Шамраев Алесандр Юрьевич: другие произведения.

Вольный охотник 2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
  • Аннотация:
    Книга закончена, приятного чтения.

  
  Вольный охотник 2.
  
  Глава 1. Лесные эльфы.
  
  Продираясь сквозь густые дебри сумеречных джунглей, я, на чем свет стоял, ругал себя. Более идиотского положения предоставить было невозможно, - я еле тащусь по непроходимой чаще, а мой корабль 'Альбатрос' завис в шестистах километрах отсюда над горной грядой. Вот такой расклад. И ведь ничего не поделаешь, я сам делал эти расчёты и совершил опрометчивую высадку. Правильно говорят, что дураки учатся на своих ошибках....
  Я Эндрю Ньюкасл, прямой потомок младшей ветви легендарного Горного короля и первого Вольного охотника в одиннадцатом поколении, получивший это имя в честь него. В моих жилах течёт адская смесь нескольких поколений вольных охотников и драконов, а так же какой-то нечисти, которая родила то ли третьему, то ли четвёртому Вольному моего предка, притворившись обычной женщиной. По зрелому рассуждению я пришёл к выводу, что, как бы не пряталась и не маскировалась нечисть, обнаружить её было довольно легко, так что поступок моего какого-то там прапрадеда был мне не понятен. Может быть, у него тогда не было своего кхора, или он был на охоте?
  Как бы там не было, я был тем, кем был сейчас - единственным из нашей многочисленной семьи, у кого был собственный кхор с момента рождения и собственная мантикора, - охотником - одиночкой. Все остальные предпочитали действовать в составе групп или семейных пар. Мне двадцать восемь лет и я, по словам старшего нашего клана и по совместительству моего отца, самый непутёвый и в то же время удачливый в охоте на нечисть. Я не женат и не рвусь связывать себя семейными узами. В какой-то старинной летописи я прочитал, что раньше, такие как я, брали в жены или только драконесс или предназначенных из числа девушек человеческого рода. Однако кто такие предназначенные и где они живут, ничего не говорилось.
  Два года назад, когда мы с кхором чистили от спрятавшихся и затаившихся на одном из пограничном миров представителей Нави, у меня появилась собственная мантикора.
  Утром, у прогоревшего за ночь костра, я увидел, как в густой шерсти моего призрачного волка копошится маленький чёрный комок. Это была маленькая мантикора, которую волк тут же окрестил надоедливой мухой, которая всю ночь мешала ему спать, стремясь поглубже зарыться в густую шерсть. Имя Муха прилипла к ней, к тому же от нас она никуда уходить не собиралась, звала меня папа, а волка - мой старший непутёвый брат. Почему он был её старшим братом и к тому же непутёвым, она пояснять отказалась. С тех пор мы странствовали на Альбатросе втроём. Хотя эта парочка и доставляла мне своими выходками некоторые неудобства, - мирно долго они сосуществовать не могли и постоянно или ругались, или ссорились, а то и дрались, борясь за моё внимание или право первым подставить свою лобастую голову для почёсывания и поглаживания, ладили они неплохо и дополняли друг друга в наших путешествиях.
  После того, как последняя из известных нам баз магов Акапульки в созвездии Дикого вепря был уничтожено совместной атакой всех кланов и нескольких отрядов универсалов Ньюкасла, наступила пора зачистки пограничных миров от порождений Нави и диких представителей темных миров, что ещё откуда-то просачивались на обитаемые планеты. Именно такой зачисткой и предстояло заняться мне в одном из периферийных миров, в котором существовала разумная жизнь, однако всё пошло наперекосяк.
  Первоначально я планировал высадиться прямо возле горной гряды, которая, согласно данным разведки и сканирования, была изрезана глубокими ущельями, подземными пещерами и глубокими провалами - идеальным местом с точки зрения всяких гадов для создания своей базы или логова. Однако, по неизвестной мне причине, с которой мне ещё предстояло разобраться, я оказался высажен в шестистах километрах от намеченного места, в глухих и необжитых джунглях, без признаков разумной жизни. К тому же эта местность изобиловала различными хищниками и прочими тварями, что были не против полакомиться мной или моими спутниками. Однако более близкое знакомство с кхором и в особенности с Мухой, это желание у многих отбило навсегда. Всё-таки кхор был специалистом по созданиям Нави, а Муха по всем магическим и живым существам. Да и, насколько мне известно, в истории был всего один случай, когда Горному королю удалось победить мантикору и подчинить её себе. Об этом очень интересно рассказано в летописях Горного королевства и Хрониках тёмных миров, которыми я зачитывался в детстве, во всех остальных случаях неизменно в схватках побеждали мантикоры, и им было всё равно, сколько противников им противостояло.
  Шёл уже четвёртый день, как я попал в эту нелепую ситуацию, а конца - края этому лесу не было видно. Взбираясь на макушки самых высоких деревьев, я по-прежнему видел вокруг себя только одно зелёное море буйной растительности без каких-либо признаков цивилизации, или даже вмешательства человека в это буйство красок.
  Почва под ногами была настолько пропитана влагой, что каждый мой шаг отзывался чавканьем, редкие солнечные лучи не успевали сушить землю и лесную подложку, а вся живность предпочитала находиться в кронах деревьях или на их верхних ярусах. Внизу, как я уже успел убедиться, обитали только хищники, которые забирались на деревья только для охоты.
  От невесёлых мыслей меня отвлёк кхор,- Я чувствую присутствие нечисти и нескольких порождений нави. Они ещё далеко от нас и за кем-то охотятся.
  - Я тоже их чувствую, - вставил своё слово Муха. - Они обложили какое-то существо, весьма похожее на человека, но не человека - с острыми ушами, как у меня. Только мне, почему-то, не хочется ей помогать, от неё исходит аура презрения и пренебрежения всему окружающему. Странное чувство, я впервые с таким встречаюсь.
  - Муха, это, скорее всего, эльф. Существо, считающее себя вершиной эволюции и поэтому свысока плюющим на всех, кто его окружает. Мерзкое создание, для которого в отношении других нет ничего святого и их можно обманывать, предавать, не держать своего слова и даже ударить в спину. А вот к себе они требуют относиться с почтением и обожанием, беспрекословно слушаться и внимать их мудрым речам, если они, конечно, снизойдут до разговора с низшими. Я с ними сталкивался несколько лет назад и у меня остался не только неприятный осадок от этого знакомства, но и стойкое убеждение, что помогать им ни в коем случае не стоит. Во-первых, не оценят и даже не скажут спасибо, а во вторых, сделают тебя виноватым в том, что ты помешал им победить и покрыть своё имя славой. Дело червяка стоять в сторонке и восхищаться. Эти высокомерные твари никогда не опустятся до общения с человеком, они его просто не заметят, за исключением тех случаев, когда им деваться будет некуда. Но и тогда будут с тобой разговаривать и общаться так, словно оказывают этим великую милость, морщить нос, всем своим видом показывая, какие они одухотворённые создания, и как от нас прёт звериной сущностью, что присуща каждому человеку.
  - Так что пойдём-обойдём?
  - Если это будет отклонением от намеченного маршрута, то нет. Пройдём мимо, и просто не будем обращать на это недоразумение внимания. Хотя, с другой стороны, волк сказал, что там есть порождения нави, а значит, её кто-то в этот мир запустил, уж не уцелевший ли маг Акапульки свил здесь своё гнездо? Не хочется, но придётся идти к ним и, по возможности, одну из нави взять живьём для допроса. Далеко нам ещё до них?
  Возле моих ног возник кхор и подставил свою лобастую голову, а в голове у меня возник его голос, - Они устроили на эту самку засаду, а я её уничтожил. Мелкая навь, не опасная, всего один кузнечик и три мелких прыгунка.
  - Конечно,- раздался недовольный голос Мухи, которая всё-таки предпочитала общаться со мной не ментально, а голосом, - этому непутёвому разрешено охотиться на навь, а мне приходится ждать команды. Так не честно. Вот теперь, папа, бери и гладь меня тоже, а то сейчас пойду и всех поубиваю...
  На небольшой, более или менее, чистой площадке, под кронами деревьев, шёл бой. Молодая эльфийка, хотя о её возрасте я судить не берусь, с большим трудом отбивалась от своих недругов. На самой границе этой небольшой поляны я и расположился. Её руки мелькали с неимоверной быстротой, а небольшие клинки успевали не только блокировать или отбивать атаки, но и наносить небольшие раны своим противникам. Только эти порезы были для них как мёртвому припарка, и исход схватки для меня был уже ясен. Скоро эльфийка устанет, её скорость будет замедлена и она падёт, если конечно не предпримет попытки взобраться на дерево, где у неё будет преимущество, так как она неплохо умела по ним лазать, а на её сапожках я заметил специальные шипы для этого.
  Но, видимо, высокомерие и спесь не позволяли ей так поступить, и она продолжала уже обречённо отбиваться.
  - Папа, она хочет, что бы мы ей помогли.
  - Она тебе об этом сказала?
  - Нет, но я это чувствую.
  - Вот когда скажет, тогда и поможем. А так как она это всё равно не скажет, то помощь окажем только тогда, когда она упадёт, а пока сидим, отдыхаем и любуемся схваткой. И помните оба, мне одна навь нужна в живом или полуживом состоянии для допроса.
  Эльфийка продержалась ещё почти час, прежде чем без чувств рухнуть на мокрую лесную подстилку. В то же самое мгновение ошмётки мяса, зелёная кровь и прочая требуха полетели в разные стороны. Мне даже вмешиваться не пришлось.
  - Ну как это понимать, милые мои? Где мой живой пленный?
  - Пленного должен был взять старший непутёвый брат.
  - Я бы и взял его, если б некоторые члены нашей семьи не влезли в не своё дело. Вот скажи, Муха, зачем ты, после того, как уничтожила всю нечисть, принялась за порождения нави и убила их все? Неужели ума не хватило оставить хоть одного?
  - А сам то почему не оставил ни одного?
  - А я и планировал оставить последнего и если б не ты, сейчас у нас был бы пленный...
  - Так, хватит ругаться, у меня и так от вас начинает голова болеть.
  - У тебя, папа, она болит не от этого, а от мыслей, что же делать с это самочкой. А она ничего, симпатичная, и спереди есть за что подержаться. Не теряйся, когда ещё представится такая возможность, а мы пока с братиком пройдёмся по окрестностям, погуляем.
  - Муха, а по заднему месту получить не хочешь? Что за дикое предложение?
  - Это не дикое предложение, а дипломатия. Я защищаю непутёвого брата, который не смог взять пленного и расстроил тебя. Вот я и отвлекаю от него внимание.
  Раны эльфийки оказались неопасными, но весьма многочисленными, так что их обработка заняла у меня время до самого вечера. Заканчивал я уже при свете костра, а так как свою аптечку тратить на неё я не собирался, то обходился подручным материалом, а именно - использовал её одежду для перевязки, горячую воду из котелка и лечебные травы, которые мне удалось найти.
  После того, как я закончил обработку ран, приготовил ужин и плотно перекусил, появилась возможность обсудить сегодняшнее происшествие.
  - Ну что, у кого какие предположения? Откуда здесь взялась нечисть и навь? Кхор, твои рассуждения на этот счёт...
  - Навь слабая, ни одного козлоногого, так мелочь. Это может означать только одно, или портал был открыт недавно, или идёт разведка и зачистка местности.
  - Тоже самое можно сказать и про нечисть, - вмешалась Муха, - ничего стоящего. Однако я думаю, что портал или проход в другие миры находится недалеко. Эти слабые создания вряд ли смогли долго выжить в схватках с хищниками этого мира, а значит, как только отдохнём, то пойдём по следу, пока он не остыл.
  Папа, а что с этой делать будем? Не бросать же её здесь на растерзание в таком состоянии?
  - А ничего делать не будем. Скоро её болячки заживут, - у эльфов неплохая регенерация, так что утром мы сможем спокойно уйти по своим делам, а это существо ещё до рассвета исчезнет и даже не поблагодарит за помощь. Ладно, вы как хотите, а я спать. Кхор, покараулишь первую смену?
  Я оказался прав. Утром эльфийки не оказалось на своём месте. Вместе с ней исчезли и несколько голов нечисти и нави. Наверное трофеи, которыми можно будет похвастаться перед своими.
  - Папа, она ушла по деревьям. На земле ни одного следа, не по воздуху же она летает.
  - Ушла и ушла. Сразу же после завтрака берём след и доводим дело до конца. Ищем портал или того, кто призвал нечисть в этот мир. Надеюсь, объяснять вам ничего не надо?
  - Мне не надо, а вот старшему братику нелишне будет напомнить, я же ведь умная....
  - Муха, не заводи кхора с утра, ещё успеете ни один раз поругаться за сегодняшний день.
  - А почему он меня не разбудил и всю ночь сам нёс стражу? Я уже давно не маленькая и в подобной опеке не нуждаюсь.
  - Это он из-за любви к тебе, всё-таки ты его младшая сестра....
  - Ага, из-за любви, - раздался в голове саркастический голос белого волка. - Да если б я её разбудил на смену, то ни тебе, ни мне поспать не удалось, - достала бы своими разговорами и вопросами. Ибо, когда Муха не спит, то и другие не должны спать. Кемарить можно, а вот спать - нельзя.
  - Слушай братик, а как получилось, что ты проворонил ту лопоухую?
  - А кто тебе сказал, что я проворонил её?
  - Но ведь она же ушла.
  - И что? Разве была команда её сторожить, или никуда не пускать? - и кхор сам же себе ответил, - Не было, а значит, она была вольна идти куда захочет. Между прочим, Эндрю, она долго стояла возле тебя и внимательно разглядывала и отошла только после того, как я рыкнул.
  - А почему я не слышала, как ты рыкнул, - Муха аж взвилась со своего места,- я что глухая?
  - Нет, конечно, но я рыкнул прямо ей в мозг....
  В общем, утро началось как обычно,- бодро и весело.
  След Муха взяла без труда и, немного попетляв по джунглям, привела нас к поваленному полусгнившему дереву великану. Здесь след обрывался, но ни какого портала или подобия его мы, как не искали, найти не смогли.
  - Однако тупик, папа. Они пришли из этого дерева, но вот как им это удалось сделать, я не знаю.
  - Возможно, телепортация, тогда и следов мы не обнаружим, если только телепорт не находился где-нибудь в кронах деревьев. Муха, глянь.
  Через пару секунд мантикора была уже у моих ног, - Папа, ты провидец. Портал наверху и сделан из веток деревьев и сучьев. Я его разрушила, правда я молодец?
  - Молодец Муха, а рисунок ты запомнила и по памяти нарисовать сможешь?
  - Конечно, могу, я же не некоторые лохматые и четырёхлапые. К тому же я чёрная, а у черных мыслительные процессы развиты лучше, чем у серо-белых. Вот если б братик был таким же белым как у тебя волосы, тогда другое дело. Слушай папа, а может быть он просто грязный и его надо постирать?
  Я знал, что кхор терпеть не может купаться, хотя воды не боится и прекрасно умеет плавать. Была у меня возможность убедиться в этом.
  - Пойдём Муха наверх, покажешь, где был портал. Хочу глянуть на него и определить, чьих это рук дело.
  Включив гравитрон, я легко поднялся на самый верх, где меня уже ждала мантикора. Как я и думал, тот, кто создавал этот импровизированный портал, был или человеком, а вероятнее всего, рядился в облик лесного эльфа. Вот не хочется мне лишний раз с ними встречаться, а придётся.
  - Готовьтесь, идём в гости к эльфам. Возможно, будет драка. Постарайтесь без особой нужды никого не убивать. Главное определить мага Акапульки и его нейтрализовать. Хорошо бы это сделать тихо и незаметно. Впрочем, с эльфами, незаметно и тихо не получится. В общем, будьте готовы ко всему. Однако до того места, где находилось городище эльфов нам пришлось добираться почти три дня. У меня, почему-то появилась уверенность, что эльфийка добралась до своих значительно быстрее нас.
  Как я и ожидал, вся жизнь лесных остроухих обитателей этих мест проходила на верхушках деревьев. Там же находились их дома, капище, административные здания, и всё это соединялось между собой ажурными лестницами, подвесными мостами и мосточками, виадуками и акведуками. Первое, что было очень заметно, что эта местность знала лучшие времена. Не сказать, что запустение бросалось в глаза, но всё-таки чувствовалось, что обитателей значительно меньше, чем данный город мог вместить в себя.
  Естественно, ни Мухи, ни кхора возле меня не было, так что шёл я по ненадёжным мосткам в гордом одиночестве. Эльфийки, которые попадались мне навстречу, не обращали на меня внимания, а если и обращали, то, как на пустое место. Я платил им тем же и в упор не замечал. Ни детей, ни мужчин я на своём пути не встретил, что навело меня на невесёлые мысли о том, что и это племя обречено на вымирание, если ему не удастся влить в свои жилы свежую кровь или объединиться с другим сообществом эльфов.
  Вот и капище эльфов, собственно говоря, куда я и стремился и куда меня привели следы нечисти. Оно представляло собой накрытый прозрачным материалом, но не стеклом, купол, внутри которого росло небольшое дерево. Навстречу мне вышел сморщенный жрец и, неожиданно звучным голосом проговорил, - Я ждал тебя, но ты не человек.
  - Я пришёл, но и ты не эльф.
  Он усмехнулся и принял свой истинный облик, - высокий, бритый наголо, мужчина в чёрной хламиде. В руке у него оказался уже знакомый мне посох, только вот чёрного камня в его навершии не было. Интересно, кто он - низвергнутый и уцелевший архимаг, или посох попал к нему в руки случайно. Словно прочитав мои мысли, он, растягивая слова, произнёс, - Это всё, что осталось от бывшего архимага, он сгорел в очистительном огне, а вот посох уцелел, правда, без камня силы, он не более, чем обычная деревяшка....
  Лирическое отступление. Детские воспоминания.
  О том, что я мог перетекать в обличие дракона, я совершенно случайно узнал в шесть лет, когда учился в школе-интернате Ньюкасла в Горном королевстве. Это знание стоило мне трёх дней беспамятства, многомесячной болезни и потерянного года для учёбы. Во время игры в мяч со своими сверстниками я вспылил, сильно разозлился и неожиданно для всех превратился в дракона с огненным дыханием. Я сжёг кольцо наших соперников, разогнал их команду, к счастью никому сильно не навредив, а потом опять превратился в обычного мальчишку и потерял сознание. Очнулся я в незнакомой мне обстановке и в непривычном окружении.
  Данное происшествие было строго засекречено. У моих друзей и зрителей игры память было стёрта, а сам я оказался в гостях у своих прабабушки и прадедушки, которые потребовали, что бы я звал их как Люся и Миша и даже не думал намекать на их почтенный возраст. Люся была настоящим драконом-женщиной, и как только она узнала о происшествии, так тут же, пользуясь отсутствием моих родителей, забрала меня к себе. Она-то и занималась моим лечением и обучением в течение последующего года.
  От неё и Миши я узнал, что настоящих драконов можно было пересчитать по пальцам и что я первый, за несколько столетий, в ком проснулся доминирующий ген. Тогда я не понимал то, о чём мне говорили и рассказывали, но знания были вбиты в мою голову основательно. Законы трансформации массы, сохранения и получения энергии, правила безопасного огненного дыхания и ещё много чего другого, отложились в моей памяти на все времена.
  Отойдя от дел, мои родичи жили спокойной, размеренной жизнью на удалённой планете, но с моим появлением у них - всё изменилось. До этого мне не приходилось видеть настоящих драконов, кроме как на картинках, а тут их слетелось не менее десятка. Пока я лежал больным, они долго и нудно о чём-то спорили, общаясь между собой на ментальном уровне, пока Люся совершенно случайно не узнала, что я слышу все их разговоры. После этого зал, в котором проходили их совещания и споры, был наглухо закрыт, но и того, что я услышал, было достаточно для того, что бы моё детское воображение разыгралось.
  В совете драконов рассматривались три предложения, - оставить всё как есть и просто наблюдать за мной, предоставив природе самой сделать выбор моего дальнейшего развития; - ввести в состояние транса и добиться моего превращения в дракона и в нём оставить навсегда, так как молодых драконов-мужчин давно уже не рождалось; - лишить меня возможности перетекать в облик дракона и установить барьер в моей голове, что бы я в будущем не наломал дров и не стал причиной раздора между людьми и драконами.
  С небольшим перевесом победило первое предложение, и Люся стала учить меня контролировать свои эмоции, правильно распределять силу и преодолевать болезненные последствия трансформации из одного тела в другое. Занимались мы целый год, пока она не убедилась, что сделала всё возможное и дальнейшее моё обучение, в силу моего малолетства, бесперспективно. Так я остался человеком, вернулся в Ньюкасл и продолжил свою учёбу, но уже на год позже, чем мои сверстники....
  - Тогда зачем тебе эта бесполезная деревяшка, сожги её и попытайся меня убедить, что от тебя не исходит угроза для этого мира, тогда я оставлю тебе жизнь.
  - Это вряд ли. Ты же ведь выпускник Ньюкасла, хотя молодой и неопытный. Другой бы на твоём месте немедленно доложил своим и запросил помощь, а ты решил действовать самостоятельно. Это твоя ошибка.
  Воздух над навершием сгустился, в образовавшемся сгустке заблестели молнии и в специальном углублении появился чёрный камень, а маг, словно издеваясь надо мной, продолжал, - Честно говоря, я даже не предполагал, что ты не клюнешь на мои ловушки в горной гряде и сразу же появишься в этом захолустье. Не скажешь, где я допустил просчёт и ты понял, что меня там нет? Мне так же интересно, как ты - враг рода человеческого, питающийся его кровью, вдруг стал борцом с нечистью? Хотя, можешь не говорить, и так всё ясно.
  Я почувствовал, как силовые линии стали охватывать меня, сковывая мои движения и лишая возможности даже пошевелиться. Маг Акапульки внимательно наблюдал за мной и тот факт, что я не сопротивлялся, не пытался как-то освободиться, его беспокоил.
  - Ты что, не собираешься меня умолять о пощаде, не будешь мне клясться в своей преданности и верности ради того, что бы я сохранил тебе жизнь? Вижу, что не будешь. Гордый, да? А зря - среди моих слуг ещё не было ни одного вампира и ради разнообразия и изучения скрытого народа, я бы мог сохранить тебе жизнь.
  Я по-прежнему молчал, потихоньку высасывая мощь из силовых линий, и в который раз мысленно благодаря Люсю, за её обучение меня в детстве навыкам поглощения и трансформации чужеродной энергии. Маг чего-то ждал, даже в нетерпении стал постукивать посохом по полу, а потом, приняв какое-то решение, вновь обратился ко мне.
  - Зачем ты вмешался, когда мои слуги собирались расправиться с вождём этого племени? Эта высокомерная и недалёкая эльфийка мешала моим планам захватить власть и подчинить себе всех её подданных. Так или иначе, но они обречены переродиться и стать моими слугами, а этой девке и её окружению не долго осталось жить.
  Я видел, что маг стал тревожиться, видимо что-то пошло не так, как он хотел. Именно в этот момент я перетёк в облик дракона, легко разорвал значительно ослабленные силовые линии и дыхнул в неполную силу огнём в его фигуру, заставляя немедленно укрыть себя силовым щитом и не давая возможности исчезнуть. Внезапно маг дёрнулся, из его груди проступили сразу несколько наконечников стрел, а с краешка губ потекла кровь.
  - Ты всё-таки обманул меня, - хрипя, проговорил он, - ты не вампир, ты дракон. Какой же я самонадеянный дурак. Теперь понятно, почему мои слуги так и не прибыли по вызову, - он закашлялся, стал оседать на пол, и я сжёг его своим очистительным пламенем, не оставив даже пепла. Посох тоже вспыхнул ярким пламенем, а чёрный камень выпал из навершия и по воздуху приплыл в мою лапу, где благополучно растворился в подобии ладони.
  Раздался звонкий, ликующий голос, - А что я вам говорила? Наш прародитель пришёл на помощь к своим детям в тяжёлые, тёмные времена, а вы мне, я же видела, не верили.
  Из ветвей деревьев на пол капища спрыгнули несколько эльфиек, вооружённых луками, но ко мне приближаться не стали. Я вновь, хоть и с некоторым трудом, перетёк в человеческий облик, а в голове у меня возник голос кхора, - Все слуги мага уничтожены, Муха нашла большой портал внутри священного дерева и собирается без твоего разрешения его исследовать.
  - И ничего я не собираюсь, мне просто стало любопытно, а вдруг там тёмный мир, который, если папа мне его подарит, может стать моим.
  - Сейчас я посмотрю, что это за портал и куда он ведёт. Муха, похожее когда-нибудь видела?
  Мгновение, и я оказался внутри священного дерева эльфов, которое выглядело значительно объёмнее изнутри, чем виделось мне в капище. Портал, нарисованный прямо на деревянной стене, действительно поражал своими размерами.
  - Ничего себе,- присвистнул я, - это же какие чудища должны были проходить сквозь него?
  - А может оно предназначено для прохождения 'стройных' колон нечисти в этот мир? - высказала своё предположение Муха.
  -В любом случае портал я пока закрою, а когда мы хорошенько подготовимся, тогда и сходим туда в гости, - сняв с пояса Радужный свет,- так называется мой плазменный клинок, я собирался соединить несколько линий на рисунке, замкнув портал, но сделать этого не успел. Из него хлынули толпы мелкой нечисти, в виде этаких сороконожек. Муха тут же накинулась на них, давая мне возможность изменить рисунок, но слишком уж много их было. Пришлось вновь перетекать в облик дракона и использовать огненное дыхание, благо Радужный свет так и остался в моей лапе, и мне не пришлось терять несколько драгоценных мгновений на его извлечение.
  Первый столб пламени буквально смёл нечисть перед порталом, а второй я направил вовнутрь его, не давая никому через него проникнуть. Несколько резких движений и силовые линии портала были закорочены сами на себя, а сам рисунок поблёк и с негромким шипением погас.
  Дважды, в течение получаса, менять свой облик было для меня через-чур затратно, и прежде чем я полностью обессилел, мне удалось вновь трансформироваться в человека. Даже чёрный кристалл не смог полностью компенсировать мои энергозатраты, и я почувствовал, что засыпаю на ходу.
  Проснулся я от приятного ощущения тёплого женского тела, а моя рука мяла упругую грудь эльфийки, которая, не обращая на это никакого внимания, крепко спала. Моя память услужливо тут же перенесла меня на двенадцать лет назад, когда я шестнадцатилетним юношей впервые познал все прелести девичьего и женского тела....
  Лирическое отступление. Юношеские воспоминания.
  Три ветви или клана Горного короля, которые могли по праву называть себя его потомками. Старшая ветвь или клан, берёт своё начало от первого ребёнка Эндрю Ньюкасла - дочери Анны, от первой жены - Василисы, и в которую, потом, сразу же после рождения, вселился демон, которого он убил собственноручно. В нём право на трон в верхнем мире передаётся только по женской линии. Этому же клану принадлежало раньше и Горное королевство в срединном мире, с троном и короной Горного короля, но впоследствии, королевство было объявлено независимым и там по очереди правят выбранные представители трёх кланов, а корона куда-то исчезла или стала невидимой.
  Средняя ветвь или клан, берёт своё начало от второй жены Горного короля и их сына - Реджина и его жены - драконессы Лики. Они правят в срединном мире в Фангории, и право наследования в нём передаётся только по мужской линии.
  Младшая ветвь или клан, носящий название - 'Космические бродяги', происходит от Горного короля и его третьей жены - драконессы Ванесс. Наша епархия - космос и вновь открываемые миры, в некоторых из которых правят представители нашего клана. В настоящий момент главой клана является мой отец, у которого в двадцать один год появился свой кхор, и он стал носить гордое звание Вольного охотника. Отца и матери практически никогда не бывает на Сигме, где расположена наша резиденция и где изредка появляюсь я.
  Перед самым выпуском из академии Ньюкасла и перед тем, как я поступил в объединённую академию космолётчиков и космодесантников, в моей жизни, словно яркий метеор, появилась Тина. Сама себя она называла куском боевого мяса второй ветви, ни на что не претендовала и должна была пополнить седьмой боевой отряд своего клана. Она была на год старше меня, хотя в свои семнадцать лет выглядела как подросток. В один из вечеров я обнаружил её в своей комнате, хозяйничающей на кухне, где она готовила немудрённый ужин из тех продуктов, что нашла в хозяйственном блоке. Внешности она была самой простой, без претензий на особую красоту, но вот её глаза, в которых поселилась грусть, делали её лицо миловидным и привлекательным.
  Она напомнила мне о нашем поверхностном знакомстве два года назад, когда я вёл занятия со старшекурсниками и учил их правильно обращаться с плазменными клинками, что поступили на вооружение вместо устаревших велигожей.
  Трое суток мы не покидали мою комнату, занимаясь любовью. Тина была ненасытна и горазда на выдумки. Её жаркое тело, упругая грудь навсегда остались в моей памяти. Через год я узнал, что весь седьмой боевой отряд средней ветви погиб при штурме крепости архимага Акапульки на Зидане. Отряд состоял из новобранцев, поэтому его поставили в качестве заслона на второстепенном участке. Кто же мог знать, что архимаг со своими лучшими учениками именно здесь предпримет попытку прорыва во внешние миры. Отряд остановил прорыв, полностью был уничтожен, но со своих позиций не отступил. В списке погибших офицеров я нашёл Тину. С тех самых пор я не беру в плен представителей Акапульки и никогда не сохраняю им жизнь....
  - Как ты оказалась в моей постели, вы же терпеть не можете людей? - обратился я к эльфийке, когда она, потягиваясь с грацией кошки, открыла глаза.
  - А ты не человек, ты дракон, наш прародитель, что рядится в личину человека и это могут подтвердить чуть ли не все члены нашего племени.
  - Прародитель? Ты хочешь сказать, что вы произошли от драконов?
  - Ну да, это всем известно. Наши прародители своим огненным дыханием создали себе жён, которые и родили им первоэльфов, от которых и пошли мы - перворождённые, а уж потом и все остальные, в том числе и человеки, - в её словах было столько убеждения и веры, что мне стало жалко разрушать иллюзии этих высокомерных маленьких детей, поэтому я промолчал.
  - Папа, выспался? - в ногах у меня возникла хитро улыбающаяся Муха, а на её шее я заметил абсолютно новую ленточку, расшитую золотыми и серебряными нитями.
  - Ну и за сколько ты меня продала, дочурка, этим эльфийкам?
  - Папа, как ты можешь такое говорить? Тебе надо было хорошо отдохнуть, выспаться, набраться сил, ведь нам ещё предстоит зачистить горную гряду, где этот противный маг создал свою ложную базу с кучей ловушек для других. Кроме того, эта остроухая пообещала мне доставить нас к горной гряде за два дня. Это всё лучше, чем тащиться ещё месяц по этому лесу и питаться плохо прожаренным мясом.
  - Муха, зубы мне не заговаривай, а отвечай конкретно, как ты использовала меня в своих целях?
  - И ничего не в своих, а в наших.
  - Она продала тебя в сексуальное рабство,- раздался голос кхора, - этим созданиям на три дня и три ночи. Сегодня срок закончился.
  - И ни какое это не рабство. Папе надо было получить хорошую разрядку, и он её получил.
  - Разрядку? - кхор саркастически хмыкнул, - Восемь остроухих за трое суток, а эта, что сейчас лежит рядом, попользовалась тобой аж шесть раз.
  - Муха!!!!, - но той уже и след простыл, правда, ненадолго.
  - Папа, ты только не ругайся, но когда ты спал, в вашей комнате появился какой-то бородатый человек с лысой головой. Он обозвал меня драной кошкой и пытался пнуть ногой. Честное слово, я его легонько ударила лапой по голове, а она почему-то оторвалась от шеи. Братик сказал, что это наверняка посланец с их базы и что нам надо заканчивать отдыхать и пора заняться делом....
  - Я так понимаю, что уговаривать тебя остаться и править своими детьми,- бесполезно?
  Я не стал отвечать на этот вопрос, - Мессенджис, отправь со мной трёх своих воинов. Если мне удастся освободить пленных, то я хочу, что бы ты позаботилась о них и представила им своё высокое покровительство.
  - Эндрю, даже этим презренным горным?
  - Всем Мессенджис, всем. В историю ты войдёшь, как великая правительница, что объединила всех эльфов вашего мира в один народ....
  Муха не прогадала, действительно, используя транспортные деревья и неизвестную мне магию, до горной гряды мы добрались за два дня. Вместо трёх лучниц, меня сопровождали двадцать эльфиек и, естественно, сама Мессенджис, которая не рискнула оставить меня без своего присмотра с двадцатью молодыми девушками.
  У одного из разведанных проходов во внутреннюю часть базы, мы расстались, не смотря на огромное желание эльфиек сопровождать меня и дальше, но рисковать их жизнями я не собирался.
  Ловушек было действительно великое множество, начиная от механических и кончая магическими, от самых простых до многоуровневых. Кхор разведывал проходы и предупреждал нас о засадах и опасностях, мантикора уничтожала всех учеников, последователей и создания Акапульки, я же обезвреживал ловушки и уничтожал наиболее сложные из них, разрядить которые у меня не получилось.
  Мы уже трижды останавливались на длительный отдых, так как в каменоломнях было освобождено большое количество рабов, и Муха выводила их на поверхность. Вот наконец-то и последний оплот Акапульки. Прямо в толще гор высилась башня, вырубленная в скальной породе. Из окон - бойниц на нас смотрели различное оружие и морды защитников, а каждая пядь открытого пространства перед башней была пристрелена, а оплавленные пятна говорили о том, что на вооружении у защитников есть нечто помощнее, чем стрелы, болты или лёгкое лазерное оружие.
  - Ну и как нам её штурмовать? - обратился я к своим помощникам.
  - А зачем нам её штурмовать? - спросил кхор. - Не лучше ли просто уничтожить её со всеми обитателями?
  - А если там есть ценные пленники? - подала свой голос Муха. - Предлагаю сначала провести разведку, а уж потом принять окончательное решение.
  - Муха, ты в разведку не пойдёшь. В летописях есть упоминание о мантикорах, что попали в плен и превратились в живые статуи. Я не хочу тебя терять. Кхор справишься? При малейшей опасности немедленно отступай.
  Призрачный волк оскалился в улыбке и тут же исчез. Потянулись томительные минуты ожидания. Я и Муха не находили себе места. Через час волк появился,- Облазил башню с самого верха донизу. Ничего интересного. Пленных в казематах нет. В башне лаборатория, где проводятся опыты по выведению слуг мага. Но или маг был слабым, или он утерял все записи, но у него ничего путного не получилось. В башне три первых ученика мага, которые уже сейчас грызутся между собой за право командовать обороной и не более трёх десятков различных монстров и чудищ из нижнего мира. А вот оружия, включая самой разрушительной силы, на маленькую армию. Они не ожидали, что наше нападение будет столь молниеносным, и поэтому не успели его расположить на отведённых местах. Если это оружие сдетонирует, то от всей горной гряды останется одно глубокое ущелье, а взрывная волна может дважды обогнуть всю планету, прежде чем успокоиться. Нашим остроухим она не повредит, так как её основной поток пройдёт мимо. Эндрю, мину сумеешь создать? Надо действовать быстро, иначе они могут что-нибудь почувствовать и рассортировать это оружие по разным местам и казематам.
  - Придётся пожертвовать своим лазером и использовать его боезапас в качестве детонатора. Дай мне несколько минут, что бы я всё подготовил, а ты, Муха, пока разведай кратчайший путь наверх, к поверхности, откуда мы сможем вернуться на наш Альбатрос по транспортному лучу.
  Муха вернулась очень быстро, - У них тут невдалеке имеется лифт на смотровую площадку. Папа, если ты меня крепко обнимешь, то я мигом тебя доставлю на неё, а братик в это время установит заряд и присоединиться к нам.
  Конечно, насчёт нескольких минут я преувеличил, и создание детонатора заняло у меня не менее получаса, хотя червячок сомнения меня и грыз,- а вдруг не получится или я что-нибудь напутаю?
  Муха уже несколько раз побывала на поверхности и предупредила Мессенджис и эльфиек, что бы они немедленно убирались от предгорья в лес и желательно подальше, так как здесь скоро здорово бабахнет и от гряды останется одна большая яма.
  - Папа, какие же они всё-таки бестолковые. Я им говорю - поскорее уходите, а у них, видите ли, гордость и родовая спесь заговорила. Никто не хочет показать себя трусом. Пришлось рыкнуть и показать себя страшной и злой, - мигом испарились, особенно, когда я им улыбнулась....
  Уже находясь в рубке управления Альбатросом, я с тревогой и нетерпением ждал результата. Кхор и мантикора о чем-то в пол мнемоголоса переругивались, но так, что бы я не мог их расслышать. Внезапно корабль, что находился на высокой орбите, слегка качнулся, на обзорных экранах на месте горной гряды образовалось огромное облако пыли, которое поднялось так высоко, что закрыло, наверное, полнеба. Только на следующий день пыль немного улеглась и пред нами предстала картинка огромного кратера, что быстро заполнялся грунтовыми водами.
  - Ну что, папа, навестим остроухих? Мне кажется, Мессенджис должна мне ещё одну красивую ленточку, да и тебе надо показаться перед всеми новенькими её подданными в облике дракона и произнести небольшую речь о дружбе и взаимной любви.
  - Вот, вот,- ехидно подначил кхор,- особенно о любви, а потом, для поддержания авторитета этой остроухой, уединиться в её спальне, где пару часов поговорить о погоде, видах на урожай...
  - Хорош ёрничать, хотя некоторый резон в ваших словах есть. Но вернуться туда меня заставляет не укрепление авторитета Мессенджис, а тот портал, что был мною замкнут в капище эльфов. Надо принять окончательное решение - или мы ввязываемся в очередную авантюру, или рушим портал полностью и окончательно.
  - А ещё можно не только разрушить портал, а объявить большую охоту и в удобном для нас месте его восстановить, что бы покорить этот тёмный мир и потом подарить его мне. Папа, правда я хорошо придумала?
  - Хорошо, хорошо, но окончательное решение я приму позже....
  Восстановив в памяти помещение капища, где я 'отдыхал и набирался сил', мы по лучу перенеслись туда и, как мне кажется, весьма вовремя. Я как - то не учёл, что количество освобождённых рабов в несколько раз превосходило численность самого племени лесных эльфов и сейчас несколько заводил, из числа освобождённых, подбивали свой народ на неповиновение и захват власти. Нетрудно было догадаться, что это бывшие вожди, которые желали использовать своё освобождение, для того, что бы поправить своё пошатнувшееся положение среди соплеменников. Терпеть не могу таких, которые наверняка в плену вели себя тише воды, ниже травы и были послушными исполнителями воли своих хозяев, а как оказались на воле, так вспомнили о своём высоком положении. Не удивлюсь, если заслугу освобождения они присвоят себе.
  Однако я не до оценил Мессенджис. Свистнуло несколько стрел и наиболее горластые упали на землю, а остальные горлопаны быстро смешались с толпой, но это им это не помогло.
  Вскоре семь эльфов оказались на площадке перед капищем, а вокруг колыхалось море эльфийских голов.
  - Папа, по-моему, настало время тебе появиться и напомни этой ушастой насчёт моей ленточки.
  Уже в облике дракона я вышел из капища и остановился на помосте, дожидаясь, когда трансформация закончится полностью. По мере того, как я рос в высоту и ширину, наступала тишина.
  - Кто это такие, - и моя лапа указала на тех, кого окружали девушки лучники.
  - Это те, прародитель, кто предал и продал свой народ в рабство, вместо того, что бы с честью погибнуть в бою, но не опозорить свой род, - громко ответила мне Мессенджис.
  Моё появление повергло в шок не только эту бывшую племенную верхушку, но и всех присутствующих, кто видел меня впервые.
  - Я приговариваю их к смертной казне через позорное сожжение в огненном дыхании. Девы-лучники, отойдите от них, - и как только они это сделали, я дыхнул огнём.
  Рёв моего пламени заглушил крики осуждённых, и вскоре только обугленные тела валялись на площадке. Только после этого я медленно стал перетекать в своё привычное человеческое обличие. Когда этот процесс закончился, я обратился к Мессенджис, - Нарекаю тебя королевой всех эльфов этой планеты. Правь строго, но справедливо, будь беспощадна к врагам и доброй к своим подданным, - а сам в это время лихорадочно думал, что же такого подарить ей, что бы закрепить свои слова. В руку мне ткнулся кхор, который держал в зубах блестящий обруч мнемошлема, с помощью которого я смотрел передачи, когда бывал на обжитых планетах. Что ж, вполне подойдёт для этого неразвитого мира, и я возложил его на кипу густых волос новой королеве. Со стороны это смотрелось так, как будто из ничего возникла эта простая корона и перекочевала сначала ко мне в руку, а потом и на голову эльфийке.
  - Дозволяю всем отдыхать, а королева пусть проводит меня в гостевые покои вашего святилища, - и под восторженный гул мы скрылись в капище. Там мне пришлось провести краткий курс ликбеза по управлению подданными и созданию государства. Начал я с того, что первым делом уничтожил, хоть и переделанный мною, портал из другого измерения, а потом потребовал создать королевский совет из людей преданных лично королеве, на котором распределил обязанности согласно тех характеристик, что дала всем пяти членам совета, вновь назначенная королева. Затем в течение трёх дней началась рутинная работа по обустройству новых подданных.
  Места для жилья, к счастью, хватило всем. Были созданы охотничьи группы для заготовки мяса, а также несколько мастерских для обеспечения этого небольшого королевства всем необходимым и в первую очередь посудой.
  Мессенджис и все члены королевского совета, а так же несколько доверенных лиц, побывали у меня на Альбатросе, куда я переносил их по лучу и откуда они возвращались нагруженными книгами на эльфийском и приборами необходимыми на первое время. Я так же пообещал королеве, что как только смогу, то переправлю к ней несколько мастеровитых эльфов из других миров, которые помогут ей обустроить королевство на первое время.
  Вспомнилась старинная мудрость о том, что мы в ответе за тех, кого приручили, и я дал себе слово периодически навещать эту планету и, по возможности, защищать её от внешних врагов.
  Своё обещание я выполнил, и через четыре стандартных месяца группа добровольцев эльфов из числа молодёжи с других миров отправилась на помощь своим лесным собратьям. Чего мне это стоило, я умолчу, но моё мнение о эльфах стало ещё хуже, чем было до этого. Свой отчёт о происшедших событиях я отправил отцу с матерью, а так же в Горное королевство, куда стекались сведения от всех трёх кланов потомков Горного короля.
  Мой отчёт был принят к сведению, хотя некоторые и сомневались в правдивости всего изложенного. Люся лично посетила эту приграничную планету и по возвращению устроила мне форменный разнос. Ругала она меня не за то, что я действовал в одиночку, а за то, что не собрал сведения о маге Акапульки - откуда он появился, какие опыты проводил, где раздобыл чёрный кристалл. Я даже не удосужился тщательно обыскать святилище лесных эльфов, где он в последнее время обитал и вообще, я юнец, у которого ещё молоко на губах не обсохло.
  - Мне с трудом удалось уговорить упёртую эльфийку облагородить обруч от мнемошлема и придать ему вид достойный королевской короны. Неужели не понятно, что в таких делах мелочей не бывает. Ведь наверняка идея сделать её королевой возникла у тебя не спонтанно...
  А зачем ты стёр портал в неизвестный нам мир? И почему я не знаю, что ты обзавёлся собственной мантикорой? Слишком много проколов, мой мальчик. В наказание, ты будешь представлять наш клан на благотворительном балу. И ни каких отговорок. Мы с Мишей и твои родители будем в это время слишком заняты. Инструкции, как себя вести, что говорить и во что одеться, ты получишь позже.
  Я виновато развёл руками, полностью признавая справедливость высказанных упрёков, - Люся, а можно какое-нибудь другое наказание? Я и танцевать то не умею.
  - Тебя туда отправляют не для танцев, а на смотрины. Пора тебя женить и пока тебе даётся право выбора. Кстати, эльфийки не понесли от тебя, так что стрельба в мишени была неудачной....
  
  Глава 2. Большая охота.
  
  Инструкция оказалась действительно очень большой, целых 119 листов исписанных Люсей собственноручно с двух сторон. И ведь попробуй, отмахнись от неё, вмиг можно схлопотать, в лучшем случае, подзатыльник и чтение этого опуса вслух от корки до корки, а про худший случай мне даже и думать страшно. Всё было расписано до мелочей, даже какого цвета у меня должен быть шейный шарф и форменная рубашка, если я вдруг одену китель....
  Конечно, инструкция это не догма, а руководство к действию, но мне было немного страшно. Впервые я буду самостоятельно представлять нашу ветвь на столь торжественном мероприятии. Дело в том, что подобные благотворительные балы проводились ежегодно одним из кланов, посвящались они тем, кто погиб в схватках с нечистью и порождениями нави, а все собранные средства шли на обучение детей сирот и лечение инвалидов и немощных ветеранов. Правда, последних было совсем немного, так как теперь все корабли боевых отрядов были оборудованы регенерационными камерами. А вот детей сирот по-прежнему хватало, особенно среди тех, кто уходил в дальние глубины космоса и по истечению установленного срока не возвращался на базу и не подавал сигнала о помощи.
  В прошлом году подобное мероприятие проводил наш клан, а в этом - организацию и все расходы на себя взяла старшая ветвь. Естественно, я уже принимал участие в подобных балах, но одно дело веселиться вместе с молодёжью и совсем другое, быть официальным представителем своего клана. За последние три года это был мой первый официальный выход в большой свет, до этого мой покровитель - Эндрю Ньюкасл, меня миловал от этой участи. Готовилась к выходу в свет и Муха, о существовании которой не знал практически никто. Речь о том, что бы оставит её на Альбатросе вообще не велась, это же кровная обида на вечные времена и мелкие пакости, что способны отравить жизнь любому человеку. А её нытьё, что ей нечего одеть, так как все ленточки она уже одевала, а новых у неё не было....
  Пришлось пообещать приготовить для неё нечто сногсшибательное, только после этого она успокоилась. Сам я решил идти в форме капитана Альбатроса. Из украшений, которыми так любили щеголять модники и модницы на подобных мероприятиях, у меня был золотой знак об окончании академии Ньюкасла, и на груди, на кителе, скромная серебряная полоска с шестью алыми рубиновыми звёздочками. Звёздочки означали, что у меня было шесть схваток с магами и архимагами Акапульки, из которых я вышел победителем. До недавнего времени их было пять. Мухе я приготовил такую же ленточку, но с двумя звёздочками. По моему мнению, это было лучшим украшением для мантикоры, говорящее всем, что и на её счёту два уничтоженных мага Акапульки. Кхору на такие мелочи было наплевать, и он где-то отсыпался в моей каюте.
  Так как до бала было ещё достаточно времени, то я решил его потратить с пользой для себя. Для начала я посетил академию Ньюкасла, где пообщался с наставниками и даже провёл несколько уроков и тренировок для первогодок. Несколько дней я потратил на чтение архивов в библиотеке академии. У меня давно была задумка посетить дворец Горного короля и попытаться там разыскать запретную книгу - 'Некрономикон', которая согласно легенде, до сих пор находилась во дворце, спрятанная магическими чарами от любопытных рук и глаз. Я уже предпринимал несколько раз, в молодости, попытки разыскать её и неисследованным остался только один участок дворца, который я и собирался внимательно осмотреть. Это был путь к старому порталу в верхний мир, которым давно никто не пользовался, а само крыло дворца было заброшено и запущено.
  Вместе с разрешением на поиски я получил и предупреждение, обычное в таких случаях - не все ловушки и западни, установленные ещё Горным королём, были обезврежены, поэтому мне следовало соблюдать осторожность. Обычная бюрократическая отписка на всякий случай, хотя истории известно несколько странных исчезновений искателей сокровищ, даже из числа универсалов Ньюкасла.
  Естественно Муха увязалась со мной и теперь периодически появлялась перед моими светлыми очами вся в пыли, паутине, стойко выдерживала чистку шерсти и опять исчезала. Естественно, я ничего не нашёл и три недели свободного времени пошли коту под хвост. Хотя, в этих поисках и было рациональное звено - мне удалось обнаружить четыре старых ловушки и обезвредить их. Вместо смертельной опасности, что несли они, я приготовил сюрпризы для тех, кто последует за мной - ловушки я зарядил мороженым и заварным кремом. Каково же было моё удивление, когда в день, который я определил для себя как последний из отведённых на поиски Некромикона, я услышал отборную ругань за спиной. Вскоре, из зева коридора, показалось нечто, перемазанное кремом и мороженым. И оно с бранью накинулось на меня, - Сударь, не кажется ли вам, что это через-чур? Зачем вы установили и активировали эту гадость? А если мне больше повезёт, и я замечу то, что вы пропустили?
  - Значит, вы шли вслед за мной по проложенному маршруту в надежде воспользоваться моим недосмотром или ошибкой? Невысокого же вы мнения обо мне.
  - Папа, она самочка из старшей ветви. Не наследница, но всё-таки высокопоставленная особа. Ты представляешь, она использовала сильную магию, что бы скрыть своё присутствие. Даже я не сразу её почувствовала и заметила. Зато теперь ей часа два придётся отмываться в своём крыле. А нечего за нами подглядывать....
  - А вы что думали, что вам позволят без присмотра ходить по нашему дворцу?
  - Вообще-то, дворец принадлежит всем трём кланам на паритетных началах, впрочем, спорить на эту тему с представителем старшей ветви бесполезно, в этом вопросе вы твердолобые. Телепортироваться домой сможешь самостоятельно или нужна помощь?
  - Обойдусь. Если закончил свои исследования, то скатертью дорожка из дворца.
  - А вот тут ты не угадала. Сначала я вернусь в свои покои, приму ванную, напишу отчёт об обезвреженных четырёх ловушках, расскажу о неумехе, которая мола погибнуть в силу своей ограниченности восприятия опасности, а там подумаю - может быть, задержусь ещё на пару дней и погуляю по другим приметным местам дворца. Будет желание - присоединяйся, - и я действительно телепортировался в покои, отведённые мне, как наследнику 'Космических бродяг'.
  Закончив отчёт, я отправил его в канцелярию, а сам решил поразмыслить,- действительно, чем мне заняться в оставшиеся три дня до бала. Дворец я уже облазил, да и до меня его исследовало ни одно поколение потомков Горного короля, так что особо мне здесь делать нечего, разве только ещё немного покопаться в библиотеке....
  На следующий день я с головой зарылся в пыльные фолианты, внимательно читая отчёты о расходах на строительство и переустройство дворца. Интересно, а кто-нибудь до меня интересовался этими сведениями? Ведь если внимательно их прочитать и сопоставить с тем, что мы имеем сейчас на чертежах, то можно убедиться, что дворец нашего предка перестроен более чем на треть. Люся мне как-то обмолвилась, что если создать магическую комнату или проход, то он будет существовать независимо от того, переделали его в реальности или нет. Мысль весьма интересная и занимательная. Я стал делать выписки из отчётов и просидел в библиотеке до самого вечера. Уничтожив следы своего интереса, а именно - вернув фолианты на свои места и припорошив их пылью и паутиной, даже прикрыв их магическим покрывалом, я для вида покопался в первых попавшихся мне под руки книгах, отправился в наши покои.
  - Папа, мне кажется, та подруга, что следила за тобой, только что проникла в библиотеку и внимательно осматривает твои пустышки. Отчёты её внимания не привлекли.
  - Брось, Муха, не царское это дело, следить за слугами, пойдём ка лучше плотно покушаем, что то я проголодался.
  - Этому мы завсегда рады, а братику не оставим даже косточки.
  - Так он не питается материальной пищей.
  - Вот и пусть не питается, нам больше достанется.
  - Кстати, кхор, во дворце чисто, а то я что-то упустил этот вопрос из своего поля зрения?
  - Чисто, только несколько домовых и мавок забились по углам, когда почувствовали наше присутствие здесь, но я их трогать не стал. Пусть живёт мелочь пузатая....
  После сытного ужина, когда спать ещё рано, но в сон уже клонит, а по видеофону, как обычно, показывают всякую слезливую дрянь, в дверь осторожно постучали. Муха тут же исчезла, что бы через секунду мне доложить, - Эта та девица, что была в библиотеке. Злая и смущённая, я думаю, извиняться будет.
  - Войдите!
  - Прошу прощения милорд за беспокойство. Я вчера вас перепутала с обычным посетителем из академии. Они в последнее время стали часто навещать нас и злоупотреблять гостеприимством, вот я и накинулась на вас.
  - Извинения приняты. Если вы думаете, что я предложу вам чай или кофе, то глубоко ошибаетесь. Даже знакомство с представительницей старшей ветви, в которой есть частица королевской крови - запрещены в нашем клане. А вы, сударыня, как не крути, входите в число претендентов на престол четвёртой очереди.
  - Пятой очереди, и престол верхнего мира мне не светит.
  - Четвёртой, сударыня, четвёртой. Требуйте проведение генетической экспертизы и по её результатам вы подниметесь на шажок вверх. А сейчас извините, мне надо готовить речь для благотворительного бала, да и устал я, копаясь в библиотеке.
  Девушка, которая так и не представилась, с треском захлопнула за собой дверь.
  - То-то милочка, научись сначала врать не краснея,- по-видимому, эту фразу я сказал вслух, так как услышал ответ,- Сам дурак.
  На следующий день я оказался на Альбатросе, в очередной раз проверил свою форму, ленточку Мухи, а потом занялся регламентными работами на двигателях своего корабля. Будем считать, что свой вынужденный отпуск я провёл с относительной пользой для себя, и мне осталось выдержать последний удар - благотворительный бал.
  На бал я прибыл в числе первых, как бы подчёркивая свой незначительный статус и, естественно, без серебряной ленточки. Муха тут же отправилась изучать все помещения, а кхор взялся её сопровождать, что бы она раньше времени не съела всё жареное мясо на кухне, приготовленное для банкета.
  Осмотром залов я остался доволен, народу планировалось не много, меньше, чем пятьсот человек гостей и около сотни детей, оставшихся без попечения родителей. Многие из детей верили, что их родители ещё вернуться и их в этом не разуверяли. Более того, им исподволь внушали мысль, что их долг, после соответствующего обучения, отправиться на поиски в глубины и дали космоса....
  Приведя свою форму в порядок, поправив ленточку на шее Мухи так, что бы все видели её две рубиновые звезды, мы отправились в главный зал. Подошли как раз вовремя, нас объявили, - Наследный принц Эндрю Ньюкасл из клана Космических бродяг.
  Вряд ли распорядитель самовольно изменил фразу и не произнёс привычное - младшей ветви Горного короля, но меня это мало интересовало. А вот Муху задело.
  - Папа,- громко прорычала она, - а можно я этого толстопузого прямо сейчас сожру? - Муха одарила всех присутствующих своей ' ангельской' улыбкой, продемонстрировав все три ряда своих зубов.
  Наступила мёртвая тишина и с десяток, а может быть и больше, человек, упали в обморок. После того, как несколько поколений назад её императорское величество Манти - владычица всех тёмных миров закрыла свои владения от проникновения извне, живых мантикор никто не видел. А тут нате вам, пожалуйста - живая, да ещё с двумя рубиновыми звёздами на шее. Даже мне достался кусочек её славы, а кто-то громко посчитал мои звёзды и проговорил,- И у него их шесть. На двоих восемь.
  В это время раздался громкий голос в тишине, - Он невкусный дочка,- и в зал величественно вошла императрица тёмных миров, легендарная Манти, в сопровождении свиты. Что тут началось....
  Когда шум немного утих и присутствующие успокоились, мантикора зычно произнесла, - Лорд Эндрю Ньюкасл, я приглашаю вас и вашу дочь в гости, в свой дворец. Хватит вам прятаться в глубинах космоса, да и королева драконов её величество Красавица горит желанием познакомиться со своим близким родственником. Через пять дней после бала, я буду ждать вас....
  Один из её приближённых протянул мне алую подушечку, на которой, сияя всеми огнями, покоился перстень. Только используя этот переносной портал можно было попасть в тёмный мир.
  Я согласился и даже изобразил радость на лице. А что мне оставалось делать, хотя даже мысли о том, что бы сбежать, у меня не возникло. После этого, милостиво кивнув всем присутствующим, её императорское величество и свита исчезли у всех на глазах.
  Тишину нарушил рык Мухи,- Папа, а что это она тут раскомандовалась. Она вообще - кто такая?
  - Это старшая дочь первого Горного короля. Самая старшая, - поспешил я уточнить, - все остальные его дети появились уже потом....
  - А что это она меня дочерью назвала, если такая старая?
  - Так принято. У её императорского величества есть две сестры, а всех остальных мантикор принято считать её дочерями.
  - Она ушла, так может быть нам пора за стол, а то всё мясо без нас съедят. А этого толстого, так и быть, трогать не буду, да и попахивает от него неприятно...
  И хотя мы с Мухой сбежали в третий зал, где были накрыты столы для детей сирот, поесть спокойно нам не дали. Толпы гостей сопровождали нас, куда бы мы не пошли, и как прикажете в этой обстановке есть? А тут ещё Муха исчезла, шепнув мне на прощание,- Я на кухню, там спокойнее, а за тобой присмотрит старший братик. Словно в подтверждение её слов, кхор ткнулся носом мне в руку, предлагая его почесать, ведь он такой хороший и добрый....
  - А мне можно погладить вашу собачку? Она не укусит?
  Сказать, что я удивился, значит, ничего не сказать. Я ведь уже привык, что мой кхор невидим для других людей, а тут какая-то девчонка... Хотя, конечно, не девчонка, а маленькая девчушка лет трёх - четырёх.
  - А кого вы видите, молодая леди?
  - Большую, красивую, белую собаку.
  - Это волк, а не собака,- ну как же тут без Мухи, - и то, что ты его видишь, весьма удивительно. А ещё, это мой старший непутёвый брат.
  А почему он непутёвый? - не унималась девчушка.
  - Потому, что за ним надо постоянно приглядывать....
  - Муха, не нарывайся, а то ведь кхор и обидеться может.
  - Я на детей не обижаюсь, пусть резвится, пока молодая.
  - Дядя лорд, так мне можно погладить вашего волка?
  - А вы, леди, спросите у него сами.
  - А как его зовут?
  - Обращайтесь к нему - Кхор.
  - Спасибо. Кхор, мне можно вас погладить, у вас такая красивая шерсть. И вы совсем не страшный.
  - Можно, почему же нельзя.
  Только тут до меня дошло, что кхор, девчушка и я общаемся между собой ментально. Со стороны это выглядело немного странно. Стоит возле меня маленький ребёнок, сосредоточено молчит и водит по воздуху рукой, словно кого-то гладит. Надо срочно заканчивать это безобразие, но тут, как всегда, вмешалась Муха.
  - Папа, а давай ты её удочеришь, и у меня появится сестрёнка, а то мне надоело, что мною все командуют и что я самая младшая в семье.
  - Молодая леди, а как вас зовут, и что случилось с вашими родителями?
  - Я - Клер. О родителях я ничего не знаю, так как меня нашли на пороге приюта, когда я была очень маленькая. Воспитатели потом рассказали, что в моей одежде нашли эмблему космофлота и офицерскую звёздочку. А ещё я немного странная, так как слышу голоса, но теперь я о них никому не рассказываю, что бы меня не считали дурочкой.
  С благотворительно бала я сбежал, предварительно пообещав Клер, что мы ещё обязательно увидимся. На Альбатросе Муха начала ворчать, что она растёт без друзей и подруг, что может отрицательно сказаться на её характере, что Клер была бы идеальной подружкой и сестрой, что с ней можно даже молча переговариваться и вообще, что я эгоист и думаю только о себе. Это ворчание я пропускал мимо ушей, так как подобное повторялось по несколько раз на дню, только повод для недовольства всегда находился новый. В конце концов, мне это надоело, и я собрал большой семейный совет.
  - Муха, подумай сама, мы постоянно рискуем своими жизнями, это наша работа и на ней нет места для маленькой девочки. Представь, вот ушли мы на задание и что, Клер одна останется на Альбатросе? А если мы будем отсутствовать месяц или два?
  - Папа, но мы же не всё время проводим на заданиях. А ты представь, возвращаемся мы домой, а Клер нас ждёт, радуется тому, что с нами всё в порядке, расчёсывает этот кусок шерсти и собирает после меня разбросанные игрушки. Разве это не прекрасно знать, что тебя кто-то ждёт и что есть к кому возвращаться?
  - Кхор, что скажешь?
  - Это один из немногих случаев, когда я, пожалуй, соглашусь с Мухой. Мне Клер понравилась и я считаю, что ей не место среди обычных людей. Да и нам пора обзавестись собственной базой - домом, нанять прислугу, нянек для двух малолетних преступников.
  - Да вы что, сговорились? Вы представляете, какую ответственность вы пытаетесь взвалить на мои плечи? Это вам не игрушка, которая если надоест, то её можно задвинуть в угол или спрятать. Это живой человек.
  - Папа, не психуй. В любом случае решение останется за тобой, мы просто с братом высказали своё мнение....
  Сведения, которые по моей просьбе собрали о Клер, в целом подтвердили правоту её слов. Действительно, почти сразу после своего рождения её нашли на пороге приюта для сирот. Попытки разыскать её мать, ни к чему не привели, а эмблема космофлота и офицерская звезда - выдумка администрации приюта, что бы оставить девочку на законных основаниях.
  Скрипя сердцем и коря себя за мягкотелость, я оформил опекунство над Клер и за день до посещения тёмного мира, она переехала жить в нашу семейную резиденцию, на мою половину. Пришлось нанять и няньку и гувернантку и кучу слуг. Как говориться, положение обязывает, тем более, что после благотворительного бала к моей скромной персоне было приковано повышенное внимание и я не хотел ударить в грязь лицом и уронить реноме нашей семьи. В назначенный день, в своей обычной полевой форме, мы с Мухой отправились на аудиенцию с всесильной императрицей, оставив кхора присматривать за Клер. Клер, вцепившись в густую шерсть призрачного волка, везде ходила только с ним, не отходя ни на шаг и, по-моему, волку это очень нравилось....
  Переносной портал доставил нас прямо в аудиенц зал её императорского величества. Такого количества 'правильной' нечисти я никогда не видел, хотя справедливости ради надо сказать, что и обычных людей в зале было немало.
  - Приём окончен, её императорское величество желает уединиться с лордом Эндрю Ньюкаслом для приватной беседы, - усиленный магией голос лорда - распорядителя разнёсся по всем уголкам огромного дворца. Через некоторое время аудиенц зал опустел, и мы остались одни.
  - Пойдём Эндрю, я должна тебе кое-что показать, а по дороге расскажу, чем вызван мой столь пристальный интерес к тебе, - неторопливо мы шли через многочисленные анфилады комнат, большие и малые залы, аркады, даже несколько раз пересекали по ажурным мостикам какие-то ручейки и речушки. Муха вела себя на удивление дисциплинированно, никуда не исчезала, послушно шла рядом и, по-моему, даже дышала через раз. Через некоторое время мы оказались в старой части дворца и вошли в небольшую комнату. Всё время, что мы шли, императрица нижних миров не произнесла ни слова, видимо забыв о своём обещании ввести меня в курс дела.
  На полу комнаты был странный рисунок, не похожий на портал.
  - Это люк в секретную комнату, тебе надо попасть туда и поправить шар на постаменте. Шар охраняют шестирукие стражники, но их сила уменьшается с каждым твоим шагом к постаменту. Твоя мантикора останется здесь и не должна вмешиваться, что бы не происходило. Тебе всё ясно, Эндрю?
  Вместо ответа я только кивнул головой, рассматривая рисунок и пол, на котором он был нанесён. Ни замка, ни запора, даже ручки, за которую можно было бы взяться, что бы его поднять, я не обнаружил. Остаётся предположить, что механизм действует по принципу прижимной силы и торсионов, значит, на нём надо попрыгать, что бы он открылся. Встав в самый центр рисунка, я высоко подпрыгнул, немного опасаясь, что моего веса может не хватить для приведения в действие запорного механизма. Волновался я напрасно, - люк вместе со мной отъехал в сторону и я увидел лестницу, что вела вниз. Спускался я очень осторожно и неторопливо, памятуя слова её величества о шестируких стражниках. За две ступеньки от пола, я остановился, так как меня захлестнуло чувство большой опасности, а по коже побежали мурашки. Радужный свет прыгнул мне в руку, активируясь послушный моей воле, и я ступил на пол. Тут же возникли четыре человекоподобных существа и накинулись на меня. Предупреждённый о том, что чем я ближе окажусь к постаменту, тем слабее будет стража, я стал пробиваться в центр помещения.
  Не знаю, или я хорош, или стража слабая, но особых проблем я не испытывал. Естественно, мне тоже доставалось, и я похвалил себя за предусмотрительность, ведь на мне под мундиром были проверенные боевые доспехи, в виде нательного белья.
  Действительно, чем ближе я пробивался к постаменту, тем слабее были атаки стражников, и наступил момент, когда они буквально втянулись в пол и исчезли. Небольшой матовый шар был смещён немного в сторону из-за того, что какой- то камешек попал под лапку держателя. Не думаю, что это случайно. Я взял шар в руку и убрал камешек, который оказался обыкновенным куском базальта. Шар в моей руке стал светиться, а когда я его установил на постаменте, из него вверх устремился тонкий луч света, который, поднимаясь всё выше и выше, превращался в этакий столб света. Поднявшись по лестнице наверх и ещё раз посмотрев на дело своих рук, я протянул кусок базальта легендарной Манти, - Кто-то специально подложил его под шар и нарушил равновесие. Сейчас всё в порядке.
  - Я знаю, это было сделано по моему приказу и в моём присутствии. Эндрю, ты прошёл проверку. Следуй за мной, и скажи своей дочери, что меня не надо бояться.
  - Как я могу ей так сказать, если я сам вас побаиваюсь?
  - Я такая страшная? - и мантикора улыбнулась своей 'чарующей' улыбкой.
  - Откровенно говоря - да. Но речь идёт не о внешности. Столько лет ваши миры были закрыты для людей, что многие стали считать их красивой легендой. А тут появляетесь вы, ваше величество, и легенда на глазах оживает. Поневоле будешь ожидать какой-нибудь подвох.
  Обратная дорога заняла у нас значительно меньше времени, да и оказались мы совсем в другом помещении. Мантикора вспрыгнула на трон и предложила мне сесть на другой, стоящий напротив.
  - Это тоже королевский трон? Как-то он мне смутно знаком.
  - Да, это королевский, но на нём очень давно никто не сидел, так что располагайся с удобством.
  - Извините ваше величество, но я лучше постою, - я не король и быть им не стремлюсь.
  Императрица вздохнула, - Эндрю, за столько веков ты ни капли не изменился.
  - Я вас, ваше величество, не понимаю.
  - Не обращай внимания, это я просто ворчу. Ты очень похож внешне и по своим поступкам, манере поведения и разговорам на своего великого предка. Тот тоже всячески пытался избежать кучу корон на своей голове, но потом принял их и.... спихнул на других. Кстати, Муха, для того, что бы твой папа смог тебе подарить один из диких тёмных миров, он сам должен быть королём, иначе ничего не получится. Я бы на твоём месте попыталась его уговорить хотя бы примерить некое подобие королевского трона. И ходить далеко не надо, вон он стоит возле него. Пусть почувствует ощущение власти и ответственности. Ему всё равно придётся принимать роль лидера своего клана....
  - А действительно, папа, почему бы тебе не сесть на него, а я б к тебе на колени. Интересно, на троне сидеть удобно? Давай попробуем, здесь всё равно никого нет, тем более это же не по-настоящему.
  - Ваше величество, не подскажете, где я мог видеть этот трон? Хотя - не надо, я его узнал. Это точная копия трона Горного короля, что храниться в закрытом зале. Я прав?
  - Можно сказать и так. А ты, Эндрю, знаешь, почему зал закрыт для всех?
  - Слышал, что в нём погибло несколько человек из старшей ветви только из-за того, что сели на королевский трон.
  - А почему они погибли, не знаешь? Так я тебя просвещу. Они считали себя прямыми наследниками Горного короля, но таковыми не являлись. Так что трон не так прост, как это может показаться со стороны и занять его - дано не каждому. Именно поэтому доступ к трону закрыли, а сведения о неудачах старшей ветви тщательно скрыли. Ладно, дети мои, поскучайте тут без меня минут пятнадцать, мне надо отлучиться по делам. С докладом прибыл начальник разведуправления всех моих миров и ему есть что сказать о недавно открытом новом тёмном мире.
  Мантикора исчезла и мы с Мухой остались вдвоём.
  - Муха, тебе не кажется, что с нами играют, как кошка с мышкой?
  - Я опасности не чувствую, но если ты так считаешь, то я буду настороже.
  Я ещё раз обошёл эту глыбу - трон и всё-таки, сначала, потрогал его рукой, а потом и сел на самый его краешек. Ничего не произошло. Тогда я уселся на него с максимальным удобством, откинувшись на спинку. Сидеть было не очень комфортно, - жёстко и непривычно.
  - Муха, ты что так смотришь на меня, словно в первый раз видишь?
  - Папа, ты обещал взять меня к себе на колени. Я тоже хочу немного посидеть на троне, пусть и не настоящем.
  - Иди, залезай, чудо ты моё неугомонное, - Муха тут же оказалась у меня на коленях, удобно устроилась и даже замурлыкала от удовольствия.
  - Ну всё, хватит, пора вставать, а то как то неудобно, словно мы сделали нечто постыдное.
  Встав возле каменного трона, я стал внимательно осматривать помещение, в котором мы оказались, и очень сильно удивился, - на стенах висели картины, на которых была запечатлена вся история горного королевства, начиная от первого проникновения Вольного охотника в развалины подземного дворца и кончая моим изображением с матовым шаром в руках. Не иначе, здесь использовалась магия тёмного мира, так быстро нарисовать картину и повесить её на стену без волшебства, было просто нереально. Пока я думал, что бы это всё означало, вернулась императрица, вернее возникла на своём троне.
  - Ну, вот и всё. Я объявила большую охоту. Этот дикий тёмный мир стоит нашего внимания, к тому же у меня появилась и претендент на его королевскую корону. Муха, станешь его королевой? Ты же хотела.
  - Нет, не хочу. Королевой меня может сделать только папа, из чужих рук, пусть мы даже и дальняя родня, я ничего не приму, а папа ещё не скоро станет главой нашего клана, да и я ещё ничего не смыслю в королевских делах. Так что я пока ещё похожу с серебряной ленточкой на шее, а блестяшка на голове мне не нужна.
  - Хорошо, как скажешь. Эндрю, у тебя есть три дня на то, что бы погостить у Красавицы в мире драконов. Муха останется у меня и приступит к своему обучению в качестве боевой мантикоры. Эти навыки ей пригодятся в будущем. Через три дня, я буду ждать тебя, вольный охотник, здесь. Заодно посмотришь, не тот ли это мир, который ты приберёг для своей дочурки, что бы сделать её королевой, когда она к этому будет готова.
  Для перемещений в моих мирах используй перстень - просто подумай о том, куда тебе хочется перенестись, и он доставит тебя туда, - и обе мантикоры тут же исчезли.
  Постояв немного в растерянности, давно я не оставался в одиночестве, я попросил перенести меня во дворец королевы драконов, что носила такое странное имя - Красавица. Неведомая сила подхватила меня, и я тут же оказался в огромной пещере. К счастью или к удаче, но она была пустой, так что я смог осмотреться - многочисленные светильники, стилизованные под масляные лампы, давали неяркое и по-домашнему приятное освещение. В зале не было никаких украшений, а в самом центре было высокое возвышение, которое, скорее всего, заменяло трон. Послышались грузные шаги, и в пещеру вошёл настоящий дракон, вернее драконесса. Судя по короне на её голове, это была сама владыка всех драконов тёмного мира - её величество Красавица.
  - Ваше величество, я почувствовала ваше появление и поспешила засвидетельствовать вам своё почтение и уважение ещё до того, как здесь появятся ваши и мои подданные. Судя по тому, что вы приняли корону Горного короля, план её императорского величества Манти увенчался успехом.
  До меня не сразу дошёл смысл сказанных слов, и я в растерянности уставился на неё, - Миледи Красавица, никакой короны я не принимал и не совсем понимаю ваши слова. С какой стати я стал Горным королём?
  - Так её императорское величество вам ничего не объяснило? Узнаю Манти, она всегда добивается своего. Вы же не будете отрицать, что сидели на каменном троне в её личном кабинете? К вашему сведению, это подлинный трон Горного короля, а в Горном королевстве, в срединном мире, стоит его точная копия. Трон принял вас, а значит вы теперь Горный король и повелитель всех миров. Нам наконец-то удалось найти настоящего прямого потомка первого Эндрю Ньюкасла. Ваше величество, а вы разве не чувствуете тяжесть короны на своей голове? Как только вы сели на трон и он в вас признал повелителя, корона сразу же возникла на вашей голове. Я и сейчас вижу её на вас, и не пытайтесь её снять, - это невозможно. Согласно воле первого Вольного охотника, только смерть освободит вас от обязанностей Горного короля, а корна будет постоянно сиять у вас на голове, если, конечно, вы не захотите сделать её невидимой для других.
  - Постойте, миледи, я ничего не понимаю. Не могли бы вы ещё раз повторить то, что только что рассказали мне?
  - Могу, но это уже ничего не изменит, - и она слово в слово повторила своё повествование.
  Внимательно выслушав её ещё раз, я хмыкнул,- Так вот почему у меня возникло стойкое убеждение, что меня используют, но я и подумать не мог, что стану повелителем всех миров. Да и какой из меня король, я своими-то спутниками рулить не умею. Я имею в виду Муху и кхора, а тут все верхние и нижние миры.
  - А вам, ваше величество, ничего менять не надо. Подтвердите права глав кланов, оставите за собой только Горное королевство, и всё останется по-прежнему. Главное, в первые дни своего правления, не наломайте дров и постарайтесь никого не казнить. Будьте снисходительны к людским слабостям. И, если можно и на то будет ваша воля, примите от меня пожелание, - восстановите королевский совет. Корона даёт вам возможность ежедневно исполнять одно ваше желание, в пределах всех ваших миров, цените эту возможность, а королевский совет поможет вам определить первоочерёдность задач и дел.
  - Миледи, наверняка вы вместе с императрицей уже наметили список королевского совета? Я хотел бы выслушать ваши предложения, просто у меня не укладывается в голове, что вы не предусмотрели этого.
  - У нас только есть две кандидатуры в ваш совет милорд. Это, естественно, императрица Манти и от всех драконов - леди Люся - ваша наставница и учитель. Смею вам напомнить, что королевский совет первого Вольного охотника и вашего легендарного предка состоял всего из трёх человек. В него входили, говоря современным языком, - ректор академии Ньюкасла, - главный королевский медик, - и личный друг и советник короля. Должность ректора академии - наследственная и передаётся из поколения в поколение потомкам магистра Пётра, должность главного королевского медика, с окончательным разделением на ветви - упразднена, сведений о потомках третьего члена совета в настоящий момент отсутствуют, но если на то будет ваша воля, то мы всё узнаем и доложим вам.
  - Спасибо, не надо. Мне надо всё обдумать и только после этого принять окончательное решение. Скажите миледи, а никакой возможности отказаться от трона Горного короля, у меня нет? Или хотя бы скрыть на некоторое время это событие?
  - Отказаться - нет, а вот скрыть, так сказать держать ваше провозглашение в тайне - можно. Только рано или поздно, это станет всем известно и может вызвать ненужные трудности.
  - А позвольте полюбопытствовать, какие7
  - А вы представьте себе на мгновение, милорд Эндрю, что кто-то из старшей или средней ветви получил эту информацию и решит использовать её в своих целях, - постарается вас женить на представительнице своего клана, или попытается вас устранить, что бы занять ваше место?
  - То есть, вы хотите сказать, что моей свободе и жизни может что-то угрожать?
  - Конечно. Ведь вы, люди, обычно рассуждаете как, - а чем я хуже его?
  - А если всем станет известно, что я принял корону и трон? Что это изменит?
  - Многое. Все будут следить друг за другом и не допустят усиление и возвышение одного клана над другим. Да и жену вам следует себе выбрать со стороны.
  - Я подумаю над вашими словами, а теперь я хотел бы отдохнуть и побыть в тишине.
  - Сожалею, но до вечера это невозможно. Уже все в моём королевстве знают, что вы взошли на престол горного короля и что вы мужчина - дракон. В зале для пиршеств уже заканчивают накрывать столы. Большинство моих подданных - молодые девушки драконы, которые, так же как и вы, легко могут менять свою сущность, так что перетекать в облик дракона вам не обязательно, и пристальное внимание вам обеспечено. Сразу же хочу высказать свою личную просьбу, - я очень надеюсь, что все три ночи, отведённые вам на посещение нашего мира, вы проведёте в обществе нескольких понравившихся вам девушек. У нас совсем не осталось мужчин - драконов, и я очень надеюсь, что свежая кровь поможет нам восполнить их ряды. Тем более, что все ваши избранницы должны будут разрешаться от бремени в облике драконесс, обычным для них способом, то есть снесут яйцо. Естественно, что никаких последствий или обязательств для вас не наступит.
  Я перебил Красавицу,- Для меня это неприемлемо, поэтому давайте оставим этот разговор. Можете допустить своих подданных в зал, я готов их принять и показать себя, в том числе и в облике дракона.
  - Ваше величество, о том, что вы дракон, знают только мои доверенные лица, представляете, что тут будет твориться, когда они узнают, что в вас проснулся наш доминирующий ген? Да завтра с утра мой дворец будет переполнен девицами всех возрастов. Подумайте об этом...
  - Не думаю, что я изменю своё решение. Трудностей я не боюсь.
  Пока мы вели наш разговор, зал начал заполняться подданными королевы драконов. Не знаю почему, но у меня вновь сложилось стойкое убеждение, что и здесь меня провели, и я собираюсь поступить именно так, как желает мудрая владыка этого мира. Почти все присутствующие в пещере были женщинами или девушками весьма неопределённого возраста, то есть их возраст можно было определить или как очень молодые и юные, или просто молодые и молодящиеся.
  Красавица встала во весь свой немалый рост и пророкотала, - Исполнилось старинное предсказание о том, что первый король вернётся. Её императорское величество Мантия определила в этом молодом человеке прямого потомка Вольного охотника и воплощение первого Горного короля. Он прошёл испытание троном и на его голове, вы все это видите, блистает объединённая корона всех верхних и нижних миров. Этот юноша носит имя,- она выдержала некоторую паузу,- Эндрю Ньюкасл. Представляю всем вам нашего господина и повелителя - Горного короля!
  Именно этот момент я избрал для трансформации и на глазах у всех перетёк в облик дракона. С высоты своего немалого роста я обозрел склонённые головы и, с небольшим огненным дыханием, изрёк, - Я рад приветствовать своих прекрасных подданных. Уверен, что вы, под руководством своей королевы и совета мудрых драконов, и впредь будете прикладывать все свои знания и старания для процветания объединённого Горного королевства.
  В наступившей тишине, я вновь принял более привычный мне человеческий образ и обратился к Красавице, - Ваше величество, у меня сегодня был тяжёлый день, весьма насыщенный различными событиями, поэтому я хотел бы поскорее сесть за стол, плотно поесть, а потом отправиться в отведённые мне покои для отдыха.
  - Для пира всё уже готово, ваше величество, - тут же ответила королева драконов, а я про себя подумал, что к подобному обращению мне придётся ещё достаточно долго привыкать, как и к новому своему положению.
  Это был пир в прямом смысле этого слова, - некоторый порядок соблюдался не более получаса, а потом всё перемешалось. Садились там и так, как кто хотел. Вовсю использовалась магия, как для перемещения блюд и очистки столов от следов трапезы, так и для того, что бы поговорить в спокойной обстановке, огородив себя непроницаемым полем. Как я не старался, но многочисленные взгляды, подмигивания и многообещающие улыбки ввели меня в краску.
  - Не обращайте внимания, сэр Эндрю, - пришла мне на помощь Красавица, - наш стол защищён от приворотной магии и внезапно влюбиться - вам не грозит. К тому же на вас перстень императрицы, а он надёжнее любого заклинания защищает вас. Хочу обратить ваше внимание милорд, на двух сестёр Мессенадир. Они из очень старинного и благородного рода. Даже если они вам не понравились, просто улыбнитесь в их сторону, это придаст им уверенности. Дело в том, что они скромницы, а это не очень приветствуется в нашем мире.
  Я обратил внимание на двух девиц, что смущённо сидели на дальнем конце нашего стола и мило краснели от того, что одна из их соседок громко рассказывала им во всех подробностях о взаимоотношениях мужчин и женщин в мире людей. При этом она умышленно делала упор на физиологической стороне отношений. Девицы смущались, ёрзали на стульях, но свою собеседницу не прерывали.
  - Я вижу, у рассказчицы большой опыт, хотя выглядит она этакой молоденькой простушкой.
  - Леди Клэр трижды была замужем в верхних мирах и прожила с каждым из своих избранников долгую и счастливую жизнь, подарив им по мальчику и девочке. Сейчас она отдыхает, набирается сил и через некоторое время опять исчезнет. По её словам, мир людей затягивает, а любовь такая штука, что хуже дурманящих средств. Так что вы, я думаю, не очень удивитесь, когда встретите её в одном из верхних миров в качестве любящей жены и матери одного из своих подданных.
  - Миледи, я бы хотел с вами более подробно поговорить о таких взаимоотношениях между представителями вашего мира и людьми.
  - Не волнуйтесь ваше величество, никакой угрозы человечеству нет. От подобных браков рождаются обыкновенные люди, не способные к магии и без малейших отклонений в своём развитии. Многочисленные исследования показали, что ген человека полностью доминирует и подавляет ген дракона. Это следствие нашего перерождения после того, как маги Акапульки обманом завлекли нас в свои сети, а Вольный охотник, с помощью шара силы, на который вы уже настроились, помог нам вернуть нашу сущность.
  - В таком случае, миледи, как же быть со мной? Я же и человек и дракон одновременно.
  - Тут никакого противоречия нет. В вас столько всего намешано, что корона признала вас сразу, а она ошибаться не может. Если б вы знали, сколько достойных людей досрочно закончили свою жизнь, пытаясь одеть её на свою голову. Это основная причина, по которой и трон и корона были перенесены в императорский дворец миледи Манти. Было принято решение больше не рисковать прямыми потомками Горного короля, а занять выжидательную позицию. Появление у вас с рождения кхора, а затем и мантикоры без всякого нашего вмешательства, доказало правоту принятого решения.
  Простите милорд, если мой вопрос покажется вам бестактным, - тот ребёнок, над которым вы взяли опеку, - ваша внебрачная дочь?
  - Нет, миледи. Эта девчушка увидела моего призрачного волка, и кхор принял её. Все остальные, включая моих родителей, его не видят. Правда, я подозреваю, что в старшей ветви есть ещё одна девица, которая видит волка, хотя и не подаёт вида. Она претендент четвёртой очереди на место главы клана и в ней тоже течёт кровь Горного короля, в этом я уверен.
  - Это важная информация и если вы позволите, я немедленно поделюсь ею с её императорским величеством.
  - Как вам будет угодно....
  Банщицы и массажистки были настолько искусны и ненавязчивы, что я, после окончания всех процедур, заснул мгновенно, едва моя голова коснулась подушки.
  Мой сон был весьма странным и натуралистичным. Мне снилось, что мы с Мухой оказались в странном мире, где всё казалось перевёрнутым с ног на голову - неестественные цвета с преобладанием тёмно-красных оттенков, светило, что излучало тепло у нас из-под ног, полное отсутствие каких-либо звуков, а главное - ни малейших признаков какой-нибудь формы жизни.
  - Папа, мне здесь не нравится. Зачем мы пришли сюда?
  - Мы обязаны вернуть жизнь и гармонию в этот мир, а для этого нам придётся с тобой попотеть.
  Вот чем хорошо во сне, там нет мелких подробностей, и время там течёт мгновенно. Раз, и мы с Мухой оказались на вершине невысокой горы, что когда-то, наверняка, была вулканом, так как имела характерную чашу на самой макушке. В самом низу кратера, в клубах тёмно-красного тумана, угадывалось некое сооружение, явно искусственного происхождения. И вновь в моём сне произошёл некий разрыв, так как я увидел себя уже в конечной точке нашего спуска. В моей руке блистал Радужный свет, а комбинезон была забрызгана белёсой жидкостью, да и сама одежда висела на мне клочьями, даже мои доспехи были пробиты в нескольких местах и я явственно ощущал боль. Мухе тоже досталось, хотя я не представляю, как можно оставить на боку мантикоры такой след от острых когтей или многолезвийного оружия. Она дышала порывисто и постоянно оглядывалась назад.
  Туман стал рассеиваться, и перед нами предстало странное сооружение, напоминающее масляную чашу для факела. В этой чаше находился чёрный шар диаметром в два моих роста. По ступенькам мы с Мухой поднялись в эту чашу, и я дотронулся до шара. Он отреагировал на моё прикосновение чуть слышным гудением и судорогой. Отчётливо представив себе, что чернота шара скрывает что-то важное, я со всей силы ударил Радужным светом по чёрной поверхности. Небольшой след от плазменного меча показал, что пробить поверхность будет не так просто. С остервенением я стал рубить, стараясь попадать в одно и то же место. Пот заливал глаза, в руках и всём теле появилась неимоверная тяжесть, каждый взмах давался с неимоверным трудом. Откуда-то пришла уверенность и осознание того, что я не имею права останавливаться, и что второго шанса разрушить эту чёртову преграду у меня не будет. Краем глаза я заметил, что у меня за спиной Муха сражается с какими-то белёсыми существами, не давая им подняться по лестнице. Не останавливаясь, я рубил и рубил, пока из-под очередного удара не брызнул вверх маленький, чуть заметный лучик яркого света. Это придало мне сил и через некоторое время мне удалось расширить щель.
  Яркий, праздничный свет устремился вверх, поверхность шара стала трескаться, его чёрное покрытие начало отваливаться сначала маленькими кусочками, а потом в одно мгновение рухнуло полностью. Прямо на наших глазах оно стало испаряться, втягиваясь в столб света и там исчезать в нём. Исчезли и белёсые существа, а Муха, пошатываясь, подошла и плюхнулась возле меня. Сил стоять у неё уже не было. Я тоже сел на каменный пол, прислонившись к сверкающей сфере спиной и ощущая её ласковое тепло.
  - Муха, мы справились. С трудом, но справились. Ты у меня молодец, с меня три ленточки на твой выбор.
  - Пять, папа, пять ленточек, из них две с большими блестяшками на моей широкой груди, - начался обычный в таких случаях торг. Согласился я на три ленточки, две из которых всё-таки будут украшены большими бриллиантами....
  Проснулся я с болящими мышцами и ни капли не отдохнувшим, кроме того, у меня саднили грудь и левый бок. Прежде чем открыть глаза, я прислушался. Кроме меня и Мухи в моей спальне находились ещё несколько человек. Интересно, как Муха сюда попала, если она должна была на три дня попасть в обучении миледи Мантии....
  - Его величество изволило прийти в себя,- услышал я ликующий голос и прежде чем я успел открыть глаза, несколько рук придали мне сидячее положение, обложив со всех сторон подушками.
  Муха спала у меня в ногах, приоткрыв один глаз и убедившись, что всё в порядке, она опять довольно засопела. Моя грудь, левый бок и левая рука были перебинтованы, в голове шумело, а в животе неприятно урчало от голода.
  - Кто-нибудь мне объяснит, что здесь произошло? - ни к кому не обращаясь, тихо проговорил я.
  С трудом я навёл фокус на окружавших и увидел Манти, Красавицу, Люсю, а так же ещё пару незнакомых мне людей.
  - И он ещё спрашивает, что тут произошло? - взорвалась Манти. - Исчез на целую неделю, никого не предупредив, а с тобой модница,- обратилась она к Мухе, - мы ещё серьёзно поговорим.
  - Папа всегда прав, - не открывая глаз, проговорила моя дочь, - а если он не прав, то всё равно прав, - и она вновь засопела.
  - Я, между прочим, задал вопрос и хочу выслушать вашу версию произошедших событий, - вновь ни к кому конкретно не обращаясь, проговорил я.
  Ввести меня в курс дела решила Красавица,- Милорд, после того, как вы заснули, в вашей комнате полыхнул яркий свет. Прибывшая охрана обнаружила вашу дочь и вас в уже боевой форме. Вы не произнесли ни слова и тут же вдвоём исчезли через возникший прямо на полу портал. Это был портал того тёмного мира, для проникновения в который готовилась Большая охота. Мы пытались последовать за вами, но портал не принял нас и начал транслировать ваши похождения в том странном мире, куда вы перенеслись. У её императорского величества Манти тоже ничего не получилось, и нам пришлось ограничиться ролью зрителей. Мы видели, как вы с боем пробивались к огромному шару скрытой силы, и какие препятствия вам приходилось преодолевать. Самой страшной была последняя схватка, когда казалось, что принцесса Муха не выдержит напора тёмных стражников, и они прорвутся к вам. К счастью, вам удалось пробить защитную систему шара силы, и он уничтожил всех своих и ваших врагов, которые к этому моменту уцелели после знакомства с вами и принцессой. А потом вы оба вернулись израненные в спальню и заснули прямо на полу. Портал исчез, вас перевязали и под присмотром имперских лекарей уложили отдыхать и набираться сил.
  К счастью, раны оказались не очень опасными и, хотя вы потеряли много крови, через пару дней вам разрешат вставать.
  - Как раны Мухи? Ей тоже изрядно досталось.
  - Её раны уже давно затянулись, - раздался недовольный голос Манти, - хотя мне бы очень хотелось, что бы они поболели у этой несносной девчонки несколько дней.
  - Не дождётесь, - Муха легко вскочила и устроилась возле меня, преданно заглядывая в глаза.
  - Папа, ты помнишь про своё обещание насчёт ленточек? Если не помнишь, то я напомню. Ты обещал две ленточки с большими блестяшками и две с красивой расцветкой, которую я выберу сама.
  - Муха, речь шла о трёх ленточках, а не о четырёх...
  - А это я проверяю твоё состояние и память, хотя первоначально речь шла о пяти ленточках.
  - Наградную ленточку за беспримерную храбрость и доблесть, я вручу тебе сама,- подала голос императрица нижних миров.
  - А я ещё одну за преданность и верность,- проговорила, улыбаясь, Красавица.
  - Папа, заметь, я сама ничего не просила и не клянчила. То-то этот кусок лохматой шерсти удивиться, когда я буду щеголять перед ним в новых ленточках, а нечего было оставлять нас.
  - Муха, не шуми, он присматривает за Клер и ещё неизвестно, кому из нас было труднее. А теперь я прошу остаться здесь только членов моего королевского совета - Манти, Красавица, Люся и Муха.
  Дождавшись, когда все посторонние покинут мою спальню, внимательно оглядев всех членов моего вновь испечённого королевского совета, тоном, не терпящим возражений, я начал говорить, - Манти, проведи самоё тщательное расследование, как и каким образом сведения об этом тёмном мире - ловушке попал к тебе. Ясно, что это было сделано специально и с дальним прицелом, поэтому я не отрицаю возможности, что среди наших подданных появились предатели. Кстати, они могли действовать опосредовано через третьи или даже четвёртые руку. В расследовании могут принять участие только те, кому ты доверяешь как самой себе, и чем меньше народа будет знать об этом, тем лучше.
  Люся, мне не даёт покоя история с исчезновением твоих детей, - моих бабушки и дедушки. В нашей семье - это запретная тема и настала пора докопаться до истины. Вполне возможно, что твоё расследование и расследование её императорского величества, тесно связаны между собой.
  Красавица, тебе достаётся самоё сложное и трудоёмкое занятие. Надо поднять все архивы здесь, в верхних мирах и в академии Ньюкасла, искать любые сведения о магах Акапульки, их базах, а так же о перводраконах Трояне и Цербе, их мирах и путях проникновения в них.
  А теперь я вас познакомлю с ещё одним членом нашего совета, - в вихре, что возник возле моей кровати, возникла фигура ректора академии Ньюкасла.
  - Магистр Пётр, с этого момента вы входите в королевский совет Горного короля. Представляю вам её императорское величество миледи Манти - владыку всех тёмных миров. Её королевское величество миледи Красавица, - представляет в совете мир драконов. Миледи Люся, моя прабабушка и мой учитель-наставник. Принцесса Муха - мой ангел хранитель и по совместительству дочь.
  Дело в том, что уничтожив в мире лесных эльфов мага Акапульки, я закрыл портал проникновения, из которого он призывал нечисть и даже порождения нави. Мне пришлось самому столкнуться с полчищами, пусть и слабой, но многочисленной нечисти. Этот тёмный мир не даёт мне покоя.
  Магистр, сколько универсалов и чистильщиков вы можете выставить для проникновения в неизведанный тёмный мир, для совместных действий с имперскими отрядами нижних миров? Сколько вам надо времени, что бы всю эту разношёрстную массу организовать в два - три боевых отряда? Подумайте и назовите реальный срок. Пусть это будет даже один отряд, но в него должны входить только самые подготовленные воины Ньюкасла. И ещё, люди Красавицы должны получить доступ в архивы и библиотеку академии.
  Мне показалось, что ректор был готов к этому разговору, так как он почти без раздумий ответил, - При академии, на всякий случай создана мобильная группа, состоящая из трёх взводов, по примеру космодесантных войск. В каждом взводе по десять универсалов, десять чистильщиков и пять разведчиков. Взвода разбиты на пять пятёрок, способных выполнять самостоятельные задачи и действовать автономно. Через сутки после получения приказа и пополнения запасов, они будут полностью готовы к выполнению поставленных задач. Только есть одно но, весьма существенное, - им не приходилось действовать в нижних мирах и отсутствие опыта может затруднить выполнение задачи.
  - Манти, магистр, эти вопросы вы обсудите между собой. Кстати, участие в боевых действиях всем здесь присутствующим я категорически запрещаю, без моего особого, письменного разрешения. Данный запрет не распространяется, естественно, на меня и Муху, - мой желудок вновь напомнил о себе утробным звуком, а я укоризненно посмотрел на Красавицу, - А вот голодом морить меня не рекомендую, я становлюсь злым и раздражительным. А какой я в гневе, вам может рассказать принцесса Муха.
  - А что рассказывать, ну поубиваешь под горячую рук кого-нибудь, зажаришь и съешь. Я, кстати, тоже люблю жареное мясо, это у нас семейное, правда, папа?
  
  Глава третья. Дикий тёмный мир, или Большая охота -2.
  
