнула и замолчала.
  - Лучше будет, если вы, милорд, сами познакомитесь с Владой и составите собственное мнение о нашей подопечной. Её можно пригласить?
  Так же как и на торжественном приёме, у Влады на лице не было следов косметики, да и затравленность во взоре никуда не делась, а только глубже спряталась. Одета она была в форму навигационной службы, комбинезон которой висел на ней мешком.
  - Более приличной одежды не нашлось? Вы бы ещё на пару размеров больше ей одежду подобрали...
  Влада дёрнулась, а я подумал, что без специальной подгонки подобрать комбинезон для такой хрупкой и миниатюрной фигуры не очень просто, но даже это одеяние не могло скрыть всю привлекательность, так свойственную тем, в ком течёт эльфийская кровь.
  - Итак, молодая леди, вашу версию прибытия на Стремительный в исполнении присутствующих здесь моих сменных капитанов, я выслушал. Теперь хотелось бы услышать правдивые причины вашего желания остаться на ковчеге. Учтите, я читаю чужие мысли и отлично разбираюсь в том, когда мне говорят правду, а когда лгут. В настоящий момент вы лихорадочно думаете о том, что мне можно рассказать, а о чём лучше умолчать, а так же о том, что задание, которое вам дал лорд Старидж, вам выполнить вряд ли удастся. Должен предупредить, что этот лорд, ваш злой гений, где-то около двух часов назад был убит неизвестным в своём рабочем кабинете без возможности восстановления его матрицы или клонирования. Ах да, в случае если вы начнёте мне лгать, вас ждут сильные болевые ощущения. Это наша семейная способность, присущая только детям императора. С каждой попыткой скрыть правду, боль будет усиливаться до тех пор, пока вы не умрёте от болевого шока. Надеюсь это понятно? Можете приступать к своему рассказу.
  - Меня принуждают выйти замуж за человека, которого я ненавижу, - выпалила она и зажмурилась.
  - И что с того? Коронованные особы очень часто не имеют права на чувства и право выбора спутника
  
  23.
  
  - ....В общем, я не вижу достаточно веских причин для того, что бы включить вас, молодая леди, в состав своего экипажа. Посудите сами, вы абсолютно ничего не умеете из того, что может пригодиться на корабле. То, что вы умеете вкусно готовить, при наличии кухонных автоматов, вряд ли говорит в вашу пользу. В вашей способности и умениях шить я сильно сомневаюсь, глядя на вашу униформу. Карту звёздного неба вы не читаете и какими-нибудь специфическими знаниями и навыками не обладаете. Попросту говоря, вы бесполезный балласт и проку от вас не будет.
  - Я умею учиться и быстро усваиваю знания, милорд Людвиг.
  - А раны перевязывать вы умеете, а оказывать первую медицинскую помощь на поле боя? Молчите? Это был последний шанс, который я мог вам предоставить. Сожалею, но вы не будете включены в экипаж Первопроходца. Впрочем, никто вам не будет препятствовать, если вы останетесь на Стремительном. Экипаж этого ковчега не в моей компетенции.
  А вам леди, я советую отправиться к себе и приготовиться к передислокации на мой корабль, где и будет произведён обряд создания семьи для тех, кто решился на этот отважный шаг. Предупредите об этом всех остальных. Начало перехода через мой портал ровно через три часа.
  Влада стала хлюпать носом, а обе принцессы с осуждением посмотрели на меня. Вот же действительно очередная головная боль, мне на Первопроходце она не нужна, а на Стремительном, как только мы уйдём отсюда, её быстро достанут. Впрочем, есть один не тривиальный выход.
  - Изабелл, у вас в старых запасах случайно не осталось чего-нибудь такого, что можно было бы одеть на эту остроухую? Если что-то такое имеется, то приоденьте её и распорядитесь, что бы ей соорудили причёску, при которой её ушки были бы всем видны. Я намерен прогуляться с молодой леди сначала по дворцу, а потом и по парку, где полно всяких бездельников, именуемых придворными. Думаю, часа на эту прогулку нам хватит. Всё, разговор окончен. Свободны!
  По моим расчётам, привести Владу в порядок можно было за пятнадцать минут, дадим ещё пятнадцать на женские сборы и ровно через полчаса я был у каюты Изабелл. Видимо камера наблюдения или сканер засекли моё появление и, практически одновременно со мной, из каюты выпорхнуло этакое воздушное создание в светло - голубом платье, расшитом золотом по подолу.
  - Этот цвет вам к лицу, молодая леди, да и само платье вам очень идёт, вы в нём весьма привлекательны. - Влада покраснела и засмущалась. Вот что значит вовремя сказанный комплимент с элементами неприкрытой лести. - А теперь, не соблаговолите рассказать мне о том злодее, который принуждает вас к замужеству и, наверняка, уже примерил на себе королевскую корону?
  Девушка ещё сильнее покраснела, но смело взглянула на меня, - Это сын королевского хранителя казны. Он старше меня, по мнению многих весьма красив, но я его ненавижу за постоянные попытки домогательства и непристойные шутки и обещания. А ещё он постоянно окружён вульгарными женщинами и девицами лёгкого поведения, не прячет свои случайные связи и, даже, гордится ими. Это так противно. Он не скрывает, что сразу же после нашей свадьбы постарается избавиться от меня, обещая носить траур целых три дня.
  - В целом понятно. Если во время нашей прогулки он попадётся вам на глаза, укажите мне на него. Хочу сам глянуть на смельчака, который так вульгарно себя ведёт с принцессой королевской крови и не боится последствий. И ещё, мне известно, что вы хотели, что бы при дворе узнали об особых отношениях, которые, якобы, нас связывают. У вас будет прекрасная возможность намекнуть на это, так что ведите себя соответственно.
  Я беззастенчиво стал считывать сумбур в мыслях этой девицы, пока мы шли из жилого отсека к командному мостику и узнал кое-что интересное, наверное, стоит ей ещё раз напомнить, что я умею читать чужие мысли, если они не экранированы специальным образом.
  ' - Как хорошо, что нас не сопровождают эти красноглазые звери. Тёти - бабушки говорят, что это личная охрана лорда, и она мгновенно расправляется с его врагами. Для простых людей она не видимая, да и только леди Изабелл может их разглядеть, но лучше об этом никому не говорить, считается, что это может принести неприятности.... Интересно, а как я должна демонстрировать окружающим наши особые отношения? Я что, должна при всех целоваться или обниматься с ним? Но это же крайне неприлично, тем более на первом свидании.... А лорд выглядит крайне мужественным и симпатичным. В нём чувствуется сила и надёжность, а ещё затаённая грусть и тайна. Наверное с таким человеком можно чувствовать себя в безопасности в любой обстановке и ничего не бояться....'
  - Возьмите меня под руку молодая леди. Сейчас мы с вами окажемся в зале, где проходил торжественный приём, и вы для меня проведёте небольшую экскурсию по королевскому дворцу. В первую очередь меня интересует библиотека и архив. Особенно то место, где могут храниться воспоминания и знания ваших первых. Не волнуйтесь, если мы и заглянем туда, то ненадолго.
  - Но главный архив находится в запретном подземном городе, куда даже мне не попасть до тех пор, пока я не стану королевой, а обращаться за разрешением к Гаю я не хочу, да и времени на это нет.
  Я пожал плечами, - Я побывал уже там, когда чистил помещения от монстров, так что проникнуть туда для нас не проблема.
  Мгновение, и мы оказались в пустом зале, где гулко разносились наши шаги. Гвардейцы, что стояли по углам помещения даже не дёрнулись, но было заметно, как они напряглись.
  - Дорогая, ты обещала мне небольшую экскурсию по дворцу. Давай начнём с библиотеки, она многое скажет об обитателях, но сначала посетим главный тронный зал.
  - Простите мой лорд, но мы уже находимся в большом тронном зале. Здесь проводятся торжественные приёмы, балы и другие королевские мероприятия.
  - Это убожество - главный зал? В вашем королевстве, видимо, непростые времена и вы нуждаетесь в средствах? Не стесняйтесь, я в состоянии оказать вам небольшую безвозмездную помощь. Скажем, пара сотен килограммов самоцветов и триста килограмм золота в слитках на первый раз вам хватит, для украшения этого зала? Честно говоря, здесь нечего смотреть. Хотя чему я удивляюсь, ваш мир не далеко ушёл от варварства и сложно требовать от его обитателей изысканности и вкуса. Идёмте к библиотеке.
  Говорили мы достаточно громко, что бы стражники могли уловить не только наши слова, их смысл, но и интонацию.
  - Даже не знаю, милорд, в библиотеке давно уже никто не бывает и там царит запустение. Мне даже стыдно её показывать вам. К тому же она находится в подвальном помещении левого крыла и что бы попасть туда, надо выйти из основного здания, пройти через парк и войти через специальный вход. Если вы не раздумали, то я провожу вас туда...
  Гвардейцы даже не шелохнулись, когда мы проходили мимо.
  - Ваши стражники хорошо вышколены, не чета нашим имперским, те бы уже давно обменялись недвусмысленными взглядами и подмигнули мне, мол какую красавицу отхватил себе принц, на зависть всем остальным....
  Весть о нашем появлении во дворце очень быстро разнеслась и нам на встречу, пока мы спускались по лестнице на первый этаж, то и дело попадались придворные, слуги, местные чиновники с бумагами и даже несколько человек в форме экипажа Стремительного. Все старательно отводили глаза и старались на нас слишком откровенно не смотреть, делая вид, что подобные парочки тут дело обыденное, но их любопытство перехлёстывало через край. Правда находились и те, кто презрительно кривился, глядя на ушки Влады, а меня окидывал пренебрежительным или злым взглядом. Под этими взглядами Влада сжималась и инстинктивно искала защиту, сильнее прижимаясь к моему плечу.
  - Эти придворные случайно не из твоего окружения? О, а вот и твои телохранители, вернее твои тюремщики, - с улыбкой проговорил я, заметив двух амбалов, что направлялись в нашу сторону. - Ты не сильно будешь возражать, если я, в зависимости от обстоятельств, или покалечу или убью их.
  - Только убивать их не надо, - жалобно проговорила она, - они просто выполняют приказы лорда Жирома и его сынка, а так, когда никто не видит, относятся ко мне хорошо. Даже пару раз выручали, когда Виго через-чур распускал руки и старался задрать мне подол платья.
  - Даже так? Виго, как я понял, сын казначея, которого ты обозначила как лорда Жирома?
  - Да, это они. Глава якобы моей партии и его сынок - мой жених. Твари, каких свет ещё не видел.
  - А почему Гай не избавится от этого Жирома?
  - Да потому, что в его руках все финансовые потоки королевства и доступ в хранилище с ценностями имеет только он один. Там что-то замешано на крови казначея.
  - Эту проблему я готов решить в два счёта. Назови мне достойного на эту должность, и я поменяю допуск. А лучше этих достойных пусть будет два. Они будут следить друг за другом, злоупотреблений и воровства будет меньше. Подумай и потом мне скажешь результат. Если ничего лучшего не найдёшь, то я рекомендую твоих тюремщиков. К тому же у каждого из них останется только по одной руке, а в ней много не утащишь.
  В это время амбалы наконец-то добрались до нас и без разговоров, обнажив здоровенные мечи, напали на меня. Действовали они хоть и слаженно, но неумело. Два движения радужным светом и их клинки, вместе с руками до локтевого сгиба, упали на мраморный пол лестницы.
  - Благодарите принцессу Владу, она просила не лишать вас жизни. Это плата за ваши некоторые поступки по защите её чести и достоинства. Влада, пойдём, а то мы так до самого вечера не попадём в библиотеку.
  В парковой зоне народа было ещё больше. Прибавилось и вооружённых людей, то ли охрана, то ли боевые отряды претендентов. По крайней мере, некоторые группы враждовали между собой, но дальше словестной перепалки дело на шло.
  - Влада, а почему у них только холодное оружие, здесь что, на территории парка лучемёты не действуют?
  - Да, это наследие древних.
  Хмыкнув, я из набедренной кобуры извлёк небольшой бластер и выстрелил в ближайшее дерево. Его тут же охватил огонь, а толпа придворных отшатнулась назад. Несколько человек пытались повторить за мной, но у них ничего не получилось.
  - Как это возможно, ведь запрет действует на всех? Говорят, что даже первые не могли пользоваться таким оружием на территории дворцового комплекса.
  - Значит, по своему социальному статусу, я стою выше ваших первых и запреты на меня не распространяются. Надеюсь, подобная мысль придёт в голову некоторых из королевского окружения и они поймут, что связываться со мной, а значит и с вами, принцесса, себе дороже.
  Однако я зря надеялся на здравомыслие некоторых. Дорогу нам преградил внушительный отряд с уже обнажённым оружием.
  - Это люди лорда Жирома и Виго. Они, наверное, хотят отбить меня и вернуть в свой дворец или замок, где меня содержат под стражей.
  - Дикари, они что, не знают, что обнажённое оружие даёт мне право рассматривать их действия как агрессию и без предупреждения применить своё оружие. А сам лорд Жиром и его сынок находятся в этой толпе?
  - Да, они в тылу этого боевого отряда, а ещё одна группа приближается к нам через правую аллею.
  - Прекрасно. Мне только одно не понятно, если сын Жирома станет королём, женившись на тебе, то зачем им развал королевства на несколько частей?
  - Не знаю, но думаю, что многие лорды не примут Виго на троне. Хотя, возможно, обособившись от других, вся королевская казна полностью сосредоточится в их руках и на законных основаниях тратить её на другие земли они не будут. Лорд Жиром скряга и у него нездоровая тяга к золоту и драгоценностям.
  Остановившись за несколько десятков метров до преградивших нам дорогу, я сформировал в левой и правой руке огненные шары из пламени дракона.
  Из толпы раздался зычный голос, - Чужак, отдай нам принцессу и можешь проваливать на все четыре стороны, мы тебя не тронем.
  Их мысленный фон говорил об однозначной уверенности в своей силе и праве диктовать свои условия, а вот отпускать они меня не собирались. Пущенный мною огненный шар из правой руки, набирая скорость, превратился в огромный огненный смерч и вскоре охватил всю вооружённую группу, потом резко опал, а на месте отряда лорда Жирома остались только небольшие кучки пепла и капли расплавленного металла. Пришло время и тех, кто собирался напасть на нас справа. Всё повторилось, только с той разницей, что из смерча, в разбегающихся в разные стороны некоторых сторонников казначея и его сынка, вытянулись протуберанцы и тоже поглотили их.
  - Влада, нам стоит поторопиться, мы и так потратили непростительно много времени на эту мелочь.
  Больше никто не рискнул преградить нам дорогу и дальше мы шли уже скорым шагом, пока не вошли в левое крыло дворца. Там было пусто, хотя везде были видны следы наведения поряка в виде влажных перил и протёртой лестницы. Мы спустились в полуподвальное помещение и подошли к дверям библиотеки. Они были предусмотрительно открыты и мы вошли вовнутрь.
  - Да, действительно картина удручающая. А где смотритель или главный библиотекарь?
  - Эта должность, насколько мне известно, давно уже вакантна. Да и желающих занять её пока не наблюдается из-за низкого должностного оклада и большого объёма работы.
  - Послушайте Влада, сделайте одолжение, позвольте мне снять копии с ваших книг и документов. Это займёт немного времени, и я заверяю вас, что уже к вечеру всё вернётся на свои места.
  - Не знаю милорд, я ещё пока не королева, но думаю, как наследница, я имею право дать вам такое разрешение.
  - Прекрасно. Дец?
  - Я весь во внимании командор.
  - Подглядывать и подслушивать научился у Нии? Все книги, бумаги и кристаллы оцифровать и перенести на наши носители, после чего всё вернуть назад в целости и сохранности. Разрешаю использовать транспортный луч. Ты, кстати, готов принять пополнение экипажа?
  - Естественно командор. С нетерпением жду новых людей. К выполнению вашего поручения приступаю немедленно.
  На наших глазах в середине помещения образовалось белёсое пятно в которое с полок потянулись несколько потоков книг, свитков, кристаллов, папок и, даже, шкатулок, ларцов и ящичков.
  - Ну всё, процесс пошёл, пора и нам перемещаться на новое место. Вашу руку, несравненная леди Влада, - мне почему то было весело наблюдать за тем, как смущается эта девчушка, а её щёки покрываются красными пятнами.
  Мгновение, и мы оказались в том зале подземного дворца, где находились колоны с предсказаниями авгуров. Тут же возле моей ноги появился Мач,- Здесь навь. Охота, - и исчез. Это произошло так быстро, что я надеялся, что его не заметили, но оказывается, зря надеялся.
  - Что-то произошло, и ваш охранник заметил опасность?
  - Вы же собирались скрывать от меня свою способность видеть моих кхоров? - но она не ответила, а уверенно подвела меня к колоне в центре зала, прямо напротив пустого возвышения для трона. Это была единственная колона, как я заметил, на которой не был выбит текст, зато её всю от низа и до самого верха украшали затейливые рисунки и орнамент.
  - Вот вход в архив первых. Я была тут только один раз, и как он открывается, не знаю. Говорят, что есть специальный ключ, который заставляет орнамент принять особую форму и только тогда ворота откроются. Правда это или нет, я не знаю.
  Действительно, и рисунки и орнамент в виде ветвей с листвой как бы жили своей самостоятельной жизнью, постоянно двигаясь и меняя свою конфигурацию. Но так было только до тех пор, пока я не приложил свою ладонь на поверхность первого попавшегося мне рисунка. Тут же всё движение прекратилось, а сама колонна как бы исчезла в густом тумане, сквозь который всё явственнее стали проступать небольшие ажурные ворота. Как только ворота оказались перед нами, они открылись, приглашая нас войти.
  Я взял девушку за руку и потянул за собой, - Не хочу тебя оставлять здесь одну, вдруг сработала система безопасности, а внятно объяснить своё пребывание здесь ты вряд ли сможешь.
  Как только мы переступили некую незримую черту, вокруг нас всё исчезло, возникло некое завихрение, а потом стало светло как днём и мы оказались в просторной комнате, нимало не похожей на помещение, где хранится архив. В самом центре стоял обыкновенный стол с большим кристаллом, и ни каких стеллажей, полок или шкафов. Замерев на месте, я прислушался к голосам, что возникли у меня в голове. Я чётко различил два женских голоса и один старческий, мужской.
  - Кого это к нам нелёгкая принесла? Ух ты, семейная пара. Она наш потомок, но с примесью эльфийской крови. А этот красавчик - непонятно что. Я не могу его идентифицировать, он полностью закрыт для анализа. Улия, а ты что скажешь?
  - Они не женаты, а он сволочь. Получит своё от этой девчушки и бросит её. Все мужики одинаковые, кроме нашего учителя, конечно, но это потому, что у него от старости даже песок перестал сыпаться. Сейчас опять начнёт просить совета или денег. Тупоголовые дегенераты эти наши потомки.
  - Сколько лет уже прошло, а ты всё не можешь простить Алена и поэтому всю свою злость срываешь на посторонних людях. Его кости уже давно истлели, а ты всё их перемываешь. Надоело.
  - Надоело, да? А каково мне было, когда я ему намекнула на возможную беременность, а он сбежал на эту проклятую войну и там специально дал себя убить, что бы только не женится на мне....
  Странный выверт женской логики. Я так полагаю, что вспоминается один из эпизодов противостояния киборга и первых. Мужчина, незнакомый мне Ален, отправился защищать свою будущую жену и ещё не родившегося ребёнка, там погиб, а его обвиняют в трусости и нежелании брать на себя ответственность. Хотя, судя по всему, характер у этой Улии ещё тот, и возможно, этот парень был прав, сбежав от неё. А она до сих пор не может ему этого простить, а может, не может простить себя, что не удержала его.
  Раздался старческий дребезжащий голос, - Не о том глаголете. И как вам не надоедает одно и то же обсуждать из столетия в столетие. Вы лучше мне скажите, как эти люди попали в закрытый архив, прикрытый, к тому же, мощным магическим занавесом?
  - А что тут не понятно? Использовали ключ. Первый раз что ли.
  - И где этот ключ, Улия всезнайка? Поделись своими соображениями.
  - Да откуда я знаю где? Может у этой сволочи в кармане. Нет, вы только посмотрите, как он похотливо смотрит на бедную девчушку. Такое ощущение, что сейчас набросится на неё, сорвёт одежду и будет творить своё чёрное дело. А может он именно для этого заманил её сюда? Вот гад. Сейчас ты у меня узнаешь, как злить призраков архива...
  - Успокойся Улия. А ты что думаешь Ания?
  - Я даже не знаю. Ключа у него нет, я его не ощущаю. Без ключа в это помещение могут войти только первые и то не все. И хотя у него белый цвет волос, к королевской семье он не относится, в отличии от девушки. К первым он тоже ни каким боком. А ещё на нём странная метка.
  - Уже ближе. А ну-ка вспомните мои первые уроки. Кто кроме командного состава Стремительного имеет право беспрепятственного прохода и допуска не только в архив, но и во все помещения нашего убежища? Улия отвечай.
  - Старик, мы не на экзамене на звание архивариуса. Хотя постой. Но этого не может быть. Он не только молодо выглядит, он действительно молодой, а хранители такими не бывают. Они все степенные, многоопытные, выдержанные, да и силой от них разит чуть ли не за парсек.
  - А если он и свою силу и умения скрывает? Ведь прочитать и проанализировать его вы не смогли, а хранителем стал за свои заслуги и умение. Обратите внимание на его знак принадлежности к совету мудрых, который вы до сих пор не заметили....