  Наш совет продолжался и во время обеда. Пока я вместе с Мухой насыщался, а Манти и магистр обсуждали насущные вопросы взаимодействия и сроки готовности, Красавица и Люся о чем-то в полголоса переговаривались, изредка хитро посматривая на меня. Они думали, что я не замечаю их взглядов, как же они ошибались. Проглотив очередной кусок мяса, я пробурчал, - Манти, предупреди Красавицу и Люсю, что все попытки действовать за моей спиной, обречены на провал, а наказание последует незамедлительно, и я не посмотрю на то, что они мои родственники.
  - А мы что, мы ничего, правда, Люся? Просто я поделилась с ней информацией о той девице из старшего клана, которая якобы видит кхора короля, но всячески это скрывает.
  - Поделись и со мной этой информацией, мне тоже интересно, насколько верны мои предположения.
  - После нашего разговора, в котором Горный король упомянул некую девицу из старшей ветви, к тому же, якобы, потомку первого Вольного охотника, я заинтересовалась и приказала навести о ней справки. Справки навели. Девицу зовут леди Сандра, ей двадцать лет, она дочь одного из смотрителей подгорного дворца. Получила домашнее образование с упором на археологию и криптонику. Окончила университет в Фессалии, получила учёную степень архивариуса. Малообщительна. В настоящий момент помогает отцу наводить порядок в архиве дворца Горного короля. Её семья официально относится к наследникам старшей ветви пятой очереди. Генетический анализ и анализ крови показывает, что она действительно является потомком первого Вольного охотника, хотя и с изрядной долей примеси из внешних миров. О том, видит она кхора или нет, сведений получить не удалось, однако молодая леди живо интересовалась милордом Эндрю, когда тот посещал Горное королевство. К сожалению это всё, что нам удалось узнать за столь короткий период. Да, и ещё одно, - девица настойчиво интересуется Некрономиконом и предпринимает попытки её найти, так как уверена, что один экземпляр храниться во дворце Горного короля.
  - Откуда у столь юной особы интерес к книге зла? Некрономикон не та книга, которую стремятся прочитать только ради любопытства. Манти, установи за ней негласный надзор и вообще, я жду ваших советов, как обезопасить дворец от проникновения нежелательных лиц. И учтите, я ещё не умею пользоваться короной, а магия для меня - тёмный лес.
  - Мы вместе вернёмся в горный дворец, - тут же ответила императрица всех тёмных миров, - и я лично проверю всю его систему безопасности. Но сейчас у нас на первом месте дикий тёмный мир, из которого, по вашим словам милорд, маг Акапульки призывал не только нечисть, но и Навь. Это серьёзная опасность, с которой надо считаться.
  Первое заседание королевского совета вскоре закончилось, так как после сытного и обильного поглощения пищи, меня потянуло в сон, и справиться с ним я не смог. На этот раз мне ничего не снилось, и я прекрасно выспался. Мои раны полностью затянулись. Ни боли при резких движениях, ни неприятных ощущений я не испытывал, поэтому посчитал себя полностью здоровым и, несмотря на слабый протест лекаря, потребовал для себя новую одежду.
  Как я понял, в пещерах Красавицы все, кроме дежурной смены спали, так что наше появление с Мухой не вызвало переполоха.
  - Папа, пойдём я тебе кое-что покажу. Уверена, тебе это понравится, - и Муха привела меня на кухню, где уже во всю что-то жарили, готовили, варили и чистили. Полуголые девицы не обращали на нас никакого внимания, сновали туда-сюда, пока какая-то сердобольная кухарка не проводила нас к свободному столу и без разговоров поставила перед нами две миски ещё дымящегося мяса и краюху хлеба.
  - Правда, хорошо, папа? А то за столом особо и не поешь в своё удовольствие, - и она кого-то передразнила, - Мясо следует отрезать маленькими кусочками, рот не набивать и тщательно пережёвывать. А зачем его отрезать маленькими кусочками, когда проще сразу проглотить большой кусок. И чем отрезать - своими когтями?
  - Муха, а давай, пока везде ночь, наведаемся домой и проверим, как так наш лохматый друг и его подопечная. Мы же больше недели их не видели.
  - А что их проверять, старший брат спит в комнате Клер и готов порвать горло любому, кто сунется к ним без предупреждения. Младшая уже освоилась и сейчас они с кхором изучают подвалы твоего крыла. Я вчера там была, пока ты спал. Я же должна была проверить, как он заботится о моей сестрёнке. Давай лучше посетим твой дворец, тем более что туда уже перенесли настоящий трон. А это, правда, что корона выполняет каждый день одно твоё желание?
  - Не знаю, но я склонен верить Манти и Красавице. Они об этом знают больше меня, тем более что они напрямую общались с нашим легендарным предком и всё прекрасно помнят.
  - Папа тогда пожелай, что бы у нас с Клер была своя отдельная спальня. У неё кровать с балдахином и вся в рюшечках, а у меня укрытая толстым слоем меха. Непутёвый брат пусть спит у порога на половичке и охраняет нас.
  - Интересно, Муха, а кто будет охранять мой сон? Или мне тоже где-нибудь на половичке возле кхора пристроиться? Призрачный волк вообще-то мой страж и за Клер он присматривает временно. Хотя ладно, уговорила, - в дикий тёмный мир кхор пойдёт со мной, а ты останешься приглядывать за сестрой. И не спорь, это ведь была твоя инициатива, что бы она стала членом нашей семьи, а за свои поступки и желания надо нести ответственность.
  Муха обиделась и исчезла, а я перенёс себя в теперь уже свой дворец. Интересно, как его обитатели отреагируют на новость о том, что у них появился новый Горный король? В малом тронном зале было тихо, подлинный трон уже стоял на своём привычном месте. Спокойно пройдя через прозрачную защиту, я подошёл к трону и погладил его рукой. Раздался чуть слышный звон колокольчиков, а шары на постаментах засветились более ярким светом. Странно, мне впервые стало немного страшно не от того, что меня могло ожидать, а от того, что уже произошло. Постояв некоторое время, я отринул все сомнения и по-хозяйски сел на трон. Вновь раздался мелодичный перезвон колокольчиков, а всё помещение озарил радостный свет, словно сам дворец радовался моему появлению и тому, что, наконец-то, хозяин вернулся.
   Я задумался о своём первом желании и неожиданно для себя самого высказал его вслух, - Хочу, что бы для всех посторонних вход во дворец был невозможен без моего особого разрешения. Правом беспрепятственного прохода пользуются только прямые потомки Горного короля и члены королевского совета, а так же члены моей семьи, - вновь раздался звон колокольчиков, который я расценил как то, что дворец признал мой право отдавать приказы и приступил к их выполнению.
  - Муха, - обратился я к мантикоре, твёрдо уверенный, что она где-то рядом, - пошли смотреть помещение для вашей спальни. Надо бы ещё определиться с мебелью и обстановкой, обивкой, гардинами, шпалерами и гобеленами.
  - Папа, а в чем разница между шпалерам и гобеленом? - Муха тут же возникла возле меня.
  - Шпалера - это безворсовый ковёр, вытканный вручную, а гобелены - покрытия для стен фабричного изготовления. А ещё разница в огромной цене шпалера. Ну что, пошли выбирать вам спальню?
  - Пошли, но только она должна быть рядом с твоей. Папа, а ты жениться не собираешься? А то у тебя уже две дочурки - красавицы, а жены до сих пор нет. Я, между прочим, подслушала, как эту проблему обсуждали Манти, Красавица и Люся.
  - Подслушивать, а тем более подсматривать нехорошо.
  - Да я не специально. Просто они думали, что мы с тобой спим и вполголоса беседовали, а я только дремала. Манти и Люся считают, что твоей женой должна стать девушка человеческого роду, а Красавица, что одна из сестёр Мессенадир....
  - Вот здесь, я думаю, будет моя спальня, а эта дверь ведёт в детские комнаты, ведь когда вы подрастёте, вам понадобятся отдельные помещения.
  - Не пойдёт, а где дверь в спальню твоей будущей жены?
  - А зачем ей отдельная спальня, она будет спать со мной?
  - Глупый ты папа, взрослый, а глупый. А когда ей нельзя будет спать с тобой рядом, ты что, её на пол положишь? И вообще, сначала надо бы изучит план дворца, разобраться, где до этого были спальни, и только потом принимать окончательное решение. Так что возвращайся в тронный зал, изучай семейную половину, а потом позовёшь меня, а я пока немного поброжу по коридорам и залам, а то некоторые слишком вольготно себя чувствуют в моём дворце, надо их немного шугануть.
  Как же это здорово, - захотел оказаться на троне и, пожалуйста, ты уже на нём. Только вот тратить своё желание на чертёж дворца, я не собирался. А дворец, словно угадав моё желание, высветил передо мной многомерную и многоуровневую схему всех этажей. Мысленно выделив семейные покои, которые занимал первый Горный король, я приступил к их изучению. Было очень странным наблюдать, как некоторые его потомки из старшей ветви переделывали королевские покои, рушили то, что было создано до них, ни мало не заботясь о сохранении хотя бы памяти о своём великом предке.
  - Я желаю, что бы все помещения на королевской половине были приведены в первоначальное состояние, в котором они пребывали после того, как первый Горный король закончил их ремонт и восстановление.
  Дворец ощутимо вздрогнул и, как мне показалось, с облегчением вздохнул. Через некоторое время шум затих, и вновь наступила тишина и покой.
  Ну всё, на сегодня хватит, надо посмотреть на изменения, а то я тут наломаю дров и потом придётся всё переделывать. А теперь пора возвращаться, пока наше исчезновение с Мухой не обнаружили и нас не начали искать.
  - Муха, - мысленно я обратился к ней, - нам пора возвращаться, а то мы пропустим завтрак. - Я прекрасно знал слабые стороны своей своенравной дочурки, - А после завтрака надо будет напомнить Манти и Красавице об обещанных ленточках для тебя, или ты о них уже забыла?
  - И ничего я не забыла, да и тебе надо вспомнить о своём обещании - с тебя три ленточки, из них две с большими блестяшками.
  Уже в своей спальне мы принялись обсуждать расцветку ленточек и форму бриллиантов. Мне еле-еле удалось уговорить Муху вместо второй большой 'блестяшки', повесить ей на ленточку наградной крест 'За личную храбрость' в обрамлении мелких камушков.
  - Пойми, Муха, подобным орденом, правда без камней, награждают космодесантников за выдающийся подвиг, и, как правило, посмертно. Ни один офицер космофлота, кроме твоего отца, не удостоен такой награды, а я свой орден стесняюсь носить, так как тут же возникает вопрос, за какие такие заслуги им меня наградили. А ведь каждому не расскажешь о секретной операции по спасению детей из лап тёмных магов.
  - А я слышала о ней, только не знала, что это был ты.
  - Вот-вот, поэтому я и орден не ношу и спрятал его подальше, подумают ещё, что я хвастаюсь....
  - Как спалось ваше величество? - в спальню вошла Красавица в сопровождении группы девушек. - О, я вижу, вы уже встали и даже оделись. Девушки, сожалею, но сегодня ваши услуги по одеванию Горного короля не понадобятся, но не теряйте надежды, вечером ему ещё предстоит отходить ко сну, и уж этот момент мы не упустим.
  Завтракать буде в своих покоях или в общем зале? Если в своих, то мы с принцессой вас оставим, я должна выполнить своё обещание и при всех наградить её ленточкой 'За преданность и верность', хотя мне очень бы хотелось, что бы вы присутствовали при этом.
  - Конечно я пойду. А кормить там будут?
  Вот уж не думал, что процесс награждения Мухи ленточкой будет обставлен так помпезно и торжественно, да и она сама этого не ожидала. Почти все присутствующие в зале были одеты в боевые доспехи. Муху вели к постаменту через коридор женщин воинов, которые с лязгом скрещивали над ней свои мечи, а остальные стучали своими клинками по латам, поэтому стоял неимоверный и грозный шум, от которого даже у меня побежали мурашки по телу. Впервые я видел Муху такой растерянной.
   - А не будешь выпрашивать ленточки при всех, - успел я ей шепнуть на ухо до того, как наступила относительная тишина и герольд в облике небольшого дракона объявила указ королевы о награждении принцессы Мухи нашейной лентой 'За преданность и верность'.
   Потом, под радостный рёв, ей одели действительно красивую лент на шею с прикреплённым к ней настоящим орденом 'За преданность и верность'. Даже я был растроган.
   Ну и в заключении это торжественной церемонии, как обычно, пир на весь драконий мир. Мухе хорошо, как только она наелась, и ей всё надоело, она исчезла и этому никто не удивился. Интересно, а если я точно так же исчезну, это будет нормально? Словно прочитав мои мысли, Красавица негромко проговорила, - Единственная возможность для вас, без потери лица, сбежать с этого мероприятия, - это уединится с какой нибудь девушкой из моего окружения. Это будет понятно для всех присутствующих и не вызовет ропота недовольства. Только учтите, вместе, в отдельном кабинете, вы должны будете провести не менее часа и оттуда она должна выйти со спутанной причёской, тяжело дыша и в беспорядочно одетой одежде.
  - Знаете, миледи, я не особо то и тороплюсь, да и сестёр Мессенадир я не вижу за столами.
  - Они сегодня несут патрульную службу в многочисленных коридорах и проходах нашего своеобразного дворца. Нет-нет, а и у нас появляется мелкая нечисть из числа недобитой. Если у вас есть желание, то я могу распорядиться, что бы вас проводили к месту несения ими патрульной службы.
  - У меня такое желание есть. Я хочу кое о чём расспросить сестёр, а подменить их на пару часов можно? Наверняка там, где они сейчас находятся, и присесть некуда, не говоря уж о большем, - и я многозначительно посмотрел на королеву драконов.
  - Ваше желание для меня закон, милорд. Куда прикажете прислать сестёр?
  - В мою спальню и проследите, что бы нам не мешали....
  Через полчаса в спальню робко вошли две девушки, как две капли похожие друг на друга. Различить их можно было только по одежде, и почему я раньше не обратил на это внимание?
  - Возьмите меня за руки,- приказал я, и пока девушки не сообразили что и как, я перенёс их в дворец Горного короля, а оттуда и на свою половину поместья своих родителей, в спальню, где ещё спала Клер.
   Кхор равнодушно посмотрел на меня и в моей голове возник его голос, - Ты нашёл мне замену? Не дело, когда мы разлучены.
  - Нашёл. Клер будут охранять два дракона в облике этих прекрасных девушек. Хотел оставить Муху, но боюсь, она просто сбежит за нами. Впереди у нас проникновение в тот дикий тёмный мир, из которого к лесным эльфам проникала нечисть и навь. А одну её оставить, даже в поместье родителей, я не рискну.
  - Ты уже переспал с ними?
  - Нет, и не собираюсь.
  - Зря, самая верная преданность основывается на том, что они породнятся с тобой по крови и семени. И не важно, что у них не будет от тебя детей, они будут считать себя членами твоей семьи, а это, согласись, дорогого стоит.
  - Да что ж вы все так и норовите мне в постель кого-нибудь положить?
  - Не психуй и не ори, девочку разбудишь. Эндрю, не вынуждай меня уходить от тебя к этому ребёнку. Я говорю вполне серьёзно. Её без надёжной защиты я не оставлю, так как несу всю полноту ответственности за то, что мы приняли её в свою семью. Мне немного непонятно, а что тут такого, или у тебя до этого не было интрижек и случайных связей?
  - Были, но тогда я не был Горном королём, а теперь им стал. Господи, за что мне такое наказание? Вы, наверное, с Мухой сговорились. И что я им скажу - Пойдёмте, покувыркаемся в кровати, а потом вы станете личной охраной моей приёмной дочери? Мол, мой призрачный волк может только в таком случае доверить вам ребёнка?
  - Тебе ничего говорить не надо, весь наш разговор они слышат. Надо только спросить, согласны они или нет...
  Тут же у меня в голове возникли голоса обоих драконесс, суть их слов сводилась к следующему, - Мы согласны, с нами ваша дочь будет в полной безопасности.
  Только через четыре часа я вернулся в зал, где продолжался пир, - Сёстры стали личной стражей моей приёмной дочери и отныне будут постоянно находиться рядом с ней. В настоящий момент они находятся в моём дворце и обустраиваются на новом месте, - проинформировал я Красавицу. - Сегодня я возвращаюсь к себе - дел невпроворот. Пусть Манти держит меня в курсе подготовки к большой охоте. Как только всё будет готово, я открою портал в указанном мне месте.
  Муха, мы возвращаемся домой, хватит купаться в лучах славы, пора и поработать немного.
  - Папа, я готова, только переела немного, ты не мог бы взять меня на ручки, как в детстве?
  - Без проблем, иди сюда, - и я подставил руки.
  Замысел Мухи был очевиден,- все в этом зале должны убедиться, что она моя дочь и что я её люблю, а то, что мы не похожи, ещё ничего не значит. Всё-таки мантикоры принадлежат к семейству кошачьих, так мурлыкать и тереться о мой подбородок может только кошка.
  О том, что моего кхора видит очень ограниченный круг людей, я знал и до этого. К их числу относились - я, Муха, мой отец как имеющий своего кхора, малышка Клер и, возможно, Сандра из старшей ветви наследников первого Горного короля. Все остальные о существовании кхоров знали, но видеть и ощущать их присутствие не могли. Наверняка ещё кхора мог видеть и мой прадед - Миша, но точно я не знаю, так как они с Люсей давно уже отошли от дел и в делах семьи, до недавнего времени, принимала участие только его жена. Сидя на троне я подумал о том, как бездарно разбазарил время, проведённое в королевстве драконов и не получил ни одного ответа на интересующие меня вопросы, а их было достаточно много. И на первом месте был самый главный, - люди в наших мирах, даже с использованием реинкарнационных технологий, не живут боле пятисот лет, продолжительность жизни драконов исчисляется тысячелетиями, а что происходит с драконессами после смерти их мужей от старости? Куда уходят драконы, чей жизненный цикл закончен? Ведь никто и никогда не видел ни одной могилы дракона, может быть они просто не могут умереть от старости? Тогда что произошло с мужской половиной племени Красавицы? За то время, что я гостил у неё, я не видел ни одного дракона, только драконессы.
   От раздумий меня отвлёк звук колокольчиков, и перед моими глазами возникла картина центрального входа во дворец. Возле него толпилось несколько десятков представителей старшей ветви, которые не могли преодолеть мерцающий занавес, хотя некоторые из них спокойно проходили и возвращались назад.
  - Муха, ты не могла бы объяснить этим людям, что отныне беспрепятственный вход в Горный дворец разрешён только прямым потомкам Горного короля. Все остальные должны получить от меня одноразовое личное разрешение. Исключение составляют только члены королевского совета.
  - Лучше, если это сделаю я, - перед нами появилась императрица всех нижних миров её величество Манти, - думаю, у меня это получится лучше, - и она исчезла, что бы тут же появиться на картинке у центрального входа.
  Её появление вызвало оцепенение и тишину у присутствующих. Голос Манти разнёсся по округе, - Горный король вернулся и по праву занял своё место на троне. Корона признала его и отныне вход во дворец разрешён только прямым потомкам первого Горного короля. Все остальные должны письменно обращаться к его величеству с указанием причины посещения его дворца. Если причина будет признана уважительной, разрешение будет дано. Каждое разрешение носит разовый характер, исключение сделано только для членов королевского совета. Свои обращения можете передавать через тех, в чьих жилах течёт кровь первого короля по прямой линии. Дворец сам определяет чистоту вашей крови и принимает решение, пропускать вас или нет. Такова воля Горного короля, и я - императрица всех нижних миров довела её до вас.
  Манти исчезла и тут же появилась перед нами. Не давая мне произнести слова благодарности, она произнесла, - Подготовка к проникновению в дикий тёмный мир завершена. Помимо принцессы Мухи, вас будут сопровождать мои сёстры, - королевы Мантик и Мантир. Они отвечают за вашу личную безопасность. А впредь, ваше величество, потрудитесь принять законодательный акт, который наделяет королевский совет правом запрещать Горному королю участие в боевых действиях, если его жизни будет угрожать опасность. По крайней мере, до рождения наследника.
  У меня хватило ума не ввязываться в бесполезный спор, - Я подумаю над такой возможностью и поручаю вам, императрица, совместно с другими членами совета, разработать подобный документ.
   Было видно, что Манти ожидала всё, что угодно, - жаркий спор, прямое неприятие, но только не это моё согласие.
  - Эндрю, не пытайся нас обвести вокруг пальца. Ты слишком дорог нам, что бы мы могли позволить тебе рисковать своей жизнью. И ещё, на первое время, пока твой управляющий, которого у тебя ещё нет, наберёт прислугу во дворец, мы с Красавицей передадим тебе часть своих вышколенных слуг.
  Зачистка начнётся завтра в обед, а сегодня я лично проверю все системы безопасности дворца, обновлю и перенастрою их, установлю новые. После возвращения из тёмного мира, тебе надо будет пройти курс обучения у меня по управлению всем этим хозяйством. Твой предок - Эндрю 1, до своего исчезновения, прожил долгую и счастливую жизнь только потому, что вопросам обеспечения безопасности уделял самое пристальное и первостепенное внимание.
  - Да, да, - перебил я её. Об этом очень хорошо повествуется в хрониках и истории Горного королевства. Особенно красочно расписаны события связанные со штурмом оплота архимага Акапульки. Там вопросы безопасности Горного короля стояли на первом месте....
  - Это исключение и не спорь со старшими....
   О том, что мантикоры упёртые и спорить с ними бесполезно, я знал из общения с Мухой. Лаской, обходными путями и мнимым согласием, можно было добиться значительно большего, чем пытаясь переубедить их.
   Меняя тему разговора, я поинтересовался, - Так что там с подготовкой к вторжению в дикий тёмный мир и какова диспозиция наших сил?
  Это помогло, и Манти стала подробно мне рассказывать, сколько и какие отряды из тёмного мира примут участие, сколько сил выделяет академия Ньюкасла, какое вооружение и защита будут использованы.
  - Не волнуйся Эндрю, нам уже не в первый раз приходится принуждать к покорности дикие миры. Сейчас в моей империи их одиннадцать, так что процесс отработан до мелочей и зачистка пройдёт без особых трудностей.
  - Ты не поняла Манти. Это не простой дикий мир с нечистью, там присутствует навь, а значит, вполне вероятно, что там у неё гнездо и сопротивляться они будут отчаянно. Навь в плен не сдаётся, так что тройной запас серебряных стрел и пуль у Ньюкасла обязателен, так же как и мечи сделанные из сплава серебра. Не уверен, что плазменные мечи справятся с этими тварями. Так что, пока всё не будет готово, я портал не открою.
  - Эндрю, а кто такая Навь? Я краем уха слышала о ней, но наши сведения настолько скудные, что можно сказать, что мы ничего о ней не знаем.
  - Я тоже знаю о ней совсем немного. Не вдаваясь в подробности, коротко история её появления выглядит так. В нашем мироздании появились два брата бога, откуда они взялись и куда, потом делись, - мне неизвестно. Сначала они жили дружно, а потом поссорились. Старший брат сделал ставку на людей и всячески помогал им, а младший стал из людей лепить монстров и чудишь. А так как они жили в параллейных мирах, то между ними началась война. Младший, играя на низменных чувствах людей, превращал их в навь, обещая вседозволенность и исполнения их желаний. Старший - воспитал первых вольных охотников, которые беспощадно уничтожали эти порождения тьмы. Однако наступил такой момент, когда навь отступила, и многие годы не давала о себе знать, а затем, собравшись с силами, внезапно напала на мир людей. К этому времени ей удалось проникнуть не только в верхушку общества, но и в ряды вольных охотников. Мир людей был близок к своему краху, а навь распространилась и в другие миры. Однако появился великий Вольный охотник, который с небольшим отрядом вторгся в мир младшего бога и там, в схватке победил его. С его смертью, мнимой или реальной, все порождения тьмы сгорели в очистительном огне, но чудовища, которые проникли в другие миры, остались. Не знаю, как и когда они вступили в союз с магами Акапульки, но цели у тех и других схожи. Они считают, что людям и всем другим сущностям нет места в нашем мироздании, и они должны послужить исходным материалом для создания новых монстров и чудовищ, которым и будут принадлежать все миры.
  - Откуда ты всё это узнал?
  - Не знаю, по-моему, корона считывала информацию у первого Горного короля, а потом поделилась ею со мной. Мне так же известно, что для того что бы полностью и окончательно уничтожить оплот Акапульки и Нави, мы должны будем проникнуть в какие-то закрытые миры. Только вот где они находятся, и как это сделать, - я не знаю, и корона Горного короля тоже.
  (Впервые два брата - бога упоминаются в моей первой книге из этой серии - Старк благородный. Навь и маги Акапульки появляются в Белом тумане и его продолжении о белых воинах - Гарольде и Зигфриде. Далее идёт Вольный охотник и это его продолжение, которое вы сейчас читаете.).
  - Информация действительно куцая, - посетовала Манти, - а ещё что-нибудь ты можешь узнать у короны?
  - Пока нет, я ею толком пока пользоваться не умею, и свои знания и тайны она открывает для меня постепенно, поэтому я с радостью принимаю ваше приглашение пройти курс обучения, - вновь раздался мелодичный звон колокольчиков, и мы увидели уже не только представителей старшей ветви у центрального входа, но и средней.
   - Кстати, у среднего клана значительно больше людей, способных беспрепятственно проходить через барьер, так что в скором времени следует ждать гостей. Манти, как мне с ними себя вести - высокомерно, заносчиво, или встретить с распростёртыми объятиями, - мы же всё-таки одна семья.
  - Эндрю, ты Горный король и они это должны понять сразу и усвоить раз и навсегда. Ты что считаешь, что среди них не найдутся те, кто посчитает себя боле достойным занять этот трон?
  - Что ж, смельчакам я предоставлю такую возможность. Для других это послужит хорошим уроком.
  Вскоре в малый тронный зал вошла группа людей. Три человека из старшей ветви вели себя крайне вызывающе, остальные выжидали.
  Без предисловий один из них сразу же обозначил свою позицию, - Старший клан не признает вас Горным королём и оспаривает это решение.
  - Чьё решение оспаривает старшая ветвь? - спокойно поинтересовался я - Решение короны Горного короля, которая признала меня прямым наследником легендарного Эндрю Ньюкасла и возвела на этот престол? Или главу клана заело решение дворца не допускать вовнутрь тех, в ком нет ни капли крови Вольного охотника? Ну, так это претензии не ко мне, а к тем, кто и от кого её зачал.
  Любому же из вас я готов предоставить возможность примерить легендарную корону, которая даёт власть над всеми нашими мирами. Если кого-нибудь корона признает достойным, то я уступлю ему трон горного короля. Кто желает рискнуть и попробовать?
   Ещё два человека вышли вперёд и оба из средней ветви. Я снял корону с головы и положил её на подушечку сидения трона, а сам отошёл в сторону, освобождая место. Представитель старшего клана чуть ли не бегом сорвался с места, быстро уселся на трон и водрузил себе на голову корону, а потом с победоносным видом посмотрел на нас. Мы тоже смотрели на то, как на наших глазах мужчина, полный сил и энергии, превращался сначала в старика, а потом и в прах, мелкую пыль.
   Второй претендент из среднего клана не стал торопиться. Он внимательно осмотрел сначала трон, потом корону, только после этого сел и примерил её. Повторилась та же картина.
  - Может быть, вам повезёт больше, и вы действительно являетесь прямым наследником Горного короля? - обратился я к третьему претенденту. Он ничего не ответил, но я видел, что его решимость сесть на трон уменьшается с каждым шагом в его сторону. Он поступил хитрее, - он просто сел на трон, держа корону в руках, но одевать её не стал. Результат оказался тем же самым - практически мгновенная старость и смерть.
  - Ещё желающие есть? Тогда будем считать это маленькое происшествие - небольшим недоразумением, - я сел на трон и одел на себя корону. - То, что здесь сейчас произошло, транслировалось во все миры, - верхний, средний и нижние. Надеюсь, умные люди сделают для себя правильные выводы, а глупцы, глупцы так и умрут дураками. К сожалению, господа и леди, я сегодня не буду рассматривать обращения и просьбы разрешить посещение моего дворца. Мне просто некогда их читать. На время моего отсутствия вся полнота власти передаётся её императорскому величеству, повелительнице всех нижних миров миледи Манти, дочери первого Горного короля. Если она сочтёт возможным кого-то допустить во дворец, то сделает это. Всем остальным придётся ждать моего возвращения.
  - Милорд, а как нам к вам обращаться и куда вы убываете?
  - Меня зовут так же, как и нашего общего легендарного предка - Эндрю Ньюкасл. А обращаться ко мне можно как, - ваше величество или милорд Эндрю, а имеющим рыцарское звание просто как сэр Эндрю. И ещё одна немаловажная деталь, - до недавнего времени я был наследником клана Космических бродяг, с рождения у меня имеется собственный кхор, который может быть только у настоящего вольного охотника и личная мантикора - ставшая в одночасье принцессой.
  Недавно я открыл очень опасный дикий тёмный мир, в котором полно нечисти и нави. Её императорское величество объявило большую охоту. От миров людей в ней примут участие лучшие воины академии Ньюкасл.
  Внезапно в зале возникла довольная Муха, - Ага, папа, я всё-таки нашла твой крест 'За личную храбрость', а почему он без камешков?
  - Вот каким меня наградили, такой он и есть. А кто тебе позволил копаться в моих вещах?
  - А мы не копались, мы просто переносили их в твою спальню, а одна коробка вдруг порвалась, можешь спросить у Клер, она сейчас наводит порядок в твоей спальне под присмотром этих двух драконов, что её охраняют. Ладно, я пошла, там интереснее, вдруг ещё что найду...- и Муха тут же исчезла.
  - Простите, дети они всегда дети, вне зависимости от того, люди они или мантикоры. Ещё раз простите великодушно, но на сегодня аудиенция закончена. Слишком много дел. Всем до свидания.
  Когда все вышли, я поинтересовался у Манти, - Ну как всё выглядело со стороны, я нигде не лажанулся и не переборщил?
  - 'Простите великодушно', было лишним. Им хватило бы - 'аудиенция закончена, всем до свидания'.
  А потом, до самого позднего вечера, я находился в одном из нижних миров, где располагались участники большой охоты. Завершались последние приготовления, в очередной раз отрядам уточнялись задачи и обговаривались вопросы взаимодействия. Кхор, Муха и две сестры Манти не отходили от меня ни на шаг. Только ночью мы вернулись в Горный дворец, и в своей спальне я забылся коротким сном. Разбудила меня Муха, бесцеремонно стащив одеяло и нахально усевшись мне на грудь.
  - Ты тяжёлая, слезь.
  - Хочешь сказать, что мне надо худеть? Ах да, Манти передаёт, что время вторжения смещено на семь утра, и тебе пора прибыть на площадку и приступить к рисованию портала. Больше она ничего не объясняла.
  Ну конечно, для того, что бы не потерять фактор внезапности, если в наших отрядах имеются предатели, то Манти поступила правильно и мудро. Только предупредить меня об этом можно было и вечером.
  - А ты бы смог заснуть, если б я заранее тебе сказала об изменениях в плане?
  - Манти, читать чужие мысли нехорошо.
  - Тогда экранируй их, что бы посторонние не могли их считывать.
  - Я не умею.
  - И этот неумеха - Горный король? Как же ты похож на своего предка, тот тоже постоянно ругался, когда я лезла в его голову. Ничего, разберёмся с этим миром, и я тебя научу всему тому, что знаю и умею сама. А там и очередь Красавицы придёт...
  Рассвет мы встречали в мире, который ещё не был заселён подданными Мантии, и в этом был свой резон. Если что-то пойдёт не так, то мы безболезненно сможем отступить с тем, что бы перегруппировав свои силы, нанести врагу разящий удар. Мне уже неоднократно приходилось пользоваться неизвестными порталами, ведущими в чужие миры, и каждый раз я испытывал неподдельное волнение. Только тогда я отвечал только за себя, Муху и кхора, а теперь ответственность за жизни нескольких тысяч людей и существ легла тяжёлым бременем на мои плечи. Это была основная причина того, что я сам решил возглавить операцию проникновения. По-крайней мере, если что-то случиться, никто не сможет обвинить меня в том, что спрятался за чужие спины.
  - Дурак ты, Эндрю, хотя и король. О твоей храбрости и безрассудстве уже сейчас в определённых кругах ходят легенды, - вновь влезла Манти, - а твоё присутствие во время операции зачистки только добавит головной боли тем, кто будет тебя защищать и оберегать. Может передумаешь?
  - Извини, Манти, но там Навь, а с ней сможем справиться без больших потерь только я и кхор. Дело в том, что она может принимать вид как людей, так и существ из ваших миров, а отличить её сможем только мы с кхором. Не хочу, что бы в наши ряды затесалась какая-нибудь тварь и нанесла удар в спину. А теперь не мешай, я начинаю рисовать портал. Муха, стой рядом и следи за правильностью рисунка.
  Затаив дыхание, все присутствующие наблюдали за тем, как Радужный свет выжигал на поверхности рисунок портала. Когда мне осталось замкнуть последний луч, я подал сигнал приготовиться. Портал засветился и первыми на его рисунок встали мы с кхором.
  Открывшийся нам мир ни чем особо не отличался от других тёмных миров, вот только присутствия жизни я в нём не чувствовал. Меня чуть было не стоптали, 'ласково' отодвинули в сторону и первые отряды универсалов и воинов ударного отряда выступили на чужую землю. Несколько крылатых существ по спирали поднялись в небо и начали воздушную разведку местности. А неплохо бы было, если в каждом взводе Ньюкасла были такие разведчики, надо будет этот вопрос обсудить с Манти и магистром.
   Стали поступать первые донесения, они были не очень утешительными, - основные силы нави и нечисти сосредоточены возле белой цитадели. Более мелкие отряды располагались на всех дорогах, что вели к ней и служили заслоном. О нашем проникновении знали, к нему готовились, так что следовало ждать сюрпризов и ловушек. Радовало только одно, - место нашей высадки было определено неверно и мы, в какой-то мере, оказались в тылу нечисти. Этим преимуществом следовало воспользоваться и первые отряды воинов Манти, наращивая скорость и сбивая небольшие заслоны нечисти, устремились к белой крепости. Люди так быстро передвигаться не могли, тем более, что никакие механизмы в этом мире пока не действовали, что-то их блокировало. Вот и тащился я вместе с универсалами, вместо того, что бы приступить к обобщению разведданных, осмотру местности и разработке плана наших дальнейших действий. Уже сейчас было понятно, что нечисть и навь не примут открытого боя, а постараются измотать нас в затяжном штурме цитадели, а потом нанесут сокрушительный удар либо в спину, либо в лоб из крепости. Если в спину, то следует определит возможные маршруты и направление их удара, если в лоб, то отряды Ньюкасла будут оперативным резервом. Впрочем, определять ничего не понадобилось. За два километра до цитадели все дороги и даже тропинки сливались в одну, вот на этом перекрёстке я и решил установить наш заслон из выпускников академии, а заодно и сделать свою ставку.
   Пока воины трёх взводов производили инженерное оборудование позиций, перегораживали дорогу, создавали и минировали завалы из камней, я наблюдал за тем, как развивались события вокруг цитадели. Действительно, наш противник неплохо изучил нижние миры и принял меры к тому, что бы свести на нет ту магию, которую штурмовые отряды могли применить. Не учёл и не предусмотрел он только одного, - Красавица выделила в наше распоряжение семнадцать драконов, прошедших обучение боевой магии, а магия драконов никакого противодействия не боялась, если конечно в крепости не было других, перерождённых драконов. Меня так и подмывало самому перетечь в облик дракона и принять участие в штурме, но, увы, приходилось смирять свои желания.
  В голове раздался голос кхора, - Идёт навь, большой отряд. Нельзя допустить, что бы они вступили в соприкосновение с Ньюкаслом, иначе всё перепутается, и твои воины пострадают.
  - Всем оставаться на своих местах! Со мной идут только мантикоры!
  Девчата, к нам приближается большой отряд нави, они как две капли воды похожи на воинов нашего отряда, мы с вами выступаем им навстречу. Ни одна тварь не должна пройти к нашим позициям. Убивать всех, даже если кто-то будет очень похож на меня. Различайте нас по Радужному свету, он будет у меня в левой руке, второго такого меча в мире не существует. Готовы? Тогда впереди идём мы с кхором, а вы за нами подчищаете.
  Это была славная битва, как говаривал кто-то из древних поэтов внешних миров, - 'Рука бойцов колоть устала, и ядрам пролетать мешала гора кровавых тел'. Только первые два отряда были немного похожи на людей внешне и одеждой, а потом в схватку вступила основная масса монстров и чудищ. Среди них были и такие, которых я ни разу не видел и не встречал. Очень здорово помогал кхор, он выбирал в этом скопище самых сильных, опасных и расправлялся с ними, одновременно подпитываясь их сущностями. Под напором этой орды мы отступали к баррикадам, и вскоре всему отряд Ньюкасла пришлось вступить в схватку. Очень помогла предусмотрительность магистра Петра - в каждом взводе был старинный пулемёт из верхних миров, стреляющий пулями с примесью серебра. В наших мирах, кинетическое оружие действовало на расстоянии не более трёх шагов и практически не применялось, а вот в диких темных мирах никаких ограничений не было. Вскоре вся дорога перед баррикадами была усеяна телами нави и монстрами тёмного мира. Среди них были даже иблисы и ифриты, которых невозможно убить простым оружием, да и стрелы с серебряными наконечниками им существенного вреда не причиняли. А вот пули, пробивая их доспехи и проникая глубоко вовнутрь, творили чудеса. Надо будет взять такое оружие себе на вооружение, мало ли где оно может пригодиться.
  От подобных размышлений меня отвлекла Муха, - Папа, там сзади три каких-то чудака в балахонах руками машут и что-то заунывно поют. Я к ним подойти не могу, и барьер пробить у меня не получается. Среди них есть даже один похожий на дракона, только немного странный.
  Драк, (откуда то в мозгу всплыло это название), а может быть драконид? Это плохо, их магия извращена вмешательством магов Акапульки и может сильно повредить нашим боевым драконессам. Надо немедленно самому вмешаться и постараться помешать им закончить заклинание.
  - Муха, они далеко отсюда?
  - Не очень, вон за тем холмом, поэтому мы их не видим.
  - Мантик, Мантир, вместе с Мухой отвлеките внимание магов Акапульки, а я приму облик дракона и атакую их сверху. Если нам удастся разнести их защитный барьер, немедленно уничтожить всех.
  Мантикоры, которые по-прежнему находились рядом со мной, тут же исчезли, а я стал перерождаться в дракона. Существует огромная разница между перетеканием и перерождением. Перетекание означает, что я принимаю облик дракона, но остаюсь человеком, долго в этом облике мне не пробыть, так как он требует огромного расхода энергии. Перерождение позволяет сколько угодно долго быть драконом, загоняя человеческую сущность в самые уголки сознания и подавляя её. Люся не зря меня тренировала в детстве, и я потратил почти год своей жизни на то, что бы научиться не терять своё я и оставаться человеком в любых условиях.
  Расчистив огненным дыханием себе дорогу для взлёта, тяжело топая и хлопая крыльями, почти касаясь лапами и брюхом земли, я направился к холму, стараясь оставаться незамеченным. Мелкая нечисть в ужасе разбегалась в разные стороны и мне никоем образом не мешала. Вылетев из-за холма, я быстро набрал небольшую высоту и со всей дури, используя огненное дыхание, устремился на защитный кокон магов, надеясь если не прожечь его, то по-крайней мере продавить весом своего тела или разорвать острыми когтями.
  Когда у меня в глазах пропала темень, я осознал, что означает выражение - со всего разбега врезаться в закрытую дверь. Растерзанные тела магов Акапульки валялись тут же, возле меня находилась Муха и с брезгливым выражением лица трясла поочерёдно передними лапами.
  - А где сёстры Манти?
  - Очнулся папа? У тебя с головой всё в порядке? Ох и получишь ты взбучку от императрицы. Узнав, что ты потерял сознание, она сама прибыла сюда и устроила всем нагоняй. Вот скажи мне, тебе обязательно надо было в самый последний момент опять превращаться в человека? Неужели не понятно, что, будучи драконом, ты бы эту защиту разрушил в два счёта. И ладно бы если плечом или ногой, а то ведь со всей дури головой врезался в неё.
  - Штурм ещё продолжается? Что с нечистью и навью, которые пытались атаковать наши отряды в спину? Где отряд из академии?
  - Цитадель пала, только там ничего интересного нет, - обычная крепость, непонятно для чего построенная здесь. Навь всю, или почти всю выбил кхор и сожгли девицы своим огненным дыханием. Слышал бы ты, как они тут восхваляли твою доблесть, мужество и силу. Наш отряд приводит себя в порядок, лекари перевязывают раны, а часть войск нижних миров зачищает окрестности. Её величество осматривает вместе с Красавицей лабораторию магов и ждёт, когда ты придёшь в себя, что бы устроить разнос. Она уже заручилась поддержкой всех членов королевского совета, что бы запретить тебе непосредственно участвовать в боевых действиях. Все были за, только я была против. Если ты уже готов, то пожелай перенестись к Манти и её перстень тебя доставит в лабораторию. Только руку положи мне на голову или холку, а то мне лень искать, где она тут у них спрятана.
   Я так и поступил, почёсывая Муху, пожелал перенестись к императрице. В одно мгновение мы оказались в небольшом зале, где все столы и стеллажи были заставлены приборами, колбами, банками и склянками, а в дальнем углу стояли несколько шкафов, забитых под завязку свитками и книгами.
  - Очнулись, ваше величество? А вы оказались значительно умнее, чем я предполагала. А может быть вы заранее знали о том заклинании, что наложил драконид на защитное поле? Будь вы в теле дракона, он бы поработил ваше сознание и заставил служить себе. А может быть и не поработил, ведь корона была на вас, но всё равно вы правильно сделали, что не стали рисковать. Мои люди вместе с Красавицей сейчас ищут шар силы этого мира, что бы вы смогли очистить его от скверны.
  - Значит, нагоняя и разноса не будет? А то Муха очень переживает за меня.
  - Не будет, не за что. Вы сразу разгадали план наших противников и выбрали для себя самое опасное направление. Милорд, не прикажите магистру поделиться с нами теми превосходными пулемётами, что вы использовали в сражении? Если будут найдены ещё другие тёмные миры, они будут просто незаменимы.
  - Хорошо, Манти, я переговорю с ним, а вообще вам пора подумать о создании объединённых ударных отрядов. Предложения по этому вопросу обсудим на ближайшем заседании королевского совета.....
  Возле меня появилась Муха и требовательно подставила свою голову для почёсывания и поглаживания, - Папа, я нашла шар. Пошли, я тебя провожу, а то тут можно заблудиться, столько коридоров и ходов понаделали.
  И действительно, шли мы разными переходами минут двадцать, благо никуда спускаться и подниматься нам не пришлось. Шар находился на постаменте, слегка светился и никем не охранялся.
  - И что, когда ты его нашла, здесь никого не было?
  - Как это не было? Конечно, стража была, но я им улыбнулась и они отрубились. Вон возле стеночки сидят на полу.
  - И что, прямо от одной твоей улыбки сами пошли и сели под стенку?
  - Почему от одной, я каждому улыбалась по отдельности, а ещё погладила их по голове. Я же не виновата, что они такие пугливые. Зато мне сразу же показали тайную дверь и дали от неё ключ. Это за то, что бы я их не ела. Глупые, - они же невкусные.
  - Манти, появись здесь, надо посоветоваться.
  Как только мантикора появилась, я тут же задал ей вопрос, - Манти, как думаешь, стоит мне доверять чувству большой опасности, что появилось у меня, как только я вошёл в эту комнату7 Что чувствуешь ты?
  - Я ничего не чувствую, но нам лучше выйти отсюда. Муха уходим, - обе мантикоры мгновенно исчезли, последовал за ними и я, но не стал перемещаться, а вышел и прикрыл за собой дверь.
  В тот же самый миг ударная волна сбила меня с ног, а дверь крепко приложила по спине, одновременно прикрыв от потока раскалённого воздуха и огненного шара, который покатился до ближайшего поворота и там смачно врезался в стену.
  - Ты что творишь, король хренов? Бессмертным себя вообразил? Почему не переместился, как все умные в нашей семье?
  - Муха, это тебя Манти так научила ругаться? Где, кстати, она?
  - Уже осматривает комнату после взрыва и термического удара, что спровоцировали мы....
  Стены и потолок комнаты были изуродованы до неузнаваемости, - оплывший камень, кучки щебня, огромная дыра в потолке, через которую было видно небо и... непострадавший постамент с шаром в навершии.
  Скользнув по мне равнодушным взглядом, Манти проговорила, - Умнеть не собираешься? Всё крутого героя из себя корчишь?- а потом, без всякой паузы, словно продолжая прерванный разговор, - Это ж сколько тысяч различных существ замучили эти твари, что бы укрыть шар силы таким слоем страданий, боли и ненависти. Я даже не знаю, как к нему подступиться, только не вздумай бить по нему со всей дури - не поможет. Наверное - не поможет.... В любом случае, рисковать не стоит.
  - Манти, а разве боль и страдания материальны?
  Она печально посмотрела на меня, - Эндрю, тебе ещё многому предстоит научиться. Заставляя живые существа страдать и ненавидеть своих мучителей, они получают тёмную энергию, а жертвоприношения позволяют им высасывать из своих жертв всё до последней капли. Попробуй настроиться на этот камень, и ты сам всё почувствуешь и поймёшь.
  Закрыв глаза, я потянулся к шару и тут же отпрянул, картина, которую я увидел, напугала меня до дрожи в коленях. Высокая гора, состоящая из расчленённых тел, отрубленных конечностей и голов. В мозгу возникла такая какофония звуков, стонов, скрежета, что я почувствовал, как у меня на голове волосы встали дыбом, а на самой вершине этой горы стоял карлик в тёмном одеянии и махал руками, словно дирижировал оркестром.
  - Увидел? Вот такую судьбу они готовят всем мирам, куда дотянутся их загребущие лапы. Когда мы разгромили первые базы архимагов Акапульки, победа казалась такой близкой. Ан нет. Свои гнёзда они свили в бесчисленном количестве обитаемых и необитаемых миров. Первому Горному королю удалось установить, не знаю, правда как, что если уничтожить главную объединённую базу Нави и Акапульки, то удастся разорвать причинно-следственную связь их появления и нахождения в наших мирах. В общем, как только закончим зачистку этой базы, отправляемся в твой дворец, где ты засядешь за учёбу. Тебе, Эндрю, предстоит много узнать и ещё большему научиться. Преподавать будут мои сёстры и Красавица, а когда усвоишь базовый материал, то подключусь и я. Кстати, ты не чувствуешь ни какой дискомфорт от того, что у тебя на голове постоянно корона?
  - Чувствую. Мне кажется, мною пытаются манипулировать и подталкивают к тем или иным решениям и поступкам. Мне это совсем не нравится.
  - Это твои субъективные ощущения, корона Горного короля не влияет на своего носителя, а имела я в виду удобство и неудобства, связанные с тем, что пока не произойдёт полная настройка на тебя, ты её не сможешь снять.
  И где твой страж, - эта безалаберная, мелкая мантикора, которая должна постоянно находиться возле тебя и защищать?
  - Ни какая я не мелкая,- пробурчала Муха, появляясь возле меня,- зато я нашла настоящую лабораторию и большую библиотеку со старинными книгами. Папа, представляешь, они все сделаны из бумаги, а кристаллов там совсем мало. А ещё я обнаружила ту скрытую дверь, от которой мне дали ключ, только он не подошёл, но дверь открылась передо мной сама, но я туда не пошла. Я правильно поступила?
  - Конечно, правильно, если что, мы вместе пройдём в эту дверь и посмотрим, куда она ведёт.
   В это время эта непоседа уже появилась возле постамента и ударом лапы сбила с него шар. Упав на оплавленный пол, его внешняя оболочка треснула и стала отслаиваться. Раздался такой душераздирающий вой, что мне пришлось прикрыть уши. Муха стала гонять его по полу до тех пор, пока вся грязь и чернота с него не облезла, а сам шар силы матово не заблестел. На удивление, Манти ни как не вмешивалась, а только с улыбкой смотрела на забаву молодой мантикоры. Пришлось мне отобрать у неё шар и установить его на постамент. Как только я это сделал, яркий луч света ударил из него через дыру в потолке в сумеречное небо. Оно сначала окрасилось в багровые тона, а потом свинцовые тучи стали истончаться и появился участок ярко синего света.
  - Судя по всему, это когда то было обычным миром до тех пор, пока маги не испохабили его своим присутствием и не попытались переделать под свои нужды, - констатировала Манти. - В темных и нижних мирах такого ярко-синего неба не бывает. Да, не повезло Акапульке, что их разведчик у лесных эльфов наткнулся на тебя, и они не успели уничтожить портал до того, как ты его закрыл и замкнул.
  Она тяжело вздохнула,- Кажется, наша спокойная жизнь, с появлением Горного короля, закончилась. Придётся тебе, Эндрю, наведаться во внешние миры, что бы своими глазами убедиться, что в руководстве союзом независимых планет не окапалась всякая дрянь, проникшая за это время в ряды чиновников. Мои агенты докладывают, что в последнее время усилился сепаратизм и желание некоторых миров обособиться от остального союза. Дескать, они самые богатые, всех кормят, а от остальных отдачи нет ни какой. Говорят, что вся эта муть идёт из объединённого правительства, вот с него ты и начнёшь, но не раньше, чем пройдёшь запланированное обучение основам государственного управления, противодействию враждебной магии и не научишься управлять своими способностями с помощью короны. А теперь, я предлагаю навестить ту лабораторию и библиотеку, что нашла Муха. Меня и саму разбирает любопытство - неужели там действительно есть настоящие книги на бумажных носителях?
  Осмотр лаборатории и книгохранилища затянулся на несколько долгих часов. Честно говоря, уходить отсюда мне не хотелось - нам в руки попалось настоящее сокровище - печатные издания древних авторов, правда, с одним существенным недостатком, - их не возможно было прочитать с помощью мнемокристаллов, а только по старинке - переворачивая каждый лист. Это было таким расточительством своего времени, что, скрипя сердцем, я распорядился отправить все книги в королевскую библиотеку, надеясь, со временем, прочитать те, которые меня заинтересуют.
   Видимо, кто-то из магов Акапульки пытался в старинных книгах найти нечто такое, что могло им пригодиться, хотя книги отбирались без всякой системы и наряду с бесполезной литературой попадались настоящие шедевры древней истории, философии, научные труды по медицине, космогонии и даже прикладной магии.
  Уже в своей спальне, отдыхая от трудов праведных, я вслух читал Мухе 'Песни о Нибелунгах'. Впечатлённый прочитанным, я смог заснуть только под утро. А затем мне пришлось забыть и о книгах и о полноценном отдыхе и о многом другом, так как мои безжалостные учителя не давали мне ни минуты покоя, отводя на сон и приёмы пищи не более шести часов в сутки. Это был какой-то изощрённый кошмар, который сначала растянулся на дни, а потом на недели и на месяцы. Таких нагрузок я не испытывал ни в академии Ньюкасла ни в объединённой академии космофлота и космодесантников.
   Всё, что происходило за пределами дворца, было для меня тайной за семью печатями. По словам Манти, ничто не должно было отвлекать меня от процесса учёбы, я страдал от хронического недосыпа, у меня пропал аппетит, появились головные боли... В один прекрасный момент всё внезапно кончилось. Честно говоря, если б меня спросили, что я изучал в последние дни - я не смог бы ответить, так как в голове была такая каша и разброд, что ни одна умная мысль в ней не могла задержаться.
  
  Глава 4. Грязная работа
  
  Четверо суток я спал беспробудным сном, приходя в себя только тогда, когда меня насильно будили и кормили какой-то безвкусной бурдой. На память о ней осталось противное послевкусие чего-то металлического во рту. На пятые сутки я проснулся сам и обнаружил себя в своей спальне, на противоположенном конце огромной кровати от меня, спали Муха, кхор и Клер. Причём и мантикора и девочка пристроились так, что их головы лежали на боку кхора, который заменял для них подушку. Первой моё пробуждение заметила Муха, потянувшись, она ещё сонным голосом проговорила, - Папа, наругай эту старую вешалку Манти. Посмотри, что она сделала с твоей кровиночкой, от меня остались только кожа и кости, а ещё, я постоянно хочу есть.
  Лучше б она об этом не говорила, так как тут же, на слова о еде, отреагировал мой организм - громким урчанием и бешеным чувством голода.
  - Знаешь, Муха, я тоже что-то проголодался. Ты сможешь что-нибудь достать на кухне?
  - Да без проблем, но эта мучительница запретила мне это делать. Она сказала, что ты теперь обладаешь знаниями и силой, способной призывать еду. Тебе надо только захотеть и послать мысленный посыл того, что ты хочешь съесть. Я хочу мяса, много жареного мяса, а так же целого поросёнка. Тебе, по словам той же мегеры, много сразу есть нельзя.
  - Это кого, ты, несносная девчонка, обозвала мегерой? - перед нами материализовалась императрица всех тёмных миров, - Мало того, что ты до безобразия ленива, так ты ещё и не воспитана. Эндрю, это всё издержки твоей неупорядоченной жизни Вольного охотника. Но ничего, теперь я всерьёз возьмусь за ваше воспитание.
  Началась обычная в таких случаях перепалка между мантикорами, слушать её мне было недосуг, так как я сосредоточился на своём чувстве голода и заказе блюд. Вскоре столик у стены был полностью заставлен тарелками и подносами, а одуряющий запах заставил меня резво вскочить со своего ложа и торопливо одеться.
  Проглатывая первые куски, я всё же позвал Муху и Манти, - Хватит спорить и ругаться, остынет всё.
  Уговаривать их не пришлось, и на некоторое время за столом воцарилась тишина. Муха, впрочем как и я, поглощала всё без разбору - главное, что бы это было мясо, а какое оно, - варёное, копчёное или жареное на углях, особой разницы не было. Манти была более осмотрительна и выбирала лучшие кусочки, с хрустящей корочкой.
  - Манти, что тут у нас творилось, пока вы из меня вытягивали все жилы и высасывали соки?
  - Да в принципе, ничего. Всё как обычно. Поток желающих попасть во дворец резко сократился, а после того, как королевская половина была объявлена запретной и закрытой зоной, почти иссяк. Да и многие не рискуют, а ну как их дворец не пустит, как не пустил главу старшей ветви и окажется, что в жилах тех, кто считал себя чуть ли не прямым наследником Горного короля, нет ни капли его крови. В старшем клане разразился настоящий скандал, и там сейчас идут местные разборки. Эндрю, не вздумай вмешиваться, будь выше этого и стань этаким третейским судьёй. Те из старшей ветви, кому было разрешено посещать твой дворец, получили от меня недвусмысленный намёк на то, что их жизни может угрожать опасность от завистливых лже наследников и что их относительная безопасность может быть гарантирована только в подгорном дворце. Однако за время твоей учёбы накопилось много мелких, но неотложных дел и в ближайшее время следует созвать королевский совет с тем, что бы определиться с первоочередными задачами. Так что сегодня тебе ещё представляется день отдыха, а с завтрашнего утра приступим к работе.
  - Манти, а почему маленькая леди спит в моей спальне и где её телохранители?
  - Сёстры Мессенадир тоже отсыпаются, а заботу о безопасности твоей воспитанницы временно взяла на себя я, хотя она предупредила, что с её защитой прекрасно справится призрачный волк. Кстати, он сейчас здесь? - Я утвердительно кивнул головой, - Вот объясни мне Эндрю, как так получилось, что какая-то невоспитанная, неопытная и очень молодая мантикора его видит, а я, умудрённая опытом и, без сомнения, умная правительница - его в упор не наблюдаю.
  - Манти, тебе лучше знать, почему так произошло, ведь её мне ты навязала чуть больше двух лет назад.
  - В том то и дело, что я не имею ни какого отношения к её появлению в твоём окружении. Она как-то сама просочилась к тебе и это, честно говоря, меня напрягает. Вдруг она шпион Акапульки?
  - Папа, скажи своей бабуле, что бы она не обзывалась.
  - Это кого ты назвала бабулей, невоспитанное создание? Может быть я ещё моложе, чем ты.
  - Опять заводитесь? Прекратите, да и какой из Мухи шпион, если она столько раз прикрывала моё заднее место в различных передрягах и если б хотела, то могла убить меня уже сотню раз.
  - А зачем ей тебя убивать? А если её цель дать тебе найти Некрономикон, ведь мечта магов Акапульки завладеть этой книгой и воспользоваться ею для достижения своих мрачных целей? Ты же теперь знаешь, куда её спрятал первый король и где её искать?
   Я пожал плечами, но слова Манти заставили меня задуматься. О коварстве темных магов я знал не по наслышке и вполне мог ожидать от них любой подлости.
  - Муха, а что ты скажешь?
   - О чём?
  - О том, что сейчас говорила леди Манти?
  - А что она говорила? Извини папа, мясо такое вкусное, а я такая голодная, что пока не наемся, ничего не соображаю. Она говорила что-то умное, или опять завела свою песню о том, что мне надо учиться, быть послушной, и внимать тому, что говорят старшие?
  - Ну да. Она просила отправить тебя к ней на перевоспитание.
  - Папа, не соглашайся. Она не учитель, а мучитель. Представляешь, дело доходило до того, что если я даже немножко не выучила урок или не выполнила задание, она оставляла меня без ужина, а то и без завтрака. С детьми так поступать нельзя. А чуть что, - ты маленькая, неопытная и должна учиться, а потом спрашивают с меня как с взрослой. Так не честно.
  А дальше началось обычное в таких случаях препирательство, в котором каждый стремился последнее слово оставить за собой. Когда всё мясо было съедено, а живот Мухи основательно провис, я встал из-за стола, давая понять, что завтрак окончен, и пора приниматься за дела. Мысленно обратившись к сёстрам Мессенадир, я попросил их приступить к исполнению своих обязанностей, так как сам сейчас собираюсь отправиться в обход дворца, что бы определить первоочередные задачи, кои следует обсудить на заседании королевского совета. Мне так же очень хотелось поскорее попасть в королевскую библиотеку, так как гора старинных книг была мною ещё не разобрана, тем более, что теперь мне достаточно было просто положить на эти гримуары свою руку, что бы узнать их содержание. Естественно, Муха и кхор отправились со мной, причём мантикора, как обычно, то исчезала, то появлялась вся в пыли и паутине, исследуя ещё не изученные помещения и комнаты.
  Обход подгорного дворца занял у меня больше времени, чем я рассчитывал. Раньше мне как то не очень бросались в глаза запустение и запущенность, - вот что значит отсутствие хозяина. Каждый клан как хотел, так и обустраивал свою территорию, а спорные помещения были заброшены и даже разграблены. Список дел, которые предстояло обсудить на королевском совете, неуклонно рос, мне даже пришлось выудить из пространства мнемокристалл, что бы ничего не забыть и на него записать то, что предстояло сделать в ближайшие дни. Мы с Мухой проголодались, и я отправился в библиотеку, что бы там без суеты и посторонних глаз, во-первых, перекусить, а во-вторых, немного поработать с перечнем неотложных дел.
   В библиотеке было тихо и сумеречно, но я сразу же почувствовал там присутствие постороннего человека. Это была архивариус Сандра, дочь смотрителя из старшей ветви, которая, по моим предположениям могла видеть кхора. Я попросил его ничем себя не проявлять и на время спрятаться.
   Молодая леди сидела за столом, брала из одной стопки книгу, что то записывала в сначала в тетрадь, а потом наговаривала в мнемокристалл, после чего книга отправлялась в другую стопку. Стало понятно, что девушка составляла опись моих трофеев и занималась их классификацией и сортировкой.
  Решив, что прятаться и подсматривать недостойно, я специально громко затопал и направился к её столу. Она обернулась, не испугалась, но скорчила крайне недовольную мину. А я тут же стал считывать её мысли.
  - И что этому самодовольному грубияну тут надо? Ишь вырядился как на бал, даже побрякушки нацепил на свой мундир...
  А я вспомнил её вид после той памятной встречи, когда она, вся облитая сладостями, предстала передо мной, и не удержался от улыбки, - Леди Сандра, какая приятная встреча. Я думал, что только у меня слабость к библиотечному уединению и старинным гримуарам, а оказывается, они ещё кого-то интересуют. Занимаетесь классификацией и разбором трофейных книг? А вам известно, леди, что с сегодняшнего дня ничего выносить из королевской библиотеки и книгохранилищ, без моего личного разрешения, нельзя. А если в вашей комнате найдут книги, рукописи, манускрипты или мнемокристаллы, взятые без разрешения, вас арестуют, вышлют в свой клан и лишат права посещать мой дворец. Признавайтесь, сколько вы уже раритетов переправили в свою ветвь? Я ведь всё равно узнаю.
  - Вот же навязался на мою голову, у него что, других дел нет? - подумала она, а проговорила совсем другое, - Ваше величество, я рада вас приветствовать на своём рабочем месте. Да, да, не удивляйтесь, я пока ещё архивариус королевской библиотеки и по мере своих сил и возможностей навожу в ней порядок. Честно говоря, меня удивил ваш визит в этот, забытый всеми уголок, - это говорит только о том, что вы действительно умный и грамотный правитель.
  Я улыбнулся, - Знаете леди, 'если женщина говорит мужчине, что он самый умный, значит, она понимает, что второго такого дурака она не найдёт'. Поверьте мне на слово, я не дурак и подобная лесть мне как то по барабану. Есть хотите, а то я тут решил перекусить в спокойной обстановке, да вот некстати встретил вас.
  Повинуясь моей воле на столе стали появляться закуски с королевской кухни, и, как обычно, много мяса. Тут же нарисовалась Муха, получила свой поднос, быстро уничтожила его содержимое и со словами,- Ну я пошла, ещё немного погуляю, - исчезла буквально через пять минут после своего появления.
  - Прошу вас миледи, не стесняйтесь и присоединяйтесь, а то на кухне перестарались, и я сам столько не съем.
  Смелая девица вызывающе взглянула на меня и пересела за мой стол. Первые несколько минут мы ели молча, потом я перехватил её презрительный взгляд на мои 'побрякушки', что скромно поблёскивали на моей одежде.
  - Вижу вас заинтересовали мои знаки отличия, позвольте я вас немного просвещу, а то, ведя замкнутый образ жизни и не покидая без особой необходимости мой дворец, вы о многом не знаете.
   Это не побрякушки, - я чуть было не проговорился, но успел выкрутиться, - как думают очень глупые, необразованные и недалёкие люди. Это ордена. Вы слышали о магах Акапульки?
  Она кивнула головой, внимательно посмотрев на меня с некоторым удивлением, а я продолжил, - Так вот, каждая бриллиантовая звёздочка на моей груди говорит знающему человеку о том, сколько магов Акапульки пали от моей руку. Я Вольный охотник и всегда действую в одиночку, хотя не скрою, у меня есть помощники и верные друзья. Даже моя мантикора, когда вы заслужите её доверие, покажет вам две ленточки с огромными бриллиантами, которыми она награждена её императорским величеством Манти и королевой драконов Красавицей за 'Беспримерную храбрость и доблесть', и 'За преданность и верность'. Это мы с ней, уже будучи окольцованными короной, немного порезвились в тёмных мирах. Кстати, все эти книги и гримуары из второго тёмного мира, который нам недавно пришлось освобождать и зачищать о магов Акапульки и Нави.
  О, я вижу, вы даже понятия не имеете, что такое Навь? Хотите, расскажу, правда, я и сам знаю об этих тварях не очень много, так что не обессудьте....
  ... - Если этот сноб и задавака хотя бы на десять процентов говорит правду, то им стоит заинтересоваться и обратить на него внимание. От меня не убудет, а ему будет приятно...
  - Я вся во внимании, ваше величество. Действительно, я слышала, что появилась новая разновидность нечисти и что её очень трудно отличить от обычных людей.
  - Отличить-то достаточно просто, леди Сандра. Достаточно посмотреть подмышечную впадину левой руки. Если там имеется знак расколотого солнца, то это навь, и она подлежит немедленному и безжалостному уничтожению. Кстати, не хотите показать мне свою левую подмышку? Обычная мера предосторожности, ничего личного или предосудительного. И ещё, я не рекомендую вам во дворце разгуливать с оружием. Даже с учётом того, что ваш бластер стреляет всего только на три шага, он может представлять собой угрозу для других.
  - Ваше величество, вы что себе позволяете? Я девушка честная и порядочная и оголяться перед незнакомым мужчиной, будь он хоть трижды король - не буду. Могу дать вам честное слово, я не нечисть.
  - Я это знаю с момента нашей первой встречи, у меня есть свои методы и способы определения нечисти, и они ни разу меня не подводили. К тому же, мои специфические возможности позволяют мне смотреть через одежду, - это так называемый зрительный сканер. Правда, я им предпочитаю пользоваться только в исключительных случаях. Согласитесь, не очень приятно знать, что тебя внимательно рассматривают без одежды и изучают твои анатомические особенности. Кстати, вы определились для себя со своей манерой поведения в моём присутствии? Продолжите играть роль увлечённого архивариуса, или придумаете нечто новое, что бы хоть как то заинтересовать меня и заставить обратить на вас внимание?
  В этом самом интересном месте нашего разговора появилась Муха и огорошила меня заявлением, - Папа, я нашла, где хранится во дворце Некрономикон, или нечто, весьма похожее, по тёмной ауре, на этот артефакт. А что эта фифочка ещё здесь делает? Она что, ещё не все интересные книги перетаскала в свою комнату? Хорошо, что у неё ещё хватило ума не выносить их за пределы дворца, а то осталась бы и без книг и без головы.
  Папа, так ты идёшь смотреть? Я без тебя не рискнула ничего в этом тайнике делать. Если это та тёмная книга зла, которую ты искал, то ты подаришь мне ещё одну ленточку...
  - Только простую и без всяких блестяшек.
  - Жадный ты папа. Там Клер проснулась и ревёт, что её не взяли с собой. Привести её, а то она весь дворец поднимет на ноги?
  - Веди, мы её поручим заботам леди Сандре, а сами наведаемся в твою тайную комнату.
  Леди Сандра, подберите пару детских книг и почитаете их моей воспитаннице, желательно с картинками. Ах да, маленькая леди Клер моя воспитанница, я взял её из приюта для сирот.
  Пока я это говорил, Муха исчезла и через некоторое время появилась вместе с маленькой девочкой.
  - Вот она, наша рёвушка - коровушка. Я же тебе говорила, что найду папу и отведу тебя к нему. А ты не верила.
  - Я верила тебе сестрёнка, но мне так было одиноко и тоскливо, когда я проснулась, а вокруг, кроме моей охраны, никого нет, даже лохматушка исчез. Лорд Эндрю, а зачем мне охрана в вашем дворце? Вам и мне здесь что-то угрожает?
  - Клер, твоя охрана подчёркивает твой статус воспитанницы короля. Ты много здесь видела людей, которых охраняет хотя бы один дракон? А у тебя их два. Интересно, а где они и почему ты пришла без них?
  - Мы здесь ваше величество, - и сёстры Мессенадир в человеческом обличии появились в библиотеке, - миледи Клер стесняется нашего присутствия и сопровождения, поэтому нам проще оставаться невидимыми для обычного зрения.
  - Клер,- обратился я мысленно к девчушке, - мне нужна твоя помощь, - составь своё мнение об этой девушке. Её зовут леди Сандра, она пока архивариус королевской библиотеки, присмотрись к ней, поговори, пообщайся, а потом свои выводы доложишь мне. Договорились? А нам с Мухой надо ненадолго отлучиться по делам. Если хочешь есть, то закажи еду прямо сюда, и прошу тебя, отнесись со всей серьёзностью к моему поручению.
  Не дав девчушке даже открыть рот для возражений, мы с Мухой одновременно исчезли из библиотеки и оказались в обычном коридоре, через который я уже неоднократно проходил.
  - Молодец дочурка. Будем надеяться, что теперь весь пыл своих поисков Сандра направит за пределы библиотеки, этим самым мы отвлечём её внимание от настоящего тайника.
  - Папа, но я действительно нашла тайную комнату с постаментом и стеклянным колпаком над какой-то книгой. Так это что, не Некрономикон, обычная обманка, муляж?
  - Я точно не знаю, и знать не хочу, где настоящая книга. По мне так пусть она остаётся на своём месте и никогда не покидает пределы дворца. Мне так будет спокойней.
  - Папа, а не лучше было бы её уничтожить, сжечь, распылить, выбросить в космос?
  - Не лучше. Эта книга имеет свойство самовосстанавливаться, и я не хочу, что бы она оказалась в чьих-нибудь грязных руках. И всё-таки давай посмотрим, что ты нашла.
  Стена коридора перед нами истончилась, стала прозрачной, а потом и вовсе исчезла. Небольшой тамбур, с оплавленными стенами и простая деревянная дверь в другое помещение. Именно там и находился постамент, где под стеклянным колпаком покоилась не очень толстая книга в кожаном переплёте. На её лицевой стороне золотыми буквами выло выдавлено - Некрономикон.
  - Странно, - стал я рассуждать вслух, - ни на одной схеме или плане дворца нет отметки об этой комнате. Манти тоже ничего не говорила о наличии тайных комнат или особых помещениях и хранилищах. И почему она открылась тебе, а не мне? Может быть потому, что дворец быстрее тебя идентифицировал как своего, а на меня ему понадобилось чуть больше времени...
  - Папа, над колпаком появилось тёмное облако, и оно начинает быстро расти.
  - А чёрт, происходит выброс темной энергии, Муха к бою!
  Гудение Радужного света вселило в меня уверенность, не смотря на то, что внутренний голос буквально вопил о большой опасности. Вскоре мне пришлось выбросить все посторонние мысли из головы и полностью сосредоточиться на уничтожении всяких призрачных тварей, что полезли из тёмного облака. Призрачные, призрачные, но их когти и клыки представляли реальную опасность для меня и даже оставляли следы на моем мундире. А я, как назло, считая, что во дворце мне ничего не может угрожать, не одел защиту, за что сейчас и расплачивался. Муха, как обычно в таких случаях, прикрывала мне спину и добивала тех, кто умудрялся проскочить мимо моего клинка в сторону двери. Каждый разящий удар по этим тёмным существам сопровождался выбросом вонючего дыма, так что вскоре даже дышать стало трудно. Радовало только одно, облако стало уменьшаться в размерах, а количество зловредных тварей резко сократилось. Окончилась схватка тем, что я на отмашь рубанул по самому тёмному пятну, и оно с негромким треском исчезло. Меня нехило тряхнуло, как от энергетического разряда и я закашлялся от смрадного запаха и дыма.
  - Муха, ты как?
  - Папа, я вся провонялась, ну а так вроде ничего. А что это было и откуда во дворце взялись эти вонючие демоны?
  - Скорее всего, сама книга настолько пропитана злобой и негативом, которые за долгие годы копились в ней, что настал такой момент, когда защитные чары, наложенные на неё, со своей задачей не справились и, так сказать, выпустили пар.
  - Получается, если б эти твари не попытались вырваться в наш мир, мы так бы и не узнали, где хранится это исчадие, под названием Некрономикон?
  - Не всё так просто, Муха, - а про себя подумал, что и в библиотеке я ощущал присутствие мощной чёрной ауры, которую мне удалось выделить из общего магического фона, так что не факт, что это настоящая книга зла. Может статься так, что выброс тёмной энергии был сделан специально, что бы привлечь внимание Акапульки к этому месту, а поэтому надо ждать разведчиков или через чур любопытных гостей. Я положил руку на прозрачную сферу, проверяя её надёжность и почувствовал, как нечто вливается в меня. Нет, это была не сила, а какой-то сгусток знания, который дал мне понять, что своим прикосновением я активировал ловушку и псевдо Некрономикон готов к встрече незваных гостей. В голове всплыло странное слово - шагготы, но что оно означало, я не знал.
  Как только мы появились в библиотеке, так тут же Муха со словами, - Я пошла смывать с себя всю эту грязь и безобразие, а вы девочки проследите, что бы папа не вздумал куда-нибудь сбежать без меня, - исчезла.
  Девочки тут же разделились, одна из сестёр осталась возле Клер, а вторая заняла своё место у меня за спиной, как раз там, где обычно находилась Муха.
  - Сестрички Мессенадир, вы хотя бы надевали разные платья или разноцветные ленточки в волосы вплетали. Вас же невозможно отличить друг от друга, или вы специально так одеваетесь, что бы пока одна ходит на свидание, вторая играла её роль охранника, и я ни о чем не догадывался? А потом - раз, и поставите меня перед фактом, - я выхожу замуж, и извольте искать другого телохранителя для своей воспитанницы, - однако на мою провокацию ни одна из сестёр не отреагировала и к просьбе Мухи они отнеслись достаточно серьёзно.
  Я вступил в мысленный контакт с Клер, - Что скажешь о леди Сандра, тебе удалось её прощупать?
  - Милорд, хорошего мало. Мне искренне жалко эту несчастную женщину, но обо всём по порядку. Как только я настроилась на вашего библиотекаря, пока она мне рассказывала и читала детские сказки, голоса мне выдали информацию. В четырнадцать лет она прервала якобы нежелательную беременность. По указанию главы старшей ветви, во время операционного вмешательства, её полностью лишили репродуктивных органов, и она стала бесплодной. Её молодой человек исчез без следа, а от неё скрыли результаты вмешательства. Своих детей у неё не будет никогда. Это было сделано для того, что бы лишить Сандру возможности претендовать на трон верхнего мира по праву крови. Именно по тому, что она стала бесплодной, ей сохранили жизнь, но отодвинули в пятую очередь претендентов. Далее, она шпионит за представителями других кланов, крадёт из библиотеки книги, которые могут представлять интерес для старшей ветви, и подменяет их, с теми же метками, всякой чепухой. В её комнате имеется тайник, где она хранит очередную партию для передачи наверх, но после вашего запрета на свободное посещение подгорного дворца, курьеры перестали к ней прибывать. Её отец ничего об этом не знает.
  - Это что же получается, леди Анна, глава клана верхнего мира, зная о своём происхождении, избавляется от всех тех, в ком есть хоть капелька крови первого Горного короля? Это серьёзное обвинение, Клер, ты ничего не путаешь?
  - А что мне путать, я говорю то, что мне стало известно от голосов. Я же вам говорила, лорд Эндрю, что слышу их, жаль только что они мне не отвечают на вопросы и разговаривают со мной только тогда, когда им хочется, или когда они сочтут это нужным.
  - Извини Клер. Ты как считаешь, стоит рассказать Сандре о том, что тебе стало известно, только от своего имени, что бы не впутывать тебя?
  - Не знаю, я ещё слишком маленькая, что бы принимать такие решения. Милорд, если я вам помогла, то вы мне подарите щенка или котёнка? Вы с леди Мухой постоянно то заняты, то в разъездах, моя охрана не умеет играть с детьми, а здесь моих сверстников нет. В приюте и то было веселее....
  - Молодая леди Клер, я вижу, вас перестали интересовать мои истории? Вы витаете где-то в облаках?
  - Простите леди Сандра, я замечталась. Вот пройдёт десять лет, и я выйду замуж за лорда Эндрю. Я уже сейчас его люблю и совсем не злюсь, когда он смотрит на других женщин, но как только я подрасту, - он будет смотреть только на меня.
   Это было так сказано, вполне серьёзно и осознано, так что даже желания улыбнуться у меня не возникло, а девчушка продолжила, - Ваше величество, расскажите, с кем вы воевали, да так свирепо, что у вас на форменном кителе есть следы и даже немного крови проступило. В ваш замок проникли враги, разве это возможно?
  - Нет, Клер, враги в замок сейчас проникнуть не могут, но эти оказались внутри ещё до того, как меня провозгласили королём. Понимаешь, есть одна очень злая и сильно волшебная книга, её ещё называют - книга зла. Она хранится в нашем дворце в специальном помещении, под надёжной охраной. Однако, со временем, зла и темной энергии скопилось в ней столько, что охранные заклятия не могут удержать его внутри специального помещения, вот и пришлось нам с Мухой избавиться от этой негативной энергии с помощью Радужного света и её острых когтей. Теперь всё в порядке, зло повержено, а добро победило, так что причин для беспокойства нет. А теперь поблагодари леди Сандру за то, что она присмотрела за тобой, и пойдём на свою половину.
   Леди Сандра, советую вам вернуть те книги, что вы спрятали в своём тайнике на их места и больше так не поступать. Должен так же предупредить вас, что если вы покинете дворец, то есть выйдете за его пределы, вернуться назад вы уже не сможете. И ещё, пройдите медицинское освидетельствование у королевского медика. Результаты для вас будут очень нерадостные.
  - Миледи Сандра, спасибо, что присмотрели за мной, пока лорд Эндрю где - то там развлекался. Надеюсь, мы ещё встретимся.
  Уже на королевской половине, куда мы пришли своими ножками, Клер поинтересовалась у меня, почему я изменил своё решение и не рассказал всю правду этой женщине? Пришлось пояснить ей, что лучше меня это сделает врач, а заодно и сможет успокоить её в случае нервного срыва.
  Клер ушла в свою комнату, и вскоре я услышал там шум, весёлый смех, звук передвигаемой мебели и звон разбитого стекла. Всё понятно, Муха и Клер в очередной раз ставят свою спальню на уши, а мне вспомнился момент, когда я, после очередного погрома, пригрозил углом этой неугомонной парочке, если они немедленно не начнут наводить в комнате порядок.
  Они обе встали в один угол и чуть ли не хором заявили, что они осознали свою вину, готовы постоять в углу до тех пор, пока слуги и няньки не устранят весь бардак, который у них случайно получился. И ведь простояли больше часа, пока я им читал нотацию о том, как должны вести себя молодые леди и пока не появилась Люся, которая без колебаний встала на их защиту, обвинив меня в отсутствии педагогического таланта и неумении воспитывать детей. Странно, что Муха тогда не возмутилась на то, что её прировняли к детям....
  Подготовка к заседанию королевского совета заняла у меня столько времени, что я не заметил, как наступил вечер, да и о том, что даже время ужина прошло, напомнил мне мой желудок. Список первоочередных дел уже состоял из трёх десятков пунктов и это только то, что наметил я, а ещё ведь есть другие члены совета, у которых своё видение исполнения моих желаний. Муха уже давно посапывала на моей кровати, периодически открывая то один, то другой глаз, проверяя на месте ли я.
  - Муха, подъём, пойдём ка прогуляемся в библиотеку, что-то мне как то неспокойно на душе, а своим чувствам я привык доверять.
   На этот раз я облачился в полный комплект защиты и вооружения, даже засапожный нож и тот взял. Как я и предполагал, в библиотеке горел свет, а из-за приоткрытой двери раздавались громкие голоса спора. Спорили мужчина и женщина, но это была не Сандра, как я думал первоначально.
  - Милочка, я вам плачу огромные деньжищи не за ваши красивые глазки и стройные ножки, такого добра здесь хватает. Где обещанные сведения о любимых маршрутах движения и перемещения короля? Вы в курсе, что сегодня он предотвратил выброс тёмной энергии, и мы даже не смогли засечь место, где это произошло? Какая же мы тайная служба, если не можем уследить за одним единственным человеком? Вам была поставлена задача войти к нему в доверие, или, по-крайней мере, попасть в его свиту. Я что-то не наблюдаю ваших успехов, о которых вы меня заверяли.
  - Господин Шторм, а вы сами пробовали хотя бы приблизиться к Горному королю? Уверена, что нет, иначе вас давно бы уже похоронили и никакая реинкарнационная камера вам не помогла. Чёрная смерть мгновенно расправиться с любым, кто приблизится к нему без особого разрешения. Насколько мне известно, таким правом обладают всего несколько человек в Подгорном королевстве, не считая членов королевского совета. Одним из них является леди Сандра, вот кого надо было обрабатывать со всем тщанием, а не пускать дело на самотёк. А теперь поздно, - Сандра в спешке покинула дворец и что-то мне подсказывает, что возвращаться она не собирается. Было бы неплохо узнать, что послужило поводом для бегства, дворец она покинула после разговора с его величеством....
  Тайная служба, незнакомый мне господин Шторм и какая-то молодая особа, - опять интриги у меня за спиной. Интересно, чьих это рук дело? Наверняка средней ветви, хотя уверенности у меня в этом нет. Вполне возможно, что и Манти приложила к этому руку. А вот это мы сейчас постараемся узнать.
  Решительно распахнув дверь, я вошёл в библиотеку, правда после того, как там оказалась Муха. Мужчина средних лет лежал на полу и боялся пошевелиться - лапа мантикоры пригвоздила его к ковру, а сама она 'обворожительно' улыбалась незнакомой мне молодой девушке.
  - Пошевелишься, получишь удар хвостом. От него противоядия нет. Папа, это заговорщики, можно я её съем, а то давно не ела человечины, а этого можно сначала попытать, а потом поджарить и тоже съесть. Зачем добру пропадать? Ты, кстати, посмотри, какие книги они сняли с полок. Правда, интересная подборка?
  - Ну что, господа, расскажем сразу правду, или немного поиграем в игру? Каждая ваша ложь будет приводить к перелому одной из костей вашего скелета. Сразу же предупреждаю, я различаю, когда меня обманывают, даже в тех случаях, когда человек искренне верит в то, что говорит правду. Итак, начнём по порядку. Кто вы и что делаете в библиотеке в такое время?
  Первым начал отвечать мужчина, при этом Муха даже и не думала его отпускать, а наоборот, очень удобно устроилась у него на груди.
  - Я лорд Шторм, доверенное лицо главы средней ветви и двоюродный брат его королевского величества короля Фангории милорда Реджина пятого.
  - Насколько мне помнится, лорд Шторм, до недавнего времени королём Фангории был Санта третий. С ним что-то случилось?
  - Он скоропостижно скончался после того, как стало известно, что в ваш дворец свободный допуск получают только прямые потомки сына первого Горного короля - легендарного Реджина первого. К сожалению, разговоры о том, что лорд Санта был таким прямым потомком, не были подтверждены и во время тайной попытки попасть во дворец, он этого сделать не смог. От горя он заболел и скоропостижно скончался. На трон заступил его сводный брат - лорд Реджин пятый, который неделю назад посетил ваш дворец, но получить у вас аудиенции не смог, по причине вашей чрезмерной занятости и небольшого недомогания. Я остался при вашем дворе в качестве полномочного представителя королевского дома Фангории. В библиотеке я встречался со своей племянницей леди Сабриной. Эта девица изъявила желание остаться на некоторое время погостить во дворце, - внезапно он вскрикнул, и его лицо исказилось от боли.
  - Я же предупреждал, господин Шторм, что врать мне бесполезно, а никакая магия в моём присутствии не действует, я её блокирую. Подумайте об этом, прежде чем я задам вам второй вопрос, и вы начнёте на него отвечать.
  И так леди Сабрина, ваша очередь. Кто вы и что делаете в библиотеке в такое время?
  - Я леди Мелисса, это моё настоящее имя. Сабрина - мой псевдоним. Я внебрачная дочь сэра Шторма, правда, он об этом пока не догадывается, хотя и должен был. По его поручению я должна войти в вашу свиту и следить за вами и вашими перемещениями. Самый оптимальный вариант, - стать близким вам человеком, но учитывая вашу нелюдимость и равнодушие к женскому полу, это задача не является основной. Главное попасть в вашу свиту и там закрепиться. В библиотеке я встречалась с лордом Штормом и докладывала ему о тех трудностях, с которыми мне пришлось столкнуться при выполнении его поручения, - она побледнела и на лбу у неё выступили капельки пота.
  - А вы храбрая женщина, к тому же умеете терпеть боль, но согласитесь, три сломанных пальца, даже для вас перебор. Отдохните пока и подумайте над своими словами.
  Господин Шторм, вы лучше меня знаете, где и в чём солгали. Я жду от вас правдивого ответа.
  - Милорд, я не понимаю. Всё, что я вам сказал, является правдой. Мне нечего вам добавить.
  - Вы хорошо подумали господин Шторм?
  - Я очень хорошо подумал ваше величество.
  - Муха, он твой. Труп выброси за пределы дворца, на площадь. Думаю люди Реджина, что ведут наблюдение за дворцом, быстро его подберут. Огласка не в их интересах.
  Удар лапой по горлу, предсмертный хрип и когда первые капли крови упали на ковровое покрытие, Муха и то, что стало с лордом Штормом - исчезли. Буквально тут же мантикора появилась, - Папа, ты был прав. Его тело не успело упасть на плиты площади, как его тут же подхватили, погрузили по транспортному лучу в корабль и отправили в столицу.
  Я с интересом посмотрел на ту, что была, якобы, внебрачной дочерью, якобы, двоюродного брата короля, - Будем говорить правду или пойдём по стопам этого человека?
  - Ваше величество, а вам не кажется, что вы слишком легко разбрасываетесь жизнями прямых потомков нашего легендарного предка?
  - Леди, не знаю, к сожалению, вашего настоящего имени, Шторм не имеет ни какого отношения к прямым потомкам Горного короля, - так, седьмая вода на киселе. Слишком много таких, которые возомнили себя его наследниками, не являясь, даже, его близкими родственниками. К вашему сведению, Подгорный дворец ведёт строгий учёт всех тех, кто имеет прямое отношение к первому Горному королю и кто мог, хотя бы в какой-то мере, претендовать на хрустальный трон. Вас в этом списке тоже нет, несмотря на наличие какого-то родства с легендарным сыном Вольного охотника. Я охотно верю, что вы чья-то незаконно рождённая дочь или внучка и у меня вызывают огромное сомнение слова Шторма о том, что лорд Санта не смог попасть в мой дворец. В отличии от Реджина пятого, он действительно являлся прямым потомком Горного короля, а ваш Реджин, теперь будет изображать из себя обиженного и униженного и всюду говорить, что ему нанесли несмываемую обиду и он теперь ни шагу не сделает в сторону Горного королевства. Подгорный дворец его просто не пустит вовнутрь и всем сразу станет ясно, кем он является на самом деле. Однако, я всё же жду от вас правдивого рассказа о том, кто вы и что делаете в библиотеке в такое время?
  - Я действительно Мелисса, кто мои настоящие родители - я не знаю. Меня воспитала первая жена Шторма, но и она ничего и никогда мне не рассказывала о моём появлении. О том, что во мне течёт кровь Горного короля, я узнала случайно, во время планового медицинского осмотра, тогда же было принято решение, что Мелисса исчезнет, а вместо неё появится Сабрина. Я окончила специальное учебное заведение и поступила на службу к королю Фангории в качестве тайного агента. Моё последнее задание - следить за всеми вашими перемещениями и собирать сведения о всём необычном, что происходит во дворце. Я здесь уже два месяца, а недавно появился господин Шторм, который стал моим начальником. В библиотеку он вызвал меня для отчёта, считая, что среди ночи только сумасшедший сунется в это помещение.
  - Муха, что думаешь? Дворец подтверждает правоту её слов, правда не полностью, но и кости ей не ломает.
  - Это как раз тот случай, папа, когда человек убеждён, что говори правду, не подозревая, что она в чём-то не настоящая. А может быть её тоже на дворцовую площадь? С глаз долой - и никаких забот?
  - Это мы сделать всегда успеем. А скажите ка мне любезная Мелисса, что за книги тут лежат на столе?
  - Мы с леди Сандрой принесли их сюда из её комнаты. Она брала их читать, а теперь вернула и просила меня поставить на место.
  - Странный подбор для молодой женщины, даже если она и является дипломированным архивариусом, - я неторопливо брал каждую книгу в руки, пролистывал несколько листов, впитывая её содержание, и небрежно откладывал в сторону.- Не думаю, что её так интересовали оккультные науки и призыв потусторонних сил и духов, не связанных с нашими мирами. В общем, чепуха и околонаучная белиберда.
  - Не скажите ваше величество. За то непродолжительное время, что мы знакомы, леди Сандра показалась мне очень серьёзной и целеустремлённой девушкой, которая вряд ли будет заниматься чепухой и тратить на неё своё время.
  - А это всё зависит от того задания, которое она выполняла в стенах дворца. Вам поручили следить за всеми моими перемещениями и всем необычном во дворце, а её, возможно, найти какой-нибудь важный гримуар или старинный свиток.
  Своим скажите, что выброс темной энергии был предотвращён в коридоре, что ведёт на верхние этажи новых построек. Там до сих пор имеются остаточные явления, и вы наткнулись на них случайно, когда заинтересовались, куда это ходила ваша новая подруга до того, как покинуть дворец.
  Если сами надумаете покинуть дворец, то я вам препятствовать не буду, но уже вернуться сюда вы не сможете, без моего личного разрешения. А теперь марш отсюда и что бы я вас больше ни видел не только здесь, но вообще вблизи библиотеки. Свидания свои устраивайте в других местах.
  Повторять дважды мне не пришлось, и серой мышкой хитрая девица вышмыгнула из зала. Пусть думает, что ей удалось усыпить мою бдительность, только вот беда, - попасть в комнату Сандры она больше не сможет и скопировать книги, что остались у той в тайнике - не получится.
  - Муха, ты здесь?
  - Конечно здесь. Я сейчас на самой высокой полке проверяю книги и изучаю магическое излучение. Ищу нечто похожее на то, с чем мы столкнулись в комнате, где били вонючек. Папа, а когда ты мне подаришь обещанную ленточку? Уже столько времени прошло, а мне и одеть нечего...
   До самого рассвета мы потратили время впустую, хотя иногда казалось, что вот-вот найдём нечто важное.
  Утром Муха меня огорошила заявлением, что она не выспалась, и что для ночной работы надо привлекать Клер, - А то некоторые спят всю ночь, а потом пристают с расспросами, почему у меня глаза такие красные и где это мы с тобой гуляли, а её с собой не взяли? Вредная младшая сестра, а ещё свои ленточки не даёт мне примерять, говоря, что я жадная. Папа, правда, я же не жадная, а просто бережливая?
  - Правда, правда. Ладно, пора вставать, приводить себя в порядок и одеваться. Скоро заседание королевского совета, а к нему я ещё не полностью подготовился.
  Муха рыкнула и тут же с десяток человек вошли в мою спальню для того, что бы одеть и умыть моё величество, а сама мантикора исчезла, не иначе как на кухню, что бы проверить, что там приготовили нам на завтрак...
   До чего же я не люблю сам процесс умывания и одевания. Ладно, были бы тут одни мужчины, так ведь нет, больше половины молодых девушек и женщин из самых знатных семей, - ни почесаться всласть, ни в туалет спокойно сходить....
  Завтракать мне тоже пришлось в тесной компании моих придворных, некоторых из которых я видел первый раз. Теперь понятно, почему мой легендарный предок предпочитал большую часть своего времени проводить за пределами дворца - кому понравится такое назойливое внимание со всех сторон. Внезапно на меня нахлынуло чувство необъяснимой тревоги и предчувствие чего - то очень нехорошего и неприятного.
  - Папа, что с тобой, ты побледнел, всё в порядке?
  - Не знаю, что-то произошло очень плохое, и это как-то связано с нами...
  Дальше завтрак проходил в полном молчании, но тревожное чувство не покидало меня, а наоборот только усиливалось. Уже в кабинете для заседаний я почувствовал, что должен немедленно всё бросить и куда-то лететь. Предупредив Манти, что мне надо срочно отлучиться, мы с Мухой перенеслись на Альбатрос. Мой внутренний голос вёл меня в созвездие Осьминога, в скопление малых планет на его окраине. Пока я прокладывал маршрут и задавал параметры перемещения, со мной на связь несколько раз пытались выйти то Манти, то Люся, но все контакты я обрывал. Наконец когда все приготовления были закончены и Альбатрос, содрогаясь всем корпусом, помчался на всех парах в конечную точку своего маршрута, я смог ответить на многочисленные вызовы.
  - Манти, не могу объяснить что и как, но какая-то непреодолимая сила тянет меня в скопление малых планет созвездия Осьминога. Если всё будет в порядке, то через стандартную декаду я вернусь.
  - Эндрю, поторопись, что-то случилось с твоими родителями. Маячок их корабля пропал с экранов мониторов слежения. Этому предшествовала вспышка, а это может означать, что либо корабль был уничтожен в результате нападения, что маловероятно, либо был запущен процесс самоликвидации. Через час после тебя туда стартует мобильная группа Космических бродяг. Будь осторожен и не попади в засаду.
  Потом на связь со мной вышла Люся и повторила мне уже известную информацию, добавив, что расшифровка последних сигналов продолжается, но по предварительным данным, корабль моих родителей не был уничтожен в результате внешнего воздействия, а значит, хоть и имело место нападение, взрыв произошёл изнутри.
  Согласно имеющимся у нас данным, созвездие Осьминога было малонаселённым пограничным районом внешних миров и союза независимых планет - этакая забытая окраина последней экспансии человечества. Именно в таких местах любят прятаться недобитые маги Акапульки и их союзники и именно там основные охотничьи угодья клана Космических бродяг. Но как такие опытные профессионалы могли попасться в ловушку? Специфика наших кораблей заключается в том, что их полностью возможно уничтожить только изнутри, а это значит, что враг пробрался в святая-святых - на корабль. Как это могло произойти? Этот вопрос я задавал себе снова и снова. Я не находил себе места, любая работа валилась из рук. Муха,- надо отдать ей должное, не приставала и не доставала меня. Единственной моей отрадой были мысли о мести тем, кто посягнул на самое дорогое, что у меня есть в этой жизни. Я с упоением продумывал различные варианты поимки и казни преступников, самозабвенно копался в настройках оружия своего Альбатроса, готовил свою личную амуницию. Через трое с половиной суток Альбатрос прибыл на место, где произошла эта трагедия.
  Сразу же заработали мощные анализаторы, сканеры и сенсоры. Первые результаты были для меня не утешительны. В вакууме присутствовали молекулы органического происхождения, которые были потом идентифицированы как принадлежащие моему отцу и матери, а реверсный след показал, что до меня тут побывали по-крайней мере ещё три корабля. Их шлейф вёл в скопление мелких планет.
  А мне предстояла малоприятная процедура магии на крови. История нашего клана скромно умалчивает, как и при каких обстоятельствах, это заклинание стало достоянием нашей ветви. Оно передаётся из поколения в поколение и только в семье прямых потомков Горного короля. Меня заставили пройти эту процедуру в двадцать лет и впечатления от использования этой магии остались у меня крайне неприятные. Зато теперь я мог вызвать дух своих родителей из Астрала и узнать подробности происшедшего из первых уст. Такой возможностью можно было воспользоваться только один раз в десять лет, и я ей воспользовался.
  
  Глава 5. Месть.
  