  - А вот это мы сейчас и проверим...
  - Улия, не смей!
  Малозаметный сгусток субстанции отделился от кристалла и завис перед моим лицом, - Глубокоуважаемый Хранитель, а не подскажите нам, сирым и убогим, за каким ... вы сюда припёрлись? Что вам надо? - в голосе звучало ехидство и неприкрытая насмешка.
  - А развоплощения лет на триста - пятьсот не боишься? А заодно другие отдохнут от тебя слабоумная Улия. Как думаешь, Старый? Или может быть полное развоплощение, а я вам сюда другого архивариуса пришлю?
  - Простите её, господин Хранитель, молодая, неопытная, вспыльчивая. Слишком рано погибла - пошла мстить Серому богу за своего жениха и как результат, её повреждённая матрица оказалась здесь. Да и привык я к ней. Скучать буду.
  - Ладно, уговорил, но заклятие молчания на три дня она получит. - Я сделал пасс рукой. - А теперь о деле. У меня мало времени и много забот, самому искать и экспериментировать нет возможности. Я тут обнаружил вполне пригодные для обращения три матрицы из первого экипажа. Специалисты, которые могут пригодиться на моём ковчеге. Мне нужны знания, как вернуть им человеческое обличие, при условии, что они войдут в состав моего экипажа и прослужат мне не менее пяти лет. Если откажутся, то всё останется как было.
  - Простите, господин Хранитель, а для чего вам эти трое?
  - Смотри, Старый. Узнаёшь? - и я открыл ему ту часть своей памяти, на которой запечатлён визит на планету древних. Старик вскрикнул, ещё один сгусток отделился от кристалла и подлетел ко мне.
  - Этого не может быть. Как это произошло?
  - Это произошло задолго до того, как я получил венец, который ты назвал знаком совета мудрых. Конечно, самым простым выходом из положения явится полное уничтожение вашей родной планеты. Я могу распылить её на атомы и дело с концом. Но когда я её обследовал, то обнаружил глубоко под землёй рукотворные пустоты. Существует вероятность, что древние, я их так называю, построили там подземные города и спрятались в них от этой напасти. Если это так, то сначала я должен попробовать очистить планету от монстров и тварей и спасти людей. А вот если у меня это не получится, то иного выхода, как уничтожение, у меня не будет. Надеюсь, мои мотивы понятны?
  Наступило молчание, которое прервал голос старика, - Ания, девочка, я не могу настаивать, но прошу тебя, предоставь возможность этому Хранителю сканировать твою память, во имя наших родных и близких, которые погибли на нашей родине.
  - Так архив не в кристалле?
  - Нет, это обманка. Её уже пытались несколько раз разбить, поэтому предприняты такие меры предосторожностей и все наши знания перенесены в призрачную память.
  В это время появились мои призрачные волки и, надо сказать, как нельзя кстати.
  - Ой, какие милые собачки, они ведь тоже призраки?
  -Это кхоры, мои охранники, телохранители, друзья и непревзойдённые истребители всевозможных тварей, гадов и монстров. Простые люди их действительно не видят, но считать их призраками я не могу. Они реально рвут горло и наносят смертельные раны, к тому же это боевые волки, а не милые собачки.
  Ну так что, я получу знания, как превратить матрицы в людей?
  - Старик, я согласна, но при одном условии. Моя матрица тоже цела и я хочу принять непосредственное участие в освобождении своей планеты. А если повезёт, то найти архивы Ялмез и загрузить их в свою память, с последующей передачей вам, как резервному источнику знаний.
  - Никто мне ни каких условий ставить не будет. Старый, эти девчонки тебе дороги? Тогда объясни им обеим, что я могу прибегнуть к силе и сканировать их память, а потом выжечь её. Речь идёт о спасении сотен, а может быть и тысяч жизней. Зависеть от капризов и желаний какого-то призрака я не буду.
   Мои силовые линии вырвали из кристалла ещё один сгусток, оплели его и подтянули к моим глазам.
  - Я согласна, согласна добровольно позволить сканировать свою память. Улия, ты была права, - все мужики сволочи.
  - Простите, Хранитель, но кроме знаний нужно ещё и оборудование. Насколько мне известно, Стремительный повреждён и будет отремонтирован очень не скоро.
  Я перебил старика, - Как я уже говорил, у меня есть свой ковчег - самый первый созданный на вашей планете - Первопроходец. Его экипаж весь погиб от вредных микроорганизмов, что по недосмотру были занесены на корабль. Когда спохватились, было уже поздно, все были заражены. По моим подсчётам Первопроходец дрейфовал в космосе несколько тысяч лет, прежде чем я наткнулся на него, произвёл полную очистку и стал его капитаном. А Хранителем, как вы меня называете, я действительно стал недавно, хотя мне ближе и роднее моё прежнее звание - Вольный охотник.
  Скажи мне, Старый, а в чём мне может пригодиться твоя Ания, если я возьму её на борт своего корабля? Какими специальностями и знаниями она обладает?
  - Ания, впрочем как и Улия может быть кем угодно, ведь у неё в памяти заложены навыки и знания всех уцелевших специалистов ковчега, а кроме этого и всего выжившего исследовательского персонала. Даже часть профессиональных знаний колонистов и та хранится в её памяти. Конечно это не доскональные знания, а только основные....
  - Понятно, знает всё и в то же время конкретно ничего. Пустое место, балласт.
  - Я с таким выводом не согласен, - тут же встал на защиту своей ученицы архивариус. Похоже мне удалось его растормошить. - Да, её знания не имеют точного описания того или иного процесса, но достаточно найти специалиста в какой-нибудь отрасли, передать ему имеющуюся информацию, и он будет способен двинуть вперёд и теорию и практику в своей профессии к новым высотам и достижениям.
  - Прекрасно. Тогда поступим следующим образом....
  По лицу Влады текли слёзы, а кто говорил, что процесс передачи информации в таких объёмах будет безболезненным? Зато теперь она сможет надиктовать и издать более сотни практических пособий в различных отраслях экономики, а затем, если у неё будет время, то издать и несколько фундаментальных научных трудов из серии 'Знания первых на благо королевства', тогда промышленники и предприниматели встанут за неё горой....
  
  24.
  
  Переход моего экипажа к новому месту службы прошёл без происшествий. Жилые помещения были заранее подготовлены и распределены, путаницы не возникло, все мелкие недоразумения решались тут же на месте. Через час я закрыл портал на Первопроходец, оставив на Стремительном только семь астронавтов - дежурную смену, которая не присутствовала на торжественном приёме. С этим возникли трудности. Девчата очень хотели убыть вместе со всеми, так что мне пришлось пообещать им, что как только Аньян примет ковчег, я их заберу к себе.
   Благодаря Децу процесс самовосстановления и ремонта ковчега был запущен в автоматическом режиме, и хотя не все ошибки и неисправности в процессоре и программном обеспечении были устранены, Дец заверил меня, что Стремительный справится с ними самостоятельно.
  - Видишь ли, командор, я побоялся глубоко залазить вовнутрь центрального компьютера, хотя и удалил все найденные вредоносные программы. Там такая мешанина, что понадобится не одна декада, что бы хотя бы немного разобраться. Допуск к корневым папкам и файлам, посторонним я запретил. Отныне только капитан корабля имеет право их открыть на основании теста на ДНКа и биометрические данные. Так что Стремительный в первую очередь заточен на восстановление управления кораблём в полном объёме и только потом на ремонте и восстановлении повреждённых узлов и агрегатов. Об этом надо будет предупредить капитана - командора корабля. Инструкцию я ему оставил на центральном пульте управления. Исходя из того, что мы здесь задержимся ещё на пару, тройку суток, у Аньян будет время со всем разобраться. Неясным остался только вопрос с медицинским модулем, он действует в автономном режиме и все подходы к нему не только блокированы, но и отключены от общей сети.
  - Об этом не стоит беспокоиться, сейчас там принцесса Влада готовит оборудование к реинкарнации матриц первых, которые согласились поступить ко мне на службу. Это главный механик и второй оператор боевых систем, к ним ещё прибавится Ания, способности которой меня впечатлили. Я сейчас иду туда и данные объективного контроля передам тебе....
  - Влада, давай не будем ходить вокруг да около. Ради процветания королевства тебе придётся пожертвовать собой и выти за муж за Гая. Ты обязана родить от него ребёнка и тогда две последние прямые ветви Д.Артов соединятся воедино. Тебе так же предстоит озаботиться заранее подбором супруги для своего будущего сына из числа тех, в кои течёт хоть капля крови первых во втором или третьем поколении. Учти, твоему супругу осталось жить не более четырёх лет, так что с зачатием ребёнка затягивать не стоит. Ты должна встретиться с ним и сообщить печальную весть о том, что даже я не смогу справиться с ядом, которым его наградили продажные придворные и который уже проник во все клетки его организма и принёс неустранимые изменения. Даже саркофаг или реинкарнационная камера не помогут. Это первое.
  Второе. На Стремительном ты должна размножить в нескольких экземплярах пару практических пособий, которые тебе передали в архиве. Пусть это будут знания и практические советы в металлообработке и совершенствовании прокатного оборудования. Обязательно подчеркни, что это первые из многих практических советов по улучшению, которыми тебя снабдили предки в подземном дворце.
  Третье, обратись в торгово-промышленную палату за помощью в организации твоей охраны от уцелевших сторонников Стариджа и его тайных агентов. Они обязаны, для подтверждения своего желания сотрудничать с тобой и пользоваться знаниями первых, подготовить бывший дворец Стариджа к твоему проживанию. До этого времени ты будешь жить на Стремительном в этом медицинском модуле. Без твоего прямого разрешения никто не сможет попасть сюда, меня этот запрет не касается.
  Четвёртое. Предлагаю доступ к подвалам казначейства оставить только тебе и герцогу Ляконту, в честности которого я уверен. Впоследствии это право будет распространено на его наследника.
  Пятое....
  И последнее, у тебя всё готово для процесса материализации матриц или нужна моя помощь в настройке оборудования?
  - Первое. Я не выйду замуж за Гая, хотя и готова родить от него ребёнка. Пусть все думают, что это ваш ребёнок. Слишком много крови пролито, что бы я могла это простить. Его отравление - кара за то, что он пошёл на поводу у своих советников и приложил руку к уничтожению практически всех прямых потомков Д.Арта. А потом решили избавиться и от него и от меня. Со мной не получилось, а его устранение дело только времени. Об этом мне сообщил Архивариус. Не волнуйтесь лорд Людвиг, о том, что Гай провёл в моей спальне несколько ночей, быстро станет известно всем, а сама свадьба не состоится из-за его неизлечимой болезни. Наши врачи подтвердят, что он был у меня первым мужчиной, а с рождением ребёнка проведут генетическую экспертизу. Однако слухи о том, что это ваш сын для меня весьма благоприятны и ничего доказывать или опровергать я не буду.
  По остальным пунктам у меня замечаний нет, и я принимаю их к руководству. Оборудование к материализации я, согласно ваших инструкций и указаний подготовила, но всё равно, необходимо всё проверить....
  Да, это уже была не та запуганная девчушка, с которой я первый раз встретился на королевском приёме. У неё появилась уверенность в словах, жестах, взгляде. Даже выглядеть она стала старше своего возраста. Чувствуется порода, за эти несколько дней она повзрослела сразу на несколько лет.
  - Слушай, Люда, а почему бы тебе действительно не заняться с ней любовью? Как я поняла, местные врачи подтвердят любую информацию о зачатии, а у тебя появится, скрытый от империи, наследник. Я считаю это очень хорошим вариантом. К тому же, ты как жрец всеблагого, можешь провести тайный обряд создания семьи. Подумай над этим.
  - Ния, я включил коммуникатор в особом режиме не для того, что бы ты давала мне советы, а что бы ты передала всю телеметрию этого модуля Децу. И что бы больше бредовые идеи не приходили тебе в голову, сообщаю. Я собираюсь своей семейной резиденцией сделать планету древних, и если у меня появится жена, то никак не тайная и жить она будет со мной, а не где-то там. Вопрос закрыт.
  Однако Ния не собиралась сдаваться, - А ты посчитай разницу во временных потоках. Может получиться так, что пока мы будем очищать планету, здесь пройдёт ни один год или десятилетие. Твой сын вырастит, ему передадут престол, а Влада, приблизившись к твоей возрастной категории, вернётся к тебе. Чем не вариант?
  - Нет. Решение принято и менять я его не собираюсь.
  Влада, извини, тут некоторые меня пытаются отвлекать. Показывай, что ты тут успела сделать.
  Через некоторое время, закончив придирчивую проверку, не забывая при этом передавать сведения об оборудовании и материалах Децу, я констатировал, - В целом, всё в порядке, хотя придраться можно.
  - Это к чему же? Я сама несколько раз всё проверила и перепроверила....
  - Где одежда для тех, кто будет, в случае успеха, материализован? Или ты считаешь, что им будет удобно разгуливать голышом? Почему ты не в белом халате, традиционном одеянии эскулапов? Таких мелочей, о которых ты забыла, набирается ещё несколько: это и гигиенические процедуры после пробуждения и обеспечение щадящим питанием и подготовка оборудования для сканирования и анализа внутренних органов. Продолжать не буду, сама подумай и реши, что ты ещё не сделала. Первый процесс пробуждения начнём через полчаса, а я пока ещё раз проверю оборудование.
   Если кто-то думает, что матрица материальна, то он глубоко ошибается. Матрица - это дух человека, слепок с него. И прежде чем начать процесс материализации, необходимо подготовить для него тело, то есть клонировать один из имеющихся образцов, или создать свой собственный, в соответствии со своим вкусом и пристрастиями. В компьютер модуля я заложил параметры Ланы, которые скопировал у своего эскулапа на Вольном ветре и теперь с нетерпением ждал результат. Хотелось, что бы Ания хоть немного походила на мою жену. То, что случилось далее, предположить я не мог....
  - Влада, - обратился я к девушке,- а как ты думаешь, почему матрицы этих первых не прошли в своё время инициацию? Всем вернули человеческий облик, а этим нет.
  - Я как-то не думала об этом, а это важно?
  - Глава государства должен думать обо всём, мелочей в таком деле не бывает. Ты обязана была навести справки в архиве об этом первом механике и втором операторе боевых систем. А вдруг они запятнали своё имя сотрудничеством с Серым богом, этим злым гением вашего мира им было отказано в материальном воплощении? Все первые, матрицы которых уцелели в горниле противостояния, получили шанс на возрождение и новую жизнь. Уже один этот факт должен был тебя насторожить. Королева не может быть такой беспечной. Пусть это послужит тебе уроком, иначе ты так и останешься простой марионеткой в руках своего окружения, и тобой будут манипулировать в угоду своим амбициям и интересам различные группировки вокруг трона. Вскоре ты останешься одна, и палочки-выручалочки в моём лице у тебя не будет.
  Для твоего развития и успокоения сообщаю о том, что процесс сохранения матриц погибших в битвах с киборгом первых был весьма труден и частенько заканчивался сбоями. Эти три матрицы и есть результат неудачных экспериментов. Даже после того, как саркофаги попали в нужные руки, и процесс был полностью отлажен, многочисленные попытки вернуть к жизни этих троих всегда завершались неудачей. К твоему сведению, первоначально их было восемь, но пятеро так и не возродились, а их матрицы были окончательно разрушены.
  - Тогда почему мы пытаемся их возродить, если даже у первых ничего не получилось? Для них же это окончательная смерть....
  - Не всё так печально. Наши реинкарнационные камеры действуют немного на других принципах, чем ваши саркофаги и вероятность успешной материализации весьма высока. Я предупредил о риске всех троих и двое решились. В отношении помощника архивариуса проблем быть не должно, её матрица не повреждена и лишь немного изменена. Сейчас я подключу свой прибор программирования и перенастройки, в случае, если процесс пойдёт не запланировано, автоматика всё отключит. Если ты готова, то мы начинаем...
  Пробуждение первого механика прошло в штатном режиме. С саркофага откинулась крышка, и из него вылез, слегка пошатываясь, статный мужчина атлетического телосложения. Он быстро нашёл приготовленную для него одежду и, буквально за несколько секунд облачился в фирменный комбинезон экипажа Первопроходца. Сделав несколько приседаний и гимнастических упражнений, он удовлетворённо хмыкнул, - Даже не верится, что я вновь стал человеком. И хотя тело у меня новое, кстати, кого, я за него должен благодарить, память у меня сохранилась в полном объёме.
  - Тело вы выбрали себе сами. Программа материализации проанализировала ваши скрытые желания и выбрала этот вариант. Оборудование для вашего пробуждения готовила её высочество принцесса Влада, будущая королева. Знания, что и как надо делать, ей передал Архивариус вашего корабля из числа первых. Помимо вас материализация и пробуждение ждёт второго оператора боевых систем и помощницу архивариуса некую Анию.
  - Меня зовут Рикардо, по-простому Рик. Термин 'первый механик' означает, что я был механиком первой смены или вахты ковчега. Второй оператор боевых систем говорит о том, что она входила в состав второй вахты, а Ания, если мне не изменяет память, была в научно-исследовательском отделе.
  Вот тут-то меня и проняло, 'она', кто же знал, что второй оператор боевых систем окажется женщиной? А если мои предпочтения повлияют на выбор системой тела, внешности и для неё? Что я буду делать с двумя Риоланами? Вот это я лоханулся, сам учу Владу стараться всё предусмотреть и обо всём подумать, а тут такой прокол.
  Ещё через полчаса одновременно откинулись крышки ещё двух саркофагов и на свет божий появились две натуральные эльфийки, сёстры близняшки. Различие было только в цвете волос, у одной они были черными, а у другой пепельно белые. Других отличий я не заметил, хотя и рассматривал их очень внимательно.
  - И чего это мы так бесстыже пялимся на обнажённых красавиц? Сестрёнка, да не красней ты от нескромных взглядов этого хамоватого мужлана. Сама видишь, от нашей неотразимой красоты он потерял не только дар речи, но и способность разумно реагировать.
  Нда, этому второму оператору боевых систем палец в рот не клади, откусит по самый локоть, - Я лорд Людвиг, капитан-командор ковчега Первопроходец, в экипаж которого вы поступили на службу. Приведите свою одежду в порядок и представьтесь мне своими полными именами.
  - Я Ания Рос, астронавт исследователь различных форм жизни, специальный разведывательный отряд ковчега Стремительный. Погибла во время двенадцатого штурма цитадели свихнувшегося киборга, с моего посмертного согласия поступила на службу в архив ковчега на правах ученицы архивариуса как хранитель знаний. Спасибо за моё пробуждение и за такую потрясающую внешность. Всегда завидовала эльфийкам....
  - А я не собираюсь ни представляться, ни тем более поступать кому-либо на службу. За столько веков, будучи призраком, я заслужила несколько лет весёлой, безбедной жизни, а потом посмотрим, может быть и снизойду до вступления в вашу команду, если конечно она мне понравится....
  Вот и прекрасный повод избавится от второй эльфийки, с весьма своенравным характером. Силовые линии обхватили её ещё не одетое тело и очень быстро поместили в саркофаг. Крышка захлопнулась, и я подал команду, - Обратный процесс запустить.
  Когда саркофаг открылся вновь, то кроме пыли там никого не было, только матрица второго оператора боевых систем сходила сума и сквернословила, норовила ударить меня или даже вселиться в моё тело.
  - Ещё пара неадекватных поступков и будет полное развоплощение. Тупые и развращённые истерички, даже в виде матрицы, мне не нужны. Вышвырните её из медицинского модуля, свою судьбу она выбрала сама.
  - Лорд Людвиг, - обратился ко мне Рикардо, - это жестоко. У неё произошёл неконтролируемый всплеск эйфории от столь долгожданного обретения женского тела, вот она и понесла всякую чепуху, не думая о последствиях.
  - Лейтенант Рикардо, у нас впереди война с нелюдями и всякими тварями. Заниматься взбалмошной истеричкой у меня нет ни времени, ни желания, а оставлять её на борту ковчега чревато неповиновением. Мне подобная головная боль не нужна. У неё будет достаточно времени, что бы всё обдумать и сделать правильные выводы. Если мы уцелеем в этом сражении за вашу планету, то, вероятно, ещё навестим этот мир, так что шанс у этой вашей операторши есть. Хотя я и не уверен, что предоставлю ей ещё одну возможность материализации. Всё, разговор окончен, возвращаемся на ковчег....
  Вот и всё, Вольный ветер перемещён на Первопроходец, все дела на Стремительном и планете Серого бога закончены, даже визит вежливости Архивариусу нанесён, и меня здорово повеселил бессильный срежет зубов Улии, у которой ещё не закончился срок молчания. Ания тепло попрощалась с теми, с кем провела столько времени в этом замкнутом пространстве...
  Настройка допуска в казначейства тоже не заняла у меня много времени и с чувством исполненного долга мы вернулись на свой корабль. Там уже всё было готово к перелёту, но я решил пока не совершать прыжок и тем более пользоваться порталом перемещения, хотя и был уверен, что с моими новыми способностями и знаниями, для меня это не составит труда. На маршевых двигателях мы направились к планете древних.
  Первые несколько дней шла притирка экипажа, назначались и распределялись специалисты в дежурные смены, расконсервировались и проверялись локальные пункты управления, изучались знания, навыки и умения специалистов....