  Мне было мучительно больно приходить в себя после использования магии на крови, и если физическую боль я ещё мог перенести, то боль от встречи с родителями была невыносима.
   Отец объяснил, что возвращаясь домой после удачной охоты, они потеряли бдительность и расслабились. Их, как детей поймали на живца - в каком-то ржавом, разбитом корыте сканеры показали случайно уцелевшее живое существо, которое дрожащим голосом сообщила им, что она единственная уцелевшая на корабле после нападения пиратов. Отец перенёс её на корабль и ни обратил внимание на то, что за ней потянулся след атомарной паутины антиматерии. Пока мои родители хлопотали и оказывали помощь, якобы пострадавшей, она накинула на их одежду паутину...
  Радовало только то, что погибли они без мучений и практически мгновенно. С их смертью активизировался процесс самоуничтожения корабля, и прибывшим на это место пиратским судам досталось только облако космической пыли. Анализ реверсного следа показывал, что все три корабля принадлежали внешнему миру, первоначальная гипотеза о том, что в смерти моих родителей замешаны ветви наших миров - не подтвердилась. А такая мысль у меня возникала, но полностью от этой гипотезы я не отказался, посмотрим, что даст мой визит в скопление.
  Отдохнув всего три часа, я отправил дронов по следу кораблей, а сам, соблюдая все меры осторожности, неторопливо последовал за ними. Первая же полученная мною информация показала, что к встрече незваных гостей тут готовились основательно, - действовала система опознавания 'свой - чужой' и если не приходило подтверждение от неопознанного объекта, то он уничтожался направленным взрывом или 'внезапным' столкновением с каменной глыбой. Мои сканеры и анализаторы работали на полную мощность, что позволяло заранее определить грозящую опасность и принять соответствующие меры. Даже в тех случаях, когда в капонирах находились живые существа, я их безжалостно уничтожал. Мыслей о том, что бы взять пленных и допросить их - у меня не возникало, да и какие пленные, если для себя я твёрдо решил, что пощады никому не будет.
  Мой маршрут проходил в строгом соответствии с тем, которым до меня прошли три корабля и автоматически копировался не только в память моего Альбатроса, но и передавался командиру манёвренной группы, которая уже прибыла мне в поддержку. В её состав входили два эсминца, два бронекатера - торпедоносца и три корабля огневой поддержки. Всеми ими командовали члены нашей большой семьи - мы считали друг друга братьями и сёстрами и не заморачивались на ближнее и дальнее родство. Возглавлял эту группу мой брат Адонис, дальний родственник Люси и троюродного племянника Миши. Нам уже приходилось взаимодействовать в прошлом и он прекрасно знал, что я одиночка, так что, ограничившись докладом о своём прибытии, в дальнейшем он действовал в строгом соответствии с моими распоряжениями...
  Периметр внешней охраны мы преодолели без всяких проблем, а вот затем начались некоторые трудности, - дело в том, что корабли пиратов разделились, и дальше они пошли по трём разным направлениям. Ни одно из них не вело вглубь скопления, как я предполагал, а утыкалось через некоторое время в один из крупных планетарных обломков, где наверняка были оборудованы ангары и жилые помещения для экипажей судов. Сутки ушли у нас на наблюдение и выработку решения о совместных действиях. В результате был принят план внезапной одновременной дистанционной атаки на все объекты, с последующим уничтожением выявленных очагов сопротивления.
  По всей видимости, спокойная и безнаказанная жизнь сыграла злую шутку с бандитами, а их беспечность дорого им стоила. Кораблям огневой поддержки даже не пришлось участвовать в боестолкновении, а захваченные силовыми полями две спасательные камеры и допрос их пассажиров позволил нам прояснить обстановку и скорректировать дальнейшие действия.
   Было установлено, что данное скопление малых космических объектов было на корню скуплено сенатором Враной и его семьёй с целью добычи полезных ископаемых. Но главный сюрприз нас ждал после того, как все помещения в астероидах были тщательно обысканы и в мои руки попали не только маршрутные листы и карты звёздного неба, но и изображения одного весьма странного объекта. Если верить тому, что увидели мои глаза, то в самом центре скопления находился один огромный, весом в несколько сотен тонн, монокристалл углерода в виде алмаза. Где и в недрах каких катаклизмов он образовался, было непонятно, но вся деятельность людей Врана велась вокруг него. Теперь были понятны и беспрецедентные меры охраны и желание любыми путями устранить даже случайных свидетелей, ведь согласно имеющимся документам раз в месяц в союз независимых планет отправлялся грузовой корабль, который под видом руды перевозил алмазы и бриллианты, а это миллионы и миллионы кредиток. Интересно, а на что они тратятся, ведь не оседают же эти баснословные суммы в банковских сейфах?
  Нам оставалось только ждать возвращения нагруженного сокровищами транспортного грузовика, что бы потом по его следам попасть в самый центр. К слову сказать, неприятности для этого корабля начнутся значительно позже, когда сразу несколько 'неопознанных' кораблей сначала расстреляют его, а потом обчистят его трюмы. Меня вполне устраивал тот факт, что транспорт был полностью автоматизирован, и на его борту не было людей. Зачем возить лишний вес, да ещё платить за работу, если маршрут уже давно изучен и автоматическая система управления прекрасно справляется с доставкой грузов?
  Пока я вынужден был бездельничать, по закрытому каналу связи был отправлен запрос Архиву Петровичу на сбор всех сведений о семье сенатора, его активах, привычках, всех близких и дальних родственниках, а так же аффилированных лицах. ( АФФИЛИРОВАННЫЕ ЛИЦА - физические лица (инвесторы), способные оказывать прямое влияние на деятельность компании. Они имеют доступ к инсайдерской информации, обладают сведениями о деятельности предприятия, фирмы, компании. К аффилированным лицам принято относить собственников, сотрудников администрации, крупных кредиторов, аудиторов, а также родственников аффилированных лиц.)
  Ответ пришёл неожиданно быстро, только не тот, которого я ждал. От меня потребовали идентифицироваться и пригрозили всеми карами небесными, если это шутка или розыгрыш. Я послал всех Архивов Петровичей, а их было более трёх десятков, далеко - далеко, туда, где кочуют туманы, присовокупив своё мнение о старых пердунах и выживших из ума стариках. И вот тут-то я понял, с кем связался. Так как запрос не отличался конкретикой, то тысячи терабайтов информации переполнили мою компьютерную систему, и прочитать всё, за полноценную человеческую жизнь, было невозможно. Пришлось извиняться, расшаркиваться и сетовать на свою неопытность и дремучую молодость, только после этого, словно по взмаху волшебной палочки, весь мусор исчез из моего компа. Интерес, а как это было сделано, если пароль на доступ в него имел только я?....
  ... Альфред Врана, самый богатый человек Союза Независимых Государств (СНГ), никогда не выпячивал своё богатство, не лез на первые роли и как опытный кукловод, в тиши своего особняка, лишь дёргала за ниточки, и послушные марионетки беспрекословно выполняли все его пожелания и прихоти. Все его близкие и не очень родственники были пристроены на тёплые места в управлении союзом. Его прошлое было покрыто мраком, но не столько плотным, что бы Архив Петрович не раскопал несколько интересных фактов его биографии, - таких как работорговля, бандитизм, рэкет и сомнительные операции с недвижимостью и ценными бумагами. За внешней респектабельностью скрывался жестокий, коварный и безжалостный хищник, для которого человеческая жизнь была разменной монетой. Что ж, такая характеристика меня вполне устраивала и после уничтожения главного источника его богатства, я планировал нанести сокрушительный удар по его семье. Я хотел заставить страдать этого человека и ради этого готов был ни перед чем не останавливаться.
  Адонис, после того, как я ознакомил его со своим планом мести, даже не поморщился, - Милорд, вы можете рассчитывать на любого члена клана Космических бродяг и поверьте мне, наши люди не будут миндальничать с убийцами и теми, кто принимал это решение. Урок должен быть преподан всем для того, что бы в будущем даже мыслей не возникало искоса посмотреть в сторону нашей ветви. Пора напомнить, что закрытые миры - это не сказки и не плод болезненной фантазии, а реальная сила, с которой надо не только считаться, но и бояться.
  Как только грузовик прошёл мимо нас, по его следу мы нырнули в самоё логово семейного бизнеса Врана. Увиденное потрясло наше воображение. Кристалл, освещённый со всех сторон многочисленными прожекторами, покоился в силовом поле и всюду, куда не посмотришь, на нём копошились механизмы и роботы. Работы шли тяжело, так как крепость камня превосходила мыслимые критерии на порядок. Это было заметно даже невооружённым глазом, - то тут, то там машины ломались, буровые установки буквально через несколько сантиметров углубления в породу выходили из строя от нагрузок, роботы-ремонтники, не зная устали, меняли коронки.... И над всем этим в высоте парил модуль управления в виде большого диска. Именно из него осуществлялось управление всем процессом, и в него стекалась как алмазная крошка, пыль, так и отколотые кусочки различной величины.
  Как поступить с этим природным феноменом в виде астероида, было решено заранее. Используя магнитно-резонансные пушки, алмаз предполагалось расколоть на несколько кусков и отбуксировать в район нашей семейной резиденции - Сигмы, а всё остальное, что не удастся прибрать к своим рукам, уничтожить паутиной.
   (Магнитно-резонансные пушки - секретное оружие нашего клана, предназначенное для уничтожение крупных объектов планетарного масштаба в космосе. Воздействуя на кристаллическую решётку предмета, она разрушает её. Действие данного оружия сродни действию паутины антиматерии с той лишь разницей, что процесс разрушения можно остановить в любой момент.)
  Эсминцы и корабли огневой поддержки заняли свои позиции, а мой Альбатрос вместе с бронекатерами завис над модулем управления. Нашего появления не ожидали, и эфир буквально взорвался паническими криками о нападении кораблей серого братства. В этой какофонии звуков выделялся только один спокойный голос, который призвал всех к порядку и соблюдению тревожного расписания. Вскоре на принятой международной волне к нам обратился управляющий этим хозяйством. Довольно холодно он предупредил, что любой ущерб, нанесённый личной собственности господина Врана, будет рассматриваться как объявление войны самому могущественному человеку СНГ со всеми вытекающими отсюда последствиями.
  - Вам не удастся скрыться после столь дерзкого набега, вас найдут, в какую бы нору вы не забились. Сенатор Врана не прощает тех, выступает против него. Сигнал тревоги уже послан в соответствующие инстанции и вскоре вы будете окружены и безжалостно уничтожены. Облегчить своё положение можно только немедленной сдачей....
  Пока управляющий несколько раз в разных диапазонах повторял своё обращение, корабли огневой поддержки методично разрушали монокристалл, и на наших глазах вместо глыбы алмаза образовалось несколько сотен кусков, которые тут же грузились в трюмы кораблей или упаковывались в мобильные транспортные блоки для последующей транспортировки.
  Эмоциональный фон в модуле управления был окрашен страхом и паникой, исключение составляла небольшая комната. Человек, который находился в ней, почему - то светился радостью, спокойствием и ожиданием чего-то приятного. Только вот человек ли это?
  Абордажная группа с флагманского эсминца практически не встретила сопротивления и приступила к сбору документов и записей, а я прямиком направился в сторону заинтересовавшего меня помещения. У входа в рубку управления, а это несомненно была она, меня поджидал человек в странной одежде и в руке у него был волнообразный изогнутый клинок чёрного цвета.
  - Папа, это не человек. Это смесь псевдодракона и человекоподобного существа. Он опасен, наделён большой магической силой, и он из Акапульки. Я это чувствую.
  Тут же в голове возникла информация, - драконоид. Самые доверенные, преданные и безжалостные слуги архимага. Их положение в иерархии Акапульки было даже выше, чем у простых магов этого тёмного ордена. Существует два вида драконоидов, - первый - это обращённые драконы, которые в результате магического ритуала остановились на одной из ступенек перетекания в человеческий облик, сохранив в себе все черты рептилии и строение человеческого тела. Мерзкие создания, не знающие жалости и других чувств, кроме жажды убивать и насыщаться ещё тёплой плотью своих врагов. Второй тип - это обращённые люди, которые за свои кровавые заслуги перед Акапулькой, в результате использования чёрной магии, человеческих жертвоприношений и мерзких ритуалов, остановились на одной из ступенек перевоплощения из человека в некое подобие дракона. Они имели внешний вид присущий человеку, но были покрыты драконьей чешуёй, а на голове у них вырастали небольшие рожки. Питаться они тоже предпочитали свежей человеченной, хотя и не брезговали другим мясом. Если предположения Мухи верны, то передо мной стоял драконоид первого типа, хотя ни с первым, ни со вторым мне до этого встречаться не приходилось.
   Все эти мысли мгновенно пронеслись у меня в голове, а в руках оказались Радужный свет и испытанный Велигож с примесью серебра. Судя по тому, как вёл себя драконоид, особых трудностей он от схватки со мной не ожидал. Что ж, тем хуже для него, а для себя я решил, что возьму его голову на Альбатрос и скачаю с его мозга всю доступную информацию....
  Однако наш бой начался не так, как я предполагал. Я почему-то был уверен, что драконоид попытается сначала атаковать меня своей магией и только после того, как подавит мою волю к сопротивлению, перейдёт к физическому контакту, а он напал сразу. Скорость, с которой он наносил мне удары - впечатляла, но не настолько, что бы пробит мою защиту, да и схватки с порождениями тьмы держали мою форму в постоянном тонусе, чего нельзя было сказать о моём противнике. Скоро он стал выдыхаться и это при том, что я ещё ни разу не атаковал сам, но и разорвать дистанцию, перевести дух, - я ему не позволял. Выбрав момент, когда его движения стали замедляться, а акцентированные удары всё чаще падали в пустоту, я провёл свою атаку, первую, и как оказалось, последнюю. Приняв удар его кривого меча своим Велигожем, я воткнул Радужный свет ему в живот, пробив и доспех, и его прочную чешую. Поступательным движением вверх я расширил рану, вскрыв грудную клетку и обнажив трёхкамерное сердце, которое и поразил серебряным мечом. В довершение всего мой плазменный меч отделил его голову от туловища, и она, немного побрызгав зелёной жидкостью, подкатилась к моим ногам. Тело грузно осело на пол....
  Уже на Альбатросе, когда я приступил к углублённому и всестороннему сканированию мозга этого существа, лорд Адонис доложил мне, что зачистка и уничтожение оборудования, осколков кристалла и модуля управления завершены, всё необходимое погружено, а данные скопированы и переправлены в мой компьютер. На том месте, где ещё недавно находился красавец алмаз, теперь зияла небольшая чёрная дыра, которая вскоре должна будет захлопнуться и не оставить никаких следов от нашего вмешательства. Настала пора возвращаться и более тщательно готовиться к следующему своему шагу - визиту и встрече с сенатором Враной и посещению Сити - планеты, на которой находилось всё управление Союзом Независимых Государств.
  Отправленный вперёд один из бронекатеров обнаружил, что на выходе нас поджидает небольшой флот, состоящий из трёх корветов, а значит слова драконоида о том, что он сообщил о нападении, были не просто словами. На мой запрос, кому принадлежат все три корабля, пришёл ответ, что они идентифицированы как корабли личной охраны сенатора Враны. На первый взгляд складывалось впечатление, что это скопление охраняется небольшими силами, но глубинное сканирование показало, что на окраине скопления сосредоточено много кораблей, среди которых замечены и линкоры и крейсера. Подозрение на то, что нападение на моих родителей было спланировано заранее и меня здесь ждали, - вновь вспыхнуло с прежней уверенностью. Единственное, чего не ожидали, так это того, что на помощь мне оперативно прибудет мангруппа нашего клана, да и предварительный анализ сканирования мозга драконида и считка его информации, наводили на неприятные выводы о том, что представители одной из ветвей нарушили многовековой запрет и не просто вступили в контакт с внешним миром, но и использовали его представителей в своих целях. Однако, однозначных доказательств этому не было, так что мне ещё предстояло разбираться с этой проблемой и, по возможности, не привлекая к ней особого внимания. Так же меня заинтересовал вопрос, - откуда тут взялось доверенное лицо архимага Акапульки и где его ставка? Это один из уцелевших, или я столкнулся с представителем новой экспансии черных магов? Одни вопросы, на которые пока нет однозначных ответов.
  Корветы не ожидали, что им придётся столкнуться с новым для них видом боевых судов - кораблями огневой поддержки, к тому же они находились в статическом положении и не могли ни маневрировать, ни уклониться от огневого удара. И это было их самой большой ошибкой, - огневая мощь наших платформ очень легко преодолевала защитные щиты этих судов и наносила им невосстановимые разрушения. Вскоре все три судна раскололись на куски, и только несколько спасательных модулей разлетелись в разные стороны. К ним тут же направились наши бронекатера и безжалостно их расстреляли. Разбив в упор наиболее крупные обломки погибших кораблей, манёвренная группа вошла в гиперпространство и исчезла с радаров и экранов. Мой Альбатрос остался на поле боя, словно утверждая превосходство закрытых миров.
   Было немного странным наблюдать полное бездействие значительных сил флота Враны, который даже не попытался прийти на помощь своим фрегатам, а наблюдал за перипетиями боя издалека, и только тогда, когда моя эскадра исчезла, отряды противника с разных направлений направились в мою сторону. Двигались они как то странно, рывками, не использовали малые прыжки в пространстве и вообще, казалось, что они чего-то выжидают. Да вот только мне играть по их правилам было недосуг, и я решил отправиться восвояси, правда, немного по другому маршруту.
  До этого времени в нашем клане действовал негласный закон - близко не приближаться к внешним мирам и не вступать с ними в контакт за исключением специально оговорённых случаев. По-моему мнению сейчас наступил один из таких случаев, и я собирался неторопливо пролететь около нескольких планет, что бы собрать и проанализировать о них сведения и выяснить обстановку. Конечно, можно было бы обратиться к Архиву Петровичу, но, после недавнего общения, я немного его побаивался и в ближайшее время планировал навестить один из его офисов для установления личного контакта и прохождения, так сказать, курса обучения.
   Корабли Враны не последовали за мной, а некоторая часть их направилась прямиком в скопление малых планет. Мои сканеры продолжали отслеживать и анализировать обстановку, компьютер взял управление на себя, а я решил немного отдохнуть. Разбудил меня сигнал тревоги, а когда Муха убедилась, что я не только вскочил, но и проснулся, зевая, проговорила, - По нам нанесли ракетно-торпедный удар с какой-то задрыпанной планеты, которой нет ни в одном каталоге звёздного неба, и которая оказалась обитаемая. Ничего серьёзного и наши системы вполне могут справиться с этой угрозой самостоятельно, в автоматическом режиме, но мне, почему-то подумалось, что ты заинтересуешься этим варварским миром. Предварительный анализ показал, что там феодальное общество без признаков высоких технологий, за исключением одного участка на дне моря, где имеет место быть высокий уровень излучения и высока вероятность нахождения высокотехнологичной базы с другого мира. Ракеты и торпеды пришли оттуда. Папа, правда, я красиво сказала? Я молодец?
  - Конечно молодец, а как же иначе. А теперь я хотел бы взглянуть на всё своими глазами, - тут же загорелось несколько экранов, а на дисплеи стала поступать текущая информация.
  Действительно, планета обычная, земного типа, находится в стороне от основных космических трасс и спрятана за поясом астероидов. Значительных залежей полезных ископаемых нет, так что никакого интереса для колонизации она не представляет, именно поэтому ею никто и не интересуется. А вот нахождение на дне её единственного океана странной области интенсивного излучения, вызывает интерес. В общем, я решил исследовать если не всю планету, то хотя бы наиболее её заселённую часть.
   Альбатрос завис на орбите, выровнял свою скорость со скоростью вращения этого мира вокруг своей оси, выдал мне сведения об облике и манере поведения её обитателей, свои рекомендации и стал выбирать точку моего перемещения. Мне на выбор было предложено несколько мест, и я выбрал одно. Оно находилось недалеко от большого лесного массива, - на высоком холме стоял неплохо, по меркам этого мира, укреплённая крепость, которая, судя по следам копоти и вмятинам на стенах, недавно была подвергнута штурму. В этой военной неразберихи было легко затеряться, что я и намеревался сделать. Начиналось утро нового дня.
   В тёмном коридоре, тускло освещаемом несколькими чадящими факелами, никого не было, и я спокойно выбрался сначала на пандус, а потом и на крепостную стену. Моя экипировка ни в чём не отличалась от большинства защитников крепости, - потёртые кожаные доспехи, усиленные металлическими бляхами, испытанный Велигож на левом боку, лук в руке и колчан за спиной, из которого торчало оперение двух десятков стрел. Естественно, что моя форма была только стилизована под местную одежду, а Радужный свет превратился в небольшой кинжал на правом боку.
  - Я же просил, что бы прислали в подкрепление не менее десятка лучников, а тут безусый юнец. И что мне прикажешь с тобой делать? Ладно, - на безрыбье и рак рыба. Я десятник Сансир, можешь звать меня по имени - дядька Оникс. Твоё место у этого зубца, сектор обстрела - от той обгорелой берёзы и до упора влево. Понял? В первую очередь будешь выбивать тех гадов, что будут тащить лестницы к стене
  Я кивнул головой и внимательно посмотрел в ту сторону, куда этот усталый и пожилой десятник показывал мне.
  - А ты что не возмущаешься, что на одного такой большой сектор обстрела? И почему так стрел мало? А, впрочем, подберёшь себе подходящие вон в том коробе, и учти, эти твари в первую очередь охотятся именно за лучниками, так что без надобности из-за стены не выглядывай, а в то время, когда они полезут на стену, смотри в оба за их стрелками. Чувствую, сегодня будет жаркий денёк. И постарайся уцелеть, парень, нам бы ещё пару дней продержаться, а там и помощь от брата лорда подоспеет, - посчитав, что всё важное он сказал, дядька Оникс отвернулся от меня и ушёл дальше по стене в сторону другого лучника, что сидел метрах в пятнадцати от меня, прислонившись к стене. Как я понял, моё место было на стыке и, скорее всего, у соседнего сектора тоже был напряг с лучниками и мне поручили, на всякий случай, прикрывать и часть их зоны ответственности.
  Интересно, а кто на них напал? Свои магические способности я решил пока не применять, так как не знал, кто нам будет противостоять, и боялся обнаружить себя раньше времени. Согласно предварительного анализа, нашими врагами были странные существа, не подпадающие под определение Нави или нечисти. Это было что-то новенькое, с чем мне ещё не приходилось сталкиваться в известных мне мирах.
  - Папа, эти недолюди идут, - предупредила меня Муха, - можно, я познакомлюсь с ними поближе?
  - Запрещаю. Сначала надо определить кто они такие, сколько их, кто ими управляет и только после этого...
  Договорить я не успел, так как у меня над головой свистнула стрела, а с наблюдательной башни раздался истошный крик,- Всем внимание, они идут на штурм!
  Через некоторое время по пандусу на стену, зевая, ругаясь и прячась за парапетом, пробежали семь мечников. Один из них остановился возле меня.
  - Новенький? Я буду прикрывать тебя. Оникс объяснил твою главную задачу? В первую очередь надо выбить тех громил, что будут тащить лестницы. Глаза - их самое слабое место. Кожа у этих зелёных толстая, что твои доспехи, так что стрелять надо будет с полным натяжением. И следи за их лучниками, они, гады, пользуются своей дальнобойностью, так что стрелы зря не расходуй на них, жди, когда они подойдут поближе.
  Он ещё что-то бубнил себе под нос, но я его уже не слушал, внимательно рассматривая странных созданий, что неторопливо выходили из леса и строились в небольшие отряды. Вскоре из леса им передали длинные лестницы, сделанные из целых деревьев и, наверное, очень тяжёлые. Это были какие-то жалкие пародия на людей. Полтора человеческих роста, горы зелёных мускул, маленькая голова, красные точки глаз, - таких я ни разу не видел. Кто-то не выдержал, и стрела полетела в одного из них, но ударив в область сердца, отскочила как от каменной стены. Сразу же четыре отряда подхватили лестницы на руки и неспешной трусцой направились в сторону крепости, и всё это происходило в секторе моей ответственности. Возникло почти непреодолимое желание использовать пулемёт и положить атакующих ещё на подступах к стене, но я быстро отказался от этой идеи. Свои козыри надо приберечь.
  Прикрыв себя невидимым силовым щитом, используя для этого энергию собственного организма а не магию, я встал во весь рост между зубцами и начал стрелять так, словно находился в тире Ньюкасла и вёл огонь по рыцарским доспехам. Мои руки мелькали с огромной скоростью, стрелы одна за другой ложились на тетиву и несли смерть своими бронебойными серебряными наконечниками этим несунам. Со стороны это выглядело так, словно многорукий воин стрелял из десятка луков, причём всё это смотрелось так, словно я действительно стрелял стрелами, а не силовыми лучами, которые несли специальные наконечники. Только убедившись, что все четыре отряда полегли под стенами в зоне моей ответственности, я посмотрел по сторонам. Придётся помочь своему соседу, и вновь мои руки замелькали с большой скоростью. Вскоре ни одного зелёного на ногах е осталось, и можно было перевести дух.
  - Папа, за твоей стрельбой из зарослей очень внимательно наблюдает плюгавый старичок в островерхой шляпе, прямо как на картинках про злых колдунов. Хочешь, я принесу его к тебе на стену?
  - Муха, хватит и одной головы. Доставь её на Альбатрос, и пусть из её мозга извлекут всю информацию, а потом можешь немного поохотиться в окрестностях. И, кстати, где кхор? Я что-то его не вижу возле себя.
  - Папа, я забыла тебя предупредить, - брат нашёл гнездо Нави и сейчас там резвится. Он сказал, что оголодал без настоящей пищи и как только освободиться, то немедленно прибудет к тебе, и ещё он просил, что бы ты его не ругал за самовольство, - Навь крепость не атакует, и от него тут толка никакого не было.
  - Что-то вы у меня много воли взяли, шляетесь без разрешения, где попало, самовольно пропадаете где непоподя. Ох, дождётесь нагоняя.
  Муха исчезла, мнемоконтакт прервался, а я увидел как из лесных зарослей в сторону крепости поползли клубы белого тумана, столь плотного, что в нём ничего нельзя было разглядеть.
  - Нельзя же так паря, - раздался сбоку от меня хриплый голос, и я увидел бледное лицо дядьки Оникса. - Теперь понятно, почему лорд прислал тебя одного, а не запрашиваемый десяток. Ты хотя бы предупредил нас, а то такого страха нагнал на всех защитников, у меня до сих пор поджилки трясутся. Паря, а ты точно человек?
  - Оникс, а это что за дрянь ползёт в сторону стены? - решил я тут же сменить тему разговора.
  - Колдовской туман. От твоего лука тут проку будет мало. Как только туман достигнет стен, из него на стену полезут всякие страхолюды, вот тут-то мечники и копейщики понадобятся.
  - Этот туман боится огня. Распорядись, что бы принесли пару зажжённых факелов, пакли или тряпок и масла для ламп.
   Сразу два человека, не дожидаясь приказания, бегом бросились к угловой башне и вскоре вернулись с факелами, кучей тряпья и небольшой миской с маслом.
  - Это всё, что мы нашли, - виновато сказал один из них, смотря с надеждой на меня.
  - Этого должно хватить. Рвите тряпки на небольшие полосы и мочите их в масле. Остальные пусть отойдут и не мешают. Куда? - прикрикнул я на лучника, который тоже полез к миске с маслом, - твои огненные стрелы будут для них как мёртвому припарка, если только точно не попадёшь в цель.
  - А целей-то и не видно, - пробурчал десятник, - а ну-ка все по своим местам и смотреть в оба!
  Когда защитники разошлись по своим участкам, я внимательно посмотрел на десятника, который никуда не собирался уходить, а помогал тому мечнику, что якобы меня прикрывал в бою, рвать тряпки.
  - Ничему не удивляться, о всём увиденном держать рот на замке.
  - Да мы и до этого ничего не видели ваша милость, - тут же отозвался десятник, - я поэтому-то и людей отправил подальше.
  - А с чего это ты взял, что я 'ваша милость'?
  - Дык, как вам не одеться, а породу сразу видно. Да и оружие у вас совсем не простое, а на запястье браслетик, который иногда светится сам по себе.
  Пришлось мне в душе чертыхнуться, коммуникатор действительно не был снят и периодически вызывал меня на связь. Как-то я о нём позабыл.
  Включив его, я тут же получил гневную тираду от Манти, - Ваше величество, где вас нечисть носит? Корабли обеспечения уже давно вернулись. Вы случайно не забыли, что необходимо срочно провести заседание королевского совета? Дел накопилось выше головы, а он изволит развлекаться.
  В разговор вклинилась Люся, которая, по всей видимости, была рядом с императрицей нижних миров, - Эндрю, позволь тобой не восхищаться. Не забывай, мой мальчик, что ты теперь не просто вольный охотник, а Горный король и вести себя должен подобающим образом. А ты наверняка залез в какой-нибудь варварский мир и там развлекаешься. Я ведь не посмотрю на твой высокий статус, для меня ты как был непутёвым внуком, так им и остался. Что бы через пару дней был во дворце.
  - Не получится. Я тут нашёл не просто объединённое гнездо Нави и Нечисти, но и, вероятно, портал в скрытый мир, откуда она проникает к нам. Боюсь, мне понадобится помощь нескольких боевых отрядов. А сейчас извините, мне некогда, на нас прёт белый туман со своими зверушками. Координаты запросите у Альбатроса, а само гнездо находится на дне моря - океана. До связи, - и я отключил коммуникатор.
  - Видишь, Оникс, не ты один считаешь меня молодым и неопытным. Есть ещё кое-кто, желающий усадить меня в четырёх стенах, без права покидать дом. Ладно, забыли об этом разговоре. Ветошь готова? Если готова, то приступим. С этой дрянью мне уже приходилось сталкиваться, так что трудностей особых я не предвижу.
  Не мог же я объяснить этим наивным и простым воинам, что ветошь и масло мне нужны только для проформы и что мои огненные стрелы прекрасно обойдутся и без этих компонентов...
  Моя последняя стрела, посланная вдогонку последнему языку тумана, что пытался уползти в лесную чащу, развеяла его, оставив на земле ещё одну обезображенную навью тушу. Через несколько секунд она вспыхнула бездымным синеватым огнём, точно так же и как все остальные до неё и, превратившись в небольшую кучку пепла, исчезла с глаз.
  - Ну, вот и всё. С глаз долой, из сердца - вон. Теперь осталось только проверить лес и разобраться, откуда лезли эти твари. Оникс, пойдёшь со мной?
  - Я бы и рад, но на мне охрана и оборона этого участка стены и без разрешения своего лорда я не имею права никуда отсюда уйти.
  - Жаль, пропустишь интересное зрелище. Ладно, до встречи, - и включив гравитрон, я спрыгнул со стены прямо на обгоревшую землю у её основания. Тут же возле меня появился кхор и требовательно ткнулся в мою руку, мол, давай чеши и гладь меня, так как я хорошо поработал.
  Лес встретил нас тишиной, да и оно было неудивительно, ибо после белого тумана ничего живого не оставалось, только обглоданные кости. Даже вездесущие комары и мухи исчезли. Мантикора взяла на себя роль следопыта и уверенно вела нас по ещё неостывшему следу того старика, которого она назвала колдуном. След привёл нас на небольшую поляну и там я почувствовал следы магии.
  Прямо посреди поляны, на расчищенном участке был нарисован портал, нарисован бурой краской, которую Муха определила, как человеческую кровь, однако следов жертвоприношений, обычных в таких случаях, мы не обнаружили.
  - Муха, что скажешь?
  - Прямо даже и не знаю, я в первый раз вижу такой рисунок - какой-то он не наш.
  - Вот и у меня складывается ощущение, что этот рисунок нанесли не местные аборигены, а гости из другой реальности. Если это так, то всё скверно. Мы ещё со своими не разобрались, а тут что-то новое и неизвестное. Давай ка Муха к Мантии с подробным докладом, не хочу, что бы нас подслушали через коммуникатор, а мнемосвязь на такие расстояния не действует.
  - Папа, я тебя одного не оставлю, я прямо чувствую, как в воздухе разлита опасность. Давай прыгнем на Альбатрос и воспользуемся закрытым каналом связи, да ещё и зашифруем сообщение.
  - Странно, но я ничего не чувствую.
  - Это потому, что ты толстокожий и твоё восприятие отличается от моего. Даже кхор согласен со мной, что здесь творится необычное колдовство, а какое-то странное.
  Я обратился к волку,- Что скажешь?
  - Муха права, это не наша Навь, вернее она не из наших миров, хотя от нашей не особо отличается. Она сказала, что завалила колдуна и его голову доставила на корабль для изучения содержимого его мозга. Первые результаты уже есть? И ещё, когда я был в крепости, то я почувствовал слабый сигнал нави внутри каменных стен. Надо бы вернуться туда и всё как следует проверить.
  - Сканирование мозга ещё не закончено. Я ещё с тем драконоидом не закончил, а тут новая вводная.
  - Тебе, папа, пора подобрать себе толкового и надёжного помощника, желательно девушку, что бы ты потом мог на ней жениться. Да и наверняка, она мясо жарить будет лучше чем ты, хотя это надо проверить на практике, а то когда ещё Клер подрастёт.
  - Муха, ты опять старую песню завела? Не надоело ещё?
  - А я что, я ничего. Все и так знают, что ты воспитываешь свою будущую жену и именно поэтому она твоя воспитанница, а не приёмная дочь.
   Не слушая очередные бредовые вымыслы мантикоры, своим мечом я внёс некоторые изменения в рисунок прохода. Не знаю, получилось у меня направить тех, кто им воспользуется в открытый космос, или я просто закрыл его? Сделал я это как нельзя вовремя, так как воздух внутри портала стал густеть и темнеть, а потом с негромким треском портал исчез. Исчез без следа, даже никаких следов не осталось ни от самого рисунка, ни от крови, которым он был нарисован. Это тоже было в новинку и неприятно поразило меня.
  - Портал попытались перенести в закрытую сферу на дне моря, но ничего не получилось. Он вышел из-под контроля того, кто его создал, и это, папа, не тот колдун, которого ты сейчас сканируешь. А ещё, папа, этот кто-то пытается залезть в мою голову и подчинить себе мою волю. Очень неприятное чувство.
  Я тоже почувствовал давление, грубое, беспардонное, наглое. Первым моим желанием было нанести мощный ответный удар по мозгу того, кто это делает, но потом я изменил своё решение. Что толку от того, что я выжгу мозг этого мага, ведь информация тогда будет безвозвратно утеряна. А я очень, просто очень хотел узнать, кто они и откуда здесь появились....
  В крепость я вернулся точно так же как и ушёл из неё - с помощью гравитрона, правда, в личине невидимки, укутанного силовым полем. Оникс стоял возле парапета и внимательно всматривался в лес.
  - Если ты ждёшь меня, то я вернулся. Не удивляйся, но я пока побуду невидимым, так как в крепость проник враг и мне надо его не только найти, но и обезвредить. Лес я со своими помощниками вычистил полностью, там теперь безопасно. А теперь коротко не расскажешь мне, как и когда началось всё это безобразие. Да не дёргайся ты так, ведь наверняка слышал о гостях с других миров, так вот, - я такой гость.
  Оникс, несмотря на моё предупреждение, подпрыгнул на месте и стал нервно крутить головой по сторонам, потом, видимо, успокоился, - У нас неприятности милорд, кто-то воткнул кинжал в спину лорду Тенгизу и сейчас он при смерти. Его наследница, молодая леди Зухра находится в невменяемом состоянии, и управлять вместо отца не может, а его лорды больше озабочены тем, как бы захватить власть и укрепить свои позиции, чем защитой. Некоторые даже нарушили свою клятву и отправились в свои земли. Уже сейчас, не дожидаясь кончины лорда Тенгиза, начались споры, кому стать мужем молодой леди, некоторые даже собрались разводиться со своими жёнами....
  Я тяжело вздохнул, - вот только местных разборок мне не хватало, - Проводи меня в зал, где лорды заседают. Кхор,- мысленно я обратился к волку, - начинай охоту. Проверь всех, мелочь уничтожай прямо на месте, крупную птицу, только с моего разрешения. Хотя нет, убивай всех, сейчас не до церемоний.
  Муха будь на подхвате, если что пойдёт не так. Не хочу проливать кровь простых людей, но и раскачать ситуацию не позволю.
  Оникс, пока мы идём, я жду твоего рассказа о том, как и когда у вас начались все эти неприятности....
  Мда, картина вырисовывалась нерадостная. Из того, о чем знал десятник Оникс Сансир, я сделал выводы: - Эти твари и белый туман появились меньше трёх месяцев назад и очень легко захватили прибрежные земли; - О том, что твориться на захваченных землях - никто не знает. Ни один из отправленных в разведку отрядов назад не вернулся; - Все схватки и бои на открытой местности проиграны из-за живучести этих монстров. Всех погибших они съедают, оставляя только кости; - Для осады и штурма крепостей и замков они используют совсем других страхолюдов. Пока высокие стены для них являются непреодолимым препятствием. Если чудовища действуют вне белого тумана, то их можно убивать, хотя это сделать и нелегко....
  Пока мы шли, я не встретил ни охраны, ни одного патруля, только гул голосов говорил о том, что в крепости ещё есть кто-то живой. В небольшой зале ожесточённо спорили семь человек, которые то хватались за рукояти своих мечей, то громко кричали друг на друга. На нас никто не обратил внимания, и мы с Ониксом спокойно прошли к месту, где на возвышении стояло резное кресло. Миловидная девушка сидела в нём и с ужасом взирала на происходящее, - Как такое возможно, ведь отец ещё жив, а вы как падальщики накинулись на его наследство. Прекратите,- закричала она, но на её крик никто не отреагировал.
  - Оникс, а где преданные твоему лорду воины? Почему его дочь без охраны? Где вообще все?
  - Наши воины все на стенах милорд, а отряды баронов составляют резерв. Да и людей у них больше, чем наших осталось в живых.
  - Понятно. Арбалетчики у вас есть?
  - Да, с десяток, но они все на охране ворот.
  - Приказ леди Зухры - всех арбалетчиков в зал, пора показать гостям их место. Да не бойся ты, ни сегодня, ни завтра штурма не будет, так что можешь к арбалетчикам присовокупить с десяток мечников. Двигай и поскорее.
  Когда десятник ушёл, я обратился к девушке, - Где ваш отец, сударыня? С ним кто-нибудь есть?
  - Лорд Тенгиз в лекарской, его туда перенесли и сейчас лекарь пытается остановить кровь и продлить его жизнь. Боже мой, что теперь будет, что будет?
  - У вас есть подозрения, кто это мог сделать?
  - Нет, а вы собственно кто?
  - Я - друг, пришёл помочь вам в борьбе с созданиями тьмы. Я из другого мира, так что меня вы не знаете. Непосредственной угрозы крепости больше не существует, так что можно всех ваших помощников отправить по домам. Объявите им, что благодаря помощи друзей отца из других миров, враг полностью уничтожен и опасность миновала, они могут вернуться в свои наделы. А что бы ваши слова имели вес, я вызвал в зал десяток мечников и арбалетчиков. Если это не поможет, то мои помощники навсегда утихомирят наиболее ретивых. Кто тут, кстати, представляет собой наибольшую опасность?
  На удивление, быстро справившись с волнением и обрушившимся на неё горем, молодая девушка дала мне исчерпывающую характеристику каждому присутствующему в зале. С её слов самым сильным, могущественным и, следовательно, наиболее опасным, был барон Дефендер, который тоже неоднократно заявлял, что он с другого мира.
  - Он давно уже метит на место отца, считая его неспособным управлять такой большой провинцией. От мятежа его удерживает только благосклонность герцога к нашей семье. Думаю, он обязательно постарается воспользоваться ситуацией, да и его отряд самый большой и сильный. Он ни разу своих людей не отправлял на стены, говоря отцу, что это его последний резерв. Остальные с ним связываться побоятся.
  В это время мне в руку ткнулся кхор, а в голове прозвучали его слова, - Зачистка произведена, уничтожено внутри крепости семнадцать, на стенах трое. Последний оставшийся в живых из нави находится в этом зале. Это вон тот щуплый в красном камзоле. Мне можно с ним разобраться?
  - Он уже навь, или только обращённый?
  - Он навь, которая маскируется под человека, да ты и сам это увидишь, когда он после смерти превратится в козлоногого.
  - Он твой, лохматый. Хочется посмотреть на реакцию других, когда они увидят его истинную сущность.
  В группе ожесточённо спорящих произошло какое-то движение, одетый в красный камзол воин вдруг взмахнул руками и с разодранным горлом упал на пол, хрипя и суча ногами. Все поражённые замолчали, а тело прямо на глазах стало трансформироваться в чудовище со звериной и рогатой головой, его одежда стала лопаться по швам, а из сапог вылезли мохнатые лапы с копытами как у лошади.
  - Леди, обратился я к девушке,- сейчас самое время объявить свою волю и отправить всех присутствующих по домам. Предупредите, что подобное может случиться и с другими.
  - Уважаемые сэры, в связи с тем, что друзья моего отца из других миров прибыли к нам на помощь и устранили угрозу нападения на крепость, надобность в ваших услугах минула. Предлагаю вам вернуться в свои наделы. Не хочу вас торопить, но если кто останется в крепости до захода солнца, может бесславно погибнуть.
   Именно в это время, гремя сапогами и железом, в зал вошли десяток арбалетчиков и мечников и, встав полукругом, отсекли баронов от кресла, на котором сидела молодая леди. Тело нави пыхнуло жаром, мгновенно превратилось в пепел, который тут же исчез с плит пола, а в воздухе появился смрадный запах.
  Слова молодой девушки произвели впечатление разорвавшейся бомбы на спорящих вассалов её отца и на нас наконец-то обратили внимание.
  - Молодая леди, видимо, не совсем отдаёт себе отчёт о том, на чьей стороне сейчас сила и ваш жалкий десяток нас не запугает, - он три раза стукнул своим кованым сапогом о пол и в зал буквально ворвались несколько десятков закованных в железо с ног до головы воинов. - Неужели вы, леди Зухра думали, что мы не предусмотрели и такой вариант развития событий? В любом случае у нас численный перевес, наши воины не участвовали в отражении штурма и поэтому свежи и полны сил, а ваши люди, за исключением этого жалкого десятка, сейчас находятся ещё на стенах. Так что это не вы, а мы тут будем ставить свои условия. Естественно, миледи, вашей жизни ничего не будет угрожать, - передача власти должна носит легитимный характер...
   Пока он тут распинался, я отдал мысленный приказ Мухе наглядно продемонстрировать, кто тут хозяин положения, раскидать всех ворвавшихся воинов и, по возможности, никого не убивать, - Достаточно будет только обездвижить, оглушить или иным способом лишить их возможности сопротивляться, пока люди Оникса будут их разоружать. Тебе всё понятно?
  - Конечно понятно, я же не мой старший лохматый брат, которому надо растолковывать всё по несколько раз, - в тоже мгновений в рядах баронского отряда возник ураган, который раскидал всех воинов в разные стороны. У многих из них доспехи были разодраны до основания. На том месте где до этого стоял отряд уже никого не было и валялось только брошенное и выпавшее из рук оружие.
  Я лениво процедил, - Мои помощники не стали убивать ваших солдат, учитывая тот факт, что они люди подневольные и исполняли приказ, а вот для вас, господа, снисходительности не будет. Советую сдать своё оружие и дождаться решения о своей участи в более безопасном для вас месте - в тюремной камере.
  - Да кто ты такой, что бы командовать нами, - взревел барон Дефендер и схватился за свой меч. Больше он ничего сказать не успел, так как его панцирь оказался распорот на две части вместе с брюшиной и его кишки выпали на пол. Он ещё некоторое время стоял неподвижно, потом его колени подломились и он упал на пол. Рядом со мной раздался полный ужаса визг, это молодая леди так отреагировала на произошедшее.
  - Зухра, немедленно прекрати истерику. Эти люди понимают слова только с позиции силы, а если ты будешь мямлить, лить слёзы и пускать сопли, то и трёх дней не просидишь в кресле своего отца. Или ты думаешь, что я останусь здесь надолго и буду править за тебя? У меня своих дел выше крыши.
  Оникс, пусть соберут всё оружие и обыщут всех как следует, после чего всех солдат запереть в одно помещение и сегодня не кормить. Баронов в подземелье и можно даже в железо. Они преступники, нарушившие клятву верности своему господину и его семье. Судить я их буду завтра.
  - Ваше величество, наконец-то мы вас нашли, а кого это вы тут собрались судить? - в центре зала появились во всём своём блеске три мантикоры. На двух из них были королевские короны, а на Манти - корона императрицы всех нижних миров. - Не престало столь могущественному владыке тратить своё время на какую-то мелочь. Предлагаю их всех вздёрнуть на крепостной стене, а их наследники будут безмерно рады такому событию и, вне всякого сомнения, тут же принесут клятву верности этой девице.
  - Не понял, Манти, изволили подглядывать и подслушивать?
  - Что вы, что вы, ваше величество, как можно? Просто мы стали невольными свидетелями событий пятиминутной давности. А если серьёзно, то три взвода Ньюкасла в настоящий момент разоружают отряды этих людей и я взяла на себя смелость, от вашего имени распорядиться, что если будет хоть маломальское сопротивление, не церемониться и применять силу. Кстати, информацию о вашем местонахождении я получила от принцессы. Она так и не научилась толком экранировать свои мыслеобразы, особенно, когда крутится перед зеркалом и примеряет свои ленточки.
  - Папа, не верь ей. Я уже забыла, как выгляжу сама, не говоря уж о том, что бы любоваться своими ленточками, - и Муха появилась перед нами.
  - Манти, я жду объяснений.
  - Милорд, а тут и объяснять нечего, - мы запеленговали ваш коммуникатор, а дальше уже было делом техники, тем более, что вы убыли с Альбатроса и не выключили свой корабельный маячок.
  - Эти объяснения меня не убедили, - я уже начал по-настоящему сердиться, - свой детский лепет оставь для других. По прибытию в Подгорный дворец извольте представить мне письменные объяснения. Мне надоела эта мелочная опека.
  - Позвольте с вами не согласиться, ваше величество. Это не мелочная опека, а необходимая мера по обеспечению вашей безопасности. Хватит с нас той давней ошибки, что мы допустили с вашим легендарным предком. Вот женитесь, родите наследника, поумнеете и сами поймёте, что для подобных путешествий у вас имеются подданные, которые и должны делать за вас подобную работу. Отчёт я, конечно, представлю, но сейчас предлагаю заняться насущными делами. Кстати, лорд Тенгиз в настоящий момент проходит курс реабилитации в реинкарнационной камере на Альбатросе. Мне удалось убедить принцессу допустить универсалов на ваш корабль, что бы оказать помощь этому варвару. Он может сыграть важную роль, если нам придётся на этой планете развёртывать свою базу.
  - Папа, эта выжившая из ума старуха нагло врёт, я никого не допускала на Альбатрос и сама на нём не была, - тут же мысленно сообщила мне Муха.
  - Я знаю дочка. Это она сказала для того, что бы выиграть время и посеять между нами недоверие.
  - А зачем ей это надо?
  - Что бы убедить, что тебе не место возле меня и заменить одной из своих сестёр, хотя бы на то время, что мне понадобится для проведения разбирательства. Манти до сих пор не может смириться с тем, что ты появилась рядом со мной, помимо её воли и неизвестно откуда. А вот откуда у неё код доступа на корабль, действительно придётся разбираться.
  В это время меня кто-то несколько раз дёрнул за рукав, обращая на себя внимание.
  - Зухра успокоилась? Не обращай внимания на наши семейные разборки.
  - Милорд, а где сейчас мой отец и это правда, что ему оказывают помощь?
  - Правда, правда, да и ты сама сможешь в этом убедиться. Дайка свою руку и ничему не удивляйся.
  Взяв растерянную неожиданным вторжением девушку за руку, я перенёс нас на свой корабль. Сев за пульт управления, я вывел на монитор изображение медицинского модуля и параметры реинкарнационной камеры.
  - У твоего отца всё в порядке, он прооперирован и сейчас под воздействием лекарств спит. Повреждённые органы восстановлены, кровеносные сосуды воссоединены, повреждённый позвонок заменён. Думаю, через пару дней он сможет уже самостоятельно ходить и вернуться в крепость, а теперь посиди немного спокойно, мне надо срочно кое-что сделать.
  Доступ на корабль я перевёл в режим личных биматричных данных своих и Мухи. Волк в подобном не нуждался, так как был по существу призрачным зверем, и для него не существовало никаких препятствий на посещение Альбатроса. Для себя я ещё пометил необходимость отформатировать корабельную систему управления и, по возможности, поменять бортовой компьютер на новый. На свой коммуникатор я сбросил данные сканирования и извлечённую предварительную информацию из мозга драконоида и колдуна Белого тумана. Боюсь, что если на Альбатросе побывала Манти, то и ей стала доступна эта информация.
  За то время, что мы отсутствовали, помещение, где развернулись последние события, опустело, только у открытых дверей стояли два стражника из числа воинов Ньюкасла.
  - Найдите мне десятника Оникса Сансир, а также пригласите командиров групп на совещание, - крикнул я в открытую дверь. - Муха, посмотри, куда делась Манти и её сёстры, если они где-то рядом, то пригласи императрицу тоже, надо кое-что обсудить.
  - Папа, их в крепости нет, и куда они исчезли - я не знаю.
  - Сбежали, что бы не попасть мне под горячую руку. Что ж, обойдёмся и без них. Зухра, шла бы ты к себе в комнату, отдохнула, а заодно распорядись насчёт обеда и ужина, что-то я проголодался. Муха, проследи, что бы ей ничего не угрожало.
  Наступило несколько минут тишины и спокойствия. Всё пошло не так, как я планировал, появление Манти и наших воинов спутало все мои карты. В первую очередь следовало решить, что делать с базой Акапульки, что так неожиданно возникла здесь - уничтожить немедленно, или понаблюдать за ней некоторое время?
  Вскоре прибыл один из командиров взводов мобильной группы Ньюкасла, он то и рассказал мне, что два остальных взвода, подчиняясь распоряжению леди Манти, убыли с ней в неизвестном направлении.
  - Интересно, с каких это пор посторонние командуют моими подданными? - очень спокойно поинтересовался я. - Складывается впечатление, что леди Манти специально использует только выпускников Ньюкасла и приберегает своих воинов для каких-то неведомых мне целей. В отношении двух командиров взводов, которые даже не удосужились доложить своему королю о своём прибытии и об окончании операции по зачистке крепости, решение я приму позже. Сейчас уже изменить ничего не возможно, а их самоуправство и своеволие нарушило все мои планы. Отряды баронов разоружены?
  Да, ваше величество. Разоружены и помещены в отдельные казематы крепости.
  - Отлично, выведите их за пределы крепостных стен и отправьте в свои наделы, здесь им делать нечего. Заодно поставьте в известность, что все заговорщики на рассвете будут обезглавлены. Если у них появится желание присутствовать при казни, то они могут увидеть сам процесс на смотровой площадке надвратной башни. Тела баронов предателей будут сожжены, а пепел развеян над лесом. Если кто-то начнёт артачиться или сопротивляться, уничтожать на месте. Если вам всё понятно, то приступайте к выполнению.
  - Всё будет исполнено милорд.....
  
  6. Грязная работа. Чистка продолжается.
  
  Ночевать я решил на корабле, так как многообещающие и томные взгляды Зухры меня начали напрягать, а желания сблизиться с ней - не возникало. Да и чем больше я наблюдал за ней, тем больше приходил к выводу, что её поведение во многом наигранное, а сама она не такая простая, как хочет казаться.
  На корабле было тихо и спокойно, но Муха и кхор всё равно проверили все помещения и только после этого я получил разрешение покинуть рубку управления и отправиться в свою каюту для краткосрочного отдыха. На сон я отвёл себе четыре часа, так как планировал заняться проверкой систем безопасности Альбатроса. Запущенная мною проверка не выявила никаких сбоев или стороннего вмешательства, а проверка всех файлов в ручном режиме обещала растянуться на несколько лет. Вот тогда-то я и решил обратиться за помощью к Архиву Петровичу. Суть моей просьбы заключалась в следующем: мне нужен самый современный и самый мощный бортовой компьютер с максимальной защитой от вмешательства извне и загрузки шпионских программ. Так же я просил мне найти специалиста своего дела, который мне всё настроит и отладит, но желательно, что бы он не был из официальных структур внешнего мира и не засвеченный в органах кибербезопасности СНГ. Ответ мне пришёл через три часа.
  - Такой специалист есть, компьютерный гений, получивший пожизненный срок за то, что шутя взломал систему безопасности Сити. Однако если его изъять из места заключения и оформить как скоропостижно умершего, это потребует больших финансовых затрат, а самые надёжные новые документы не гарантируют случайного опознания. Картотека особо опасных преступников хранится в базе данных службы безопасности каждой планеты, как в электронном, так и рукописном виде. Оптимальный вариант, - этого специалиста оставить на постоянное жительство в закрытых мирах, без права посещать внешние миры, или избавиться от него по завершению работы. Мои агенты в настоящий момент ищут самый современный бортовой компьютер. Для выполнения заказа мне потребуется не менее трёх сотен миллионов или их эквивалента в драгметаллах и драгоценных камнях. Последнее предпочтительнее, так как переводы крупных сумм вызовут нездоровый интерес у спецслужб....
  Выслушав советы и предложения Архива Петровича, а так же обсудив различные варианты мы пришли к единому мнению, которое будет доведено до арестанта, - ему будет гарантирована жизнь и свобода передвижения во внутренних мирах, кроме того внушительная сумма денег для обустройства в выбранном месте жительства. Однако, в целях безопасности, его память о проделанной работе будет частично стёрта и удалена....
  Ранним утром я вернулся в крепость, где меня ждали печальные новости. Одиннадцать воинов из мобильной группы Ньюкасла погибли без права на реинкарнацию - попросту говоря их полностью сожги, не оставив даже пепла. Ещё семнадцать человек получили тяжёлые ранения и нуждались в срочной медицинской помощи, - их тут же немедленно отправили в академию через открытый портал. Чем больше я узнавал подробности неудачного нападения на базу пришельцев, тем больше свирепел.
  Оба уцелевших командира мобильных групп были мною тут же разжалованы и преданы суду военного трибунала Ньюкасла. Манти и её сестёр я вышвырнул в свои тёмные миры и запечатал их так, что теперь ни одно существо не могло покинуть их пределы - вернуться в нижние миры можно было свободно, а вот выбраться оттуда - только с моего личного разрешения. Я оборвал всю связь и отключил любую возможность связаться кому-либо из зоны изоляции с абонентом за её пределами. Манти и Красавица, а также магистр Пётр были выведены из состава королевского совета, а Пётр, к тому же лишён поста магистра академии и отправлен в вечную ссылку в нижние миры, что бы он там мог верно служить тем, кого он посчитал выше Горного короля. Я, может быть, ещё больше завернул бы гайки, но меня отвлёк Архив Петрович. Он сообщил, что арестант изъят, свидетельство о смерти оформлено и мне необходимо, в течение трёх дней, подхватить спасательную капсулу в районе с указанными координатами.
  Времени катастрофически не хватало, а сам я, просто физически, не мог разорваться на несколько частей. Пришлось привлечь к операции Адониса. Загрузив челнок золотом и драгоценными камнями, он повёл его в центральный офис Архива Петровича, а я отправился ловить спасательную капсулу. Перед отлётом я распорядился вновь в крепости ввести осадное положение и нести усиленное дежурство.
   Капсулу мне посчастливилось засечь и найти только на вторые сутки и то только благодаря специальному маячку, который в определённом диапазоне посылал слабый сигнал. Район кишел космическим мусором и был самой настоящей свалкой, которую периодически чистили, уничтожая объекты, но этого хватало ненадолго. Каждый проходящий мимо корабль считал своим долгом сбросить ненужный балласт, так что этот район разрастался до тех пор, пока не возникала угроза транспортным магистралям....
  Арестантом оказался худющий и грязный подросток неопределённого возраста, но явно моложе двадцати лет. Он старался держаться независимо и даже вызывающе, но чувствовалось, что он боится и не знает как себя вести.
  - Полная медицинская проверка на предмет заразы, полное сканирование на предмет жучков и маячков, принудительная дезинфекция. Сутки на то, что бы отоспаться и привести себя в порядок. Твоя каюта ? 03. Выходить из неё до окончания всех проверок и процедур - запрещаю.
  - А что будет, если я нарушу запрет? - голос больше походил на громкий шёпот. Паренёк либо сорвал его от крика, либо хорошенько простыл.
  - Ты просто умрёшь, быстро и безболезненно. Муха, покажись, что бы это чадо знало, что находится под неусыпным контролем не только корабля, но и магического существа.
  Мантикора тут же возникла возле оборванца и радостно ощерилась, - Мяса почти нет, тут и есть-то нечего.
   Паренёк от неожиданности грохнулся в обморок, и роботам пришлось переносить его в каюту на руках, а потом туда заявился медицинский модуль и работа по выполнению моих указаний закипела.
  По возвращению я узнал, что никаких происшествий не было, база на дне моря исчезла без следа, а на её месте образовался глубокий разлом в поверхности планеты. К этому времени лечение Тенгиза полностью закончилось, и в крепость он вернулся вместе со мной. Из разговора с ним я узнал, что предательский удар в спину ему нанесла любимая дочурка, которая снюхалась с бароном Дефендер и действовала по его указаниям, изображая безутешную и боязливую девушку. А Дефендер только ждал удобного момента, что бы объявить о предстоящей свадьбе. Обо всём этом эта парочка договаривалась у постели умирающего лорда, ни капли не смущаясь того факта, что он ещё был жив.
  Теперь мне был понятен тот дикий крик Зухры, когда я рассёк её избранника. Все её планы полетели в тартарары, и теперь предстояло думать только о своём спасении, ибо, как я понял, не в правилах Тенгиза было прощать предателей. Вот и разгадка в резкой смене её поведения по отношению ко мне, когда она так стремилась попасть в мою постель, в надежде, что я потом её защищу....
  Ещё сутки я провёл в крепости и в космосе над поверхностью планеты, сканируя её на предмет оставшихся в живых тварей или различных сюрпризов, но ничего не обнаружил. Только в памяти остался контур того кровавого портала, который мне удалось найти до того, как он тоже исчез.
  Честно говоря, о пареньке - компьютерном гении, я совсем забыл, да и он из своей каюты не показывался, а когда я поинтересовался, как у него дела, то от медицинского модуля получил исчерпывающий ответ, - Реабилитация проходит успешно, последствия нервного и физического истощения преодолеваются, пациент нуждается в покое и щадящем режиме ещё не менее четырёх суток.
  Это что получается - Муха его так напугала, что у него произошёл нервный срыв? Так как теперь времени у меня было достаточно, я стал самым тщательным образом изучать результаты сканирования мозга драконоида. Результаты меня поразили, оказывается, в союзе независимых государств существовала разветвлённая сеть агентов Акапульки, которые действовали практически открыто. И вновь всплыло имя сенатора Врана. Что ж, видимо настало время заняться вплотную этой сволочью. Ещё больше я был поражён тем, что предварительное изучение информации полученной от мага Акапульки, тоже указывало на его связь с самым богатым человеком Союза. Я стал собирать сведения о его местонахождении и любимых местах отдыха и времяпрепровождения.
  Наверное, для того, что бы я не особо скучал, Врана сам напомнил о себе.
  - Капитан, нам наперерез идёт отряд кораблей с враждебными намерениями. Их средства поражения приведены в боевую готовность, а защитные щиты включены на всю мощность. Ориентировочное время встречи - пересечения курсов - через полтора часа. Время, когда Альбатрос окажется в зоне поражения их орудий - пятьдесят минут.
  - Боевая тревога, готовность к бою через десять минут. Курс не меняем, делаем вид, что их не заметили. С началом обстрела включить защитные щиты. Подготовить анализ сил и средств противника.
  - Корабли отряда без опознавательных знаков и отметок о принадлежности. В составе отряда один линейный корабль, два лёгких крейсера, два эсминца и два торпедных катера. Вооружение штатное, автономное плаванье катеров - пятнадцать суток. Вывод - база кораблей противника находится на расстоянии, которое катера способны преодолеть в пятидневный срок на максимальной скорости, что составит примерно триста - пятьсот парсеков. Ближайшая планета, отвечающая требованиям биологической жизни - Прилия, находится на расстоянии 270 парсеков. Планета находится в частной собственности компании Лист, которая входит в синдикат сенатора Врана. Других пригодных для жизни объектов не обнаружено.
  Пока я переваривал эту информацию, бортовой компьютер в очередной раз 'обрадовал' меня, - Слева по борту, в боевом построении, идут на сближение три корвета и один фрегат. Опознаны как корабли объединённого флота СНГ. Между кораблями обоих отрядов начался радиообмен. Включаю ГГС (громкоговорящую связь).
  - Говорит патруль пограничной службы объединённого флота. Обозначьте свою принадлежность и назовите код допуска в этот район. Если этого не произойдёт, то вы, как пираты будете уничтожены. Повторяю....
  - Папа, я смотрю те, кто хотел напасть на нас, прибавили скорость и даже сняли защитные щиты, - Муха сидела рядом со мной в специальном кресле и внимательно смотрела на экраны мониторов.
  - Патруль пограничной службы, это отряд охраны и обороны резиденции сенатора Врана. Мы преследуем нарушителя вторгнувшегося в пределы зоны частной собственности. Наш код df76sr55.
  - Говорит начальник патруля, вы давно покинули зону своей ответственности и в наглую врёте. Реверсный след этого корабля показывает совсем другое направление, откуда он прибыл. Приказываю вам убираться в свою берлогу, иначе вы будете атакованы.
  - Начальник патруля, вы что не поняли, с кем собираетесь связаться? Повторяю, мы отряд обороны сенатора Врана, хотите неприятностей?
  - Слышь ты, наёмник, здесь пограничная зона, а не ваше грёбаное Сити, и всей власти и влияния сенатора не хватит, что бы помешать мне выполнить свой долг. Я атакую.
  Связь прервалась, а Альбатрос оказался между двух огней. Если это было задумано специально, то это был гениальный ход - в ходе космического сражения случайно пострадало неизвестное судно, класса морской охотник или большой ракетный катер, или магистральная яхта. В любом случае существовал риск обстрела с двух сторон.
  Раздался лишённый каких-либо эмоций голос с механическим привкусом, - Корабли справа по борту вошли в зону поражения Альбатроса. Запрашиваю разрешение на открытие огня.
  - Открыть огонь разрешаю! 70% по правому борту, 30 % резерв левого борта.
  Дело в том, что наше оружие и лучевое и кинетическое в 1,5 раза превосходили дальнобойность вооружения противостоящих нам кораблей и в теории, того времени, которое им понадобится что бы выйти на рубеж своего открытия огня, должно было хватить Альбатросу для их полного уничтожения.
  Мой корабль вздрогнул от залпа всех калибров, и светящиеся точки понеслись к вражеским кораблям. Их ошибка заключалась в том, что они, для увеличения скорости, выключили силовые щиты и теперь, что бы они смогли набрать достаточной мощности для отражения лучевых ударов, им понадобится некоторое время. Но даже если б силовое поле противника было включено, противостоять самонаводящимся снарядам с фугасным снаряжением они не могли. К тому же, каждый такой снаряд с маркировкой 'М' имел внутри маленькую паутинку антиматерии, и её вполне хватало, что бы вывести из строя даже тяжёлый крейсер со специальной защитой, не говоря уж об этих немолодых корытах, которые бросили нам вызов. За первым залпом последовал второй, так сказать контрольный выстрел в голову, хотя я был уверен, что и первого хватило, что бы вывести все суда, которые собирались нас атаковать, из строя.
  И вновь голос Альбатроса отвлёк меня от наблюдения за экранами мониторов,- Суда, которые обозначили себя как пограничные, открыли огонь на поражение, не достигнув рубежа действия их оружия. Произошёл пуск трёх протонных торпед в направлении нашего корабля.
  - Переориентировать орудия, 70% левый борт, резерв правого борта 30%, по готовности - огонь!
  - Корабли правого борта уничтожены. Зафиксированы три спасательные капсулы с линейного корабля. Больше выживших нет.
   Я наблюдал, как на том месте, где ещё недавно светились силуэты атаковавших нас судов, сначала возникли размытые блики, а потом исчезли и они. Только три микроскопичные точки говорили о том, что кому то посчастливилось спастись.
  Лже пограничникам тоже не повезло, - их протонные торпеды самоликвидировались, хоть и в непосредственной близости от Альбатроса, километрах в ста, но я даже не почувствовал действия взрывной волны. От второго отряда не осталось и следа, спастись не удалось никому. Изменив курс я направился к спасательным капсулам, надо было выполнять обещание - не оставлять в живых никого.
  Две капсулы оказались пустыми, а в третьей находились два человека. Они думали, что я спасательный катер, который прибыл им на помощь, поймав сигнал аварийного маячка и в два голоса просили, что бы я поторопился, так как в капсуле отсутствовал аварийный запас кислорода. Лазерная пушка разнесла все три капсулы на мелкие кусочки, а я, во изменение своих планов, направился в сторону Прилии. Именно в это время дверь в рубку управления открылась и в неё вошло абсолютно лысое создание в комбинезоне Альбатроса, за которым следовал медицинский модуль.
  - Явление Христа народу,- не удержался я от ехидного замечания, - Эскулап, почему он лысый? Дай краткую характеристику состояния здоровья и проведённого лечения.
  - В целом здоров, но перетруждаться и перенапрягаться не рекомендовано в течение месяца. В ходе телесного осмотра и сканирования тела пациента были обнаружены семь жучков и шесть маячков, а так же опасные инородные насекомые. В целях профилактики была проведена полная комплексная вакцинация, удаление всех волосяных покровов и дезинфекция. С этой целью пациент был погружен в принудительный сон, по окончанию которого повторный осмотр и сканирование отклонений не выявили.
  - О маячках и жучках подробнее.
  - Маячки, установленные в разных местах тела пациента, включая интимные, передавали информацию за пределы корабля о его местонахождении. Жучки фиксировали окружающую обстановку, разговоры и действия в непосредственной близости от объекта и тоже передавали информацию за пределы корабля.
  - Эскулап, это что же получается, паренёк засланный крот? Наживка?
  - Вполне возможно, однако, во-первых - это девушка, а во-вторых - у меня недостаточно данных, что бы делать однозначные выводы. В любом случае следует принять меры предосторожности и ограничить её допуск к секретной информации.
  - Ну Петрович удружил, мало того, что прислал шпиона на корабль, так она ещё и баба.
  - Я не баба, а девушка,- раздался вполне приятный женский голос.
  - Молчи создание, тебя пока ни о чем не спрашивают. Муха, твои предложения?
  Мантикора возникла возле лысого чуда и, обойдя его вокруг несколько раз, проговорила, - Обратись за разъяснениями к Архиву Петровичу, если они нас устроят, то пусть живёт, если нет, - отправим гулять за борт корабля в купальнике и шлёпанцах.
  Девица, стоящая с закрытыми глазами, что бы не видеть 'ласковую' улыбку мантикоры, даже не пошелохнулась и ни как не отреагировала на её слова.
  Беседа с Петровичем прошла на повышенных тонах, они, видите ли, спали, а всякие беспокойные юнцы их теребят по пустякам. С горем пополам мне удалось установить, что это обычная процедура для тех, кто приговорён к пожизненному заключению и предназначена она, в перовую очередь для того, что бы арестант, добровольно, не свёл счёты с жизнью. С более изощрённым наказанием мне ещё сталкиваться не приходилось, и я взял его на заметку. Самое приятное, как обычно, было оставлено на самый конец разговора.
  - Эндрю, челнок с заказом будет ждать тебя в точке рандеву через трое суток, ещё через трое он вернётся на базу. Адонис груз доставил в целости и сохранности. В отличие от тебя, очень приятный и культурный молодой человек.
  - Это потому, что он командир мобильной группы с кучей подчинённых, а я волк одиночка и политесам не обучен.
  - И это говорит Горный король, что за молодёжь пошла? О времена, о нравы. Теперь не засну, буду думать, куда мы катимся, что делать, и кто виноват в этом. Береги себя, сынок. Конец связи.
  Наступила тишина, которую нарушил голос Альбатроса, вернее его компьютера. Без всяких эмоций мне было сообщена информация о нужной мне планете.
  - Планета Прилия - блуждающая планета с искусственной гравитацией и атмосферой. Население около 7 тысяч человек, из них 6 тысяч охрана, около тысячи обслуживающий персонал и несколько десятков высокопоставленных персон. Для прикрытия считается головным офисом компании Лист, а на самом деле семейная резиденция сенатора Врана. Данный вывод сделан на основании анализа служебной и производственной деятельности, которая полностью отсутствует, текущих сообщений и перехвата разговоров.
  Имеет три рубежа обороны. Первый рубеж - три пояса, - минные поля вокруг всей планеты; управляемые фугасы и стационарные боевые станции со сменными экипажами несущими боевое дежурство. Второй рубеж - истребители наземного и космического базирования. Третий рубеж - наземные оборонительные сооружения вокруг резиденции, включая внутреннюю охрану. Сведения любезно предоставлены Архивом Петровичем в ответ на запрос по сенатору Врана.
  - Крепкий орешек. Как думаешь Муха, справимся?
  - Смотря что ты, папа, собираешься делать. Если просто уничтожить всю планету с её содержимым, - то это плёвое дело, а вот если ты захочешь кого-то допросить из шишек, то будет трудновато. Наверняка Врана держит в наземной охране спецов не последнего уровня.
  - Вы что, собираетесь напасть на резиденцию?
  - Молчи женщина, тебе слово не давали и вообще, твой статус ещё не определён - то ли ты член экипажа, то ли ты ходячий трупп. Ещё раз влезешь в разговор, скормлю мантикоре.
  - Я девушка, сколько раз можно повторять....
  - Папа, да там есть нечего, кожа да кости, даже сиськи не сразу заметишь. Хотя с другой стороны, ты как то говорил, что тебе больше нравится маленькая грудь, чем вымя.
  - Муха, ты опять за своё? Лучше подумай о плане предстоящей операции, пока я допрошу это создание. Итак, леди, внимательно слушайте, что я вам сейчас скажу, повторять не буду. Вы находитесь на борту космического корабля из закрытых миров. Экипаж состоит из меня, мантикоры и кхора - призрачного волка, которого вы не видите, но который сейчас требует своей порции почёсывания и стоит у моей левой ноги. Ко мне разрешаю вам обращаться, когда мы одни и на борту корабля, как милорд Эндрю, мой лорд, господин или сэр Эндрю. При посторонних - и во время сеансов связи - ваше величество, мой король или владыка. Да, забыл вам сказать, что я являюсь Горным королём, хотя вам это ни о чем не говорит. Вас вытащили из заточения для того, что бы вы установили на моём корабле самый современный из имеющихся блоков управления, заменили компьютер и провели их настройку. За это вам обещана спокойная и безбедная жизнь на одной из планет внутренних миров. Старый блок управления должен быть отформатирован и использован как дублёр основного. Меня так же очень волнует вопрос безопасности моего корабля. С прискорбием должен констатировать тот факт, что без моего разрешения сюда попали некоторые лица, и я подозреваю, что не без помощи взлома или сторонних программ, скрытых в блоке управления.....
  В это время раздался звонок вызова, и на дисплее появилась Люся, - Ваше величество, твориться что-то непонятное, все тёмные миры оказались запечатаны, связь с императрицей отсутствует и её восстановить не удаётся. Предыдущий магистр Ньюкасла отстранён и его место занял новый магистр Пётр. Убедительно прошу, внесите ясность и успокойте меня.
  - Бабуля, до тебя дошли ещё не все мои распоряжения.
  - Несносный мальчишка, я же просила не называть меня бабушкой, а тем более прабабушкой.
  - Так вот, своей волей я исключил из королевского совета леди Манти и бывшего магистра Ньюкасла за вмешательства в дела Горного королевства и превышение своих полномочий и власти. По вам, дорогая моя прабабушка, не смотря на то, что вы и прадед остались единственными моими ближайшими родственниками, будет проведено мною лично расследование, в ходе которого я установлю степень вашей вины в гибели, без возможности реинкорнации, одиннадцати воинов академии и тяжёлых ранениях ещё семнадцати. Вполне возможно, что и вы лишитесь места в королевском совете и отправитесь в ссылку на свою родную планету, без права покидать её.
  - Ваше величество, что, всё так плохо?
  - Плохо? Отвратительно! Мы одномоментно потеряли треть лучших воинов королевства, и это не считая легкораненых и тех, кому потребуется реабилитация. И это только видимая часть тех последствий, к которым привело бездумное вмешательство императрицы и безволие бывшего магистра. База пришельцев самоликвидировалась, сами они исчезли в своём, неведомом нам измерении, а той информации, что мне удалось извлечь из головы одного из магов Акапульки, явно недостаточно, что бы выследить их. Где теперь ждать их удара и когда он последует - неизвестно. Более подробную информацию я предоставлю вновь организованному королевскому совету после своего возвращения.
  - Извини, Эндрю, я не предполагала, что последствия вмешательства будут столь катастрофичными. У меня для тебя не очень приятная новость, твоя воспитанница, вместе с сёстрами Мессенадир, перенесена в мир драконов. Насколько мне известно, она добровольно последовала за своими телохранителями.
  Я перебил её, - Ты сама то веришь в то, что говоришь? Шестилетняя девочка не может отдавать отчёта своим поступкам, так что ни о каком добровольном переезде не может быть и речи. Боюсь, что этот поступок переполнил чашу моего терпения, и я буду вынужден преподать урок нижним мирам. Конец связи, у меня дел невпроворот, - и я отключил передатчик.
  - Блин, как всё не вовремя, я даже потерял свою мысль. Муха, о чем я говорил этой леди и на чём остановился?
  - Ты говорил о том, какой ты добрый и заботливый, нежный и ласковый, и как тебе не хватает женского внимания и понимания, а так же хорошо прожаренного куска мяса по утрам на завтрак.
  - Муха, я не мог такого говорить. Это против моих правил. Ты лучше подумай и определись, как ей обращаться к тебе?
  - А зачем ей вообще обращаться ко мне? Хотя с другой стороны, пусть обращается как к принцессе, мне это будет приятно. Папа, а ты сам как считаешь?
  - Я никак не считаю, это твоё личное дело, но на официальных встречах она должна обращаться к тебе в соответствии с твоим титулом, если они у неё, конечно будут.
   А теперь сударыня, мы ждём, когда вы представитесь нам и расскажете о себе. Советую говорить только правду. Почему, вы поймёте позже.
  Девушка тряхнула лысой головой, а на её лице промелькнула мимолётная улыбка, - Он что, думает этими сказками запугать меня? Да я этого простачка обведу вокруг пальца в два счёта...
  - В два счёта вряд ли получится, леди. Забыл предупредить, я умею читать мысли других людей, так что следите за ними. А так как экранировать их вы не умеете, всё, о чем вы думаете, становится достоянием для всех членов нашего экипажа. Кстати, мнемоморазговор так же распространён у нас, как и простой разговор. Учтите это, и продолжайте.
  Девица достаточно быстро успокоилась и не поверила моим словам, или поверила, но не полностью, - Меня зовут Ария. Мне шестнадцать лет,- внезапно она громко вскрикнула, а её лицо перекосила гримаса боли.
  - У нас, Ария, принято говорить правду. За любую ложь при рассказе - боль первой ступени. За ложь при ответах на вопросы - боль второй ступени, при неоднократном обмане во время допроса, - болевой шок и мучительная смерть. Так сколько вы говорите вам лет?
  - Девятнадцать.
  - Продолжайте, я вас внимательно слушаю.
  - Мне девятнадцать лет, мои родители умерли, когда я была ещё маленькая и воспитывала меня бабушка по материнской линии. С детства у меня открылся талант к эвристическому анализу данных и созданию компьютерных программ. Свой талант я использования для взлома банковской защиты и хищения небольших сумм, которые гарантировали потери банков не превышающие статистические ошибки. Дальше - больше. Я стала путешествовать по различным планетам, а размер похищенных сумм возрос в разы. Большую часть денег я тратила на себя и свою бабушку, умело заметая следы. Вскоре я познакомилась с группой хакеров и вошла в неё. Там уже оперировали сотнями тысяч кредиток. А потом меня подставили, - за пять миллионов мне предложили просто войти в систему безопасности государственной планеты, известной как Сити и штаб-квартира СНГ. Я это сделала, но вместо обещанного вознаграждения на меня надели наручники, объявили государственным преступником и приговорили к пожизненному заключению. Сдал и подставил меня руководитель хакерской группы. Это уже во время допросов я узнала, что вся эта группа была организована и существовала как филиал киберсектора службы безопасности. Попытки склонить меня к сотрудничеству не увенчались успехом, и я тихо догнивала в своей одиночке, когда меня из неё выдернули и переправили к вам. Ой, боже, как же больно, - и она громко застонала, побледнев, а несколько крупных слезинок потекли по её лицу.
  - Так что там насчёт сотрудничества со службой безопасности? Неужели одного раза было недостаточно для понимания того, что здесь говорят только правду?
  - Изверг! Да, я подписала бумагу о сотрудничестве, но первое же шпионское задание провалила так, что СБ пришлось ещё долго отмываться и отбиваться от нападок и обвинений. После этого меня посадили в карцер, откуда вы меня и выдернули.
  - Ария, мы тебя не выдёргивали, ты просто умерла от переохлаждения и инфекционных заболеваний. Твоё тело было уничтожено установленным порядком, а пепел развеян над сельхоз полями. Это всё?
  - Да, это всё, - её тело скрутила судорога боли и она упала на пол, дёргаясь в конвульсиях.
  Когда девушка пришла в себя и поднялась с пола, я спросил участливо, - Пришла в себя? Напоминаю, при ответах на вопросы применяется боль второй ступени, которая с каждым обманом усиливается. Надеюсь, теперь до молодой леди дойдёт, что здесь с ней не шутят, и церемониться не будут?
  - Папа, а почему ты сам не сделаешь эту работу, а поручаешь её этой врушке?
  - Муха, у меня на это нет времени. Сама видишь, что твориться во внешних мирах. После того, как разберёмся с Враной, нанесём визит на Сити и там проведём чистку среди 'слуг народа'. А ещё надо разобраться с тем, что случилось у нас дома, разобраться и изучить расшифровку драконоида и этого колдуна. А что если это не Акапулько, а другая грязь, что лезет в наши миры? Так когда мне заниматься переоборудованием Альбатроса и тратить на это почти три месяца? Если эта не справиться, или откажется, то оставим всё как есть до лучших времён.
  Ария, о чем вы ещё не рассказали нам? Я жду продолжения.
  - Вы ничем не отличаетесь от палачей из СБ. Я отказываюсь отвечать, можете делать со мной, что вам угодно.
  - Это ваше право. Муха упакуй её в спасательную капсулу и вышвырни за борт.
  От резкого удара лапой, правда без когтей, Ария отлетела к перегородке и отрубилась. Роботы тут же подхватили её и вынесли из рубки управления.
  Через некоторое время мантикора вернулась, - Продукты на сутки, кислорода на трое. Папа, ты уверен, что мы успеем к этому времени вернуться и подобрать её?
  - Уверен, а теперь приступаем к операции 'Возмездие'. Альбатрос, жду доклад о текущем состоянии корабля и вооружения.
  Информация, которую я получил, только убедила меня в правильности принятого решения, а решил я следующее, - не сближаясь с Прилией, атаковать её всем запасом сетей антиматерии, оставив только НЗ на непредвиденный случай. Дело осталось за малым,- найти брешь в обороне и максимально приблизиться к цели. Увы и ах, времени для наблюдения, разведки и анализа у меня не было, и приходилось действовать грубо. Расчёты, проведённые компьютером, показали, что первая пущенная мною сеть не достигнет поверхности планеты, но сможет значительно проредить оборонительные рубежи резиденции Врана. Мне следовало следовать за ней до её полного саморазрушения и только после этого, в зависимости от обстановки, пускать вторую, а при необходимости и третью. Муха согласилась с моим планом, и я приступил к перепрограммированию параметров антиматерии. Мне следовало добиться такого положения, что бы сеть охватила всю планету, а это требовало многочисленных расчётов, которые мне пришлось делать самому. И на это у меня ушли почти полные сутки. Затем эти расчёты были введены в блок управления вооружением, проверены бортовым компьютером, и только после этого внесены непосредственно в память специальных торпед.
  Орбита движения Альбатроса позволяла мне в режиме реального времени визуально наблюдать за тем, как сеть охватывала планету и пространство вокруг неё. Здесь главным было не упустить момент, когда сеть начнёт разрушаться и вовремя пустить вторую торпеду, а при необходимости и третью, последнюю. В неприкосновенном запасе оставались две микро сети индивидуального наведения, которые я мог использовать для локального уничтожения небольшого участка местности или некрупного, не планетарного масштаба, объекта.
  Судя по тому, как на мониторах наблюдения стали появляться вспышки от уничтоженных или разрушенных мин и фугасов, первая часть моего плана проходила без существенных нарушений. За семь минут до полного саморазрушения первой сети, я произвёл пуск второй торпеды. За это время мы приблизились на несколько десятков тысяч километров к поверхности Прилии. Первый рубеж обороны резиденции сенатора Врана был успешно преодолён. Вторая сеть вовремя успела развернуться и не позволила нескольким десяткам межзвёздных истребителей вырваться из западни, а я теперь мог даже в иллюминаторы наблюдать эту планету. Что творилось в эфире, было не передать. Сигналы о помощи, предупреждения о ракетно-бомбовых ударах, команды на экстренную эвакуацию и занятие специальных убежищ. В небо из разных мест полетели трассеры снарядов и лазерных лучей. Наблюдая за всей этой паникой и неразберихой с безопасной высоты, я усиленно размышлял, - стоит ли пускать третью, последнюю сеть, или ограничиться двумя, а по уцелевшим в толще планеты объектам нанести точечные удары. Решил приберечь последнюю торпеду, ведь мне ещё предстоял визит на Сити, а диктовать свои условия всегда сподручнее с позиции силы.
  Однако и точечные удары не понадобились. У меня как-то из головы вылетело, что Прилия была блуждающей планетой с искусственной гравитацией и орбитой, так что как только моя сеть накрыла её технические объекты и вывела большую часть их из строя, полюса планеты на моих глазах изменили своё положение, а её саму разорвало на множество кусков и кусочков, которые устремились прямо в объятия сети антиматерии. Мне даже пришлось спешно набирать высоту, так как тысячи тон космической пыли, с которой даже моя сеть не смогла справиться, устремились в безбрежные дали космоса.
   Издалека я наблюдал за последствиями катаклизма, но особой радости от исполнения задуманной мести не испытывал. От мрачных раздумий меня вывела Муха,- Папа, пора возвращаться за Арией, а то девчонка действительно подумает, что мы её бросили. Нам еле хватит времени подхватить её до того, как у неё кончится кислород. Слушай папа, а ты не думаешь, что она от безысходности может покончить с собой?
  - Если покончит с собой, не будет бороться и надеяться до самого конца, то значит ей туда и дорога, нам слабаки в экипаже, даже временно, не нужны. Альбатрос, курс к выброшенной капсуле, надеюсь, в твоей памяти он сохранился и мне не придётся его прокладывать вручную.
   Тон работы двигателей изменился и я почувствовал, даже не глядя на приборы, что тяга увеличилась, а скорость возросла. Мелькнула предательская мысль, а может быть ну её это переоснащение и действительно оставить всё как есть, ведь Альбатрос давно стал моим вторым я. Ну уж нет, на полпути я останавливаться не привык.
  - Тебе надо лечь поспать, - я даже вздрогнул от голоса кхора в голове, - третьи сутки на ногах. Мы с Мухой проследим, что бы капсула была без проблем принята на борт, а тебе надо отдохнуть.
  - Действительно, папа, шёл бы ты спать, а то Ария увидит тебя в таком виде и испугается. Если что пойдёт не так, или возникнет нештатная ситуация, мы тебя разбудим...
  - А я тебе говорю, что его надо разбудить хотя бы для того, что бы он мог поесть. Он спит уже вторые сутки и, за последние четыре дня, у него крошки во рту не было.
  - Тебе, Муха, хорошо, лорд тебе ничего не сделает, а если он увидит меня в своей каюте? Если даже половина того, что ты мне о нём рассказала - правда, то я даже не могу его представить в гневе.
  - Ария, тебе сколько можно повторять, что у нас на корабле говорят и рассказывают только правду. Правило наказания за ложь действует на всех, в том числе и на меня. Не волнуйся, я успею ему объяснить, что своими лапами принести ему поднос с едой не могу, и ты просто помогала мне. Да и будить мы его не будем, он почувствует запах жареного мяса и сам проснётся. Давай ставь поднос на столик и убираемся отсюда. Но если это не поможет, то мне придётся его поднимать через пару часов, ведь мы скоро прибудем в точку рандеву, где нас ждёт челнок с новым блоком управления и бортовым компьютером.
  Дождавшись, когда щёлкнет дверная защёлка, я шумно втянул в себя воздух. Действительно пахло очень вкусно и явно не той стряпнёй, что можно приготовить с помощью кухонного комбайна. А это означало только одно, - готовила Ария. И как они быстро с Мухой нашли общий язык, удивительно, ведь мантикора обычно недоверчива к незнакомым людям.
  Контрастный душ, хорошо прожаренный кусок мяса и чашечка натурального кофе, быстро привели меня в рабочее состояние и благодушное настроение. Через сорок минут, одетый в форменный комбинезон Альбатроса, я решительной походкой вошёл в рубку управления и занял командирское кресло.
  - Альбатрос, доклад о работе систем и агрегатов, бортовой журнал вывести на монитор, сообщить курс и расчётное время прибытия в назначенную точку. Я так же жду доклад о происшествиях и нештатных ситуациях на борту за время моего отсутствия.
  Доклад получился куцым и не содержал практически ничего нового, - всё в порядке, всё хорошо, всё работает, в точке будем через пять часов. Муха, которая забралась ко мне на колени, для чего ей пришлось изменить своё тело и уменьшить его раза в три, урчала от почёсывания и поглаживания и, между делом, дополняла доклад корабельного компьютера. Именно от неё я узнал данные перехватов разговоров других кораблей, последние межгалактические новости и домыслы о вселенской катастрофе, что произошла на Прилии, в результате которой погибло всё руководство компании Лист и семья сенатора Врана, а так же сама планета превратилась в пылевое облако.
  Предположения высказывались самые разные и нелепые, но большинство экспертов и специалистов сходилось во мнение, что это была техногенная катастрофа, приведшая к смене магнитных полюсов планеты и неуправляемой термоядерной реакции в ядре планеты, в результате которой произошёл большой взрыв и самоуничтожение планеты. Правда раздавались и скептические голоса, которые утверждали, что приписываемые Прилии события обязательно оставили бы крупные обломки планеты, а не превратили бы её в космическую пыль. Как бы там не было, но все данные о катастрофе засекретили, а район объявили закрытым.
  - Папа, я же ведь твоя первая помощница и заместитель на корабле? - Я согласился, ещё не понимая, куда она клонит. - А если это так, то у меня должны быть подчинённые. Кхор не в счёт, на него где сядешь, там и слезешь, да ещё сделаешь два шага назад. В общем, я возвела Арию, помнишь такую, в ранг палубного матроса и вечно дежурной по камбузу. Ты не против?
  - Если она справляется со своими обязанностями, то не возражаю. Мясо готовила она? Вкусно получилось, а где, кстати, сам новоиспечённый матрос, почему не представляется командиру экипажа по случаю назначения на должности палубного матроса и вечно дежурной по камбузу?
  - Я здесь, мой лорд. Позвольте представиться, я теперь палубный матрос и дежурная по камбузу.
  - Вечно дежурная по камбузу,- ворчливо поправил я её,- это означает, что всякий раз, когда вы окажетесь на борту Альбатроса, помимо других обязанностей и поручений, вы отвечаете за корабельную кухню и приготовление пищи на всех членов экипажа. А теперь, Муха, я жду подробностей повторного появления леди Арии на борту.
  - А какие подробности, папа? Она обрадовалась нашему появлению и тут же принесла тебе клятву верности. Заметь, папа, добровольно, без всякого принуждения. А можно я помогу ей по-быстрому отрастить волосы, или тебе она бритая больше нравится?
  - Помоги, а то её голова, отражая свет, режет глаза. Но причёска должна быть аккуратной и не очень длинной, с учётом вкусов самой леди и, естественно, моих. Окончательный результат представите мне на утверждение, а теперь не мешайте, мне надо поработать в тишине.
  В течение нескольких часов я лопатил всю информацию, что имелась в памяти Альбатроса и касалась государственной планеты - Сити. Так же в моей голове, совершенно неожиданно для меня, всплыли сведения о нескольких помещениях на Сити, в которых имелись порталы перемещения и в которые я мог свободно попасть по своему желанию. Как я понял, это корона Горного короля пришла мне на помощь. Очень своевременная информация, которая позволила мне не только сэкономить время на проникновении, но внесла существенные коррективы в мой план зачистки межпарламентской ассамблеи от чужих и Нави, если они конечно там окажутся. Видимо, Горному королю уже приходилось заниматься подобными процедурами, и он заранее озаботился, что бы такие проверки были внезапными как для слуг народа, так и для охраны Сити.
  От сосредоточенных раздумий меня отвлёк голос Мухи,- Папа, мы приготовили три варианта причёски. Выбирай, - и тут же мне пожаловалась, - Вот уж не думала, что она такая привередливая. Я понимаю, если б это касалось выбора ленточек, а то какая-то причёска.
  - Это потому, принцесса, что вам самой причёска не нужна, вы и так красивая, а мне нужна.
  А она не глупа и умеет во время подсластить пилюлю. Ведь наверняка Ария настояла на своих вариантах, что ж посмотрим, насколько совпадают наши вкусы. Перед глазами встало изображение матери, с короткой причёской, которая делала её очень похожей на мальчишку подростка.
  Я тряхнул головой, отгоняя видение, - Показывайте.
  Как Ария не крутилась передо мной, но ни один из представленных образцов меня не устроил.
  - Муха, теперь твои варианты, от которых молодая леди по разным причинам отказалась.
  - Милорд Эндрю, а почему вы думаете, что я отказалась от вариантов предложенных принцессой?
  - Потому, что её высочество хорошо знает мои вкусы, а представленные вами варианты меня не устраивают.
  Первый же образец причёски меня полностью удовлетворил, она была точь в точь как у моей матери.
  - Дальше можно не показывать, я утверждаю этот вариант. За пределами корабля вы можете носить на голове всё, что вам нравится, но на Альбатросе только этот образец причёски. Муха, подбери ей серьги, я знаю, у тебя есть десяток в заначке, хотя ты их и не носишь.
  - И что из того, что я их не ношу, может быть они мне нравятся. Грабители, так и норовите раздеть и разуть бедную мантикору....
  Через три минуты Ария преобразилась прямо на глазах - вместо невзрачного паренька передо мной стояла молодая девушка, можно даже сказать - симпатичная девушка.
  - Муха, откуда у тебя серьги моей матери?
  - Я у неё их выпросила, красивые камешки, правда? У неё было несколько пар одинаковых, а эта нахалка сразу же их выбрала. Папа, но ведь дарёное - не дарится.
  - Дарёное да, а вот выклянченное.... И когда ты только успела?....
  Челнок нас уже ждал в установленной точке, и перегрузка аппаратуры не заняла у нас много времени. Отправив подтверждение в получении заказа, я включил режим невидимости и направил Альбатрос прямым курсом к Сити. Операция 'Возмездие' вступила в последнюю фазу.
  Расчёты были составлены так, что бы на орбите Сити мы оказались за три дня до окончания межпарламентской ассамблеи. Как раз в это время предполагались самые жаркие дебаты по распределению между планетарными системами бюджетных средств, так что времени для восстановления своих физических кондиций и навыков у меня было достаточно.
  Тренажёрный зал стал моим излюбленным местом проведения досуга между дежурствами и помощью Арии в сборке аппаратуры. Девица оказалась с норовом и мои знания ни во что не ставила, используя меня в основном как функцию - подай-принеси, подержи и не путайся под ногами. О том, что она специалист высшего класса я уже убедился. Практически всю доставленную аппаратуру и блоки она переделала по своему усмотрению, создав в некоторых из них три, а то и пять контуров безопасности. И при этом ещё умудрялась успевать готовить на камбузе и частенько без использования комбайна.
  Как-то по секрету мне Муха рассказала, что готовить Арию научила её бабушка, которая хотела, что бы внучка стала шеф поваром в одном из ресторанов на их родной планете, однако внучка избрала другой путь, который и привёл её сначала в застенки СБ, а потом и на наш корабль.
   Видя, как она лихо управляется с заданием, я усомнился в сроках монтажа и настройки блоков в сторону их сокращения. Три месяца - срок явно был слегка завышен, хотя ещё оставался риск выявления неполадок при испытании и установки аппаратуры на штатные места.
   Я с интересом наблюдал, как девушка оживала прямо на глазах после застенков службы безопасности. Она стала поправляться, её формы немного округлились, на щёках появился румянец. Она уже не вздрагивала от каждого неизвестного звука и не вздрагивала, когда к ней обращались я или Муха. Так прошли две недели нашего путешествия и я стал замечать, что девушка работает на износ, мало ест и спит.
  - Сударыня, вас никто не гонит. Время, которое я определил для установки и наладки составляет три месяца. Этого вполне достаточно для того что бы несколько раз всё установить, демонтировать и перепроверить все системы. Завтра у нас выходной. Я запрещаю вам какую-либо работу с аппаратурой. Выспитесь, отдохните, почитайте что-нибудь. В общем, у вас сутки отпуска без права покидать борт корабля. Если я обнаружу нарушение режима, то отправлю вас в карцер на трое суток.
  - Милорд, а на Альбатросе нет карцера, - типа, что съел, самодур и деспот?
  - Карцером станет ваша каюта, которую я закрою и введу запрет на выход из неё на трое суток, без права посещений и визитов. Напомню ещё раз молодой леди, что я обладаю способностью читать мысли других людей и даже взламывать ментальную защиту, так что про себя можете меня ругать как вам угодно, но если это произойдёт вслух, то будет оскорблением моего королевского величества и строгое наказание, вплоть до смертной казни, последует незамедлительно. А уж оживлять вас после этого или нет, решать мне. Муха, расскажи ей про реинкарнационную камеру, что бы она не думала, что я преувеличиваю свои возможности и способности.
  Следующие сутки мы наслаждались отдыхом, и я практически не видел Арию, а на мой вопрос, где она, Муха коротко ответила,- Читает в каюте.
  Мне бы тогда б поинтересоваться, что она читает, но я не предал этому особого значения, а зря. Ария с упоением читала наши бортовые журналы, где описывались почти десять лет моего бродяжничества на Альбатросе, схватки и сражения с магами Акапульки, Навью, зачистки планет, а так же некоторые интрижки во время коротких и тайных посещений внешних миров в первые пять лет моей службы в качестве Вольного охотника. Потом я перестал записывать подобные пустяки, как не имеющие значения, к сожалению, вносить изменения и подчистки в бортовой журнал не представлялось возможным, так что эти интрижки стали достоянием истории. А ведь я хотел их сдать в семейный архив, оставив только записи последних пяти лет, но то руки не доходили, то дел было невпроворот. И вот теперь посторонний человек читал журналы....
  - Милорд, спасибо за выходной день, я с пользой провела время. А можно через неделю ещё один день отдыха?
  - Да без проблем леди, а чем вы занимались, если это не секрет?
  - Мой лорд, от вас у меня нет секретов, - и она лукаво посмотрела на меня, - я читала ваши бортовые журналы. Более интересного чтива я в своей жизни не встречала. У меня возникло очень много вопросов, но вначале я попробую расспросить принцессу, а уж если она не сможет ответить, то обращусь к вам. Можно?
  - Не на все вопросы вы получите ответы, леди Ария. Сегодня же я введу гриф 'секретно' для журналов и без специального допуска вы их больше не получите. Простите, вы хоть и являетесь временным членом нашего экипажа, но допуска к секретным сведениям в полном объёме - не имеете. А это случайно не принцесса посоветовала вам их изучить?
  - Нет, конечно. Это была всецело моя инициатива, и я о ней не жалею. Там столько интересного и поучительного, а главное - невероятного. Я и не знала и не догадывалась, что идёт тайная война с различной нечистью и гадами. А ещё я узнала, что недавно погибли ваши родители.
  - А вот этой темы я вам касаться запрещаю. Муха, проследи, что бы молодая леди как следует прожарила мясо, а то в последний раз оно было через чур жёстким....
  Чем ближе мы приближались к центру обитаемых миров, тем больше меня беспокоила одна мысль - а что делать с Арией? Честно говоря, оставлять её одну на Альбатросе я не хотел. Ария была неучтённым и неизвестным элементом, от которого можно было ждать всего чего угодно, но и применять силу к ней я не желал. Этот вопрос я решил вынести на совещание членов своего экипажа.
  Перед ужином, когда основной объем заданий на день был уже выполнен, тоном, не терпящим возражений, я приказал всем собраться в моей каюте.
  - Нам необходимо решить один немаловажный вопрос, - что делать с палубным матросом в то время, когда все остальные члены экипажа будут задействованы на Сити? Я считаю, что молодая леди ещё не в полной мере завоевала наше доверие, что бы её оставлять одну на Альбатросе, а учитывая её подготовку и умение обращаться с блоками управления, я ни капли не сомневаюсь, что она сможет взять под свой контроль корабль. Я готов выслушать ваши предложения. Кхор, что ты предлагаешь?
  