   Внимательно изучив аналитический материал Деца в отношении своих ближайших помощников, я пришёл к выводу, что доверять как прежде Оуэну, Миле, Крафту и Лизе я не могу. Слишком много тёмных пятен и непонятных изменений в их мозговой деятельности и памяти. Да и наличие скрытых персональных порталов у их детей не способствовало вере в их искренность и преданность. В тоже время я боялся ошибиться и принял мудрое, как мне кажется, решение. Я решил назначить их полномочными представителями принца Эндрю Нешвила младшего и меня, как его опекуна, при дворе императора и императрицы нижних миров. Жить они будут в моих покоях, благо места хватало в обоих дворцах. Их главной задачей я определил наблюдение за внутриполитической обстановкой и дворцовыми интригами, защиту интересов малолетнего принца и его матери, а также выявление прямых и скрытых врагов, то есть тех, кто мог препятствовать в будущем восшествию на престол своего деда Эндрю младшего.
  Никаких просьб и возражений я слушать не стал и через свои порталы отправил Милу и Оуэна в Подгорный дворец, а Крафта и Лизу во дворец Манти. Для связи я снабдил их персональными коммуникаторами, предупредив, что в чужих руках они работать не будут, а попытка их вскрыть и перенастроить приведёт лишь к их самоликвидации. Единственное о чём я умолчал, так это о том, что в режиме реального времени эти коммуникаторы будут передавать данные на Вольный Ветер круглосуточно. Этакие персональные средства слежения, которые невозможно снять с руки, или избавиться от них, но думаю, что мои офицеры и так об этом догадаются.
  Ания как-то незаметно отбилась от меня и Дец, которому я поручил вести за ней наблюдение, два раза в сутки информировал меня о том, где она находится и чем занимается. То же самое касалось и Рика, но с ним было проще. Соскучившись по настоящему общению, а главное, по любимому делу, он дневал и ночевал в отсеке двигательных установок, буквально ощупывал каждый болтик или гаечку, обнюхивал проводку, охлаждающие и магистральные трубопроводы, заглядывал в каждый лючок, технологическое отверстие и надоедал мне жалобами на то, как здесь всё запущено. Одним словом - фанатик своего дела. К моему удивлению, он довольно быстро сошёлся со всеми тремя моими сменными капитанами и даже был назначен каким-то должностным лицом на свадьбах Ол и Генжиты, которые проводились по какому-то варварскому обычаю, с посаженными отцом и матерью. Благо меня это не касалось и после проведения обряда создания семьи, я мог спокойно заниматься своими делами, а их количество не только не уменьшалось, а с каждым днём увеличивалось.
  Посчитав, что времени для адаптации Ании было выделено достаточно, я поставил перед ней задачу, - Леди Ания, вам предстоит, используя свои знания, перепрограммировать тех роботов и боевые лазеры, что я случайно прихватил из подземного дворца и настроить их на уничтожение всяких тварей и монстров. Базу данных известных нам чудовищ вы получите от Нии, искусственного интеллекта Вольного ветра. Помимо всего этого, вы должны научить наше оружие видеть в рентгеновском излучении строение их скелетов. Я не исключаю возможности встречи с монстрами, которые могут спокойно менять свой облик и притворяться обыкновенными людьми. Для начала изучите эти видеокристаллы, что бы вы имели хоть небольшое представление о том, с чем нам придётся столкнуться. Надеюсь в вашей каюте имеется оборудование для их просмотра, если чего-то не хватает, без стеснения обращайтесь ко мне и мы с Децом сделаем всё, что в наших силах...
  ...- Знаешь, командор, эта Ания какая-то странная. Она может безучастно сидеть в течении длительного времени, ни на что не реагируя. Я, даже вначале подозревал её в передаче неизвестным мне способом данных в пространство, но потом убедился, что этого не происходит. А ещё, она обладает поразительной способностью к общению с помощью мнемосвязи, видит то, что простые люди видеть не могут и даже гладила твоих призрачных волков.
  - Дец, подготовь мне на неё психологический портрет, а на её странности не обращай внимания, если они, конечно, не угрожают кораблю и экипажу. Скажу больше, эта эльфийка является ходячим мощным компьютером, который может потягаться тобой в производительности, а по объёму памяти и быстродействию, возможно, превосходит тебя. Её матрицу я изъял из закрытого архива первых, где она была помощником главного архивариуса, и её база данных включает в себя память всех первых и частичные данные Стремительного, те, которые удалось скопировать до того, как Серый бог взял ковчег под свой полный контроль.
  - Надо к этой девчушке присмотреться поближе. Мне нужен допуск на непосредственный контакт с ней.
  - Разрешаю....
  Созданная мною группа быстрого реагирования из бывших космодесантников и космолётчиков, занималась по шестнадцать часов в сутки в основном тем, что оттачивала навыки рукопашного и ближнего боя. Первая группа, в которую вошли в основном космодесантники, работала с холодным оружием, а космолётчики учились стрелять с двух рук на звук, в условиях ограниченной видимости и под сильным ментальным воздействием. На эти тренировки собирается много зрителей, которые внимательно наблюдают за работой ребят. Особенный интерес вызывает умение пользоваться клинками и, без сомнения, групповой бой, когда четыре - шесть человек пытаются хотя бы дотронуться до меня, с учётом того, что у меня завязаны глаза, а зрителей просят шуметь посильнее...
  Наконец Ания поставила меня в известность о том, что она закончила перепрограммирование боевых роботов и попросила меня проверить её работу. А как это сделать, ведь на виртуальных монстров наши роботы не реагировали. А потом Ания меня вообще ошарашила тем, что поинтересовалась, почему я не использую боевой арсенал Первопроходца.
  - Послушай, остроухая, о каком арсенале ты ведёшь речь? Насколько мне известно, Первопроходец сугубо мирный исследовательский корабль и не предназначался для ведения боевых действий, с кем бы то ни было. В памяти ковчега нет и намёка на какое-нибудь оружие, даже для самообороны. Всё что здесь находится в арсенале, это собрано мною и моей командой.
  - Это и не удивительно. Я установила, что у Деца часть памяти или утеряна, или специально стёрта. Правда существует вероятность, что арсенал и пропуск в него предназначен только для руководящего состава корабля со специальным ключом. Где он находится, я примерно установила. Если есть желание, то мы можем в это место прогуляться, только я не представляю, как в него попасть, ведь ключа у нас нет.
  - А что может храниться в этом арсенале?
  - Стандартный набор, предназначенный для защиты разведывательных и научных экспедиций от агрессивных форм жизни, защитные комбинезоны, скафандры повышенной надёжности, различное оружие и прочие мужские игрушки, на которые вы так падки. У нас на Стремительном открыть арсенал мог только капитан или его первый помощник.
  - Что ж Ания, если ваши предположения верны и вы действительно нашли арсенал Первопроходца, то я вас расцелую.
  - Надеюсь, вы это несерьёзно говорите, а то я могу и размечтаться, только вот не понятно, как на это отреагирует Изабелл?
  - А при чём тут Изабелл?
  - Так она влюблена в вас. Об этом весь экипаж знает.
  - Первый раз об этом слышу...
  Ания привела меня к гидропонным оранжереям и теплицам. Здесь я ещё ни разу не был, поверив словам Деца о том, что ничего интересного в автоматизированном выращивании всякой зелени нет.
  В этом модуле был очень яркий свет за счёт зеркальных стен и потолка, высокая влажность, всюду сновали роботы садовники и огородники, которые что-то капали, сажали, собирали, вырывали и срезали.
  - Как муравьи, снуют туда-сюда, каждый занят делом, и друг другу не мешают, - не удержался я от комментария.
  - А я вот настоящих муравьёв ни разу не видела, только на кристаллах, не считая разных муравьёподобных на других планетах.
  Мы подошли к густым зарослям каких-то овощей, раздвинули их и оказались перед гладкой стеной.
  - Это здесь. Первопроходец первый корабль из серии ковчегов, все остальные были построены по его образу и подобию, а на Стремительном склад оружия находился именно в этой теплице.
  Истинное зрение показало, что девушка не ошиблась, широкая дверь, даже ворота, были в наличии.
  - Да, за этой стеной находится достаточно большое помещение. Вход блокирован цифровым девятизначным кодом с переменными значениями. Мне понадобится некоторое время, что бы открыть дверь. Вы, Ания, можете пока погулять, мне надо сосредоточиться, а с вами это сделать будет трудно.
  - Я вас понимаю, лорд Людвиг. Дец рассказал мне вашу печальную историю, и я теперь знаю, кому обязана такой внешностью. Только поймите меня правильно, я - это не она.
  - Давай, давай, топай отсюда, психолог доморощенный,- довольно беспардонно оборвал я неприятный для меня разговор. Я уже и сам успел несколько раз пожалеть о своём выборе внешности Ании, но и переделывать мне ничего не хотелось, хотя если б девушка настояла....
  Вон все посторонние мысли из головы, иначе девятизначный код с переменными значениями мне сегодня не открыть. На помощь в очередной раз пришло истинное зрение, правда не с первого раза я обратил внимание на микропотёртости на цифровых обозначениях. Дело осталось за малым, определить их порядок ввода. Задача чисто математическая и решить её можно будет простым перебором цифр, да только это займёт столько времени, что даже мои дети, если они у меня, конечно, будут, успеют состариться. Пришлось пойти по проверенному и наиболее простому пути. Обострив слух почти до предела, я стал пробовать перебор цифр на первом положении. Вскоре раздался чуть слышный щелчок и выступ убрался в паз. Трудности начались на пятой цифре, там почему-то явственно различались два щелчка и этот перебор я оставил на потом. История повторилась на девятой цифре, и я осознал, что код был не девяти, а одиннадцатизначным. Пришлось изрядно попотеть, прежде чем я нашёл верную комбинацию. Раздался мелодичный перезвон колокольчиков, в стене проявилась широкая дверь, которая с некоторой задержкой, с чмокающим звуком, приоткрылась. Однако входить я сразу не стал, а предоставил возможность сканерам снять с меня слепок и внести его в базу данных кодового замка. Как я понял, мне теперь, что бы открыть арсенал будет достаточно только дотронуться до цифровой панели.
  Раздвинув заросли, я увидел, что Ания о чём-то беседует с Изабелл. Что она здесь делает?
  
  25.
  
  Подслушивать, конечно, не хорошо, а любопытство - это не порок, а издержки дворцового воспитания. А воспитание у меня ещё то....
  -.... Иза, я тебе ещё раз говорю, у нас не свидание, а деловая встреча. Я наконец-то сумела сопоставить схемы Первопроходца и Стремительного и нашла оружейную комнату, сейчас лорд пытается её открыть. Честно говоря, я не очень верю в успех, так что он ещё пару часов помучается, а потом успокоится. И вообще, если б не содержимое моей головы, то он даже не стал бы смотреть в мою сторону. Я для него пустое место, а внешность такой он сделал для того, что бы ему было не так противно общаться.
  - Если б ты была для него пустым местом, то он просто бы игнорировал тебя, как он поступает со мной, а с тобой он встречается чуть ли не каждый день...
  Как я понял из подслушанного разговора, обе девицы имеют определённые виды на меня и заключили соглашение, действовать честно, открыто, и не искать каких-либо преференций от своей служебной деятельности. Но ещё больше меня удивил факт того, что Мач сидел между ними и они гладили и чесали его. Подобное поведение призрачного волка было для меня необычным
  - Мач, и как мне всё это понимать?
  - А никак, Пуш присматривает за тобой, а я отдыхаю. Людвиг, будь проще и не только эти две самки потянуться к тебе.
  - Подруги, хватит перемалывать косточки своим кавалерам. Идите обе сюда, я открыл арсенал и мне понадобится ваша помощь. Капитан Изабелл, вас это тоже касается и нечего оглядываться, кроме вас в эти дебри больше никто не забрёл...
  - И так, первым вхожу я и проверяю наличие ловушек и препятствий. Только после моей команды, можете войти вы. Всё понятно? - я стоял спиной к девушкам и хотя знал, что они закивали головой в знак согласия, всё-таки решил на них рыкнуть, - Не слышу ответа!
  - Так точно!
  - Понятно.
  Оказывается, пока я любопытствовал, дверь вновь стала неразличимой с зеркальной стеной. Но стоило мне подойти к ней поближе и протянуть руку, как она тут же предупредительно открылась. Делать шаг вперёд я не торопился, неизвестно что ещё могли придумать древние. В это время, словно насмехаясь над моей нерешительностью, мимо меня просочилась Ания.
  - Куда? - взревел я и, схватив это глупое создание за шиворот, откинул её к себе за спину. Ну да, силёнок я немного не рассчитал, или девушка весила значительно меньше, так что она снесла не только Изабелл, но и откатилась к зелёным зарослям.
  - Больно же, - только и пробормотала она, - я же хотела как лучше.
  - Думать тебя учили, остроухое создание? Ты хоть помнишь, что это первый корабль из серии и с чем он мог встретиться на бескрайних просторах космоса, никто не знал. А если внутри есть приспособления для уничтожения непрошенных гостей, которые могли под пытками или иным другим способом получить сюда доступ? Ещё раз ослушаешься, вышвырну в архив без права возвращения....
  Мня окутала полупрозрачная дымка силового поля особой мощности. Только после этого я осторожно вошёл в помещение. Я оказался прав, хотя моё шестое чувство и второе я не предупреждали об опасности. С потолка, стен и с пола в силовое поле ударили мощные заряды молний, всполохи заставили меня даже прикрыть глаза, хотя мой комбинезон и накинул на лицо защитную маску. Минут пять меня полоскали плазменные разряды, потом внезапно всё прекратилось, и наступила тишина.
  - Ния, ты меня слышишь?
  - Ну и влип ты Люда, у меня даже сенсоры задымились. Это что такое было?
  - Подарок от древних за незаконное проникновение в арсенал. Слушай, они полностью блокировали Деца и он сюда доступ не имеет, даже не только не видит, но и не знает о существовании этого зала. Ты как, можешь в него пробраться через мой коммуникатор?
  - Могу, я не чувствую препятствий для этого, но на всякий случай сначала осмотрюсь и всё здесь просканирую, а то мало ли что.
  - Тогда действуй-злодействуй, оглядись и если найдёшь пульт управления этой гадостью, что чуть было не сожгла меня, отключи её. Заодно попробуй войти вовнутрь и посмотреть, что можно сделать с программным обеспечением, что бы внести в реестр допуска меня и моих спутниц. Хотя нет, Анию вносить не будем, она провинилась, так что пусть стоит на пороге и оттуда делится с нами своими знаниями.
  Несколько томительных минут стояла мёртвая тишина, затем Ния радостно сообщила, - Готово, командор, но защиту пока не снимай, вдруг я не все сюрпризы обнаружила. Двигай прямо в центр зала, там встань в середину многолучевой звезды и жди, когда перед тобой появится пульт управления. Крутая вещица, даже круче чем центральный пульт, по крайней мере, с первого взгляда.
  С осторожностью я преодолел метров тридцать, пока не увидел чуть светящуюся на полу многолучевую звезду. Следуя указаниям Нии, я встал в небольшой очерченный круг и тут же из пола поднялся постамент с несколькими мониторами и сенсорными пультами. Но самым необычным было то, что мне было предложено одеть некое подобие шлема и странные перчатки. Это предложение сформировалось у меня в голове, а значит, я установил мнемосвязь с системой арсенала.
  - Я лорд Людвиг, капитан-командор ковчега Первопроходец. Весь предыдущий экипаж по трагической и непредвиденной случайности погиб. Прошу внести меня в реестр и разрешить допуск пока ещё одному человеку - капитану дежурной смены и моему заместителю леди Изабелл.
  - Люда, не мечи перед этим дикарём бисер, я его прочитала от корки до корки. У него уровень начальных классов. Я уже всё сделала сама. Защита от взлома примитивная, производительность - низкая, такое ощущение, что кто-то специально установил ему самые медленные процессоры, или это самая первая модель боевого интеллекта. В общем, мы договорились так, он полностью подчиняется тебе и мне соответственно, а я помогу ему усовершенствоваться до приемлемого уровня. Шлем и перчатки одень, это поможет тебе мысленно управлять с боевого поста всем кораблём. Отныне ты главный оператор боевых систем.
  Ну, ну, - подумалось мне. - Что бы здесь был примитивный уровень управления - не поверю.
  Надев шлем и перчатки, я приготовился к ментальному воздействию, но вместо этого на меня обрушился мощный импульс, грозящий выжечь мой мозг. Венец тут же определил, откуда исходит угроза и нанёс ответный удар, уничтожая один за другим барьеры, которые защищали основной процессор этого боевого интеллекта. К подобному я был готов, зря что ли проштудировал весь доступный аналитический материал по Серому богу. Так вот откуда на Стремительном появился свихнувшийся компьютер, который подчинил себе большую часть экипажа и провозгласил себя богом.
  - Эй, эй, капитан, я пошутил, просто хотел проверить тебя на предмет устойчивости внешнему воздействию...
  - Всё! Второму серому богу не быть! - в воздухе стоял устойчивый запах палёного, а откуда то с потолка повалил сизый дым. - Ния, включай полную проверку и очистку всех систем от возможных вредоносных программ, а я пока займусь боевыми системами. Изабелл, садитесь за этот монитор и отслеживайте все изменения в показаниях, особенно обратите внимание на появление жёлтых огоньков. О них немедленно предупреждайте меня....
  Если быть честным перед собой, то помощь девушки была мне совершенно ни к чему, но ведь надо было её чем-то занять, вот и пускай смотрит на монитор и фиксирует цветовую гамму датчиков...
  Я был не просто удивлён, а восхищён тем, как древние решили вопросы защиты своего детища. Боевые системы ковчега условно можно было разделить на три группы. Первая - импульсное оружие. Мощный электромагнитный импульс мог быть отправлен в противника с любой точки поверхности ковчега, словно он сам превратился в мощный излучатель. Одновременно можно было запускать несколько тысяч импульсов различной мощности в разные стороны, которые напрочь выводили из строя всё оборудование и аппаратуру противника, оставляя космические корабли в беспомощном состоянии дрейфовать, правда, существовала небольшая вероятность малого ремонта и восстановления примитивных функций двигателей. Но на это должно было уйти очень много времени, ведь действовать пришлось бы вручную, как говорили раньше 'с помощью зубила и какой-то матери'. К сожалению, истинный смысл этого выражения был давно уже утерян, и оно применялось как дань, прошлым великим мастерам-техникам.
  Вторая группа включала себя резонансное оружие. По своему воздействию на материю оно очень напоминало наши паутины и сети антиматерии с той лишь разницей, что после его применения не возникали чёрные дыры, и не происходило схлопывание пространства. В природе этого оружия мне ещё предстояло разобраться. Как я предполагаю, ни одно силовое защитное поле из тех, что известны нам, ему противостоять не могло. Третья группа состояла из неизвестных генераторов силовых полей, которые не только делали поверхность ковчега непробиваемой, но и отклоняли метеориты, астероиды и даже кометы в сторону.
  Помимо всего этого существовала возможность перехвата управления кораблём и дистанционное руководство всеми процессами жизнеобеспечения. По существу, ангар боевых систем был тем самым главным пунктом управления Первопроходцем, а командный мостик просто дублировал его функции в мирное время. Это многое объясняло в тех событиях, что развернулись на Стремительном, когда произошло восстание свихнувшегося искусственного интеллекта против экипажа. Внезапно мне в голову пришла мысль о том, что второй оператор боевых систем, которого я так неосмотрительно чуть было не включил в состав своего экипажа, вполне может быть резервной копией того двухголового киборга. А не ждёт ли она своего часа и весь этот демарш с неповиновением и нежеланием мне подчиняться, был заранее отрепетирован с тем, что бы я оставил её на Стремительном. Если это так, то возвращение её в первоначальное состояние - матрицу человека, было моим очень удачным решением. Но и оставлять этот 'подарок' Аньян я не хотел.
  - Изабелл, я на полчаса отлучусь на Стремительный, возникли кое-какие проблемы, требующие срочного решения. Ания, можешь войти, но никуда не лезь, просто скопируй данные памяти боевых систем. Ния, проследи тут за порядком, я скоро вернусь.
  Моё появление на командном мостике второго ковчега вновь прошло незаметно для дежурной смены корабля. Воспользовавшись средствами внутрикорабельной связи, я передал сообщение во все отсеки и модули, - Капитану Аньян немедленно прибыть на командный мостик к лорду Людвигу. Это сообщение я успел повторить дважды, прежде чем запыхавшаяся капитан-командор появилась на мостике.
  - Что то случилось лорд? Вы же вроде не собирались встречаться с нами.
  - Свои обиды оставьте при себе леди Аньян. Ставлю вас в известность о том, что вы обязаны уничтожить матрицу второго оператора боевых систем немедленно, если не хотите повторения того кошмара под названием 'Серый бог', резервная копия которого хранится в этой матрице. Для начала затребуйте все материалы о боевых действиях этого оператора, постоянном чудесном спасении тогда, когда другие погибали без права возрождения и проанализируйте их. Результаты вас удивят и заставят задуматься. Странно, что ваша служба безопасности не сделала этого раньше.
  А что-то у вас тут не многолюдно. Я предполагал, что ремонтно-восстановительные работы идут полным ходом, зря что ли мы восстанавливали все функции Стремительного?
  - Вы удивитесь, лорд Людвиг, но Стремительный оказался никому не нужен. Гай Артур озабочен своим здоровьем, ваша протеже - принцесса Влада с головой ушла в восстановление экономического могущества королевства и укрепления своего положения, а до ковчега у неё просто не доходят руки. Почти все бывшие члены экипажа отказались участвовать в ремонтных работах и сейчас со мной тут всего семнадцать человек. И то, мы занимаемся не ремонтом, а записываем свои знания на кристаллы, что бы в будущем они могли послужить учебниками для новых астронавтов.