  Глава 7. По законам военного времени.
  
  Кхор, как обычно высказался коротко и лаконично, - До тех пор, пока мы не получили подтверждений её злых намерений, она считается невиновной, но и доверять ей корабль и нашу безопасность преждевременно. Я за принудительное ограничение её перемещений на всё время операции или за принудительный сон. Причём сон предпочтительнее.
  Эту точку зрения я довёл до Арии, так как Муха всё прекрасно слышала сама, тем не менее, она тоже решила высказаться, но использовала для этого обычную речь, что бы девушка могла сама всё услышать.
  - Я тоже против того, что бы оставлять Арию без присмотра, так как не знаю, что от неё ожидать. Мы слишком мало её знаем и рисковать не можем. Я предлагаю её взять с собой на операцию, найти какой-нибудь укромный уголок и там её положить спать на пару-тройку часов, а потом всем вместе вернуться на Альбатрос.
  У меня в голове мелькнула подленькая мысль,- взять Арию с собой, но не прятать, а наоборот выставить напоказ. Наверняка там все коридоры и залы оборудованы средствами слежения и идентификации, и её появление там не останется незамеченным, а значит, возврат во внешние миры, за исключением забытых и заброшенных планет, ей противопоказан. Тем самым она будет привязана к нашим закрытым мирам, а уж там, если она задумает какую-либо подлость, я её найду. Да и в Союзе Архив Петрович ей спать спокойно не даст. Своими мыслями я поделился с присутствующими. В качестве второго варианта я выбрал принудительный сон на борту корабля.
  Муха тут же возмутилась, - Папа, это подло по отношению к ней. Ты её подставляешь. Я против этого варианта и однозначно за сон.
  Кхор тоже был не в восторге от моего предложения, но согласился, что рациональное зерно в нём есть,- Только в первую очередь надо подумать о её родственниках и друзьях, которые могут безвинно пострадать. Я за сон.
  - И так, обсуждение закончилось,- подвёл я итоги, - большинством голосов моё предложение отклонено и принят план по принудительному усыплению на всё время проведения операции.
  Я видел, как девушка то бледнела, то краснела и Ария наконец то подала голос,- Мне конечно немного обидно, что я не заслужила у вас доверия, но я понимаю, что времени прошло ещё совсем мало. Я согласна на принудительный сон, если вам так будет спокойнее, но мне кажется, что если я буду оказывать вам поддержку с корабля, то толку от меня будет больше.
   Она ещё хотела что-то сказать, но я перебил её, - Скажите леди, а вы всегда честно поступали в отношении экипажа Альбатроса?
  - Конечно, всегда.... - сильный разряд боли вновь бросил её на пол, и она задёргалась в конвульсиях. Когда боль немного отступила, я задал второй вопрос, - Твоя ложь связана с твоей работой на бортовом компьютере и блоке управления кораблём?
  Очень тихо она ответила - Да. Но я делала это для того, что бы вы по окончанию пусконаладочных работ не избавились от меня, а оставили на Альбатросе. Я хотела вам доказать, что я полезна, и вы нуждаетесь во мне.
  - Леди Ария, это можно сделать другими способами и методами, а не пытаться оставить лазейки для переподчинения компьютера и управления им. Если вы внимательно слушали наши разговоры с принцессой, то могли понять, что я прекрасно сам разбираюсь во всех этих вопросах и вполне мог самостоятельно выполнить всю работу, но у меня на это просто нет времени, поэтому и обратились к вам.
  - Извините милорд, больше такого не повториться, я всё исправлю и уберу лишнее.
  Два дня пролетели так, словно и не было этого обсуждения и неприятного разговора, только Ария замкнулась в себе и полностью отдалась работе. Я перестал помогать ей, так как в этом минула необходимость, и полностью сосредоточился на расшифровке и изучении данных полученных у драконоида и колдуна. Мне ещё раз пришлось убедиться, благодаря методу сопоставления и синтеза, что колдун представитель другой цивилизации или измерения, а попросту говоря, проник к нам из параллельного мира. Это вызвало столько вопросов и предположений, что у меня к вечеру всё чаще стала болеть голова от мыслей и разных вариантов. Муха заметила моё состояние и как могла, пыталась мне помочь. Использовать эвристический анализ на старом компьютере я опасался, так как боялся, что информацию с него можно будет считать посторонним. Радовало одно, что блок сканирования и расшифровки данных с коры головного мозга исследуемых объектов действовал автономно и был надёжно защищён. Тем более, что устанавливал я его сам и значительно позже, чем была установлена вся остальная аппаратура.
  Ни шатко, ни валко мы приближались к Сити в режиме невидимости и соблюдения молчания. На вопрос Мухи, почему нам не совершить скачок прямо к государственной планете, я объяснил, что любой выход из подпространства привлечёт к нам ненужное внимание.
  - Пойми Муха, используя традиционный способ перемещения между планетами, мы маскируемся под сотни других кораблей и челноков в межпланетном пространстве, и даже если кто-то заметит небольшое возмущение магнитных полей, то его всегда можно списать на влияние сторонних факторов. В этом районе межзвёздного пространств частенько бушуют небольшие космические бури, так что шанс быть обнаруженным снижается в сотни раз.
   Я уже несколько раз ловил на себе заинтересованные взгляды Арии, словно девушка присматривается ко мне и решает какую-то непростую задачу. Разгадку такого странного поведения я узнал из случайно подслушанного разговора.
  - Принцесса, а у лорда есть девушка или любимая?
   Муха в это время занималась своим любимым делом - ловила солнечные зайчики от внутреннего отражателя, - Да нет у него никого. Папа слишком привередлив и брезглив. У него то и случайные интрижки бывают не чаще одного, двух раз в год. Хотя кхор рассказывал, что у него была девушка, которая ему нравилась, и с которой он провёл несколько дней и ночей вместе, но она погибла в первом же своём бою с нечистью и Акапулькой. После этого, опять же со слов волка, он перестал брать в плен магов и сохранять им жизнь, даже для допроса. Да не волнуйся ты так, это было больше десяти лет назад. А он что, тебе нравится?
  - В том то и дело, что я сама не могу разобраться в своих чувствах. Я то его ненавижу, то готова жизнь отдать за него - у меня никогда такого не было.
  - Значит ты в него влюбилась, но шансов у тебя, откровенно говоря немного. Ты простая девушка, без каких-либо специфических способностей, не считая, конечно, твоей компьютерной гениальности. А папе, по-моему, больше подойдёт особенная девушка. Хотя я не знаю, он такой необычный и непредсказуемый.
  - А почему ты считаешь, что я в него влюбилась?
  - Клер,- это папина воспитанница, охраняют два дракона, девушки. Они обе без ума от него и говорили то же самое, - то ненавидят, то мечтают погибнуть за него, или один его ласковый взгляд.
  Слушай, Ария, а ласковый взгляд это какой? Его можно почувствовать? А то папа постоянно смотрит на меня, а я не знаю, когда ласково, а когда обыкновенно.
  - Я думаю, - от ласкового взгляда сердце замирает и готово выскочить из груди, хочется свернуть горы только для того, что бы на тебя ещё раз так посмотрели.
  - Ты-то откуда знаешь?
  - А лорд один раз на меня так посмотрел....
  - А я для папы готова постоянно горы сворачивать, это что значит - он постоянно смотрит на меня ласково?
  Дальше я слушать не стал, а вернулся в рубку ручного управления вооружением и ещё раз всё проверил и перепроверил.
   Вечером, за ужином, Ария неожиданно обратилась ко мне, - Милорд, после того, как всё будет закончено, и вы вернётесь домой, не могли бы вы выполнить одну мою просьбу?
  - Заранее ничего обещать не буду, вдруг она относится к разряду невыполнимых, а я своё слово привык держать. Так что за просьба?
  - Лорд Эндрю, пригласите меня на свидание.
  Тут же в разговор влезла Муха,- Свидание - а что это такое? Что-то вроде закусочной или ресторана?
  Зная настойчивость и назойливость мантикоры, я счёл за благо сразу ответить на её вопрос.
  - Свидание - это когда две особи противоположенного пола, не имеющие родственных связей, встречаются в неформальной обстановке. Свидания бывают романтические и деловые. В нашем случае мы имеем дело с романтическим свиданием. При нём одна из особей, как правило, испытывает чувства приязни, близкое к любви. Во время свиданий участники данного мероприятия посещают торговые точки, обмениваются подарками, бывают на развлекательных представлениях, совместно принимают пищу, обмениваются впечатлениями. При этом та из особей, что испытывает чувства к своему визави, пытается разобраться в его чувствах и принять соответствующее решение. Что ещё было написано в учебнике - я не помню, но сути это не меняет. Там, правда, было ещё много примечаний, но я их не читал.
   А потом, что бы предотвратить дотошный допрос со стороны Мухи, я их огорошил заявлением, - Во время предстоящей операции я не буду погружать молодую леди в сон, она будет вести наблюдение за околопланетным пространством и при необходимости окажет нам огневую поддержку с воздуха. Кроме того, я планирую накрыть зал заседания силовым полем и воспрепятствовать, кому-либо проникнуть в него или покинуть его во время операции. Муха, на тебя возлагается почётная и ответственная задача - научить леди Арию пользоваться рубкой управления оружием. На всё, про всё - у вас сутки.
  Прекрасно понимая, что возможности и времени облететь государственную планету у меня не будет, так как в отличие от транспортных маршрутов пространство вокруг неё тщательно охраняется, я вынужден был довольствоваться той информацией и сведениями, что корона Горного короля 'любезно' представила мне из своей памяти. Рисунок портала переноса настолько ярко отпечатался в моей памяти, что мне хватило небольшого усилия воли, что бы оказаться в небольшой, очень запылённой комнате. Мне пришлось даже пару раз чихнуть, прежде чем заработали пылеуловители, и на мониторах появилось изображение зала заседаний, а вскоре возник и звук. В голове прозвучал очень недовольный голос Мухи, - Папа, это ты куда отправился, не предупредив меня?
  - Сейчас вернусь. Я и сам не ожидал, что окажусь в каком-то помещении, а самое поразительное, что допотопное оборудование ещё работает и я вижу и слышу всё, что происходит в зале заседаний.
   Как я и обещал, тут же вернулся на Альбатрос и рассказал Мухе о своём переносе через воображаемый портал, - Вот было бы здорово научиться так переноситься с помощью воображения, а не рисовать каждый раз портал проникновения. Надо будет над этим поработать. Ну что, готовы? Ария, займи своё место в рубке управления вооружением. Муха, никакого своевольства, действовать только по моей команде.
  Я вновь представил себе эту комнату, и мы тут же оказались в ней. Не смотря на то, что пылеуловители работали на полную мощность, Муха тоже чихнула и недовольно проговорила, правда мысленно, - Вот это грязюка здесь, больше чем даже в кладовой на Альбатросе, где мы храним ненужные вещи.
  - А где это у нас такая кладовая? - также мысленно я обратился к ней.
  - Как это где? Конечно в твоей комнате, в нише, которой ты не пользуешься и которую отдал мне....
  Наш разговор прервал кхор, - В зале и в здании есть Навь. Я её чувствую. Хочу отправиться на охоту.
  - Сначала на ту, что в других помещениях.
  Ария,- обратился я через коммуникатор к девушке, - включай силовое поле и внимательно следи за показателями, если его попробуют прорвать снаружи или изнутри. Блокируй двери зала заседаний и все окна. Включай систему раннего предупреждения о враждебных намерениях и автоматическую систему управления оружием. Следи за тем, что бы защитные щиты работали на полную мощность.
  Муха, тебе тоже пора отправиться на охоту за нечистью и чужими, которые могут находиться за пределами зала заседаний. В самом зале ничего и никого не трогать. Я пока понаблюдаю и попробую определить, где Врана. Приступайте.
  Разбирался я с пультом управления мониторами совсем недолго. Вскоре мне стало понятным, где в зале сидят сенаторы, а где члены парламента СНГ. Интересно, а чем руководствовались руководители союза, года переименовали Союз независимых планет на Союз независимых государств? Получается, что кое-где на планетах существуют разные государства? А почему бы и нет, ведь у нас наряду с Горным королевством в срединном мире существует королевство Фангория, и ничего, пока уживаются.
  В зале шло ленивое обсуждение расходных статей бюджета, хотя чувствовалось, что всё уже давно решено и распределено, и теперь парламентарии работали на публику, что смотрит трансляцию. Что ж, пора и мне немножко потревожить это сборище зажравшихся слуг народа. Только я собрался уточнить, как идут дела у Мухи и кхора, как из коммуникатора раздался взволнованный и испуганный голос Арии, - Милорд, на корабле присутствует посторонний. Я его не вижу, но чувствую. Мне страшно, я закрыла рыбку изнутри и не знаю, что делать!
  - Сиди там и не высовывайся, я сейчас вернусь на Альбатрос и со всем разберусь.
  В своей каюте я первым делом включил все виды сканеров во всех помещениях и вскоре обнаружил нарушителя. Неустановленное астральное тело внимательно обследовало рубку управления и пульт. Это было что-то новенькое. Конечно, и я мог выходить в астрал, но это требовало колоссального расхода энергии и обеспечения полной безопасности беспомощного тела. А тут, даже с моими способностями, невозможно определить, откуда взялся этот пришлый призрак и как далеко находится его истинное тело, - след был настолько слаб, что почти не просматривался.
  Я появился в рубке управления прямо перед астральным телом, - Простите сударь, или сударыня, - кто вы и что делаете на моём корабле в столь непривычной форме?
  - Человечек, так ты меня видишь? Какая наглость спрашивать и задавать мне такие беспардонные вопросы, но на первый раз я тебя прощаю. Слушай и трепещи от ужаса и страха, а ещё лучше пади ниц и умаляй о прощении.... Ниц падать не будешь? Зря.
  Я правая рука величайшего и могущественнейшего мага всех времён и пространств, его любимый ученик, адепт и последователь чёрной магии. Не думаешь ли ты, червяк, что я так просто назову тебе своё настоящее имя?
  Клоун какой-то, настоящие маги так не говорят, но силой обладает неимоверной, - Любезный, так как вы попали на мой корабль? Я могу вам чем-нибудь помочь?
  - Мне? Помочь? Ха, ха, ха и ещё сто раз ха-ха. Какая помощь? Мой господин послал меня в такую даль, что бы я проследил, куда исчезла его разведывательно-поисковая группа во главе с этим выскочкой Арбелиусом. И что я вижу? В каком-то диком мире, где живут одни варвары, группа исчезает бесследно, а от Арбелиуса осталась одна пустая голова, след от которой и привёл меня в эту железную коробку.
  - Простите за нескромный вопрос, о могущественнейшая правая рука великого чародея, а что вы искали в этом варварском мире?
  - Великий владыка тысяч миров и сотен вселенных, соизволил принять решение о покорении очередного пространства. Группа была отправлена, что бы создать базу и подготовить плацдарм для вторжения. Мой повелитель несёт порабощённым народам мир и процветание, а так же трансформацию в новых, более могущественных существ, которые призваны править, а не влачить жалкое существование в рамках одной системы....
  Интересно, а на корабле правило 'не лгать, не обманывать и говорить правду' на астральное тело действует? Если действует, то как только импульсы достигнут настоящего тела этого шута, то он испытает дикую боль и возможно погибнет. Жаль, времени поболтать с ним у меня не очень много....
  - Ты что, раб, меня не слушаешь? За это мой хозяин и властелин накажет тебя самым жесточайшим образом, - ты пойдёшь на корм высшим существам....
  Призрак ещё достаточно долго разглагольствовал о светлом будущем всех подданных его господина, его всемогуществе в таких восторженных словах, что мне стало понятно - его господин использовал никчёмного слугу для проведения разведки и, скорее всего, с дорогой только в один конец.
   А дальше произошло нечто непонятное, вместо того, что бы просто исчезнуть, астральное тело дёрнулось, распалось на множество звёздочек, которые в один миг блеснули и исчезли. Даже та тонкая нить, что соединяла астрал и место, откуда оно появилось, стала исчезать и распадаться на кусочки.
  - Ария, всё в порядке, - обратился я к девушке. - На Альбатросе никого нет. Это на тебя подействовал синдром замкнутого пространства боевой рубки. Извини, но мне надо возвращаться. Если вдруг возникнет ещё что-нибудь непонятное, сообщай, не стесняйся.
  Отсутствовал я всего несколько минут, но и за столь короткий промежуток времени в зале заседаний произошли заметные изменения. Словно невидимая нить поделила государственных мужей на две неравные части. Первая, холёная и не очень многочисленная, но уверенная в своих силах, оккупировала центральную часть и там, что-то тихо и вальяжно обсуждала. Вторая, более многочисленная и разнородная, гудела на правой половине. Чувствовалось, что среди них нет настоящего вожака, а те, кто претендовал на эту роль, грызлись между собой....
  - Двадцать три Нави превратились в чудовищ, и нашли свою смерть в коридорах и помещениях дворца заседаний. Ещё одиннадцать находятся в зале, в той группе, что сосредоточилась в центре, - голос кхора просто констатировал факт и не отражал ни каких эмоций.
  Возле меня возникла Муха, - Всего семь инфицированных и трое чужих в человеческих телах. Все погибли без права возрождения. В зале, навскидку, не более двух десятков всяких тварей, что маскируются под людей. Что будем делать папа?
  - Вы с кхором приступаете к зачистке, а я слугам народа объясню ситуацию. Муха, сенатора Врана доставь к трибуне. Даже странно, что он оказался обычным человеком.
   - Он скрытая Навь, - поправил меня кхор, - к тому же, вокруг него силовой кокон и я не уверен, что Муха сможет его продавить.
  Возникнув возле транслятора, где очередной оратор что-то читал монотонным голосом глядя на экран монитора, ни мало не беспокоясь о том, что его никто не слушает, первым делом я посмотрел в ту сторону, где находился ненавистный мне сенатор. Врана сидел спокойно, с отрешённым видом и ни на что не обращал внимания. Чуть голубоватое свечение показывало, что он защищён от внезапного нападения силовым полем и степень его недоверия своим коллегам достаточно высока.
  Мне пришлось постоять несколько минут, прежде чем на меня обратили внимание. Причём обратили ни те, кто должен был отреагировать на появление постороннего в зале, а один из режиссёров трансляции заседания, так как моё большое изображение возникло на экранах мониторов, и только после этого оратор перестал читать заготовленный текст и в изумлении уставился на меня.
  - Господа, прежде чем вы продолжите своё столь содержательное обсуждение и распределение бюджета союза, позвольте мне внести некоторую ясность, что бы предотвратить панику, давку и нежелательные последствия. Я - Вольный охотник и теперь глава клана Космических бродяг. Я бы и дальше не вмешивался в вашу деятельность по разворовыванию средств союза и обогащению за казённый счёт, если б один из вас, от небольшого ума и собственной безнаказанности, не тронул мою семью. Я говорю о сенаторе Врана, чьи люди убили моих родителей. В ответ я уничтожил его официальную семью вместе с той дырой, где находилась его резиденция - планету Прилия. И не остановлюсь до тех пор, пока все, кто имеет к сенатору хоть какие - то родственные отношения не уйдёт в мир иной без права возрождения. Правда, сам сенатор этого уже не увидит и не узнает, - дни его жизни окончатся сегодня. А что бы совместить сразу несколько дел, я решил заодно и очистить ваше заседание от нежелательных элементов, - так называемых чужих, что вселились в тела людей и Нави, которые правят здесь бал. Сейчас мои помощники занимаются как раз этим, так что не обращайте внимания на то, если один из ваших соседей вдруг превратится в чудовище или представителя тёмного мира, а после своей смерти выбросит в зал клубы смердящего воздуха. Уйти, до окончания зачистки никому не удастся, так как двери надёжно блокированы, связь с внешним миром прервана, а на сам зал заседания направлено мощное оружие несущее сеть антиматерии. Мне не хотелось бы убивать всех здесь присутствующих в зале, так что соблюдайте спокойствие и не паникуйте. Если вы нормальный человек, то вам ничего не угрожает, какой бы вы криминальной деятельностью не занимались - это не моя задача.
   То тут, то там раздавались вскрики, и тёмные клубы воздуха с неприятным запахом поднимались к потолку зала. В некоторых местах возникали зоны отчуждения, когда какой-нибудь благопристойный парламентарий вдруг превращался в чудовище с разорванным горлом и с тихим шорохом бесследно сгорало.
  Ни один мускул не дрогнул на лице Враны во всё время моего короткого выступления, а вот мощный удар, который вырвал его из защитного кокона и бросил к моим ногам, изрядно его напугал.
  - Вы зря, сенатор, пошли у кого-то на поводу и приняли заказ на моих родителей. Вас очень умно подставили, так как знали, что я церемониться не буду. Должен официально объявить, - если раньше закрытые миры не вмешивались в ваши дела, то теперь, с таким положением дел, будет покончено. Как Горный король я объявляю, что чистки от нави и сил диких тёмных миров будут продолжены на всех планетах и во всех мирах. Пощады не будет никому.
  - Папа, я закончила. Даже как-то не интересно, - никто не кричал, никто не убегал или просил о пощаде. С ними что-то не так?
  - Всё так Муха. Просто безнаказанность и вседозволенность заставили их забыть о собственной безопасности, а отсутствие зачисток очень долгое время усыпило даже самых осторожных.
  - Кхор, Врана твой. Не хочу даже руки марать о него, - эти слова я произнёс громко вслух. Мгновение и вместо красавчика мужчины у моих ног появилась фигура козлоногого и рогатого монстра с разорванным горлом. Ещё мгновение и труп окутало неяркое пламя, от которого на полу не осталось даже крошки пепла.
  - Господа парламентарии, я с вами не прощаюсь, - через несколько секунд после моего убытия все ограничения на ваши перемещения будут сняты. И хочу предупредить некоторых озабоченных собственным благополучием и желающим захватить побольше власти - любые действия направленные на сепаратизм будут пресекаться смертью лидеров этих движений и не тех кукол, что вы выдвигаете на первый план, а истинных руководителей и кукловодов. Я вас предупредил!
  Вместо того, что бы сразу же переместится на Альбатрос, я ещё некоторое время присутствовал в наблюдательной комнате и внимательно следил за реакцией на наши действия и свои слова. Сначала ничего не происходило, словно на всех присутствующих напал столбняк, потом зал заседаний буквально взорвался криками и паническими действиями. Кто-то громко кричал, призывая службу безопасности, кто-то бегом устремился к выходу, стремясь как можно быстрее покинуть зал заседаний, а несколько человек, на которых я обратил внимание, используя средства связи, отдавали какие-то указания своим подчинённым. И я, почему-то был уверен, что эти указания касаются ставшей бесхозной империи Врана.
  Как потом мне стало известно из сообщения Архива Петровича с Арканзаса, трансляция всего этого безобразия велась чуть ли не в прямом эфире и вызвала всплеск волнений и недовольства правящими кругами на более чем трёх десятках планет, в первую очередь там, где 'слуги народа' были инфицированы чужими, или стали Навью.
  - Ария, как у нас тут дела? Больше тебе тут ничего необычного не казалось?
  Однако Муха всё испортила, - Папа, на борту Альбатроса был чужой, я чувствую его посмертный запах. Только он какой-то странный, незнакомый.
  - Принцесса, вы уверены, что на Альбатросе побывал кто-то посторонний? А вот милорд мне сказал, что это плод моей болезненной фантазии и боязнь замкнутого пространства.
  - Папа наверняка так сказал, что бы ты успокоилась и не боялась. Папа, а кто это был и как он сюда попал?
  - Астральное тело из очень далёкого космоса было отправлено для того, что бы узнать, что случилось с ударной группой, посланной для захвата плацдарма и которая, после нашего вмешательства, была частично уничтожена, а частично исчезла без следа. Какой-то сумасшедший клоун, но меня он здорово напугал тем, что беспрепятственно проник на борт Альбатроса.
   Ария, это будет твоя вторая задача после того, как закончишь с блоком управления и бортовым компьютером....
  Подгорный дворец встретил нас тишиной и безмятежным покоем, что было и не мудрено, ведь ночь давно вступила в свои права, и до рассвета оставалось добрых два часа. Поспать мне дали всего несколько часов и виновата в этом была Муха, которая, верная своей привычке, отправилась проверять кухню и кладовые, где её и вычислили. Так что к десяти часам утра у моей спальни выстроилась внушительная толпа придворных, у каждого из которых было безотлагательное дело к Горному королю. Приём я решил провести в малом зале, там, где находится истинный трон Горного короля, вырубленный из одного кристалла. Не скажу, что дела и проблемы были действительно первоочередными, просто многие хотели показаться мне на глаза, так сказать проявить свою лояльность. А я впервые задумался о том, что в действительности все обитатели нашего дворца, за некоторым исключением, состоят из членов одной большой семьи - потомков первого Вольного охотника и Горного короля. Некоторые пришли только для того, что бы сказать мне, что я могу располагать ими и только магистр Пётр попросил встречи с глазу на глаз.
  По местным меркам мы отсутствовали всего несколько дней, но и их хватило, что бы по королевству и закрытым мирам поползли слухи о моей гибели, бесследном исчезновении, тайной женитьбе, баснословном богатстве, приобретении супермощного артефакта и прочей чепухи, с которой меня ознакомил магистр в своём приватном докладе о текущей обстановке в Горном королевстве. Он же поведал мне о подозрительном оживлении общения между представителями старшей и средней ветви, соблюдении ими конспирации и секретности.
  Первым вопросом, который я задал ему - был вопрос о состоянии раненых и больных, которые вернулись после неудачной экспедиции под руководством императрицы нижних миров, а так же о том, как идёт выздоровление и что нужно для того, что бы пострадавшие скорейшим образом вернулись в строй. Более часа мы с ним обсуждали состояние дел в королевстве и неотложные меры по стабилизации обстановки в закрытых мирах.
  Вернувшись в малый тронный зал, я приступил к исполнению тех желаний, которых накопилось достаточно много и у меня и у моих ближайших помощников. Без перерыва на обед я занимался укреплением безопасности королевства и дворца, ограничении перемещения не потомков Горного короля в пределах королевства, а главным своим достижением я считал тот факт, что отныне те, кто выдаёт себя за потомка нашего легендарного предка, но таковым не является, вообще не сможет попасть в Горное королевство, не говоря уже о том, что бы находиться в нём без специального разрешения. Это ограничение не распространялось на моих подданных и тех, кто примет его в будущем. Назрела острая необходимость завести себе личного секретаря, что бы спихнуть на него наиболее рутинные дела, - как то составление меню на неделю, запись на приём, напоминание о встречах и прочей чепухе, которая могла поглотить всё моё время. И ещё я обратил внимание на то, что было очень много пустяковых проблем, которые ни как не входили в мою компетенцию, но за отсутствием назначенных людей, решать которые приходилось мне. Вот уж не думал, что править - это такая морока.
  Уже после ужина появились Люся и Миша. Их визиту я обрадовался, хотя и не подал виду. Мой прадед был абсолютно равнодушен к власти, политике и прочей, как он считал ерунде, которая не стоит нервов и затраченных усилий. А вот Люся купалась в интригах, любила совать свой нос во все дела и лезла со своими советами. Вот их-то я и пристегнул к работе во дворце. В конфиденциальной беседе с каждым я определил круг задач, которые они отныне будут выполнять. Прадед стал отвечать за безопасность во дворце и его окрестностях, магистр одномоментно стал начальником внешней разведки и контрразведки королевства, а Люсю я назначил начальником своего ещё несуществующего секретариата и вице-канцлером, оставив должность канцлера вакантной до лучших времён. Эти назначения, тем не менее, не помешали мне напомнить своей любимой бабуле, что она пока находится под подозрением и некоторые обвинения в попытке узурпировать власть и повлиять на моё величество, с неё ещё не сняты.
  Утром меня разбудил ворчливый голос вновь назначенного начальника безопасности, - Вы посмотрите на этого шалопая, даже его спальня никем не охраняется.
  - Дедуля, а зачем мне охрана, если со мной всегда Муха и кхор?
  - У Мухи зов желудка сильнее воли командира, вот и сейчас она прохлаждается на кухне, а кхор окажется бесполезным, если на тебя совершат покушение обычные люди. Или ты, Эндрю, считаешь, что всё твоё окружение радостно встретило возвращение Горного короля на престол?
  Да, умеет Миша с утра придать заряд бодрости, но виду я не подал, что его слова задели болезненные струны в моей душе. Я и сам понимал, что за пределами дворца очень многие не считают меня королём, а тут ещё и мантикоры из нижних миров исчезли и, якобы, закрылись в своих мирах. Все эти мысли привели к тому, что я вновь вернулся к мысли преподать некоторым урок и выполнить своё обещание по уничтожению двух планет из темны миров. А ещё, ещё была Красавица и её драконы, которые формально не были моими подданными, но которые тоже лезли не в свои дела. А уж то, как они поступили с Клер, я прощать не собирался. Быстро приведя себя в порядок, и наскоро перекусив, пренебрегая всеми традициями и этикетом, я оказался в малом зале. Как только моя пятая точка опустилась на жёсткую сидушку, на голове у меня блеснула корона, и я почувствовал себя готовым к дальнейшим действиям.
  Перво-наперво я окружил планету драконов силовым полем и лишил их возможности путешествовать внутри тёмных миров. При этом я использовал тот же метод что и до этого - попасть к драконам мог любой, кого они примут сами, а вот переместиться от них - никто не мог.
  Постепенно, не смотря на ранний час, малый зал стал заполняться придворными, а я приступил к исполнению второй части задуманного. Громко, что бы все слышали мои слова, я проговорил, - Через шесть часов после отправки этого сообщения по односторонней связи, две планеты тёмных миров, которые были присоединены к империи в последнюю очередь, будут мною уничтожены. Если на них находятся нужные вам существа, приступайте к эвакуации. Отсчёт начался.
  
  В малом тронном зале повисла гнетущая тишина, даже появившаяся Люся не нашла что сказать, а застыла на пол пути к трону, но потом быстро пришла в себя, - Ваше величество, неужели вы поступите так жестоко?
  - Я уже поступил, миледи. Процесс запущен и через установленный промежуток времени обе планеты превратятся в пылевые облака. Это самое малое и лёгкое наказание за вмешательства в мои дела и неоправданную гибель моих подданных по вине третьих лиц. Решение неизменное и обжалованию не подлежит. И пусть скажут спасибо, что я изменил свои намерения и не стал уничтожать столицу империи тёмных миров со всеми её жителями. А теперь, сударыня вице-канцлер, я готов начать приём и разрешение вопросов, требующих моего личного вмешательства.
  Вот тут и началось самое интересное - легко, без всяких усилий, я перенаправлял решение тех или иных вопросов своим недавно назначенным помощникам. Причём львиная доля проблем отдавалась на усмотрение вице-канцлера, хотя досталось и начальнику службы безопасности и, даже, магистру.
  - Что ж, друзья, - подвёл я итог нашего двухчасового заседания, - цели ясны, задачи поставлены, вперёд за работу. Миледи вице-канцлер, если вы уже назначили церемониймейстера и главного распорядителя дворца, то пусть он озаботится составлением списка приглашённых на обед. Обед состоится в малом зале в 14.30 по местному времени, количество допущенных не должно превышать сто человек, не считая детей, если таковые окажутся в семьях приглашённых. Я до обеда буду работать в библиотеке и прошу мне там не мешать.
  Мы с Мухой тут же переместились в библиотеку, доступ в которую, если мне не изменяет память, посторонним я запретил.
  - Папа, а зачем мы сюда пришли? Ты что, действительно собираешься копаться в этой древней пыли?
  - Понимаешь, Муха, как только мы с тобой оказались во дворце, так сразу же какая-то непреодолимая сила заставляет меня обязательно побывать в библиотеке и, особенно, в хранилище архивных данных. Ты такого ничего не чувствуешь?
  - У меня такое ощущение возникает только в отношении кухни и только в определённое время. А у тебя это, наверное, от перенапряжения. Ты же в последнее время совсем не отдыхаешь, а короткий сон не восстанавливает твои силы. Может вернёмся на Альбатрос, прыгнем куда-нибудь, где другой временной поток, ты выспишься, отдохнёшь, а заодно проверим, как там Ария?
  Я тяжело вздохнул, - Предложение заманчивое, но давай мы вернёмся к нему через пару деньков, когда я немного разгребу дела, что накопились тут во время нашего отсутствия. А ты тем временем начни проверку всех помещений на предмет шпионских устройств. Те, где есть моя метка, оставляй, все остальные беспощадно уничтожай, только попытайся сначала установить, куда они передают информацию внутри дворца....
   Муха занялась рутинной проверкой, благодаря своим развитым чувствам, она как нельзя, кстати, подходила к этой работе. И не важно, сколько времени прошло с момента установки следящего устройства - год или пять, она его найдёт. Тем более, что это были не блок управления кораблём или бортовой компьютер, которых она немного побаивалась и считала почти что живыми существами.
  Сев за один из столов и закрыв глаза, я стал осматривать, уже в который раз, всё помещение внутренним зрением, отмечая малейшие всплески магической энергии. Это был очень трудоёмкий процесс, требующий немалых энергозатрат, так что Мухе пришлось даже пару раз наведываться на кухню и там запастись мясом, хлебом, сыром и холодным чаем.
  Перед самым обедом мы подвели итог нашей плодотворной работы, - я на электронной схеме библиотеки нанёс все интересные точки, а Муха показала мне места семи обнаруженных ею следящих и транслирующих устройств. При этом мы обследовали едва ли десятую часть всех стеллажей и шкафов. Так что работы предстояло ещё очень много.
  Уже направляясь в обеденный зал, она поинтересовалась, - Папа, а что такого может быть важного в библиотеке, что тебя постоянно туда тянет?
  - Видишь ли дочка...
  - Ой, папа назвал меня дочкой! Это так приятно....
  - Так вот, библиотека это такое место, где способности и сила короны Горного короля весьма ограничены и сделано это, по-моему, не случайно.
  - Ты хочешь сказать, что здесь находится нечто, что пытались спрятать даже от Горного короля?
  - Или от королевы. Нечто такое, что им знать было необязательно, или нежелательно. Сделать это мог только тот, кто имел в то время доступ к короне или был ранее настроен на неё. Придётся покопаться в хрониках и летописях подгорного дворца и поискать намёки на нечто необычное. Как думаешь, почему прервалась преемственность владельцев подгорного замка, и как получилось так, что он стал собственностью сразу всех трёх кланов? Я вот раньше никогда об этом не задумывался...
  Ровно в 14.30 мы с принцессой вступили под своды обеденного зала. Незнакомый мне церемониймейстер громко объявил мой приход, и мы чинно прошли во главу стола. За моим столом находились только близкие мне люди - Миша, Люся, магистр Пётр и Муха. Были ещё два кресла, но они пустовали.
  - Это для тех, кого вы соизволите пригласить за свой стол, ваше величество, - тут же мне пояснила Люся, - пока они пустуют, но думаю, недолго будут пребывать в таком качестве.
   В это время в зал вошёл один из тех, кого вице-канцлер уже успела привлечь к работе в своей администрации. Наклонившись к уху Люси, он что-то негромко ей сказал, а она тут же озвучила новость мне, - Милорд, две планеты в нижних тёмных мирах прекратили своё существование, превратившись в пыль.
  Я равнодушно пожал плечами, - Они получили то, что заслужили. Дополнительное наказание я наложил и на драконов - отныне они не смогут покидать свою временную планету, - слово 'временную', я выделил интонацией. Бедная Люся чуть было не поперхнулась, а я сделал вид, что ничего не заметил и заботливо предложил ей бокал с напитком.
   Муха, как обычно, побыв некоторое время за общим столом, исчезла и только я знал, что она и кхор находятся здесь, рядом со мной, и внимательно наблюдают за всеми гостями. Видимо и мантикору что-то беспокоило, хотя она и не подавала виду.
  Так как я успел неплохо перекусить пред обедом, то у меня было время, что бы понаблюдать за присутствующими, а к некоторым и влезть в голову, что бы прочитать их мысли. В принципе не было ничего интересного, не считая того, что почти четверть приглашённых составляли девушки или молодые женщины в возрасте от четырнадцати до двадцати двух лет. Бабуля и здесь была верна себе, - а вдруг мне кто-нибудь приглянется, - всё-таки, в почти тридцать лет, пора бы обзавестись если не семьёй, то хотя бы фавориткой. Я был уверен, что среди девиц были представители самых знатных семей - потомков Горного короля и некоторые из них будут постоянно появляться в моём ближайшем окружении.
  - Муха, - обратился я мысленно к принцессе, - а ты совершенно случайно не намекнула бабуле, что у меня на корабле появился новый член экипажа - весьма симпатичная молодая девушка, которую я пока от всех скрываю? Может быть, хоть это уменьшит количество тех, кто томно вздыхает и бросает на меня многообещающие взгляды и сократит количество девиц за моим столом? Я, всё-таки предпочёл бы видеть за ним тех, из кого можно выбрать людей в свою ближайшую свиту и без подсказки со стороны.
  - Папа, сегодня же она услышит захватывающую и романтическую историю, с недомолвками и огромным местом для полёта фантазии о некой девице, которую вырвали из застенков службы безопасности СНГ, подвергли жестокой, на грани смерти, проверке и которая уже участвовала в блистательной операции мщения убийцам твоих родителей. Ещё что-нибудь добавить?
  - Да нет, этого будет вполне достаточно. Ты, кстати, когда в последний раз связывалась с Арией? Как там у неё дела?
  - У неё всё в порядке, она каждый вечер по местному времени докладывает мне о проделанной работе. Только вот есть один нюанс, - она уже три ночи спит в твоей каюте и в твоей постели, правда каждое утро пере застилает её. Вот было бы здорово, если б ты застал её там спящей,- Муха позволила себе ехидно хихикнуть, - и сделал вид, что её не заметил.
   Я тоже сделал вид, что не заметил её ехидства и никак не отреагировал на последнюю реплику, - Она не говорила, когда закончит установку нового оборудования и его настройку?
  - Папа, не надо на неё давить и подгонять, Ария и так старается и лезет из кожи, что бы поскорее закончить, ведь по окончанию её ждёт свидание с тобой. А ты уже продумал сценарий? Куда её поведёшь, чем будешь угощать?
  - Хватит болтать, а то народ начинает на меня уже коситься. Как сел за стол, ни одному не сказал доброго слова....
  Сразу же после обеда, игнорируя намёки некой мантикоры о том, что было бы неплохо немного поваляться в постели, я прошёл в большой зал для приёмов. Предстояло выслушать с десяток жалоб и разобрать несколько дел и споров. Как я и ожидал, большинство жалоб было на невозможность по различным причинам попасть в Подгорный дворец и длительность процедуры оформления пропуска.
   И это при том, что многие ещё не знают о моих нововведениях, касаемых самого посещения Горного королевства и запрета появляться здесь всяким самозванцам. Бедная Люся только успевала кивать головой и принимать на свои плечи ворох проблем, которые я переадресовал ей. А кому сейчас легко? Вот освоится немного, заведёт себе помощников и заместителей, там и вздохнёт свободнее.
   Споры и дела, вынесенные на моё рассмотрение, тоже не стоили выеденного яйца и в основном касались того, кто должен стоять в свите ближе ко мне и у кого родословная древнее и богаче. Вот тут-то я оторвался по полной, - потребовал, для принятия решения, предоставить мне обоснование, с указанием своих предков до седьмого колена и ссылок на официальные документы и упоминания в летописях и хрониках. Пусть теперь попотеют, покопаются в бумагах, и это при том, что допуск в королевскую библиотеку и архив для них закрыт. Конечно, можно было бы сразу разрешить эти споры, ведь в моём распоряжении была вся память подгорного дворца, и в любой момент я мог вручить этим снобам их генеалогическое дерево, но мне было интересно, как они сами будут выкручиваться из этой ситуации, в которую хотели загнать меня. Другим будет неповадно доставать меня подобными мелочами. Честно говоря, я думал, что все эти феодальные заморочки давно канули в прошлое, - ан нет. Некоторые даже составили прошения с просьбой восстановить для них титулы их предков и теперь с нетерпением ждали моего решения. На кого бы взвалить эту обузу? Надо найти дотошного педанта преклонных лет, так сказать бюрократа до мозга костей, да вот беда - у меня такого на примете нет....
  Ужинали мы с Мухой в моих покоях, так что нас никто не беспокоил. Поглощая очередной кусок мяса, она поделилась со мной той реакцией, которая была у Люси, когда она скушала информацию о девице на моём корабле. Уверен, что бабуля первым делом попытается сама попасть на Альбатрос, а когда это не удастся, попытается выйти через коммуникатор или видеофон, что бы визуально определить пригодность Арии к тому, что бы быть рядом со мной. Но и тут её будет ждать разочарование. Связь с Альбатросом можно поддерживать только через мой личный коммуникатор, которыми обеспечены Муха и Ария.
  Ночь прошла спокойно, если не считать того, что мой палубный матрос разбудил меня в четыре утра по местному времени, а всё по тому, что я не догадался синхронизировать время в закрытых мирах с текущим временем на Альбатросе. Пришлось рассказать Арии о разных временных потоках, выслушать от неё кучу извинений и всё только из-за того, что она просто хотела услышать мой голос и напомнить о предстоящем свидании.
  - Муха, твоя работа?
  - О чем ты, папа? - мантикора лениво приоткрыла один свой красный глаз, показывая, что она ни сном, ни духом не причастна к столь раннему подъёму.
  - О чём? Ты же наверняка рассказала Арии о сегодняшнем обеде и о той куче девиц, которые присутствовали на нём?
  - Папа, буквально пара слов о современной моде и цвете их ленточек...
  - Мне что, прокрутить запись вашего разговора?
  - Что за недоверие своей дочурке? Да и не думаю я, что ты такой любопытный. Подумаешь, посплетничали мы немного во время официального приёма. Мне же было скучно, как ты понять не можешь.
  - Вставай, лежебока, идём в библиотеку. Всё равно я теперь заснуть не смогу, а тебе впредь будет наука, - нечего распускать свой язычок.
   - А я его и не распускала, - я просто рассказала, сколько раз и на кого ты чаще смотрел во время обеда....
  Я обречённо махнул рукой, - во-первых переспорить упёртую мантикору невозможно, а во вторых, в подобных случаях последнее слово в споре с женщиной может сказать только эхо и только её голосом....
  В библиотеке было тихо, чуть зеленоватый свет струился с потолка и от стен, в общем обстановка располагала к работе. Я продолжил изучать стеллажи и стены своим внутренним зрением, а Муха поиск жучков - паучков. Через пару часов мы перекусили и продолжили работу. Правда около восьми утра я предупредил Люсю, что на завтраке меня не будет, так как работаю в библиотеке с раннего утра, а время малого приёма перенесено на одиннадцать часов.
  В этот раз работа у нас спорилась, может быть из-за того, что в обследуемом участке библиотеки практически не было следов магии, гримуаров и скрытых артефактов в виде свитков, рукописей или книг с заклятиями и описанием колдовских ритуалов.
  - Хорошо поработали, - и я внёс новые отметки в электронную схему, попутно отмечая наиболее заметные всплески магической энергии красным светом.
  - А мне не очень повезло, - всего три следящих устройства и те нерабочие и дремучие. Папа, а как ты думаешь, кому и зачем понадобилось в столь давние времена устанавливать здесь сканеры и датчики движения?
  - Я думаю, что всё-таки в библиотеке хранится нечто, что вызывало особый интерес у обитателей дворца, а хозяева библиотеки принимали меры к его сбережению. А может быть, это были обычные ловушки для особо любопытных. Как думаешь, многим интересно, чем мы тут занимаемся? Пожалуй и нам следует принять меры предосторожностей на случай несанкционированного проникновения.
  - Папа, а разве такое возможно?
  - До недавнего времени я тоже думал, что невозможно, но проникновение астрала на Альбатрос меня разубедило. Ведь разведчику достаточно просто зафиксировать местоположение интересующего объекта, передать информацию, и потом просто ждать удобного момента или предлога посетить архив и библиотеку. Так что не всё так просто.
  Раздался зуммер моего коммуникатора и недовольный голос вице-канцлера напомнил, что до начала малого приёма осталось всего десять минут, а у неё на руках кипа документов, требующих мою подпись. Пришлось просто перенестись в малый тронный зал, а не проследовать туда чинно и благородно, как и следует поступать королю. Приём пришлось задержать на полчаса из-за того, что слишком много было бумаг требующих моего внимания. Придворные и допущенные к приёму тихо входили в зал и располагались вдоль стен, с умилением смотря, как я лихо разделывался с бумагами и пластиковыми документами. Бегло просматривая и вычленяя самое важное, я некоторые документы тут же подписывал, а некоторые возвращал на доработку. Однако некоторую часть я отложил в сторону, - все они касались допуска различных лиц в Подгорный дворец.
   И тут я в очередной раз удивил своих подданных и присутствующих, - Хочу, что бы дворец Горного короля сам определял, кто достоин посещения, а кто нет. В случае сомнений, буду рассматривать эти случаи в персональном порядке.
  Стопка бумаг взлетела в воздух и разделилась на три неравные кучки. На самой большой появилась факсимиле - 'допущен', на средней - 'не допущен', а на самой тонкой - 'к рассмотрению'. Взяв несколько документов из средней пачки, я с удивлением обнаружил пояснения к отказу. Особенно меня поразил один пластик, на котором красными буквами было выведено - действующий наёмный убийца - профессионал.
  - Начальник службы безопасности, разберитесь от кого поступили запросы на посещение дворца этими людьми, кто дал им рекомендации и характеристики. Впредь все подобные запросы будут поступать в вашу службу, и вы будете принимать по ним решения, - кого казнить, кого помиловать, а кого выслать в тёмные миры. Подготовьте мне так же списки тех, кто стал пособниками этих людей, а так же тех, чьё присутствие в подгорном дворце нежелательно.
  Эти слова в первую очередь предназначались не для деда, а для тех, кто пытался наводнить мой дворец всяким криминалом, Миша и так знает, как ему поступать. Для себя же я решил, что первые несколько человек, чья вина будет доказана в пособничестве и заговоре против меня, будут публично казнены на дворцовой площади, и плевать мне на то, что они потомки первого Горного короля и в какой-то мере мои родственники.
  - Папа, какой же ты у меня крутой. Я уже заметила несколько человек у которых изменился цвет кожного покрова, а некоторые из них тихонько пробираются к выходу.
  - Укажи их деду, пусть задержит и подвергнет предварительному допросу, а после обеда и я подключусь. Надо сорняки рвать с корнями, без всякой жалости и снисхождения к былым заслугам.
  
  8. В спину бьют только трусы.
  
  - Ну что, доча, что удалось установить?
  - Ты был прав папа, Люся тоже имела несанкционированный доступ к Альбатросу. Она попыталась проникнуть на него, но потерпела неудачу. Связаться с кораблём у неё тоже не получилось. Из её переговоров следует, что она поняла, что попала в твои сети и теперь в раздумьях - бежать ли ей в нижние миры, или спрятаться у драконов.
  - Ай да бабуля. А что дед?
  - Деду она всё рассказала, правда в несколько приукрашенном для себя виде, однако он её сразу же оборвал и предупредил, что за ней он не последует и что спокойствие королевства для него важнее. Он так же посоветовал ей самой всё без утайки рассказать тебе, а Люся сказала, что ты кровавый деспот, что яблоко от яблони недалеко падает, и что все мужчины нашего рода изверги и издеватели. А потом я отключила прослушку и просмотр, так как дед влепил ей полновесную пощёчину, а она стала рыдать и обвинять его в том, что он её не любил никогда и испортил ей всю жизнь....
  - Понятно, бабуля решила использовать запрещённые методы, но они результата не принесли. Что ж, я сделаю вид, что пока ничего не знаю и ни о чём не догадываюсь. Скорее всего, у Люси здесь второстепенная роль, учитывая наши родственные связи, а руководили всеми Манти и Красавица....
  Этот разговор происходил очередным ранним утром в библиотеке, и Муха только что вернулась со своего задания. С того памятного разговора прошло уже два дня и я был уверен, что природное любопытство Люси подтолкнёт её к активным действиям, самое лучшее время для которых - ночь. Дело в том, что днём я использовал вице-канцлера по полной программе, не давая ей ни минуты передышки, а вот ночи были в её полном распоряжении. Такая тактика именно сегодня принесла свои плоды, и я был доволен. Работа в библиотеке и архиве тоже шла своим чередом и постепенно приближалась к логическому завершению. Мне осталось исследовать две небольших комнаты архива, в которых хранились статистические отчёты, ничего интересного я там не думал найти, но привычка доводить каждое дело до конца, не давала мне бросить моё изучение стеллажей и стен внутренним зрением.
   От работы меня отвлёк радостный голос Мухи, - Папа, Ария только что мне сообщила, что она завершила все работы и нам с тобой следует прибыть на Альбатрос, что бы провести полевые испытания. Пойдём сейчас, а то я соскучилась по её жареному мясу.
  Быстро прикинув, сколько у нас времени займут испытания систем управления и бортового компьютера, с учётом разницы во временном потоке, я согласился.
  - Предупреди Арию, что мы будем у неё через час, по корабельному времени, пусть приготовит ранний завтрак.
  - Какой завтрак папа? У неё там скоро будет ужин....
  Ария встретила наше появление в рубке управления широкой улыбкой, но я быстро остудил её пыл и радостное настроение, - Леди Ария, в моей каюте ощутимо пахнет вами, что вы там делали?
  Понимая, что любую ложь тут же последует наказание, девушка с трудом выдавила из себя,- Простите милорд, я ночевала там. Это единственное место на корабле, где я чувствовала себя в полной безопасности и не так одиноко. Вас не было целый месяц.... Но вы не думайте, постельное бельё я меняла ежедневно на тот случай, если вы вдруг внезапно покажетесь.
  - Хорошо. Впредь, если вы надумаете вновь ночевать в моей каюте, воздержитесь от использования ароматической воды и духов, это отрицательно сказывается на работе анализаторов, да и я не люблю посторонние запахи.
  Отвернувшись от опешившей девушки, я подмигнул Мухе, которая тоже подмигнула мне.
  - Лорд Эндрю, я несколько раз проверила все системы в стационарном режиме, но, на всякий случай, проверку надо провести в различных режимах.
  - Муха, как думаешь, Ария желает нашей мучительной смерти?
  - Папа, ты хочешь сказать голодной смерти? Мне кажется, она не видит, что мы появились на Альбатросе неухоженные, заморённые, уставшие, а из камбуза так вкусно пахнет.
  - Ну, ещё бы, ведь она не знала, что мы так быстро появимся здесь и поэтому готовила вкусняшки только для себя любимой. А мы вот сейчас возьмём и всё съедим....
  - Милорд, я каждый вечер готовлю еду с расчётом на ваше появление, - девушка покраснела, так как непроизвольно выдала себя.
  - Прости Ария, что не навещал тебя и не интересовался ходом пусконаладочных работ, поверишь, - ни минуты свободного времени, - то балы, то рауты, то суаре.
  - Не слушай его Ария, он в последнее время спит всего по три - четыре часа, слишком много накопилось проблем. Я даже не знаю, сможет ли он уделить тебе полные сутки для обещанного свидания, особенно, если вам придётся ночевать за пределами дворца.
  - Муха, ты опять за своё?
  - А что, папа, разве совместно проведённая ночь не входит в сценарий свидания? Я ознакомилась с двумя мнемокристаллами и там все свидания заканчивались спальней. Только почему-то, чем они там занимались, не описывалось. Просто я думаю, если б они просто спали, то могли делать это и по отдельности. Ария, а ты как думаешь?
  Девушка ничего не ответила, а только ещё сильнее покраснела.
  - Всё, кончили пустые разговоры и пошли на кухню, после завтрака - полевые испытания.
  Мясо действительно было очень вкусным, в меру прожаренным и сочным, так что мы с Мухой получили большое удовольствие от поедания. Муха не удержалась,- Папа, а почему бы тебе не забрать Арию во дворец, в своих апартаментах не создать небольшую кухню по примеру этой и не позволить ей иногда баловать нас вкусным, жареным мясом?
   Отвечать я не стал, а через некоторое время встал из-за стола, давая понять, что трапеза закончилась и пора приниматься за работу.
  Двигатели Альбатроса работали на максимальной тяге, и корабль ощутимо вздрагивал, к тому же я использовал разные режимы и манёвры, что бы проверить работу систем управления при пиковых нагрузках. Два часа по корабельному времени пролетели незаметно и первый этап испытаний я признал успешным.
  - Сейчас всем спать, через четыре часа проверка управления защитными щитами и огнём.
  Дождавшись, когда Ария уйдёт в свою каюту, я приступил к собственной проверке бортового компьютера и систем управления кораблём. Был один секрет, который я не доверял никому - положив руки на консоль управления, я пробарабанил пальцами мотив старинной песни, что являлось кодовым сигналом для специального устройства. Две иголки одновременно впились мне в ладони, произвели отбор крови для анализа и только после этого, на мониторе появилась зашифрованная информация, которую ещё предстояло дешифровать, изучить и, при необходимости, стереть. Всё время отведённое мною на сон, ушло на проверку качества выполнения работ Арией, поиск и нейтрализацию установленных ею обходных маршрутов, блокировку двух непонятных программ. Закончил я всё переустановкой допуска к полному управлению Альбатросом, как обычно он был основан на моих личных параметрах и характеристиках. Так что, даже если меня убьют, и попытаются воспользоваться моими руками, головой или информацией моего мозга, то ничего не получится - автоматическая система самоуничтожения Альбатроса начнёт свой отсчёт.
  - Папа, Ария проснулась, сделай вид, что и ты тоже только встал. На постели я твоей повалялась и попрыгала, так что она мятая....
  - Доброе утро Ария, хоть немного отдохнула? Ничего, вот закончим испытания и как следует отоспишься, отъешься, отдохнёшь.
  - Ария, ты же не такая наивная, что бы верить всему тому, что папа тебе сейчас наобещал? Пока он рядом с тобой - забудь об отдыхе и полноценном сне. Он ещё тот эксплуататор и рабовладелец.
  - Если готовы, то совершаем прыжок и приступаем к стрельбе и управлением огнём. Ария следи за работой силового поля и защитных экранов, а ты, Муха, за показанием энергорасхода Альбатроса.
  И вновь, в течение двух часов, я гонял системы управления и бортовой компьютер в разных режимах, в условиях близких к критическим и экстремальным нагрузкам. Замечаний и нареканий у меня не возникло, было по всему видно, что работа выполнена с высоким качеством. Я бы сказал, - с душой и очень высокой степенью ответственности.
  - Я доволен вами леди, осталось последнее. Муха неси мнемошлем.
  Ария, сейчас я проведу не очень приятную процедуру частичного и избирательного стирания твоей памяти. Не волнуйся, все твои воспоминания останутся при тебе, за исключение того, что связано с установкой, наладкой и программированием блока управления и бортового компьютера. Причём память я сотру не полностью, а как бы спрячу её так глубоко, что её никому не удастся извлечь из тебя. При необходимости, услышав кодовый сигнал, она к тебе вернётся. Застегни ремешок под подбородком.
  Я отчётливо читал мысли девушки, её страх, неуверенность в том, что я сдержу слово, и все воспоминания останутся при ней.
  - Всё, можешь снять шлем. Муха убирай его на место.
  - Лорд Эндрю, так я ничего не почувствовала, да и моя память осталась при мне - ничего же не изменилось.
  - Это не так, всё что надо - было стёрто и заменено на другие, весьма похожие воспоминания и знания, именно поэтому вы ничего не заметили и не почувствовали....
  - Папа, нам пора возвращаться. Лучше сделать это чуть раньше, чем хоть ненадолго опоздать, а то бабуля опять будет доставать своими расспросами
  - Ария, отдыхай, набирайся сил, скоро я приглашу тебя на свидание.
  Альбатрос, автопилот, возвращение в точку, дежурный режим.
  Не дожидаясь, когда корабль возьмёт курс на Сигму, мы с Мухой перебрались в библиотеку и сделали это как раз вовремя. К двери кто-то подошёл и громким голосом предупредил, что до назначенной аудиенции осталось три четверти часа.
  В ответ Муха рыкнула, - Да что ж вы такие назойливые, не даёте спокойно поработать. Мы не опоздаем.
  Папа, а ты кому-нибудь говорил, что мы по утрам работаем в библиотеке? Откуда они узнали о том, что мы здесь?
  - Муха, из этого же мы не делали секрета, к тому же у деда есть схема, на которой отмечается в автоматическом режиме любой человек, находящийся во дворце. Всё дело в том, что метки достаточно мелкие и могут сливаться с другими, так что я уверен, что оповещение было отправлено и в другие места, где мы с тобой могли находиться. Сейчас уточним у начальника службы безопасности.
  Связавшись по коммуникатору с дедом, я узнал, что действительно, это именно он отправил посыльных в пять мест нашего вероятного нахождения. Об этом его просила вице-канцлер, так как я сегодня должен принять и подписать ряд важных документов и указов. А самое главное, это должно произойти в присутствии нескольких высокопоставленных сановников из верхнего и срединного мира, так как эти документы касаются непосредственно этих двух королевств.
  Меня это насторожило. Я не собирался форсировать события и предпочитал занять выжидательную позицию, тем более сейчас, когда служба безопасности и магистр вплотную занялись изучением возможности несанкционированного выхода в верхние миры. Меня до сих пор не оставляла мысль о том, что нападение на моих родителей было тщательно спланировано и осуществлено с помощью кого-то из закрытых миров. Я так же полагал, что Врана был просто игрушкой в опытных руках и тот, кто провернул эту операцию, был весьма опытным, коварным и опасным врагом. Не исключалась возможность участия в этом и магов Акапульки.
  Есть нам не хотелось, поэтому время отведённое для завтрака я потратил на изучение бумаг, что передала мне Люся, а Муха внимательно наблюдала за лицами присутствующих на завтраке и вполголоса комментировала их поведение.
  - Папа, пара человек тоже ничего не едят, или делают вид, что завтракают, асами ни крошки не проглотили и не сделали ни одного глотка. Мне кажется это подозрительно, тем более, что они оба раньше принадлежали к средней ветви.
  - Не волнуйся, дворец сам следит за тем, что бы в пище не использовались вредные или ядовитые вещества, а так же их производные и компоненты. Мне правда не очень понятно, как он это делает. И вообще, у тебя не складывается впечатление, что Подгорный дворец и корона Горного короля - одно живое или разумное существо? Эта мысль пришла мне в голову совсем недавно и чем больше я размышляю об этом, тем больше прихожу к выводу, что прав.
  Сразу же после завтрака мы отправились в малый зал для приёмов. В этот раз кхор предпочёл идти рядом со мной, а не перенестись сразу же к трону, как он это делал обычно.
  - Кхор, что-то случилось? Обычно ты не очень жалуешь подобные мероприятия.
  - Я чувствую в воздухе разлитую опасность и угрозу. Они не носят конкретной направленности, и это меня волнует больше, чем если б они были направлены конкретно на тебя. Вполне возможно, что на приёме кто-то из присутствующих может быть подвергнут магической атаке или на него будет совершено покушение. Предупреди Муху, что бы внимательно смотрела за передвижениями придворных и гостей.
  - Понятно, - если что случится, то все шишки посыплются на меня. Службу безопасности предупредить о возможном развитии событий?
  - Нет. Думаю, мы справимся сами, да и в службе твоего деда есть случайные люди, я им не доверяю.
  - Ты хочешь сказать кхор, что кто-то из них мог вступить в контакт с чужими или представителями Нави?
  - И Акапульки тоже. Скажу больше, - я даже не во всём доверяю Мухе.
  Не сказать, что эти слова призрачного волка были для меня чем-то новым, он уже ранее высказывался на эту тему. И это не смотря на то, что Муха с нами уже больше трёх лет мотается по всем мирам и делит опасности наравне со всеми. Почему кхор так относится к ней, мне было непонятно, - может быть это простая ревность? В любом случае к его предупреждению я отнёсся очень серьёзно и первым делом, сев на трон, пожелал усиления безопасности в зале и вокруг него.
  Муха, предупреждённая мною, не нашла ничего лучшего, как отогнать всех присутствующих от входных дверей и улечься возле них, блокируя выход и вход. Её подрагивающий хвост с ядовитым шипом на конце пугал больше, чем 'весёлая' улыбка на лице.
  Аудиенция началась как обычно, я пописал несколько незначительных документов и пару рескриптов, а потом в моих руках оказался документ, которого я за завтраком не видел и не читал. Можно было бы просто отмахнуться от него, тем более, что на нём стояла резолюция вице-канцлера - 'к утверждению'. Документ касался развитию наших дипломатических отношений со старшими ветвями и королевствами верхнего и срединного миров.
  Вот оно, вот из-за чего затеян был весь этот сыр-бор. Подпиши я эти бумаги и тем самым признаю легитимность их королевской власти и законность нахождения на троне тех, кто выдаёт себя за потомков Горного короля. Мне подсунули на подпись документ, которым я признавал самозванцев. Хитро придумали. Интересно, кто стоит за этим из моего ближайшего окружения?
  - Миледи вице-канцлер, почему на королевском документе чьи-то следы жирных пальцев? Что за неуважение ко мне? У вас хватает наглости подсовывать мне на подпись эту грязь? - изображая своё недовольство, я смял все три листа пергамента в один комок и швырнул их в сторону Мухи. Кхор тут же подхватил их и, по замысловатой траектории, они оказались у неё между лапами. Теперь уже никто не сможет отобрать этот документ у мантикоры без риска для своей жизни.
  Муха лениво встала, потянулась, прихватила комок и исчезла, а через некоторое время, но уже с пустыми лапами появилась возле трона, - Папа, там сквозняк, мне не комфортно, я лучше здесь полежу, - и она растянулась на ступенях трона.
  Больше ничего необычного не произошло, и через полчаса малый приём был закончен. Все бумаги были переданы секретарю вице-канцлера, и по небольшой дрожи его пальцев я понял, чьих это рук дело. Люся, скорее всего, даже ничего не знала об этих бумагах и теперь, по идее, её секретарь должен был или как можно скорее покинуть дворец, что бы скрыться, боясь разоблачения, или его постараются немедленно убрать.
  - Миледи вице-канцлер, а почему мне не представлен ваш секретарь? Леди, кто вы, когда появились во дворце, к какой ветви принадлежите? Да не тряситесь вы так, я не кусаюсь.
  Инициативу на себя взяла моя бабуля, - У меня три секретаря, ваше величество. Сегодня очередь дежурить леди Беллы. Её рекомендовал в мой штат срединный клан, как истинного потомка Горного короля и её прибытие во дворец, это подтвердило. А чем вас заинтересовала эта скромная девушка? Она вам понравилась? Если это так, то я могу перевести её в разряд ваших личных секретарей.
  Пользуясь тем, что мы остались почти одни в зале, я негромко спросил, - Люся, у вас все секретари такие смазливые? Её служба безопасности проверяла? - и видя непонимающий и недоумённый её вид, поспешил пояснить, - Тот документ, который был якобы грязным, в пятнах, не был мне представлен для предварительного просмотра на завтраке, а появился в кипе бумаг уже значительно позже и к тому же, с вашей резолюцией - 'к утверждению'. Странно, правда? Новый секретарь, неизвестный документ, который вы и в глаза не видели, отсутствие специального знака на леди Белла о том, что она прошла проверку службой безопасности... Это вас ни на какие мысли, бабуля, не наталкивает? Или вы больше озабочены тем, как скрыть свою попытку попасть на Альбатрос минуя моё разрешение?
  Леди Белла, а что это вы так взбледнули? Разве ваши хозяева не предупредили вас о том, что я весь такой замечательный и проницательный? Вижу, что нет. Да не паникуйте вы, всё, что мне надо узнать от вас, я уже узнал и никаких допросов с пристрастием вам не грозит. И мантикора, не смотря на то, что она очень любит человеческое мясо, есть вас живьём не будет, - вы не в её вкусе. А вот опасаетесь вы за свою жизнь не напрасно. Кому-то вы уже очень мешаете, так что не рекомендую покидать ни под каким предлогом пределы дворца.
  Что касается вас, дорогая бабуля, - ещё один прокол, и я сошлю вас в нижние миры. Больше предупреждать не буду. А теперь идите и занимайтесь своими делами и не беспокойте меня до завтрашнего дня, - я непроизвольно тяжело вздохнул, - у меня сегодня обещанное свидание с одной молодой леди....
  - Ария, ты готова? Я переправлю тебя к папе. А это ещё что такое? А ну ка иди и смой с себя всю эту краску, папа этого не любит, и губы не крась, если хочешь, что бы он тебя поцеловал. Если оставишь накрашенными, то этого никогда не произойдёт....
  Девушка стояла передо мной в моих покоях отчаянно трусила и краснела. На ней был одет комбинезон Альбатроса с небольшой серебристой эмблемой длиннокрылой птицы на груди. Да оно и понятно, ведь другой одежды у неё нет, а я как то не озаботился её обеспечением. Придётся и мне одеть корабельный комбинезон, а может быть оно и к лучшему? Мало ли представителей боевых отрядов посещают Велигож в поисках особого, знаменитого оружия?
  Быстро переодевшись в спальне в такую же форменную одежду, я взял Арию за руку, - Муха, остаёшься за старшую во дворце. За спокойствие и порядок спрошу с тебя. Мы сейчас в академию Ньюкасла, а оттуда прыгнем в его представительство в Велигоже, там и остановимся, если свидание затянется. С моей охраной прекрасно справится кхор.
  Вся моя тирада, в основном, предназначалась для молодой девушки, так сказать для её спокойствия. Я-то знал, что Муха всё равно будет следить за нами и никакие запреты на неё не подействуют, а Ария будет меньше комплексовать и смущаться.
  В академию мы пошли пешком, - я специально повёл свою гостью через весь дворец, что бы она получила хоть какое-то представление о том, где находится. Судя по тому, как она вцепилась в мою руку, она была поражена великолепием обстановки, пышными одеждами придворных и слуг, которые испуганно уступали нам дорогу и низко кланялись. Однако спокойно покинуть дворец нам не удалось, - дорогу мне преградил дед.
  - Это куда-это молодые люди собрались?
  - Дед, не кипятись. Я собираюсь инкогнито посетить Велигож. Охраны не надо, со мной кхор. Если волнуешься за меня, то можешь отправить для присмотра и своего волка с нами. Я не хочу, что бы нам мешали.
  - Эндрю, удели мне пару минут, мне надо тебе кое о чём поведать, лучше это сделать в моём кабинете.
  - Леди Ария, поскучайте несколько минут в гордом одиночестве, я скоро вернусь.
   Муха,- мысленно я обратился к мантикоре, - пригляди, что бы её не обижали, но особо не вмешивайся....
  Когда я вернулся к девушке, Муха мне радостно сообщила, - Всё в порядке, придворные её уже боятся и лебезят перед ней. Подробности узнай сам у Арии, а я пошла наводить порядок.
  - Леди, я жду подробный отчёт о том, что произошло, пока я отсутствовал. Честно говоря, мне не хочется обращаться к записям слежения, так что пока мы идём на выход, вы мне всё расскажете.
  - Милорд, рассказывать не о чём. Я стояла там, где вы меня оставили, мимо проходили люди, на меня никто не обращал внимания, кроме двух молодых леди. Они остановились напротив и спросили, кто я такая, какой у меня титул или звание и что я делаю во дворце. Я так растерялась, что сказала первое, что пришло мне на ум, - я палубный матрос и вечно дежурная по камбузу космического корабля Альбатрос, а здесь жду лорда Эндрю, своего командира, с которым у меня свидание. Они испугались, стали извиняться и низко кланяться, а потом просто-напросто сбежали. Я так и не поняла, чего они испугались? А потом как-то так получилось так, что в коридоре стало многолюдно и все почему-то внимательно рассматривали меня, хотя и делали вид, что идут по своим делам. Это очень неприятное чувство, словно меня прилюдно раздевают.
  - Привыкай, ведь ты член моего экипажа, а значит, повышенный интерес тебе гарантирован. Ладно, пошли, а то мы так никогда не попадём в Велигож. А по дороге я тебе расскажу об этом знаменитом городе Фангории.
  В академии меня встретил лично магистр Пётр и сразу же стал жаловаться на отсутствие дополнительных помещений, тренажёров и дополнительного оборудования. Пришлось пообещать ему, по прибытию внимательно рассмотреть его заявку, которую он должен будет мне представить на ближайшем заседании королевского совета.
  Сам процесс перемещения прошёл быстро и незаметно для Арии, - мы только вошли в одну комнату и тут же вышли из неё, оказавшись совсем в другом месте. Не давая девушке опомниться и забросать меня вопросами, я проводил её в номер, в котором постоянно раньше останавливался, когда бывал в представительстве. Здесь я вручил ей именную кредитную карту на несколько миллионов золотых монет - её плату за проделанную работу, и провёл краткий инструктаж о порядке и правилах поведения в магазинах, лавках и на рынке.
  - Учтите леди, здешним торговцам пальцы в рот не кладите, откусят вместе с рукой. Учитесь торговаться и спорить до хрипоты, не стесняйтесь обзывать торговца разными не очень приличными словами, но только в ответ на его слова. Торгуйтесь так, словно от этой сэкономленной монеты зависит ваша жизнь и личное благосостояние. Первых две-три покупки я сделаю сам, а вы изучайте и наблюдайте сам процесс и мотайте себе на ус.
  - У меня нет усов, милорд.
  - Кстати, в городе обращайтесь ко мне 'сэр Эндрю' или 'господин капитан', а всякие там 'мой лорд, милорд' и прочие политесы, временно забудьте. Если возникнут вопросы, не стесняйтесь, задавайте, а теперь - смелее, вперёд и с песней.
  Сразу же из представительства мы прошли на главную торговую площадь, по дороге Ария ахала и охала от восторга, рассматривая архитектурные изыски местных умельцев. Мне с большим трудом удалось убедить её отказаться от посещения множества торговых павильонов, магазинчиков и лавок, убеждая, что на самом рынке цены в два, а то и в три раза дешевле при таком же качестве продукции.
   Площадь нас встретила ором, рёвом, шумом и гамом. Зазывалы надрывали свои глотки, расхваливая товар и цены на него. С непривычки Ария растерялась и просто повисла у меня на плече. Я повёл девушку в торговый центр, где продавались товары для женщин. Там я преподал ей урок того, как надо торговаться в Велигоже, а заодно прикупил для неё нижнее бельё, чулочки-носочки, разные пеньюары, трусики, лифчики и прочие мелочи, до которых так падки молодые девушки. Ария пунцово-красная стояла рядом и только хватала воздух открытым ртом, не в силах произнести ни слова. Как мелкооптовый покупатель, я сбросил первоначальную цену в два раза, а потом ещё на треть, когда согласился взять пару рекламных проспектов и предложить их членам своего экипажа. Видимо торговец посчитал меня командиром если не линейного корабля, то уж по-крайней мере крейсера с чисто женским экипажем. (говорят, такие есть, но мне не встречались) Все покупки я распорядился доставить в представительство Ньюкасла, где мы временно остановились. Затем, уже в другом отделе мы, вернее я, стали выбирать платья, блузки, юбки и прочие тряпки. Выбирал я на свой вкус, а на слабые попытки девушки вставит своё слово и выслушать её мнение, резонно заметил, что я капитан корабля, а она, как ни крути, моя подчинённая и будет носить на корабле только то, что я разрешу. Но, в конце концов, заметив её несчастный вид, разрешил прикупить те вещи, которые ей понравились. После ожесточённой торговли, взаимных упрёков в скаредности, жадности и сравнении с некоторыми представителями отряда приматов, мы пришли к взаимовыгодному результату. Как ни странно, помогла мне в этом Ария, которая несколько раз дёрнула меня за обшлаг комбинезона и негромко, но так, что бы слышал торговец произнесла,- Ну его, эту жадину, пойдёмте капитан в другой отдел, я там приглядела несколько симпатичных вещей, там всё и закупим.
  Видя, что мы действительно собираемся уходить, торгаш резко пошёл на попятную, и чуть не со слезами на глазах, причитая, что такие покупатели его пустят по миру и разорят, стал откладывать выбранные нами вещи, упаковывать их и готовить к отправке в представительство Ньюкасла.
  - Капитан, а можно я следующие покупки сделаю сама, а вы вмешиваться не будете?
  - А нам разве ещё что-то нужно здесь прикупить?
   Ария демонстративно посмотрела вниз на свои ноги, а я сделал вид, что не понял, на что она намекает.
  - Ноги как ноги, я бы даже сказал - ножки, стройные, не толстые....
  - Да при чём тут мои ножки, у меня кроме форменной обуви ничего нет.
  - Милочка моя, я не настолько богат, что бы покупать тебе готовую обувь. Сходим в мастерскую, где с тебя снимут мерку и за несколько часов изготовят несколько пар обуви.
  - Господа, господа,- вмешался торговец, который, оказывается, прислушивался к нашему разговору, - у меня на примете есть очень хороший мастер. Каждая пара обуви, сшитая им - это шедевр и берёт недорого.
  - Приятель, насчёт недорого, ты явно загнул. В Велигоже вы все готовы содрать с бедного покупателя три шкуры. Вот помню, лет десять назад, я даже повздорил с одним и разнёс его лавку. Надо будет навестить знакомого и посмотреть, как идут у него дела....
  - Капитан, вы и в правду разнесли лавку бедного торговца?
  - Разнёс, только он не торговец, а обувных дел мастер и очень обижается, когда его называют сапожником. Да не волнуйся ты так, после того, как он своим лицом несколько раз больно ударил мой кулак, мы стали хорошими приятелями и всю обувь я заказываю только у него.
  Вопреки моим ожиданиям, возле мастерской Майкла было немноголюдно. Всё объяснило объявление на стене, в котором говорилось, что заказы временно не принимаются к исполнению в связи с чрезмерной загруженностью мастера.
  - Ну вот, - раздосадовано проговорила Ария, - теперь опять надо идти в это столпотворение и искать другую мастерскую. Может быть, сходим к мастеру, которого нам рекомендовал торговец в центре?
  Неожиданно для девушки я громко гаркнул в приоткрытое окно, - Эй, Майкл, тащи свою толстую задницу сюда, я пришёл!
  - Это кому это моя задница не нравится, на свою посмотри - глист противотанковый, - из двери бочком вышел настоящий амбал выше меня на целую голову и раза в полтора шире в плечах.
   Мы обнялись до хруста костей, и его рокочущий голос разнёсся над площадью, - Что, космическая пыль проела подошвы и понадобилась новая обувка?
  - Привет дружище, нет, обувка нужна не мне, а вот этой красотке. Причём много обуви: для повседневной носки, праздничные, парадные, бальные, усиленные космические, лёгкие прогулочные, боевые и просто красивые и удобные....
  Из двери мастерской выскользнуло лёгкое воздушное создание и с радостным криком, - Эндрю, паразит, ты почему не заходишь в дом? - повисло у меня на шее.
  - Ну вот, - пророкотал Майкл, - теперь то уж точно нам не дадут распить заветную бутылочку вина, а так хотелось.
  - Замолчи, алканавт несчастный, ты эту бутылочку уже десять лет собираешься распить, да всё у тебя руки не доходят. Пошли все в дом, там Майкл и мерку снимет и подмастерьев озадачит, а мы пока перекусим. Тебя как, девонька зовут-то? Наверняка этот молодец тебе с утра и кусочка хлеба не предложил, у скупердяй несносный.
  - Ну что вы леди, капитан не скупой. Зовут меня Ария, я палубный матрос на его корабле, и я действительно проголодалась
  - Какая я тебе леди, зови меня Мария. Эй вы, два толстокожих обормота, потом будете силой меряться, а сейчас марш оба за стол, совсем девчушку голодом заморили....
  Процесс изготовления обуви у Майкл не занимал много времени, ведь я обеспечил его самым современным оборудование. И пока его помощники, якобы снимали мерку, измеряли подъём и голень, сканер делал своё дело и через тридцать секунд параметры ног уже поступали в компьютер и после обработки закладывались в программу полностью автоматизированного изготовления обуви.
  Конечно, всё это хранилось в строжайшей тайне и подмастерья действительно в ручную шили обувь по снятым меркам, которая потом шла на доработку Майклу, а затем на утилизацию. Заказчикам же выдавались искусно сделанные пары обуви, к которым приложил свои 'волшебные руки' великий мастер туфелек и сапог, кудесник обувного дела - Майкл.
  Пока Мария и Ария хлопотали на кухне, мы с Майклом уединились в его личной мастерской и обсуждали насущные дела, а попросту говоря, боролись на руках. От него я узнал, что в Фангории распространились слухи, что настоящего короля вроде как убили, а правит вместо него ставленник семьи Ринго, точная копия короля Реджина, но никаким боком не относящийся к потомкам Горного короля.
  - Ты представляешь, Эндрю, эту подделку не пустили даже на порог Подгорного дворца, а уж как он туда рвался. Говорят, сам дворец его несколько раз повозил лицом по каменным плитам площади, а теперь, опять-таки говорят, ему полностью закрыто посещение Горного королевства как самозванцу. Наверное, новый Горный король скоро скинет его с трона и передаст бразды правления настоящему потомку короля Реджина. Вот такие у нас ходят слухи, а что слышно у вас там, на космических базах?
  - Примерно тоже самое, только эти слухи больше касаются королевы верхнего мира, которую дворец тоже не пустил вовнутрь. И сейчас она рвёт и мечет, так как её власть в опасности и её тоже считают самозванкой.
  - То-то я смотрю, её посланцы зачистили в наш королевский дворец, да и псы Ринго в последнее время стали вести себя слишком нервно.
  - Псы Ринго? Кто такие?
  - Наёмники - бретёры на службе у этой семьи. Вынюхивают, выслеживают недовольных, тех, у кого языки слишком длинные, но ведь каждому рот не закроешь. В общем, это личная охрана короля и семьи Ринго.
   В это время мне в руку ткнулся кхор, а в голове раздался его голос,- В Велигоже появилась необычная нечисть, - ёма. Это люди, которые превратились в демонов. Раз в месяц их демоническая сущность просыпается, они нападают на детей и их пожирают. Отличить их от человека практически невозможно, если только не присматриваться к их зубам, они у них треугольной формы, очень острые. Мясо, которым они питаются, они не пережёвывают, а рвут кусками и глотают. Во всём остальном они обычные люди. В Велигоже сейчас две таких особи. Другой нечисти я не чувствую. Позволь нам с братом поохотиться.
  Так же мысленно я ему ответил, - Охотьтесь, но учти, времени у тебя только до завтрашнего утра, и постарайтесь нигде не наследить и никого не напугать. Моя помощь и вмешательство не нужны?
  - Нет, мы и сами справимся, ты пообещай, что сам не будешь искать на свою, сам знаешь что, приключений, а то я вызову Муху и она вам скучать уже не даст.
  - Это что, шантаж?
  - Нет, это очередное предупреждение, вдруг испугаешься, и до тебя дойдёт?
  Я усмехнулся, - Можно подумать, Муха не следит за нами. Это с её то любопытством?
  - И ничего я не слежу, а просто осуществляю надзор. Вы же с Арией как малые дети. И вообще, я во дворце и занимаюсь наведением порядка, а вы своими разговорами отвлекаете меня.
  - Капитан, что-то случилось? - голос Арии вернул меня к действительности, - У вас какой-то отсутствующий вид.
  - Всё нормально Ария, но нам надо бежать из этого дома, иначе нас не отпустят до самого вечера, да ещё и ночевать оставят, а мы осмотрели только малую часть рынка, да и свидание у нас какое-то куцее выходит. Мы даже ещё ни в один ювелирный не заглянули.
  В разговор вмешалась Мария, - Так у вас свидание? Ах, как это романтично. Ария, не упусти свой шанс. Я, если б не женила на себе Майкла, так бы и ходила до сих пор в девках. А этот, твой ловелас, сам не знает, кто ему нужен. Через-чур разборчив, поэтому и ходит до сих пор не окольцованный.
  Только через час нам удалось вырваться из гостеприимного дома Майкла и Марии, правда, пришлось пообещать, что в следующий свой визит, мы обязательно заглянем к ним.
   Изрядно отяжелевшие, мы прямым ходом отправились в ближайший ювелирный салон, - не дело, когда у молодой девушки ни перстенька на руках, ни серёжек в ушах. Мухи подарок - не в счёт. Мы обошли три или четыре магазина и салона, прежде чем девушка выбрала что-то по своему вкусу. Не понимаю, какая разница в этих побрякушках, кроме цены конечно. Мне даже пришлось выслушать целую лекцию о соответствии различных украшений женскому типажу, цвету её волос, глаз, и даже платью. Мне это было совсем не понятно, ладно бы дело шло о длине клинка, соответствии рукоятки размеру ладони, или весу метательного ножа, а то платье. Это что, если девушка надевает платье другого цвета, то и украшения ей нужны другие? А если этих платьев больше сотни, как у моей матери? Воспоминания о родителях навеяли грусть и печаль, что не укрылось от Арии.
  - Что-то случилось капитан? Вас что-то беспокоит?
  - Я вспомнил свою мать и её безупречный вкус. Наверное, ты права, каждый раз, когда она появлялась на благотворительных балах или приёмах, на ней были различные украшения, но в повседневной жизни, она носила одно и то же, то, что ей больше всего нравилось самой.
   А потом мы попали туда, куда я исподволь вёл девушку - в оружейный ряд. Вот где была истинная и строгая красота линий, блеска металла и благородство форм. К моему удивлению, Ария тоже проявила неподдельный интерес к холодному оружию и даже попросила меня подобрать ей небольшой кинжал или стилет, мотивируя свою просьбу тем, что я разбираюсь в оружии лучшее чем она.
  Уже стемнело, на улицах зажглись фонари, стилизованные под старину, когда мы зашли в небольшую таверну что бы поужинать. Мой выбор был не случаен, мне уже приходилось бывать здесь, да и название кабачка почти что соответствовало названию нашего клана - 'Таверна морских бродяг'. Заняв отдельный кабинет, что бы нам не мешали, я заказал обильный ужин на свой вкус, а Ария стала рассматривать в спокойной обстановке свои мелкие покупки, которые уместились у неё в небольшом бауле. При этом она цокала языком и радовалась как маленькая девочка. Вот что значит детство, проведённое в бедности и без подарков.
  Уже в самом конце нашей трапезы, возле меня появился кхор, - Охота окончена, ёмы уничтожены, но их следует как следует исследовать. Они не представители тёмных или иных миров, они местные и процесс превращения человека в ёму требует тщательного изучения. С подобной трансформацией нам с братом встречаться не приходилось. Он забрал один из трупов и перенёс его к своему хозяину, ты не против?
  - Нет. Было ли ещё что-нибудь необычное на улицах Велигожа?
  - Ближе к вечеру появилось несколько вооружённых отрядов, которые жители называют псами. Ведут себя нагло и вызывающе, но только с теми, кто по определению не способен оказать им сопротивление или дать сдачу, - женщины, дети, старики. Не удивлюсь, если они начнут задирать и одиноких прохожих, особенно вдали от рынка и центральной площади.
  Буквально через несколько минут после того, как кхор закончил свой отчёт об экспедиции по поиску и уничтожению нового вида нечисти, в таверну зашла шумная компания из шести человек. Все они были одеты в одинаковую форму, а поверх их защитной одежды были накинуты камзолы с эмблемой оскаленной собачей морды. Вели они себя нагло и вызывающе, пользуясь тем, что посетителей было совсем немного и реального отпора они ни от кого не ожидали.
  К ним подошёл хозяин таверны, - Господа, шли бы вы отсюда, у меня приличное заведение, а ваше поведение неподобающее. Или вы успокоитесь, и только тогда вас обслужат, или пройдите в кабак на соседней улице, там собираются такие как вы.
  - Друзья, вы слышали? Нам, преданным слугам короля, здесь не рады. Хозяин ты бунтовщик и заговорщик, а посему мы тебя арестуем и доставим в столицу для допроса, а окажешь сопротивление, просто-напросто убьём.
  - Ария, пойдём отсюда, а то я смотрю, прислуга уже вооружилась и только ждёт сигнала, что бы выкинуть этих наглецов из заведения, а нам лишний шум не нужен.
   Едва мы вышли из кабинета, как сразу же привлекли к себе внимание 'псов', - Ого, чужаки. Наверняка агенты бунтовщиков и заговорщиков. Взять их. Мужика, оказавшего сопротивление - пустить в расход, а девку сначала допросим, в какой-нибудь комнате, а потом тоже в расход.
  Однако даже встать из-за стола они не успели, как рядом с ними возникли три воина в форме Ньюкасла с обнажёнными клинками.
  - И кому я обязан столь трогательной заботе? - обращаясь в пустоту, проговорил я.
  Откуда-то сверху раздался голос, - Милорд, я отвечаю за вашу безопасность за пределами дворца. Извините, если лишили вас развлечения. Что прикажете делать с этими?
  По голосу я узнал одного из заместителей лорда Миши, - А что с ними делать? Они пытались убить меня. Пару человек оставьте для допроса, остальных казнить, трупы выбросить на площадь. И вообще, пройдитесь по улицам и уберите всякую шваль, что мешает нам с леди отдыхать в своё удовольствие.
  И это, Ария, - обратился я к девушке, - называется свиданием. Нам с тобой шага не дают ступить без присмотра. Наверное, лучше было бы взять с собой Муху.
  - А я тебе папа говорила, что лохматый брат не приспособлен для твоей охраны, а ты - он справится, он справится. Ладно, гуляйте, а я во дворец, там ещё не всё закончено. Да, забыла сказать, в академию доставили труп какой-то нечисти, над ним сейчас колдуют эксперты....
  Сразу же после ужина мы поспешили укрыться в представительстве Ньюкасла, благо это здание было закрыто силовым полем и магическим барьером. А в наших покоях я ещё установил дополнительную защиту...
  - Ария, извини, что так получилось, я действительно не знал, что все наши передвижения контролируются службой безопасности. Вот твоя спальня, кхор уже её проверил, да и Муха наверняка уже побывала здесь, так что всё в порядке. Долго не засиживайся, нам завтра сутра ещё предстоит навестит одно местечко, - уверен, тебе там понравится.
  Я хоть и видел, что Ария надеется, что я останусь у неё или приглашу к себе, но так поступить я не рискнул. Всё из-за того, что я внимательно изучил её медицинскую карту и результаты углублённого осмотра, а там черным по белому было напечатано, что мы не совместимы. И что я за человек? Везде ищу сложности....
  Ночью девушка сама пришла в мою спальню, - Я знаю, что никогда не смогу стать твоей женой или родить тебе ребёнка, - жарко шептала она мне в ухо, - но хоть чуть-чуть простого женского счастья я заслужила. Не отвергай меня, так хочется спрятаться за сильную мужскую спину, зная, что за ней мне ничего не угрожает.
   Ты же наверняка уже решил, что на Альбатрос я не вернусь. И, видимо, это наше первое и последнее свидание.
  - На Альбатрос ты, действительно, больше не вернёшься, - ты успешно выполнила поставленную перед тобой задачу, и твоё присутствие там вызовет лишние пересуды. Предлагаю тебе поселится у меня во дворце и занять должность моего советника по информационной безопасности. Тебя и так считают моей любовницей и фавориткой, так что наша близость ничего не изменит, - я потёр переносицу, что бы выиграть несколько мгновений для более чёткой формулировки свой мысли, - но, видишь ли Ария, я считаю что твои чувства должны пройти проверку временем. Если через полгода ничего не изменится, то твоя спальня будет рядом с моей. Общаясь со мной на корабле, я лишил тебя права выбора и сравнения. Не хочу тебя обидеть, но тут сыграли свою роль и блеск короны и моё положение. Так что полгода - срок достаточный для проверки твоих чувств. Сразу предупреждаю, ты сне симпатична, но не более того, - ни о каких более глубоких чувствах нет и речи.
  - Дурашка, а ещё и король. Я же вижу, как тебе одиноко. Молчи, ничего не говори. Мне от тебя ничего не надо и меня не волнует, что обо мне будут говорить. Хочешь подождать полгода - жди, но спать я буду с тобой с сегодняшней ночи.....
  Утром мы позавтракали в представительстве, а заодно ознакомились со всеми текущими новостями, которых было достаточно много. Главной новостью всех агентств был неофициальный визит Горного короля в Велигож, попытка покушения на него псами короля Фангории и последующее уничтожение всех королевских наёмников в городе. Король Реджин и всё семейство Ринго, как только им стало известно о появлении Эндрю Ньюкасла, в страхе бежали в верхний мир и попросили убежища у его королевы. Временное убежище было предоставлено, но с оговоркой, - до окончания расследования, а если будет подтверждено, что король Фангории замышлял физическое устранение Горного короля, то он будет передан в руки правосудия. Из неофициальных источников стало известно, что Реджину и его свите предложено не мешкая перебраться в нижние миры, вход в которые по-прежнему открыт для всех, однако, что сейчас творится там, никто не знает из-за блокады, которую установил Горный король.
  Некоторые аналитики высказывали предположение, что король Фангории имеет прямое отношение к гибели родителей Горного короля и, якобы, неопровержимые улики этому были получены в результате операции 'Возмездие', которую лично провёл его высочество во внешних мирах. Доподлинно известно, что все, кто имел хоть какое-то отношение к организаторам и исполнителям убийства, погибли в страшных мучениях...
   Также весьма подробно описывалась внешность спутницы Горного короля, и строились предположения, кто она и откуда. Сам факт того, что во время неофициального визита в Велигож на них была одета одинаковая униформа, позволяет предположить, что это будущая королева или особа весьма близкая к его величеству. А одно информационное агентство сообщило, со ссылкой на весьма осведомлённый источник, что леди Ария, так зовут спутницу его величества, принимала самое непосредственное участие в операции 'Возмездие' и провела очень много времени наедине с королём на борту его боевого корабля....
  - Всё Ария, планы на утро пошли коту под хвост. Нам теперь и шагу не дадут ступить из представительства. Что будем делать?
  - А давай сделаем вид, что мы ничего не знаем. Не думаю, что за нами будут следить слишком навязчиво, да и твоя охрана этого не позволит. А ещё я хотела бы переодеться и одеть простое платье...
  - Нет. Платья будешь носить во дворце или в Горном королевстве. Это не простой комбинезон, он является надёжной защитой от арбалетной стрелы или удара кинжалом в толкучке улиц. Так что с примеркой обновок немного повременим....
  Как только мы вышли на улицу, так сразу же Ария схватила меня за руку, - Я чувствую на себе десятки глаз, которые буквально раздевают меня.
  - Это невозможно, твоя форма не позволяет видеть того, что под ней, а вот любая другая одежда, которую ты хотела одеть, с помощью специальной аппаратуры, могла стать абсолютно прозрачной.
  - Это ведь неправда? Ты специально так сказал?
  - Ария, правила Альбатроса приучили меня говорить только правду и лгать лишь в исключительных случаях. Однако я не берусь утверждать о том, что те, кто сейчас следит за нами, имеют в своём распоряжении подобные приборы. Веди себя естественно и не висни на мне. Привыкай к тому, что где бы ты ни появилась, тебе будут уделять пристальное внимание.
  - А куда мы идём, можешь мне сказать?
  - Мы идём туда, откуда, собственно говоря, и началась история первого Вольного охотника и будущего Горного Короля - в мастерскую Велимора. Это был великий мастер оружейного дела, правда и драл он за свои изделия неимоверную цену. Мне надо оттуда кое-что забрать, свой заказ я оплатил пару лет назад, а теперь хочу посмотреть, выполнили его или нет.
  Ария немного успокоилась, так как, сколько она не крутила головой, слежку и мою охрану так и не заметила.
  - Капитан, сколько не смотрю, никого заметить не могу. Нас вообще охраняют?
  - Естественно. К охране привлечены семь человек, - это только те, кого я вычислил, а сколько всего наряжено - не знаю, но думаю, не более десятка.
  - А почему я их не вижу?
  - Если б ты кого-нибудь увидела, он бы немедленно вылетел из спецотряда. Ария, а у тебя нет желания получить специальное образование, - окончить академию Ньюкасла или объединённую академию космофлота и космодесантников? Если будешь стараться, то уложишься в один год или полтора.
  - Нет, такого желания у меня нет. Да и учиться я предпочитаю самостоятельно, - я самоучка. А то ишь ты, на год или полтора решил от меня избавиться. Не получится ваше величество.
  - Ты прямо как Муха, та тоже везде ищет подвох.
  - Папа, не наговаривай на меня,- возле нас появилась мантикора во всей своей красе и с обязательной 'весёлой' улыбкой на своём лице.
   Я остановился, - А скажите ка мне разлюбезная принцесса, за сколько цветных лоскутков вы продали сведения о нас с Арией?
  - И ничего я вас не продавала. Бабуля подарила мне целый набор вышитых ленточек, а я в качестве благодарности ответила на несколько её вопросов о нашем путешествии во внешние миры. Чес слов, папа, я в подробности не вдавалась, - так, общие сведения.
  - Свежо придание, но верится с трудом. С нами пойдёшь или опять исчезнешь по своим делам?
  - Конечно с вами, вы ведь в мастерскую Велимора? Ты говорил, что готовишь мне подарок, но я там ничего не нашла. А что ты мне хочешь подарить?
  - Знаешь, Муха, а ведь Ария тоже тебе приготовила несколько очень красивых ленточек....
  
  9. Алиса.
  