  - То есть вы создаёте практические пособия по управлению ковчегом?
  - Что-то вроде этого.
  - Это хорошо, что вы думаете о будущем, а создать школу на борту корабля не пробовали? Насколько мне известно из ваших хроник, именно так формировался первый экипаж ковчега.
  - Нет, такую возможность мы даже не рассматривали.
  - А зря. Значит, говорите всего семнадцать человек? Соберите их всех возле моего ангара, скажем через полчаса, а за это время блокируйте Стремительный, не хочу оставлять его без присмотра, а сам, к сожалению, остаться не могу. И ещё, строго следуйте всем указаниям Нии, когда Вольный ветер окажется в ангаре, - я исчез так же неожиданно, как и появился.
  За время моего отсутствия в арсенале ничего не изменилось.
  - Так, девушки, всё заканчиваем и на выход, продолжим чуть позже.
  - Но здесь так много ещё работы, я не успела скопировать даже половину архивных файлов, можно мне остаться? Обязуюсь ничего не трогать, никуда не лезть и заниматься только архивацией данных и памяти. Здесь так много неизвестных мне знаний и сведений, что даже прерывать эту работу на короткий срок кажется мне нецелесообразным.
  - Ания, я последний раз вас предупреждаю о том, что приказы и распоряжения капитана корабля выполняются немедленно и без всяких обсуждений. Следующего раза уже не будет. Снисхождения не будет, это боевой корабль, а не ваш архив, а я капитан-командор, а не добрый архивариус. Если соскучились по ним, так и скажите. Вашему возращению я препятствовать не буду.
  Дождавшись, когда притихшие мои помощницы выйдут, я закрыл арсенал и ввёл дополнительное положение - код своей ДНКа. Предоставив девушкам самим выбираться из гидропонного модуля, я перенёсся на Вольный ветер.
  - Ния, сейчас я тебя отправлю на Стремительный, там примешь на борт семнадцать человек во главе с Аньян. Надо с ними повторить процедуру возвращения временного потока вспять, потом я их верну на ковчег, а тебя домой. Пока ты будешь отсутствовать, я без свидетелей поработаю в арсенале, коммуникатор отключать не буду, так что веди запись. Вопросы?
  - Люда, а тебе не кажется, что ты через-чур строг и суров со своими ближайшими помощниками? Всё-таки они девушки. Мне кажется, что лаской и комплиментами ты бы мог добиться большего.
  - А тебе известно, что они противоборствующие стороны в борьбе за моё расположение? Видишь ли, они обе неравнодушны ко мне, а я узнал об этом только час назад и то, не совсем честным путём.
  - Читал их мысли?
  - Хуже, подслушал их разговор...
  В принципе, я закончил с пультом управления арсенала и теперь мог управлять Первопроходцем из любой точки ковчега без всяких мониторов и пультов управления. Получается, что я стал этаким аналогом серого бога, только в человеческом обличии. Сейчас я проверял работу систем вооружения и защиты только для того, что бы убить время до вызова Нии. Вскоре он поступил, и я перенёсся на Вольный ветер. Там царило ликование и радость, так что я без всяких осложнений перенёс всех семнадцать человек на борт Стремительного, а на последок напомнил, - Займитесь организацией школы будущих астронавтов и навигаторов, готовьте новый экипаж. Как только мы закончим с освобождением планеты первых от всяких тварей и нечисти, большую часть своего экипажа я отпущу к вам в помощь. Так что времени даром не теряйте. Набирайте детей из числа простых граждан и поменьше всяких изнеженных и балованных родовитых отпрысков. Всем остальным бывшим членам экипажа можете сказать, что представившимся шансом они не воспользовались, другого не будет....
  И вновь я с Анией в арсенале, но на этот раз она, благодаря памяти погибших операторов, открывала мне ниши и стеллажи, где хранились роботы охранники, роботы огневой поддержки и прочие приспособления, предназначенные для защиты и отражения нападения на охраняемый объект. Особенно меня порадовали механизированные многофункциональные агрегаты, управляемые оператором. Мехи, как их назвала Ания, предназначались для геологической разведки, работе со скальными и твёрдыми породами, подводных исследований и, помимо всего этого, имели неплохое вооружение в виде полустационарных спаренных лазерных установок, которые были вмонтированы в плечевые блоки корпуса этого механизма.
  Ания занялась знакомым делом - дополняла программное обеспечение мобильных охранных и огневых систем данными о нави, химерах и настраивала рентгеновское сканирование объектов.... Время так быстро летело, что только урчание моего желудка подсказало, что время обеда давно уже прошло. Возвращаться на Вольный ветер к своему кухонному блоку мне не хотелось, так что, запросив у кого есть ещё автономные комбайны для приготовления пищи, я остановил свой выбор на Изабелл. Ей, как сменному капитану досталась вполне комфортное жилье, оборудованное всевозможными приспособлениями для обеспечения быта и жизни.
  - Ания, свяжись с Изабелл и предупреди её, что через пятнадцать минут мы с тобой нагрянем к ней в гости, пусть подсуетится и приготовит обед, плавно переходящий в ужин. И уточни, у неё молекулярно-душевая установка работает, а то у меня в каюте она отключена.
  Ворох мыслей девушки обрушился на меня лавиной,- И почему Изабелл? Мог бы и ко мне в гости напроситься, я даже мяса для бифштексов запасла....
  Я вот до сих пор не знаю, как себя вести с этой троицей. По идее, они принцессы и одна из них вполне могла стать королевой, с другой они мои подчинённые, капитаны смен, а на ковчеге нет деления на касты, благородных и не очень. К тому же две из них вышли замуж за выходцев из империи, а там это ранжирование сохранилось только как дань традиции и особую роль играет только при дворе императора. Вот и ломал я сейчас голову как себя вести на приёме пищи у Изабелл.
  А ведь и Ания тоже относится, согласно эдикта первого короля, к особе королевской крови, ведь все первые были признаны членами королевской семьи. Правда это право не распространяется на их потомков, если они не имеют кровной связи с королевской семьёй. Что-то меня понесло не в ту сторону, наверное, от голода и хронического недосыпания. Пора себе сделать выходной день, а если не день, то полноценную ночь.
  Изабелл расстаралась и если всё это она готовила сама, то честь ей и хвала. Я откинулся на спинку кресла, с трудом переводя дух, - Очень вкусно миледи. Моя признательность тому, кто всё это приготовил. Если вас не затруднит, то не могли бы вы скинуть рецепт мясного пирога Нии, хочу взять его на вооружение и заложить в память своего комбайна.
  - Этот пирог плод наших совместных с Анией кулинарных изысков. Мы несколько дней подбирали ингредиенты, что бы добиться такого вкуса, но моя подруга всё равно осталась недовольна. По её мнению для этого пирога подходит только свежее мясо, а не мороженые полуфабрикаты.
  - Что ж милые дамы, на сегодня ваша работа закончена, и вы можете отдыхать, да и мне не мешает сегодня лечь пораньше, что-то я устал.
  - А как же ваше желание принять душ?
  - Это была примитивная форма проверки вашего оборудования. Вряд ли вы открыто скажете мне о неудобствах с личной гигиеной, а так я узнал, что у вас всё в порядке. Извините, если доставил вам некоторые хлопоты с обедом и ужином. Утром буду ждать вас на командном мостике, пора произвести боевое расписание постов. Встречаемся в 10.00 по корабельному времени....
  Спал я сегодня как убитый в своей родной каюте на Вольном ветре, а мой сон и покой бдительно охраняли не только два лохматых чуда, но и Ния, принявшая на себя роль няни при великовозрастном дитя.
  Проснулся я от того, что Пуш бесцеремонно стягивал с меня одеяло, а Мач пытался скинуть мою тушу на пол каюты.
  - И что всё это значит? Неужели Ния сломалась или забыла поставить будильник?
  - Ничего я не забыла, а разбудить тебя ранее оговорённого срока решила потому, что хочу задать тебе один вопрос. Ты когда в последний раз виделся с Лилией и племянником?
  А действительно, когда? Навскидку и не припомню, хотя на память не жалуюсь.
  - Ния, у нас что-нибудь в подарок им найдётся? С пустыми руками как то неудобно идти.
  - Это у тебя будет не подарок, а дань за свою забывчивость. И что бы ты делал без меня? Открой свой буфет. Для Лилии возьмёшь сладости, а для Эндрю я приготовила игрушку - неубивайку. Её невозможно сломать. Он, кстати, уже начал ползать, так что скоро пойдёт. Тебе не кажется, что пора снять запрет на общение Лилии с членами экипажа?
  - Пока нет. Определён строгий круг её общения, туда я могу добавить только Анию, сообщи ей об этом. На всех остальных по прежнему распространяется мой запрет на посещение этого жилого отсека. Дец, как идёт проверка наших имперцев из обоих миров? Что-нибудь интересное нашёл?
  - Нашёл, а вот интересное это или нет, решать вам капитан. Три человека из числа тех, кого мы забрали в нижних мирах, связаны со службой безопасности. Они общаются между собой и делятся информацией. Из числа агентов вашей матери мне удалось обнаружить только одного и то, прямых улик против него нет, только косвенные. Уж очень он настойчиво интересовался жилым комплексом вашей сестры. Мне так же удалось установить, что он является подрывником и химиком универсалом, правда самоучкой. Изолировать его или нет, решать вам. Мой совет - изолировать. Действует он в одиночку, особо ни с кем не контактирует, но в последнее время стал по крохам собирать на первый взгляд безобидные ингредиенты, а в совокупности может получиться взрывчатка повышенной мощности. По моим расчётам, если ему удастся приблизиться на несколько метров к принцессе, или поместить своё устройство на предполагаемом маршруте её движения, то может случиться всё что угодно.
  
  26.
  
  О том, что Первопроходец совершил выход в подпространство, я не предупреждал никого. Прыжок проходил в штатном режиме, по уже раз проложенному маршруту. Экипаж втянулся в ежедневные занятия и уже той неразберихи, что царила на первых тренировках по боевому предназначению, я не замечал. Уступая настойчивым просьбам Лилии, я разрешил ей прогулки по ковчегу, но только под присмотром одного из моих кхоров и в сопровождении пары назначенных телохранителей.
  Во время прыжка Ания осваивала обязанности дежурного капитана, а Изабелл училась управлять боевыми системами. Не скажу, что учёба шла успешно, эта основательность, с которой девушки подходили к изучению своих новых обязанностей и их практическому выполнению, частенько выводила меня из себя своей медлительностью и непонятливостью очевидных вещей. Как сказала Ния, - учитель из меня никакой, так как я не обладаю терпением и всех мерю по своим меркам. А ещё она попросила навестить её на Вольном ветре. Просьба была немного странной, ведь мы могли общаться с ней без помех из любой точки ковчега, хотя я догадывался, а вернее знал, о чём и о ком пойдёт речь.