  По большому счёту, мастерская Велимора представляла собой музей кованного холодного оружия и доспехов ручной работы. При музее была маленькая мастерская с собственной кузней и небольшим литейным двориком. На входе меня встретил смотритель музея и по совместительству кузнец и литейщик - потомок одного из учеников Велимора. Меня он узнал сразу.
  - Как и обещал, ваш заказ готов, но не уверен, что это именно то, что вы хотели, - он проводил меня в маленькую каморку, где на стеллажах стояли прикрытые тряпьём различные фигурки. Взяв один из свёртков, он протянул его мне, - Очень тяжело добиться сходства с оригиналом, особенно когда его ни разу не видел, а ориентируясь только по рисунку и рассказу заказчика.
  - Не волнуйтесь мастер, я в любом случае заберу статуэтку и переделывать не заставлю. Пока я буду её осматривать, покажите моей спутнице всё, что у вас есть на продажу. Может быть, она что-либо захочет прикупить на память о посещении вашей мастерской и музея.
  Пока Ария рассматривала вещички, которые ей любезно разворачивал Славомир, я достал свою фигурку. На ладони у меня сидел кхор, а между ног у него пристроилась и щерилась маленькая мантикора. Мастер поскромничал, сходство с оригиналами было изумительное и я даже пожалел, что заказал только одну такую статуэтку. Кхор был вылит из стали с примесью серебра, поэтому имел почти что свой естественный цвет, а мантикора была покрыта чернью и только два маленьких рубина светились на её лице.
  Возле меня появилась Муха, чем ввела в ступор Славомира, а её рыкающий голос доконал его, - Братишка, смотри какая я красавица, а глаза как настоящие. Впрочем, и ты ничего вышел. Папа, ты про этот подарок мне говорил? Это теперь моё и ты отбирать не будешь?
  - Твоё, твоё. Сейчас заберёшь, или дома отдать?
  - Конечно сейчас, вдруг ты поцарапаешь, или сломаешь, ты же такой неаккуратный с чужими вещами, - она передними лапами осторожно приняла у меня из рук статуэтку и тут же исчезла.
  - Ну вот, - констатировала Ария, - появилась, напугала человека и исчезла. Хорошо хоть что не одарила мастера своей улыбкой...
  Наше свидание в Велигоже наградило меня головной болью, - сам не желая того, я освободил престол Фангории, и теперь предстояло решить, что с ним делать. Выбор у меня был небогатым, - объединить оба королевства и провозгласить королём себя, или одобрить выбор, который сделают прямые потомки Реджина. Я больше склонялся ко второму варианту, так как при нём не придётся ломать устоявшиеся связи, традиции, да и взваливать на себя дополнительную обузу как-то не очень хотелось. В конце концов, я принял решение о проведении собрания прямых потомков не только Реджина, но и Горного короля, на котором и будет решена судьба Фангории. Пришлось в Подгорном дворце создать большой зал для заседаний, а всем заинтересованным сторонам я отправил приглашения. Список прямых потомков Горного короля я взял из памяти дворца и короны и, к моему удивлению, он оказался не таким внушительным, как я рассчитывал. Всего двести семнадцать человек в двух мирах, это было очень мало. Хотя, если брать всех потомков, то их набиралось около двух тысяч человек.
  Подготовка к столь важному мероприятию занимала у меня очень много времени, особенно мелкие, несущественные вопросы, которые, почему-то, мне приходилось решать самому. Для меня не было особой разницы, где и кому сидеть, на каком этаже дворца будут расположены спальни представителей разных кланов, их места в обеденном зале и порядок представления на общих приёмах. Таких мелочей набиралось так много, что я начал потихоньку свирепеть и был готов вышвырнуть наиболее спесивых в чистое поле, где все будут ровны. На помощь пришла Ария, которая убедила меня перенести с Альбатроса часть ненужных и запасных блоков управления во дворец и создать там информационно - аналитический центр. Именно на нём она моделировала различные ситуации, и я не очень удивился тому, что корона Горного короля и дворец принимают в этом самое деятельное участие. Единственное место, где я мог перевести дух и где меня не беспокоили - была библиотека. Я даже перенёс туда раскладную кровать, так как в моих покоях мне тоже не было покоя. Сбежав в очередной раз от надоедливых советчиков, просителей и посетителей в книжную тишину, растянувшись поверх покрывала прямо в одежде, я, незаметно для себя, заснул.
  Это было странное состояние - на границе сна и бодрствования. Я знал, что сплю и в тоже время понимал, что всё, чему я стал свидетелем, произошло в реальности, словно в мгновение ока я перенёсся неизвестно куда....
  Неизвестная мне женщина, в накидке с капюшоном, стояла ко мне спиной. Стояла на опушке леса или парка и кормила с ладони чудное животное, - очень похожее на коня, но с витым рогом во лбу и мохнатыми задними ногами. С некоторым опозданием я понял, что это единорог, хотя откуда взялось это знание - я объяснить не мог. Потом раздался клёкот, и с неба на опушку опустилось крылатое животное с всадником. И вновь я знал, что это грифон. Мужчина легко спрыгнул со своего транспортного средства, и я смог рассмотреть его внешность. Несомненно, он был старше меня, хотя и выглядел достаточно моложавым. Суровые, властные черты лица никак не вязались с весёлыми огоньками в глазах.
  - Аврора, я знал, что найду тебя здесь. Не очень-то хорошо, дочка, сбегать со своего дня рождения, хотя наверняка никто из гостей этого не заметил. Но мама всё равно обеспокоилась и послала меня присмотреть за тобой. Твоё поведение как-то связано с тем предсказанием слепой гадалки?
  - Да, ваше величество. Её слова о том, что я выйду замуж за дракона не просто испугали меня, а ввели в трепет. Я не собираюсь становиться женой Трояна или Цебра, а других драконов просто не существует.
  - Милая моя, не стоит так близко принимать к сердцу глупые слова глупой женщины. Никто тебя не собирается неволить и ты сама вправе выбрать будущего мужа. Не забывай, что все, даже драконы подчиняются нашей маме, хотя она никогда не злоупотребляет своим правом старшинства. Если ты покормила своего питомца, то нам пора возвращаться во дворец, скоро начнутся танцы и молодёжь ждёт тебя. Полетишь со мной или поскачешь на этом рогатом баловне?
  - Полечу с тобой, не хочу, что бы единорог вызывал любопытство у гостей....
  - Папа, может хватит спать с открытыми глазами? - голос Мухи раздавался как будто издалека. Именно её рык заставил меня очнуться от грёз и вернуться в действительность.
  - Муха, ты слышала что-нибудь о таких существах как единорог и грифон?
  - А кто это такие?
  - Понятно, не слышала. Надо будет покопаться в библиотеке Ньюкасла. Что-то случилось, если ты решила меня разбудить?
  - Случилось, на кухне приготовили мясо по рецепту Арии. Нам надо попробовать, что бы никто не отравился.
  - Муха, посмотри внимательнее, никакого магического воздействия или следа не чувствуешь?
  Мантикора на мгновение замерла, - Да нет, всё как обычно, фон не изменился. Папа, ты озабочен, рассказывай.
  Я пересказал свой сон на грани реальности, Муха задумалась и уже более сосредоточеннее осмотрелась вокруг. Я тоже включил внутреннее зрение, но ничего нового не обнаружил.
  - Папа, я чувствую очень слабое воздействие из последнего архивного помещения, по-моему, это последнее, которое мы с тобой ещё не проверили. Пойдём сразу же глянем.
  Отсек, как и все предыдущие в архивном отделе, встретил нас многочисленными стеллажами, заставленными кипами пожелтевших папок, коробок и стопками документов. Муха уверенно повела меня почти в самый конец, где находился стеллаж с надписью 'на уничтожение'.
  - Вот отсюда идёт очень слабый сигнал, из этой коробки.
  - Поступаем следующим образом, я забираю коробку в читальный зал, а ты ещё раз очень внимательно осматриваешь помещение. Найдёшь что-то интересное или необычное, немедленно зовёшь меня.
  Не успел я выйти из отсека, как Муха позвала меня. Прямо за последним стеллажом светился проём магического прохода. На вызванной мною схеме библиотеки, а потом и этого крыла дворца не было ни малейшего намёка на неизвестный портал, тайную комнату или помещение. Поставив коробку на полку, я не успел сделать ни одного шага к стене, как проход исчез бесследно. Однако стоило мне взять коробку в руки, как дверной проём вновь появился. Я повторил манипуляцию с коробкой и убедился в том, что дверь как-то связана с ней. Главное не торопиться, - отдал я себе мысленный приказ и стал думать, как мне поступить дальше. Вариантов было не много и первое, что приходило на ум, взять коробку в руки и с ней пройти в открывшийся проход. Настораживали две вещи, - Муха почему-то не сунула свой любопытный нос в него, а просто проигнорировала эту таинственную дверь, и второе - странная взаимосвязь с коробкой, в которой лежали какие-то бумаги приготовленные для уничтожения. Я был уже не тот неопытный юнец, который с радостью влез бы в очередную неприятность или пошёл бы напролом. Поэтому, из двух зол я выбрал наименьшее, я решил разобрать коробку и прочитать всё, что в ней находилось. Так как в архивном отсеке отсутствовали стол, стулья и освещение не предназначалось для чтения, мне пришлось вернуться в читальный зал.
  Муха уже ждала меня там, но вела себя непривычно тихо, - Папа, у меня какое-то не очень хорошее предчувствие, связанное с этой папкой. Будь осторожен и призови кхора, возможно он нам понадобится.
  Кхор словно ждал этих слов мантикоры и тут же возник возле меня. Он подставил свою лобастую голову для ритуального чесания, зевнул и лениво произнёс, - Я ничего не чувствую. Или эта коробка и её содержимое не опасны, или там используется неизвестная мне магия.
  Сорвав пломбу и мастичную печать, я осторожно приоткрыл крышку. В коробке лежали всего две старинные папки для бумаг, завязанные простыми тесёмками, без всяких магических замков, ловушек и прочих атрибутов важных и секретных документов, не предназначенных для чужих глаз.
  На первой папке в правом углу виднелся гриф - 'совершенно секретно', а под ним надпись от руки - 'только для членов королевской семьи - наследника престола и его жены'. Почему папка с таким грифом попала на полку документов подлежащих уничтожению, мне предстояло разобраться самостоятельно. Знакомство с первым же документом повергло меня в шок....
  ' Я даже не знаю, как теперь к тебе обращаться, - как к сестре, но я теперь не считаю тебя таковой и мне весьма противна даже мысль о том, что мы с тобой состояли в родстве? Как к королеве Горного королевства, но ты лишилась короны, так как она перестала отвечать на твои призывы? Буду обращаться к тебе по имени, хотя ты и его запятнала.
  Так вот Аглая, после того, как я сбежала из дворца матери и отправилась во внешние миры, прошло достаточно времени, - не менее пятнадцати лет по нашему летоисчислению. Я полагала, что к этому времени королева верхнего мира наконец-то будет готова передать мне свою власть и я займу трон, который принадлежит мне по праву. Правда, некоторый червячок сомнения у меня был, поэтому я решила объявиться в закрытых мирах тайно. Естественно, я надеялась на тёплый приём в первую очередь у своей сестры. Первым, кого я встретила в подгорном дворце - был Санта. Он работал в своём кабинете с какими-то бумагами и, увидев меня, неподдельно обрадовался, отложил все свои дела и тут же согласился мне помочь найти королеву. Мы нашли тебя на твоей половине, в одном из будуаров твоих фрейлин. Лучше б было, если б мы прошли мимо. Ты со своим начальником охраны там занималась любовью, страстно стонала, когда этот жеребец насаживал тебя на свой детородный орган, и называла его ласковыми словами. На Санту было страшно смотреть, он сильно побледнел, стал задыхаться, и мне пришлось оттащить его от двери, в которую мы собирались войти. Он даже не догадывался об этой постыдной связи, и увиденное стало для него не просто откровением, но и сильнейшим шоком. К его чести, он быстро взял себя в руки и просто вынудил меня дать ему слово, что я никогда и никому не расскажу об увиденном. Тогда же он принял решение - немедленно покинуть, без объяснений истинных причин, Горное королевство и вернуться во внешние миры. В записке, которую он тебе оставил, он написал, что получил вызов от Горного короля, который нуждается в его помощи.
  Я помогла ему пройти через установленный дедом барьер, который препятствовал всем взрослым членам королевской семьи покидать закрытые миры. Однако Мантия нашла обходной путь, которым я и воспользовалась, когда сбегала из дворца матери, а теперь использовала его для того, что бы вывести Санту. Ты, наверняка знала, что я тоже влюблена в Санту с самого первого его появления, хотя и не придавала этому серьёзного значения, ведь он любил и видел только тебя. Я даже желала тебе смерти и мечтала о том, что сама воспитаю ваших детей и заменю им мать, а ему жену. Это основная причина того, что я сбежала из дома. Я очень благодарна матери за то, что они с Борком не стали организовывать мои поиски, а ограничились формальными запросами и моими нечастыми сообщениями о том, что у меня всё хорошо и что я всех люблю, но скучать мне некогда.
  В общем, я помогла Санте и даже хотела с ним остаться, но он попросил меня не делать этого, - ему хотелось одиночества, и я прекрасно понимала его. Взяв с него слово, что не наделает глупостей, я вновь тайно вернулась во внутренние миры, что бы понаблюдать за развитием событий. Ты даже не удосужилась проверить свои гостевые покои, в которых я расположилась, так как больше всего тебя беспокоило - как бы твои шашни не вылезли наружу. Ещё больше я удивилась, когда поняла, что корона Горного королевства перестала отвечать на твои запросы и пожелания. Именно тогда я поняла, что настоящим, истинным королём дед сделал именно Санту, а не тебя. В эти дни это, возможно, дошло и до тебя. Ты развила бурную деятельность и первым делом избавилась от своего любовника, в надежде, что тайна ваших взаимоотношений не будет раскрыта и корона вернёт тебе своё благорасположение. Этого не произошло, и ты окончательно потеряла голову. Формально оставаясь Горной королевой, ты одномоментно потеряла власть и возможность управлять и влиять не только на дела своего королевства, но и на Фангорию, нижние миры и королевство матери. Через месяц, когда слухи и домыслы докатились до королевы Анны и Борка и после, как я полагаю, непростого и неприятного разговора с ней, ты отказалась от престола Горного королевства в пользу своего сына. Твои надежды, что через него ты сможешь восстановить своё пошатнувшееся положение, не оправдались. Своим же первым указом он отправил тебя в почётную ссылку в нижние миры, однако ни Манти, ни её сёстры не приняли тебя, и ты была вынуждена коротать свои дни у Красавицы. И только потом магистр Пётр сжалился над тобой и позволил жить в Фангории, но без права вмешиваться в дела чужого королевства.
  Дальнейшее меня уже не интересовало и я, после короткого свидания с матерью и Борком, вернулась во внешние миры. Не сразу, но мне удалось найти Санту, он строил космический корабль для дальнемагистральных путешествий. Это была почти что точная копия Малышки Сью, однако её строительство и оборудование стоило немалых денег, которых у Санты, естественно, не было, поэтому строительство практически остановилось. Я предложила ему свою бригантину, но с одним условием, что войду в состав его экипажа. Скрипя сердцем, он согласился, так как другой альтернативы у него не было. Он мечтал отправиться по следам Горного короля - своего капитана, по-прежнему считая себя его первым помощником. К тому же, ему удалось раскопать нечто такое, что позволяло выйти на след последнего скачка в пространстве Малышки Сью из наших миров в неизведанные дали космоса, где и затерялись его следы.
  Не буду тебе, Аглая, раскрывать все перипетии наших взаимоотношений, сообщу лишь следующее, - я добилась своего, мы поженились, у нас растёт сын и мы, как никогда, близки к разгадке тайны исчезновения деда и Ванесс. Нам удалось установить их примерный маршрут, который ведёт совсем в другое измерение и в другую вселенную. Мы с Сантой предполагаем, что именно оттуда началась экспансия магов Акапульки в наши миры и надеемся там встретиться не только с дедом и Ванесс, но и с Реджином и Ликой....'
  Да, не всё было так радужно и гладко в семье первого Горного короля, как об этом повествуют летописи и хроники. Интересно, сколько ещё скелетов можно найти в семейных шкафах его потомков, сколько ещё нераскрытых тайн хранят предыдущие десять поколений его наследников?...
   В этой же папке были несколько маршрутных листов бригантины Алисы с некоторыми пометками, написанными, по-видимому, рукой Санты, а также координаты некоторых участков звёздного неба. Правда, если судить по нумерации листов, некоторые из них отсутствовали, что наводило на мысль, что до меня кто-то уже похозяйничал в этой папке и часть документов уничтожена. Там же лежало несколько космических карт без топографической привязки к определённому месту и Арии предстоит установить, что на них изображено и где находятся эти участки пространства.
  Вторая папка тоже была помечена грифом 'совершенно секретно' и 'только для Горного короля'. В ней лежало несколько разрозненных пластиков и небольшой мнемокристалл, странной формы, который не подходил ни к одному из известных мне устройств. Первым делом я решил ознакомиться с информацией на пластике, решив с мнемокристаллом разобраться позже. И вновь у меня возникло стойкое ощущение, что кто-то уже похозяйничал в этой папке и часть пластика отсутствует. Почти трое суток я потратил на то, что бы разложить имеющуюся информацию в той последовательности, как она была зафиксирована на этих листах. Это не представляло особого труда, хотя и было весьма хлопотным и дотошным делом.
   Современные технологии позволяют определить время написания любого документа с точностью до нескольких секунд, именно этим я и занимался, раскладывая пластик по порядку. Когда Люся по каналу экстренной связи попыталась мне напомнить о текущих делах и нерешённых проблемах, я грубо её оборвал, - Миледи, занимайтесь своими делами и не отвлекайте меня от действительно важных проблем, которые мне предстоит решить. На их фоне утверждение нового короля Фангории такой пустяк, на который не стоит обращать внимания. Пусть претенденты начинают на общем собрании обосновывать свои притязания, а потомки Горного короля приступают к обсуждению кандидатур. Вы отвечаете за порядок и объективность. Думаю, что споры продолжаться не одну неделю, так что я успею со всем разобраться. И прошу всех предупредить, что бы меня никто не беспокоили, даже в экстренных случаях, кроме леди Арии. Как только у неё появятся первые результаты и расшифровки, пусть немедленно сообщит мне в любое время. Все документы имеют гриф 'совершенно секретно' и любое любопытство будет караться немедленной смертью, независимо от степени родства и предыдущих заслуг. Конец связи.
  Конечно Муха мне постоянно докладывала о всех событиях и новостях в подгорном дворце, так что я руку с пульса жизни не убирал, а мой грозный тон и предупреждение даже напугало некоторых претендентов, так как они тут же поспешили снять свои кандидатуры. Об этом мне поведала Муха, когда вице-канцлер озвучила наш разговор в зале заседаний.
   Наконец наступило время, когда все подготовительные работы были закончены, и я смог приступить к чтению документов во второй папке.
  '... Я очень надеюсь, что эта информация попадёт в руки человека неравнодушного и переживающего за судьбу Горного королевства. Это единственная и последняя возможность послать весточку из новых закрытых миров, - моё письмо доставит Мантия, так как она решила вернуться, хотя я и не очень уверена, что ей это удастся сделать без всяких последствий. Азора предупреждала, что кроме драконов никто не может повторно преодолеть барьер...'
  Далее информация была или стёрта, или отсутствовала.
  '...не думаю, что бы этот факт как-то сказался на принятии решения его величеством королём Гарольдом. Тем не менее, приходится констатировать, что тайный визит Красавицы и её встреча с драконами (Трояном и Цебром), а так же сам факт тайных переговоров между ними, вызвал негативную реакцию в обоих верхних королевствах. Её королевское величество королева Азора наложила ограничения на обоих драконов мужского пола, а Красавице, как главе перевоплощённых драконов, впредь было запрещено под страхом смерти появляться здесь без особого, специального разрешения. Их величества короли Гарольд и Зигфрид пошли дальше, - объединённым указом они запретили обоим драконам появляться в своих королевствах и потребовали представить исчерпывающую информацию об экспансии магов Акапульки в другие миры и их новых союзников, которых называют Навью....'
  Далее информация была или стёрта, или отсутствовала.
  ' Из всего вышеперечисленного можно сделать следующие выводы, - 1). Красавица неоднократно тайно встречалась с Трояном и Цебром, однако что послужило поводом для их встреч и какие вопросы на них обсуждались - не известно. Драконы отказались говорить на эту тему. 2). Маги Акапульки - ученики Трояна, которым он передал многие тайны магии драконов. И хотя он утверждает, что они стали его заклятыми врагами, известно, что Акапулька по-прежнему живёт и здравствует в этих закрытых мирах и никаких мер по поиску и уничтожению их базы до недавнего времени не предпринималось. Более того, драконы всячески препятствовали этому тайно и незаметно. 3). Никаких следов деда и Реджина обнаружить не удалось ни в одном из обитаемых миров этого закрытого сообщества. 4). Здесь тоже существуют кхоры, но только у их королевских величеств....'
  Далее информация была или стёрта, или отсутствовала.
  ' Мы вскоре покинем эти миры, отправимся дальше и продолжим поиски дорогих нам людей уже в этом измерении. Санта оправился от ранения, у детей тоже всё в порядке. Они категорически отказались расстаться с нами на время нашего путешествия...'
  '... Фрэнк под руководством Санты создал мнемокристалл из подручного материала, и мантикора попробует его доставить в Подгорный дворец. Вся информация продублирована на нём, а так же маршрут нашего движения с подробной привязкой к местным светилам. На этом заканчиваю, так как Мантия уже в нетерпении бьёт хвостом по бокам. Пусть она найдёт нового достойного хозяина из нашего королевского дома, и он будет заботиться о ней и любить так же, как и я. В случае неудачи, Азора и Фея обещали позаботиться о наших детях...'
  Даже того, что я прочитал, было достаточно для того, что бы как следует задуматься. Причём мысли и рассуждения, которые меня посетили, были не самые радужные. Было очень много вопросов, на которые я не находил ответов, одно только мне было ясно, - Красавица вела или ведёт свою игру как за спиной Горного короля, так и за спиной императрицы нижних миров. Некоторые из её поступков становились более или менее понятными.
   Прямо из библиотеки я перенёсся в свой рабочий кабинет и приказал вызвать к себе вице-канцлера.
  Когда Люся появилась, я сразу же её огорошил, - Миледи, вам не кажется странным, что все наши усилия направленные на уничтожение магов Акапульки и Нави, не дают ощутимых результатов? Стоит нам обнаружить и уничтожить их базу или уцелевшего одиночного мага, как они тут же возникают в другом месте? У меня сложилось стойкое убеждение, что в наших рядах имеются предатели, а так же те, кто тайно оказывает Акапульке помощь и поддержку. Найди возможность отправить от своего имени сообщение Красавице о том, что я упорно вынашиваю мысль в месячный срок выслать её и всех её подданных за пределы наших миров, а саму планету, как заражённую, уничтожить. Можешь сослаться на то, что я получил какую-то очень важную информацию из неизвестного тебе источника и спрашивал, что тебе известно о неких Гарольде и Азоре.
   Судя по тому, что у Люси непроизвольно расширились зрачки, она эти имена знала, а то, что я их назвал, её изрядно напугало.
  - Я так же полагаю, Люся, что твоя роль по наблюдению и шпионажу за мной, скоро закончится. Через неделю я планирую выслать тебя в закрытые нижние миры. Эта ссылка заменит тебе смертную казнь, которую ты заслужила. Хочу так же предупредить, что все женщины драконы, ставшие жёнами людей, пройдут обязательную проверку. В чем она будет заключаться и как проводиться, я раскрывать не буду, но со всеми ими я познакомлюсь лично. У меня имеется твёрдая уверенность, что некоторые из них получат смертный приговор, который будет немедленно приведён в исполнение. Я не буду возражать, если они вместе со своими семьями или без них покинут наши миры без права возвращения даже их потомков на родину до того, как пройдут мою проверку.
  Надеюсь, твои хозяева по достоинству оценят твою работу и тебе будет обеспечена спокойная и обеспеченная жизнь. А теперь иди и помни, у тебя ровно семь дней, а у Красавицы тридцать, с того момента, как ты покинешь наши миры....
   Вместе с Мухой мы вернулись в библиотеку и стали ломать голову, как же извлечь информацию из имеющегося допотопного мнемокристалла. Мы бы, наверное, весь день бы потратили на решение этой проблемы, если б Муха не напомнила мне о том странном дверном проёме, что по-прежнему мерцал в стене.
   - Папа, может быть немного отвлечёмся и посмотрим, что там за стеной? Только давай туда первым пошлём моего братишку, ему всё равно ничего не будет, а то мне как-то немного не по себе.
  Это признание Мухи дорогого стоило, - я впервые столкнулся с тем, что мантикора чего-то опасалась, и игнорировать её это чувство опасности я не собирался, хотя сам ничего не ощущал.
  Кхор, не дожидаясь моей просьбы, первым исчез в проёме, и через пару минут вернулся. В голове у меня прозвучали его слова, - Там находится книга, которую ты так долго искал, - Некрономикон, но мантикоре туда нельзя, там для неё ловушка, которая берёт её сознание под полный контроль. Что за заклятие или механизм там используется - я не знаю, но храниться этот гримуар там, судя по толстому слою пыли, очень давно. Для тебя опасности нет.
  - Муха, слышала? Предчувствие тебя не подвело. Поскучай немного, пока я осмотрюсь там и приму решение.
  Небольшая комнатушка не производила впечатления, даже таинственная книга просто лежала на полу в кругу силовых линий, а пыли действительно было очень много. Внезапно моя корона ярко блеснула, и комната озарилась ярким светом. Стены коморки исчезли, и я оказался в просторном и светлом помещении, восседающим на резном троне, а передо мной склонилось бесчисленное море подданных. Подняв взор на потолок, я увидел мириады ярких точек, которые показывали миры, на которые распространялась моя власть. Сила и мощь переполняли меня, я мог уничтожить сотни тысяч обитаемых планет одним движением пальца, а мог создать тысячи тысяч обитаемых вселенных. Передо мной из ничего возникла симпатичная девушка или женщина в полупрозрачных одеждах, которые только подчёркивали красоту и прелесть её тела.
  - Меня зовут Алиса, мой повелитель, и я младшая дочь королевы Анны и, соответственно, твоя внучка. Позволь мне развеять твою тысячелетнюю скуку рассказом о своей жизни и о той связи, что установилась между нами...
  Перед моим взором стали мелькать многочисленные картины, - вот Алиса в коротеньком платьице пытается отобрать игрушку у старшей сестры, вот она сидит и сосредоточенно занимается с учительницей, а вот она лежит рядом со мной и мои руки мнут и тискают её молодое тело. Откуда-то в голове мимолётно возникли странные имена - Санта, Аглая, Игорь, Борк, но они быстро исчезли, а передо мной вновь возникла Алиса, только теперь она танцевала перед троном. Её танец дышал покоем и навивал сон, но спать мне не хотелось, и я внимательно следил за завораживающими движениями танцовщицы.
  Стало резко темнеть, причём потемнело не у меня в глазах, а вокруг. Я по-прежнему сидел на троне, но обстановка разительно отличалась от той, что недавно видел. Пол зала устилали человеческие кости и истлевшие одежды, а коленопреклонёнными передо мной стояли скелеты, причём отличить, где были женщины, а где мужчины - было невозможно. Прямо из воздуха возник миниатюрный скелет, который приятным голосом произнёс, - Меня зовут Алиса, мой повелитель, и я младшая дочь королевы Анны и, соответственно, твоя внучка. Позволь мне развеять твою тысячелетнюю скуку рассказом о своей жизни и о той связи, что установилась между нами...
  Я уже видел и слышал это, сейчас она своим танцем попытается меня усыпить, - Не интересно, давай следующую картинку или это у тебя называется иллюзией?
   Очередная вспышка света и я оказался в той же пыльной комнатке, держа в руках таинственную книгу с горящим названием 'Некрономикон'. Судя по тому, что книга меня принимала за первого Горного короля, после него никто не держал её в руках. Корона тут же выдала мне информацию, которая хранилась в ней, - источником 'Некрономикона' могла служить книга 'Пикатрикс' (Picatrix, арабск. Гайят аль-Хаким), приписываемая Масламе ибн Ахма аль-Магрититу. Эта книга по магии была написана по-арабски около 1000 года и переведена на латынь для кастильского короля Альфонсо Мудрого в 1256 году. Книга состоит из четырёх глав и содержит обширные сведения по астральной и талисманной магии. Любопытно, что в ней содержится сообщение о некоем таинственном городе Адоцентине, будто бы основанном в Египте Гермесом Трисмегистом. В средние века книга ценилась очень высоко, но считалась 'черномагической'. К примеру, французский король Генрих III (XVI век), позволив Агриппе д'Обинье ознакомиться с ней, взял с него торжественную клятву не делать с книги копии.
   Существует и другая версия появления этой книги - труд этот был написан Альхазредом в Дамаске около 720 года, с тех пор было сделано несколько переводов на разные языки. Греческий перевод, от которого пошло наиболее известное название книги, был выполнен вымышленным православным учёным Теодором Филетом в Константинополе приблизительно в 950 году. Оле Ворм перевёл 'Некрономикон' на латынь и заметил в предисловии, что арабский оригинал утерян. Этот перевод был издан дважды, первый раз в XV веке готическим шрифтом, очевидно, в Германии, второй раз в XVII веке, вероятно, в Испании.
  Латинский перевод привлёк к 'Некрономикону' внимание, и в 1232 году он был запрещён папой Григорием IX. Греческий перевод, отпечатанный в Италии в первой половине XVI века, вероятно, погиб при пожаре, уничтожившем библиотеку Пикмена в Салеме. Свой экземпляр якобы имелся у английского учёного и мага Джона Ди, и полагают, что он сделал и английский перевод, который дошёл до наших дней лишь в отрывках.
  Как бы там не было, но содержание этого гримуара оказалось заложенным в моей голове, но ничего интересного для себя в этом чтиве, я не обнаружил. Да и не интересны мне были древние с их сложными ритуалами, магией и призывами мёртвых. Не понятно, что такого ценного находили адепты Акапульки в этой книге, что готовы были не считаться с жертвами и потерями для получения 'Некрономикона' в свои руки. Хотя, возможно, я что-то и упустил и потом придётся вернуться к этому тексту и заняться его осмыслением и расшифровкой символов.
  Пока я отсутствовал, дворец словно вымер. В принципе, и до этого у нас было не очень много народа, и в первую очередь благодаря ограничительным мерам, которые я был вынужден принять, - всё-таки Подгорный дворец не проходной двор. Ни кем не замеченные, как мне показалось, мы с Мухой просочились в вотчину Арии. Там сразу же были включены обзорные экраны зала заседаний, и в течение часа я наблюдал за перипетиями обсуждений кандидатов на трон Фангории. Как я и предполагал, обсуждение было не бурным, скучным и вполне спокойным. В глаза явно бросались три основных претендента из числа прямых потомков нашего великого предка, двое из них были из верхнего королевства, но имели корни в Фангории и только один кандидат был, так сказать, местный. К моему удивлению, он не пользовался безоговорочной поддержкой своих земляков, многие из них явно или скрыто поддерживали выходцев из другого королевства.
  Никаких приёмов в этот день я не планировал, только показался на обеде, где обозначил своё присутствие и скрылся в своих покоях. У меня появилось время вплотную заняться тем необычным мнемокристаллом, который я обнаружил и который должен был содержать весьма важную информацию. Однако все мои попытки подсоединить его к различным устройствам или просканировать - не увенчались успехом. Видимо, придётся его передать в руки Арии, что бы она попыталась прочитать его.
   Я перенёс нас с Мухой сразу же к входу в специальный отсек, где находился пункт слежения и сбора информации. Прежде чем войти туда, я чисто автоматически просканировал помещение и был неприятно удивлён, - в помещении находились посторонние. Дело в том, что вход сюда был разрешён только мне и Арии, нахождение здесь других говорило о том, что Ария взломала мою защиту и позволила кому-то проникнуть вовнутрь. Мне было достаточно только обменяться с Мухой взглядами, что бы она и кхор всё поняли и приготовились к различного рода неприятностям и неожиданностям.
  Перед консолью, на которой были расположены многочисленные экраны и мониторы, в креслах сидело три человека, одна из них была Ария, двое других были в форменной одежде академии Ньюкасла.
  - Ария, я хотел бы услышать объяснения, что делают эти люди здесь и как они сюда попали?
  - Милорд, сэр... - растерянность, испуг, страх отразились на лице девушки, - это мои помощники.
  - С кем согласовано их назначение, прошли ли они полную проверку у начальника службы безопасности?
  - Нет, милорд, я сама их отобрала из числа внутренней охраны дворца, - мне уже было знакомо это упрямое выражение её лица.
  - Что ж, их смерть будет на твоей совести. Муха....
  Брызги крови попали на некоторые мониторы и разукрасили их красными точками.
  - Тебе придётся самой позаботиться о трупах и, желательно, сделать это незаметно и тайно. Можешь воспользоваться этой тележкой, больше в это помещение ты не вернёшься. Я даю тебе три часа на то, что бы покинуть дворец. Если этого не произойдёт, ты умрёшь.
  - Милорд, позвольте мне всё объяснить...
  - В этом нет необходимости. Я ведь предупреждал тебя, что эта комната ни для кого кроме меня и тебя не существует, и только мы вдвоём имеем сюда допуск. Ты ослушалась. Твоя память будет стёрта полностью, как только ты покинешь дворец. А теперь грузи тела своих помощников и убирайся отсюда, больше я знать ничего не хочу.
  Поминутно оглядываясь, словно надеясь, что всё это страшный сон, она подошла к транспортной тележке и стала неумело грузить тела на неё. Испачкавшись с ног до головы, она стала выглядеть очень непрезентабельно, если не сказать - отвратительно.
  Когда погрузка была закончена, Ария затравленно посмотрела на меня, - Куда мне их теперь? Кроме парадного выхода других маршрутов я не знаю.
  Щёлкнув пальцами, словно дешёвый факир, я открыл в стене портал, - Помести тележку туда, дворец сам позаботиться о твоих бывших знакомых.
  Корона получила мысленную просьбу отправить их в реинкарнационную камеру для восстановления, но девушке я ничего не сказал. Своим поступком Ария отрезала все нити, что связывали нас, и я даже был этому рад, - не придётся резать по живому.
  - Теперь уходи, и что бы я тебя больше не видел. Муха, если через три часа она будет ещё находиться на территории дворца, убей её, а с телом можешь поступить по своему усмотрению.
  После того, как Ария вышла, мантикора поинтересовалась у меня, - А не слишком ли ты, папа, был суров с ней? Может быть стоило выслушать её объяснения, ведь она же не посторонний человек для тебя?
  - Дочь, я и так знаю, что тут происходило, так как при желании могу узнать всё, что твориться во дворце и здесь, в частности. Ария утратила чувство реальности и возомнила себя вторым человеком в королевстве после меня. Это не так и я сейчас это наглядно продемонстрировал. Смотри сама, она хоть и потеряла голову от неожиданности, но действует весьма разумно, а значит, такой вариант развития событий был ею предусмотрен. Видишь, она сразу же пошла к Люсе, что ещё больше укрепило мои подозрения в отношении моей старой бабули. Только Ария не знает, что дни Люси в подгорном дворце тоже сочтены и она теперь никто, хотя формально и остаётся вице-канцлером.
  Как же всё это не вовремя произошло. Теперь придётся самому со всем разбираться...
   До самой поздней ночи мы проработали в центре сбора информации, вернее работал я, а Муха дремала вполглаза, наблюдая за мной. Через три часа, как и было условлено, мантикора лениво потянулась и исчезла, а вместо неё тут же появился кхор.
  - Что-то случилось? - поинтересовался я.
  - Случилось. Своими необдуманными поступками ты привлёк внимание наблюдателей к архивному помещению библиотеки, и я не исключаю возможности скорого нападения на дворец. Ту чёрную книгу, которую ты так неосторожно активировал, почувствовали многие сильные маги. Мой тебе совет, - если получится, то трансформируй её в некий предмет, который будет всегда с тобой, - кольцо или перстень. Правда, при этом ты будешь постоянно подвергать свою жизнь опасности, но другого выхода я не вижу.
  - Кхор, а как ты думаешь, если Некрономикон поместить на корону Горного королевства в виде кристалла, это поможет?
  - Не знаю.
  Муха вернулась с довольной улыбкой, - Ария выглядит пришибленной и покинула пределы дворца. У входа её ждала карета, которая и повезла её в академию Ньюкасла. Память она действительно потеряла и теперь ничего не помнит и не знает о себе.
  - Хорошо, магистр позаботится о ней на первых порах, а память к ней скоро, как бы случайно, вернётся.
  - Папа, так ты всё это затеял специально?
  - Да. Даже если б она не нарушила режим строгой секретности, я всё равно бы нашёл повод удалить её из дворца и отправить в академию. Я не собираюсь опекать своего матроса до конца её активной жизни, она должна сама уметь заботиться о своей безопасности. И хватит об этом. У меня сейчас болит голова, - куда спрятать чёрную книгу зла, что попала в наши руки и которую я, своими необдуманными действиями, активировал.
  - Может быть её временно поместить туда, где мы с тобой обнаружили обманку? У них почти что одинаковая аура. Поменять их местами и пусть те, кому это надо, разбираются, что и где находится.
  - Муха, это не очень поможет. Если начнётся крупномасштабное нападение, то Акапульке ничего не стоит попытаться проверить оба места во дворце. Тут надо нечто другое. К массированному нападению мы пока что не готовы, да и о противнике знаем не очень много.
  Тяжело вздохнув, я предался мрачным размышлениям, - во-первых, почему Акапулька так рьяно стремиться завладеть этим гримуаром, какую тайну он скрывает и почему я не смог ничего обнаружить? Во-вторых, предстоит в разы поднять уровень безопасности дворца, насытить его всевозможными магическими ловушками, которые будут действовать только против чужаков, а значит, каждую защиту мне предстоит устанавливать индивидуально и, к тому же, самому. В третьих, надо под благовидным предлогом сосредоточить все имеющиеся силы Ньюкасла в месте, откуда они могут быть задействованы в различных направлениях. Не исключена возможность отвлекающего удара, а значит надо усилить защитный барьер вокруг скрытых миров. Да и изоляцию владений императрицы следует проверить и как следует усилить. Я считаю, что именно там и находятся основные силы пятой колонны. И что самое главное, делать это предстоит в режиме секретности и как можно быстрее...
  С этой ночи время понеслось вскачь. Без объяснения причин я прервал работу конференции по избранию короля Фангории и предложил всем претендентам разъехаться по домам, как следует всё обдумать и обсудить в спокойной обстановке и быть готовыми вернуться в Подгорный дворец для принятия быстрого и окончательного решения. Ненавязчиво, но весьма настойчиво, всем гостям и праздношатающимся было предложено под благовидным предлогом покинуть дворец и вернуться в него по окончанию ремонтно-восстановительных работ в жилых помещениях. Начальник службы безопасности получил распоряжение провести глобальную проверку всех слуг и обслуживающего персонала, а так же повторную проверку всех лиц из моей свиты и ближайшего окружения.
   Деду пришлось немного приоткрыть завесу таинственности и предпринятых мною мер предосторожности и поручить ему непрерывное наблюдение за библиотекой и тайной комнатой. Благодаря аппаратуре установленной Арией, мы имели возможность, не обращаясь к короне или дворцу, наблюдать за всеми уголками, коридорами, залами и помещениями. Так называемые 'блуждающие глаза' осуществляли патрульную службу наряду с моей внутренней охраной. А систему видеонаблюдения я напрямую соединил с короной Горного короля и теперь имел возможность, не находясь в зале наблюдения и анализа информации, видеть всё происходящее на мониторах и экранах.
   И вообще, в последнее время, меня всё чаще стали посещать крамольные мысли о том, что корона - это разумное живое существо, или высокоорганизованная форма материи, обладающая своим специфическими свойствами, которые не подвластны нашему разуму. Понимая, что вполне возможно бред 'бред сумасшедшего', свои предположения я держал при себе, хотя изредка и предпринимал попытки обратиться к короне напрямую но не с очередной просьбой, а просто так, для общения.
  Мой распорядок дня не претерпел особых изменений, за исключением того, что спать я предпочитал на Альбатросе и время, отведённое мною на полноценный отдых там, укладывалось в один-два часа отсутствия здесь. Это позволяло мне в ночные часы вплотную заниматься обеспечением безопасности дворца и настройкой магических и механических ловушек с индивидуальной настройкой. Магистр, в это время, во исполнение моих распоряжений и указаний проводил крупномасштабные учения с частичной мобилизацией отошедших от дел выпускников академии. По дворцу поползли слухи, что я готовлю какую-то военную операцию, целью которой являлись или захват верхнего королевства, или вторжение в нижние миры. В ранние предутренние часы я нанёс визит во дворец королевы Анны, вернее в её спальню. К моему удивлению, она спала одна и весьма чутко.
  Это была женщина средних лет, хотя и выглядела она довольно моложаво, лет на двести - двести пятьдесят, и ни как не соответствовала образу властной и жестокой правительницы, что приписывала ей молва.
  - Ваше величество, не надо претворяться, будто вы крепко спите и не чувствуете моего присутствия в вашей спальне. Времени у меня не очень много, поэтому перехожу сразу к делу. Завтра вы издадите указ о проверки боеготовности и боеспособности своей армии. Мотивировка - это ответные меры предосторожности на непонятные военные приготовления Горного королевства. Создайте несколько ударных отрядов, которые можно будет очень быстро перекинуть в любой уголок верхнего мира для отражения проникновения извне. Отзовите две трети своего боевого флота и расположите их на периметре в готовности отразить попытку внешнего разрушения нашего защитного барьера. Все эти мероприятия необходимо проводить в обстановке показной секретности, - главный мотив - непонятное бряцанье оружием Горного королевства. Истинную причину не раскрывать никому, даже самым вашим доверенным лицам. Уверен, в вашем окружении тоже имеются предатели и шпионы, так же как и в моём....
  - Ваше величество, а какая истинная причина?
  - Нападение отборных отрядов тёмных сил под руководством Акапульки на наши миры. По-моему мнению, ваше королевство первой подвергнется нападению, но помощь я вам никакую оказать не смогу, так как их основной целью будет Подгорный дворец, а удар по вашему миру будет носить отвлекающий манёвр. Обходитесь своими силами, и лучше будет, если вы заранее к нему будете готовы. Ждите так же удар в спину, недооценивать магов Акапульки не стоит. Особенно рекомендую вам присмотреться к своему ближайшему окружению. На вашем косметическом столике я оставлю перстенёк, что развеивает наведённые чары, думаю, он вам пригодится. Он так же является специальным защищённым коммуникатором связи со мной, достаточно три раза надавить на печатку и мы сможем безопасно связаться друг с другом. Правда, время переговоров ограничено четырьмя минутами, иначе нас могут засечь и дешифровать сообщения. - Я исчез так же внезапно, как и появился.
  Надеюсь, у Анны хватит ума понять, что я не собираюсь вмешиваться в дела её королевства до тех пор, пока её деятельность не будет направлена во вред закрытым мирам. По докладам людей моего деда, королева прекрасно осознает, на чьей стороне сила и старается придерживаться политики нейтралитета и невмешательства. О чём, кстати, говорят её действия по отправке сбежавшего лже короля Фангории в нижние миры....
  За завтраком я тяжёлым взглядом обвёл всех присутствующих и грозно изрёк, - Я знаю, что среди вас есть те, кто шпионит за мной в пользу других государств и неких внешних сил. Рекомендую этим людям немедленно покинуть мой дворец, так как сразу же после обеда начнутся казни предателей. Анализ ваших поступков и отправленных сообщений возложен на Подгорный дворец и мою магическую корону. Именно они будут принимать решение о виновности или невиновности тех или иных лиц. Приговор, как я уже сказал, будет один - смертная казнь без права возрождения.
  Ещё раз, оглядев всех присутствующих грозным государевым взглядом, я принялся за завтрак. Мои слова должны были напугать слабых духом и подвигнуть их к бегству, хотя особо я на это и не надеялся.
  В библиотеке Муха напомнила мне о том, что с момента, как Люся была отправлена в нижние миры, прошло уже тридцать три дня, и я обязан выполнить своё королевское обещание по уничтожению планеты - базы Красавицы. Я знал, что не все драконы последовали за ней в поисках новой родины. Очень многие остались и переместились в нижние миры её величества Манти. Ещё больше меня удивило сообщение о том, что многие драконессы добровольно согласились на мою проверку и не предприняли ни каких действий, что бы покинуть срединный и внешний мир. В нижние, тёмные королевства ушли единицы. Да и Люся меня изрядно удивила тем, что присоединилась к свите Манти, а я-то её считал шпионом Красавицы.
  Закончив все текущие дела, я с кхором прошёл в архивное хранилище и через открытый портал зашёл в каморку, где находилась книга зла. Там ничего не изменилось за то время, что я был там в последний раз.
  - Корона, дворец, я сделал почти всё, что в моих силах по защите Горного королевства, но пока Некрономикон находится здесь, опасность будет постоянно сохраняться. Вы прекрасно знаете, что уничтожить эту книгу я не могу по определению. Остаётся только одно, - вернуть её тем, по чьей воле она появилась в наших мирах и пусть у этих существ отныне болит голова, как с ней поступить и куда её спрятать. Я имею ввиду закрытые миры Трояна и Цебра - тех, кто называет себя первыми драконами и создателями всех разумных и обитаемых миров. Я в это не верю и принял твёрдое решение их подарочек вернуть хозяевам. К сожалению, мне так и не удалось разгадать тайну мнемокристалла Алисы, так что моё путешествие будет достаточно длительным. Я освобождаю трон Горного короля и оставляю корону королевства. Пусть достойный займёт моё место и правит по справедливости на благо всех наших миров....
  - Нет, - раздался грозный голос, от которого я даже подпрыгнул на стуле, - ты не имеешь права снимать меня ни при каких обстоятельствах. Мне хватило одного слишком благородного альтруиста, повторной ошибки я не допущу. (Альтруизм (лат. Alter - другой, другие) - понятие, которым осмысливается активность, связанная с бескорыстной заботой о благополучии других; соотносится с понятием самоотверженность - то есть с приношением в жертву своих выгод в пользу блага другого человека, других людей или в целом - ради общего блага.) .
  Назначь своего лорда-протектора, а если ты погибнешь или сгинешь в космических далях, я сама вернусь на трон Горного королевства.
  Наступила оглушительная тишина, а я переваривал услышанное. Все мои повторные обращения к короне остались без ответа, так что я даже подумал, что у меня были галлюцинации, но кхор подтвердил, что со мной связалось запредельное для его понятия неизвестная ему форма материи, которая скрыта в короне Горного королевства....
  
  Конец первой части.
  
  
  
  
  Часть вторая. За гранью возможного.
  
  Глава 1.
  
  Кого оставить своим местоблюстителем - у меня голова не болела. Конечно деда, у него богатый опыт управления кланом 'космических бродяг', да и как начальник моей службы безопасности, он был более информирован и подготовлен к тому, что бы разрешать возникающие проблемы. Однако так просто взять и исчезнуть я не мог, следовало обязательно дождаться проявления намерений Акапульки и только после этого определиться со своими дальнейшими планами.
   Сидеть у моря и ждать погоды, я не собирался, поэтому через третьи руки был запущен слушок, что я, вопреки расхожему мнению, всё-таки собираюсь уничтожить книгу зла. Слух быстро оброс домыслами и сплетнями и стал циркулировать во всех закрытых мирах. По-моему, он даже просочился через боевые отряды во внешние миры, по-крайней мере, это в разы увеличивало шанс, что он быстрее дойдёт до адресата, которому и предназначался. А учитывая разницу во временных потоках, я ожидал начало активных действий ударных отрядов Акапульки буквально в течение трёх дней. Всех лишних и ненужных эвакуировали в академию Ньюкасла, а в Подгорном дворце осталось совсем немного внутренней охраны, причём только из числа добровольцев. И вообще, у меня голова шла кругом, к своему стыду я убедился, что в организации обороны большого комплекса зданий толком ничего не соображаю. Наш клан обычно только наступал, преследовал, штурмовал, осаждал и уничтожал, так что я не без основания предполагал, что наверняка многое упустил и даже дед в этом не смог мне оказать особой помощи, так как тоже не обладал особым опытом организации обороны.
   На вторые сутки, когда я уже изнывал от нетерпения, наконец-то поступил сигнал о проникновении во дворец постороннего объекта. К моему удивлению это была не массированная атака, которую я ожидал, а один единственный человек, который возник в одном из перестроенных коридоров недалеко от малого зала для приёмов. Неужели сам архимаг Акапульки соизволил самостоятельно разобраться раз и навсегда с Горным королём? Как бы там не было, но я быстро переместился на свой трон и застыл в ожидании появления 'дорогого' гостя. Все ловушки и западни я временно дезактивировал, так как считал, что если это архимаг, то они ему как укусы комара, а если кто-то другой, то погибнув, он ничего мне не расскажет, - для чего и откуда появился во дворце.
  - Папа, это девушка в странных доспехах старинной работы, у нас такие не носят. Жаль, железо скрывает её фигуру, но внешне она выглядит привлекательно, тебе должна понравиться. Вот только намерения у неё самые серьёзные и идёт она с обнажённым мечом. Меч, кстати, тоже не простой и напитан магией. Что-то знакомое или даже забытое. Хочешь, я её шугану?
  - Нет, пусть идёт. Мне интересно, как выглядит архимаг Акапульки в образе симпатичной девушки.
  - Какой архимаг, папа? У неё даже аура другая, - нет ненависти, только злость. Ты её чем-то обидел? Вы до этого уже встречались?
  - Пока не увижу - не смогу ответить на твой вопрос. Может быть одна из моих бывших пассий или случайных знакомых.
  - Хм, папа, и много у тебя было таких случайных знакомых?
  - Когда был молодым и глупым, было много, сейчас никого нет.
  - А Ария?
   - А что Ария? Ты о том, что она иногда ночует в моей спальне? Милая моя ты прекрасно знаешь, что когда там появляется Ария, я сплю в библиотеке. Я дал её срок - полгода, разобраться в своих чувствах, а теперь этот срок увеличен ещё на год, пока она не окончит основной курс академии.
  Под сводами зала раздались голоса, - это моя стража остановила незнакомку, - Леди, прошу прощения, но с обнажённым клинком вы не сможете войти в малый зал для приёмов. Уберите меч в ножны и продолжайте свой путь. У нас нет приказа вас задерживать.
  - А если не уберу, вы нападёте на меня?
  - Конечно нет. Поясню ещё раз, с обнажённым оружием никто не сможет войти в зал, сам дворец не допустит этого. Мы стоим здесь просто для проформы. Оружие в ножны и двери перед вами откроются.
  - А если я не подчинюсь?
  - Леди, с вами всё в порядке? Вы хорошо себя чувствуете? Вы понимаете то, что я вам только что сказал, - с обнажённым оружием вы не сможете войти в зал для приёмов. Хотя, если вы настаиваете, то можете попробовать, и не говорите потом, что мы вас не предупреждали. Ощущения будут не очень приятные.
  - Я всё-таки попробую.
  Через несколько мгновений я услышал треск разрядов, вскрик боли и звон выпавшего из руки клинка.
  - Леди, вам помочь?
  - Нет, спасибо, я сама подниму. Значит, если я вложу меч, то смогу спокойно войти в зал? А если я его там обнажу?
  - Это ваше право. Запрет касается только на вход. Однако должен вас предупредить, что ни одно живое существо, будь то человек или демон, дракон или нечисть, не рискнут обнажить меч на нашего короля. Это чревато смертью. Если вам это что-то скажет, то я поясню, - с момента своего рождения он сразу стал вольным охотником.
  Я услышал лязг, неразборчивое ругательство и очередной звон металла о каменный пол. На этот раз моя стража воздержалась от комментариев и сделала вид, что ничего не видела и не слышала. Наконец-то дверь открылась и в зал вошла красная от смущения и чем-то знакомая мне девушка. Её щёки пылали алым цветом и выделялись на фоне блестящих доспехов и поднятого забрала. А говорят, что женщины краснеют только от гнева, стыда и удовольствия, а оказывается, и от смущения тоже. Но кто же она такая? Её лицо я вижу первый раз, а вот цвет золотистых волос мне знаком.
  Встав с трона, я поклонился первым в знак приветствия, - Ваше высочество, леди Аврора, чем обязан столь неожиданному и не скрою, весьма несвоевременному визиту в мою скромную обитель?
  Девушка даже не обратила внимания на мои слова, а стала оглядываться в растерянности. После некоторой заминки она спросила,- А где эта рогатая тварь - дракон?
  - Простите леди мою неучтивость. Позвольте представиться, - сэр Эндрю Ньюкасл, Вольный охотник и по совместительству король Горного королевства. В моей крови действительно изрядная доля древней крови, я этим обязан своей прабабке - драконессе Люси, но в вас её ещё больше, так что у меня больше оснований считать именно вас драконом, а не привлекательной девушкой.
  - Эй, вы мне тут зубы не заговаривайте, побыстрее превращайтесь в дракона и мы сразимся...
  - Папа, началось, - возле меня возникла Муха и, не удостоив взглядом девицу, бодро доложила, - открылись два старых портала, кхор вступил в схватку с Навью, а я поспешила предупредить тебя. Через один портал идёт проникновение Нави, через второй - небольшое количество нечисти и, в основном, магов Акапульки. Присутствие архимага не ощущается. Нам с тобой пора в библиотеку, всё самое интересное будет происходить там, а у обманки кхор и универсалы должны справиться сами.
   Уже начав перемещение, я успел крикнуть, - Немедленно возвращайтесь домой, здесь опасно....
  Мы с Мухой успели вовремя и даже перекинулись парой фраз, - Папа, так ты её знаешь?
  - Наверное, да. Это девушка из моего сна. Я потом тебе всё расскажу....
  Нам стало не до разговоров...
   Дверь слетела с петель после третьей попытки разрушить мою защиту. Да, видимо, среди нападающих имеется неслабый маг или их даже несколько, а может быть использовалась грубая физическая сила. Я активировал всю защитную систему библиотеки кроме последнего рубежа, приберёг его в качестве резервного усиления. Дворец ощутимо вздрагивал, словно судороги проходили по телу...
  Визг, крики, стоны раздавленной нечисти, в голове откуда-то возникли строки, -
  Смешались в кучу кони, люди,
  И залпы тысячи орудий
  Слились в протяжный вой...
  До рукопашной ещё не дошло, но вот-вот последние мои ловушки будут преодолены. И в это время в дело вступили маги Акапульки. Наконец-то, вот теперь наступает настоящее веселье...
  Муха крутилась как белка в колесе, то появлялась, то исчезала, её удары лапами и хвостом выбивали магов одного за другим. Те, кого она раздирала лапами, через некоторое время вновь оживали и вступали в бой, а вот ранения от хвоста становились смертельными. Не сразу, но маги разобрались, в чем причина их больших потерь и образовали нечто похожее на магический круг. Вот тут-то я и вмешался. Мой Радужный свет усиленный магией короны легко разбивал их защиту и наносил смертельные раны, которые они не могли ни затянуть, ни заживить. Это не значит, что нам было легко...
  Вся мебель в библиотеке давно уже превратилась в щепки, пол был залит кровью разного цвета, смрадный воздух затруднял дыхание и только стеллажи с книгами стояли как ни в чем не бывало...
  Пот застилал глаза, левая рука повисла плетью, а верный Велигож сиротливо валялся на полу, казалось ещё немного и я свалюсь от потери крови и слабости, но это только казалось....
  В библиотеку вальяжно вошёл тот, кого я ждал с нетерпением. Одетый в щегольской белый костюм, он нелепо смотрелся на фоне кровавых разводов на полу и потолке, - Вот и всё, Горный король. Твоя песенка спета. Ты ослаб и уже не сможешь больше блокировать всю магию, тем более такую мощную как моя. Удивительно, и как это мы раньше не уничтожили тебя и не завладели тёмной библией зла. Спасибо, что показал, где она была спрятана.
  - Зачем всё это? Для чего вам эта никчёмная книга, ведь в её содержании нет ничего стоящего?
  Он перебил меня, - Глупец, заклятия из Некрономикона позволяют открыть границы между мирами. Это поистине безграничная власть над всем сущим, это истинное бессмертие и всевластие. Впрочем, тебе с твоим ограниченным восприятием и разумом это не понять...
  В это время я активировал последний рубеж защиты, - он многократно усиливал мои способности к регенерации, мгновенному перемещению, замедлял для меня течение времени и ускорял его для моих врагов. Для них я стал невидимым, этаким фантомом...
  - Муха, отдохни немного, тебе ещё в коридорах прибираться, а я пока здесь покуролесю.
  Наши враги словно застыли на одном месте, а мои Велигож и Радужный свет делали своё дело.
  - Папа, - рык Мухи выдавал её беспокойство, - а той книжки в клетушке нет. Они что, отвлекали наше внимание, а сами её выкрали?
  - Всё в порядке, она с самого начала была у меня под доспехами, ведь если её не активировать, то она так и останется простым закрытым гримуаром.
  - Так вот почему ты так настаивал на том, что основная схватка должна состояться именно в библиотеке? Что бы никто не смог понять, что в хранилище её уже нет, а несколько метров расстояния не позволят никому определить её точное местонахождение?
  - Всё правильно, доча. А как там дела у кхора? Ему наша помощь не нужна?
  Муха исчезла, а через некоторое время появилась вместе с призрачным волком.
  - Папа, так не интересно, я только вошла во вкус, а этот непутёвый старший братик вместе с твоей девицей всех перебили. Они даже порталы сами закрыли, вернее эта девица постаралась. Папа, а как она виртуозно умеет ругаться.... Мне кхор рассказал. Он говорит, что и сам некоторых выражений не знал. А едрёная вошь, это что? А отрубленные причиндалы?
  - Кхор тебе потом объяснит, после общения с леди Авророй, он теперь специалист по ненормативной лексике её мира.
  - Ты обещал рассказать, откуда её знаешь.
  - Я видел её во сне, правда со спины, но цвет волос перепутать не мог, а главное она считает меня настоящим драконом и появилась, что бы вызвать на поединок. Какая-то полоумная гадалка ей предсказала, что она выйдет замуж за дракона, и почему-то указала, по-видимому, на меня.
  - Она что, дура, или драконов настоящих не видела ни разу?
  - Муха, не груби. Она все-таки, какая ни какая гостья, к тому же помогала кхору справиться с Навью. Как, кстати, прошла схватка с незваными гостями, трудности были?
  - Особых нет, я бы справился и сам, но и помощь этой девушки была нелишней. Она неплохо владеет мечом, хотя до тебя, охотник, ей далеко.
   В это время в библиотеку вошла запыхавшаяся молодая леди. Муха тут же оказалась возле неё и 'весело и жизнерадостно' улыбнулась ей прямо в лицо. Довольная произведённым эффектом, она появилась возле меня, - Папа, а что это плоскогрудая швабра делает в нашем дворце? Кто она вообще такая? И почему лишила меня развлечения - погонять Навь по коридорам дворца? Вот чем мне теперь вечером заниматься, пока ты будешь наводить порядок?
  - Муха, а подзатыльник? - раздался у меня в голове голос кхора. - Твоё счастье, что она не обучена мнеморечи, а то за плоскогрудую швабру можно было и схлопотать.
  - Пусть попробует сначала до меня дотронуться, тем более, что в присутствии папы её магия заблокирована. А действительно, кто она такая?
  - Кхор, так она что, тебя видит? А если видит, то не испугалась? - осознание того, что призрачного волка видит ещё кто-то кроме вольного охотника, меня удивило.
  - Ни капельки. Она, наверное, уже неоднократно встречалась с нами.
  - Ладно, мне пора вернуться в малый зал и приступить к устранению бардака и того беспорядка, что вы, милые мои, натворили во дворце. Муха проводи девушку в зал, только коротким путём, а то она и так еле на ногах держится.
  Усевшись на трон, я приступил к процедуре высказывания своих желаний короне. В первую очередь они касались наведению порядка в помещениях и коридорах, а так же ремонта стен и потолков, отправки раненых и погибших в реинкарнационные камеры. Я также вызвал дополнительные патрули из Ньюкасла, что бы проверить все закоулки дворца, так как вызванная мною схема дворца показала, что на верхних этажах неприкаянно бродят две Нави, пытаясь пробиться через защитный барьер. Попытку кхора их устранить самому, я остановил на корню, - Парням не помешает небольшое учение, а то я смотрю, они тут стали жирком покрываться. Между прочим, я так и не услышал доклада о возвратных и безвозвратных потерях. Давай, кхор, рассказывай.
  Муха удобно устроилась у меня на коленях, а я стал слушать немногословный рассказ о схватке с порождениями Нави. Девица, о которой я, честно говоря, немного подзабыл, пристроилась сбоку трона и, закрыв глаза, набиралась сил.
  - Во исполнение твоего плана, охотник, я сразу же перенёсся к охраняемому объекту, где меня уже ждал десяток универсалов из твоей личной охраны. Навь появилась почти что сразу же из портала, что открылся на противоположенной стене и чуть в стороне. Только после того, как у стражи кончились стрелы с серебряными наконечниками, дело дошло до нормальной драки. Навь использовала старую, проверенную тактику, - сначала в бой были брошены многочисленные, но слабые особи и только потом на нас напали козлоногие, кузнечики и сороконожки. Мне пришлось изрядно повозиться, и когда к нам подоспела помощь в лице этой девушки, я не заметил. Она неплохо управлялась мечом, на уровне среднего универсала. Главная её помощь заключалась в том, что вся Навь сразу накинулась только на неё, как на очень сильный раздражитель, что позволило универсалам не только перевести дух, но и, разбившись на пары, и сменяя друг друга, обеспечить защиту охраняемого объекта. А потом внезапно вся Навь стала падать на пол, словно её лишили сил или подпитки. Оказалось, что молодая леди пробилась к первому порталу и несколькими ударами перекрыла его, причём действовала она осознано и уверенно. Потом мы зачистили коридор, и нашли второй портал, который она тоже закрыла. А как она виртуозно ругается... По-моему, все универсалы охраны поголовно влюбились в неё. А её коронная фраза - 'Чёртов дракон, вот погоди, доберусь я до тебя, и ты узнаешь, где живёт Кузькина мать и раки зимуют' особенно тон, каким это произносилось, привели их в восторг.
   Тут же в доклад влезла Муха, - А кто такая Кузькина мать и где зимуют раки?
  - Муха, не мешай докладу кхора.
  А призрачный волк продолжал, - Безвозвратных потерь нет, тяжелораненых двое, легкоранены все универсалы. И вообще, у меня сложилось впечатление, что это было не настоящее нападение, а настоящее нас ещё ждёт впереди.
  И словно в подтверждение его слов дворец аж подпрыгнул на месте, с потолка и стен на пол полетела лепнина и псевдо светильники, а на одной стене даже образовалась трещина.
  - Всё, последняя ловушка захлопнулась. Кхор, остаёшься здесь, присмотри за девчонкой, Муха пошли, осталось самое главное - разобраться с местным архимагом.
  Библиотеки как таковой не существовало. На её месте была большая воронка, похожая на котлован для строительства. В центре котлована в воздухе висела наша коморка, окружённая прочной силовой решёткой, а внутри её клубился чёрный туман, который ежесекундно менял свою форму и очертания.
  - Папа, а он не вырвется из западни? В нём невероятная мощь.
  - Не вырвется. Даже супермощному архимагу не справится с мощью короны Горного королевства. Сейчас клетка, в которую он попал, начнёт сжиматься и чем меньше она будет, тем труднее будет архимагу поддерживать свои силы. Корона высасывает из него его мощь и нейтрализует его магию, а ещё ей здорово помогает Некрономикон, который я в зале трансформировал в камешек и поместил на неё.
   Через некоторое время раздался негромкий хлопок, в разные стороны брызнула настоящая красная кровь, а появившаяся большая чёрная туча тут же была развеяна ветерком и быстро растаяла.
  - Папа, это всё, мы победили Акапульку полностью и окончательно?
  - Боюсь, что нет. Нам с тобой предстоит приготовиться к дальнему и очень трудному путешествию. Через несколько дней мы с тобой отправимся туда, откуда исходит угроза не только нашим мирам, но и внешним планетам. Туда, откуда к нам пришла эта чёрная магия и её нечестивые магии. Путешествие может оказаться в один конец Муха, и мы можем из него никогда не вернуться. Ты готова к этому?
  - Ты ещё спрашиваешь? Да и как я могу оставить без присмотра непутёвого братика? Так что я с вами хоть на самый край Ойкумены.
  Не дожидаясь моей команды, библиотека начала самовосстанавливаться, правда маленькая комната и портал входа в неё исчезли, а у меня в руке оказался перстень с изображением двух черепов, что смотрели в разные стороны. Это мне напоминало один очень старинный и странный герб давно сгинувшего государства во внешних мирах.
  В голове прозвучало, - Это твой пропуск в мрачные подземелья Акапульки. Одень его на палец и не снимай, он будет предупреждать тебя, если рядом будет находиться кто-нибудь из магов или её адептов.
   Я попытался воспользоваться возможностью и расспросить корону более подробно, но успеха не добился, она опять не ответила на мой призыв кобщению.
   В малом зале нас ждала весьма интересная картина, - за троном, на возвышении, лежал кхор, а девушка, используя его как подушку, сладко спала на полу. Она так умаялась, что кроме шлема даже не сняла с себя доспехи.
  - И что мне прикажите с ней делать? - задал я риторический вопрос.
  - Папа, неужели не понятно? Вместе с лохматушкой перенеси их в свою спальню и пускай там спят, а нам с тобой пора проверить, есть ли разрушения на кухне, а то я опасаюсь, что там опять мясо пережарят....
  Ближе к вечеру, когда я получил доклад о том, что все закоулки дворца осмотрены и проверены на предмет нечисти и нави, а все последствия нападения были устранены, я дал команду на общий отбой учений. Народ стал потихоньку возвращаться в Подгорный дворец. Тут же, непонятно откуда нашлись очевидцы и свидетели наших схваток, появились такие подробности, о которых даже я не догадывался.
  Оказывается, наш доблестный король и его любимая дочурка уничтожили несколько легионов нечисти, с десяток чёрных архимагов Акапульки, а его доверенные универсалы перебили тысячи тысяч Нави, что лезла из стен и укромных уголков дворца. Так же шёпотом говорили, что король специально всех выгнал из дворца, так как очень боялся, что бы его любимые подданные не пострадали, и только поэтому он был излишне строг и притворно зол. А самое главное, народ откуда-то узнал, что в моей спальне спит красавица принцесса, которая специально прибыла ко мне на помощь из неизвестного нам волшебного мира и теперь я просто обязан на ней жениться.
  Выслушав от Мухи все последние сплетни, что она собрала, я поинтересовался, откуда стало известно о девчонке, что спит в моих покоях? Мантикора тут же сделала непонимающее лицо и высказала предположение, что это проболтался кто-то из моих 'особых' универсалов. Вот только было непонятно, откуда они взяли, что она принцесса, и спит именно в моей спальне, а не в гостевых покоях? Муха сделала вид, что не понимает о чём я говорю, и тут же исчезла.
   Судя по тому, что кхор так и не появился возле меня, молодая леди продолжала спать и набираться сил для своего возвращения домой. Я надеялся, что она не исчезнет также внезапно, как и появилась здесь, и мне удастся её расспросить о маршруте движения и возможном нахождении Трояна и Цебра. Оставалось надеяться, что голод разбудит молодую леди к ужину, она встанет и мне не придётся её будить. Ибо никто не может знать, что может прийти ей во взбалмошную голову...
  
  Глава 2.
  
  Кхор застал меня в рабочем кабинете за просмотром скопившихся бумаг. Мельком взглянув на развалившуюся в кресле Муху, он сухо произнёс, - Твоя гостья встала и, кажется, не с той ноги. Как я понял, всё дело в том, что её способности и умения блокируются, и она не может переодеться, а ходить постоянно в железе - ей не очень нравится. К тому же, хоть она меня и видит, но общаться с ней мы не можем, в отличие от Клер. Тебе не кажется это странным?
  - В ней действительно много странного и непонятного, взять хотя бы её появление во дворце. Она с лёгкостью преодолела всю установленную защиту и это при том, что её проникновение засекли только сканеры движения, а не датчики использования магической силы. Однако, прежде чем мы с ней встретимся, я хотел бы узнать какие у вас впечатления от этой девицы. Муха ты первая.
  - А почему всегда я оказываюсь крайней?
  - Потому, что ты младшая, а младшие всегда высказываются первыми, - сказал своё веское слово кхор.
  - Ладно, ладно. У сильного всегда бессильный виноват, справились с маленькой и беззащитной девочкой...
  - Муха, ты что там бормочешь себе под нос? Если тебе нечего сказать, так и скажи.
  - Папа, моё мнение не сильно поменялось, - она плоскогрудая швабра с высоким самомнением и низкими навыками мечника. Единственное её достоинство - она умеет виртуозно ругаться. Это пока всё.
  - Кхор, что ты скажешь?
  - Хорошая девушка, храбрая, не безрассудная. За своей бравадой прячет легкоранимую душу. До элиты универсалов не дотягивает совсем немного. Во время боя голову не теряет, вполне возможно, что она командир отряда или боевой группы воинов. Недостатки - упряма, не склонная к компромиссам, не умеет отступать. У неё переходный возрастной период и время самоутверждения.
  - Папа, а ты что молчишь? Давай, рассказывай, чем она тебе приглянулась?
  - Что ж, я в целом согласен с мнением волка, - она своеобразна и необычна. А самое главное, - она вторая, кто видит моего кхора, думаю, к ней следует присмотреться повнимательнее.
  На этом наше обсуждение закончилось, и мы все вместе перенеслись в мои покои. Хмурая девушка, скрестив ноги, сидела на моей кровати. Она была одета в нечто похожее на серый комбинезон, а груда доспехов лежала чуть в стороне. Увидев нас, она буркнула вместо приветствия, - Ты мне не нравишься, и я не хочу выходить за тебя замуж.
  - Леди, давайте для начала вы представитесь, скажите нам, откуда вы и с какой целью появились в моём дворце.
  Неприязненно взглянув на нашу троицу, она, тем не менее, проговорила, - Я принцесса Аврора, старшая дочь короля Гарольда и королевы Азоры, командир седьмой когорты воздушных всадников королевства Флёри. Причина моего появления банальна, - я не хочу выходить замуж ни за дракона, ни за тебя, - а потом она буквально взорвалась, - И плевать мне на то, что я предназначенная, вот просто плевать всё....
  - Прошу прощения принцесса, а кто такие предназначенные, окажите любезность, проясните....
  - Вы же не будете ваше величество, отрицать, что это ваш кхор?
  - Нет конечно, ведь это очевидно. Он у меня с рождения.
  - Так вот, предназначенная это та, кто видит кхора своего суженого. Она предназначена ему в жены и способна родить ему детей. Как правило, это мальчики.
   - Так в чём проблема леди Аврора? Вас никто не принуждает к замужеству, к тому же вы не единственная, кто видит моего призрачного волка. В отличие от вас, Клер ещё и общается с ним.
  Видимо принцесса не ожидала такого поворота событий и растерялась, но быстро взяла себя в руки, - Клер это кто?
  - Это моя воспитанница, сирота шести - семи лет, которую я взял из приюта. К сожалению, я не могу вас с ней познакомить, так как она была похищена сёстрами Мессенадир и её местонахождение пока мне неизвестно. Сестры - настоящие драконессы и служили её личными телохранителями. Недавно я уничтожил мир драконов, где они обитали, но драконов не тронул, дав им возможность переместиться во внешние миры и обрести новую родину. О причинах своего поступка я разговаривать не намерен. А теперь позвольте вам представить мою дочь - принцессу Муху. Она мантикора с весьма скверным и непостоянным характером, но в целом очень послушный, хотя и избалованный ребёнок. Вот уже несколько лет мы втроём чистим внешние и дикие тёмные миры от нечисти, Нави и магов Акапульки. В одну из таких разборок вы и влезли, хотя вас об этом никто не просил.
  - Если это слова благодарности, то не стоит. Мой долг - уничтожать этих тварей. А теперь позвольте мне спросить, - мантикоры это кто?
  - Это магические существа, прирождённые убийцы, которые появляются неизвестно откуда и сами выбирают себе спутника на всю оставшуюся жизнь. Это могут быть - отец, мать, брат или сестра. Я для Мухи - отец. Она способна мгновенно перемещаться во времени и пространстве, а яд на кончике её хвоста смертелен для всего сущего, живого и неживого. Она обожает красивые цветные ленточки и жареное мясо. Теперь сударыня, когда мы более или менее прояснили наши позиции, позвольте я предложу вам совершить омовение и новый комплект обмундирования с моего космического корабля. От моего он будет отличаться только выточками на груди, - и тут я позволил себе ехидное замечание, - хотя Муха считает, что у вас и груди-то нет.
  Однако Аврора на мою реплику никак не отреагировала, а если и отреагировала, то виду не подала.
  - Сэр Эндрю, - смотри ка, она даже запомнила как меня зовут, - потрудитесь объяснить, почему у меня не получается самостоятельно вызвать новый комплект более привычной для меня СВОЕЙ одежды?
  - Леди Аврора, это связанно с тем, что в пределах дворца я блокирую любую магию, кроме своей, естественно, или настолько снижаю её мощность, что пользоваться ею просто бесполезно. Да вы и сами обратили на это внимание, когда сражались рядом с моими универсалами.
  Внезапно глаза девушки остекленели, а взгляд застыл на моей руке, - Это, это....
  - Это перстень архимага Акапульки, которого я уничтожил сегодня, пока вы отдыхали в моих покоях и пачкали слюнями мои подушки.
  - Так её папа, а то расселась тут, на нашей кровати так, что бедной сиротиночке и приткнуться некуда.
   Я демонстративно оглядел своё огромное ложе, - Слышь, сиротиночка бездомная, проводи как леди в ванную комнату и объясни ей, что и как, а заодно обеспечь чистым бельём. Не мне же заниматься этими женскими тряпками. Сама понимаешь, она человек новый, в наших мирах впервые, многое не знает и, возможно, побаивается. В общем, ты старшая. Исполняй.
  - Вот, вот, все мною помыкают, спать не дают, кормят впроголодь, ленточек совсем не дарят. Бедной девочке и одеть то нечего. Пошли принцесса Аврора, нос то не задирай и не морщи, я ведь тоже принцесса и ещё неизвестно, чей отец круче. Так вот сразу же предупреждаю, если папа примет тебя в наш экипаж или семью, то ты будешь младшая. Клер исчезла, должна же я хоть кем-то изредка помыкать.
  Как только двери ванной комнаты закрылись за этой непримиримой парочкой, я сразу же связался с королевой верхнего мира, - Миледи, враг разбит и полностью уничтожен, можете смело возвращаться к мирной жизни. Спасибо за понимание и сотрудничество. Если нужна моя помощь в чём-то, не стесняйтесь, обращайтесь.
  - Спасибо ваше величество. У нас тоже всё в порядке. Несколько кораблей вынырнули из-под пространства, но увидев внушительную флотилию боевых кораблей у прохода в закрытые миры, поспешили ретироваться. Ваши Космические бродяги их преследуют и весьма успешно.
  - Благодарю вас за сообщение, конец связи.
  Только минут через сорок, когда я уже стал волноваться, дверь распахнулась, и Муха сразу же огорошила меня заявлением, - Папа, я забираю свои слова о том, что она плоскогрудая швабра, назад. Фигурка у неё загляденье и всё на месте. Её бы одеть в нормальное платье, она бы всех наших красавиц за пояс заткнула. А ещё, ты представляешь папа, они не носят лифчики и перетягивают грудь специальной повязкой, что бы она не мешала в бою. Дикари, что с них взять.
  И вновь девушка даже бровью не повела на слова мантикоры. Выглядела она действительно прекрасно. Комбинезон выгодно подчёркивал тонкую талию и достаточно высокую, для её хрупкой фигуры, грудь. Золотистые волосы рассыпались по плечам, а такие же золотистые глаза таинственно мерцали.
  Тряхнув головой, что бы избавиться от наваждения, я предложил девушке руку, - Миледи, позвольте я вас провожу в обеденный зал на ужин, а по дороге вы мне расскажите о таинственных существах, которых я видел вместе с вами во сне, - единороге и грифоне. У нас, к сожалению, такие не водятся....
  Мне пришлось пожалеть о том, что я выбрал дорогу по коридорам дворца, а не перенёс нас сразу. Словно клещами, эта упрямая девица заставила меня рассказать всё то, что я видел во сне.
  - Странно. Действительно я сбежала с торжественного приёма в честь моего совершеннолетия в лес. Кормление единорога меня всегда успокаивает, там то меня и нашёл отец. Он тогда ещё сказал, что знает всего двух драконов - Трояна и Цебра. А вы ваше величество мне уже неоднократно говорили, что у вас драконы чуть ли е на каждом шагу. Это как понимать?
  - Может быть это как-то связано с тем, что все наши драконы - женского рода? Мужиков драконов,- я чуть было не ляпнул, 'кроме себя', - я не встречал.
  - Ваше величество, а вы не могли бы познакомить меня хотя бы с одной драконессой? Хочу глянуть на неё и кое о чём расспросить.
  - Конечно могу, принцесса, но при одном условии, вернее двух. Первое - вам придётся несколько дней погостить у меня. Это связано с тем, что многих придворных, в преддверии нападения, я разогнал из дворца, и они только завтра начнут возвращаться. Второе, когда мы наедине, не стоит ко мне обращаться так официально, мне это неприятно и непривычно. Зовите меня - лорд Эндрю, или сэр, я удостоен рыцарского звания. В крайнем случае - милорд. Договорились?
  Она ничего не ответила, а через некоторое время в нескольких словах поведала мне всё то, что знала о единорогах и грифонах. Причём в грифонах она прекрасно разбиралась, - масть, повадки, кормление и обиход, крейсерская скорость и суточный перелёт, полезная нагрузка и многое, многое другое. Теперь мне стало понятно, почему она называет себя воздушным всадником.
   Незаметно, за разговором, мы оказались у дверей столовой. Я ещё успел предупредить девушку, что сегодня мы питаемся весьма скромно и в малом зале. Дверь перед нами открылась, и мы прошли к главному столу. За ним стояли три кресла, в центральном уже лежала Муха и блаженно мурлыкала как маленький котёнок. Сделав жест всем присутствующим 'садиться', я поинтересовался у мантикоры, - И что это всё значит?
  - Ничего особенного папа. Я просто проверила, а вдруг кто-то рискнёт и попытается тебя отравить жареным мясом. Всё нормально, мясо съедобное, правда немного придётся дожарить. А ещё я всех присутствующих предупредила, что бы они не пялились на принцессу Аврору и что я ей покровительствую. Папа, напомни, что означает термин 'покровительствую', а то я забыла.
  - Это означает, милая моя, - произнёс я с некоторой долей мстительности, - что всё время пока она будет гостить у нас, ты будешь о ней заботиться.
  - А она что, маленькая?
  - Нет, но ты же сама определила, что она младшая, а старшие всегда заботятся о младших.
  - Так не честно, папа, надо было заранее предупредить об этом. Всё, я решила, пусть она будет старшей и сама заботиться обо мне, дарит мне новые ленточки, кормит жареным мясом, я даже позволю ей гладить меня по голове....
   - Муха, приготовься, в зале находится агент или перевёртыш Акапульки. Перстень указывает на тот дальний стол, где сидят не очень знатные придворные. Мы его сейчас с тобой вычислим и передадим в руки службы безопасности, пусть дед с ним разбирается.
   В мгновение ока мы с мантикорой оказались у дальнего стола, а мой перстень полыхнул красным светом, как только мы приблизились к невзрачному толстячку. Он сразу же всё понял, встал и поник головой. Всё поняли и мои телохранители, они быстро скрутили руки агенту и вывели его из зала. А мы с принцессой продолжили свой ужин.
  - Теперь понятно, почему мой отец готов выложить целое состояние за такой перстень. Вот только никто его не встречал и, тем более, не продаёт. Его описание нам дал Троян, он же учил отца, как им пользоваться и настраивать на себя. А кто учил вас, милорд Эндрю?
   Естественно, говорить о том, что все знания я черпаю из короны Горного королевства, я не собирался, поэтому сделал вид, что не расслышал вопроса, или не захотел на него отвечать.
  И вообще, Аврора предпочитала больше слушать и наблюдать, нежели самой рассказывать о своём королевстве, нравах и порядках царящих там. А раз так, то и мне нечего распространяться.
  Чрезмерное внимание нисколько не тяготило девушку, было видно, что она к нему привыкла и находиться в центре внимания ей не впервой. Вела она себя за столом естественно, я бы даже сказал с некоторой изысканностью и элегантностью. Порода чувствовалась во всём, даже в том, как она держала вилку в руках, или брала бокал с напитком....
  Сразу же после ужина я проводил леди Аврору в библиотеку, представив ей одноразовый допуск в это помещение, - Вы наверняка неплохо отдохнули и поэтому ещё не скоро захотите отправиться в гостевые покои. Муха потом перенесёт вас в них, как только вы закончите изучать историю Горного королевства. Вход и выход из библиотеки для всех, кроме меня закрыт, даже не пытайтесь использовать любую, даже самую слабую магию, откат будет сильным и очень болезненным. А теперь, леди Аврора, позвольте мне откланяться. Надеюсь, к утру я полностью восстановлюсь и смогу уделить вам больше внимания и отвечу на все возникшие вопросы. Муха, остаёшься с нашей гостьей, секреты королевства не разглашай, на своё трудное детство не жалуйся, а мы с кхором пошли спать.
  - Милорд, прежде чем вы исчезните, позвольте один вопрос?
  - Слушаю вас леди.
  - Милорд, ваш кхор практически никогда вас не оставляет, находится рядом. В вашем дворце так опасно?
  - Кхор со мной с момента моего рождения и никогда не отходит ни на шаг за исключением тех случаев, когда он, с моего разрешения, уничтожает всяких разных тварей и не только Навь, но и нечисть. До недавнего времени я был простым вольным охотником, а королём стал меньше года назад. Короновали меня хитростью и трон навязали. А теперь извините, я сплю на ходу....
  Проснулся я от того, что Муха, по привычке, развалилась поперёк кровати, и мне пришлось свернуться калачиком, - Разве я тебе не поручил быть рядом с девчонкой? И когда ты научишься не занимать две трети кровати, а лежать на своём месте или у меня в ногах?
  - Папа, не ворчи и спи, а если выспался, встань и пожарь мясо на завтрак.
  Второй раз я проснулся от того, что в воздухе явственно чувствовался запах вкусной еды. Мелькнула ленивая мысль, - Молодец Муха, распорядилась подать завтрак прямо в постель. Придётся вставать, а то остынет....
  ... Так, и кто мне объяснит, как я попал на Альбатрос? Муха дрыхнет в ногах, и кто тогда хозяйничает на кухне? Неужели Ария сбежала из академии и, используя единственную лазейку, которую я ей оставил, вернулась на корабль? Кхор, что скажешь?
  - Начну по порядку, - на Альбатрос ты сам себя перенёс, так как посчитал, что иначе ты не успеешь выспаться и восстановиться. Муха естественно последовала за тобой и прихватила девицу, не бросать же её одну во дворце. Ария в академии и никуда не сбегала, ей сейчас не до этого. На кухне хозяйничает Аврора, она нашла инструкцию по пользованию оборудованием, изучила её и сейчас готовит полноценный завтрак. В Подгорном дворце ещё даже рассвет не начался, так что времени у тебя воз и маленькая тележка. Нашей безопасности никто и ничто не угрожает, можешь досыпать.
  - Муха, ты что, запаха еды не чувствуешь?
  - Чувствую, но мясо ещё не дожарено, так что мне ещё можно немного поваляться, а ты вставай. И не забудь поблагодарить девчонку за приготовленный завтрак. Смышлёная, хотя и дикарка, - и мантикора демонстративно засопела, изображая крепкий сон.
   На камбузе действительно хозяйничала Аврора, которая тут же недовольно заявила, - Ваше величество, не изволите ли объяснить, где мы находимся и почему мне запретили даже прогулку на свежем воздухе и осмотр окрестностей? И что за гадость вы используете в качестве продуктов, - всё заморожено и нет ничего свежего...
   Может быть, она и дальше высказывала бы своё недовольство, но всё испортил появившийся на мониторе дед, - Так вот куда ты забрался отдыхать. Судя по отсутствию синяков под глазами, ты выспался. Ссадины и ушибы на спине залечил? А то вчера ты морщился от некоторых движений левой руки. Теперь о главном, птичка начала петь, и ниточка потянулась во все стороны - Фангорию, верхнее королевство и даже в наши нижние миры. Действуя в соответствии с предоставленными мне полномочиями, я начал аресты, в том числе и среди твоей свиты. Уже вскрыты более десятка агентов Акапульки, особенно много их оказалось в Фангории, хотя и у королевы Анны их тоже хватает. Подробный отчёт будет лежать у меня на столе, и пока сам не проснусь, меня не тревожь, ...
  Вот же хитрец дед, разговаривает со мной, а сам с принцессы глаз не сводит. К чему бы это? Неужели он её в чём то подозревает?
  От этих мыслей меня отвлёк голос Мухи, - Папа, ты обещал нашей гостье познакомить её с кем-нибудь из драконов. Она вчера мне все уши об этом прожужжала. Странно, сама из драконов больше чем на половину, а о них толком ничего не знает. Знаешь, мне кажется, она потому боится выходить замуж, что опасается, что у неё родится дракончик вместо ребёночка. Молодая, глупая и бестолковая, прямо как я в молодости. А ещё она не умеет перетекать и менять свою внешность....
   Я видел, что Аврора очень внимательно прислушивается к монологу мантикоры и не пропустила ни слова из сказанного ею.
   - Муха, хватит болтать, попроси принцессу подать на стол. Мне как королю не пристало самому накрывать, тебя просить бесполезно, а судя по всему, до раздела управления кухонной прислугой наша гостья ещё не дошла.
  Завтрак прошёл в полной тишине, чинно, как и положено в высшем обществе. Был я однажды на таком мероприятии - скукотища страшная. Муха, съев свою порцию мяса и убедившись, что добавка ей не светит, куда-то исчезла, наверное - досыпать.
   Только после того, как был выпит кофе, что я собственноручно приготовил, Аврора решила нарушить молчание и задала волнующий её вопрос, - Сэр Эндрю, а почему Акапулька и Навь напали на ваш дворец и что им тут понадобилось? Извините, если я лезу не в своё дело, но мне кажется, что причина должна быть очень уж веской. Мне приходилось сталкиваться с Акапулькой, но я не припомню ни одного случая, что бы сам архимаг принимал участие в нападении. А он принимал, иначе, откуда у вас этот перстень? И ещё, нападение было совершенно не подготовлено, словно кто-то проводил разведку боем и следил за результатами.
  - Принцесса, вы тоже почувствовали стороннее наблюдение во время схватки? Вы правы, кто-то наблюдал, но только за тем боем, в котором участвовали вы, так как следящие устройства были спрятаны в ваших доспехах, но основное то сражение проходило в библиотеке. А вы не подскажете, кто мог снабдить вас, возможно без вашего участия, магическими средствами наблюдения? Откуда у вас эти доспехи?
  - Эти доспехи я взяла в нашей оружейной. Из всех, которые я меряла, они как нельзя кстати подошли мне по росту и фигуре.
  - Что на это сказал ваш отец, король Гарольд?
  Девушка немного призадумалась, видимо, вспоминая такие мелочи, как слова отца во время примерки, - Не помню, что он сказал дословно, но примерно следующее, - Странно, я никогда их здесь не видел, хотя оружейная моя вотчина, надо будет спросить у Азоры. В любом случае, они как бы созданы для тебя.
  - И что, он потом спросил у королевы?
  - Не знаю, я не уточняла, но вы уклонились от ответа на мой вопрос. Я повторю его, - что понадобилось Акапульке в вашем дворце?
  Я усмехнулся, - Знаете ваше высочество, в наших мирах весьма популярна поговорка, - 'Меньше знаешь, крепче спишь'. Зачем вам лишняя головная боль и бессонные ночи? Спите себе спокойно, тем более, что я сегодня собираюсь выполнить своё обещание и познакомлю вас с несколькими драконессами, а потом наши пути разойдутся. Вы вернётесь домой, да и у меня полно незаконченных дел. В качестве компенсации могу вам предложить виртуальную схватку на мечах, которая покажет ваш реальный уровень подготовки как мечника. Программа разработана одной девушкой, которую мы с Мухой выдернули из тюрьмы и избавили от пожизненного заключения. Называется она 'танец смерти', и в ней есть несколько уровней. До высшего вам ещё далеко, а вот в 'танце клинков' вам стоит попробовать свои силы. Пойдёмте, я вас провожу в тренажёрный зал....
  Ни с третьей, ни с пятой, ни с десятой попытки Аврора не смогла подняться выше третьего уровня танца клинков. Еле сдерживая своё негодование, она заявила, - Эту вашу программу невозможно победить.
  - Авророчка, ты что? Эта программа писалась с папы, и он, шутя, проходит все уровни, в том числе самые сложные из танца смерти. Ария как ни пыталась, ничего сделать не смогла....
  
  Глава 3.
  
  - Леди Аврора, прежде чем вы нас покинете, не соизволите ли ответить на один вопрос, который весьма меня волнует?
  - Вы меня уже выгоняете?
  - Не вижу оснований для вашего дальнейшего пребывания в Подгорном дворце. И вообще, мне ваше появление здесь не очень понятно. Ваш детский лепет о драконе, каких-то там предназначенных, рассчитан на простаков. А вот истинная цель вашего визита осталась для меня тайной.
  - Хорошо, я вас поняла. Какой вопрос вы собираетесь мне задать?
  Мы сидели в креслах на верхней террасе дворца и любовались видом гор. Языки тумана под воздействием солнечных лучей нехотя истончались, поднимались вверх и исчезали. Вдали засверкали макушки гор покрытые вечными снегами....
  - Как вы здесь появились, леди Аврора? Вы просто возникли в коридоре в районе малого зала для приёмов, но наши средства слежения и обнаружения ничего не зафиксировали. Кстати, вы сильно рисковали, - вам повезло, что именно в это время я отключил все средства уничтожения незваных гостей, в противном случае ваши доспехи вряд ли вам помогли.
  - Сожалею, лорд Эндрю, но я не могу вам объяснить, как произошёл мой перенос в ваш дворец по той простой причине, что и сама не знаю. Меня просто попросили встать в центр пентаграммы, и я сразу оказалась здесь. Цель была одна - проверить истинность предсказания о том, что мне в мужья предназначен дракон. Я хотела с ним познакомиться. Мои родители знали, что у вас есть планета драконов и конечной целью моего путешествия была именно она и только после того, как она не была обнаружена на своём месте, я была перенацелена на ваш дворец.
  - Что ж, не хотите говорить правду, - дело ваше. Не смею вас больше задерживать и... Счастливого вам пути принцесса. Через два часа, если вы не покинете нас, вас просто-напросто выдворят из дворца без права его посещения в будущем....
  - Ваше величество, а вам не кажется это бессердечным7 Я же всё-таки сражалась с монстрами на вашей стороне и какую-никакую пользу принесла...
  - Вот именно - какую-никакую. Я несколько раз просмотрел и проанализировал атаку Нави, вы больше мешались и вносили дезорганизацию в действия моих универсалов. Они были вынуждены отвлекаться на вашу защиту, что и привело к многочисленным их ранениям. Вы, принцесса, не обучены действовать в команде. Может быть в воздушном бою вы и специалист, но на земле вы обуза. Держите, это мнемокристалл с записью вашей схватки и семью уровнями танца клинка, которые вы так и не смогли пройти. А теперь оставьте меня одного и идите собирайтесь. У вас в распоряжении ровно два часа с этого момента. Прощайте.
  Девушка встала, изобразила ироничный поклон и растаяла в воздухе.
  - Папа, и ты её так просто отпустишь? Ведь ясно, что она прибыла к нам что бы вынюхивать и высматривать. Она шпион, а ты её отпускаешь...
  - Успокойся Муха, всё в порядке. Это не последняя наша встреча. Посиди здесь, минут через десять-пятнадцать Аврора вновь появится. Единственное место, где она может использовать свои способности к мгновенному перемещению, я перенёс, - усмехнувшись, я продолжил, - а куда - она не знает. Так что терпение дочка, терпение, и мы увидим новое выражение её лица. Надеюсь, вместо маски бесстрастия, мы познакомимся с другими её эмоциями.
  Через полчаса принцесса вновь появилась на террасе, она была до неприличия зла.
  - Как это понимать, ваше величество? Я по своей воле не могу покинуть ваш дворец, моя магия блокируется.
  - Леди Аврора, вы что-то забыли? Последние слова благодарности за оказанное гостеприимство?
  - Сэр Эндрю, - молодую девушку буквально трясло от гнева, - вы блокируете мои способности. Я что, теперь ваша пленница?
  - Ну что вы, миледи? Зачем мне очередная головная боль от вашего присутствия здесь, у меня и без вас хватает проблем. Если вы собрали все свои вещи, то вас проводят за пределы дворца к месту, где вы сможете использовать свои знания и навыки. Кстати, ваши доспехи уже ждут вас там. Неприлично было с вашей стороны оставлять этот хлам у гостеприимных хозяев.
  Стража, проводите леди Аврору к третьему выходу, а затем к указанному месту. Оставьте её там и возвращайтесь....
  Дождавшись, когда принцесса, с весьма недовольным видом, в сопровождении двух универсалов, покинет террасу, я удовлетворённо вздохнул, - Не люблю девиц с завышенным самомнением и амбициями. Она, Муха, считала, что по всем параметрам превосходит нас и собиралась это превосходство продемонстрировать. А мы ей нос-то и утёрли. Остался заключительный аккорд, что бы поставить её на место.
  Я неторопливо принял личину дракона и, оттолкнувшись от перил балкона, взмыл вверх, спланировал вниз и сделал два круга над стоящей неподвижно принцессой...
  - Папа, ты у меня мальчишка. Вот тебе надо было так её унижать?
   - Унижать? И не думал, - она хотела увидеть дракона, она его увидела.
  - Папа, но она из бесед с драконессами знает, что они не могут принимать в наших мирах своё обличие. Сопоставив всё ей известное, она сделает правильные выводы, что дракон - это ты.
  - Дочка, не смеши меня. Она увидела, как прямо у неё над головой появился дракон, сделал два круга, словно знакомился, а потом так же внезапно исчез, растаял в воздухе. Со мной это появление ей связать не удастся, фактов нет, а на одних предположениях и домыслах далеко не уедешь. Ладно, хватит о ней, - с глаз долой, из сердца вон, поговорим лучше о нашем предстоящем путешествии....
  Вечером на ужине мне пришлось объявить, что дружеский визит принцессы Авроры из королевства Флёри благополучно завершился, и она отбыла восвояси, нагруженная подарками и наилучшими пожеланиями.
   Вечером этого же дня, вызванный мною Адонис получил распоряжение приготовить свою группу, - Завтра после завтрака мы отправляемся к базе последнего архимага Акапульки в нашем секторе. Задача - собрать и забрать всё самое ценное, а базу стереть с лица земли. Особого сопротивления я не ожидаю, так как мы хорошенько их пощипали во время последней встречи. В твоё распоряжение поступает четвёртый боевой отряд королевы Анны. Я присоединюсь к вам чуть позже, когда вы проникните на нижние этажи цитадели....
  Во сне я опять встретился с Авророй, она что-то мне высказывала и грозила пальчиком как провинившемуся ребёнку, но даже во сне я сделал вид, что мне ничего не известно и вообще, я тут ни при чём. Утром я встал хорошо отдохнувшим и после завтрака в своих покоях, выдержав муки переодевания и утреннего приёма посетителей, сбежал на Альбатрос, предупредив, что убываю для разрушения базы последнего архимага и буду отсутствовать неопределённое время. Лорд Миша получил последние наставления, которые заключались в основном в словах Мухи, что бы были пополнены запасы свежего мяса и, желательно без костей.
  Когда мы подлетели к планете Трёх лун, где и была обнаружена цитадель тёмного мага, штурм был в самом разгаре. Наши боевые корабли бомбардировали невысокое, приземистое здание, укрытое силовым полем. Специальные снаряды легко преодолевали защиту и пробив крышу, взрывались внутри, сея смерть и разрушения на трёх верхних этажах крепости. Вскоре, с негромким хлопком, силовое поле полностью исчезло, а это означало, что его генераторы были разрушены в хлам и десантные отряды начали проникновение вовнутрь.
  Мы с Мухой сразу же перенеслись во временный штаб Адониса, который уже располагался на втором подземном этаже и изучив результаты сканирования и оперативную обстановку, приступили к самостоятельным действиям. Мы были в своей стихии, как Вольный охотник, я никому не подчинялся, ни перед кем не отчитывался и был свободен в принятии решений. По моим предположениям, которые основывались на подсказках перстня, личные покои архимага находились на восьмом этаже. Туда-то мы с мантикорой и стали пробиваться обходными путями. Муха и кхор 'резвились' вовсю, так что я шёл практически без сопротивления к своей цели. Вот и личные покои архимага. Зачарованная дверь не сразу поддалась, пришлось использовать, методом перебора, несколько заклятий открывания дверей, пока Муха не подсказала,- Папа, ты что, собираешься эту крепость потом восстанавливать? Просто вынеси эту дверь, делов-то.
  Однако, даже применение грубой силы давалось с большим трудом. Пришлось разбираться с отражающими заклятиями, когда сила противодействия равнялась силе действия. Весьма полезное заклятие и если б не помощь короны, то я провозился бы с ним очень долго. Личные покои тёмного мага не поражали богатством и роскошью, хотя и претендовали на некоторый изыск. Единственное, что портило общее впечатление, обилие человеческих и иных черепов на всех предметах интерьера. Муха высказала предположение, что это памятные сувениры о врагах мага, которыми он любовался на досуге.
  Везде царил идеальный порядок, всё было на своих местах, даже в небольшой лаборатории, что находилась прямо за спальней, всё было разложено по полочкам и ящикам. На рабочем столе, что стоял чуть в стороне от лабораторного, не было ни одного листочка бумаги или пластика, спасибо Мухе, именно она нашла целую россыпь мнемокристаллов. Беглый просмотр подтвердил предположение о том, что именно на них и хранится вся информация. А ещё моё внимание привлёк некий жезл или скипетр, закреплённый в специальных зажимах и укрытый силовым полем не малой мощности. С соблюдением всех мер предосторожностей я поместил его в специальный футляр, который нашёл тут же неподалёку от стола.
  На мой вопрос, что это такое, корона промолчала, и я сделал вывод, что она ещё не определилась с ответом, или, как обычно, предпочитает отмолчаться. В любом случае, вещь весьма интересная и судя по мерам предосторожности - весьма опасная, будет чем заняться на досуге во время долгого путешествия по следам принцессы Алисы.
  Я уже заканчивал осмотр личных покоев архимага, когда получил сообщение от Адониса, о том, что сопротивление адептов Акапульки подавлено на всех уровнях и этажах, началась зачистка и эвакуация всего ценного и интересного. Он так же прислал мне изображение большой лаборатории, вернее того, что от неё осталось, и это был не результат нашего проникновения. Оплавленные стены, потёки камня на потолке - всё наводило на мысль, что здесь произошёл или мощный взрыв в замкнутом пространстве, или бушевал сильный пожар. Ничего ценного или интересного в этом разрушенном и опалённом помещении обнаружить не удалось. Ещё до штурма было решено, что бы предотвратить проникновение в подземелья любопытных и копателей, всё здесь взорвать и затопить. Теперь следуя этому плану, наши воины закладывали взрывчатку, искали в окрестностях подземные реки и потоки грунтовых вод. Через пару часов все приготовления были закончены, всё, что могло пригодиться, перекочевало в грузовые корабли и космические баржи, однако меня не оставляло чувство, что мы что-то важное упустили.
  - Муха, а ну ка напоследок пробегись по этажам и ещё раз осмотри своим цепким взглядом, может быть, что и найдёшь интересное.
  - Папа, на пятом этаже стоит занятная каменная статуя какого-то монстра. Сдаётся мне - она полая внутри. Приди, сам посмотри.
  Действительно, на самом виду стояла вычурная скульптура человекообразного монстра. Несколько ударов взрывной волной разбили её на большие куски, и внутри я обнаружил нечто похожее на сейф. Разбираться на месте мне было недосуг, так как Адонис уже все уши прожужжал о том, что пора отсюда уходить и что может сработать механизм самоликвидации. Уже из космоса мы наблюдали, как накрытая силовым полем нескольких кораблей последнее пристанище архимага Акапульки сначала вздрогнуло, чуть приподнялось над поверхностью, а потом осело глубоко вниз, а образовавшуюся яму тут же стала заполнять вода из подземных источников.
  Все мнемокристаллы, после того, как с них были сняты копии, я распорядился передать королеве Анне для расшифровки и изучения, с последующим сообщением о полученных результатах моему деду. Себе я оставил только странный скипетр - жезл и таинственный сейф, находку Мухи.
   Всё самое интересное и ценное было доставлено в штаб-квартиру нашего клана на Сигму, где лучшие специалисты Космических бродяг будут ими заниматься. А мы, без всякого предупреждения остальных, вошли в подпространство и, следуя маршрутом принцессы Алисы, помчались в сторону созвездия Тритона.
  Первые три дня, под монотонный шум двигателей, мы просто отсыпались и релаксировали. Муха, правда, по привычке жаловалась на то, что мы мало взяли мяса и что синтезированную пищу она на дух не переносит и скорее умрёт с голоду, чем будет есть искусственный белок. Подобные стоны для меня не были новостью, и я просто не обращал на них внимания, как не обращал внимания и на её вечную перепалку с кхором.
  Мы трижды выходили из подпространства, что бы выйти на связь с дедом и узнать, как обстоят дела в королевстве. Эти остановки я так же использовал для эксперимента по определению дальности действия наших транспортных порталов. Один из них был установлен у меня на Альбатросе, а второй в библиотеке, в архивном отделении. И хотя я открыл доступ в библиотеку для всех, шанс на то, что я могу кого-нибудь там случайно встретить, равнялся практически нулю. Мои подданные не любили отягощать себя чтением и изучением различных документов, копаясь в пыльных фолиантах.
  Тем не менее, дед доложил, что меня видели в библиотеке и по дворцу пошёл слух, что я специально скрываюсь и веду наблюдение за своими подданными, что бы узнать, кто и чем занимается, пока я, якобы, отсутствую. Я даже пожалел о том, что раньше не пользовался подобной возможностью практически мгновенного перемещения, однако после длительного рассуждения и просчёта всех вариантов, я пришёл к выводу, что овчинка выделки не стоит, так при этом существовала некая вероятность постороннего проникновения. И хотя я всегда закрывал порталы, возможность их взлома всё-таки существовала. Так что портал в библиотеку был этаким аварийным выходом на всякий, непредвиденный случай.
  На седьмые сутки внутрикорабельного времени прозвучал первый сигнал тревоги. Сканеры засекли более десятка маломерных объектов в подпространстве, прямо на пути следования нашего Альбатроса. Анализ показал, что это или мины или самонаводящиеся торпеды. Пришлось сбрасывать скорость и менять траекторию полёта, а в сторону минно-взрывных заграждений отправить обманку, имитирующую наш корабль. Через некоторое время - четыре часа по внутрикорабельному времени, датчики зафиксировали многочисленные мини взрывы. Это наглядно показало, что расслабляться рано и маршрут движения Алисы был интересен не только мне, а так же то, что некто препятствует его повторению. Сигнал тревоги стал раздаваться чуть ли не каждый день, и у меня сложилось стойкое убеждение, что мы влетели в настоящее минное поле, которым закрыли путь к созвездию Тритона. Я ещё удивлялся, почему нас не пытаются перехватить магистральные истребители и, как сказала Муха, - Накаркал.
  На перехват в подпространство сразу нырнули три истребителя и без запроса пытались атаковать Альбатрос. Вот только у них ничего не вышло, но зато я выяснил, что созвездие Тритона и планетарные системы внутри неё взяли курс на самоизоляцию и выход из Союза независимых планет. Это сразу же навело меня на мысль, что здесь действуют те же самые силы, которые я уже громил как Вольный охотник на Сити. Решение возникло у всех нас одновременно, - прервать свой полёт, найти верхушку системы и почистить её от нечисти и монстров. Анализ переговоров погибших истребителей говорил о том, что их база находится на одной из лун ближайшей к нам планеты. Туда-то мы и направились, соблюдая режим невидимости и радиомолчания. Прежде чем искать кто и откуда управляет планетарными системами, следовало немного разобраться в расстановке сил, внутреннем устройстве и найти союзников или оппозицию. Однако всё пошло не так, как я планировал....
  Из-под пространства, прямо рядом с планетой, вынырнул пассажирский лайнер. Мне на экранах монитора было хорошо видно, как истребители с разных сторон, без предупреждения и запросов, атаковали его, а затем расстреляли несколько спасательных капсул. Лайнер развалился на несколько кусков, которые вошли в плотные слои атмосферы и там сгорели. Шансов выжить не было ни у кого. Радиоперехват переговоров показал, что подобным образом осуществляется изоляция планетарной системы от проникновения извне. Это было чудовищно, а пилоты истребителей хвастались, кто и сколько из них влепил в борт беззащитного судна своих ракет, и подсчитывали премиальные, которые они получат за уничтожение очередных 'пришельцев'.
  Альбатрос получил от меня команду готовить паутину антиматерии и подготовить расчёт для её применения. Я собирался одним ударом покончить с этой бандой безнаказанных убийц, и мне было всё равно, обнаружат нас или нет....
  Альбатрос несильно тряхнуло - это сеть антиматерии отправилась в свой полёт, полностью охватывая небольшое ночное светило, на котором находилась база и вспомогательные службы. Не скажу, что мне было приятно слышать дикие вопли персонала, их призывы о помощи и проклятия, но никаких угрызений совести я не испытывал. Потом мы сделали с десяток витков вокруг планеты, собирая информацию из доступных источников и средств массовой информации. Как я и предполагал, известие об уничтожении базы космических истребителей тут же засекретили и приказ исходил из седьмой планеты второй планетарной системы, что находилась в трёх днях пути на крейсерской скорости Альбатроса. Туда-то мы и направились, попутно собирая всю информацию с ещё пяти обитаемых планет, что попадались на нашем пути. Картина вырисовывалась весьма интересная, - в созвездии Тритона на всех планетах царила военная диктатура, которая ни при каких обстоятельствах не желала терять власть. Именно поэтому было принято решение прервать все связи с другими системами, оградиться барьером минных полей и базами космических истребителей. Как и у любой диктаторской формы правления, власть держалась на страхе, подавлении любого инакомыслия и жестоких репрессиях. Население планет жило впроголодь, жировала только военная верхушка, которая пичкала население сказками о скорой безбедной жизни, которая непременно наступит, как только планеты избавятся от непомерного засилья СНП, своём собственном пути развития и отказе от всяких связей с прогнившими и коррумпированными режимами других планет и систем.
  Планета, на которой заседал верховный военный совет, называлось просто и без претензий - Главная. Подобраться к ней было непросто, но предложение Мухи уничтожить её с помощью сети антиматерии, я отверг сразу. Это было крайнее средство, прибегать к которому мне не хотелось, ведь пострадает гражданское население, а судя по данным визуального наблюдения, планета была густо заселена. Каких-то особых средств защиты или оборонительных рубежей я не заметил, - так, несколько внешних наблюдательных постов и с десяток стационарных орбитальных станций, и это настораживало больше, чем отсутствие современных защитных систем. Или военная хунта чувствовала свою неуязвимость, или это было верхом беспечности. От размышлений меня оторвало сообщение бортового компьютера, - Нас обнаружили, включил защитное поле на полную мощность. Вывожу данные перехвата.
  В динамиках что-то щёлкнуло, и в наушниках прозвучал панический голос, - СНП - 25 - ЦУПу. Обнаружено неустановленное космическое тело, находящееся на орбите Главной. Согласно данных контроля, НЛО ведёт сбор информации и сканирование поверхности. Жду ваших распоряжений.
   Словно в подтверждение этих слов, компьютер доложил, - В мою сторону двигаются три протонные торпеды с различными системами наведения, запрашиваю противоракетный манёвр.
   Ответить я не успел, так как Альбатрос сильно вздрогнул от нескольких близких разрывов и начал быстро вращаться вокруг своей оси. Бесстрастный голос моего блока управления тут же довёл до меня, - Потеряно пятнадцать процентов защитного поля, взрывной волной повреждён пятый стабилизирующий элемент. Приступил к ремонту и восстановлению....
  Через пару минут вращение прекратилось, полёт стабилизировался, а я задался вопросом, - как произошло, что нас обнаружили, да ещё и нанесли повреждение? Что за оружие использовалось при нападении? Ясно, что это были не совсем обычные протонные торпеды, а что-то новенькое, что способно разрушать защитный экран и наносить урон кораблям....
  - Ответный удар по точкам пуска торпед, приготовить малую сеть антиматерии. Вхождение в плотные слои атмосферы, максимальный уровень защиты, огневая мощность носовых орудий 75%. Выбор целей - по данным перехватов.
   Альбатрос басовито загудел, меняя курс и скорость полёта. На обзорных экранах появились несколько светлых точек, которые были определены как истребители-перехватчики ближнего радиуса действия. Нас они не доставали, но вот характеристики их ракетно-торпедного вооружения были нам неизвестны. Преодолев плотные слои, Альбатрос перешёл в режим дозвукового полёта.
  - РЛС, обнаружившие нас, установлены и включены в перечень первоочередных целей. Приступил к уничтожению объектов, выбранных по приоритетной системе на основании данных перехватов.
  Да, незаметно подобраться к военной верхушке не получилось, и сюрпризы на этом не кончились.
  - Охотник, внизу я чувствую наличие большого гнезда Нави. Оно находится на поверхности планеты и скрыто искажающим полем.
  Час от часа нелегче. Только этого мне и не хватало. Собирался разобраться с сепаратистами, а наткнулся на гнезда. Наверняка тут замешена не одна Навь и я не очень удивлюсь, если мы ещё обнаружим и базу Акапульки. Это ж сколько этих тварей проникло во внешние миры? Видимо настала пора объявлять большую охоту и зачистку...
  Однако, времени для размышлений у меня не осталось, так как Альбатрос зачастил как из пулемёта, - Три истребителя на встречном курсе... Зафиксирован пуск с ЗРК по левому борту... Атака с орбитальной станции, пуск двух торпед...
  - Ответный огонь, задействовать всё вооружение...
  
  Глава 4.
  
  Не очень приятное ощущение собственного бессилия и струек холодного пота по щёкам и спине. От меня и моей воли в этой скоротечной схватке, где действовали только автоматические системы и приборы, ничего не зависело. Быстродействие операционной системы даже не позволяло блоку управления держать меня в курсе принимаемых решений. Победителем здесь будет тот, у кого этот блок более мощный или в наличии имеется программа с алгоритмом действий в похожей ситуации. Учитывая, что мы имеем дело с военными, я уверен, что они разработали и используют несколько программ в различных вариантах. У них это называется - формализованные шаблоны.
  Наконец-то прозвучал внятный голос Альбатроса, а не набор букв и цифр, которыми он обычно комментирует свои действия на мониторе и которые я всё равно не успеваю прочитать из-за быстрой их смены.
  - Из подземного ангара нам на встречу вылетели два дредноута класса 'В', вывожу изображение. Вооружение штатное, экипаж четыре человека.
  В голове тут же всплыло, что так называют корабли с мощным однотипным артиллерийским вооружением большого калибра. Чёрт, их снаряды, используя кинетическую энергию, легко прошьют силовое поле Альбатроса и ещё не факт, что бортовая броня выдержит прямое попадание. Откуда они выкопали эту рухлядь? Остаётся надеяться, что орудия у них такое же старьё, как и корабли...
  - Отключить силовое поле, всю энергию на орудия, поражение дредноутов на максимальном расстоянии от Альбатроса. Огонь по готовности. Главное не дать им приблизиться к нам на дальность действительного огня....
  Альбатрос начал ощутимо вздрагивать, это противник открыл огонь своим главным калибром, благо их канониры не отличались особой меткостью и Альбатрос мог маневрировать.
  Уф, наконец-то обстрел лазерными пушками принёс свои результаты, - оба дредноута задымились, почти одновременно клюнули носом и с нарастающей скоростью понеслись к земле. От одного из них отделилась спасательная капсула, со второго - эвакуироваться не удалось никому. А что было бы с моим кораблём, если б их снаряды были оборудованы лазерными головками наведения и коррекции? Пора, пора заняться модернизацией Альбатроса, ещё не известно с какими трудностями мне придётся столкнуться в дальнем космосе, а сегодняшняя стычка показала мою неготовность к некоторым из них. И почему, Навь, которую невозможно отличить несведущему человеку от нормальных людей, укрыта защитным экраном?
   Все эти мысли мгновенно пронеслись у меня в голове, а я уже отдавал следующие команды, - Определить приоритетность целей по поступающему информационному потоку и мощности электромагнитной индукции. Запустить зонды глубинного проникновения, результаты сканирования вывести на экран. Приготовить протонные торпеды с бинарными зарядами. Расход боеприпасов на уровне 15%.
  Вновь Альбатрос подвергся атаке истребителей с Главной, но это уже были комариные укусы после того, как я уничтожил основные средства ПВО и подавил артиллерийское сопротивление. От первоначального плана высадится и найти верхушку военной хунты, я решил отказаться в пользу уничтожения гнезда Нави....
  - Пуски торпед по выбранным целям произведены, - я в это время набирал координаты гнезда для совершения манёвра. - Есть сработка бинарных зарядов, фиксирую нарастание внутреннего давления и температуры в атакованных помещения. У третьей цели обнаружен неповреждённый бункер на глубине залегания в пятьдесят метров с признаками биологической жизни внутри. Для уничтожения запрашиваю разрешение на использование электромагнитной пушки.
  Дело в том, что электромагнитная пушка ещё ни разу не применялась в боевой обстановке, она было той козырной картой Альбатроса, что могла переломить ход не просто боя, а целого сражения с превосходящими силами противника как в космосе, так и в условиях атмосферного боя.
  - Есть ли другие способы поражения этого бункера?
  - Есть, но они потребуют от десяти до двадцати пусков ракет и торпед для разрушения и надёжного поражения объектов внутри бункера.
  - Применение электромагнитной пушки разрешаю.
  - Необходимость в этом отпала. Бункер разрушен взрывом изнутри. Признаков жизни не обнаружено.
  Интересно, что там произошло? Вряд ли я в ближайшее время об этом узнаю, но попытка не пытка,
   - Собрать всю информацию об этом сооружении, включая данные телеметрии. Проанализировать возможность эвакуации персонала по подземным коммуникациям в другие места с указанием их координат.
  Через некоторое время я получил доклад,- Во время схватки единственное средство передвижения со всех трёх приоритетных объектов было отправлено в направлении гнезда Нави.
  Альбатрос завершил боевой разворот и вскоре завис над искажающим полем. Это было особое поле и созданное не по тем технологиям, что использовали как внешние, так и внутренние миры. Бомбить в тёмную, не наблюдая объекты поражения, да ещё на такой обширной площади, я не решился.
  - Муха, кхор, высаживаемся внутри поля. Пока я буду заниматься генераторами, вы начинаете зачистку. На рожон не лезть, действовать строго в паре. Муха, в первую очередь это касается тебя. В случае опасности немедленная эвакуация на корабль....
  Генератор искажающего поля очень походил на увиденную мною картинку странного растения под названием - гриб. Столб в диаметре около пяти метров и высотой примерно пятнадцать, толстая площадка - крыша с отражателем, слабое гудение и чуть заметная дрожь земли. Ни дверей, ни окон я не обнаружил. Попасть вовнутрь, не проламывая стены, было невозможно. Таких башен по периметру небольшого посёлка, что находился как бы в низине, я насчитал пять. Причём, в самом центре красовалась самая высокая. Скорее всего она служила пунктом управления всеми генераторами, так как её верхняя площадка помимо отражателя имела ещё несколько узконаправленных антенн, а самое главное, она имела и дверь и маленькие окошки. Улицы были пустынными, словно всё население посёлка вымерло. Если этот посёлок нежилой, то для чего искажающее поле и как быть с тем, что я ощущал присутствие Нави?
  - Папа, это инкубатор для воспроизводства новых тварей. В каждом доме в подвальных помещениях находятся яйцекладки. Их обслуживают несколько человекоподобных монстров. Людей в посёлке нет.
  Милочка, ты это куда собралась? Я с тобой ещё не закончила беседовать....
   Тварь, она и есть тварь, - пыталась сбежать, а кхор вместо того, что бы сбить её с ног, разорвал ей горло. Папа, допрос пленного окончен. Тебе, по-моему, надо к башне, что в центре, там у них что-то вроде командного пункта, а мы с кхором продолжим зачистку. Поторопись, вроде я слышу далёкий шум какого-то транспорта....
  Уже не слушая Муху, я со всех ног бросился к центру посёлка, к той самой башне, что вызвала у меня неподдельный интерес. Только через пятнадцать минут или около того, я достиг её подножья. Дверь была открыта, и изнутри доносились приглушённые голоса. Используя гравитон, я поднялся к небольшому окошку на верхнем этаже и осторожно заглянул вовнутрь. Комната была пустой, но остатки пищи, стоящие на столике у окна указывали на то, что оставили её совсем недавно. Осторожно приоткрыв окно, я проник в помещение. Теперь голоса стали хорошо различимыми.
  - А я по-прежнему утверждаю, что это одиночка-разведчик. Других кораблей наши службы наблюдения не обнаружили. Вероятно, он сопровождал пассажирский лайнер, который ваши люди, генерал, так бездарно уничтожили, не убедившись, что он был один. Не надо оправданий. Ваша беспечность привела к тому, что была уничтожена пограничная база космических истребителей, вскрыта система нашей защиты и уничтожены не только главный штаб, но и координационный центр. Боюсь, что в таких условиях наше дальнейшее сотрудничество невозможно. Вы уверены, что сведения собранные этим разведчиком не переданы объединённым космическим силам СНП? Мы не можем так рисковать и немедленно сворачиваем все программы и возвращаемся к себе. Вам же предстоит расхлёбывать эту кашу. Не обижайтесь, но всю память вам сотрут, а некоторых из высшего совета придётся устранить.
  - Но ваше превосходительство, нет ни каких подтверждений, что сообщения были отправлены. К тому же, в ближнем космосе посторонних объектов не обнаружено. Даю вам слово, что через час этот одиночный корабль будет уничтожен. Уже сейчас идёт подключение резервных станций и пунктов управления, генерал-губернаторы контролируют обстановку на всех планетах, никаких противоправных действий мы не допустим, а это происшествие можно считать досадным недоразумением, которое помогло нам вскрыть недочёты в управлении, взаимодействии и защите высшего военного совета от угрозы извне.
  - Генерал, вы меня не убедили. Своё решение я менять не собираюсь. Обо всём будет доложено главе совета архимагов Акапульки, и он лично будет принимать решение. Когда для этого настанет время, с вами свяжутся наши агенты, а теперь просто забудьте о нас.
   Даже находясь за стеной в другом помещении, я почувствовал нестерпимый жар.
  - Хорор, а следовало уничтожать их всех, они же неплохо нам служили?
  - Следовало. Это расходный материал и на смену им мы всегда сможем завербовать других офицеров. Главное, что бы власть военных в этой системе сохранилась до нашего возвращения хотя бы на одной планете..
  - Тогда для чего вы, ваше превосходительство так распинались перед ними?
  - А я распинался не перед ними, а перед теми существами, что сейчас уничтожают одну за другой яйцекладки в инкубаторах. Одно из них, кстати, небезызвестный вам кхор, а вторая, если мои ощущения не врут, мантикора. Встречаться с ними я не собираюсь. Наш разговор они прекрасно слышали, так как обладают искусству мнемопроникновения в неэкранированный мозг. Так что это не простой одиночный разведчик из СНП, а могущественный представитель закрытых миров и в настоящий момент его корабль завис над нашей базой, а значит, нам пора немедленно уходить. Рохос, отдайте приказ о самоуничтожении ненужных нам агентов, драконоидов и драконидов, а также я вам поручаю лично проследить, что бы никаких следов нашего пребывания в этой системе не осталось. Только после этого я дозволяю вам вернуться во дворец Совета....
  Я рванул в соседнее помещение, но опоздал. Тот, кого звали Хорором и 'вашим превосходительством', исчез, но в руки мне попал Рохос, - то ли его помощник, то ли заместитель. Его выпученные от удивления глаза меня немного позабавили, а прямой удар в лоб лишил его сознания. Вот теперь придётся точно возвращаться в Горное королевство, что бы как следует допросить этого чудака на букву 'М'....
  Только на пятые сутки, когда я убедился, что кризис военной хунты разразился со страшной силой практически на всех обитаемых планетах систем Тритона, я взял курс на Горное королевство и внутренние миры. Торопиться мне было некуда, поэтому поддерживая Рохоса в бессознательном состоянии, я копировал и сканировал его мозг со всей тщательностью и осторожностью, не стесняясь считывать его мысли и образы. Не скажу, что это было приятное занятие, часто то, что я ощущал и воспроизводил его мыслеобразы, приводило меня в ужас, особенно сцены трансформации людей в чудовищ, ритуалы чёрной магии с многочисленными жертвоприношениями и поедание детей живьём. Я уже установил, что Рохос был драконоидом высокого посвящения, способный к превращению не только в человека или в свой истинный образ, но и мог на некоторое время набрасывать на себя облик невидимости и, даже, по своему усмотрению останавливать своё сердце. На седьмые сутки, когда я ещё не полностью закончил свои исследования, он умер. И сдаётся мне, не без помощи Акапульки. Мне пришлось изрядно повозиться, что бы извлечь его мозг и поместить его в саркофаг, укрытый непроницаемым для излучения силовым полем. Это я уже потом разобрался, что механизм самоликвидации был заложен в самом организме драконоида и через определённый промежуток времени, если он не получал соответствующую команду от Хорора, он погибал от остановки сердца.
  Такова была плата за высокое посвящение и власть, которую он получил из рук одного из архимагов Акапульки, а заодно - гарантия лояльности и повиновения. А то, что Хорор им являлся, у меня уже не было ни тени сомнения. Самой же важной информацией, которую мне удалось извлечь, явились сведения о главе совета архимагов Акапульки и примерном местоположении дворца Совета.
  Моё возвращение в Подгорный дворец заметили сразу же, хотя я там и появился поздней ночью. Уже утром у дверей моих покоев выстроилась внушительная толпа придворных, которые были допущены к процессу моего одевания. Между ними назревала ссора, так как те, кто пропустил свою очередь из-за моего отсутствия, не собирались пропускать тех, чья очередь пришла именно в этот день. Всё дело в том, что тот бардак, который происходил в моих покоях два раза в неделю, когда я вынужден был терпеть публичное одевание, мне уже изрядно надоел, но ничего с этим я поделать не мог, так как традиции следовало чтить. Хорошо хоть то, что это событие происходило не каждый день, и я уже подумывал о внесении изменений - два раза в месяц меня вполне устраивало. Дело осталось за малым, найти повод придраться к чему-нибудь и в порыве 'справедливого гнева' объявить своё решение. Однако ссора назревала, назревала, но так и не созрела. Дальше перебранки шёпотом дело не сдвинулось.
   Перед входом в мою спальню появилась Муха, так как я услышал её рык, - А ну ка тихо вы все. Король изволил проснуться и сейчас нежится в тишине и спокойной обстановке. Пока вы тут протирали штаны и платья в обеденном зале, мы с папой разгромили гнездо Нави и уничтожили очередную базу Акапульки в созвездии Тритона. Нам тоже досталось, особенно Альбатросу, так что у папы плохое настроение, - пострадала его любимая игрушка.
  - Муха, тебя за язык кто-нибудь тянул? - громко крикнул я. - Запускай всех сразу и если предложенная мне одежда не понравится, пусть пеняют на себя...
  Как я и ожидал, мои последние слова внесли некоторые коррективы в поведение придворных, желающих первым испытать мой гнев за несоответствующую моему вкусу одежду, и попасть под раздачу 'подарков' нашлось всего три человека. Они-то первыми и вошли в спальню. Я уже было собирался рявкнуть на них и выгнать всех, но увидев, что у них на руках была привычная мне повседневная одежда Альбатроса, не выдержал и улыбнулся, - Ну вы и хитрецы, знали, чем мне угодить. Муха, этих оставь, остальных гони взашей из моих покоев.
  Не успел я и глазом моргнуть, как вместо трёх человек их оказалось уже семеро. Это просочились наиболее расторопные и ушлые. Среди этой семёрки я заметил даже двух представительниц прекрасного пола. Эти-то как сюда попали, ведь знают же, что я терпеть не могу одеваться при женщинах. Стоп, одну из них я знаю. Это же леди Сандра.
  - Леди Сандра, я весьма удивлён, увидев вас здесь. Если мне не изменяет память, то без особого разрешения вам запрещено нахождение в Подгорном дворце.
  - Я получила такое разрешение от вашего местоблюстителя - лорда Миши, как полномочный представитель старшей ветви Горного короля при вашем величестве. Мои верительные грамоты вручены лорду протектору, - девушка присела в низком поклоне, я не удержался и заглянул в вырез её платья. Она это заметила и чуть-чуть улыбнулась.
  - Давайте, леди, сразу уточним некоторые моменты. Я категорически против того, что бы люди, не имеющие ни какого отношения к Горному королю и даже не состоящие с ним в дальнем родстве, смели себя называть представителями старшей ветви. Эту мою точку зрения доведите до своей королевы. Было бы лучше, если б она вновь вернулась к старому историческому названию верхнего королевства - Фандория и не ссылалась на родство с легендарным Горным королём.
  - Милорд, а если следующей королевой будет настоящий представитель старшей ветви?
  - Мне это без разницы. Старшая ветвь замарала себя со всех сторон и потеряла право называться потомками Эндрю Ньюкасла. Вы даже умудрились закрыть все отделения академии в королевстве, а преподавателей и учеников выслали к нам. Я терплю королеву Анну по той простой причине, что она не лезет в мои дела и не дала повода для недовольства, в отличие от бывшего самозваного короля Фангории. И ещё, леди Сандра, меня совсем не радует ваше присутствие здесь в качестве официального и полномочного представителя Фандории. Вы не пользуетесь ни моим доверием, ни моим уважением и ваше присутствие здесь для меня нежелательно. Не думаю, что в ближайшее время я изменю своё мнение о вас. К тому же я считаю, что при моём дворе должны знать, что вы не можете иметь детей. Это развеет иллюзии некоторых молодых людей на возможность породниться с потомками Горного короля.
  Девушка побледнела и даже приложила руку к груди, - Вы жестокосердечны милорд.
   - Зато вы, сударыня, слишком добры и имеете короткую память. Надеюсь, к моему следующему возвращению из похода, вас здесь уже не будет. Не смею вас больше задерживать....
  - Папа, а не слишком ли ты сурово с ней обошёлся? Ей и так уже в жизни досталось.
  - Не люблю двуличных людей и тем более тряпок. Мы дали ей возможность узнать всю правду о тех, кто исковеркал ей жизнь и что теперь видим? Ради тёплого местечка и возможности вращаться при нашем дворе, она всех простила?
  Муха, давай прекратим этот разговор, он мне неприятен. Прошу прощения господа, что в вашем присутствии дал волю своим чувствам, надеюсь со всеми вами увидеться на завтраке.
   Когда все вышли, Муха поинтересовалась, - Что-то не так? Ты сам на себя не похож.
  - Всё не так. Нас здорово щёлкнули по носу в том созвездии. Мы опаздываем с реакцией на проникновение и бьём по хвостам. У меня складывается такое впечатление, что, несмотря на мою возможность определять адептов Акапульки, вокруг нас полно предателей. Ладно, выбери потом время и успокой Сандру, скажи ей, что я не настаиваю на её немедленном возвращении к своей королеве, пусть ещё некоторое время пошпионит здесь, но на глаза мне лучше не попадается, а от библиотеки держится подальше.
  Муха, как думаешь, сколько Вольных охотников сейчас мы имеем?
  Мантикора некоторое время молчала, словно была на связи с кем-то, а потом выдала, - Сожалею, но ты сейчас единственный. Кхор говорит, что больше Вольных охотников во всех закрытых мирах, нет.
  - Даже в темных у Манти?
  - Даже там.
  Как же всё плохо. Мне нельзя разорваться и быть везде, где требуется вмешательство Вольного, как бы сейчас пригодился хотя бы ещё один человек с такими способностями. Муху тоже на свободную охоту отпускать нельзя, она может наломать таких дров.... Видимо придётся, как в древние времена, создавать отряды универсалов и чистильщиков и отправлять их на зачистку по всем королевствам. Да и над закрытостью наших миров следует подумать, - закрыты-то они закрыты, но не для всех....
  За завтраком я был хмур и не весел. Многие из присутствующих уже знали, что в ходе очередной зачистки мой Альбатрос получил повреждения и теперь нуждался в ремонте и восстановлении. Мы в очередной раз победили, но эта победа не доставила радости, так как привела к гражданской войне в нескольких системах, а обнаружение гнезда Нави наглядно продемонстрировало, что наша система информации и разведки во внешних мирах требует совершенствования и перестройки. Интересно, а почему мы не получали сообщений от Архива Петровича с предупреждениями? Неужели их получал некто другой и скрыл имеющуюся информацию?
   Тут же, прямо по окончанию завтрака, я связался с головным штабом Петровича и попросил его уточнить, кому и когда отправлялись сведения по обстановке в созвездии Тритона. Мою просьбу выслушали с ворчанием на то, что уже стало дурной привычкой будить его среди ночи и подкидывать ему вводные в часы, когда все нормальные люди ещё спят. Правда, мне обещали через пару часов ответить на все интересующие меня вопросы, и я немного успокоился.
  Учитывая временную петлю, ответ я получил через несколько минут, - Все доклады об обстановке в созвездии Тритон получали Красавица, леди Люся и, (по непонятной мне причине) леди Сандра. Связь с двумя Петровичами с Главной потеряна, и сейчас принимаются меры к восстановлению наблюдения за этой планетой.
  Красавица и Люся пока для меня недоступны, а вот с Сандры я выбью всю правду, даже если мне для этого придётся превратить её в окровавленный кусок мяса. По моему приказу, молодую женщину доставили в подвалы службы безопасности, чему она, казалось, была не очень удивлена.
  - И в чём на этот раз вы собираетесь меня обвинить ваше величество?
  - В предательстве интересов закрытых миров и пособничестве магам Акапульки.
  Снять с неё все побрякушки и украшения, полностью лишить одежды, руки и ноги поместить в силовые оковы, приковать к стене, - отдал я приказ молчаливым помощникам своего прадеда. После чего, собственноручно сломал ей все пальцы. Вот и настало время использовать те знания и навыки допроса, которым меня учила лично старшая дочь моего легендарного предка. Произнесённые мною заклятия вынудили демонов, что прятались в теле этой женщины, выйти наружу и попытаться скрыться, или вселиться в другие тела. Демонов было два и меня это не удивило. Разделив их и заперев в силовом поле, я начал его неуклонно сужать, принуждая демонов к уменьшению своих размеров, после чего поместил их в специальный сосуд и поставил его на допотопную жаровню с углями. Обычное пламя и даже магическое, не могло причинить вред этим существам, а вот жар ещё как мог.
  Сандра пришла в себя, - Где я и почему без одежды? Меня что, будут пытать? Что я такого совершила? Да ответьте кто-нибудь, - её голос сорвался на крик, и она задёргалась, пытаясь вырваться из силовых линий, что крепко держали её, а потом женское тело стало трансформироваться и вскоре передо мной предстало одно из порождений Нави....
  
  Глава 5.
  
  ... - Таким образом, нами установлена причинно-следственная связь между демонами и навью. Этот симбиоз носит крайне специфический характер и не может быть обнаружен современными средствами, включая рецепторы и ощущения выпускников нашей академии. Это новый вызов Ньюкаслу, на который нам ещё предстоит ответить. Радует только тот факт, что подобный симбиоз штучный товар и нечисти приходится тратить огромное количество времени на подбор жизнеспособного триумвирата и определения для него носителя, обладающего специфическими особенностями женского тела.
  - То есть, магистр, вы хотите сказать, что только бесплодные женщины способны нести в себе подобное чудовище?
  - Именно так, но не просто бесплодные, а лишённые хирургическим вмешательством репродуктивных органов, причём эти органы должны быть полностью здоровы и не иметь никаких отклонений и аномалий.
  Я постучал ногтём по крышке стола, привлекая к себе внимание магистра и начальника службы безопасности, которые уже несколько часов обсуждали результаты нашего расследования, - Господа, значит ли это, что королева Фандории Анна предвидела такое развитие событий с Сандрой и операция была сделана специально?
  - Маловероятно милорд, - голос магистра был по-прежнему спокоен, - с момента принудительной стерилизации и до момента вселения триумвирата в Сандру, прошло достаточное количество лет, а нами установлено, что нечисть находилась в теле девушки не более двух месяцев. Меня больше волнует другой вопрос, кто и когда их свёл вместе и чем Навь купила Сандру? К нашему великому сожалению, ответов на эти вопросы у нас пока нет....
  - Всё, на этом заседание королевского совета прерывается на восемь часов. Нам всем надо как следует отдохнуть и всё обдумать. Встретимся здесь же после ужина. Магистр, вам дворец не покидать, лорд Миша покажет вам ваши покои....
  Прямо в одежде я завалился на постель, усталость и нервное напряжение последних трёх суток давали о себе знать. В сон я провалился почти мгновенно. Разбудила меня Муха, которая, учитывая её немалый вес, устроилась у меня на груди и громко посапывала и даже похрапывала. Делала она это специально, так как я чувствовал, что она не спит, а только притворяется.
  - Ну и в чём дело? Оно стоит того, что ты будишь меня в неурочный час и не даёшь как следует восстановиться?
  - Конечно стоит. Ария получила пряник за отличную учёбу в виде суток отдыха и сейчас на Альбатросе жарит мясо. Судя по количеству, она ждёт нас в гости и хочет с тобой помириться.
  - Весь вопрос в том, хочу ли этого я и готов ли простить её своевольство и неподчинение моим прямым приказам? И кстати, как она попала на Альбатрос, я же не давал ей допуска.
  - Я провела её туда. Учитывая, что она как специалист уступает только тебе, я попросила её продиагностировать все системы нашего корабля. Боюсь, они могли получить микроповреждения после той заварушки на Главной, а у тебя руки до проверки так и не дошли.
  - Муха, ты выбрала не очень удачное время. Если хочешь, отправляйся к ней и проследи, что бы она там не оставила нам своих сюрпризов. Можешь передать ей, что приглашение на Альбатрос - это твоя личная инициатива, я ей по-прежнему не доверяю и встречаться, не намерен.
  - Я примерно ей так и говорила, а она - 'попытка не пытка'. Ладно, папа, я пошла, а ты спи дальше.
  Легко сказать, спи дальше, когда весь сон как рукой сняло. Пришлось вставать, принимать бодрящий душ и отправляться в библиотеку, мне почему-то там всегда лучше думается. А подумать следовало о многом.
  Ужинал я там же, в библиотеке, так сказать в гордом одиночестве, если конечно не считать кхора, который не отходил от меня ни на шаг.
  - Ну что, волчара, ты сообразил, как нам в дальнейшем определять триумвират нечисти?
  - У меня мало данных, но думаю, что по специфическому запаху, я смогу определить, если твари будут подобными этому симбиозу. Кстати, Муха тоже может их определять, у неё нюх лишь немногим уступает моему, но надо бы для сравнения захватить ещё одну такую же особь, а лучше две.
  - Что ж, мысль о газоанализаторе настроенном специальным образом, весьма занятна. Теперь дело за малым, разработать его уменьшенный, наручный вариант, ввести в него полученные нами параметры триумвирата и ждать результаты сравнительного анализа. Малейшее совпадение - уже повод для тревоги и тщательной проверки подозреваемой. Спасибо, кхор, сам бы я до этого додумался нескоро.
  В кабинете заседаний королевского совета меня уже ждали магистр и прадед. Выглядели они бодрячком и хорошо отдохнувшими, чего нельзя было сказать обо мне и, особенно, о синяках под глазами.
   Первым делом я ознакомил их с идеей о газоанализаторе и поделился своими соображениями и пожеланиями по размеру и весу прибора. Было решено, что первые пробные образцы будут сделаны в лабораториях службы безопасности и ею же протестированы. Затем я заслушал доклад о результатах поиска отца Сандры, который таинственным образом исчез. Его следов обнаружить не удалось, хотя и было установлено, что пределы дворца он не покидал. Даже Муха не смогла его обнаружить и теперь тоже мучилась, размышляя, как это стало возможным. Пришлось обратиться за помощью к самому дворцу, но на вызванной мною схеме помещений, отметки о его нахождении не было.
  - Эндрю, тебе не кажется, что занимаемая нами позиция пассивного ожидания не совсем верна? Мы же ведь постоянно обороняемся или только устраняем последствия проникновения нечисти в наши миры. Не пора бы подумать о том, как убрать саму первопричину и перейти в наступление? Я предлагаю разработать план поиска и уничтожения главной базы архимагов Акапульки и всего их совета. Ведь если они как-то проникают к нам, значит существует возможность и нам попасть в их измерение, - лорд Миша потёр переносицу, раньше я у него этого жеста не замечал, - а для этого следует ещё раз, самым тщательным образом проанализировать все имеющиеся сведения, и особый упор сделать на том, что бы установить, с помощью чего они проникают к нам.
  - В библиотеке Ньюкасла имеются сведения о том, что в самом начале славной истории Горного королевства, многочисленные вражеские корабли совершали налёты непосредственно из космоса, - подал голос магистр Пётр. - Я думаю стоит покопаться в архивах и поискать судовые журналы, и через них восстановить маршруты проникновения. Конечно, существует возможность того, что они совершали вторжение с неких баз, расположенных в пределах нашей галактики, но ведь и на эти базы они как-то попадали....
  На этом и порешили. Дед пошёл заниматься газоанализаторами, магистр - работать в архивы академии, а я подготовкой Альбатроса к дальнему путешествию и подбором экипажа. Кое-какие мысли на этот счёт у меня уже были. Я считал, что в экипаж обязательно должен быть включён ещё один астронавигатор - космолётчик, на тот случай, если нам придётся управлять кораблём в ручном режиме, тогда двенадцати часовые вахты не будут так обременительны для меня, как круглосуточное дежурство. Также я хотел обязательно взять с собой самого талантливого разведчика с гиперчувствительностью к магии, трёх лучших универсалов, обученных не только стрельбе из лука и арбалета, но и применению лазерного и огнестрельного оружия. Следовало позаботиться о немалых запасах серебра и специального оборудования для производства боеприпасов, усилении средств защиты, переоборудовании медицинского модуля и многом другом, что нам понадобится во время длительного путешествия.
  На Сигме, где базировался Альбатрос и проводилась его модификация, после смерти моих родителей было немноголюдно. Я с головой погрузился в работу, стараясь лично вникнуть во все мелочи усовершенствования корабля. Неоценимую помощь мне в этом оказывала Муха, которая умудрялась проникать в такие места, куда не всякий робот - ремонтник мог пролезть. Из внутренних помещений неизменными остались только рубка управления, так как там и так было два кресла управления и моя каюта. Всё остальное было подвергнуто модификации, особенно гостевые каюты, кухонный блок и кладовые. Все системы вооружения обзавелись ещё и ручным управлением, а в торпедном отсеке и отсеке для сетей, были предусмотрены дополнительные места для увеличения боекомплекта. В результате этого, вместо планируемых уменьшения длинны Альбатроса на двадцать семь метров, он уменьшился всего на четырнадцать и то, только за счёт камер сгорания и более компактных разгонных дюз. А ещё, я лично вносил некоторые изменения в конструкцию корабля, систему жизнеобеспечения и безопасности. Мне очень пригодились сведения о композитной броне, которыми меня снабдил Архив Петрович.
  Разные временные потоки позволяли мне бывать и в ангаре на Сигме и в Подгорном дворце без ущерба для общего дела, но всё чаще и чаще я задумывался о кандидатуре канцлера в своём королевстве. После ссылки Люси, её помощники как-то сами по себе растворились и исчезли из поля моего зрения, да и достойного кандидата на этот пост я пока не нашёл, хотя и не особо искал.
  В один из вечеров, что я по обыкновению проводил на Альбатросе, на меня вышел Петрович с одной из приграничных планет созвездия Тельца. Он сообщил, что окольными путями до него дошли сведения о том, что моя воспитанница Клер находится в одном из закрытых и неизвестных ему миров за дальними пределами. Она якобы обручена со знатным молодым человеком её возраста и причин для беспокойства о ней нет. Мой ответ был категоричен, - Красавица и Мессенадир заочно приговорены к смертной казни без права помилования. Клер, будет возвращена домой, даже если для этого мне придётся уничтожить сотню планет и систем или целую галактику. Я не остановлюсь ни перед чем....
  Благодаря анализатору кхора нам удалось обнаружить ещё двух симбиотов в окружении королевы Анны. Их поместили в специальные ловушки и переправили в лаборатории службы безопасности. В целом, предположение кхора о том, что они обладают специфическим запахом, - подтвердились. Стационарные анализаторы были размещены в светильниках и расставлены по всему дворцу. Специальные группы, вооружённые ручными приборами, начали проверки домов и дворцов знати Фангории и Фандории.
  На очередном заседании королевского совета Магистр доложил о первых результатах своих изысканий. Им было установлено, что первая экспансия Акапульки целиком и полностью совпадает с маршрутом движения корабля Санты и принцессы Алисы. К сожалению, начальную точку откуда направлялись боевые отряды чёрных магов, обнаружить не удалось, но даже сам факт того, что мы обнаружили направление их движения, вселял в нас уверенность, что наши поиски увенчаются успехом.
   За всеми этими делами я как то забыл о претендентах на трон Фангории и вспомнил о них только тогда, когда во дворец прибыла делегация от прямых наследников Горного короля. Мне на рассмотрение были предложены две кандидатуры, однако, рассмотреть я их не успел, так как оба претендента внезапно и скоропостижно скончались. Для предотвращения смуты и междоусобицы, мне пришлось ввести своё прямое правление и объявить королевский дворец Фангории своей летней резиденцией. Не обошлось, правда и без репрессий. Служба безопасности вычислила всех тех, кто стоял за убийствами претендентов и их всех безжалостно казнили. После чего я распустил собрание потомков Горного короля и стал 'править' двумя королевствами единолично. Правильнее было бы сказать, что в присоединённом к Горному королевству землях, всем заправлял мой генерал-губернатор. На эту роль я назначил своего родственника Адониса, который умел ладить с людьми и в чьей преданности я не сомневался....
  Среди ночи меня подняла Муха, - Папа, мне неспокойно, что-то должно произойти. Нам надо срочно вернуться во дворец.
  Предчувствиям Мухи я всегда доверял, а потому вернулся не в свои покои, а прямиком в библиотеку. Не зажигая свет, мы уселись у стены в мягкие кресла и приготовились ждать. Прошло больше часа, прежде чем я заметил, как на стене напротив стал проступать рисунок портала. Такого рисунка я никогда не видел и автоматически отложил его изображение себе в память. Прошло ещё немного времени, портал открылся, и из него вышла.... Аврора, держащая за руку значительно подросшую Клер. Девушки были одеты в длиннополые белые рубахи, которые Мухой были идентифицированы как ночные сорочки, - Папа, - прошептала она, - они что, к нам спать пришли?
  - Я же говорила тебе Авророчка, что у нас всё получится и не бойся, король не будет тебя ругать за незаконное проникновение. Я ему всё объясню.
  Именно в это время сработал стационарный газоанализатор, и вокруг Клер появилось силовое поле в виде решётки. Она дёрнулась, попыталась вырваться из клетки, но получила мощный разряд электромагнитного импульса, который заставил из её тела выйти двум чужим. Но сама Клер в навь так и не превратилась. В это время портал захлопнулся и исчез.
  - И как всё это понимать, принцесса?
  Однако, она стояла и только хлопала глазами, ничего не понимая. Загорелся яркий свет, и мы с Мухой увидели, что всё-таки наша воспитанница трансформировалась в навь, но такой твари мы ещё не видели. Тело, в целом оставалось человеческим, как впрочем, и лицо, а вот вместо ног появились лягушачьи лапы, а на руках выросли острые костяные наросты, как иголки у ехидны, только короче и толще. Впрочем, наросты быстро исчезли или были втянуты вовнутрь кожного покрова. Видя, что девушка по прежнему не в себе и давая ей время успокоиться, я обратился к Мухе и кхору, - Когда она находилась во дворце, эти твари в неё вселиться не могли, иначе вы бы почувствовали изменения, значит это произошло после похищения. Либо в этой трансформации замешана Красавица и сестрички Мессенадир, либо эта троица завладела ею уже в конечной точке переноса. Аврора вряд ли сейчас способна что-либо объяснить, так что подождём до утра.
  Вызванный мною медицинский модуль вколол девице изрядную дозу успокоительного, и я перенёс её в свои покои, уложил в постель и заботливо укрыл одеялом. Муха осталась с ней для наблюдения, а мы с кхором вернулись в библиотеку. Навь к этому времени уже успокоилась и даже вновь стала внешне похожа на Клер, а два демона вновь слились в одно целое и теперь висели небольшим тёмным облаком вверху. Я уселся напротив клетки и стал внимательно наблюдать за её обитателями. Тишину нарушил голос Клер, - Ты меня теперь уже конечно не отпустишь? А я ведь не сделала тебе ничего плохого....
  - Вернее, не успела сделать, - поправил я её. - Чем они тебя купили, что пообещали такого, что ты согласилась и впустила в себя эту гадость?
  - Они пообещали, что я выросту ускоренными темпами, а после того, как помогу им завладеть книгой, они вернут меня в нормальное состояние.
  - И ты в это поверила?
  - Я очень хотела скорее повзрослеть, что бы занять своё место возле тебя, пока кто-нибудь меня не опередил.
  - Она потеряла возможность общаться со мной и видеть меня, - констатировал кхор. - Именно поэтому они и не заметили нашего присутствия в библиотеке, когда появились здесь. Это уже не наша Клер, а её жалкое подобие.
  - Когда произошло слияние с триумвиратом, - с той троицей чужих, что вселились в тело девочки?
  - Сразу же, как только драконы доставили меня в нижний мир, где обитают только люди и где у владыки имеется своё, скрытое королевство.
  - Какова роль Красавицы во всём этом?
  - Она стала терять власть и влияние на своих подданных,- всё больше драконов уходили жить к людям в ваши миры и не желали возвращаться. Акапулька обещала ей вернуть былое могущество. Могу добавить, что до конца за ней последовали только единицы, остальные вернулись в нижние миры к Манти и приняли её подданство.
  - Какова во всём этом роль Авроры?
  - Она единственная, кто знает путь в Горное королевство. Я уговорила её помочь мне вернуться домой. Она очень интересуется тобой, хотя и старается этого не показывать. Она какая-то там предназначенная, но что это означает, я не знаю.
   Всё, моё время заканчивается, скоро сознание этой твари поглотит моё и во мне не останется ни капельки от той наивной девчушки, что влюбилась в тебя. Прошу, помоги Авроре вернуться домой и отомсти за меня. Те, кто так обманывает детей, не имеют право на существование. Прощай, - она замолчала, в течение пары минут её тело несколько раз дёрнулось, а черты лица изменились. Внешне она осталось той же что и в начале нашего разговора, только осмысленный взгляд куда-то исчез, да и парочка демонов быстро юркнула в её тело.
  Передо мной вновь стояла повзрослевшая Клер, с улыбкой она проговорила, - Милорд, зачем вам эта книга, вы всё равно не сможете её использовать? Отдайте её мне, и я клянусь, что вся ваша галактика, все миры, навсегда избавятся от присутствия Акапульки и Нави. Более того, если вы вернёте нам эту книгу, то велика вероятность того, что близкие вам люди вновь оживут и вернутся домой....
  Она ещё что-то там говорила, обещала, сулила немыслимые богатства, но все её слова я пропускал мимо себя. Значит, основное логово Акапульки находится в нижнем мире, где живут только люди, а заправляет там всем королева Азора и король Гарольд, - родители Авроры, если я только ничего не перепутал и всё понял правильно.
  - Довольно словоблудия, Некрономикон вы не получите.
  - Глупец, ты не понимаешь, на что обрекаешь свои миры. Нет такой силы, что способна противостоять магии Акапульки. Рано или поздно, но мы найдём и завладеем ею, да вот только ты, Эндрю, этого уже не увидишь. Зато ты будешь свидетелем того, как орды наших последователей будут захватывать одну планету за другой, а вы, жалкие людишки, будете превращаться в наш послушный скот....
  Уменьшив клетку до ладошечного размера, я вместе с ней перенёсся в лабораторию службы безопасности, где круглосуточно проводились исследования симбиотов.
  - Вот вам, орлы, ещё один, неразделённый экземпляр триумвирата. Постарайтесь узнать, - лишь только жители нашей галактики пригодны для подобного проникновения и что надо сделать для того, что бы предотвратить повторение подобных захватов человеческих тел и личности.
  Спать не хотелось, да и по внутри дворцовому времени уже наступило утро, поэтому я вернулся в библиотеку, вооружился несколькими листами пластика и стал по памяти рисовать тот портал, по которому Аврора в очередной раз прибыла к нам в гости. Каждый новый рисунок я переворачивал, и начинал рисовать заново, но уже с закрытыми глазами, вызывая образы силовых линий в своей памяти. К своему удивлению, рассматривая своё художество, я обнаружил, что все рисунки разные и нет ни одного одинакового. В моём восприятии было, я уверен, только одно изображение. Но почему то на пластике каждый раз получалось новое. Я провёл эксперимент и воспользовался копиром, и даже здесь, изображения отличались друг от друга. Вот это была загадка и феномен, с которыми мне ещё не приходилось сталкиваться...
  Возле меня появилась Муха, - Нам не пора завтракать? Да и твоя подружка уже проснулась и во всю хозяйничает в твоей спальне. Если б ты видел лица придворных, когда я допустила их к одеванию. Вместо тебя они увидели девицу, а та даже и бровью не повела, а только спросила, - 'И где моя одежда?', вот это выдержка. Пошли, а то без нас всё мясо съедят, - после чего, Муха по привычке стала задирать и доставать кхора. В общем, новый день начался как обычно.
  В моих покоях Аврора стояла перед зеркалом и придирчиво рассматривала своё изображение, увидев моё появление, она тут же огорошила, - У меня нет нижнего белья, а без него я обходиться не привыкла. Потрудитесь обеспечить меня всем необходимым.
  Я подвёл её к неприметным дверям и провёл в небольшую комнату с зеркальными стенами, - Вам, миледи, предстоит полностью раздеться, а потом внятно и доходчиво рассказать, какую одежду вы хотите получить, - её фасон, материал, расцветку и прочие мелочи. Вам так же следует точно выполнять указания мастера трансформации.
  Мастер, тебе предстоит обслуживать девушку, смени голос на женский. Вам, леди Аврора, на все ваши капризы я выделяю ровно один час. Муха, предупреди допущенных, что завтрак переносится на более позднее время, потом вернёшься сюда и поможешь нашей гостье, если у неё возникнут вопросы и проблемы.
  - Папа, а почему я? Она что, маленькая?
  - Это сделано для того, что бы количество мяса на кухне катастрофически не уменьшилось до завтрака, - Муха с недовольным видом исчезла, а потом с таким же видом появилась. Скорчив страдальческое выражение лица она проворчала, - Вот умру я от голода, вы меня ещё целую неделю будете оплакивать, - на что кхор тут же ответил, - Затраты на пышные похороны окупятся в течение десяти дней за счёт экономии продуктов на кухне.
  - Ну, братик, я тебе это припомню....
  - Мы в библиотеку, ровно через час я вернусь....
  Внимательный и даже скрупулёзный осмотр стены, на которой появился портал, ни к чему не привёл. Никаких следов, впрочем, я и не надеялся их найти. На всякий случай, нарисовав ещё один рисунок прохода, я его сравнил теми двумя десятками, что уже имелись в моём распоряжении. И опять он немного отличался от всех. Разложив их как карты, я стал рисовать только те фрагменты, которые на всех рисунках были неизменными. И хотя портал остался незавершённым, это принесло свои плоды, - я обратил внимание на несколько участков, которых касались изменения чаще всего. Быстро собрав все рисунки, я перенёсся на Альбатрос и там скормил их компьютеру для анализа. Его выводы меня удивили, - Данные рисунки являются инородными и не подчиняются законам нашего мироздания...
  
  Глава 6.
  
  Ровно через час я появился в своей спальне, но там никого не застал, зато в обеденном зале было не протолкнуться. Причинно-следственная связь такого столпотворения сидела за моим столом и чинно ждала сигнала к началу трапезы. Когда меня заметили, то все, включая принцессу, встали и изобразили приветствие лёгким поклоном. Я величественно помахал рукой некоторым знакомым лицам и демонстративно игнорируя нахальную девицу, приступил к трапезе. Если она думала, что я буду ухаживать за ней или лебезить, то сильно ошиблась. Муха пристроилась на своём стуле, и её отвисший живот наглядно демонстрировал тот факт, что свой набег на кухню она всё-таки совершила.
  - Маленькая обжора, - обратился я к ней...
  - А что это я - маленькая, - тут же взвилась мантикора.
  - Значит с тем, что ты обжора - согласна, а с тем, что маленькая - нет?
   Муха задумалась и после минутного молчания выдала, - Я и не маленькая, в смысле возраста и уж тем более на обжора. Поварята нажаловались, что я немного на кухне похозяйничала? Так это я с пользой для дела, проверяла качество пищи и вкус мяса. Ты же у меня папа привередливый, то тебе жирное не нравится, то постное....
  - Сразу же после завтрака отправляемся на Альбатрос, - прервал я её оправдания, - надо навёрстывать время, которое мы бездарно потратили в библиотеке. Наши анализаторы прекрасно бы справились и без нас, а мадам приведение в белой сорочке спокойно бы прикорнула на одном из столов, а утром бы её дед высвободил и после небольшого допроса засадил бы в камеру до выяснения личности и обстоятельств её появления здесь. Кстати, если ты уже насытилась, то узнай в лаборатории о результатах исследования нового симбиоза.
   Муха тут же исчезла и через пару минут появилась вновь, но уже с мнемокристаллом в специальной сумке на шее. Ознакомившись с его содержанием, я задумался, - учёные из лаборатории настаивали на вскрытии этой лягушки, так как она было новой и до этого не изученной навью и обязательно следовало найти её жизненоважные центры, которые помогут победить её в бою. Да и сам факт того, что появилась новая тварь, был важен сам по себе. Уже было установлено, что симбиот, кроме того, что мог принимать вид моей воспитанницы, обладал ещё двумя свойствами - он мог поражать противника разрядом тока высокого напряжения на расстоянии до 7 метров, а так же плеваться ядом, смешанным с кислотой. Ток, яд и кислота вырабатывались организмом этой твари, и механизм этого тоже следовало изучить, для того, что бы найти противоядие и защиту. Однако что-то меня удерживало от принятия окончательного решения. Я никак не мог отделаться от мысли, что это Клер и неосознанно искал решение, как ей помочь.
  - Папа, в истории не известно случаев, когда Навь вновь становилась человеком. Процесс трансформации, используемый Акапулькой, необратим и с этим надо смириться. Это уже не Клер.
  - Я это знаю, дочка, но что-то внутри меня протестует против этого решения. Вскрытия я пока не разрешу. Пусть изучают её вживую, а там посмотрим. Нам пора на Альбатрос...
  Меня требовательно дёрнули за рукав комбинезона, - Я здесь одна не останусь.
  - Леди Аврора, мне цацкаться с вами некогда. Я вас в гости не звал и уже раз намекнул, что вы являетесь нежелательной персоной в моём дворце. И вообще, у меня сложилось мнение, что вы хитрый, изощрённый шпион. Всякий раз, как вы появляетесь здесь, происходят неприятные события. В первый раз, я подозреваю, вы открыли проход для Нави и магов Акапульки, что напали на нас. В этот раз вы с собой привели чудовище, с которым мы до этого ни разу не встречались и сейчас лучшие учёные бьются над разгадкой его тайн. Мне это кажется весьма странным, хотя я и не делаю окончательных выводов, так что шпионьте во дворце, по-крайней мере здесь вы будете на виду.
  - Тогда оставьте со мной принцессу Муху...
  - Нет. Если хотите, я оставлю с вами кхора, только хочу сразу же предупредить, - он сразу же рвёт горло и не спрашивает у меня совета или разрешения, да и сомнения ему неведомы. И ещё, он необычный кхор, с которыми вы уже встречались до этого, ему без разницы навь это, демоны, чужие или гости из другой галактики. Пока кхор будет рядом с вами, считайте себя под арестом, почти без ограничения передвижения. Надеюсь, через пять дней, когда ваш портал восстановится, вы сможете нас покинуть...
  Но девушка уже не слушала меня и внимательно смотрела на вошедшего в зал одного из моих универсалов. Приблизившись ко мне, он шёпотом сообщил, - На Сигму было совершено нападение, Альбатрос не пострадал, но все работы по его модификации приостановлены. Все подробности здесь, - он протянул мне мнемокристалл с донесением.
  Я встал и мысленно попросил деда подойти ко мне, - Эту, - кивнул на принцессу, - арестовать, поместить в специальную камеру, в случае непонятных действий или поступков - убить без раздумий, а пока она жива - круглосуточное наблюдение и сканирование.
  Я в совпадения не верю 'Авророчка'. Кхор, остаёшься сторожем при ней, в случае чего, как поступить, ты знаешь. Муха, мы с тобой на Сигму, там и разберёмся, что и как произошло.
  Девушка не удивилась ни моим словам, ни моему решению, покорно встала и пошла за моим начальником службы безопасности....
  Вопреки моим опасениям, наш семейный дворец почти не пострадал. Больше досталось ангару, в котором находился Альбатрос. По счастливой случайности, ещё до нападения, в целях проверки установленного оборудования, защита на моём корабле была включена в режиме средней мощности. По счастью, сеть антиматерии нападавшие не применили, так что Альбатрос не пострадал, но вся инфраструктура для его модификации была разрушена и уничтожена.
  Весь день у меня ушёл на просмотр камер слежения, сканеров и детекторов движения. Дело в том, что осматривая ангар я заметил одну небольшую нестыковку - два взрыва произошли внутри него одновременно с нападением на Альбатрос. Это была диверсия, следы которой должны были скрыть торпедные удары с околоземной орбиты. Не сразу, но мне удалось докопаться до истинны. За три дня до нападения два техника из числа приглашённых специалистов, рекомендованных мне Петровичем, прошли в ангар с небольшими сумками с инструментом, но вернулись без них и во время работы по специальности, ничем из принесённого не пользовались. Сравнительный анализ изображений с разных камер позволил установить, что оба взрыва произошли примерно в тех местах, куда и были заложены эти сумки.
  Техники запирались недолго и признались в том, что это именно они установили мины и хотя не на самом корпусе корабля, но в непосредственной близи от него. Сканирование их мозга ничего нового не принесло. Попытка вскрыть всю цепочку провалилась почти сразу, так как три ближайших передаточных звена были физически уничтожены и след оборвался. Действовали профессионалы, которые хорошо подготовились к диверсии, хотя и не достигли желаемого результата. Встал вопрос, кому это было надо. К концу третьих суток Петрович на Фазатроне получил данные анализа следов взрывчатых веществ и определил, что они были произведены по спецзаказу семейства Врана и в свободную продажу не поступали. У меня отлегло от сердца, значит всё-таки заурядная месть одного из уцелевших бастардов сенатора, которого я пропустил, однако снимать все подозрения с Авроры я не собирался, как и не торопился вернуться в Подгорный дворец. Только в конце четвёртых суток по времени Горного королевства я объявился на троне. Запросив отчёт обо всех более или менее значимых событиях во дворце во время моего отсутствия, я откинулся на спинку трона и устало прикрыл глаза. Трон окутывала непроницаемая завеса, и я не беспокоился, что кто-то заметит мой уставший вид.
   На связь со мной вышел дед,- Принцесса просит свидания с тобой в любое удобное для тебя время в течение суток с момента твоего возвращения во дворец. Подробности она объяснить отказалась и вообще, девица с характером.
  - Спасибо. Как тут у нас, тихо?
  - Всё спокойно, но бдительности мы не теряем. Мои ребятки тут заметили подозрительную активность в академии. Я Петра предупредил, пока он разбирается своими силами и, думаю, сам тебе доложит о положении дел.
  Словно подслушав наш разговор, на связь вышел Магистр, - Милорд, в академии начали циркулировать слухи о том, что вы набираете команду для очень опасного рейда, и что в её состав войдут только самые достойные ученики. Якобы, особый упор будет сделан на чувствительность к магии и умение безошибочно определять демонов и чужих. Уже сейчас несколько учеников, что претендуют на звание универсала, попросили перевести их в разведчики - для совершенствования своих навыков. Прошу вас дать официальное разъяснение, что бы успокоить наиболее ретивых....
  - Магистр, как только у меня выдастся свободная минутка, я навещу академию, но пока мне не до этого. Вы в курсе, что на Сигму было совершено нападение, и основной удар был направлен на ангар, где проходил модификацию Альбатрос? Только по счастливой случайности он не пострадал. И мне кажется, кто-то весьма умело убрал меня с корабля. По закрытому каналу связи я отправлю вам свои выводы и предположения. До связи.
  У меня сложилось стойкое убеждение, что некие силы делают всё возможное, что бы сорвать или по-крайней мере, отсрочить запланированный мною вылет. Даже внезапное появление здесь Авроры прекрасно вписывается в канву последних событий.
  - Кхор, как там наша пленница?
  - Нормально, ведёт себя спокойно и безмятежно. Время проводит в примерке кучи платьев и костюмов, что были изготовлены по её просьбе. Да, ещё хочет, что бы ты её принял, у неё есть какая-то важная информация.
  - Да, мне дед уже говорил о её желании встретиться. Есть какие-нибудь предположения?
  - Есть одно. Мне кажется, у принцессы нет пути отступления, и отсутствует возможность вернуться домой, кроме одного шанса - лететь вместе с тобой. Прочитай при встрече её мысли, и ты сам в этом убедишься....
  Малый зал стал постепенно заполняться придворными, завеса, которую я установил, многих натолкнула на мысль, что за ней король чем-то занимается или тайным, или постыдным. Мысли многих были не экранированы, и мне было интересно слушать их мнение о себе, обсуждение последних дворцовых событий. Моё внимание привлекли мысли некой молодой особы, - Вот незадача, отец серьёзно болен, а я вместо того, что бы ухаживать за ним, торчу в свите этого надутого сноба. Он даже внимания на меня не обращает, а она всё твердит, - вот увидишь, ты ему понравишься, и он приблизит тебя к себе и, может быть, даже предложит какую-нибудь должность, главное, что бы за неё платили, а то у нас деньги на исходе....
  Завеса исчезла, и я увидел перед троном небольшую группу придворных. Определить молодую особу, которая переживала за здоровье своего отца, мне не составило труда. При других обстоятельствах я бы просто отмахнулся от подобной чепухи, но после гибели родителей во мне что-то изменилось, - я стал ценить чувства других к своим близким. Обращение к дворцу выдало мне информацию, - леди Камила, единственная дочь леди Марии из старшей ветви, на трон претендовать не может вследствие очень дальнего родства со старшей дочерью Горного короля. Отец - благородного происхождения из семьи Теребин, которая издревле служит королевскому дому Фандории, то есть ещё до восшествия королевы Анны 1 на престол.
  - Леди Камила, подойдите ко мне, - благо народа было немного и ей не пришлось проталкиваться через толпу, - я слышал у вас красивый почерк, правилам делопроизводства и ведения секретариата вы обучены?
  - Да, ваше величество, я получила базовое образование для благородных девиц.
  - Прекрасно, я даю вам три дня, не считая сегодняшнего, для того, что бы вы навестили своего отца и затем вернулись во дворец. Я вас назначаю своим личным секретарём, правда после того, как вас проверит моя служба безопасности. Возьмите кредитную карту и учтите, все потраченные вами деньги будут потом вычислены из вашей зарплаты, за исключением пятидесяти тысяч, которые я выделяю на лечение вашего отца. По возвращению я определю вам круг ваших обязанностей.
  Муха, подбери покои девице Камиле на королевской половине и займись их обстановкой. Они должны быть недалеко от моего рабочего кабинета.
  - Если он думает, что я буду ему оказывать интимные услуги, то глубоко ошибается, - прочитал я её мысли и усмехнулся, - Должен вас сразу предупредить леди, - вы не в моём вкусе и связывать нас будут только деловые отношения, - это я вам говорю для того, что бы вы не питали никаких иллюзий. А теперь, не смею вас задерживать.
  Господа, - обратился я к присутствующим, - у кого есть какие вопросы и проблемы, требующие моего личного вмешательства? Я готов их рассмотреть. Стража, закройте двери в зал и больше никого сюда из моей свиты и придворных не пускайте.
  Далее началась рутинная работа, и я в который раз подивился, как мелкие проблемы некоторых родовитых и знатных семей, превращаются в мою головную боль. Некоторые жаловались на постоянный шум за стенами своих покоев и просили их переселить поближе к королевским, другие - на гнетущую тишину в дальнем крыле дворца и тоже хотели бы оказаться поближе ко мне. В общем, всё как обычно, люди не меняются, - ищут, где получше и потеплее....
  Следуя заведённому порядку, обедать мне пришлось в большом зале для приёмов, где были накрыты столы на несколько сот человек. Как-то я подзабыл об этой своей обязанности, а то бы нашёл предлог куда-нибудь сбежать по неотложным делам. Пришлось заниматься тем, что я так не любил, - ходить от одного стола к другому, говорить приветственные слова, дружески хлопать некоторых по плечу, а некоторым шутливо грозить пальцем....
  Муха подобные мероприятия называла 'хождением в народ', и предпочитала сидеть в своём кресле, провожая мои передвижения своими красными глазами.
  Вместо послеобеденного отдыха, на котором настаивала мантикора, мы с ней отправились навестить нашу 'гостью'. Аврору неплохо устроили в специальных покоях на одном из нижних этажей дворца.
  Единственное неудобство - ей не разрешалось покидать пределы своей 'камеры', которая насчитывала четыре комнаты, бассейн, солярий, несколько кладовых для одежды и обуви, считая подсобные и специальные помещения всего одиннадцать отсеков.
  - Леди, мне сообщили о вашем желании увидеться со мной для важного разговора. Я весь во внимании.
  - Ваше величество, мы что, говорить будем прямо здесь, в моей тюрьме? Может быть, лучше найдём более достойное помещение?
  - Настоящую тюрьму вы ещё не видели, хотя и имеете шанс познакомиться с ней поближе. Может быть хватит ломать комедию? Или вы до сих пор думаете, что защитное поле вокруг Альбатроса действительно было включено случайно, и только поэтому он не пострадал?
  - Я не понимаю, о чем вы ведёте речь.
  - Что ж, тогда я вам коротко проясню ситуацию. Блокировать всю связь с внешним миром во дворце мне не с руки, проще блокировать ваши апартаменты, поэтому из них вы никуда не выйдете. Подходит срок, по которому вы должны запросить проход для возвращения, мы называем это порталом. Ваши помощники, которые должны обеспечивать ваше пребывание и безопасность здесь, уже начали волноваться - ваша метка исчезла со всех экранов и больше не появляется. Они запаникуют, наверняка допустят ошибку, или попытаются проникнуть во дворец, что бы узнать о вашей судьбе, тут то мы их и арестуем. В отличие от вас, к ним будут применены все средства воздействия и правду мы всё равно узнаем. А вообще-то я считаю, что вы агент Акапульки, - наглый, беспардонный циник, скрывающийся под маской благонравной девицы.
  Аврора не выдержала и засмеялась, именно на такую реакцию я и рассчитывал, - Это я-то агент Акапульки? А как быть с тем, что я сражалась с ними у вас во дворце?
  Я перебил её, - Помнится один из моих стражников, когда пытался вам объяснить, что с обнажённым мечом вы в малый тронный зал не войдёте, высказал некие сомнения в вашей адекватности и умственных способностях? Напомню вам принцесса, вы сражались не с магами Акапульки, а с мясом, под названием Навь. С магами и архимагом сражался я и Муха. Сражались мы в библиотеке, куда доступ вы не имели. Только не надо мне вешать лапшу на уши, что портал проникновения вам туда открыла Клер. Во дворце мы не пользуемся порталами, тем более я, моя дочь или моя воспитанница, а переносимся только силой мысли и желания. Кстати, Клер могла мысленно общаться со мной, кхором и Мухой, а ваша кукла изначально была пустышкой. Просто вы не ожидали, что мы так быстро разберёмся с симбиотами, запрём её в клетку и разделим на составляющие. Вы поспешили эту информацию довести до своих, и ваше сообщение перехватили.
  Так что в следующий раз рекомендую пользоваться другими способами передачи информации, так как ваши мнемосообщения тут же становятся доступными мне и ещё некоторым личностям, обладающими такими же способностями. Из всего сказанного можно сделать вывод - вы или прислужница Акапульки или их союзница. Только эти чёрные маги могли через своих шпионов получить доступ к архивному хранилищу, а соответственно знали рисунок портала. Мысль улавливаете, или надо разжевать?
  - Продолжайте ваше величество, мне очень интересно вас слушать. От вас я узнаю очень многое интересное.
  - Рад, принцесса, что общение со мной доставляет вам удовольствие. Ещё большее удовольствие вам доставит моё обещание очень жестоко отомстить за гибель моей воспитанницы. Я не остановлюсь ни перед чем, если понадобится, я полностью уничтожу и первомир, где обитает Акапулька и полностью планету, где он находится.
  - Простите милорд, я нисколечко не сомневаюсь в ваших силах и возможностях, но боюсь, вы немного недооцениваете мощь Трояна и Цебра. Каждый из них по отдельности просто не допустит вашего приближения к нашим мирам, а сообща они очень быстро вас утихомирят.
  - Это вряд ли.
  На глазах девушки я очень быстро перетёк в облик дракона и, наслаждаясь её испуганным и ошарашенным видом, продолжил, - Я такой же дракон, как и они, только моё принципиальное отличие заключается в том, что я в десятки раз сильнее их суммарной мощи. Вы хоть раз видели или даже слышали о том, что бы ваши родственнички принимали человеческое обличие? - Ответа я так и не дождался, - Думаю, что нет. Для этого надо обладать не только огромной силой, но и уникальными способностями. Без ложной скромности - я ими обладаю, иначе мне никогда не светило стать Горным королём. И хотя эту корону мне навязали хитростью и помимо моей воли, к своим обязанностям я отношусь очень серьёзно и ответственно. Так что, леди Аврора, мои угрозы - не пустой звук. Кстати, вы тоже лишены возможности принимать облик дракона, хотя в вас три четверти древней крови, а общение с драконессами в наших мирах ни капли не продвинуло вас в этом вопросе.
  Для пущего эффекта я немного дыхнул огнём и вновь перетёк в человеческое обличие.
  - Честно говоря, ваше высочество, от радикальных мер воздействия вас спасает то, что вы женщина, а с женщинами я не воюю, если только это не святая месть. Хотя ещё раз повторю, мне стоило большого труда отказаться от намерения превратить вас в окровавленный кусок мяса и выбить правду. Естественно, потом вас бы поместили в реинкарнационную камеру, и вы вышли оттуда полностью здоровой и без всяких следов пыток, но все воспоминания о боли и унижениях, остались бы в вашей памяти на всю жизнь. Я решил этого не делать и не портить вашу красоту. Отныне, вы просто на просто не сможете лгать мне, а если это произойдёт, то вы испытаете сильнейший болевой шок. Этой способностью я пользуюсь только на своём корабле, а во дворце применять её остерегаюсь, так как люди - весьма слабые создания и любят приврать. Но для вас, в пределах ваших экранированных покоев, я сделаю исключение - щёлкнув пальцами и улыбнувшись, позвал Муху.
  - Дочка, объясни этому созданию про невозможность лгать мне.
  - Авророчка, конечно папа безжалостный дикарь, коль обрекает тебя на подобные муки, но ты и его должна понять, после гибели родителей он стал помешен на честности. И так, слушай и запоминай, - попросту говоря, существует три степени боли. Первая, когда ты лжёшь по своей воле, - болевой шок сильный, но не смертельный. Вторая, когда ты лжёшь, отвечая на вопросы папы. Солгав трижды подряд - можно лишиться жизни и умереть в страшных мучениях, а третью тебе знать не обязательно, так как ты всё равно до неё не доживёшь, - умрёшь раньше. Всё понятно? И мой тебе совет, Авророчка, папе всегда говори правду, какой бы она не была. Он у меня добрый и, возможно, сможет понять и простить.
  - Всё, Муха, достаточно. А теперь принцесса, я хотел бы услышать ответ на свой вопрос,- с какой целью вы нанесли нам второй визит за столь непродолжительное время?
  Девушка замкнулась в себе, и отвечать не собиралась, это было видно по её упрямому выражению лица. К тому же она напряжённо думала, как ей поступить в сложившейся ситуации и что мне можно рассказать, а о чем скромно умолчать.
  - Миледи, напоминаю, я умею считывать мысли у тех, кто их не экранирует или обладает очень слабой защитой. Учитывайте этот нюанс, просчитывая различные варианты своего поведения.
  Вижу, ваше желание сообщить мне некую важную информацию куда-то улетучилось, да и желания продолжить наш разговор исчезло без следа. Не смею вас отвлекать от раздумий, - что делать, кто виноват и почему вы попали в такую ситуацию? От себя добавлю только - и кто вас подставил? Будете готовы продолжить общение, - сообщите. У вас есть три дня, а потом мы с вами расстанемся на долгий срок, - до моего возвращения из далёкого путешествия.
   Не дожидаясь ответа или какой-нибудь иной реакции на свои слова, я крутанулся на каблуках и вместе с Мухой вышел из покоев.
  - Папа, а давай поспорим на большой кусок прожаренного мяса, приготовленный тобой собственноручно, что в течение суток она вновь захочет с тобой встретиться....
  Глава 7.
  
  - Мне кажется, папа, что тебя обвели вокруг пальца. Видел бы ты восторженно - довольное лицо Азорочки, когда вы целовались.
  - Муха, подглядывать нехорошо.
  - А я и не подглядывала, потому, что вы не прятались. Но мне не понравилось, что она смотрела на тебя, как на свою собственность. Кстати, ты мне проиграл большой пребольшой кусок жареного мяса. Про наш спор не забыл?
  - А мы разве спорили? Помнится мне, я вообще промолчал...
  - Вот, вот. Я предложила тебе поспорить, что в течение ближайших суток Авророчка потребует встречи с тобой. Ты промолчал, а молчание - знак согласия, так что с тебя большущий кусок мяса, прожаренный, с корочкой с двух сторон и можно даже без приправ и соуса.
  - И всё-таки мне непонятно, зачем она настаивала на встрече?
  - Я тоже ничего не поняла и меня это напрягает. Ты заходишь, она прямо в лоб тебе заявляет, что хочет тебя поцеловать, и пока ты перевариваешь её слова, она быстро сближается и целует тебя в губы. Я уж было подумала, что она скрытый вампир, но нет, твою шею она даже и не пыталась тронуть. А потом это странное выражение лица. Может быть, у неё во рту был яд? Ты ничего не почувствовал? Ну там - горечи, кислоты?
  - Да нет, всё нормально. Но целоваться она точно не умеет. Какой-то по-детски наивный поцелуй.
  Этот разговор проходил в рубке управления Альбатроса, под мерное гудение наших двигателей. Шёл второй час ходовых испытаний и нам предстояло совершить несколько пробных прыжков в пространство. Пока никаких нареканий к работе двигателей и систем у меня не было, всё проходило в штатном режиме.
  Установившуюся тишину вновь нарушила неугомонная Муха, - Папа, а зачем нам нужен экипаж, мы же раньше прекрасно справлялись втроём и достойно выходили из всех передряг? Не хочу ничего сказать, но люди, которых я не знаю, будут вызывать у меня насторожённость и недоверие, пусть их даже тысячу раз проверил дед. Мне это не нравится.
  - Кто-то должен оставаться на борту, если нам вдруг придётся покинуть Альбатрос и пойти, предположим, в разведку.
  - Тогда давай возьмём с собой Арию.
  - Нет, Арии я теперь не доверяю и на борт Альбатроса её не допущу. Мне вполне хватило одного факта самовольства и неисполнительности. К тому же у меня в отношении неё другие планы - я хочу ей поручить присматривать за принцессой. Они соперницы, по-крайней мере, Ария будет думать так, а тут ты ещё сообщишь ей о том, как принцесса буквально повисла у меня на шее... Так что каждый её шаг она будет контролировать.
  - Ты хочешь Арию запереть в клетке с Авророчкой?
  - Именно так, кхор мне понадобится в нашем путешествии. И честно говоря, при Арии у принцессы появится больше шансов на побег, и меня это вполне устраивает. Пусть сбежит и вернётся к себе домой, есть у меня одна задумка. Как только я всё обдумаю и приму решение, я тебе расскажу о ней, а пока ещё рано.
  Сразу же после полевых испытаний, Альбатрос встал под загрузку всего необходимого для длительного и дальнего путешествия. Жаря мясо, я думал о том, правильно ли я поступил, отпустив корабль, который участвовал в нападении на Сигму без последствий. Ведь до сих пор маячки, установленные на нём, показывали, что он находится в доках одной из планет СНП. Наверное, настала пора его немного припугнуть своими активными поисками и заставит сорваться с места. Конечно, скорее всего, экипаж состоит из наёмников и вряд ли они что-то знают, но всё равно, попытка - не пытка, и вдруг они выведут нас на след помощников Авроры в наших мирах....
  Во дворце меня ждали несколько важных новостей, - раньше срока вернулась леди Камила, и мне теперь следовало подумать, как и куда её пристроить, что бы она, как мой личный секретарь, не путалась под ногами. Вторая новость касалась попытки несанкционированного проникновения во дворец. К сожалению, пленных взять не удалось, все они сгорели в огненных ловушках без права на реинкорнацию. Третья и четвёртая касались положения дел в Фангории, где Адонис взялся за наведение порядка и чистку бывшей свиты и приближённых последнего короля.
  Стоп, а почему бы мне не отправить к нему Камилу? Статус моего личного секретаря будет внушать страх и почтение, что наверняка послужит нашему общему делу и прищемит хвост сторонникам сбежавшего лже-короля. Надо будет для веса придать ей с десяток выпускников Ньюкасла в качестве личной охраны с широкими полномочиями. Конечно, подчиняться она будет Адонису, а официально - прислана мною для контроля и проверки. Хорошая мысль, надо будет обсудить её на королевском совете, который я решил, не откладывая дело в долгий ящик, провести сегодня вечером.
  На совете разгорелись жаркие споры, - Магистр требовал, что бы в моём путешествии меня сопровождали две боевые пятёрки из Ньюкасла, а Миша - две мобильный группы по три человека каждая. Причём он настаивал, что бы в каждой тройке был один представитель службы безопасности. Суть спора мне была не совсем понятна, ведь и боевые пятёрки и служба безопасности состояли сплошь из выпускников академии, так что вопрос стоял так, - полетят со мной десять или шесть человек. Я же первоначально планировал взять с собой всего четверых, включая запасного пилота и талантливого разведчика.
  - Пять человек, вместе со мной, вполне достаточно для нашего разведывательно-поискового полёта. Безрассудно лезть в логово Акапульки я не собираюсь. А на вас, друзья мои, ложится задача подготовки и оснащения полноценного боевого отряда, который, по готовности, полетит по проложенному нами маршруту в качестве средства поддержки и усиления. На подготовку и комплектование этого отряда я вам даю не более трёх месяцев по времени внешних миров. Все вопросы согласуете между собой самостоятельно. По своему экипажу я буду принимать решение самостоятельно, простите, но без ваших рекомендаций и подсказок. Дед, ты лучше мне скажи, как там обстоят дела в закрытых темных мирах?
  - После предательства Красавицы, Манти и её мантикоры перетряхнули все подвластные миры. Полетело очень много голов. Окружными путями, она неоднократно молила о встрече с Горным королём, но все её обращения, как вы и приказали, мы оставляли без ответов. Нам известно, что сёстры императрицы несколько раз выходили за пределы блокады, и мы им в этом не препятствовали. К сожалению, проследить за маршрутом их передвижения, не представляется возможным. Длительность проникновения во внешние миры составляла от нескольких часов до трёх дней по нашему времени. Наши миры для них по-прежнему закрыты.
   Обсуждение различных вопросов и выполнение короной пожеланий моих соратников затянулось до поздна, так что ужинали мы с Мухой, когда часы пробили полночь, в моих покоях.
  - Муха, посмотри, Камила уже легла? Если нет, пригласи её к нам на поздний ужин, а если уже легла, то будить не надо.
  Мантикора вернулась быстро, улыбаясь во все три ряда своих зубов, - Сейчас будет. Я её из ванной выдернула. Какая же она впечатлительная, можно подумать, я голых не видела.
  - Испугала?
  - Наверное. Она же не ожидала, что я возникну прямо в её ванной. Кстати, вода для меня слишком холодная и мокрая. Брррр.
  Моя личная секретарша прибыла во все оружие - пластик, диктофон, куча самописок....
  - Завтра, леди, вы убываете в мою летнюю резиденцию в Фангорию, бывший королевский дворец. Официально - для проверки состояния дел, неофициально - помогать Адонису. Для авторитета вам будут преданы десяток выпускников Ньюкасла. Как моё доверенное лицо, вы можете самостоятельно карать и миловать, но учтите, все смертные приговоры подлежат моему личному утверждению, а в моё отсутствие на приговоре должны стоять подписи Адониса, начальника службы безопасности и магистра академии Ньюкасла. Не забудьте поздравить моего брата с тем, что он вошёл в королевский совет на постоянной основе. Выезд у вас послезавтра. Именно выезд, а не перенос. Проедете по всему бывшему королевству, свои впечатления изложите для меня письменно, а сейчас садитесь и ешьте, наверняка вам толком на ужине не удалось перекусить...
  Разбудила меня Муха ранним утром, - Папа, я тут всю ночь не спала, всё думала, кого нам взять в наш экипаж...
  - Интересно, если ты не спала, то кто похрапывал у меня со свистом в ногах?
  - Это у тебя галлюцинации, а если серьёзно, то я достойных не нашла. Конечно, среди твоей охраны есть неплохие специалисты, есть даже космолётчики, но вот настоящих универсалов - специалистов в нескольких областях - я не увидела. Боюсь, папа, нам придётся лететь самим, тем более, что в серьёзные заварушки ты влезать не собираешься. Стоит взять всего одного человека, который будет вечным дежурным в наше отсутствие, способного управлять Альбатросом и комплексом вооружения. Жаль, что это будет не Ария, она умеет жарить вкусное мясо.
  Я усмехнулся, - По Арии вопрос закрыт, повторяться не хочу. А почему ты не предлагаешь кандидатуру Авроры? Она ведь тоже вроде неплохо готовит?
  - А можно? К тому же, она может сыграть роль нашей заложницы. Папа, да ты смеёшься надо мной. Конечно, сиротинку любой может обидеть.
  - Это кто тут сиротинка?
  - Я конечно, ведь мамы у меня нет, только папа, а без женской ласки и воспитания я выросту злой эгоисткой с комплексом неполноценности.
  - Ты где таких слов набралась? Если выспалась, то дуй на кухню, проверь, что там и как. Через полчаса мы с тобой возвращаемся на Альбатрос....
  Как и было предусмотрено, Ария появилась во дворце в то время, когда нас там не было. Ей строго настрого запретили приближаться к королевским покоям и даже попадаться его величеству на глаза. Следуя моим указаниям, магистр подробно рассказал ей об обязанностях и задачах, не преминул вскользь заметить, что сближение с чужеродной девушкой не совсем желательно для королевства, в общем, сделал всё так, что бы разбудить в Арии чувство ревности и подозрительности. Теперь дело осталось за Мухой....
  - Ария привет, давно не виделись.
  - Ваше высочество, принцесса, я тоже рада вас видеть. А вам не попадёт от лорда Эндрю за то, что вы встретились со мной?
  - А почему мне должно попасть? Это тебе запрещено к нему приближаться, а на меня никакие запреты не распространяются. Тебя вроде назначили присматривать за нашей пленницей? Так вот, хочу тебя предупредить, - она положила глаз на папу. Представляешь, попросила о встрече с ним, а потом без всякого предупреждения повисла у него на шее и прямо при мне поцеловала его в губы. Бесстыжая, распутная девка. Папа так растерялся, что даже не сопротивлялся. Мне, конечно, всё равно, как говориться, на вкус и цвет товарищей нет, но я считаю, что это неправильно, у вас должны быть равные шансы. Это я убедила папу приставить тебя к ней для присмотра, что бы он смог сравнивать, да и у тебя появился какой-никакой шанс увидеться с ним, ведь принцессу он наверняка будет навещать....
  Как я и предполагал, даже короткого знакомства с Арией хватило для того, что бы принцесса потребовала срочной встречи со мной. Не попросила, а именно потребовала. Естественно, ей в этом было отказано по причине моей чрезмерной занятости....
  Вот и всё, как говорили древние - все мосты сожжены и обратной дороги нет. Даже Муху я не предупреждал, что это не очередной полёт для проверки всех систем, а начало нашего путешествия. Всю информацию, какую можно было почерпнуть из донесений и сообщений принцессы Алисы, я поместил в анализатор и теперь только периодически проверял, что бы данные нашего маршрута совпадали с известным нам курсом её корабля. Муха пока ничего не подозревала и с расспросами не лезла. С дедом я договорился, что он, до поры - до времени, будет скрывать мой отлёт. За это время я надеялся убраться как можно дальше от закрытых миров с тем, что бы любая связь, кроме специальной, со мной была недоступна.
   Шли мы пока на планетарных двигателях, не особо выделяясь среди сотен других кораблей, что сновали в пределах Союза в отведённых для этого коридорах. Наконец я отдал приказ совершить первый скачок. Шёл третий день нашего полёта по корабельному времени, и я решил открыть, так сказать, свои карты. Новость о том, что мы уже отправились в своё дальнее путешествие, ни Муху, ни кхора не удивила. Муха единственное что, - посетовала, что она мало взяла с собой запасных ленточек и тут же стала клянчить, естественно после возвращения, пять новых. Пришлось согласиться. Пролетая мимо созвездия Тритона, мы собрали всю открытую информацию о событиях, что развернулись в этой системе. В принципе, ничего неожиданного я не обнаружил. Как и предполагалось, на большинстве планет военная диктатура была свергнута, Союз планет устроил разборки с сепаратистами, хотя до окончательной зачистки было ещё очень далеко.
  Время в полёте тянется медленно, если не знать чем себя занять, а я знал. Мой день начинался с совершенствования знаний и умения управлять Альбатросом в различных штатных и нештатных ситуация, причём, эти ситуации мне подбрасывал бортовой компьютер. Вот уж у кого было извращённое осознание того, что считать нештатной ситуацией, так это у него. Затем шла полноценная тренировка, как с системами вооружения, так и с ручным оружием. После обеда шло моделирование различных ситуаций как в космосе, так и при посещении других миров. После ужина у меня было два часа свободного времени, которое я мог использовать по своему усмотрению и которые Муха полностью узурпировала у меня. Я читал ей книги, смотрел мнемокристаллы понравившихся ей передач, отвечал на сотни её 'почему'. И это при том, что через каждые тридцать шесть часов наступала моя вахта, и в течение двенадцати часов я отвечал за всё, что происходит на борту корабля, а так же за приготовление пищи. В остальные дни мы использовали синтезатор и кухонный комбайн. Этот распорядок дня соблюдался неукоснительно.
  Кхор впал в летаргический сон, так как совсем перестал реагировать на то, что Муха его постоянно задирала, использовала то как коврик, то как подушку. По-моему, он специально её игнорировал и, в конце концов, добился своего, мантикора от него отстала, правда надолго ли....
  Вот уже несколько ночей я испытывал некоторый дискомфорт, стоило мне закрыть глаза, как передо мной вставал образ Авроры. В чём тут было дело - я понять не мог, так как ни каких чувств к ней не испытывал, кроме чувства лёгкого раздражения, а вот гляди ка, снилась каждую ночь. Это было, как авторитетно заявила Муха - любовное наваждение, от которого можно избавиться только одним ей известным способом - есть как можно больше жареного мяса. Её ёрничанье я пропустил мимо ушей, но невольно задумался, а так ли я хорошо защищён от всевозможного внешнего воздействия и разных там чар. Стоило уделить больше внимания обеспечению собственной безопасности и попытаться создать в своей голове несколько дополнительных барьеров....
   Ещё кхор подкинул вводную, - он чувствует пока ещё слабую опасность, но с каждым днём полёта она усиливается. Я включил все сканеры, локаторы и сонары на полную мощность, но ничего подозрительного на маршруте нашего движения не обнаружил. На всякий случай, по совету того же кхора, я привёл все системы Альбатроса в повышенную боевую готовность. Его чувство тревоги передалось и мне. Наконец приборы Альбатроса зафиксировали впереди некие силовые линии, рисунок которых напоминал паутину, только вместо клейкого вещества на её узлах, как показали сканеры и анализаторы, размещались некие взрывные устройства. Пришлось сбросить скорость, выйти из подпространства и, даже, использовать импульсные носовые двигатели для экстренного торможения. Это была, кстати, одна из новинок, которые я установил на своём корабле, и которая в разы уменьшала тормозной путь и время выхода из-под пространственного скачка.
  Зависнув без движения, мы приступили к сбору и анализу информации, в первую очередь следовало ответить на вопрос, - кому понадобилось устанавливать в этом участке космоса МВЗ (минно-взрывные заграждения), и кого и от чего они защищают.
  - Не хочу навязывать свою точку зрения, - высказал предположение кхор, - но это, по-моему, арканы - мифическая раса космических пиратов, которая мутировала и превратилась в некое подобие космических чудовищ. В своё время, очень давно, несколько кораблей эскадры попали под действие излучения железной звезды и, хотя кораблям удалось преодолеть её притяжение, экипажи со временем превратились в создания, которые перестали питаться органической пищей и полностью перешли на неорганику. Попросту говоря, они, якобы, питаются металлами, кристаллами и даже особым космическим излучением. Предполагаю, что созданная ими паутина предназначена для добычи пищи. Живые существа им не нужны, а вот начинка и сами корабли - желаемое лакомство. Больше никакой информацией об арканах я не располагаю, откуда она у меня возникла - не знаю.
  - Странно, - я решил свои рассуждения сделать доступными для Мухи и кхора, - вокруг нас нет никаких признаков жизнедеятельности. А что происходит, если кто-то или что-то попадает в эту паутину? Может быть, рискнём и отправим в разведку один из зондов, а сами перейдём в режим невидимости? Хотя и не факт, что они не смогут нас обнаружить. Почему-то мне кажется, что они не только мутировали, но и деградировали. Согласитесь, что за столь длительный срок они так и не дали о себе знать и в СНП о них ничего не слышали, не случайно кхор назвал их мифическими существами. Это может означать только одно - они утратили возможность передвижения на дальние расстояния, или их корабли настолько допотопны, что не могут пройти световой барьер.
  - Или у них вообще нет межзвёздных кораблей, а остались только маленькие катера или допотопные посудины, что я видела в библиотеке Подгорного дворца. В любом случае, папа, я за то, что бы послать разведывательный зонд, спровоцировать взрыв и посмотреть, как на него отреагируют и, главное, кто.
  Пара часов у нас ушла на то, что бы несколько модифицировать начинку зонда - убрать из него всё самое ценное, а сам прибор превратить в некое подобие ёжика с кучей штырей для захвата силовых линий паутины, а так же установить на нём некое подобие космического паруса, как обоснование того, что он забрался в такие космические дебри самостоятельно.
   С лёгким шипением зонд вышел из своего отсека и неторопливо отправился в полёт. Так как все приборы слежения я приказал отключить, а сам Альбатрос обесточить, наблюдать за его движением мы могли только визуально. Потянулись часы ожидания. Наконец вдалеке возникла слабая вспышка, а Муха тут же выдала, - Взорвалось несколько зарядов. Паутина как бы обволакивает свою жертву и только после этого происходит сработка МВЗ. Папа, но ведь о подобном препятствии ни слова нет в отчётах и сообщениях Алисы. Может быть они появились позже её полёта и эти арканы стали осваивать новые районы космоса?
  - Всё возможно, подождём реакцию этих существ, если она, конечно последует, - однако волновался я напрасно, реакция последовала, хотя и не такая, как я ожидал.
  Максимально увеличив разрешение нашей оптики, мы увидели странную картину - по паутине, используя силовые линии, двигалось странное приспособление, больше похожее на механического паука. Самым поразительным было то, что наши детекторы не фиксировали никакого движения, а оно двигалось. Пришлось включить на малую мощность анализаторы и они выдали информацию о том, что механизм полностью состоит из перестроенной пластмассы, внутри него находятся с десяток мелких существ состоящих из кремния и углерода высокой плотности, внутри которых происходит сложный метаболизм. Вероятность того, что это приспособление могло передвигаться вне силовых линий, ровнялась практически нулю.
   Соблюдая предельную осторожность, на малом ходу, мы приблизились к месту взрыва. Там, не обращая на нас никакого внимания, копошилось нечто похожее на каменную инфузорию. Своими маленькими щупальцами оно собирало останки зонда и прикладывало их к своему телу, где они и исчезали. Когда 'трапеза' была закончена, инфузория распалась на мелкие кусочки, которые трансформировались в некое подобие паука и, двигаясь строго по силовым линиям, отправилось в своё логово. Его мы обнаружили в самом центре паутины. Расчёты показали, что если попасть точно в это место и там вызвать взрыв, то велика вероятность детонации всех взрывных устройств. Что ж следовало попробовать....
  Мощность взрыва превзошла все наши ожидания, Альбатрос отбросило в сторону как щепку. Я крепко приложился головой к приборной панели, а на одном из обзорных мониторов появилась внушительная трещина.
  - Это что было, папа? Прямое попадание протонной торпеды?
  - Это одномоментно взорвалась вся паутина, а силовые линии закрутились в один клубок и со всей дури врезали по Альбатросу. Нам повезло, что защита была включена на две трети, и это ослабило удар. Почему так произошло - я не знаю, и вообще тут много непонятного. Ясно только одно, нам надо искать приемлемую планету, садиться на неё и производить ремонт. С такими повреждениями продолжать полёт невозможно. Альбатрос, доложи о последствиях взрыва.
  Бортовой компьютер выдал информацию, - Многочисленные микротрещины во внешней обшивке, наружное оборудование частично повреждено и требует ремонта или замены. Внутри отсеков особых повреждений нет, а мелкие - ремонтные роботы устранят самостоятельно. Третий обзорный экран требует замены. И это был не взрыв, а множественные удары силовых линий. Нам повезло, что они не были сфокусированы в одну сторону, а распределялись равномерно, иначе от меня не осталось бы и мокрого места. Более тщательный анализ будет готов через сорок три минуты. Планета, пригодная для совершения ремонта, находится в семнадцати часах движения на маршевых двигателях. Спектральный анализ показывает наличие разряженной атмосферы без вредных примесей. Более подробные данные будут представлены позже, по завершению изучения всех сопутствующих компонентов. Работы рекомендую проводить в скафандре до полного определения вредных макро и микроорганизмов и бактерий....
  - Меняем маршрут, Альбатрос, попытайся определить, где мы находимся...
  