  - Скажи Люда, ты знаешь, что Ания не человек?
  - Конечно. Если ты имеешь в виду её тело, то она чистокровный эльф, а если её истинную сущность, то она химера.
  - И ты так спокойно об этом говоришь? А ничего, что она допущена практически ко всем тайнам ковчега и первых?
  - Ния, давай я приглашу это создание сюда и что бы не повторяться, расскажу вам обоим всю правду. Это будет интересно и поучительно....
  Ания, впервые попав на Вольный ветер, с любопытством разглядывала рубку управления, её оборудование и начинку.
  - Садись, остроухая, разговор будет не то что длительным, но весьма неприятным для тебя,- я подвинул ей передвижное кресло. Ния, следуя договорённости, ни как не проявляла себя.
  - У тебя хорошая выдержка, крепкая нервная система и быстрая реакция на меняющиеся обстоятельства. Убедившись, что все попытки покинуть это тело заканчиваются неудачами, ты решила затаиться и ждать более удобного момента. О том, что ты не человек, а химера, мне стало ясно с первой нашей встречи в архиве первых. Для этого было достаточно просто внимательно вглядеться в твою матрицу. Видимо за долгие годы твоя бдительность притупилась, и ты дважды непроизвольно меняла её рисунок. Причём, ты не простая химера, а продвинутая, наделённая многочисленными воспоминаниями и опытом первых членов экипажа Стремительного, что требовало к тебе особого, нетривиального подхода. В чем заключается твоя особенность, тебе объяснять не надо? Считывая твою память, как видишь, не ты одна обладаешь такой способностью, я узнал, что для того, что бы принять облик своей жертвы, тебе не обязательно было его съедать. Достаточно было его умертвить, а тело спрятать в укромный уголок. Благо таких мест на Первопроходце предостаточно и даже Дец не во все имеет доступ. Хорошим подспорьем для меня явились знания, которые я извлекал из голов уничтоженных мною, до встречи с тобой, других химер.
  И так, что я имел? А имел я непростую химеру - кладезь знаний первых, которую надо так оживить, что бы она ни о чём не догадалась и в то же время исключить любую возможность смены ею тел и побегу от моего пристального внимания. Выходя нашёл очень быстро и весьма приятный для меня. Дело в том, что эльфы не подвластны вашей магии, а переместив матрицу химеры в эльфийское тело, я надёжно запирал её в своеобразную тюрьму или клетку, из которой вырваться практически невозможно. Должен предупредить тебя, Ания, что если ты погибнешь насильственной смертью или покончишь жизнь самоубийством, то это будет означать твою настоящую смерть, и тут уже никакие реинкарнационные камеры и саркофаги не помогу. Уверен, что подобные мысли уже приходили в твою прелестную головку, но ты решила немного подождать и выяснить всё более досконально, тем более, что ты считала, что разоблачение тебе не грозит.
  Конечно, получив от меня эти знания, ты можешь особо не торопиться и подождать, пока тело состарится, и ты сможешь освободиться, так сказать естественным путём. Но и тут тебя ждёт великий облом. Дело в том, что эльфы могут жить тысячелетия и история знает немало таких примеров. Улавливаешь суть? Причём чем дольше ты будешь находиться в теле эльфийки, тем труднее тебе будет сохранять свою сущность, в конце концов, ты станешь настоящей остроухой и сама не заметишь, как это произойдёт.
  Мой монолог бесцеремонным образом прервали, - Лорд, тебе то какой прок от этого? Всё равно конечного результата ты не увидишь, люди столько не живут, даже с вашими хвалёными технологиями возрождения....
  - И опять ты ошибаешься, Ания, вернее делаешь неправильные выводы. Дец тебе ведь рассказал, что моей трагически погибшей женой была самая настоящая эльфийка, чьё тело и внешность сейчас принадлежат тебе. Неужели ты думаешь, что я настолько глуп, что бы брать себе в жёны вечно молодую девушку, ведь эльфы не стареют, если я не буду соответствовать ей? Тебе будет достаточно такого факта - моему какому-то пра пра во многих поколениях прадеду более четырёх тысяч лет. И кто тебе сказал, что я обычный человек? Разве обычному человеку служат призрачные волки? А до недавнего времени у меня была своя мантикора, жаль только, что она меня предала и бросила.
  - И ничего я не предавала, просто кое-кто воспользовался моей неопытностью и использовал в своих корыстных целях, но это всё в прошлом. Папа, я всё осознала, прости меня глупую.
  - Что, надоело прятаться на Вольном ветре, или запасы мяса заканчиваются? Ния, а ты подготовь мне пространный доклад о том, как это неразумное создание попала на закрытый во всех отношениях объект? С вами обеими я разберусь чуть позже.
  Итак, Ания, надеюсь ты поняла, что сама того не желая ты попала в западню, из которой, при всём своём желании, тебе не выбраться. Кстати, и архивариус и Улия знают о том, кто ты такая. Твоя подруга чуть было не испортила мне всю игру, когда попыталась меня предупредить. Пришлось наложить на неё заклятие немоты. Самым трудным знаешь что было? Вижу, что не знаешь. Притворяться и вести себя естественно, что бы не вызвать до поры до времени у тебя чувство насторожённости. Именно поэтому я делал вид, что очень удивлён тем, как ты быстро сошлась с принцессами и подружилась с Изабелл. Ведь именно её тело ты первоначально планировала забрать? Отвечаю на незаданный тобою вопрос, который крутится в твоей голове, - они не знают, что ты химера разумная, но знают, что ты не человек. Помнишь, из-за чего ты стала матрицей? Шальной залп из многоствольного плазмотрона буквально испепелил твоё тело, оставив в целости и сохранности твою голову и, соответственно, мозг. Это был не случайный выстрел, кто-то из первых заподозрил тебя и были приняты превентивные меры. Тебя собирались изучить и постараться использовать твою способность менять людскую оболочку. По существу, именно благодаря тебе стало возможным возвращать матриц к жизни, наделяя их новыми телами, и именно благодаря этому ты до сих пор жива. Это дань за твою неоценимую помощь в возрождении многих и многих погибших первых, у которых сохранился неповреждённый мозг. Даже был издан секретный документ, в котором первым категорически запрещалось причинять тебе вред. Только учти, я не первый, даже не их потомок и на меня этот запрет не распространяется.
  Почему я так подробно тут распинаюсь перед тобой, да потому, что мы скоро вступим в схватку с твоими союзниками - навью и, возможно, там будут химеры. Если я только заподозрю тебя в попытке как то навредить Первопроходцу или кому-нибудь из членов экипажа, как тут же, без раздумий, лишу тебя головы. И опять отвечаю на незаданный тобой вопрос, почему не уничтожу тебя сейчас? Всё очень просто - пока ты ничего предосудительного не совершила, а за мысли и раздумья, я жизни не лишаю. Честно говоря, мне очень интересно наблюдать за процессом перерождения тебя в человека, он, кстати, уже начался. Этот вывод я сделал из того, что ты внесла в программное обеспечение всех разновидностей охранных и боевых роботов правдивые данные о химерах. Как говориться - доверяй, но проверяй.
  - А разве эльфы принадлежат к роду людей? Они же не похожи на вас.
  - Всё зависит от среды обитания и возможностей организма приспосабливаться к ней. Эволюция не стоит на месте. А если б эльфы не были бы разновидностью человечества, то не смогли бы иметь общих с нами детей, наши генотипы совпадают почти полностью.
  Теперь я готов ответить на твои вопросы, - Только сейчас я обратил внимание на то, что голова Найды лежит у меня на коленях, и я глажу её, а так же почёсываю за ушами.
  Наступило непродолжительное молчание.
  - Ваша позиция, лорд Людвиг мне понятна. Следует ли из этого, что все мыслеобразы, которые я считала из вашей головы, специально предназначались для меня?
  - Именно так, и учтите, леди, я старался быть честным с вами и не забивал вашу голову ложной информацией. Просто, некоторые важные сведения я скрывал.
  Хорошо, лорд Людвиг, ответьте мне на такой вопрос, - кто вы, если не человек?
  - Я больше дракон, чем человек.
  - Драконов не существуют, они все вымерли, это известно даже маленьким детям, остались только виверны и драки. Не хотите говорить, не надо, хотя одно дикое предположение у меня есть.
  - Какое же, можно полюбопытствовать?
  - Вы химер, химера мужского рода, хотя я никогда не слышала о наличии мужчин среди нашего народа.
  - Ания, это и не мудрено, вы искусственные создания тёмных магов акапульки или их союзников и народом вы никогда не были - штучные экземпляры, которым внедрили ложную память. Вы детство своё помните? Уверен, что нет, ибо его у вас не было. Из лаборатории вы вышли уже взрослой особью. Мне, относительно недавно, довелось участвовать в разгроме такой лаборатории. Скажу вам откровенно, зрелище не для слабонервных. На несколько тысяч подопытных - одна, две химеры. С этой информацией я могу вас ознакомить, в ней нет никаких секретов. Ния, выдай Ании кристалл с информацией о нашем посещении известной тебе планеты и заброшенной лаборатории акапульки.
  На приборной панели открылось небольшое углубление, и там засверкал информационный кристалл.
  - Я могу ознакомиться с ним в своей каюте, или это обязательно надо сделать здесь?
  - Можете. Ваши покои, это единственное место, где вы обладаете свои личным пространством, и где за вами не ведётся наблюдение. Во всех остальных местах, куда бы вы ни пошли, за вами присматривают, наблюдают и анализируют ваше поведение. И ещё, предупреждаю, не вздумайте попытаться влезть в базы данных искусственных интеллектов кораблей и зала боевых систем. За малейшую попытку проникновения ваш мозг будет выжжен и это не моя прихоть, а настройки системы безопасности, которые установлены без моего участия....
  - А можно личный вопрос, из праздного женского любопытства? Что это за говорящее животное и почему оно называет вас папой?
  - Сама ты животное, дура бестолковая. Я мантикора, а папой называю, потому что его дочь, роднотулечка-милотуличка. А папа добрый, он понимает, что детей наказывать за их проступки нельзя. Это может сказаться на их неокрепшей психике....
  - Мантикор не бывает, это всё выдумки....
  Прерывая этот бесполезный спор и не желая доводить дело до открытой конфронтации, а памятуя о том, что в любом споре последнее слово должно оставаться за женщиной, а значит он мог длиться до бесконечности, я просто рявкнул, - Молчать! Каждая остаётся при своём мнении. Одна о том, что её оппонент - дура бестолковая, а вторя, что мантикор в природе не существует. Всё, разговор окончен.
  Леди Ания, можете возвращаться к своим обязанностям....
  - И что, меня здесь даже не покормят?
  - Нам самим мяса мало...
  - Покормить можно, но при условии, что вы отдадите