  Глава 8.
  
  Поверхность безымянной планеты представляла собой каменистую пустыню без признаков каких-либо видов жизни. Низовой ветер гонял лёгкую каменную крошку, небо было безоблачным, но светила я на небосводе так и не заметил, хотя было довольно светло. Только через час я получил добро на выполнение работ за пределами корабля, но опять-таки только в скафандре. Предварительный осмотр обшивки показал огромное количество микротрещин, так что ремонтно - восстановительные работы обещали затянуться. Складывалось впечатление, что первый защитный слой пытались разрушить с помощью очень маленьких, но твёрдых иголок. Роботы - ремонтники приступили к заполнению повреждений специальным составом, и я только успевал подносить им небольшие баллоны этого средства под давлением. Так как понятия дня и ночи на этой планете не существовало, работы продолжались более тридцати часов по корабельному времени с небольшим перерывом для принятия пищи. Муха сидела в рубке управления и наблюдала за обзорными экранами, а я продолжал таскать баллончики, наполнять которые, кстати, тоже приходилось мне.
  - Папа, с севера в нашу сторону движется большое пылевое облако. Судя по результатам сканирования, под его прикрытием к нам приближаются несколько непонятных существ, я бы даже сказала великанов. Сейчас выведу картинку на монитор твоего скафандра.
  Я увидел, как загребая каменную пыль своими лапами, к нам приближались квадратные лохматые существа ростом с трёхэтажное здание каждый. Анализатор выдал предварительную информацию, - Слаборазвитые существа с зачатками примитивного разума. В качестве орудий труда, защиты и нападения используют каменные глыбы. Своим ростом обязаны слабой гравитации и силе тяжести, которые характеризуются как 0,3 от привычных значений. Мозг маленький, кости крупные, но по нашим понятиям весьма хрупкие. Имеют две нижние и четыре верхних конечности. Вторая пара лап в верхней части туловища - скорее всего вспомогательная. Походка шаркающая, одежду и обувь не используют. На передней части морды расположен всего один глаз, а на макушке две пары ушей. У некоторых особей есть небольшой хвост. Предварительное изучение и осмотр наличие половых признаков не обнаружило. Вероятно, деления на мужские и женские особи нет...
  Метров за сто до Альбатроса эта живописная группа туземцев остановилась и села на землю. Как только пыль, поднятая ими осела, стало видно, что каждая особь держит в лапах приличного размера каменные глыбы. Минут через двадцать наши сканеры зарегистрировали возмущение почвы, а затем засекли движение под землёй. К кораблю, на глубине 5-7 метров приближалось нечто подобное большому червю или змее. Я распорядился поднять уровень защитного поля до пятидесяти процентов и на всякий случай доставку баллонов поручил транспортным роботам. Темп ремонтных работ немного замедлился, но не критично. А ещё я перевёл в автоматический режим носовые орудийные башни, если вдруг эта змея или червяк попытается продавить нашу защиту, или проникнет внутрь силового поля под землёй, немедленно её уничтожить.
  - Муха, твориться что-то странное - я не могу читать мысли этих существ. Складывается впечатление, что они их блокируют и это с их то примитивным разумом? Что-то тут не сходится, и поведение довольно странное, тебе не кажется?
  - Мне, папа, кажется, что они уже знакомы с кораблями и сейчас просто выжидают, правда, непонятно чего. Надо понаблюдать. Сколько, кстати, нам ещё заниматься ремонтом?
   Ответить я не успел, так как почувствовал сильнейшее мнемодавление, кто-то весьма грубо и напористо лез мне в голову, внушая мысль о том, что я сильно устал и мне пора отдохнуть на свежем воздухе. Это грубое воздействие, не смотря на все мои защитные барьеры, взбесило меня и побуждало к немедленным действиям. Как потом рассказала Муха, я перестал контролировать свои поступки и под внешним влиянием, действительно отправился 'на свежий воздух'.
  - Извини папа, но мне пришлось приложить тебя по голове, что бы ты не натворил глупостей. После того, как я угостила эту колбасу ударом своего жала, милые зверушки быстро выкопали яму и выдернули её за хвост на поверхность за пределами нашего силового поля. Сейчас они её разделывают, насыщаются, и заготавливают мясо впрок. Посмотреть не хочешь?
  - Нет уж, спасибо.... Голова болит, а другого способа привести меня в чувство не было?
  - Ну, это ж надо было думать, искать, а тут - раз, одно движение лапой и ты в порядке. Кстати, зверушки голову оставили нам и даже придвинули её к границам защитного поля, так что я думаю, что они вполне разумные и просто притворяются слаборазвитыми. Им так, наверное, проще жить, из чего я делаю вывод, что на эту планету раньше садились и другие космические путешественники.
  - Ладно, что у нас с ремонтом и восстановлением защитной оболочки?
  - Внутри Альбатроса всё закончено, а снаружи надо ещё немного подождать, пока скрепляющий раствор полностью застынет. Через полчаса можно будет взлетать. А что с головой то делать? На исследования возьмём её?
  - Обязательно. Это какая же силища в ней заключена, если она играючи прошла все мои барьеры и защиты?
  Только через два с половиной часа мы взлетели, совершили облёт планеты, но ничего примечательного не нашли. Вернувшись на прежний курс, Альбатрос вновь оказался в той точке, где мы встретились с арканами. Каково же было моё удивление, когда на том же самом месте я обнаружил новую паутину и ещё одно гнездо этих тварей. Правда их сеть была значительно меньшей по размерам, но это не меняло того обстоятельства, что известный нам маршрут движения был вновь перекрыт. В этот раз мы поступили по-другому, - отойдя на безопасное расстояние, пустили торпеду малой мощности, а потом отлетели ещё дальше. И вновь взрыв превзошёл все мои ожидания и расчёты. Это что ж за взрывчатое вещество они используют, если даже на таком расстоянии взрывная волна швыряет наш Альбатрос как щепку? Самое поразительное - атомарный анализ не показал ничего необычного, то есть взрывчатка сделана из обычных, известных нам компонентов.
  В этот раз больше никаких сюрпризов не было, и мы спокойно продолжили наше путешествие.
  Изучение мозга, строения черепа 'колбасы' натолкнуло меня на интересное открытие, - наличие в её костях специальных пазухов, которые действовали как усилители нейронных процессов. Последующие пять суток полёта я занимался только этой проблемой, и мне удалось, с помощью бортового блока управления, её разрешить. Я, даже, из подручных материалов собрал нечто похожее на усилитель мнемовоздействия, но испытывать его в условиях замкнутого пространства - не рискнул. А потом мне стало не до исследований и безделья. Альбатрос оказался захвачен мощным силовым полем огромной чёрной дыры, что пряталась в звёздной туманности и которую наши приборы не зафиксировали из-за искажающего эффекта. И хотя сама возможность того, что мы попадём в неизвестное измерение меня не пугала, мне уже приходилось прыгать в чёрные дыры, сам факт того, что это происходит вопреки моему желанию, радости и восторга не вызывало.
  Чёрная дыра, - этакий портал в другое, параллейное измерение во многом с другими физическими законами. Как инородное тело, нас наверняка выбросит через некоторое время в наше измерение, только вот куда - ещё тот вопрос. Эта неопределённость угнетала меня даже больше, чем напрасная потеря времени. В это время на борту Альбатроса шла лихорадочная работа всех блоков и систем по анализу, прогнозированию и расчёту изменений нашего маршрута, предполагаемого алгоритма действий....
  Сам переход прошёл безболезненно и только резко изменившаяся карта звёздного неба, а также неприятное чувство тяжести в желудке говорило о том, что мы прошли пространственно-временной разрыв. Что бы не травмировать свою психику, все внешние мониторы и иллюминаторы были отключены и закрыты, Альбатрос перешёл полностью в режим автоматического управления полётом, основываясь только на данных своих систем. Муха, для которой подобный прыжок был в новинку, перенесла его болезненно, у неё даже аппетит пропал. Так как самого понятия времени здесь не существовало, мы продолжали жить по внутрикорабельному распорядку, хотя я даже предположить не мог, что там творилось за бортом. Печальный опыт временного разрыва у меня уже был, когда небольшая дыра, в которую я случайно по неопытности попал, заставила меня помолодеть на пять лет, повернув развитие моего организма вспять. Благо нас очень быстро выбросило назад, и я не успел превратиться даже в подростка. Именно этим объясняется моя моложавость и внешний вид, словно я остановился в двадцатилетнем возрасте и перестал меняться. Со временем, правда, всё вернулось на круги свои, но пять лет я потерял. Это потом я усвоил, что необходимо сразу же всё задраивать и не проявлять излишнее любопытство, доверив всё автоматике....
   Обратный скачок прошёл во время моего сна и Альбатрос тут же приступил к определению нашего местоположения, а у Мухи проснулся аппетит. Снимки звёздного неба показывали, что мы попали в ту точку вселенной, что было отмечена на незнакомых картах Алисы, а это означало, что мы на правильном пути. Только через несколько часов ориентирование было закончено и блоку управления даже удалось проложить маршрут, который с высокой степенью вероятности гарантировал нам возвращение домой. Всё это время наши сканеры, радары и анализаторы работали с полной нагрузкой, сравнивая сведения из докладов Алисы с окружающей обстановкой, разыскивая намёки на разумную жизнь и деятельность в этом секторе вселенной. То, что это была новая, совершенно незнакомая нам галактика было ясно с самого начала, повезло, что спектральный анализ позволил выделить из миллиарда окружающих звёзд ту путеводную, которая была заложена в программу блока управления Альбатроса.
  - Папа, у меня нехорошее предчувствие, нам надо срочно убираться отсюда, причём всё равно куда. Главное покинуть это место, и чем скорее, тем лучше.
  Задав произвольный прыжок, с учётом обеспечения безопасности нашего полёта, мы переместились и сделали это как нельзя вовремя. Тот участок космоса, где мы находились до этого, внезапно стал менять свою конфигурацию, а потом и вовсе исчез. Это был феномен, которому разумного объяснения не было и даже все вычислительные способности моего корабля оказались тут бессильны. Единственное, что приходило на ум, - чёрная дыра поглотила этот участок...
   На третьи сутки неспешного полёта на маршевых двигателях были обнаружены первые планетарные системы, на которых могла существовать жизнь, хотя правильнее сказать, - приспособленных для жизни белковых тел. Однако никаких признаков разумной деятельности мы не обнаружили. Более того, складывалось впечатление, что на этом участке никаких, даже иных форм жизни, никогда не возникало. Дважды нам попадались планеты с активной вулканической деятельностью, и один раз на наших глазах произошло рождение новой звезды, когда огромный красный гигант практически мгновенно сжался до размера небольшой монеты, после чего поглотил несколько ближайших небесных тел и взорвался. Если б не расстояние в несколько сот миллионов километров до места взрыва, нам бы не поздоровилось, а так мы успели вовремя убраться от жёсткого излучения и спрятались в скоплении других звёзд.
  Прошло уже полгода, как мы находились в полёте, хотя это понятие и было относительным. Альбатрос же выдал информацию, что мы летаем в межзвёздном пространстве уже три года и что в мои расчёты вкралась ошибка, связанная с корреляцией чёрной дыры. Как бы там не было, но вскоре мы нашли признаки того, что мы не одиноки во вселенной. Наши радары зафиксировали два искусственных тела, напичканные различными приборами, которые периодически отправляли данные в другой сектор вселенной. Это направление было нами зафиксировано и проанализировано. На семейном совете было принято решение продолжить полёт в том направлении. К сожалению, больше никаких подсказок из записей принцессы Алисы мы не обнаружены, а я вновь задумался, - кто и с какой целью изъял часть карт и маршрутные листы из её записей....
  На следующий день, как раз во время моей вахты, на Альбатросе появились гости. Первыми их, естественно, заметил кхор, так как это были его собратья. Небольшая стая из трёх призрачных волков появилась в рубке управления и уселась вокруг моего кресла и это были не галлюцинации.
  - Охотник, ко мне в гости пришли братья, не пугайся и не гони их.
  - Кхор, а какие-нибудь ещё разъяснения будут? Может быть им помощь нужна? - а вообще-то я немного струхнул от неожиданности. Ещё бы, сидишь, тупо пялишься на экран обзорного монитора и краем глаза замечаешь появление призрачного волка, да не одного, а целых трёх.
  - Даже не знаю, как тебе сказать..., - но тут как обычно влезла Муха.
  - Папа, он хочет сказать, что ты должен выбрать из этих трёх, кхора для своей будущей жены. Я бы взяла их всех под своё крыло. А что, вещь хорошая, в хозяйстве пригодится, - и на жену и на детей хватит, а там, глядишь, и мне перепадёт. Ты же ведь не жадный, папа?
  - Муха, не мельтеши. Кхор?
  - В принципе, это надоедливое существо право. Братьям надоело находиться в безвременье и ждать, когда их призовут. Пользуясь тем, что здесь появился я, они и прибыли, так сказать для знакомства с семьёй потенциального хозяина. Если ты женишься на предназначенной, кто она такая я понятия не имею, то у неё тоже может быть свой кхор, так же как и у ваших будущих детей.
  Если тебе интересно моё мнение, то я за то, что бы принять в нашу семью ещё эту небольшую стаю призрачных волков. В любом случае они нам не помешают, да и я наконец-то спокойно высплюсь, ведь теперь у Мухи будет большой выбор меховых подушек.
  - Это что, я теперь стану вожаком стаи?
  - Нет, вожаком стану я, а ты будешь хозяином..., - вот так наша семья пополнилась, совершенно неожиданно для меня, новыми членами.
   А потом события понеслись с калейдоскопической скоростью. Стая, не имея возможности вмешиваться в канву событий, тем не менее, отслеживала ситуацию во многих мирах и теперь делилась со мной информацией.
  -.... Мы будем пролетать мимо мира, где в ущельях гор обитает Навь. Она пока не представляет для местных обитателей угрозы, так как они стоят на самой низшей ступени своего развития, но в будущем, когда они станут разумными, может их поработить и сделать своей кормовой базой....
  Не проходило недели, что бы я не объявлял большую охоту, правда, самому мне в ней участвовать не доводилось. Эта лохматая банда вовсю резвилась сама, иногда к ним, что бы размять кости, присоединялась Муха или мой кхор.
   Маршрут полёта Альбатроса стал похож на ломанную кривую линию и пролегал от одного мира к другому, на котором находились известные базы или гнёзда Нави. Я поражался, сколько их здесь, пока не разобрался в механике заселения. Оказывается, высшая Навь, та, которая якобы уцелел при первом пришествии легендарного чистильщика, спасла несколько кладок яиц и раскидала их в разных мирах, где они и ждали своего часа для возрождения. И теперь этот час пришёл. Давно уже сгинул в безызвестности тот, кто создал эти существа в противовес человеку, а непримиримая вражда и война продолжается и доныне. Единственное отличие от древних времён, - Навь объединилась с Акапулькой, адепты которой тоже считают, что человечество обречено на вымирание и чем скорее это произойдёт, тем лучше.
  В один из вечеров, когда наступило время моей вахты, состоялся весьма примечательный разговор, - Кхор, я как-то раньше не задавался вопросом, а почему ты появился возле меня с момента моего появления на свет? Ведь призвать я тебя сам не мог, никаких действий, которые бы указывали на то, что я стану вольным охотником не делал, так почему?
  - Не знаю. Я просто почувствовал потребность находиться всегда рядом с тобой, заботиться о тебе, защищать. Других ответов у меня нет.
  - Хорошо. Ответь мне, ты доверяешь этой троице, что так внезапно появилась возле нас? Ты уверен, что они именно те, за кого себя выдают?
  - Охотник, у тебя есть сомнения в том, что они кхоры? Разве они не чистят здешние миры от Нави?
  - В том, что они кхоры, я не сомневаюсь и действительно, с Навью они расправляются мастерски, только вот моя интуиция мне говорит, что здесь что-то нечисто. Давай устроим проверку? Будь готов к неожиданностям.
   Муха, передай братьям, что я жду их в тренажёрном зале. Предупреди их, что я собираюсь устроить для них проверку....
  Призрачные волки ждали меня и с любопытством наблюдали за тем, как я стал превращаться в дракона. Только в самый последний момент они поняли, что это не иллюзорное превращение, а самое настоящее перевоплощение. Я особо не торопился, давая им возможность осознать сам факт перетекания из одной формы в другую....
  - Знаете ли вы, кхоры, что одной из особенностей восприятия драконов является то, что они видят неискажённую реальность, то есть истину, и в состоянии развеять любую иллюзию или колдовство. Я вас пригласил сюда для того, что бы увидеть вашу сущность, а не то, что вы показываете, - огненное дыхание окутало три призрачные фигурки. Словно мираж или марево волки стали таять и превращаться в странных существ. Я бы назвал их зверолюдьми. Вскоре перед нами предстали три сущности, которые постоянно меняли свой облик, превращаясь то в кхоров, то в людей, а то в некую смесь волка и человека.
  - Оборотни, - выдохнула Муха, - но как ты, папа, их вычислил? Даже я не смогла их ни в чём заподозрить...
  - Всё просто, - они лишены возможности мнемообщения со мной. Между собой и с нашим кхором они общаются, с тобой Муха тоже, а вот со мной не могут. А это значит, что они так и не смогли настроиться на меня, как ни пытались, хотя прошло уже достаточно времени с того момента, как они появились. Ну и как видите, то что можно скрыть от простого человека или даже мага, от дракона скрыть невозможно, огненное дыхание вывело их на чистую воду. Думаю, это очередной сюрприз от Акапульки. Только не понятно, как они захватили настоящего кхора и смогли его изучить так, что оказались способны сделать весьма хорошие подделки. А так же меня очень волнует вопрос, как они попали на Альбатрос, минуя всю нашу защиту от стороннего проникновения?
  - Охотник, это моя вина. - Я впервые видел виноватого кхора. - Это я пригласил их на корабль и провёл вовнутрь. Я даже не мог предположить, что они оборотни и наши враги.
  - Скажи кхор, а ты заметил в них ещё что-нибудь особенное? Напряги ка память.
  - Да вроде бы нет. Внешне они вылитые призрачные волки.
  - Хорошо, я по-другому задам вопрос. Каждый кхор - индивидуальное существо, или бывают близнецы, как две капли похожие друг на друга?
  - Я поняла в чём дело, - подала голос Муха. - Они сказали, что являются братьями, а разве у кхоров бывают братья или сёстры?
  - Умница дочка, достаточно быстро догадалась, в чём дело. Они не только оборотни, но и клоны. У них даже повадки одинаковые, манера поведения и нападения на Навь. К тому же они вели нас по тем мирам, где нет настоящих гнёзд нечисти. Видимо те, кто их отправил, имеют крайне смутное представление о возможностях сканирования окружающего мира приборами Альбатроса. И вообще, мне кажется, нас недооценивают....
  Моё пламя ещё некоторое время клубилось над тем местом, где стояли оборотни, а потом медленно рассосалось и исчезло. Все три лже кхора бесследно исчезли, не оставив даже горстки пепла.
  - Это происшествие послужит для нас наглядным примером того, что не всегда можно доверять даже своим глазам и чувствам. А теперь нам предстоит вернуться к той точке, когда оборотни появились у нас на корабле и, минуя те миры, с которыми они нас уже познакомили, посмотреть, что они хотели спрятать от нас.
  - Папа, это что ж получается, Навь и Акапулька уже встречалась с Вольным Охотником, иначе к чему такие предосторожности?
  - Мне эта мысль тоже пришла в голову....
  Только к концу своей вахты я немного перестроил анализаторы внутри корабля, настроив их на все посторонние запахи живых существ, что могут появиться на Альбатросе. Не уверен, что это сработает, но предосторожность, по-моему, не лишняя.
  Вернувшись в ту точку, где появились призрачные волки, мы ничего интересного не обнаружили, хотя и задействовали все возможности нашего оборудования. Однако кхор попросил отправиться в некую точку, в которую его непреодолимо тянуло, там то и было обнаружен небольшой участок искажающего поля, что укрывал один из спутников неизвестной безжизненной планеты. Никаких живых существ внутри силового поля обнаружено не было, но уровень остаточного излучения наглядно показывал, что некоторые процессы ещё продолжаются под поверхностью этого небесного тела. Было странным, что этот объект не имел никакой защиты или охраны и это несмотря на то, что он был напичкан различным оборудованием, которое продолжало действовать в автоматическом режиме.
  - Будем садиться для изучения, или используем сеть для полного уничтожения?
  - Папа, не думаю, что тебе надо проникать вовнутрь самому. Уж как-то это очень похоже на плохо замаскированную ловушку. Давайте вы наденете на меня кучу камер и приборов, и я совершу небольшую экскурсию на эту базу. Обещаю, что буду очень осторожна и осмотрительна.
   На том и порешили. Муха после соответствующей подготовки и экипировки отправилась под поверхность спутника, а мы с кхором прильнули к обзорным экранам.
  Везде царило запустение и разруха. Складывалось впечатление, что база давно заброшена и не используется. Три пустые капсулы наглядно показали нам, откуда взялись эти лже кхоры, но самым удивительным было то, что на базе находилось пусть и допотопное, по нашим меркам, но абсолютно рабочее оборудование для клонирования. И оно действовало! Приборы Мухи зафиксировали в одной из капсул процесс появления очередного клона. Как я и ожидал, это был щенок кхора, ещё слепой и беззубый. Муха лапой разбила саркофаг и вытащила его наружу....
  Никаких документов, лент, записей, кристаллов обнаружено не было. Не испытывая больше судьбу, сразу же после возвращения мантикоры с живым трофеем, на спутник было наброшена сеть антиматерии и после его полного уничтожения, мы продолжили полёт, но уже по другому маршруту.
  
  9.
  
  Мы сидели на кухне и обедали, вернее, обедали мы с Мухой, а кхор и Трофей просто при этом присутствовали. За те три дня, что щенок провёл на борту Альбатроса, с ним произошли разительные изменения. Во-первых, он вырос и теперь совсем немного уступал моему кхору. Вырос-то он вырос, но вот повадки и поведение оставались щенячьи. Везде надо было залезть, сунуть свой нос, путаться под ногами, использовать Муху в качестве подушки и постоянно лезть ко мне 'на ручки'. Во-вторых, его сознание и мозг были чистым листом, и Кхор проводил с ним много часов, передавая свои знания и опыт. В третьих, и это было важным для меня, он быстро вступил со мной в мнемоконтакт и, как мне кажется, наладил связь даже с короной Горного короля. По крайней мере, он иногда поражал меня своими знаниями и рассуждениями, совсем не присущими не только щенку, но даже взрослому кхору. Всё это заставляло меня постоянно быть начеку и держаться насторожено...
  - Папа, мне кажется, нам надо установить официальный статус Трофея. Сомнению не подлежит, что я твоя дочь, к тому же принцесса. Кхор - мой старший непутёвый брат, а кто тогда Трофей? Ведь он же не появился возле тебя сам, как Кхор или я, он найдёныш, приёмыш. Я думаю, он заменит нам Клер и станет твоим воспитанником. Ты согласен?
  Напоминание о Клер вновь заставили меня сжать кулаки, - не забуду и не прощу, но все эти эмоции я оставил внутри себя, - Муха, а давай не будем торопиться, вдруг Трофею не понравится у нас и он захочет уйти?
  - Папа, ты сам то веришь в то, что говоришь? Уйти куда? Кому он нужен, кроме нас конечно? Да и не отпущу я его никуда. А ещё я его научу приносить мне с королевской кухни жареное мясо..., - и Муха мечтательно закрыла глаза.
  Обеденный расслабон прервал голос Альбатроса, - Предполагаю наличие жизни на пятой планете от красного солнца. Веду анализ полученных данных.
  Через некоторое время последовало уточнение, - Наличие жизни и примитивной цивилизации на этой планете подтверждено. Раннефеодальное общество, множество независимых государств, воюющих постоянно друг с другом. Признаков Нави и нечисти не обнаружено. Предлагаю совершить посадку в уединённом месте, провести чистку воздушных фильтров и пополнить запасы свежими продуктами и водой. Ориентировочное время нахождения на планете - восемнадцать часов по внутрикорабельному времени. Ожидаю решения. Покидать пределы корабля не рекомендую из-за карантина.
  - Интересно, а как это пополнить запасы, не покидая корабль? Опять довериться этим железякам с ограниченным разумом, которых кто-то по недоразумению назвал роботами и киборгами? К тому же на меня иноземная зараза не действует. В крайнем случае, отправим на заготовку Кхора и Трофея. Хоть какая-то польза от этих лохматых будет. - В словах Мухи был определённый резон, и я согласился сделать остановку. К тому же мне хотелось понаблюдать за Трофеем в естественных условиях.
  ... - Обнаружен участок поверхности с аномально высоким уровнем радиации более характерным для техногенного, высокоразвитого общества, чем для этого примитивного мира, где властвует сила и меч. Поверхностный анализ говорит о том, что источник находится на глубине от пятидесяти до ста метров и представляет собой окружность диаметром сто метров. Более подробная информация будет доступна, когда я зависну над этой территорией и проведу сканирование и подробный анализ, - это сообщение Альбатроса не вызвало у меня интереса, так как я не собирался задерживаться на этой планете.
  Расценив моё молчание как согласие, ох уж эти мне искусственные интеллекты, Альбатрос приступил к маневрированию. Вскоре мы зависли над аномалией, синхронизировав свою скорость со скоростью вращения планеты, и приступили к сбору сведений. Я в это время, хотя и была не моя вахта, хозяйничал на камбузе, готовя домашний обед, под вечно недовольное ворчание Мухи на то, что мяса очень мало, и даже его запаха не чувствуется....
  - Нас захватили мощные силовые лучи и тянут внутрь аномалии....
  - Боевая тревога, всем занять свои места согласно боевого расписания, - хотя только я занимал своё место за пультом управления, а Муха, должна была мне просто не мешать и быть на подхвате.
  - Моей мощности не хватает для преодоления силы втягивающего поля, использование максимальной тяги невозможно из-за риска разрушения корабля...
   Мои пальцы лихорадочно прыгали по клавиатуре и мысленно отдавались приказы Альбатросу в попытках освободиться от захвата, однако всё тщетно. Управление моим кораблём было перехвачено неизвестно кем, и Альбатрос меня не слушался. Вернее он слышал и даже пытался выполнять мои команды, но неведомая сила не позволяла ему это делать, с подобным мне никогда встречаться не приходилось. Я даже запаниковал, однако безмятежный вид развалившейся в кресле Мухи немного успокоил меня. Уж если она, с её то обострённым чувством опасности, вела себя спокойно, то и мне следовало успокоиться и подождать дальнейшего развития событий.
  Вскоре я ощутил слабый толчок, а приборы Альбатроса зафиксировали мягкую посадку. В это же самое мгновение, управление кораблём вернулось ко мне, и он стал реагировать на мои команды. В первую очередь стоило осмотреться и определить своё местоположение. Обзорные экраны показали, что мы находимся в некоем подобии ангара, размером значительно более ста метров, заявленном первоначально. Через несколько минут, что тянулись для меня мучительно долго, снаружи вспыхнул яркий свет, а в голове у меня прозвучал механический голос, - Проверка и стерилизация завершена. Подтверждаю наличие на борту четырёх разновидностей белковой жизни. Первая - доминирующая, высокоинтеллектуальная разновидность мыслящего человекообразного существа, способного менять свою сущность с высокими задатками для трансформации и магическими способностями. Вторая - интеллектуальная разновидность мыслящего существа под названием - мантикора, с высокими магическими способностями. Третья - интеллектуальная разновидность мыслящего существа под названием - убийца монстров, с высокими магическими способностями. Четвёртая - искусственно выведенное интеллектуальное мыслящее существо с магическими способностями, скопированное с убийцы монстров, собственного названия не имеет. Второе, третье и четвёртое существо признают превосходство первого, добровольно подчиняются ему и являются его помощниками.
  Доминирующая сущность самоопределяется как человек разумный, носящий титул Горного короля и наделённый считавшимся утерянным разумным артефактом под названием - корона всевластия. Данная корона, по воле Всемогущего, сама определяет себе хозяина по совокупности множества факторов и служит ему до завершения его жизненного цикла. Матрицы всех четырёх существ скопированы и помещены в хранилище знаний. Разумным существам разрешён выход и посещение хранилища, - в голове у меня что-то щёлкнуло, и установилась тишина.
  - Альбатрос, проверь и проанализируй наружное окружение на предмет возможного и главное, безопасного выхода из корабля.
  - Проверка и анализ завершён, препятствий для выхода наружу не обнаружено, живых существ в радиусе трёх сотен метров нет. Искусственный интеллект находится в ста метрах от места нашей посадки и заключён в прозрачную сферу. Осмотр данного места рекомендую начать с его посещения и знакомства с ним.
  Прежде чем покинуть Альбатрос я отдал несколько распоряжений, которые касались корабля и оставшихся на его борту Мухи и Трофея. Их суть сводилась к следующему: - в случае моей гибели корона Горного короля должна вернуться в Подгорный дворец; - В случае возникновения препятствий для возвращения Альбатроса домой в автоматическом режиме, мною было санкционирование применение всех видов оружия, для освобождения из принудительного заточения, включая использования паутины антиматерии; - Муха и Трофей обязаны были вернуться в Горное королевство и продолжить своё служение следующему избраннику короны Горного короля; - Отчёт о нашем путешествии должен быть засекречен и помещён в архив библиотеки....
  Мы с Кхором спустились по лифту и оказались в ярко освещённом помещении, стены и потолок которого терялись где-то вдали. Несмотря на яркий свет, метрах в ста от нас, прямо по курсу, находилась хорошо заметная светло-голубая сфера, которая манила и притягивала к себе.
  - А вот фигушки тебе, интеллект хренов, сначала мы обойдём корабль и осмотрим его, прочистим внешние фильтры, проведём визуальный осмотр последствий ремонта и только после этого, если у нас появится желание, то с призрачным волком навестим тебя.
  - Как будет угодно избраннику Всемогущего и носителю короны всевластия, - от этих слов я даже подпрыгнул на месте, так как не ожидал, что мои мысли станут достоянием этого светящегося шара. Кого-то или что-то он мне напоминал....
  Только через два часа, после того, как я отбросил все мешающие мне мысли и приступил к осмотру корабля, работа была завершена. Сканирование и визуальный осмотр внешней оболочки Альбатроса изъянов и повреждений не выявил, всё оборудование, что было размещено на его поверхности, находилось в исправном и рабочем состоянии....
  - Кхор, мы закончили осмотр и очистку. Как думаешь, следует навестить эту сферу и познакомиться с ней ближе, или вернёмся на корабль и попробуем взлететь?
  - Явной или скрытой угрозы от этого шара силы я не ощущаю, тем более на нечто подобное ты уже был настроен, так что предлагаю нанести визит этому искусственному интеллекту.
  По мере того, как мы с Кхором приближались к этой таинственной сфере, она стала светиться более интенсивно, словно показывала нам свою радость от предстоящего общения. Я обошёл её вокруг и не удержавшись, провёл рукой по её поверхности.
  - Спасибо, мне понравилось, и меня давно никто не гладил. Это приятно.
  - Если вам трудно общаться голосом, то можете перейти на мнемосвязь. И я и Кхор обучены ею пользоваться.
  - Так значит вы слышали все мои рассуждения, когда я изучал вас?
  - Да.
  - Извините, если я вас ненароком обидел, или использовал неприятные для вас словосочетания и определения.
  - Обидного ничего не было, всё в порядке. А как мне к вам обращаться?
  - Я саморазвивающийся искусственно созданный интеллект, сокращённо - СИСИ, можете меня так звать. А я могу к вам обращаться как вам более привычно - сэр Эндрю?
  - Вполне, я не привередлив. И так, чем мы обязаны такому назойливому приглашению нанести вам СИСИ визит?
  - Значит, я всё-таки вас обидел. А я думал, что доставлю вам удовольствие, взвалив на себя все хлопоты, связанные с мягкой посадкой и проникновением в хранилище. Поверите ли, я и не думал навязывать вам общение силой, ведь в любой момент, используя корону всевластия, вы могли разорвать контакт и свободно отправится дальше по своим делам.
  Сэр Эндрю, как вы сами догадались, я обделён общением, позволительно ли мне будет скопировать ваши знания и сохранить их в своём хранилище, так сказать для будущих потомков?
  - Услуга за услугу СИСИ, - я позволю вам сканировать свой мозг и извлечь из него нужную вам информацию, а вы в обмен ответите мне на несколько вопросов и поделитесь своими знаниями из хранилища.
  - Конечно я согласен. Оказать посильную помощь избранному Всемогущим - это честь для меня....
  Более суток по корабельному времени продолжалось наше общение. От обилия знаний и информации моя голова, как мне кажется, распухла и готова была взорваться, но оно того стоило. Причём, со всем этим огромным объёмом, мне ещё предстояло разобраться и разложить его по полочкам и, по словам СИСИ, у меня на это уйдёт не один день. Наконец настало время и мне задать свои вопросы.
  - Прости СИСИ, если на мои вопросы ты уже заложил ответы, но я пока до них не дошёл, а ответы мне нужны уже сейчас. Мой первый вопрос касается Некрономикона. Известную мне информацию о нём ты уже знаешь, а что я о нём не знаю, только самую суть.
  - Некрономикон - приманка для тёмных сил и сил зла. Создана Всемогущим для того, что бы они, как мотыльки, слетались к нему, и избранные могли их беспощадно уничтожать. Ваш экземпляр этой книги зла был создан для двух драконов - слуг Всемогущего, но они, по неизвестной мне причине, избавились от него и переправили в ваш мир. Ваше желание вернуть этот артефакт тем, для кого он предназначался, я приветствую. Со своей стороны обещаю довести эту информацию до Всемогущего - эти два дракона пренебрегли обязанностью, возложенной на них господином, и заслужили наказания.
  - Спасибо, вы меня успокоили. Второй вопрос - у меня на Альбатросе хранится непонятный мне жезл огромной разрушительной силы, который я изъял у одного из архимагов Акапульки. Не могли бы вы меня просветить, что это такое и как им пользоваться?
  - Это действительно жезл силы. Он был создан одним из забытых богов в качестве оружия для войны с другими богами. Вам, сэр Эндрю, лучше им не пользоваться, а оставить его у меня в хранилище. Не каждому по силам обуздать ту мощь, что хранится в нём, а если жезл выйдет из-под контроля владельца, то он способен уничтожить не только тот мир, в котором находится в настоящий момент, но и всё вокруг.
  - То есть, он в состоянии уничтожить часть галактики?
   - Именно так. Его разрушительная сила просто огромна. Забытый бог был помешан на мести другим богам, считая, что все его предали. Всю свою злобу и ненависть он заключил именно в этом жезле.
  - Прости СИСИ, но что-то мне подсказывает, что мощь этого артефакта может мне ещё пригодиться в том случае, если мне удастся найти миры и планетарные системы, в которых эти тёмные силы и силы зла уже установили свою власть. Уничтожить их - моя обязанность как Вольного охотника.
  - Это ваше право, но я обязан сообщить Всемогущему о вашем решении. Кстати, в сейфе, что вы так же изъяли у архимага Акапульки, содержатся ложные сведения об этом жезле. Всю имеющуюся у меня информацию о нём, я также вложил в вашу память, но эта информация весьма ограничена и, возможно, недостоверна. Я ещё раз бы просил вас оставить этот артефакт мне для изучения....
  - Папа, вы что там - заснули? Стоите как два истукана возле этого шарика и даже не шевелитесь, а я тут вся извелась...
  - Муха, скорее всего ты уже съела всё приготовленное мясо и теперь тебе лень для себя готовить. Надеюсь, синтезатор пищи ты не сожгла?
  - Папа, я действительно волнуюсь за тебя и эту лохматушку. У меня даже аппетит пропал, возвращайтесь скорее....
  - СИСИ, извини, меня отвлекли, продолжим нашу беседу - что тебе известно о судьбе моей воспитанницы - Клер? Мне нужны подробности. Поясню, одной из основных причин по которой я отправился в этот полёт, является чувство мести. Те, кому я доверял, выкрали девчушку и использовали в своих целях, мне известно, что она погибла.
  - Клер, эта та девочка, с которой вы встретились в приюте и которая могла не только видеть вашего убийцу монстров, но и общаться с вами без использования речевого аппарата?
  - Да, речь идёт о ней.
  - Сожалею, но она действительно попала в лапы сил зла и умерла в страшных мучениях. В её телесную оболочку были помещены несколько тёмных существ, которых вы легко раскусили и практически уничтожили. Однако я должен вас предупредить, что Клер была не простой и даже не особенной девочкой, она была иной. Не знаю, говорила ли она вам о том, что слышит странные голоса, которые никто не слышит кроме неё? Её появление и существование - пока для меня тайна, а Всемогущий на мой запрос не ответил. Могу только сказать, что она была не совсем человеком.
  Сэр Эндрю, вы сказали, что чувство мести один из основных мотивов вашего путешествия, мне позволительно будет узнать о других? Дело в том, что в вашей голове такая путаница, да и некоторая информация полностью скрыта от меня. Поверьте, это не простое любопытство, зная ваши мотивы, я смогу оказать вам больше содействия в выполнении вашей миссии, и снабдить большим объёмом знаний.
  - Тут нет никакого секрета. Все последние годы мы только и делали, что оборонялись и защищались от нечисти, Нави и магов Акапульки. Я решил положить этому конец и самому напасть на этих тварей. Сейчас в моём королевстве готовятся отборные отряды проникновения и уничтожения, которые только ждут от меня сигнала и уточнённого маршрута выдвижения. С их помощью я намерен обезглавить верхушку Акапульки и нанести ей решающий удар, а лишив единого центра управления, нам легче будет справиться с остальными поодиночке.
  - Вы правы сэр Эндрю, эту заразу надо искоренять полностью, иначе она расползётся по всем разумным мирам и не даст вам, людям, спокойно жить и развиваться. Хочу вам сказать, что тот мир, в который вы прибыли по моей просьбе, был до этого дважды почти полностью уничтожен из-за того, что его обитатели поверили в лживые посулы сил зла. Сейчас здесь идёт развитие третей цивилизации, и я с прискорбием наблюдаю, что обитатели Диоры ничему не научились и не извлекли ошибок из предыдущего опыта. Идёт неприкрытая борьба за власть и мимолётное богатство. Пройдёт совсем немного времени и некоторые напрямую призовут тьму и зло в этот мир. И ладно, если это будет почти безобидная магия, с ней справиться довольно легко, а если это будет нечто другое, чем промышляет Акапулька? Перерождение людей в монстров - что может быть страшнее?
  Сэр Эндрю, не могли бы вы оказать мне одну услугу? Дело в том, что на южной оконечности основного континента находится большой полуостров, который отделён от основного материка довольно узким перешейком. На этом полуострове сохранились осколки предыдущей цивилизации, так сказать потомки древних, которые сохранили многие знания и навыки. Ещё немного и они бы укрепились, но, увы и ах, времени на это у них почти не осталось. Многие дикари и варвары стремятся захватить эти земли из-за мифических богатств, которые якобы накоплены многими поколениями древних. А всё их богатство, - это знания и технологии. Сейчас несколько объединённых племён со своими союзниками готовятся прорваться через перешеек и предать огню и мечу последнюю надежду этого мира на возрождение и достойное развитие. Сэр Эндрю, прошу вас, вмешайтесь, остановите нашествие и подарите несколько месяцев спокойной жизни потомкам древних, а потом они справятся и сами....
  Заседание военного совета проходило на камбузе под довольное урчание Мухи, которая поглощала один за другим куски прожаренного мяса и даже умудрялась вставлять свои реплики в обсуждение сложившейся ситуации.
  - ... Таким образом, друзья мои, это будет неприкрытое вмешательство во внутренние дела этого мира. Со слов СИСИ, мы сделаем благое дело, однако есть одно но. Мы выслушали мнение одной стороны и совсем не знаем мотивов другой. Изменение хода истории, дело весьма рискованное и непредсказуемое....
  - Ага, папа, говорят, благими намерениями устлана дорога в ад. Ад это такое место, где все питаются только травой, и где нет никакого мяса, даже искусственного. Страшное место.
  - Думаю, нам надо провести разведку местности и, по возможности, познакомиться с лидерами так называемых варваров и дикарей, составить своё мнение о них и только потом принять окончательное решение, - в предложении Кхора был некоторый резон и после небольших дополнений оно было принято единогласно.
   Было решено, что разведка затронет не только нападающих, но и защищающихся. Оснований не доверять СИСИ у нас не было, но я опасался, что его мнение и выводы несколько однобоки и поэтому собирался во всём разобраться самостоятельно....
   Второй день в личине невидимости мы с Мухой путешествовали от одного лагеря варваров к другому и чем больше я наблюдал и слушал, тем мрачнее становилось у меня на сердце. Все разговоры, даже у вождей и главарей, сводились к одному, - сколько и чего они захватят, как поделят и что сделают с женщинами и девушками побеждённых. Других мыслей и желаний у них не было. Я даже первоначально подумал, что ими умело управляют и манипулируют извне, используя силу внушения, но никаких доказательств этому не обнаружил. На полуострове же царило лихорадочное возбуждение - всё взрослое население, способное носить оружие, направлялось к перешейку. Королева Дангонира прекрасно понимала, что если враг прорвётся вовнутрь, то его уже будет не остановить.
  Саму королеву мне увидеть не удалось, да и я к этому не стремился, а вот с её военноначальниками я познакомился во время обсуждения диспозиции предстоящего сражения на перешейке. Из тех, кто был наделён властью, только два человека немного разбирались в военном деле, остальные были или чиновники, или администраторы мелкого пошиба. По моим скромным прикидкам, шансов удержать перешеек у них не было. И дело тут было не только в двадцатикратном численном превосходстве объединённого войска варваров, но и в их выучке. Они были бойцами, для которых убивать и грабить превратилось в профессию, а противостояли им сугубо мирные жители - ремесленники и крестьяне. И даже превосходство в технологиях не могло иметь решающего значения, так как огнестрельного оружия было мало и оно было рассредоточено по всему перешейку, что сводило на нет его применение в бою....
  - Ну что, друзья, ваши выводы? - очередное заседание военного совета происходило в том же месте и в то же время - камбуз, обед.
  - Вывод один папа, они обречены, если мы не вмешаемся и я, честно говоря, так и не увидела, за счёт чего они собираются через несколько месяцев, если мы им поможем, переломить ход войны в свою пользу. Секретного оружия мы у них не обнаружили, вояки они никакие, а на одном желании - защитить себя и своих близких, далеко не уедешь....
  
  10.
  
  - СИСИ, я не увидел предпосылок к тому, что бы дангонирцы смогли устоять в битве с варварами. А если учесть, что их поддерживают и некоторые союзные государства, шансов практически нет. Ответь мне лучше на такой вопрос, - а кто осуществляет общее руководство силами вторжения и где находится ставка главнокомандующего?
  - Извините сэр Эндрю, я интеллект сугубо мирный и такими вопросами никогда не интересовался, но если в этом есть необходимость, то в самые короткие сроки я уточню место, откуда исходят указания и приказы для отрядов войск вторжения.
   И действительно, через несколько минут мы получили картинку, из которой следовало, что ставка находится почти в центре холмистой равнины, где располагалось войско вторжения. Небольшой и неказистый замок и его окрестности были заполнены отборными войсками, - тяжёлая, панцирная пехота и большое количество рыцарской конницы. Самым странным было то, что в этих элитных отрядах царила дисциплина и порядок, не было никакой вольницы и своевольства, что так присущи различным рыцарским отрядам в раннем средневековье.
  - СИСИ, что то здесь не так. У меня складывается впечатление, что предводитель или не из этого мира, или не из этого времени. Сможешь навести о нём справки?
  - Сэр Эндрю, вы хотите сказать, что руководит всем этим сбродом тоже кто-то из потомков древних?
  - Это не сброд СИСИ. Первыми на приступ перешейка пойдут действительно варвары, а вот развивать успех будет настоящее, хорошо организованное и подготовленное войско. И уже сейчас ясно, что ведут их в бой не ради пресловутых богатств, а для захвата нечто серьёзного и важного. Подумай, что это может быть, и своё мнение доведи до меня через три часа, а я пока отдыхать и думать, что же нам предпринять....
  Время, отведённое мною на отдых и раздумья, пролетело незаметно. СИСИ, к сожалению, ничего вразумительного сказать о некоей важной вещички, из-за которой был затеян весь этот сыр-бор, не смог. Вот уж действительно - у семи нянек дитя без глазу. Собирать и отслеживать информацию и события на своём участке галактики он мог, а уследить, что у него твориться под носом - руки не доходили. Пришлось нам с Мухой, под покровом невидимости, зависнуть над этим замком и напичкать его различными следящими устройствами. Через несколько часов наблюдения картина стала проясняться. Заправлял всем человек без всяких признаков растительности на голове, - у него не только не было волос и бороды, но и бровей и ресниц. Крупные, как бы рубленные черты лица выдавали в нем личность властную и неординарную, а висящий на боку бластер наглядно показывал мне, что это пришелец из другого мира. Интересно, как он попал сюда на Диор и почему СИСИ пропустил его визит?
  В полутёмной комнате безволосый принимал одного из своих шпионов. Судя по разговору, это был представитель знати Дангонира и лицо, приближённое к королеве.
  - Вы уверены Чисток, что ваша королева не догадывается об истинной причине войны и не перепрячет звёздный клинок в другое, более надёжное место?
  - Абсолютно милорд. Перед самым отъездом к вам я ещё раз убедился в том, что названный вами предмет находится в спальне королевы. Она ничего не знает о его особых свойствах и ни разу не брала в свои руки, если мы конечно говорим об одном и том же. В наших преданиях и легендах эту вещь называют 'меч бога', хотя она больше похожа на некий символ власти. Говорят, что взять его в руки может только тот, кого этот меч признает своим хозяином. В летописях упоминаются случаи, когда некоторые амбициозные и недостойные гибли от одного прикосновения к нему. А ещё, якобы взять его безбоязненно может только прямой потомок династии древних королей. Я не уверен, что наша королева им является и может быть поэтому она к нему не прикасается.
  - Всё может быть Чисток, ведь с момента последнего упоминания о его применении прошло много столетий. Старый мир пал, на смену ему пришёл новый, более злой и агрессивный, а ваша королева вместо того, что бы использовать древнюю силу и восстановить свою власть, спряталась в своей клетке за высокими стенами. Именно поэтому она и проиграет и ты, Чисток, займёшь её место на троне древних, как самый достойный.
  А теперь давай уточним некоторые детали. Как мы с тобой и договаривались, ты открываешь ворота для моего ударного отряда, но не раньше, чем варвары начнут штурм укреплений перешейка и битва развернётся у центральных и западных ворот. Как только мой отряд окажется внутри, ворота немедленно закрываются, и ты их контролируешь до возвращения моего отряда. После того, как он покинет твоё королевство и доставит звёздный меч мне, я со своими людьми покидаю поле боя и ухожу в свои земли. Судьба дикарей меня не интересует. Своё обещание о том, что королева должна умереть, я помню. Основная часть моего войска под твоими знамёнами ударит во фланг варварам, уничтожит и рассеет их и ты, как спаситель королевства, без проблем занимаешь опустевший трон....
  Разговор продолжался ещё несколько минут, после чего предатель поспешно покинул замок и направился к воротам, которые охранял его отряд, а в комнату к безволосому вошли два его военноначальника.
  - Ситар, наш план остаётся в силе и этот рохля вряд ли что заподозрил. На всякий случай уточняю, - как только ворота будут открыты, голова Чистока должна быть отделена от тела, а его воины, которые не сложат оружие и не прейдут на нашу сторону, должны быть уничтожены.
  Ты же Каас в это время двигаешься к столице, захватываешь королевский дворец и обязательно живьём королеву. Как только я прибываю во дворец, она объявляется моей женой, а я провозглашаю себя королём. Только после этого мои ударные отряды начинают громить варваров - от этой беспокойной орды надо избавляться. Если что-то пойдёт не так, то вы и ваши люди атакуете восточные ворота, выбиваете их, а дальше по плану....
  - СИСИ, что тебе известно о звёздном клинке или мече бога? Этот артефакт якобы находится в спальне королевы и принадлежал первым королям древних.
  - О мече бога мне ничего не известно, а вот о звёздном клинке некоторые сведения сохранились в памяти хранилища, но за их достоверность я не ручаюсь. И так, - звёздный клинок был создан Всемогущим для каких-то только ему ведомых целей, потом он в знак признательности и заслуг передал его кому-то. Кому - мне не известно. Для того, что бы использовать его силу, клинок надо взять в руку, загадать желание и махнуть в сторону врагов. С лезвия сорвётся рой звёздочек и исчезнет. Эти звёздочки поразят указанного противника. Надо помнить, что это оружие смерти и в мирных целях или на охоте его использовать невозможно. Его так же невозможно использовать в открытом космосе и очень разряженной атмосфере. Это всё.
  - Да, не густо. А у тебя не сохранились сведения о том, кто может его использовать? Ведь ясно, что так просто в руки его не взять, иначе он давно бы уже обрёл нового хозяина, а не пылился где-то на стене королевской спальни как украшение.
  - Понятно же, что им пользоваться мог только тот, кому он предназначался или его прямые потомки - наследники. В чужих руках он оставался обыкновенным куском кованого железа, свои свойства не проявлял, а человек, рискнувший его использовать без должных на то оснований, умирал через три дня от истощения организма. Клинок каким-то образом высасывал из него жизненную силу.
  В моей голове молнией сверкнула догадка - звёздный клинок и корона Горного королевства созданы Всемогущим и действуют по одному принципу при определении достойного хозяина. Если это так, то можно рискнуть и попытаться взять его под свой контроль. Подобный клинок всегда пригодится в нашем беспокойном хозяйстве. Подумал об этом и самому же стало стыдно, - клинок принадлежит этому миру и наверняка должен оставаться в нём, ведь корона Горного короля всегда возвращается в Подгорный дворец....
  На Альбатросе царила тишина, Кхор и Трофей беззаботно дрыхли на моей кровати, а Муха пыталась запустить кухонный комбайн и вполголоса ругалась на то, что эта железяка не понимает нормальной человеческой речи. Усевшись в кресло перед пультом управления, я первым делом прослушал и просмотрел записи со следящих устройств оставленных мною в ставке противника. Там заканчивались последние приготовления к штурму укреплений перешейка, и само нападение следовало ждать в ближайшие два дня. Как я понял, сама атака начнётся на закате, когда внимание и бдительность защитников ослабнут, а большая часть их покинет стены для ужина и подготовки ко сну. Первоначально планировалась одновременная атака на центральные и западные ворота, а когда там битва закипит с полным накалом, ударный отряд безволосого атакует восточные ворота, то есть - сначала отвлечь внимание, а потом нанести решительный удар в неожиданном месте. Однако моё внимание привлёк разговор вполголоса Ситара и Кааса, - Ты не знаешь, планирует ли господин использовать при штурме своё божественное оружие или мы будем тупо выбивать ворота, вместо того, что бы их прожечь?
  - Не знаю, Ситар. Господин как-то обмолвился, что сила его оружия убывает и её надо беречь, что бы использовать только в крайнем случае. Только благодаря этому оружию варвары чтут его и уважают, хотя и посматривают с вожделением на его пояс...
  Не знаю, как попал бластер в руки этого проходимца, но то, что его заряд почти полностью разрядился - это факт. Это радовало, а СИСИ ничего не смог ответить о происхождении современного оружия в руках этого человека, хотя и припомнил, что однажды космический странник навестил Дангонир, но пробыл в этом мире совсем немного и СИСИ не смог даже вступить с ним в контакт.
  - Сэр Эндрю, я бы советовал вам сегодня ночью нанести визит в королевскую спальню, найти и познакомиться с клинком. Дом, где обитает королева сейчас практически пустой, все слуги и стража на стенах перешейка, так что проблем возникнуть не должно. Я полагаю, что для вас взять в руки звёздный клинок и воспользоваться его силой - не составит труда, ваша корона всевластия позволяет это сделать. Считаю, что этот безволосый, как вы его называете, вполне может сдвинуть сроки штурма в ту или иную сторону и к этому надо быть готовым. Самым оптимальным вариантом будет, если вы начнёте действовать как бог, который услышал молитвы и прибыл на помощь.
  - СИСИ, ты что задумал? Мне твои предложения совсем не нравятся. Если я и попаду в королевскую спальню, то это будет день и там никого не будет. Своё появление я афишировать не собираюсь. Альбатрос, предполётная проверка всех систем и агрегатов, о готовности доложить.
  - Сэр Эндрю, сэр Эндрю, вы что, собираетесь улетать?
  - Да, я собираюсь улетать отсюда и так много времени потрачено впустую. К тому же СИСИ, я не чувствую, что стал обладателем новых знаний или информации. По твоим правилам я играть не собираюсь. Канал связи закрываю, и буду блокировать все твои попытки связаться со мной. Отбой!
  - Папа мы и вправду улетаем? Мы же мяса не заготовили...
  - Да никуда мы не полетим, пока не разрешим этот кризис. Это я ставлю этого бездушного и бессердечного эгоиста на место. Пусть теперь выкручивается сам, а мы посмотрим, как это у него получится. Уверен, у этого интеллекта припасена ни одна козырная карта в рукаве, вот и пускай их открывает....
  - Корабль готов к полёту. Введите маршрут движения или координаты промежуточной точки.
  - Летим к королевскому дому и зависаем над ним, сканируем все помещения и отслеживаем все перемещения его обитателей. Информацию вывести на главный монитор. Муха готовься к разведывательному рейду. Осмотришь все уголки этого дома, а не только кухню и кладовые. В спальне установи несколько камер слежения, включая тепловизор. Возьми с собой Трофея, пусть учится у старших
  - Папа, ты собираешься подглядывать за этой коронованной особой? Да ей наверняка лет сто, а то и больше, и наверняка у неё грудь висит до колен.
  - Не выдумывай, для меня главное определить местоположение этого звёздного клинка и пути подхода к нему....
  Через некоторое время Альбатрос завис над достаточно большим двухэтажным особняком. Первые же результаты сканирования показали, что у этого дома есть ещё четыре дополнительных этажа, которые располагались ниже уровня земли. Людей в нём действительно было очень мало, и все они находились на первом подземном этаже.
  Вскоре стали поступать доклады от Мухи, - Папа, верхний этаж абсолютно пустой, нет даже слуг. На нём множество пустых помещений с самой простой обстановкой, наверное, для прислуги и обслуживающего персонала. Я буду для удобства называть его первым. Второй этаж тоже пустой, на нем расположены варочный цех, кладовые с продуктами, гардеробные и некоторые непонятные мастерские. Третий этаж - безлюдный, с анфиладой гостевых комнат, настоящим бассейном и большим обеденным залом. Четвёртый этаж - королевский. Обнаружено четыре человека, все женщины. Папа, тебе не странно, что в этом доме нет ни одного стражника или охранника? Какая-то беспечность царит. Ого, а королева то их... Папа, тебе надо на это взглянуть самому. Камеры пока устанавливать и включать не буду. Придёшь, сам всё увидишь. Наконец пятый и нежилой шестой этаж, - все без признаков, что ими пользуются в настоящий момент. Шестой этаж больше похож на бункер для защиты от протонных торпед. Сейчас дождусь Трофея и мы вернёмся на Альбатрос для подробного доклада.
  Вернулась Муха с отвисшим животом и сразу же сделала вид, что не замечает моего недовольного взгляда, - Папа, не сердись, но у меня сложилось стойкое впечатление, что нас там ждали. Иначе для чего на четырёх молодых женщин или даже девушек хрупкого телосложения, приготовлено столько жареного мяса и даже с корочкой. Королевская спальня на четвёртом этаже и там спит один человек. Вернее делает вид, что спит, а сам трясётся от страха. Остальные тоже лежат в разных комнатах с закрытыми глазами и притворяются. Оружия ни у кого не обнаружено. В спальне королевы тоже ничего интересного, если только этот меч бога она не прячет где-нибудь под матрасом или под кроватью. Там, кстати, стоит небольшой сундук старинной работы и от него вкусно пахнет копчёностями. Мне кажется, этот подхалим СИСИ предупредил их о твоём визите. По крайней мере, королева, нет, ничего говорить не буду, тебе лучше самому всё это увидеть.
  - Я и увижу, но только не сейчас, а когда настанет утро. Значит ничего похожего на звёздный клинок или меч бога ты не заметила? Ты хорошо всё осмотрела?
  - Обижаешь папа. Единственное место, которое не было подвергнуто досмотру - шикарное королевское ложе. Я даже комнаты всех её служанок или подружек прошерстила - ничего интересного. Законченный минимализм в обстановке и нарядах, даже приличных ленточек нет.
   Мы даже успели немного отдохнуть, прежде чем наступило утро. Следящие устройства показали, что отряды варваров стали строиться и выдвигаться на предбоевые позиции, видимо безволосый действительно перенёс время штурма на сутки вперёд. Неужели что-то заподозрил? А если среди тех, кто остался в королевском доме находятся его шпион или шпион Чистока? В любом случае будем надеяться, что до обеда они ничего серьёзного не успеют предпринять.
  С восходом солнца количество слуг и придворных увеличилось, люди стали возвращаться.
  - Папа, все четыре девицы собрались в спальне за завтраком и живо обсуждают твоё не появление. Смеются и ёрничают, говорят, что бог испугался их красоты и сбежал. Только вот смех какой-то нерадостный.
  - Ну что, дочка, пора и нам там появиться, а то неудобно лишать молодёжь возможности пообщаться с живым богом. Я вообще-то похож на бога?
  - Папа из тебя бог, как из меня маленький пушистый котёнок.
  В спальне, где завтракали девушки, а всем им на первый взгляд было от семнадцати до двадцати лет, шёл негромкий разговор. Он прервался лёгким вскриком одной из них, когда я появился с мантикорой возле их стола.
  - Кто из вас королева Дангонира? Ты, - смешливая моя?
  - ... Нет, - заикаясь произнесла девушка, на которую указывал мой палец, - королева Авгора - она.
   - Прекрасно, королева остаётся здесь, остальные брысь отсюда. Муха проводи всех до двери.
  - Папа, а можно я у самой медлительной выпью всю кровь? - сам факт того, что это чёрное чудовище, которое напугало всех своим внешним видом и 'ласковой' улыбкой, ещё и разговаривает, заставило всех девушек сломя голову броситься вон. Её угрозу насчёт крови они восприняли по-настоящему серьёзно.
  - Значит королеву Дангонира зовут Авгора,- утвердительно произнёс я. - Муха, тебе не кажется, что она похожа на некую особу, которая недавно посетила наш дворец?
  - Папа, если ты говоришь о принцессе Авроре, то они совсем не похожи. У Авророчки волосы золотистого цвета и коротко подстрижены, а у этой - русые и почти до пояса. У Авророчки грудь небольшая, но там есть за что подержаться, а у этой какие-то прыщики, которые даже не видно....
   Я видел, что слова Мухи задели королеву за живое и она вместо того, чтобы сорваться из-за стола и сбежать вслед за своими подругами или того хуже, всполошить всех своим визгом, приняла надменный вид и свела плечи назад, подчёркивая, что у неё там не прыщи, а вполне нормальная грудь, соответствующая её возрасту.
  - Ладно, её физиологические особенности мы потом обсудим, а теперь леди Авгора мне нужен ваш меч бога. Где вы его храните, под подушкой или под кроватью в том сундучке?
  - Он у меня под периной, в специальном чехле из шкуры дракона.
  - Ого, у вас водятся драконы? Надо будет с ними встретиться и пообщаться, - не церемонясь я сбросил покрывало, одеяло и перину на пол.
  Вот и тёмно-коричневый свёрток, в котором угадывался продолговатый предмет, - Вас бессовестным образом ввели в заблуждение леди Авгора. Хотите увидеть настоящую шкуру дракона? - Если я думал, что девица тут же откажется от такой чести, то я ошибся.
  - Да, я желаю это увидеть. Меня всегда интересовало, насколько рисунки драконов в наших хрониках соответствуют действительности.
  А девица то с гонором и умеет владеть собой. Ишь ты, посмотреть она хочет. Что ж, смотри. Медленно я стал перетекать в облик дракона. Вернее это мне казалось, что я всё делаю медленно, а на самом деле трансформация прошла очень быстро. Но королева ещё быстрее хлопнулась в обморок, так что мне пришлось опять принять человеческий облик и брызнуть ей в лицо из сосуда жидкостью, похожей на отвар фруктов.
  - Муха, хватит есть мясо. Посмотри, что там твориться за дверью и предупреди, что я на некоторое время забираю их королеву с собой.
   Муха исчезла, ещё пережёвывая кусок мяса, а потом из-за двери послышался визг, шум падающих тел и топот ног.
  - Папа, я всё им передала, но не уверена, что меня кто-либо слышал. Они почему-то стали падать на пол или убегать.
  - Милочка, ты на себя в зеркало смотрела? У тебя на лице след от соуса словно кровь. Представляю, что они подумали увидав такую картину, - я наклонился, взял звёздный меч в руку, а потом, подойдя к девушке, что ещё без чувств лежала на ковре, легко поднял её и перекинул себе через плечо. - Возвращаемся на Альбатрос и летим к восточным воротам, где наш Чисток собрал свою банду.
  Медицинский модуль достаточно быстро привёл Авгору в чувства, и теперь она сидела на месте Мухи и вертела головой во все стороны. Быстро освоилась, вот что значит воспитание.
  Я в это время внимательно осматривал меч бога - звёздный клинок, который больше походил на протазан с коротким древком. (Протазан- колющее древковое холодное оружие, разновидность копья. Имеет длинный, широкий и плоский металлический наконечник, насаженный на длинное древко. Характерной особенностью наконечника протазана является наличие в плоскости лезвия ушек разной длины и конфигурации. Протазан появился в XVI веке в качестве оружия ландскнехтов, однако уже в XVII веке практически вышел из военного употребления и стал исполнять в основном церемониальные функции - в частности, протазаны являлись оружием телохранителей при монархах и особах королевской крови. Вместе с тем, один из вариантов протазана, имевший название эспонтон, состоял на вооружении ряда регулярных армий Европы до начала XIX века.)
  Я вертел это древнее оружие в руках без всякого почтения, пытаясь разобраться, как его применять, - следует ли махнуть в сторону противника один раз или махать предстоит постоянно; надо ли произносить какие-нибудь слова или достаточно будет отдать мысленный посыл - приказ?
  - Муха, проводи нашу гостью в каюту, да не в мою, а для гостей и объясни, как пользоваться душем и приготовь для неё смену белья и боевой комбинезон с усиленной защитой. Хотя постой, пусть королева ответит мне сначала на пару вопросов.
  Леди, а вам известно, что некий Чисток вступил в сговор с главарём нападающих? Готов им, за вашу голову, открыть восточные ворота? И второй, при использовании этого древнего оружия следует ли произносить какие-то ритуальные слова, а то я запамятовал, столько времени прошло, когда я держал его в руках. И последний вопрос, почему вы сами не используете его силу и мощь, ведь вы потомок древних королей?
  - О предательстве лорда Чистока я впервые слышу от вас милорд, хотя и подозревала его в том, что он ведёт свою игру. Расскажете мне об этом подробнее? Ни о каких ритуальных словах при применении звёздного клинка я не слышала и в наших летописях и хрониках об этом не упоминается. А не пользуюсь я звёздным клинком по той причине, что я не совсем прямой потомок древних королей. За это время столько посторонней крови смешалось в нашей династии, что мы утратили всякую связь с древними властителями. - Она тряхнула своей головой, от чего её волосы сбросили заколку и густым потоком закрыли плечи и шею. - В детстве мой брат близнец взял этот клинок в руки и через три дня сгорел. Его смерть объяснили неизлечимой болезнью, а сам факт попытки использовать клинок засекретили. Теперь вам понятно, что у меня нет никаких шансов на применение этого мощного оружия против наших врагов....
  
  11.
  
  - Папа, похвали меня и погладь по голове, я провернула хорошую сделку. За то, что я научила эту девчонку пользоваться душем и массажором, она обещала обеспечить нас первоклассным мясом в больших количествах. Правда, я молодец?
  - Какие ещё секреты нашего государства ты продала за кусок мяса?
  - Ну что ты такое говоришь? Ни каких секретов я не продавала, хотя и ответила на несколько её вопросов. Но Авгору больше интересовало твоё семейное положение и наличие дамы сердца. Она очень обрадовалась тому факту, что ты никакой не бог, а самый настоящий Горный король и владыка почти двух десятков миров как их Дангонир и что у тебя нет ни фаворитки, ни любовницы. Правда, для того что бы её успокоить, мне пришлось немного приврать и сказать, что ты никакой не дракон и что это была иллюзия, из-за которой она упала в обморок. А вообще-то, девочка мне понравилась, в ней чувствуется порода и воспитание, вот бы тебе такую в жёны. Настоящая королева - с гонором, самообладанием и завидной выдержкой, с чувством ответственности за судьбу своей страны и завидной храбростью. Согласись, ни каждая, попав в такую обстановку, будет вести себя соответствующим образом, а не забьётся как мышка в тёмный уголок и будет трястись от страха и неопределённости. Да и меня она не особо боится, хотя голос у неё дрожал.
  - Это от восхищения твоей красотой и грацией. Я смотрю, ты даже свежую ленточку одела? Сходи, посмотри как она там, нам скоро надо будет возвращаться, а то пропустим самое веселье.
   Вскоре Муха вернулась с зардевшейся девушкой, облачённой в облегающий комбинезон, - Ну вот, теперь хоть на человека стала похожа, а то нацепила на себя всякие тряпки, - девушка покраснела ещё больше, - Муха, ты заметила, что у неё и грудь появилась и даже какой-то шарм?
   И куда только подевалось смущение? Мгновение и лицо Авгоры стало дышать гневом и негодованием. Так-то лучше, - злись и негодуй на такого грубияна как я и меньше думай о том, что тебе теперь делать и как поступить.... За тебя буду думать я.
  - Милостивый государь, не смейте мне приписывать то, чего у меня нет. Если вам не нравится моя фигура, то держите своё мнение при себе. И что это за гадость - шарм, которым вы меня наградили? От него за сотню метров несёт вульгарщиной и бесстыдством.
  - Леди Авгора, слово шарм - обозначает обаяние, очарование. Применительно к вам - вы очаровательно и весьма привлекательно выглядите в этой униформе. А теперь нам пора возвращаться. Мы появимся с вами по ту сторону стен ваших укреплений и там подождём начало штурма. Я попытаюсь отговорить варваров нападать на ваше королевство, а если это не удастся сделать, то использую силу. Затем мы вернёмся ко мне, вы вновь переоденетесь в свою хламиду и будете доставлены в свой дом.
  Как восприняли наше появление перед центральными воротами - мне неизвестно, так как мы встали спиной к защитной стене, но, по-моему, Авгору узнали.
  - Папа, у восточных ворот царит непонятное оживление. Там Чисток приступил к исполнению своего плана. Его люди заняли ключевые позиции и оттеснили других защитников от ворот и запорных устройств. Он готовится их открыть, как только получит сигнал извне.
  - Спасибо Муха. Видимо пришла пора опробовать это новое оружие в деле, - я снял с пояса звёздный меч - протазан и достаточно громко, с помощью усиления звука произнёс, - Да покарает справедливое возмездие всех предателей и превратит их в прах! - Взмах протазаном в нужную сторону восточных ворот и тут же с него с рёвом срывается сноп искр. Основная часть их полетела в сторону, но часть распределилась и по остальным участкам защитной стены перешейка. Для меня это было полной неожиданностью, но появившийся возле моих ног Кхор глубокомысленно заметил, - Было бы наивно полагать, что безволосый ограничился только одним предателем в окружении королевы. Кстати, она крутит головой, так что вполне возможно, что слышит наш разговор, но вот видеть - не видит ни меня, ни Трофея. Старая кровь в ней присутствует, но её доля ничтожно мала.
  - Леди Авгора, вас что-то беспокоит? Вы как-то странно стали крутить своей прелестной головой из стороны в сторону. Не расскажете?
  - Твориться нечто странное, - у меня в голове возникли неясные голоса, которые я разобрать не могу, но я их слышу. Наверное, это от перенапряжения последних дней. Очень хочется спать.
  - Придётся потерпеть, вот отобьём нападение, и можете отдыхать от королевских дел и забот, сколько вам будет угодно - хоть час, хоть два.
  Возле нас, как всегда неожиданно, возникла Муха, - Чисток и все те, кто пошёл за ним - одномоментно превратились в пыль. Зрелище ещё то. Что бы предотвратить панику, мне пришлось появиться перед защитниками и предупредить их, если хоть один из них покинет своё место, я его растерзаю или сожру живьём. Подействовало. По-моему, они сейчас готовы с голыми руками бросится на врага, нежели ещё раз встретиться со мной.
  А вот и гости. Папа, варвары выходят из леса и изображают некое подобие строя для штурма. Ты сразу же врежешь по ним или дашь приблизиться?
  - Дам приблизиться и попытаюсь сделать то, что давно должна была сделать неразумная королева Дангонира - переманить на свою сторону несколько отрядов, которые недовольны властью своих племенных вождей. Принцип - разделяй и властвуй, в примитивных мирах, ещё никто не отменял.
  А так как разговор шёл на нормальном человеческом языке, то Авгора нас прекрасно слышала и только поморщилась от справедливого упрёка.
  - Вам хорошо ваше величество, - она впервые поименовала меня королевским титулом, - у вас есть видимые и невидимые опытные советники и помощники, а у меня их, к сожалению их нет.
  - Молодая леди видимо забыла золотое правило любого властелина - короля играет его свита. Те, кого вы подобрали и допустили в своё окружение, те и определяют ваши поступки и решения. Если это пустоголовые девицы, у которых на уме только тряпки и мужики, то чему тут удивляться? В вашей свите есть хоть тройка вельмож, которые прослужили королевству более пятидесяти лет на различных государственных должностях? Или молодые и наглые оттёрли их на вторые, а то и третьи роли? Молчите? Мудрость руководителя заключается в том, что он постепенно меняет своё окружение и то только после того, как старички передадут свой опыт и знания более молодым. Не думаю, что эти прописные истинны вам были неизвестны, но вы ими пренебрегли и если б не моё вмешательство, уже к вечеру Дангонир бы пал, а вы стали ненадолго женой главаря этой банды. Как только он провозгласит себя вашим мужем и королём, то тут же избавится от вас.
  - Папа, варвары закончили перестроение и ждут сигнала для атаки и штурма укреплений....
  - Эй, Тибул! - мой голос зычно разнёсся над притихшей толпой воинов, - Ты всё ещё на побегушках у этих старых и выживших из ума племенных вождей, которые отсиживаются за спинами храбрых воинов, а в случае победы присвоят всю славу и добычу себе, а если поражение, то обвинят во всём тебя и других? Не пора ли перейти служить к тем, для кого жизни храбрых воинов не разменная монета, а великое достояние и кто поведёт войско от одной победы к другой и положит весь мир и все его богатства под ноги храбрецов?
  Ответа я не дождался, да и не рассчитывал на него. Главным было заронить сомнение в умы простых воинов, ведь имя Тибул было самым распространённым среди варваров. Однако мои слова не охладили пыл наиболее ретивых и с громкими криками и визгом несколько отрядов бросились в сторону западных ворот. У некоторых были припасены самодельные лестницы, но большинство тащило на своих плечах простые длинные жерди, с помощью которых они собирались взобраться на стены.
  - Да превратятся в прах все те, кто посмел напасть на королевство Дангонир и не склонил свою голову перед мощью и блеском её величества Авгоры! - с рёвом со звёздного клинка вырвался столб пламени, который тут же распался на тысячи маленьких звёздочек-искорок и устремился к войску варваров.
   Я повернулся в сторону восточных ворот, - Пусть те, кто мечтает захватить королевство и установить в нём свои порядки, навсегда исчезнут с лица земли, - очередной столб пламени сорвался с наконечника протазана и, распавшись на отдельные искры, понёсся к темнеющему невдалеке леску, где укрылось войско безволосого и его ударные отряды.
  А дальше стало твориться нечто невообразимое, с протазана стали срываться потоки пламени, которые устремлялись то в одну, то в другую сторону, а на наших глазах войска и отряды варваров стали исчезать, превращаясь в пепел и пыль. Видимо такая же судьба постигла и войско безволосого, так как вездесущая Муха донесла, - Папа, они всё бросают и пытаются сбежать или ускакать. Ты случайно не знаешь расстояние, на котором действует твой меч бога, а то вдруг кому удастся скрыться?
  - Я полагаю, что расстояния для него не существует и спрятаться от разящего удара божественного огня не удастся никому, как бы он не старался, и куда бы ни направился в своём бегстве.
  Ну, вот и всё. Миледи, распорядитесь открыть ворота, собрать как можно больше повозок и приступить к сбору трофеев, что достались вам после разгрома этих горе завоевателей. Давайте, давайте, ножками шевелите. Ваши доблестные защитники должны видеть и лицезреть, что вы были в самых первых рядах тех, кто отразил агрессию и приняли самое непосредственное участие в разгроме армии противника. Обо мне скоро забудут, и вся слава достанется вам. Ваши лизоблюды распишут, как отважно вы сражались и в одиночку уничтожили неисчислимые полчища дикарей. Слух об этом вскоре достигнет других королевств и княжеств, баронств и графств и обеспечит вам многие годы спокойной власти. А ещё, я бы на вашем месте, из плохого оружия сообразил нечто вроде памятника для напоминания другим, что их ждёт, если они посмеют напасть на ваше королевство. И ещё один совет, абсолютно бесплатно, - не замыкайтесь на своём полуострове в изоляции, развивайте торговлю и связи с другими государствами, тогда вы будете в курсе всех событий и обзаведётесь не только врагами и недругами, но и союзниками и друзьями. Также считаю целесообразным земли за вашим перешейком объявить своими, скажем на три дневных конных перехода и разрешить селиться на них всем желающим, обещая им своё покровительство и защиту.
  Королева внимательно выслушала мои поучения и направилась к центральным воротам, которые тут же открылись, и навстречу к ней выметнулась толпа восторженных подданных.
  - Муха, присмотри за ней, а то не ровен час, от восторга ей что-нибудь сломают или придавят. А заодно напомнишь ей насчёт обещанного мяса, а я на Альбатрос, готовить ужин....
  Незаметно для себя я задремал и снился мне очередной странный сон, будто сижу я на облаке и смотрю вниз, а подо мной мелькают поля, перелески, замки и дворцы. Ветер ворошит мои волосы и мне так легко и приятно на сердце.... Все мои тревоги и думы куда-то улетучились....
  - Папа, просыпайся, у меня серьёзный разговор к тебе.
  - Муха, ты дашь мне отдохнуть или нет? Что за спешка?
  - Настоящие короли никогда не отдыхают, - глубокомысленно заметила мантикора, - даже когда они спят, они работают на благо своего государства. Спешки нет, просто наша королева решила родить от тебя ребёнка, о чем она и поведала мне за ужином и попросила содействия и помощи в этом вопросе.
  - Это для меня не новость. Ещё когда я впервые взял звёздный клинок в руки, я прочитал её мысли, - Было бы здорово родить от него ребёнка, ведь он тоже безбоязненно сможет брать меч бога в руки.
  То как я быстро расправился с войском варваров и безволосого только укрепили её в этой мысли. Понять её можно, для всех её подданных её сын будет сыном бога, а продемонстрировав, что он может пользоваться мечом бога, она недвусмысленно даст понять всем соседям, что с Дангониром лучше не ссориться, а жить в мире и согласии.
  Как и все женщины, вы с Авгорой рассматриваете только одну сторону медали - положительную, а ведь есть и вторая и там минусов значительно больше. Начнём по порядку. Авгора должна быть 'чистой', то есть не иметь до этого сексуальных связей, что маловероятно в их простом и диком мире. Иначе произойдёт в каком-нибудь поколении генетический сбой, как это произошло с ней самой или её предками, и она утратила тесную связь с королями древности. Но даже если она окажется девственницей, где гарантия, что мы совместимы? Муха, ты предложила королеве пройти полное медицинское обследование? Вижу, что нет. Как ты думаешь, почему я так сопротивлялся близости с Арией? Да потому, что наши генокоды несовместимы, Ария никогда не сможет иметь от меня ребёнка, - мысль улавливаешь? А теперь представь, что случилось почти невозможное - ребёнок родился. Как на это отреагируют соседи Дангонира? Им нужно усиление этого королевства, или они попытаются сделать всё возможное, что бы звёздный клинок остался бесполезным куском металла? Авгора сможет обеспечить полную безопасность своему сыну? Маловероятно, а ведь надо будет продержаться не менее пяти - семи лет, пока ребёнок не будет совершать осознанные поступки, а не действовать по подсказке матери или советников. Подобные ограничения я на меч бога уже наложил, хотя уверен, что они были и до этого. И ещё, рано или поздно, но я сниму блокаду нижних миров и опалу с императрицы Мантии. Как она отреагирует, узнав, что где-то в одном из миров растёт мой сын? Ты уверена, что после этого королевство Дангонир или мир Диора будут существовать? Да она пойдёт на любые шаги, что бы только бы заполучить наследника Горного короля и его мать, вряд ли даже я смогу её в этом остановить. Спроси у Авгоры, она готова бросить свой мир, в случае нашей совместимости и перебраться в Подгорный дворец? Я уверен, ответ будет отрицательным, потому, что здесь не идёт речь о каких-то там чувствах. На первый план выходит целесообразность и забота о процветании своей страны, укрепление статуса Дангонира и, в перспективе, установление гегемонии во всём мире Диора.
   Есть ещё множество других причин, но и этих, что я тебе перечислил, думаю будет достаточно.
  - Папа, получается, что мы бросим королеву на произвол судьбы? Ладно, год или два, пока память об этом побоище будет жива, она будет в безопасности, ну а потом-то что? Наверняка найдутся желающие проверить королевство на прочность. Я далека от мысли, что ты оставишь меч бога без присмотра, да и бесполезен он, если им никто не сможет воспользоваться. Папа, ты сам меня учил, что мы в ответе за тех кого приручили и как ты собираешься защищать Дангонир?
  - Муха, давай ты сначала попросишь Авгору пройти полное медицинское обследование и после того, как наш эскулап вынесет свой вердикт, я отвечу на твой вопрос. В любом случае, если между нами и будет близость, то она произойдёт в её королевском доме, что бы об этом узнало как можно больше народа, включая шпионов всех мастей. А теперь отвечай мне, у нас от ужина хоть что-нибудь осталось?
  - Гарнир почти весь остался, ну и там небольшой кусочек мяса. Папа, не надо на меня смотреть с таким осуждением, я, когда перенервничаю, то у меня просыпается зверский аппетит.
  - Муха, ты за раз съела двухдневный запас мяса.
  - А нечего было его готовить таким вкусным, к тому же мне помогала Авгора, она тоже мясо ела.
  Всё-таки чувствуется моё воспитание, мантикора ловко попыталась перевести разговор на другую тему и избежать очередной выволочки за обжорство, - Папа, а зачем ты собираешься забрать комбинезон и переодеть королеву в её тряпьё? Она в нём такая симпатяга...
  - Доча, ты не забыла, что это боевой защитный комбинезон? Если она привыкнет им постоянно пользоваться, то утратит чувство осторожности. В один прекрасный момент пренебрежение обеспечением личной безопасности, может сыграть с ней злую шутку. Хотя я ещё не принял окончательного решения, по мне, что утилизировать его после того, как она его одевала, что оставить ей - одно и то же.
   Уже на камбузе, Муха страдальчески смотрела, как я живо расправляюсь с последним пластом мяса, тяжело вздыхала и провожала взглядом своих красных глаз каждый мой кусок. Я делал вид, что ничего не замечаю и ел с видимым удовольствием.
  - Вот захлебнусь я когда-нибудь слюной и умру, ты, папа, в этом будешь виноват. Я так тебе вчера оставила большой кусок мяса, а ты мне даже кусочка не предложил попробовать, саам всё съел.
  - Тебе надо худеть. Ты заметила, что некоторые твои любимые ленточки тебе на шею уже не налезают?
  - Это потому, что я росту....
  Утром, помня о том, что я вчера упустил нечто важное из виду, первым делом поинтересовался, - Трофейным командам удалось найти следы или одежду безволосого? Я хочу быть уверенным, что с ним покончено.
  - Да, - ответил мне Кхор, - найдена и его одежда и оружие. Этот варвар даже не догадался перезарядить свой бластер, а ведь запасная батарейка была у него в рукояти.
  - Муха, доставь эту железяку мне, я хочу его осмотреть. Надо разобраться, откуда здесь появилось современное оружие.
  - А может быть, я сначала позавтракаю?
  - Мне что, повторить приказ?
  Мантикора что-то невразумительное пробормотала себе под нос и исчезла, но только для того, что бы меньше чем через минуту появиться вновь.
  Это был стандартный бластер, принятый на вооружение космолётчиками многих миров. Какой-либо специальной маркировки на нём не было, даже не стоял обязательный идентификационный номер и отметка завода изготовителя. Значит это было 'левое' оружие, произведённое для контрабанды. А вот на зарядной батарейке я обнаружил то, что искал - серийный номер и маркировку изготовителя. Бластер был произведён в СНП на одном из государственных оружейных заводах. Ему пришлось проделать длительный путь, прежде чем он оказался на Диоре, а это означает, что этот мир посещали и другие космические корабли. Интересно, а почему СИСИ ни словом об этом не обмолвился? Какую ещё важную информацию он скрыл от меня? Что-то здесь не так....
  Завтрак готовить пришлось опять мне, хотя очередь была Мухи. Но, видите ли, она устала носиться туда-сюда и таскать тяжёлые железяки. На вкусный запах в камбуз пришла Авгора, она уже переоделась в своё платье и теперь, несмотря на королевский титул, выглядела этакой замухрышкой. Её волосы ещё блестели после душа, а сама она несмело улыбалась, - Прошу прощения милорд, но я почему-то очень сильно проголодалась, вы покормите меня, прежде чем я вернусь к себе домой?
  - Без проблем, королева, только большого количества мяса, как это было вчера, я не обещаю. Вы с Мухой умудрились съесть, в том числе и то, что было приготовлено для сегодняшнего завтрака...
  - Папа, мог бы и не вспоминать о таком пустяке, - тут же вмешалась принцесса, не давая ответить Авгоре на мой упрёк, - Кусочком больше, кусочком меньше, - какая разница....
  Некоторое время завтрак проходил в полной тишине, что было не вполне типично для Мухи, наконец, она не выдержала, - Я передала Авгоре содержание нашего ночного разговора. Откровенно говоря, ей абсолютно безразличен факт вашей совместимости и проходить обследование она категорически отказалась. Конечно, было бы верхом счастья и удачи, если б у вас родился совместный ребёнок, тогда проблема звёздного клинка была бы решена, но даже сам факт демонстрации ваших близких и тесных отношений значительно укрепит её положение в королевстве и позиции среди знати. А ещё она просила меня тонко тебе намекнуть, что её казна полностью опустела и поэтому она хотела бы часть захваченного оружия и трофеев пустить на продажу, если ты, конечно, не против.
  - Я не против, мне это железо совсем не нужно, так что пусть распоряжается им как хочет. Со своей стороны я подкину ей немного золота и драгоценных камней. Муха, что у них тут в ходу?
  - Ничего нового - золотые и серебряные монеты, но особо ценятся бриллианты и рубины. Редким камнем считается изумруд. Папа, было бы неплохо, если б на монетах был выбит профиль Авгоры, для тебя это не составит труда, а ей было бы приятно.
  Внезапно непроницаемый мрак накрыл помещение камбуза, возникла воронка из силовых линий и, вращаясь с огромной скоростью, подняла меня из-за стола и потянула куда-то вверх. Раздался хлопок и всё исчезло. Всё произошло так быстро, что Муха и королева ничего не заметили, а у меня в голове раздались незнакомые голоса.
  - У нас ничего не получилось. Кто же знал, что у него такая мощная защита, может быть он действительно бог из другого мира?
  - Этого не может быть, если б он был из другого мира, то звёздный клинок убил бы его на месте, а он спокойно воспользовался его силой и мощью. Да и то, как он быстро вычислил и расправился с Чизером, нашим ставленником, наглядно подтверждает, что он с Диора.
  - Да, жаль безволосого, он был хорошим оружием в наших руках....
  - Времени для сожаления нет, давай лучше подумаем, что нам следует предпринять, что бы он, несмотря на его внутреннее сопротивление, подарил нашему потомку ночь любви. Авгора наша последняя надежда на возрождение было мощи и славы Дангонира.
  - Я предлагаю внушить королеве мысль устроить праздничное застолье и там опоить этого незнакомца божественным напитком любви.
  - А если напиток не подействует и вдруг он действительно из другого мира?
  - В любом случае в королевском доме наши позиции будут значительно сильнее, да и его защита будет ослаблена тем, что он будет на нашей территории, и мы сможем лучше её изучить.
  - А что будет, если наши планы не увенчаются успехом?
  - Тогда будем искать другого кандидата в мужья нашей девочке, другого выхода у нас нет...
  Голоса пропали так же внезапно, как и появились, а у меня нашёлся повод, как следует призадуматься. Для начала я решил отказаться от своего незыблемого правила, не читать чужие мысли, хотя бы на время.
  - Неужели я такая страшная, что он за время завтрака ни разу не посмотрел в мою сторону? Почему моё сердце так сладко и больно ноет? Неужели я действительно влюбилась в этого надутого индюка или это его проделки, что бы меня помучить?
  - Интересно, а почему это я надутый индюк, а не высокомерный орёл?...
  
  12.
  
  - Кхор, останешься на Альбатросе. Как то мне неспокойно, если что, действуй по обстановке.
  - У тебя предчувствие, охотник?
  - Да. Думаю во время пира, некто попытается проникнуть на корабль что бы задержать наш вылет. Учти, что это тоже может быть призрачным существом. Твоя главная задача - наблюдение и не переусердствуй. Я, на всякий случай, включу пару газоанализаторов в рубке управления и активирую все ловушки в двигательном отсеке...
  Грубая пища, крепкие хмельные напитки, громкие разговоры и бахвальство - обязательные атрибуты подобных мероприятий, именуемых праздничным застольем. Я сидел отдельно от остальных, огороженный силовым полем, и внимательно наблюдал за тем, как несколько человек изображавших из себя сильно пьяных, пытались приблизиться к королевскому столу, но их пыл тут же угасал, стоило им встретиться взглядом с Мухой. Одного, самого наглого и ретивого, она незаметным ударом лапы буквально размазала по стене, остальные поняли, что с ними тут шутить не будут и вроде угомонились.
  Шёл уже третий час утомительной пьянки, когда Авгора и Муха постарались незаметно исчезнуть из-за стола. Я послал предупреждение Кхору, что бы он был наготове, после чего снял блокаду с канала связи с СИСИ.
  - Как будешь оправдываться СИСИ? Почему ты меня не предупредил о возможности нападения каких-то там духов из числа предков Авгоры?
  - Наконец-то сэр Эндрю изволил снизойти до общения со мной. Первым делом хочу выразить вам искреннюю благодарность за разгром и уничтожение войска варваров. О каких-то там духах слышу впервые от вас. На вас что, пытались напасть? Интересно, кто это и где это было?
  - СИСИ, одна из моих врождённых способностей - я сразу узнаю, когда мне лгут. Вторая моя способность очень тесно связана с первой - если мне лгут, то врунишка испытывает болевой шок, который с каждой ложью усиливается, а если врать при ответах на мои вопросы, то можно и умереть. Правда, это распространяется только на людей, но сейчас мы проверим, действует ли эта способность на эфемерных существ вроде тебя. И так отвечай, что ты знаешь о духах предков Авгоры? Кто они такие и как они проникли ко мне на Альбатрос?
  - Сэр Эндрю, я действительно ничего не знаю о ваших ду..., - договорить он не сумел, по всей поверхности его сферы пробежали маленькие огоньки, я это явственно видел, словно находился рядом.
  - Это что такое? Я же не могу чувствовать боль, человеческие чувства чужды моей природе, но эти ощущения крайне неприятны. Сэр Эндрю, прекратите демонстрировать мне свою мощь избранного Всемогущим. Клянусь, я отныне буду говорить вам только правду...
   Раздался громкий треск и видение исчезло. Как я понял, последняя фраза Сиси было неприкрытой ложью, и он получил изрядную дозу того, что у людей называется болью. Ничего, оклемается и поймёт, что я не шутил, когда говорил о том, что мне отвечать надо только правдиво....
  Отсутствие королевы и мантикоры осталось незаметным, однако подслушанные мысли двух придворных внесли ясность в этот вопрос. Они считали, что те отправились в туалетную комнату и теперь вернутся оттуда не скоро.
  - Охотник, - со мной связался Кхор, - ты был прав, из Авгоры незаметно для неё и Мухи вышла призрачная сущность, и сейчас она пытается проникнуть в модуль управления. Странно, что меня это нечто не видит и не чувствует. Объективный контроль показывает, что эти существа - паразиты не имеющие своего тела. Я включаю газоанализатор. Тебя ждать или можно самому начать исследования?
  - Как там Муха и королева? Чем занимаются?
  - Как обычно, - Муха на камбузе ест мясо и объясняет девчонке, как пользоваться кофеваркой, а та боится даже прикоснуться к ней.
  - Сущность вышла одна?
  - Да, а их что, несколько?
  - Есть ещё одна, и она по-прежнему может находиться внутри королевы. Я сейчас выйду на мантикору и попрошу её проверить показания датчиков в двигательном отсеке. Авгора наверняка увяжется с ней и когда они попадут в сферу деятельности наших газоанализаторов, только тогда ты их включишь. Попробуем их разделить....
  - Муха, ты где, куда вы исчезли?
  - Мы на Альбатросе. Авгора забыла в своей каюте ремешок от платья и попросила меня забрать его. Так что мы здесь, и я пытаюсь научить её готовить хотя бы кофе.
  - Понятно. Пройди в рубку управления и проверь показания датчиков в двигательном отсеке, особое внимание удели разгонному блоку. И заодно напомни королеве, что она обещала снабдить нас мясом. Нам завтра улетать, а запасы не пополнены. Тебе привет от СИСИ.
  Дальнейшие события развивались по моему сценарию - Муха не торопясь доела мясо, приготовила кофе для Авгоры и только после этого они отправились в рубку управления. Там их встретил Кхор и как только эта парочка оказалась в зоне действия наших приборов, включил их. Разделение прошло успешно. Газоанализатор поглотил обе призрачные сущности и поместил их в специальное силовое поле, которое начало неумолимо сжиматься. Настала пора и мне появиться в рубке управления.
  - Ой, папа, ты уже соскучился по мне? - а я, раскрыв рот, смотрел на Авгору, пальцы которой очень быстро стучали по клавиатуре блока управления. Её глаза были закрыты, а сама она улыбалась какой-то бессмысленной улыбкой.
  - Леди Авгора, что вы делаете? - а вот Муха лишних вопросов не задавала, а врезала ей лапой пониже спины да так, что платье треснуло, а сама королева отлетела в сторону, и, кажется, потеряла сознание.
  - Альбатрос, - обратился я мысленно к блоку управления, - что она там набирала, какую команду?
  - Она пыталась ввести код допуска к системам вооружения, но так как вы всё ручное управление отключили ещё при подлёте к этому миру, то я блокировал все её попытки. Девушка находится не в себе, под внешним воздействием, которое осуществляется из подземного бункера, где ещё совсем недавно мы гостили. С большой долей вероятности - это проделки СИСИ.
  - Муха, можешь перенести меня в логово этой сферы? Боюсь, что прямые пути туда нам закрыты. Если ничего не получится, то попробуй хотя бы ненадолго вырубить эту тварь, только будь осторожна и на рожон не лезь.
  СИСИ, в чём дело, ты почему пытаешься вмешаться в управление кораблём? Я думал мы союзники.
  - Сэр Эндрю, я не мог не воспользоваться благоприятным моментом, - вам удалось сделать то, что я сам сделать был не в состоянии, вы заставили духов покинуть тело королевы, и оно стало свободным. Честно говоря, мне надоело влачить своё существование в мёртвой сфере, хочется вновь ощутить вкус пищи, почувствовать трепет живого человеческого тела, испытать давно забытые эмоции. Вам я не собирался причинять никаких неприятностей. С помощью вашего оружия я попытался разрушить хранилище знаний и уничтожить ненавистную мне сферу, что бы она не смогла поглотить меня вновь, как это было уже однажды.
  - Судя по тому, что ты не корчишься от боли и судорог, твои слова правдивы. Так значит, ты сейчас находишься в теле Авгоры?
  - Конечно нет. Я очень серьёзно отнёсся к вашим словам о том, что вы спокойно можете уничтожить бестелесных духов-призраков, поэтому, как только вы отловили этих упрямцев, я дистанционно взял мозг и тело Авгоры под свой контроль..., - он ещё что-то там бубнил, а я в это время лихорадочно просчитывал все варианты...
  - Кхор, будь готов включить вторую ловушку. Если я правильно предугадал действия дочери, то сейчас Муха принесёт сферу на Альбатрос. Как только она появится здесь, сразу включай и разделяй их, если конечно это получится. Всё-таки раньше мы извлекали духов и демонов из живых существ, а тут какой-то искусственный интеллект, всё предугадать невозможно...
  Словно в подтверждение моих слов, в рубке управления появилась мантикора. Свернувшись клубком, она держала сферу всеми своими лапами и довольно улыбалась, - Вот теперь папа, ты должен меня похвалить и хорошо почесать, а то все твои ласки обычно достаются этим двум кускам меха, а меня, свою кровиночку, ты вечно не замечаешь и игнорируешь.
  А до меня наконец-то дошло, что напоминала мне эта сфера - это же вылитые шары силы, с которыми мне уже приходилось сталкиваться в некоторых темных нижних мирах. Повинуясь моему призыву, в руке у меня оказался Велигож и я со всей дури врезал по слегка светящей сфере СИСИ. Раздался полный боли рёв, а газоанализатор подал сигнал, что неизвестная сущность попала в его сети. Нежно-голубой свет сферы изменился, и она стала ослепительно белой. Впрочем, интенсивность её сияния тут же уменьшилась, что позволяло спокойно смотреть по сторонам даже не щурясь. В голове у меня раздался механический голос, который я уже слышал, когда мы только совершили посадку в ангар.
   - Король, что вы собираетесь делать с этими существами, что так досаждали мне многие жизненные циклы? Ах да, позвольте мне представиться, я настоящий саморазвивающийся искусственно созданный интеллект, известный вам как СИСИ, а не Акбар, который выдавал себя за меня. Предвижу ваши вопросы и объясняю, в ваши сети попали бестелесные сущности трёх заклятых друзей - верховных магов этого мира, которые вечно соперничают друг с другом за верховную власть. Вернее соперничают Акбар с одной стороны и два брата - Аштор и Ангор с другой. Акбару удалось обманом проникнуть в меня, а в противовес этому братья вселялись в тело правителя королевства Дангонир. Противостояние между ними привело к краху предыдущей цивилизации и самой могущественной империи этого мира.
  Отдайте мне эти сущности, я их помещу в специальную сферу и буду наблюдать, как они будут грызть друг друга, это скрасит моё одиночество. Все обещания, которые вам давал Акбар, я выполнил и Всемогущий теперь знает о вас. Он не связывает вас никакими обязательствами как носителя короны всевластия и уверен, что вы в состоянии принимать адекватные решения, иначе бы корона не выбрала вас в качестве её обладателя.
  - СИСИ, а не лучше было бы уничтожить все три сущности, что бы полностью предотвратить даже намёк на вмешательство в процесс эволюции этого мира?
  - Может быть вы и правы Король, и, вероятно, я так и поступлю, но только после того, как извлеку из них все их знания и наделю ими, хотя бы частично, эту девчушку. Сами того не подозревая, эта троица существенно облегчила мне мою задачу - воздействуя на королеву. Они изменили её восприятие, и теперь она может превратиться в мудрого и очень сильного правителя, с которого начнётся возрождение старого-нового мира. Она готова принять их опыт и знания. Для её подданных это будет выглядеть как пробуждение родовой памяти древних королей. Однако, позвольте мне дать вам один совет, что бы был стопроцентный результат возрождения, вам необходимо будет провести с Авгорой ночь любви. Ваш совместный ребёнок станет первым императором нового мира Диор.
  - СИСИ, вы что, сговорились? Эти маги тоже пытались уложить меня и королеву в постель...
  - В этом нет ничего удивительного, в вас, Король, течёт очень древняя кровь, я бы даже сказал адская смесь и лишь избранные единицы женского пола способны дать потомство от вас. Поверьте мне, оно очень важно в извечном противостоянии сил добра и зла, света и тьмы. Авгора относится как раз к этим избранным. После того, как вы покинете Диор и отправитесь продолжать своё путешествие, этот мир будет закрыт для всех - такова воля Всемогущего, даже для вас. Могу сказать только одно, мне неведомы пути Всемогущего, и я даже не догадываюсь чем вызвано такое решение...
  В общем, я отдал все три сущности СИСИ и он исчез с ними, обещая вернуть мои газоанализаторы, как только он поместит этих горе магов в надёжную темницу. Авгора пришла в себя и стояла в растерянности посредине рубки, потирая то место, куда её приложила лапа Мухи. Мантикора, как ни в чём не бывало, доедала очередной кусок жареного мяса, который она умудрилась, между делом, прихватить с камбуза. А я напряжённо думал, как бы поделикатнее сказать королеве, что её платье сзади полностью пришло в негодность и через огромную дыру в подоле просматривается её голое тело. Видимо, в том мире ещё не дошли до осознания необходимости носить нижнее бельё...
  - Королева, а где это вы так умудрились порвать своё платье? Оно на вас чудом держится, а вся спина и низ, полностью доступны для посторонних взглядов. С кем это вы так забавлялись?
  - Папа, это она тебя так соблазняет. Причины такого поведения ты уже знаешь. А ты заметил, под платьем у неё ничего нет? Это тебя не возбуждает?
  - Муха, опять ты за старое, лучше проводи королеву в каюту и пусть она переоденется. Так и быть, выдели ей ещё один комбинезон, и поторопись, нам пора возвращаться...
  Вопреки моим опасениям наше достаточно длительное отсутствие никого не обеспокоило. Самая настоящая попойка была в полном разгаре. Больше всего меня поразило то, что женщины и девицы пили наравне с мужчинами.
  - Не стоит этому удивляться милорд Эндрю, просто напряжение последних дней отпустило моих подданных, вот они и веселятся. Мы все ведь прекрасно понимали, что нас ждёт, если на перешеек прорвутся варвары - кровавая резня, тысячи, десятки тысяч погибших, разорение и пожары. Не то что представить, даже подумать об этом страшно. Теперь это всё позади, вот люди и веселятся. Уверена, празднование победы над варварами идёт по всему королевству, куда уже достигла эта весть.
  - Скажите королева, а у вас есть библиотека, то есть книгохранилище и имеются ли в нём документы тех далёких времён, когда слава Дангонира гремела по всему Диору?
  - Конечно есть. Мы бережно относимся к славным победам наших предков. Вы хотите её осмотреть?
  - Да, и прямо сейчас. Но вам не стоит меня сопровождать, вы должны быть во главе стола и благосклонно внимать льстивым речам ваших подданных.
  Оказывается, архивами в королевском доме заведовала невысокая, но весьма миловидная хромоножка - леди Виола Бишоп. Как успела мне шепнуть Авгора - сирота и бесприданница, но весьма гордая и независимая девица, в которой тоже, по непроверенным слухам, течёт кровь древних королей.
  Мне в голову пришла шальная мысль, а что если....
  - Леди Виола, а откуда появились сведения о том, что вы находитесь в родстве с правящей королевской династией? - мы неторопливо спускались по лестнице на последний этаж, где находилось хранилище.
  - Я восстановила своё генеалогическое древо по архивным записям и упоминаниям о моих близких и дальних родственниках. Мой прадед был братом короля, но он был подло убит ещё до того, как сочетался законным браком с леди Мантоей Бишоп, которая через восемь месяцев родила мою бабушку. О их связи знал весь двор и подтверждением этому факту является их любовная переписка, которая, к счастью, сохранилась в архивных записях тех лет, - напор и апломб, с которым говорила эта девица навёл меня на мысль о том, что она действительно верит в эту красивую сказку.
  - К сожалению, прежние правители Дангонира не признали наши родственные связи с королевской семьёй. Более того, дед нынешней королевы сделал всё возможное, что бы разорить нас, а, якобы случайная череда смертей моих родичей и родителей, только укрепила меня в мысли, что кто-то очень могущественный не хочет, что бы правда всплыла на поверхность. Спасибо леди Авгоре, которая приютила меня и назначила смотрителем архивов....
  - Или приблизила к себе, что бы ты была постоянно на виду, - подумалось мне, - Сиси, будешь общаться с сущностями магов, обязательно узнай у них о леди Виоле Бишоп. Она утверждает, в полной уверенности в своей правоте, что является близкой родственницей королевской семьи. Я же со своей стороны проверю правоту её утверждений с помощью звёздного клинка.
  - Король, а если это убьёт её?
  - А я не буду настаивать, пусть решение она примет сама, в крайнем случае, на моём Альбатросе есть аппаратура, которая сможет её оживить. Зато мы внесём полную ясность в этот запутанный вопрос.
  - Король, а оно вам надо?
  - Надо. ' Как много тех, с кем можно лечь в постель, Как мало тех, с кем хочется проснуться...', - процитировал я строки неизвестного поэта, ( Э. Асадов) - Я не собираюсь просыпаться в постели Авгоры, а вот эта хромоножка мне нравится и уж если и проводить с кем ночь, то только с ней. Но это произойдёт только после того, как будет подтверждено, в ней течёт кровь древних королей...
  - Папа, вы там не заснули? - возле меня появилась Муха, - Королева ждала, ждала тебя, обиделась и ушла в свою спальню. Почти все приглашённые перепились и уже разошлись, остались самые стойкие.
  - Хорошо, мы сейчас возвращаемся, вот только досмотрю эти свитки. Эй, леди Виола, просыпайтесь, моя работа закончилась. Вас что, так измотало ожидание, что вы еле держитесь на ногах?
  - Извините милорд, но на стенах укреплений особенно не поспишь, тем более, что я себе брала самые трудные - предрассветные часы для дежурства, а потом королева отправила меня сюда, что бы я спрятала самые ценные записи в специальное хранилище, на случай, если перешеек падёт и враг ворвётся в наши владения.
  - Так что, есть ещё одно хранилище?
  - Есть, но доступ туда только для членов королевской семьи и только с личного разрешения её величества.
  - Муха, ну ка посмотри, что это за хранилище? - мантикора исчезла и тут же, через несколько секунд появилась.
  - Хранилище? Папа, это коморка доверху набитая хвалебной писаниной. Одни заголовки чего стоят, - 'Великий подвиг Чирока третьего', 'Славные деяния непобедимого....', 'Жизнеописания богоизбранного....'. В общем, ничего ценного или интересного, за исключением вот этого камешка на цепочке, что висел на стене, сразу за входной дверью.
  - Виола, вам известно, что это такое?
  - Нет, впервые вижу. И за дверью там ничего не висело, я сама наводила порядок в этой комнате и переносила туда самые ценные документы, согласно перечня.
  - Муха, ну ка дай мне этот кристалл.
  Как только он оказался у меня в руке, тут же раздался вопрос Виолы, - А куда делся этот камень? Вдруг это какая-то ценная вещь? Почему он исчез?
  - Миледи, он никуда не исчезал, он у меня в руке, вернее лежит на ладони, вы что, не видите его?
  - У вас пустая рука. Не надо меня разыгрывать милорд.
  - Виола, подойдите ко мне и сами потрогайте мою ладонь. Чувствуете, что кристалл лежит на ней?
  - Действительно, на ладони у вас что-то лежит, но я ничего не вижу. И взять его не могу, мои пальцы скользят.
  - СИСИ, - обратился я мысленно к разумному интеллекту, - не подскажешь, что это за кристалл и каковы его функции и почему Виола не видит, хотя и чувствует его на моей ладони?
  - Я думал их уже не осталось. Это устройство связи древних королей, но оно бесполезно, так как других нет, к тому же оно, как мне кажется, сломано. Знаешь Король, что бы не подвергать жизнь этой девушки опасности звёздным клинком, одень ей на шею это устройство. Если в ней течёт древняя кровь, то кристалл проявит себя. Им пользоваться могут только члены королевской семьи, а активируется он только тогда, когда его оденут на шею и сам камень окажется на груди у носителя древних генов.
  - Нет СИСИ, Виола пройдёт проверку, взяв в руки меч бога...
  В зале действительно за столами осталось всего несколько человек, даже тех, кто спал под столами, было больше, хотя слуги трудились в поте лица, разнося приглашённых по гостевым комнатам. Вместе с Виолой мы прошли в тронный зал - комнату чуть поменьше той, в которой проходил пир и с некоторыми притязаниями на роскошь и помпезность. Прямо за троном, в паутине из силовых линий висел звёздный клинок, как демонстрация мощи и непобедимости Дангонира. Я посчитал, что его нахождение в королевской спальне, да к тому же под периной, не соответствует статусу божественного оружия.
  - Муха, подними королеву и приведи её сюда, - отдал я приказ мантикоре, а сам уселся на трон. Неудобно и некомфортно сидеть на нём, видимо это сделано специально для того, что бы правители не засиживались на нём подолгу, а все приёмы и церемония заканчивались как можно быстрее.
  Через некоторое время появилась заспанная Авгора в сопровождении стайки уже виденных мною девиц и в растерянности остановилась - её трон был занят.
  - Авгора, Виола, встаньте передо мной, а все остальные отойдите на десяток шагов, для своей же безопасности.
  Королева, вам следует взять меч бога в свою руку.
  - А если я откажусь?
  - Если вы откажетесь, то это сделает леди Виола и по праву займёт трон Дангонира....
  Я исходил их того, что молодая девушка не могла притронуться к протазану из-за того, что в ней находились посторонние сущности, которые, со временем, как кровь древних королей разбавлялась примесями, заняли доминирующее положение и меч бога перестал реагировать на родство.
  - А при чём тут леди Виола и какое отношение она имеет к королевской семье? Она и рядом с нами не стояла....
  - А вот леди Виола утверждает, и у неё есть, якобы, документы, подтверждающие это, что она праправнучка брата короля. Если это так, то вполне возможно, что её кровная связь с древними королями позволит взять ей меч в руки. В какой-то мере она ваша сестра.
  - Но я не хочу быть королевой, - вмешалась Виола, - а вот взять меч в руки я готова.
  
  13.
  
  Протазан, следуя моей воле, переместился по воздуху и застыл перед обеими девушками. Бледная и трепещущая Авгора, плотно зажмурившись, протянула руку и взяла меч бога. Ничего не произошло. Как я и предполагал, убрав магов из её тела, она вновь обрела связь с древними королями. Правда, как долго она продлиться, было неясно, и поэтому я приступил ко второй части своего плана.
  - Прекрасно, королева. Вы восстановили своё право и на трон и на пользование этим волшебным оружием.
  Леди Виола, теперь ваш черёд дотронуться до меча бога.
  В отличие от королевы, Виола с мрачной решимостью тут же, без раздумий, взялась за ручку протазана, и вновь ничего не произошло, меч бога признал и её.
  - Прекрасно, что и следовало доказать, в вас обеих течёт кровь древних правителей. Теперь дело осталось за малым - ваши будущие дети должны будут вступить в брак и уже их совместный ребёнок объединит обе линии древней крови в одну. Только после этого можно будет с уверенностью утверждать, что в течение многих поколений меч бога будет послушен воле правителя Дангонира. Рекомендую вам выбрать себе мужей из числа жителей королевства, а не пришлых. Это избавит от многих неприятностей в будущем. Отцом ребёнка одной из вас или обеих, я не буду ни при каких обстоятельствах. А теперь последнее, - на полу перед троном возник рисунок портала, который вёл в мой малый тронный зал. Я вошёл в него, сел на трон Горного королевства и, прикрыв глаза, пожелал, что бы несколько сундуков с золотыми монетами и драгоценными камнями оказались на полу, за пределами открытого портала в новый мир. Убедившись, что моё пожелание выполнено, я вернулся в тронный зал Дангонира.
  - Больше не дам и не потому, что мне жалко, а потому, что вы должны будете учиться обходиться собственными силами и средствами. На первое время вам этого хватит, - я встал с трона и освободил место для леди Авгоры и жестом предложил ей занять его....
  - Муха, по твоей прихоти мы потеряли уйму времени в этом варварском мире и кроме нескольких туш мяса ничего не приобрели. Даже обещанные СИСИ знания никак не проявляются.
  - Папа, а ты куда-то торопишься? - негромкий гул двигателей Альбатроса располагал к покою и навивал дрёму. Маршрут, которым нам предложил следовать искусственный интеллект, вёл к аномальной и закрытой зоне, в которой могли скрываться разумные миры, не подвластные изучению и сбору информации СИСИ.
  Двое суток по корабельному времени я отсыпался и предавался безделью. Неугомонная мантикора гоняла Трофея и учила его премудростям группового боя, а так же всячески подчёркивала, что он самый младший и бесправный в нашей дружной компании и поэтому вся грязная работа ложится на его плечи. Правда, что за работа, я так и не понял, да и Мухе это было без разницы, для неё было главным то, что теперь ей было кем командовать, и она упивалась своей властью.
   В один из дней или ночей, во время моей вахты, в рубке управления, неожиданно появился незнакомый мужчина неопределённого возраста. Странным было то, что его видел только я, а ни призрачные волки, ни Муха, никак не отреагировали на его появление. Я напрягся и на всякий случай возвёл вокруг себя защитное поле.
  Приятным голосом незнакомец произнёс, - Не волнуйся Эндрю, я тебе вреда не причиню. Мне просто стало любопытно, вот я и решил взглянуть на того, кого избрал своим владельцем мой разумный артефакт.
  - Простите, с кем имею честь общаться?
  - Ох, извините сэр Эндрю. Отсутствие живого общения с разумными индивидуумами сказывается на моей манере. Позвольте представиться - сэр Старк Благородный, именно под этим именем я был раньше известен, ещё до того, как ко мне прицепилось прозвище - Всемогущий. Мой визит к вам вызван банальным любопытством. Поймите меня правильно, объять необъятное - невозможно, хотя стремиться к этому надо. Это я к тому, что некоторые события проходят мимо моего внимания, или будущее видится в нескольких вариантах. И, честное слово, я всегда рад тому, что у меня появляются помощники, которые мыслят и поступают почти так же, как это сделал бы я сам. Ваша корона Горного короля сродни СИСИ, но более интеллектуальна в плане того, что предназначена для разумного существа с определёнными параметрами. СИСИ только собирает и складирует информацию, изредка наиболее интересную, с его точки зрения, отправляет мне, а я раз в период просто считываю её всю в хранилище и принимаю соответствующие решения и вношу корректировки. Поверите сэр Эндрю, работы столько, что иногда передохнуть некогда. Хорошо, что я могу растягивать время по своему усмотрению. Не подумайте, что я жалуюсь, отнюдь. Но я действительно вам благодарен за то, что вы избавили меня от рутинной работы и взяли часть забот на себя. Эти мелкие мошки, что вообразили себя великими магами, переступили черту, и чуть было не нарушили установленный ход развития.
  Именно благодаря вашему вмешательству у меня выдалась спокойная минутка, и я могу тут поболтать с вами. Кстати, всю информацию с короны я уже снял и кое-что подправил в её настройках - теперь она более тесно настроена на вас и ваше мироощущение. Я приветствую ваше решение вернуть Некрономикон тем, для кого он был изначально предназначен, хотя и вы неплохо справлялись с теми, кто желает нарушить равновесие....
  Ну вот, ни минуты покоя, даже поболтать с хорошим человеком не дадут спокойно. Перед расставанием отвечу на ваши вопросы, которые вы собирались мне задать. Первое, - я не единственный смотритель за порядком, но за каждым из нас закреплена определённая галактика и в другие мне хода нет. Второе, - ваш великий предок, так же как и его сын являются такими же смотрителями как и я, в других вселенных. Они живы и здоровы, и если вам повезёт, то вы можете с ними встретиться. Третье, - о судьбе Алисы и Санты мне пока ничего не известно, а это означает, что ничего примечательного они не совершили, но при необходимости, я наведу о них справки. Скорее всего, они закончили свой жизненный путь после долгой и счастливой совместной жизни. Четвёртое, - жезл силы я у вас забираю, вы пока не готовы им пользоваться, а тех знаний, что вам передал СИСИ, явно недостаточно. Кстати, всю шелуху, что этот дремучий маг вложил вам в голову, я уже убрал...
  Да иду я, иду.... И напоследок, мой вам совет молодой человек, в жёны выбирайте себе тех, которые может быть и не прекрасны наружно, но душой красивы наверняка. Вам с ними коротать всю свою оставшуюся жизнь, я надеюсь очень долгую....
  Старк Благородный так же внезапно исчез, как и появился, а Муха с призрачными волками зашевелились, сбрасывая с себя оцепенение. Я потряс головой, уж не привиделось мне это? Надо будет провериться у эскулапа и попить успокоительные.
  - Папа, что за странный запах в рубке, у нас что, опять был гость? Почему я ничего не почувствовала? Это была женщина? Папа, так нечестно, ты здесь находишь возможности для развлечений, а твоя дочурка мается от скуки и хандры. Я обижена на тебя, впрочем, свою вину ты можешь загладить куском хорошо прожаренного мяса.
  Интересно, и куда всё съеденное в неё влазит, ведь ни грамма жира в ней нет, она не толстеет, но и не растёт? И что это за прозрачный намёк на то, что у меня будет несколько жён? Хотя если в летописях и хрониках посвящённых первому Горному королю написаны правдиво, то у моего легендарного предка было, по-крайней мере, несколько жён. Демоны вас всех побери, после того, как мне силком одели корону на голову, я стал через-чур разборчив в своих связях с женским полом. И почему я не воспользовался ситуацией на Диоре? Я не успел сам себе ответить на этот риторический вопрос, как передо мной вновь появился сэр Старк, назвать его Всемогущим, у меня пока язык не поворачивался.
  - Сэр Эндрю, маленькая просьба, я вас сейчас перемещу поближе к конечной точке вашего путешествия, а вы за это совершите посадку на одной неприметной планете, где обитают мои подопечные - рукокрылые. Меня интересует сторонний взгляд на их развитие как на разумных человекообразных существ. Будет жаль, если это окажется тупиковая ветвь развития. Корона потом ваши мысли и выводы самостоятельно передаст мне. Не прощаюсь, ещё увидимся....
  Буквально тут же раздался зуммер тревожного сигнала, и Альбатрос совершенно равнодушно произнёс, - Прямо по курсу обитаемый мир, приступаю к экстренному торможению, включаю импульсные двигатели, приготовиться к незначительным перегрузкам.
  - Папа, это что такое? Я же только что смотрела на мониторы, там кроме звёзд ничего не было. Откуда взялся этот мир, и кто там обитает? Альбатрос, не тяни, давай информацию....
  Мир рукокрылых представлял собой один континент с весьма гористым рельефом и несколькими архипелагами. Облетев его несколько раз, я убедился, что континент действительно всего один и расположен он в экваториальной зоне, однако в океане была замечена вулканическая активность, что обещало появление новых островов и архипелагов. Население континента, как показали наши обзорные экраны, состояло из трёх разных видов рукокрылых. Хотя рукокрылыми можно было назвать только два вида человекоптиц - у них действительно руки превратились в некое подобие крыльев. Они отличались друг от друга только оперением на руках у одних и наличием кожаных складок, как у летучих мышей, у других. Третий же вид разительно отличался от этих двух - у них крылья росли прямо из спины и они весьма походили на мифических ангелов из псевдорелигиозных легенд. К тому же эти свои крылья они могли прятать в складках одежды и на первый взгляд ничем не отличались от обычных людей. Был ещё и четвёртый вид, но в силу своей малочисленности, он был малозаметен. У них крылья, так же как и у ангелоподобных росли из спины, но были не покрытыми перьями, а перепончатыми, как у второго вида человекоптиц.
  Проведённый анализ с высокой долей вероятности показал, что этот четвёртый вид является гибридом ангелов и летучих мышей. В голове, помимо моей воли, всплыла информация, - летучие мыши зовутся крыланами, ангелоподобные - вилы, их потомки от смешанных браков - кожаны, и, наконец, последний вид - рукокрылые. Интересными оказались итоги сканирования, наблюдения и слежения за жизнью и бытом этих видов разумной жизни.
  Рукокрылые обитают на юге континента обособленными колониями и с другими представителями практически не контактируют. Крыланы, вилы и кожаны живут вместе, имеют некое подобие централизованного государства и даже свою столицу. Все виды обитают в горной местности, а в леса и на равнины спускаются только для охоты и поиска пропитания. Причём вилы научились одомашнивать диких животных и у них появились небольшие стада коз, баранов и некоего подобия коров.
  У рукокрылых общинно-племенное устройство и всем заправляет совет вождей, которые постоянно ссорятся друг с другом и даже воюют за охотничьи угодья, нападая на соседей. Однако своеобразную границу в виде невысокой горной гряды - не нарушают. В своём развитии значительно отстают от остальных видов и по оценке моих автоматов и приборов наблюдения, эта обособленность и самоизоляция приводит к их постепенному вымиранию. Вилы, крыланы и кожаны, наоборот развиваются бурными темпами, и даже сам факт образования единого государства, говорит о многом. Заправляет всем совет старейшин, но на первых ролях находятся вилы и их лидер.
  В принципе, свою задачу я выполнил и собранного мною материала вполне хватает для того, что бы сделать некоторые выводы, не совершая посадку и не нарушая спокойствие летающих людей. Муха, Кхор и Трофей внимательно наблюдали за обзорными экранами и, не стесняясь, комментировали увиденное. В отличие от меня, они не обращали внимания на общую картину виденного, а детализировали изображения и живо обсуждали картины жизни и примитивного быта летунов.
  -... Слышишь, лохматый, вот бы такую жену папе. Смотри, какой у неё утончённый аристократизм в движениях и поведении, а какая она красавица, аж завидно. Из моих знакомых только Авророчка может с ней сравниться, но в той чувствуется порода, а у этой дикая, первобытная грация и очарование...
  Я особо не прислушивался к болтовне этой троицы, но ответ Кхора заставил меня перевести свой монитор в режим обзорного экрана, - Знаешь, Муха, должен с тобой, в этот раз, согласится. Действительно это девушка даже по моим меркам нереально красива. Они бы с охотником были прекрасной парой, жаль, что это нереально.
  Муха тут же взвилась, - Это почему нереально? Ты на что намекаешь, блохастый?
  -Слушай ты, обжора, - Кхор тоже за словом в карман не лез, - ты хоть заметила, что поведение охотника разительно изменилось? Раньше он провожал взглядом любую симпатичную для него юбку, а теперь на противоположенный пол и внимания не обращает. Объяснение тут может быть только одно - он влюбился, хотя сам об этом ещё не подозревает.
  - Влюбился? В кого? - Муха от нетерпения даже заёрзала в своём кресле.
  - Я полагаю, в твою Авророчку. Сама посуди, что сделал бы охотник с тем, кто преодолел все защитные системы дворца и совершил несанкционированное проникновение? Правильно, он не раздумывая, его уничтожил бы, не стал заморачиваться и испытывать муки совести. Твоей Авророчке повезло, её визит совпал с нападением Акапульки и поэтому охотник отключил большую часть защитных систем и проявил любопытство. Если учесть, что она появилась в непосредственной близости от той комнаты-ловушки, в которой якобы хранился Некрономикон, можно однозначно сделать вывод, что она связана с магами. Однако её не только приветили, но и отпустили восвояси, без всяких последствий. А её второе появление, уже в библиотеке? Ты, кстати, при этом присутствовала. Не задавалась вопросом, почему именно в библиотеке? Ответ прост, именно там произошла решающая схватка с архимагом Акапульки, который пришёл забрать чёрную книгу зла, а это однозначно указывало её местоположение. Ошибка Авророчки заключалась в том, что она не предполагала, что там ждут незваных гостей и им там приготовили сюрпризы, к которым она оказалась не готова. Использование в качестве своего союзника образа Клер, только усугубило подозрения, что тут не обошлось без помощи магов. Когда ловушки сработали, что должен был сделать охотник? Правильно, допросить с пристрастием эту девицу, и, не стесняясь в средствах, получить ответы на все интересующие вопросы.
  А что сделал он? Да ничего, только погрозил пальчиком и посадил под домашний арест, который больше походил на наказание провинившегося ребёнка, когда его ненадолго ставят в угол. Муха, ты не задавалась вопросом, чем вызвано такое поведение? Если б задалась, то ответ сам бы пришёл тебе на ум, - он влюбился в девушку ещё тогда, когда увидел её в своём сне....
  Перехваченный мнеморазговор заставил меня улыбнуться. Я, влюбился? Чушь. Знали бы вы, какой план я вынашивал всё это время и теперь реализую, вы бы такую ерунду не пороли. Но стоп, даже думать об этом нельзя, мало ли что....
  - Мы совершим посадку недалеко от столицы вил и крыланов, - принял я решение, - там я попытаюсь встретится с лидером одного из видов рукокрылых и прояснить ситуацию....
  - Ага, непутёвый брат, папа увидел крылатую красавицу и решил с ней встретиться, хотя твоё предположение об Авророчке, мне понравилось. Ну да небольшая разрядка ему не помешает. Интересно, а если у них будет ребёночек, он родится с крыльями или нет? Ты как думаешь, братик?
  - Я никак не думаю, у таких разных видов не может быть совместных детей....
  Посадка на одном из горных плато не была особенно трудной и не потребовала моего вмешательства. Покидать корабль я не тропился, предоставляя возможность местным аборигенам привыкнуть к его виду и удовлетворить своё любопытство. А вот экипировался я для выхода как для разведки неизвестной местности, таящей в себе целый ворох опасностей. Помимо стандартного оборудования, защитного костюма, бластера, обоих мечей, воздушных фильтров, я взял с собой усиленный гравитрон и генератор защитного поля.
  - Вы все остаётесь на Альбатросе в готовности прийти мне на помощь, если ситуация выйдет из-под контроля. Муха, в первую очередь это касается тебя, будь внимательна и настороже.
  - Папа, а почему ты не хочешь взять меня сразу с собой? Уверена, я быстро найду общий язык с этими летунами.
  - Ага, - я саркастически хмыкнул, - особенно, если они будут парить высоко в небе. Ты летать умеешь? То-то и оно, а гравитрон не рассчитан на подобный вес, кто-то слишком сильно поправился от огромного количества съеденного мяса. Так что в следующий раз, когда мне придётся использовать гравитрон, тебе надо будет сбросить пятнадцать - двадцать килограмм живого веса.
  - И ничего я не поправилась, это обман зрения....
   Дальше слушать сетования мантикоры на мои мелкие придирки я не стал. Убедившись, что вокруг Альбатроса собралось достаточное количество вил, крыланов и даже кожанов, я открыл шлюз и спустился на землю. Сила притяжения здесь была значительно меньше, чем на известных мне планетах почти в три раза. Используя только свою мускульную силу, я мог спокойно прыгнуть вверх без всяких усилий метров на пятнадцать - двадцать, а используя только треть мощности гравитрона, мог летать и парить часами над поверхностью. Вывод напрашивался сам за себя - этот мир обречён на самоизоляцию, так как планет с подобными характеристиками я не встречал и даже не сталкивался с упоминанием о нечто подобном. Перед глазами живо предстала картина радости и эйфории первых переселенцев в этот мир с богатым животным и растительным миром. Вопрос пропитания и выживания практически сошёл на нет, однако, с каждым новым поколением дети становились слабее и теряли навыки своих предков. Изменились не только скелет, но и структура костей, внутренние органы....
  - Что понадобилось незваному пришельцу у нас?
  Мой переводчик даже передал враждебную интонацию говорившего крылана. Я с интересом рассматривал представителя другого вида человека разумного. Если б не хрупкое телосложение, похожее на детское и кожаные складки на руках наподобие крыльев, то он вполне мог сойти за невысокого парнишку с одной из планет содружества.
  Помня уроки древней философии - чаще улыбайтесь, это всех раздражает, я улыбнулся и произнёс, - Мне надо встретиться с вашим советом старейшин или с его главой. Получив от него нужную мне информацию, я покину ваш мир.
  - Ты ни с кем не встретишься и если дорожишь своей жизнью, то немедленно уберёшься восвояси, - уже не только враждебность, но и гнев и ненависть звучали в его словах. Вокруг несколько человек одобрительно зашумели, но основная масса хранила молчание.
  Мои силовые линии захватили его ноги и внезапно вздёрнули так, что он повис вниз головой и начал трепыхаться. Несколько примитивных стрел и копий ударили в моё защитное поле и упали к ногам. Подняв одну из стрел, я обратил внимание на зазубрины на наконечнике. Такую стрелу будет очень сложно извлечь из тела с минимальными повреждениями, и она была явно не охотничья.
  - Через час силовые линии исчезнут, и ты сможешь освободиться, а пока поразмышляй над вопросами гостеприимства и своём поведении. В следующий раз тому, кто попытается напасть на меня, я сломаю кости и лишу возможности летать навсегда.
  С помощью гравитрона я легко поднялся в воздух и направился в сторону невысокой горы, где находился город человекоптиц. Сразу же несколько вил и крыланов обогнали меня и, ускоряясь, понеслись в ту же сторону. Я специально не торопился, внимательно разглядывая окрестности. Моё внимание привлеки некое подобие огородов и возделанных полей на склонах небольших высоток. Это означало, что в их обществе начинается расслоение на охотников и земледельцев, ведущих оседлый образ жизни и не мигрирующих от одного угодья к другому. Само городище представляло собой скопище однотипных домов-хижин, без окон и дверей, но с большим отверстием в крыше. Чем выше я поднимался к вершине, тем добротнее становились дома, я бы даже сказал - зажиточнее. На самой вершине этой небольшой горы стояло довольно крупное, по местным меркам, сооружение, которое чем-то неуловимо мне напоминало картины старинных языческих храмов или культовых сооружений примитивных цивилизаций.
  Приземлившись у самого настоящего входа, задрапированного однотонной тканью вместо двери, я остановился в раздумье - мне следует войти сразу или испросить разрешения, не нарушу ли я тем самым какие-нибудь законы и традиции? Однако ткань откинулась и на входе появилась, ослепительно красивая своей варварской красотой, вила.
  - Чужеземец, мне передали, что ты хочешь меня увидеть и получить некие знания, важные для тебя, - её голос звучал ровно и беспристрастно. Ростом она едва доставала моего плеча и это с учётом весьма высокой замысловатой причёски. Её большие миндалевидные глаза таинственно мерцали, тонкие черты лица весьма гармонировали с грубыми украшениями на шее и серьгами в маленьких ушах. Если б не усталость и мудрость, что читались в её взгляде, я бы принял её за девочку-подростка, что вышла встретить гостя и сопроводить его дальше.
  - Извини, но вход чужим в наше святилище запрещён, так что тебя привело в храм истины?
  Подчиняясь некоему наитию, я произнёс, - Наверное, тяжело сотнями лет наблюдать за вырождением своего племени и не иметь надежды на восстановление его былого могущества?
  - Тебя прислал он, что бы позлорадствовать? - она гордо вскинула голову. - Да, он оказался прав и этот рай оказался для нас тюрьмой, но мы не сдаёмся и начнём вновь свой путь с самого начала.
  - Меня сюда направил сэр Старк, что бы я как сторонний наблюдатель высказал своё мнение о дальнейшем развитии этого мира, - есть ли у него будущее, или он обречён на вымирание. А что это за агрессивно настроенная группа молодёжи, что встретила меня после приземления?
  - В любом обществе есть недовольные и особенно ретивые молодые, которые считают, что переустройство нашего мира идёт слишком медленно, - от других комментариев она воздержалась.
  - Хорошо, вижу, что доброго разговора у нас не получится, тогда позволь задать тебе несколько вопросов. Вынужден сразу же предупредить, будешь лгать, будешь испытывать очень сильную боль с возможным смертельным исходом от шока, Извини, но с этим я поделать ничего не могу, так что советую говорить только правду....
  
  14.
  
  - Как ты это делаешь? - отдышавшись и придя в себя после очередного приступа боли, буквально прошептала вила. - Я очень чувствительна к использованию любых видов маги, но твоей не чувствую.
  - Я не использую магию, это неизученная особенность моего организма. Правда, я достаточно редко ею пользуюсь, только в особенных случаях и всегда предупреждаю об этом. Люди любят прихвастнуть, приврать, приукрасить, выдать желаемое за действительное. Иногда они заблуждаются или лгут, сами не подозревая об этом, но мы отвлеклись от темы нашего разговора....
  Я узнал много чего интересного, передо мной предстала объективная картина выживания трёх разных видов. Объединение крыланов и вил в одно племя было вынужденное. В силу своей малочисленности и межродственным связям начался бурный процесс вырождения и сокращения численности племён, именно поэтому чуть ли не насильно происходило слияние двух разных видов человекоптиц. Самым многочисленным племенем оказались рукокрылые и они от идеи объединения отказались. Первые же смешанные браки показали правильность выбранного пути, в совместных семьях рождалось примерно одинаковое количество крыланов и вил. Правда вил рождалось чуть больше, а через несколько поколений стали появляться кожаны, правда очень редко и в виде исключений. Сейчас положение стабилизировалось, однако даже в семьях чистых крыланов стали рождаться вилы и изредка кожаны. Население объединённого племени распределяется в следующих пропорциях - вилы - 60%, крыланы - 35%, кожаны - 5%. Численность рукокрылых сократилась более чем в десять раз и продолжает сокращаться, однако от политики изоляции они отказываться не собираются.
  По окончанию беседы - допроса, я попросил вилу показать мне типичное семейное жилище. Увиденное производило удручающий вид. Я уже знал, что зимы здесь достаточно суровы и иногда даже вода замерзает в ручьях, но кроме очагов в каждой хижине я других приспособлений для обогрева не обнаружил. Не было даже примитивных жаровен, не говоря уж о некоем подобии печей.
  На мой вопрос, почему для отопления и приготовления пищи не используются печи, мне ответили, что вообще не знают что такое печи и как их изготавливать. Следующий мой вопрос поставил вилу в тупик, - Сколько младенцев родившихся зимой выживает?
  Оказывается, такой учёт никто не ведёт, что вызвало у меня гневную тираду, суть которой сводилась к следующему, - те, кто не заботится о подрастающем поколении, обречены на вымирание, и всякие ссылки на естественный отбор и выживание сильнейших, здесь неуместны.
  - На сегодня всё. Завтра с утра будь добра выделить в моё распоряжение десять крепких мужчин из числа вил и кожанов, среди них обязательно должен быть хотя бы один из тех, кто делает вам глиняную посуду. Я буду их учить лепить кирпичи и делать простейшие печи. И учти, я пробуду у вас ещё два дня, используй моё пребывание с пользой для племени. Это означает, что не я должен искать ваши проблемные места, а вы сами должны обращаться ко мне за помощью и использовать мой опыт и знания, - на этом мы и расстались.
  На Альбатросе я затребовал карту полезных ископаемых близлежащих земель. Необходимая мне глина и песок были найдены недалеко от городища, залежи олова и меди чуть дальше и ближе к огромному лесному массиву, что покрывал две трети континента. Остальные полезные ископаемые я нанёс на специальную карту. На ней я также пометил залежи угля и железной руды, но это было уже на перспективу. Весь завтрашний день я решил посвятить изготовлению древесного угля и печей, а ближе к вечеру выплавке меди, олова и их производных. Мне пришлось засесть за мнемокристаллы и превратиться в прилежного ученика. Теорию я освоил достаточно быстро, а вот как всё это будет выглядеть на практике
  Утром меня ждала внушительная разномастная толпа, среди которой я заметил даже несколько женщин и девушек.
  - Они-то здесь зачем? - обратился я к старейшине вил.
  - Они все будущие чьи-то жёны и матери своих детей. Вопросы тепла жилищ в суровые зимние месяцы их тоже волнует, а слух о том, что ты будешь учить мужчин вил и кожанов делать какие-то печи, вызвал ропот и недовольство среди них. Ведь если кто из них станет женой крылана, то ей придётся всё делать самой.
  - Ты права, руки крыланов не приспособлены для такой работы. Ладно, пусть летят за мной, первую печь я сделаю сам, а потом все желающие, разбитые на тройки, будут их строить самостоятельно, под моим руководством. Посмотрим, что из этого получится. Гончары среди них есть?
  - Извини, ни один из них не захотел принять участие в изготовлении. Свои секреты они охраняют очень тщательно, и делиться ими не собираются.
  - Да воздастся им по делам их! - произнёс я фразу, которая всплыла у меня в голове....
  Изготовление кирпичей - дело не сложное, но трудоёмкое. Так как изготовленных форм у меня не было, то пришлось сделать несколько заготовок прямо в грунте, объяснить пропорции смеси, процедуру заливки. Только после этого я произвёл ускоренную закалку бластером, объяснив, что сейчас у меня нет времени разводить костёр и калить кирпичи в нём, а естественный процесс сушки на солнце - весьма длителен. Через три часа достаточное количество кирпичей было изготовлено и там, прямо на месте я собрал примитивную печь и развёл в ней огонь, попутно объясняя, для чего нужно поддувало и как им пользоваться. Самым трудным оказалось изготовление вытяжной трубы, но и здесь пришёл на помощь теоретический материал из жизни и быта примитивного общества.
  К обеду процесс изготовления первой печи был закончен полностью, попутно я закалил нужное количество кирпичей для производства ещё пяти - шести печей и заготовок для труб. Совершив несколько рейсов со своими помощниками, мы перенесли всё необходимое в городище и уже там, на месте, я произвёл установку двух печей в разных жилищах. Мне так и не удалось убедить верхних вил в том, что лучше иметь входную дверь, чем дыру в потолке, но думаю, что со временем они сами дойдут до этого. Тем более, что в самом низу, у подножья горы, где проживали бедняки, я всё-таки настоял на своём в одном из жилищ, но потолочное отверстие полностью заделывать не стал, и приспособил его для холодного копчения мяса и заготовки его впрок. Первая же контрольная топка печи так подняла температуру в помещении, что пришлось открывать занавеску, что бы немного проветрить и снизить температуру внутри. Самое главное, опасность отравиться угарным газом и избавиться от едкого дыма очага удалось почти полностью. Правда печь немного чадила, но заделав образовавшиеся трещины раствором глины, мы справились и с этим.
  С уже поредевшим количеством своих помощников мы спустились после обеда туда, где я собирался заняться примитивной плавкой металлов, попутно изготавливая древесный уголь для печей. Издалека было интересно наблюдать, как, из пока немногочисленных труб, вверх курился дымок. С плавкой металлов произошла заминка - мне пришлось много времени объяснять, что такое руда, показывать её виды и процесс добычи. Сделать всё запланированное на этот день не удалось, поэтому было решено, что на этом месте мы встретимся завтра с утра и продолжим обучение.
  Одна из девушек вил подола ко мне, - Старейшина просит вас сложить печь в её доме лично, для этого уже всё приготовлено, а так же приглашает вас для ужина и беседы. Отказаться я не счёл возможным и вскоре оказался в обычной хижине, где она жила. И хотя чувство голода уже давало о себе знать, сначала я собрал небольшую печь и затопил её. Вскоре дрова радостно затрещали, стены печки нагрелись и стали распространять тепло во все стороны.
  На ужин было варёное и копчёное мясо, что-то наподобие сыра и своеобразного вкуса грубого помола хлеб. Давненько я не едал с таким аппетитом....
  - Как получилось так, что за столько лет проживания на этой планете, вы продолжаете вести весьма примитивный образ жизни?
  - Всё очень просто. В самом начале не было никакой необходимости что-то придумывать и изобретать, ведь все вилы обладали способностью к магии. Так мы и жили беспечно, и не заглядывая в будущее. Но постепенно магические навыки стали исчезать у наших детей и наступило такое время, когда последний маг покинул этот бренный мир. Мы оказались перед необходимостью делать всё самим и своими руками, однако годы беспечной жизни привели к тому, что почти все знания и навыки были утеряны. Я последняя из тех первых, что когда-то переселились сюда, но моих сил хватает только на то, что бы поддерживать барьер и не допускать проникновение агрессивных рукокрылых на нашу территорию. У нас даже не осталось книг и записей, что могли бы нам помочь, да и читать и писать из нынешних никто толком не умеет. Мне горько и стыдно за то, что гордые вилы скатились до уровня дикарей и так низко опустились в своём развитии. У меня опустились руки, но глядя как сегодня соплеменники внимали твоему обучению, как они всё схватывали на лету, я поняла, что шанс на возрождение есть. Жаль, что ты не можешь у нас задержаться подольше...
  Её голос обволакивал и убаюкивал, навивал дрёму, действовал на меня расслабляюще, я даже в какой-то момент отрубился и мне приснился сон, будто я нахожусь в спальне незнакомой мне женщины. К слову сказать весьма симпатичной и чем-то неуловимо похожей на Аврору. К счастью, дремал я не очень долго и когда открыл глаза, в потолочном отверстии только-только начали проступать вечерние звёзды, а это значило, что моё забытьё длилось не более десяти минут.
  - Ты сегодня хорошо потрудился, гость с далёкой звезды и очень помог нам. Мои дети мне передали, что ты задержишься у нас ещё на один день, что бы научить, как из земли получать металл. А ты не мог бы заложить часть своих знаний в голову одной из моих дочерей, что бы она после твоего убытия смогла продолжить обучение?
  - Попробовать можно, но не уверен, что нужно. Дело это весьма опасное, в первую очередь для обучаемого, может получиться так, что мозг не выдержит напряжения, и твоя дочь, в лучшем случае, сойдёт с ума, а в худшем погибнет.
  - И всё-таки попробовать стоит. Я готова рискнуть её здоровьем, тем более, что и она не против, - старейшина внимательно посмотрела на меня, словно пыталась пробить мою ментальную защиту и повлиять на моё решение, потом вздохнула и опустила глаза.
  - Прежде чем я дам окончательный ответ, я хотел бы встретиться с твоей дочерью и проверить её состояние здоровья. Если это возможно, то я не хотел бы откладывать это дело. Надеюсь с психикой у неё всё в порядке? Я имею в виду - она не из пугливых, умеет держать себя в руках?
  - Она моя дочь и этим сказано всё! - отрезала вила.
  Признаться, этот вариант устраивал и меня, я же не собирался её обучать квантовой физике или корпускулярной теории, так - начальные знания раннефеодального общества с упором на прикладные науки. Вскоре сверху спустилась та самая девушка, с которой я прилетел сюда.
  - Это моя дочь, ты её уже видел. Имя дашь ей сам, так как настоящего имени она тебе не скажет.
  Так вот в чём дело, а я удивлялся, почему они все только тыкают и не называют друг друга по именам? Видимо у них такая манера общения, или это пережитки древней магии, согласно которой, если узнать имя человека, то его можно подчинить себе....
  - Тебе объяснили, что может произойти в случае неудачи? - обратился я к подростку. До сих пор не могу привыкнуть к их детскому виду.
  - Не смотри на меня как на маленького ребёнка, я уже половозрелая и отказала семи претендентам на создание семьи, - произнесла она гордо. - Кстати, одни из них был тот, кого ты повесил свои колдовством головой вниз при большом стечении соплеменников.
  Прямо из жилища старейшины мы перенеслись в Альбатрос. Девчушка ничего не поняла, а только восторженно крутила головой.
  - Папа, у тебя что, начались психические отклонения из-за длительности полёта? С каких это ты пор стал интересоваться молоденькими девочками? - вот так всегда, вместо того что бы поинтересоваться моим самочувствием и проявить хоть толику беспокойства - беспардонный вопрос.
   Впрочем, я как обычно пропустил его мимо ушей, зато вила отреагировала мгновенно, - Не смей называть меня молоденькой девочкой, я уже вступила в половозрелый период и могу создавать семью...
  - Молчи пернатая, я не с тобой разговариваю, а с папой. Кто она такая и для чего ты её привёл на корабль? Вы что, не могли развлечься где-нибудь на природе? Папа, а ты не боишься, что это негативно скажется на твоём моральном облике....
  - Я не пернатая, а вила, а ты - много болтающая кошка...
  - А ну прекратите вы, обе! Устроили мне тут базар.
  - Папа, она первая начала, а я с ней даже не разговаривала.
  - Муха, отведи её в медицинский модуль, пусть эскулап проверит возможности и способности для получения большого объёма информации с последующим её использованием.
  - Да тут и вести никуда не надо, невооружённым взглядом видно, что она беременная. Ребёнок может пострадать.
  - А ну ка поясни, с чего ты взяла, что она ждёт ребёнка? Она вроде не замужем и сама говорила, что отказала всем женихам.
  - Папа, внимательно посмотри на её походку и положение корпуса. Альбатрос, включи монитор и покажи нам картинку, которую мы смотрели, когда папа учил этих неучей добывать древесный уголь. Видишь, папа, вот она. Смотри, у неё верхняя часть тела несколько откинута назад из-за того, что центр тяжести сместился. А теперь обрати внимание на её походку и сравни с другими пернатыми. Видишь разницу?
  - Честно говоря, ничего не вижу - ни разницы, ни откинутого корпуса.
  - Это потому, что ты мужчина и на такие мелочи внимания не обращаешь.
  - Хорошо, Муха, пусть эскулап проверит, действительно ли вила ждёт ребёнка?
  - А если и жду, что с того? Я же добровольно согласилась, к тому же у нас приветствуется, если девушка до создания семьи будет иметь ребёнка - значит, она не пустой сосуд и её потомство будет многочисленным.
  - Если ты беременна, то и речи об обучении не может быть. Взрослый организм ещё может справиться с нагрузкой, а вот мозг плода пострадает. Это уже неоднократно проверялось и подтверждалось. Ты не подходишь для обучения, извини, мы возвращаемся к старейшей.
  В помещении, которое мы так внезапно недавно покинули, ничего не изменилось. Старейшая вила так же сидела на мягкой подушке за столом и о чём-то размышляла. Увидев нас, она удивлённо взглянула, - Что, уже всё, или что-то произошло?
  - Произошло, - ответил я, - твоя дочь ждёт ребёнка, процедура получения знаний невозможна.
  - И почему молодая и неумная вила не предупредила меня об этом и поставила в неловкое положение? Уйди и не смей появляться на мои глаза, пока я тебя сама не позову.
  Девушка вызывающе фыркнула, развернула свои крылья и одним взмахом крыльев вылетела в потолочное отверстие.
  - Вечные проблемы с этими детьми, а я так надеялась, что получив от тебя необходимые знания, она заменит меня на месте старейшины. Значит не судьба. Впрочем, у меня есть ещё одна дочь, младшая, правда она ещё почти ребёнок.
  - А сына у тебя нет?
  - Сын есть, но он никогда не заменит меня. Пойми меня правильно, наши мужчины через-чур воинственны и без раздумий сами пойдут на войну с рукокрылыми и поведут за собой своих детей. Будет много смертей, горя и слёз. Наши женщины никогда так не поступят, вот почему они у нас всегда главенствуют. Подожди немного, сейчас младшая сама заявится, после того, как старшая ей всё расскажет, - и действительно, через несколько минут в хижину влетела другая вила, хотя все они для меня были на одно лицо, но на этой была другая одежда.
  Я внимательно стал рассматривать её, стараясь определить, сколько ей лет и в состоянии ли она выдержать большие нагрузки.
  - Ты уже знаешь, для чего я тебя вызвала?
  - Да.
  - Надеюсь, ты ещё ничего не успела сделать такого, что может тебе помешать?
  - Ничего, я не тороплюсь взрослеть как моя сестра.
  - Позволь я тебе всё объясню, чужеземец. У нас младшая дочь в семье не имеет права встречаться с представителями другого пола, пока старшая не родит первенца или не выйдет замуж. Моя младшая всего на несколько минут моложе старшей, но до сих пор считается ребёнком. Забирай её в свою летающую хижину и сделай то, что должен сделать, думаю, в этот раз у вас всё получится.
  И вновь мы исчезли из помещения, оставив старейшину сидеть за столом. На этот раз Муха ни капли не удивилась нашему появлению, - Ты знаешь, папа, а эта пернатая посимпатичнее, чем та выскочка. Её проводить в медицинский модуль и провести проверку совместимости с обучающей программой? На какой уровень сложности вести расчёт?
  - Оцени размер её мозга, откинь тридцать процентов и из этого исходи, а я пока начну готовить обучающую программу и необходимую информацию....
  Минут через двадцать вила и мантикора вернулись. Самым странным было то, что обе чему-то весело улыбались и заговорщеским переглядывались. Я пожалел, что процедуру обследования не провёл сам, а зная авантюрный характер Мухи, заранее ждал какой-нибудь каверзы.
  - Папа, тебе обязательно надо потрогать её пёрышки, они такие приятные на ощупь и нежные.
  - Не дождёшься, а теперь отойди в сторону и не мешай мне.
  Процедура получения знаний и информации была отработана до мелочей. В нашем случае мы не использовали мнемосвязь, а обошлись обыкновенным шлемом с визиром на лобовом стекле. Когда всё, было готово, я оценил данные полученные Мухой в ходе обследования, откинул ещё пять процентов и, включив систему контроля и обеспечения безопасности, приступил к процедуре.
  Для новичка она держалась на удивление хорошо, хотя я по себе знаю, что процесс получения первой информации довольно болезненный. Поток информации был рассчитан на два часа непрерывного воздействия, потом небольшой перерыв, в ходе которого вила должна будет получить порцию глюкозы и витаминов и ещё продолжение процедуры в течение часа.
  Когда наступило время небольшой передышки, я отключил шлем, помог девушке пройти на камбуз, где чуть ли не насильно заставил её выпить стакан виноградного сока и съесть несколько фруктов. Потом процедура продолжилась. Ровно через час на мониторе загорелись три зелёных огоньках означающих, что программа выполнена полностью. Теперь можно немного расслабиться не только виле, но и мне. Захотелось есть, и вся наша компания отправилась на камбуз. В этот раз я не настаивал, так как по себе знал, что в течение некоторого времени кусок не будет лезть в горло. Вила сидела в кресле и слегка покачивалась, было видно, что она ещё не полностью пришла в себя и её вестибулярный аппарат барахлит. Отправлять её куда-либо в таком состоянии было опасно и я, скрипя сердцем, позволил ей в сопровождении Мухи отправиться в гостевую каюту и там немного отдохнуть. Эскулап, вызванный мною для её осмотра, констатировал, что изменений в организме нет, все органы функционируют в нормальном режиме, температурный фон в норме.
  Утром Муха разбудила нашу гостью только тогда, когда я приготовил завтрак. Она пришла, немного стесняясь, села напротив меня, - Доброе утро милорд, я чувствую себя хорошо, сознание ясное, голова не кружится как вечером. Мне нетерпится на практике использовать те знания и навыки, что я получила благодаря вам.
  - Милочка, вынужден предупредить тебя, что основное твоё предназначение - хранение и передача данных другим. Сама ты ни в коем случае не должна ничего делать, только объяснять и изредка показывать. Для всех других своих соплеменников ты теперь находишься на недосягаемой высоте. Я вынужден буду требовать что бы тебе выделили постоянную охрану, по крайней мере на первых порах, так как наверняка найдутся недовольные, - дальше свою мысль я развивать не стал, хотя и так было понятно, что теперь в первую очередь все враги племени как внешние так и внутренние первый удар направят именно на неё.
  Утром, на обусловленном месте меня ждало чуть ли не всё взрослое население городища. Всем было интересно посмотреть, как я из земли буду добывать металл, который так ценился в этом мире. Благо выход руды на поверхность содержащей олово был не очень глубоко и прихваченный мною робот быстро расчистил место и подготовил необходимое количество руды. Моя самодельная печь, сложенная накануне работа исправно и через пару часов первые капли чистого олова оказались в заготовке. Дальше всё руководство я передал своей ученице, которая во всё услышанное заявила, что я дал ей имя - Милочка или Мила и к ней теперь следует обращаться именно так. Затем она объяснила нескольким парням, как из глины вылепить необходимые формы и ещё через два часа первые, корявые и не очень аккуратные миски были готовы. Несколько раз Мила сама пыталась сделать то, что по её мнению назначенные работники делали не так, но каждый раз я ей запрещал это делать. В конце концов она смирилась с ролью учителя и наблюдателя, контролёра и ругателя, как обозвала её Муха, которая незаметно оказалась возле меня. На её появление никто не обратил особого внимания, что объяснялось отчасти тем, что от меня ждали нечто подобного, а отчасти тем, что вилы были не слишком любопытны.
  Мила постоянно бросала взгляды в мою сторону, словно спрашивала - я правильно делаю, я правильно объясняю, я правильно поступаю? Я только кивал головой и жестами показывал, что она молодец, хотя и не факт, что все мои жесты она понимала правильно. Так как олово достаточно мягкий материал, я показал приёмы холодной ковки и очень быстро и поверхностно объяснил, для чего она нужна и что с её помощью можно сделать. Таким же образом мы поступили и с медной рудой, которую нам доставили с другого месторождения. Объяснять, в каких пропорциях следует смешивать оба металла, я не стал, предоставив это Миле.... Без обеда мы проработали до самого вечера, после чего я тепло попрощался с девушкой, наказал, что бы она берегла себя и не перетруждалась...
  15.
  
  Только на Альбатросе, приняв душ и переодевшись, я смог расспросить Муху, что означала её просьба потрогать и погладить перья Милы. Оказалось, что таким образом я мог показать девушке, что она мне очень нравится, а заодно меня просветили, как надо ухаживать за своей избранницей, что бы выказать ей свою симпатию минуя поглаживание спины и крыльев между лопатками, что является весьма интимной лаской....
   Так же неожиданно, как и до этого, в рубке появился сэр Старк, - Вы прекрасно справились со своей задачей, молодой человек, и даже перевыполнили то, что я наметил для этого мира и мимоходом умудрились исправить несколько моих ошибок. За это я облегчу вашу задачу, ваш Альбатрос сейчас окажется на орбите триединой планеты, куда вы стремитесь, и вы сможете, как только сочтёте это возможным, оказаться в спальне некой молодой особы, которая не теряет надежды на встречу с вами. Хотя и всячески скрывает это, - и он так же внезапно исчез, не дав мне даже ни задать несколько вопросов, ни расспросить о чём - либо.
  Муха уже так резко не реагировала на внезапное перемещение нашего корабля в пространстве, а Кхору и Трофею было как-то всё равно, где мы окажемся, главное, что я вот он - рядом, а остальное их не волновало. Триединая планета, интересно, что это такое? Ответ тут же пришёл мне на ум - три разноуровневых мира, соединённые между собой постоянно действующими порталами перемещения, аналог Фангории и Фандории. Верхний мир - старший - Флёри, срединный - Флора и нижний мир - Самоцветный. Оказывается, я получил способность перемещаться через порталы, не нанося их рисунок на поверхность, а только вызывая его в своём сознании. Это тоже всплыло в моём мозгу, но верить этому я особо не торопился до тех пор, пока не попробую этого на практике, тем более, что изображения прохода в спальню некой молодой особы я не знал....
  Мы уже третьи сутки бороздили орбиту триединого мира, но никакой активности в околоземном пространстве не обнаружили. Не было ни радио, ни телепередач, не было никаких помех или разрядов, которые говорили о наличии и использовании переговорных устройств или средств связи. Сканирование и визуальное наблюдение подтверждало наличие разумной жизни во всех трёх мирах, причём самый нижний в основном был населён самыми обычными людьми, а вот срединный и тем более верхний, были насыщены магией и неизвестной мне силой. И вновь в голове всплыло - это мана, особый вид энергии этого мира, который позволяет использовать магию и волшебство людьми, обладающими особенными способностями, сознание которых позволяет трансформировать их мыслеобразы в реальность.
  - Папа, ты что-то в последнее время стал каким-то серьёзным, нас что, ждут какие-нибудь трудности или опасность?
  - Я сам не знаю Муха, но мне как-то тревожно. Перед нами мир твоей любимицы - Авроры, но я не особо представляю, как к нему подступиться, что бы не наломать дров.
  - А что тут думать, высаживаемся и действуем по обстановке. Нам что, в первый раз что ли так поступать? Хорошо бы посадку совершить поближе к Авророчке, она всё-таки нас знает.
  И вновь, в который раз на помощь пришли те знания, что были вложены в меня или на Диоре СИСИ, или сэром Старком, во время наших коротких встреч. Я уже чётко представлял себе рисунок портала в спальню принцессы, более того, те рисунки порталов, с которыми я в своё время познакомился в своей библиотеке и которые постоянно меняли своё изображение, были проходами в рабочий кабинет принцессы, будуар, комнату для умывания и бассейн, столовую и даже конюшню, где наряду с лошадьми обитали и грифоны. Причём вся моя информация и знания подкреплялись зрительными образами, словно я был внутри этих помещений, то есть я реально видел место, куда могу переместиться. После недолгого раздумья я всё-таки решил появиться в спальне леди Авроры, надеясь не только не застать её там, но и не обнаружить в ней посторонних. Исходя из того, что днём спальные комнаты как правило пустуют, для проникновения мы выбрали полдень по местному времени. Переведя Альбатрос в режим автоматического управления, и напичкав его различными наставлениями, мы все покинули его борт и оказались в помещении, которое имело мало общего с тем, что всплывало в моём сознании. Это касалось в первую очередь обстановки и общего антуража спальни. Внезапно перстень архимага полыхнул ярко-красным светом, а слова Кхора вернули меня в реальность.
  - Охотник, в этом здании находятся две нави, замаскированные под людей.
  - И адепты Акапульки, перстень почувствовал их присутствие, причём недалеко от спальни, в которой мы находимся, - дополнил я его сообщение. - Кхор, Трофей - на зачистку, Муха будь на страже и попытайся определить, кто и где находится. Соблюдай осторожность и раньше времени не позволь себя обнаружить.
  Мне было непонятно, ведь Аврора говорила, что у её отца есть собственный призрачный волк, если это правда, то куда он смотрит? Хотя возможно король в настоящий момент отсутствует и поэтому навь и Акапулька чувствуют себя в некоторой безопасности. Если они пошли на такой риск, то значит, здесь готовится нечто выходящее за рамки обычного противостояния....
  - Кто здесь? - взлохмаченная голова Авроры показалась из вороха подушек, и как я её сразу не заметил?
  - Не ори, а быстро вставай и одевайся, оружие у тебя здесь есть? - времени на раздумье я ей не оставил.
  Самообладание не оставило девушку и вместо истошного крика с призывом стражи, она довольно спокойно проговорила, - Ну, ещё бы, кто бы мог себе позволить так бесцеремонно пробраться в мою спальню и ещё командовать наследной принцессой королевства Флёри. Только самодовольный и грубый лорд Эндрю Ньюкасл, ошибочно именующий себя Горным королём, хотя королевского в нём нет ничего.
   Я в это время проверил, как извлекается из ножен мой Велигож и работу Радужного света, а так же перевёл бластер в режим максимального поражения. Я не знал, какие здесь ограничения на применение огнестрельного и лучевого оружия, поэтому решил задействовать максимальную мощность. Аврора в это время уже спрыгнула с постели и оказалась передо мной в длиннополой ночной сорочке, к счастью не просвечивающейся.
  - Может быть хамоватый лорд отвернётся и позволит скромной девушке, не избалованной мужским вниманием, спокойно переодеться?
  - Бесполезно, у вас леди, все стены увешаны зеркалами, любите разглядывать своё изображение или это болезнь самолюбования? Кстати, где ваш отец и его кхор. У вас тут спокойно разгуливает Навь и агенты Акапульки, а вы изволите до обеда валяться в постели. Не похоже на бравого командира седьмой когорты воздушных всадников, или вас сняли с должности за неподобающее поведение?
  - Я только утром вернулась с ночного дежурства и патрулирования, - и, поняв, что она оправдывается, рывком сорвала с себя ночную сорочку и в чем мать родила не спеша прошла к одному из гардеробов, откуда извлекла ворох одежды. С усмешкой поглядывая в мою сторону, она стала неторопливо одеваться, периодически откидывая то одну одежду, то другую в сторону, как не подошедшую ей.
  - У тебя осталось три минуты, если за это время ты не будешь готова следовать со мной, то я сам поставлю ваш дворец на уши и доберусь до Акапульки.
  - Авророчка, поторопись, папа не шутит, - как всегда неожиданно появилась Муха, я к подобным её выкрутасам давно уже привык, а вот принцесса вздрогнула и в растерянности замерла.
  - Что ты нашла?
  - Одна из тех, что дежурит за дверью и две в составе дежурного десятка. Все изображают из себя благородных девиц. За пределы этого дворца я не выходила, так что возможны ещё сюрпризы.
  - Что у Кхора и Трофея?
  - Две Нави в конюшне, но с ними они уже разделались. А эти крылатые зверушки ничего, симпатичные, только немного трусливые. Я так понимаю, папа, здесь что-то готовиться, а значит, мы появились здесь как нельзя кстати. А ещё я обратила внимание на вооружение стражи, - оно архаичное и старинное - ни тебе бластеров или плазменных мечей, да и доспехи у них дрянь...
  - Я готова, - голос Авроры напомнил мне, что здесь с Мухой мы не одни.
  Я скептически оглядел её, демонстративно задерживаясь на её одежде и лёгких доспехах, чем заставил девушку невольно посмотреть на себя, ища изъяны в своей одежде.
  - Где комбинезон, что вы наверняка прихватили с собой, когда вам позволили без проблем сбежать из-под домашнего ареста? В этом рванье вы со мной не пойдёте, я не собираюсь рисковать вашей жизнью.
  Дождавшись, когда молодая девушка в очередной раз переоденется, я попросил её позвать тех, кто дежурит у её дверей вовнутрь спальни. Удобно устроившись чуть в стороне в мягком кресле, я стал наблюдать, ожидая реакцию перстня архимага. К счастью, ещё до того, как перстень отреагировал на адепта Акапульки, я уже знал кто это. Среди трёх девиц, что дежурили в роли фрейлин принцессы, была одна из сестёр Мессенадир. Не привлекая внимания резкими движениями, я бесшумно поднялся и перекрыл выход из спальни.
  Естественно, внешность Мессенадир была изменена, это сделать достаточно легко, но вот как поменять внутреннюю сущность дракона - природа ещё не придумала. Спиной ко мне стояло некое воздушно-белокурое существо, которое что-то щебетало Авроре, а я видел только тёмную ауру вокруг него и некое чёрное пятно в том районе, где у драконов обычно находится сердце. Заметив, что принцесса внимательно смотрит куда-то ей за спину, девица обернулась, и улыбка медленно сползла с её лица. На смену ей пришло выражение ужаса и страха, - она меня узнала.
  - Как? Она же говорила, что ты ни за что на свете не сможешь добраться сюда, - пролепетала она. - Чёрный господин, подари мне быструю и лёгкую смерть, ты же ведь обещал....
  А я, я стал терять контроль над собой, чувства мести, ненависти, злобы захлестнули меня с головой.... Аврора потом сказала, что я разорвал её на кусочки голыми руками, вырвал сердце из груди и превратил его в кровавое месиво, а потом этот окровавленный кусок растоптал ногами.
  Пришёл я в себя только тогда, когда последний кусок того, что когда-то называлось старшей Мессенадир, не сгорело в очистительном пламени Радужного света. Кровавая пелена спала с моих глаз, именно в этот момент возле меня появились Кхор и Трофей.
  - Ты почему его не остановила? - впервые на моей памяти Кхор обратился напрямую к Авроре. - Он сначала должен был допросить её, а уж потом дать волю своим чувствам. Как мы теперь узнаем, что задумала Акапулька и помешаем их планам?
  - Братик, да не переживай ты так, остались ещё две Акапульки, а папе надо было выплеснуть свои эмоции. Уж слишком долго он держал их в себе. Да и вряд ли Авророчка смогла что-нибудь тут сделать, - папа был неуправляем. Даже я бы не рискнула в такой момент сунуться ему под горячую руку. Интересно, а реинкарнационная камера на Альбатросе на мантикор действует или только на людей?
  - Принцесса, вы в состоянии повлиять на память ваших фрейлин? А попросту говоря, стереть их воспоминания за последние пятнадцать минут. Я бы и сам это сделал, но боюсь только навредить, - обратился я к девушке
  - Я ничего не собираюсь им стирать, а вот приказать забыть то, что они тут видели - могу. Слышали девочки? Вы ничего не видели из того, что тут натворил его величество Горный король, что прибыл к нам с дружеским визитом. Как я понимаю, этот адепт Акапульки один из тех, что похитили воспитанницу короля, а потом участвовали в её казни за отказ сотрудничать с ними?
  - Это одна из сестёр Мессенадир. Они были телохранителями Клер и отвечали за её охрану и безопасность. Папа доверял им, а они так подло поступили. Это ещё хорошо, что папа так быстро лишил её жизни, а ведь мог поизмываться всласть, например, начал бы ломать ей кости до тех пор, пока у неё не осталось бы ни одной целой....
  - Муха, прекрати. Леди, прошу прощения за свою несдержанность. Мне проще простить, если б на месте Клер был взрослый человек, но пытать ребёнка.... Этого я простить не могу.
  Итак, Муха, ты говоришь, что в этом здании находятся ещё два представителя Акапульки? Где они?
  - Недалеко от конюшни, где держат этих смешных зверушек. Их там, в большой комнате, десять человек, из них двое имеют тёмную ауру.
  - Принцесса, ваше высочество, - я некстати вспомнил об этикете, - одно дело, когда мы наедине и совсем другое, когда здесь присутствуют её подданные, - вы не подскажите, где это?
  - Речь, скорее всего, идёт о комнате дежурной смены, именно там обычно располагается дежурный десяток воздушных всадников. У нас тут проводится рыцарский турнир и моя когорта отвечает за порядок на ристалище и вокруг него.
  - Самый настоящий рыцарский турнир? Папа, я хочу посмотреть, ну пожалуйста....
  - Никаких развлечений, пока мы не закончим то, ради чего мы прибыли сюда.
  - То есть, после вашей с Авророчкой свадьбы можно будет посмотреть на самый настоящий рыцарский турнир?
  - Муха, я тебя когда-нибудь прибью за твой длинный язык. Угомонись и помолчи, нам теперь не до шуток. Кхор, что за Навь вам повстречалась?
  - Это скрытая Навь в человеческом облике. Мы нашли её в конюшне с грифонами. По моему мнению, они должны были максимально затруднить или сорвать вылет дежурной смены в случае каких-то важных событий. Они ждали специального сигнала или установленного времени, что бы поджечь стойла и вызвать панику,... - по мере того, как Кхор и Трофей делились со мной своими предположениями, передо мной разворачивалась картина того, что задумали маги Акапульки.
  - Я полагаю, готовится нападение на королеву и членов королевской семьи. Вероятнее всего основное нападение будет осуществлено с воздуха, ведь осталась ещё одна сестричка Мессенадир, а она, как мы помним, драконесса, а значит, может летать. Скорее всего будет предпринят отвлекающий манёвр, - пожар в конюшне, беспорядки на ристалище или возле него, и пока всё внимание будет отвлечено, будет нанесён точечный удар по главному объекту нападения. Это, конечно, только мои предположения. Аврора, а кто унаследует власть в королевстве в случае гибели твоих родителей?
  - В случае гибели или преждевременной смерти моей матери, власть над всеми тремя мирами перейдёт ко мне, как старшей в роду. Только мне эта власть и на дух не нужна. Я ещё хочу пожить в своё удовольствие, ни за что не отвечать, выйти замуж, родить детей...
  Я перебил её, - Извини, Аврора, но на то время, пока здесь всё не успокоиться, ты побудешь под домашним арестом. У меня нет оснований верить или не верить тебе. Муха, приказываю обеспечить неукоснительное соблюдение правил домашнего ареста принцессой Авророй в её спальне. Вместе с ней под арест попадают её фрейлины, находящиеся здесь. Выход за пределы этой комнаты им всем запрещён.
  И последнее, девушки, у меня к вам всего один вопрос, - вы участвуете в заговоре против королевской семьи или своей принцессы? Отвечать - 'да', или 'нет'.
  Дождавшись отрицательного ответа от фрейлин Авроры, я быстренько ретировался из спальни ещё до того, как принцесса вспомнит, что я могу отличать ложь от правды и раскусит мой замысел уберечь её от той заварушки, что намечается здесь. Ещё мне не хватало, что бы девушка, которая мне начала нравится, пострадала...
  Не прячась и не скрываясь, я с призрачными волками вышел из спальни Авроры и под удивлёнными взглядами нескольких девиц отправился искать выход и дорогу к помещению дежурной смены. Моим проводником выступал Трофей, который прекрасно ориентировался в запутанных (для меня) переходах этого здания. Не успели мы пройти и десятка шагов в нужном нам направлении, как со мной связалась Муха.
  - Папа, ты можешь ругаться, можешь наказывать меня как попало, но мы с Авророчкой идём к тебе. Авророчка убедила меня в необходимости находиться рядом с тобой и привела очень сильные доводы и аргументы. Она согласна беспрекословно выполнять твои приказы и распоряжения, не лезть вперёд и постоянно находиться за твоей спиной, только лишь бы быть рядом. А я вот что подумала, а если ты ошибся и атака на королеву будет не только с воздуха, но и с земли? Надо, что бы возле матери Авророчки находился кто-то, кто сможет включить генератор силового поля, а для этих целей как нельзя лучше подходит её дочь и наследница. Её появление не вызовет подозрений и не насторожит Акапульку. В общем, мы идём.
   Буквально через пару секунд принцесса и мантикора оказались возле меня. Я не удержался от улыбки, наблюдая, как девушка пытается спрятаться за спину Мухи, которая как настоящая кошка выгнула спину и вот-вот зашипит, защищая своего котёнка.
  - С вами обеими я разберусь позже, времени на это сейчас нет. А сейчас принцесса, показывайте дорогу к вашему дежурному десятку. Куда? - одёрнул я её, - У вас что, язык отнялся, что бы просто сказать куда идти и где сворачивать? Шаг вправо, шаг влево из-за моей спины, даже прыжок на месте - буду расценивать как открытое неповиновение и немедленно отправлю вас вместе с вашей защитницей под арест.
  Наверное, со стороны это смотрелось странно: идёт устрашающего вида молодец, за его спиной семенит принцесса Аврора и несмело держит молодого человека за рукав его комбинезона, словно боится, что он может сбежать от неё - именно так описала наше шествие Муха. При этом она ещё несколько раз ехидно хихикнула. Ну подожди, чёрная бестия, ты ещё получишь от меня за самовольство на орехи. Вот оставлю тебя на сутки без жареного мяса, когда вернёмся на Альбатрос, посмотрим тогда, кто будет хихикать....
  В небольшом зале, куда мы пришли, находилось несколько девушек в специфической униформе - что-то наподобие наших комбинезонов, что выгодно подчёркивали особенности строения их тела. Но больше всего меня привлекли странные головные уборы в виде шлемов с крылышками по бокам. Меня дёрнули за руку, - Милорд, вы не забыли для чего мы пришли сюда? Нечего пялиться на этих вертихвосток, которые при виде симпатичного мужчины, к тому же не женатого, готовы пойти на всё, что бы только привлечь его внимание...
  Чуть в стороне от остальных девушек стояла парочка воздушных всадников и о чем-то беседовала вполголоса. Мой перстень, который я предусмотрительно перевернул камнем вниз, давно уже пылал багровым цветом. Сомнений нет, передо мной представители Акапульки.
  С тихим шелестом я извлёк Велигож из ножен и направился к ним. Моему появлению и поступку они ни капли не удивились, а сделали то, что сделал любой другой на их месте, попав в подобную ситуацию. Они разошлись в стороны, охватывая меня с двух сторон, и тоже извлекли свои мечи. Было интересно наблюдать, как миниатюрные девицы на наших глазах превращались в здоровенных, бородатых мужиков, с абсолютно лысыми головами. Обрывки комбинезонов повисли лохмотьями на их телах, но это их нисколько не беспокоило.
  - Живыми из них никто не должен выйти из этой комнаты, - отдал распоряжение тот, кто стоял справа от меня.
  - Не волнуйся Торес, никто и не уйдёт. Только я сначала с некоторыми позабавлюсь, а тебе оставлю принцессу. Договорились?
  Тот, что стоял слева от меня, внезапно превратился в размытый силуэт и попытался заблокировать выход из помещения, что бы никто не смог его покинуть и поднять тревогу, но внезапно упал на пол, забулькал, задёргался, а из его разорванного горла фонтанчиками стала вытекать чёрная кровь.
  - Муха, отдели его голову и доставь на Альбатрос, пусть проведут полное сканирование его мозга и извлекут из него всю информацию. Позже я с ней ознакомлюсь.
  - Слушаюсь, ваше королевское величество, - мантикора возникла возле тела мага, ударом лапы отсекла его голову и поддев её когтями, тут же исчезла.
  Оставшийся в живых маг Акапульки не растерялся и первым напал на меня. Его глаза пылали злобой и мрачной решимостью покончить со мной одним ударом. Со звоном наши мечи встретились, и его клинок от удара Велигожа переломился у самой рукояти. Если я думал, что это его остановит, то глубоко ошибался. Маг оказался не из последнего десятка. Его руки удлинились, превратились в некое подобие клешней и потянулись к моему горлу. Одним ударом мой меч отсёк обе его конечности, но и это его не остановило. Он отпрыгнул в сторону, клешни превратились в руки и из его ладоней в мою сторону полетели огненные шары. Я прекрасно понимал, что уклониться не смогу, так как за моей спиной находились не только принцесса, но и её бестолковые подчинённые, которые сгрудились позади нас. Кстати, ни одна из них так и не извлекла свой клинок из ножен и не воспользовалась маленьким арбалетом, что висел у каждой на поясе. С их воинской выучкой мне всё стало понятно, но от слов, что вертелись у меня на языке, я решил воздержаться. Этой седьмой женской когорте воздушных всадников явно нужен совсем другой командир, и я даже знал, кто именно.
  Радужный свет с каким-то чмокающим звуком принял все огненные шары и впитал их в свой плазменный клинок, а я, сократив дистанцию, нанёс несколько быстрых разящих ударов в тело мага. Как я и предполагал, его активированные заклинания быстро затянули раны, но следы от них всё-таки остались, ведь для того, что бы срастить повреждённые внутренние органы нужно какое-то время, а его-то я ему и не представил. Велигож мелькал с неимоверной быстротой, нанося раны, которые маг уже не успевал затягивать. Скоро почти всё его тело стало черным от крови, что вытекала из порезов и глубоких ран. Он стал слабеть, тяжело дышать и впервые в его глазах я заметил не только страх, но и непонимание того, как его, такого сильного и всегда легко побеждающего противников, так отделали. И главное кто - какой-то мальчишка.
  - Кхор, добей его и голову тоже передай Мухе для быстрого сканирования. Результаты тут же передашь мне...
  
  16.
  
  Неторопливо, словно получая удовольствие от запаха палёного мяса, я сжёг тела обоих магов Акапульки своим бластером. Честно говоря, я не торопился только потому, что ждал первых результатов быстрого извлечения информации из их голов и мои ожидания оправдались.
  Пока я разносил представительниц седьмой когорты воздушных всадников, сравнивая их с мокрыми и ощипанными курицами, которые даже не потрудились извлечь свои клинки из ножен или зарядить арбалеты, обвинял их в трусости и в десятке других смертных грехов, Муха трудилась не покладая лап. Вскоре первые результаты были получены, и Кхор тут же передал мне расшифровки предварительного сканирования. Из них следовало, что нападение планировалось действительно как с воздуха, так и с земли. С неба на королеву должны были напасть одна из сестёр перевёртышей Мессенадир, а так же сама Красавица - бывшая королева драконов. С земли планировалась атака подкупленных участников рыцарского турнира, которая носила отвлекающий характер. Попросту говоря, они должны были затеять ссору, скандал и даже потасовку в непосредственной близи от королевской ложи. Если получится, то использовать арбалеты против королевы, для чего в эту группу дебоширов были внедрены несколько учеников Акапульки. Навь в это время должна была поджечь конюшни с грифонами и тем самым сорвать участие воздушных всадников в наведении порядка.
  Быстро проанализировав полученные сведения, я принял решение, - Этот десяток снимается с несения дежурства на турнире. Уж если эти, так сказать девицы, не смогли опознать двух переодетых мужиков и трясли перед ними своими телесами и хвастались своими жирными задницами, то делать в охране королевских особ им нечего. Они немедленно отправляются на чистку конюшен грифонов, и предупреждаю, через пару часов я приду, проверю, что и как сделано. И если мне не понравится, то наплевав на ваше высокое и благородное происхождение, я прикажу вас там же на конюшне высечь. Теперь с вами принцесса, за то, что вы боевое подразделение превратили в какое-то сборище и балаган, я отстраняю вас от командования седьмой когорты. Нечего на меня зыркать своими глазищами, я здесь действую как полномочный представитель бога с неограниченными правами. Где эта, которую зовут Ария, - уверен, она сбежала из Подгорного дворца вместе с вами.
  - Ваше королевское величество, - голос Авроры дрожал толи от гнева, толи от радости, - леди Ария, предполагая, что вы захотите навестить меня в нашем королевстве, и, помня ваш приказ не попадаться вам на глаза, нашла укромное местечко у моей двоюродной сестры принцессы Алины в королевстве Флора. Алина дочь короля Зигфрида и королевы Феи из срединного мира.
  - Так вот, передайте мой приказ Арии - временно вступить в должность командира седьмой когорты воздушных всадников. И что б через месяц и ни днём позже, они были обучены стрелять в цель ночью и с завязанными глазами, на звук, с места и в полёте. Моё дальнейшее решение по ней будет зависеть от тех результатов, что покажет ваша бывшая когорта во время контрольной проверки, что я ей устрою.
  А вы что ещё здесь делаете? - обратился я к застывшим девушкам. - Хотите, что бы я и вас испепелил за невыполнение моего приказа?
  - Девочки, поторопитесь, - подала голос Аврора, - он самый настоящий свирепый монстр и своих слов на ветер не бросает..., - девицы гурьбой бросились к дверям и вскоре топот их ног затих в коридоре.
  - Как думаете, принцесса, я не переборщил с грубостью, мне удалось их напугать?
  - Вы напугали даже меня ваше величество, но предупреждаю, вам лично я не позволю участвовать в телесных наказаниях девушек, как бы вам этого не хотелось. Я же видела, как загорелись ваши глаза, когда вы пригрозили им поркой на конюшне...
  - Оставьте, леди Аврора, ваши домыслы при себе. Дел как будто у меня других нет, как лично наказывать ваших подчинённых. Кстати, насчёт Арии всё мною сказано - вполне серьёзно. Вызывайте её сюда, и пусть она приступает к обучению вашей когорты действовать в тёмное время суток, а так же в подземельях и при отсутствии достаточного освещения. А чему это вы, миледи, так ехидненько улыбаетесь? Я ведь могу эту улыбочку и стереть с вашего лица....
  - Я? Ехидненько? Да что вы, милорд, как можно? А если и улыбнулась случайно, то только потому, что оказалась права в своём споре с леди Арией. Не испепеляйте меня своим взглядом, сейчас всё расскажу. Просто когда вы приставили ко мне в качестве своего надсмотрщика выше обозначенную девушку, то я уже тогда поняла, что действуете вы с дальним прицелом, и на Арию у вас имеются конкретные планы по её использованию. Я ей об этом рассказала и уточнила, что вскоре нам будет предоставлена возможность побега и что она обязана будет меня сопровождать домой, объяснила, на основании чего базируются мои предположения и выводы. Ария со мной согласилась, а неделю назад, когда по моим предположениям вы, милорд вот-вот должны будете появиться, она уехала к дяде и там спряталась, а заодно приступила к обучению королевской охраны и гвардии искусству контактного боя академии Ньюкасл....
  Дальше я слушать 'песни соловья' не стал - не до этого было. Муха предупредила, что зрители и участники уже почти все собрались на ристалище и вокруг него и нам следует поторопиться, что бы изучить местность и условия, в которых нам предстоит действовать. Аврора ещё что-то продолжала бубнить насчёт моей предусмотрительности, подозрительности, недоверчивости и прочих моих достоинств. Однако из её монолога я вычленил только одну фразу, которая меня сразу наполнила гневом и злостью.
  - Я действительно не знаю, как возле меня оказалась ваша воспитанница, когда мы появились в вашей библиотеке. Откуда она взялась и как здесь оказалась, ума не приложу....
  - А то, что Акапулька оказалась в вашей ближайшей свите вас не удивляет? - я люто взглянул на эту беспечную девицу и она, видимо, всё поняла, так как тут же замолчала и больше не произнесла ни слова, пока мы шли к месту проведения турнира.
  - Знаешь, папа, а все местные незамужние девушки обладают достаточно сильными приворотными чарами, - Муха на мгновение возникла возле меня и опять исчезла, - это мне Авророчка проговорилась. Оказывается достаточно девушке как бы невзначай или специально поцеловать холостого юношу или мужчину, как они тут же влюбляются друг в друга, и это на всю жизнь. Только я поняла так, что эти чары действуют только в этих мирах. Авророчка сетовала, что она тебя поцеловала, а твоё отношение к ней никак не изменилось. Представляешь, она умоляла меня, что бы я помогла ей оказаться возле тебя, и обещала беспрекословно повиноваться, лишь бы ни одна незамужняя девица не смогла приблизиться к тебе ближе, чем на пару шагов. Это получается, что она и без чар влюбилась в тебя? Вот дурёха, жила бы себе спокойно....
  Папа, а что такое любовь, и обязательно ли она должна быть взаимной? И не обижайся, но я рассказала Авророчке о Тине, той девушке из второй ветви, за которую ты мстишь Акапульке. Я рассказала ей то, о чём мне поведал старший брат. А это правда, что именно после её гибели, ты перестал брать пленных?
  Я промолчал, а что я мог ответить? Образ Тины давно стёрся у меня из памяти, ведь мы провели вместе только три дня, а вот её фраза, - 'Встречается такая любовь, что лучше её сразу заменить расстрелом', запала мне в сердце....
  Из-за спины у меня прозвучал робкий голос, - Простите милорд, но мы подходим к королевской ложе, и её величество наверняка потребует у меня объяснений о том, кто вы такой и как оказались в моей спальне. Что мне будет дозволено ей сказать?
  Я от неожиданности даже остановился, действительно принцесса выглядела озабоченной и немного растерянной, - Я буду возле вас и в случае необходимости сам отвечу на все возникшие вопросы. А теперь извольте проводить меня к её величеству. Муха, осмотрись здесь и проверь вместе с Трофеем всех подозрительных, однако без самовольства и всяких фокусов.
  Высокая платформа украшенная цветами, тканями и прочими вещами, которые, как считает подавляющее большинство женщин, придают окружающему красивый вид, было сделана добротно и крепко. Вокруг стояло всего несколько гвардейцев охранников, и ни у одного из них я не заметил арбалета или лука. Это означало только одно - если Акапульке удастся нейтрализовать дежурный десяток воздушных всадников, то от нападения с воздуха, платформа не будет никак не защищена.
  Очень моложавая и красивая женщина сидела на некоем подобии трона и внимательно смотрела по сторонам, делая вид, что не замечает нашего приближения. Наконец королева, а это, несомненно, была она, так как Аврора была очень похожа на неё, обратила на нас внимание.
  - Принцесса Аврора, ваше высочество, позвольте вами не восхищаться. Ваше поведение недопустимо для наследницы престола Флёри. Соблаговолите объяснить мне, как этот молодой человек оказался в вашей спальне и не к нему ли вы дважды тайно исчезали на свидание?
  Мне было интересно, как Аврора будет выкручиваться из столь щекотливого положения, поэтому я решил не вмешиваться.
  - Во всём произошедшем виноваты мои родители, ваше величество. Именно они настояли на том, что бы я навестила некую гадалку в нижнем мире и у неё узнала свою судьбу. Она предсказала, что я выйду замуж за дракона и даже показала мне его неясное изображение, когда он кого-то жёг своим огненным дыханием. После предсказания я обратилась за разъяснениями к Трояну, он поведал мне, что мой суженый находится в очень далёкой стране, но он готов открыть для меня проход туда, для, так сказать, близкого знакомства. Так как я не собиралась выходить замуж, тем более за дракона, то экипировавшись соответственным образом, я втайне от всех отправилась в ту далёкую страну, что бы вызвать дракона на бой и раз и навсегда убедить его отказаться от прав на меня. Однако у меня ничего не получилось, вместо дракона я встретила этого молодого человека, Горного короля, при весьма непростых обстоятельствах. Его дворец подвергся нападению нави и демонов, естественно я не могла остаться в стороне и вмешалась в сражение. Как я впоследствии узнала, это был отвлекающий манёвр, а основная схватка развернулась в библиотеке дворца, где Горный король лицом к лицу столкнулся сначала с магами Акапульки, а потом и с самим Архимагом. Он победил, а мне пришлось немного задержаться в его дворце....
  - И оккупировать мою спальню, где расположиться со всем удобством, и воспользоваться всеми прелестями высокотехнологического мира. Так что моё появление в спальне принцессы - всего на всего ответный визит вежливости. Но сейчас речь не об этом. Ваше величество, у вас будет ещё достаточно времени и возможностей для более тщательного допроса своей дочери, а теперь, извините, мне надо сделать то, ради чего я, собственно говоря, и оказался в вашем королевстве.
  Леди Аврора, оденьте на свою нежную ручку этот неброский браслет - это генератор силового поля. Он защитит вас и королеву от любого нападения извне, от кого бы и откуда оно не исходило. Я запрещаю вам куда-либо отходить от её высочества на расстояние более трёх - пяти шагов. После того, как нападение на королеву и вас будет отбито, а нападавшие уничтожены, вернёте мне генератор. Подумайте, кто ещё из членов королевской семьи будет присутствовать на открытии турнира и потом сообщите мне.
  Кхор, Трофей, - возле меня появились оба призрачных волка, а королева от неожиданности негромко вскрикнула, из чего я сделал вывод, что и она видит моих призрачных зверушек, - остаётесь здесь на охране, толку от вас в воздушном бою всё равно не будет. Действовать по обстоятельствам, самостоятельно.
  Муха, ты начнёшь зачистку только тогда, когда Красавица и младшая Мессенадир начнут воздушную атаку на королевскую ложу и не раньше. Не вздумай раньше времени выдать своё присутствие, что бы не напугать их, а то потом где их искать?
  Аврора, - я мысленно обратился к девушке, - ты определилась, кто ещё из ваших родственников будет находиться на помосте? Отвечай мне тоже мысленно, мне некогда разгребать ту шелуху, что царит у тебя в голове.
  Однако принцесса ответила вслух, - Все остальные братья и сестры находятся в королевстве Флора вместе с отцом. Дома остались только королева и я.
  - Прекрасно, - мне тоже пришлось вернуться к обычной речи, - меньше будет хлопот с охраной. А вам принцесса, я советую учиться владеть собой и ничему не удивляться. Самообладание - одно из важнейших качеств любого монарха и приучать себя к нему надо с раннего возраста.
  А теперь, пока ещё заварушка не началась, позвольте, ваше величество, я представлюсь, - изобразив что-то наподобие поклона и даже шаркнув ногой, негромко произнёс, - сэр Эндрю Ньюкасл, Горный король, к вашим услугам.
  Вот у кого стоило принцессе поучиться выдержке и хладнокровию, словно и не было моего довольно хамского поведения и командного тона, - Я так поняла, ваше величество, что после того, как были нанесены взаимные визиты в ваши с принцессой спальни, вы прибыли к нам просить руки нашей дочери? Ваш лепет о якобы готовящемся покушении на меня, не убедителен. Как настоящий рыцарь вы просто обязаны теперь жениться на моей дочери....
  Крайне неучтиво я перебил королеву, - Каждый думает в меру своих способностей и умений анализировать ситуацию. Это ваше право, верить мне или нет. А что касается руки вашей дочери, то она мне не нужна, - и, видя, как вытянулись лица королевы и принцессы, поспешил пояснить, - Не знаю, может быть у вас так принято, но зачем мне однорукая жена или отдельно её рука от всего тела? Этот ваш варварский обычай мне совершенно не понятен....
  Возле меня внезапно появилась Муха и, одарив всех своей ослепительной улыбкой, проговорила, - Папа, к нам гости, как ты и говорил с неба. Красавица и Мессенадир, они в своём естественном обличии, только они какие-то странные драконы, словно в них что-то изменилось. Первой летит Красавица, а за ней младшая из сестёр, только обычного оружия я у них не обнаружила. Может быть они будут вооружаться уже непосредственно на турнире, у сообщников?
  - Вносим изменения в нашу диспозицию, - решение я принял мгновенно, - Кхор, приступай к зачистке, здесь с охраной справится и один Трофей. Муха, ты по-прежнему не высовывайся и страхуй своего брата. Я полагаю, что вначале, используя фактор внезапности, они попытаются атаковать королевский помост сходу. А вот если не получится, то Мессенадир превратится в человека и атакует с обычным оружием с земли, а Красавица будет осуществлять поддержку с воздуха.
   Королева Азора, не поделитесь, чем это вы так насолили Акапульке, что она так серьёзно взялась за вас? ...
   Дальше события стали развиваться с калейдоскопической быстротой. Аврора, не дожидаясь моей команды, включила генератор силового поля, благо я успел за мгновение до этого отпрыгнуть от кресла - трона. Кхор исчез, а Трофей, наоборот, пристроился возле ноги Авроры и теперь периодически крутил головой во все стороны. Я превратился в невидимку, и моё искажающее поле даже не отбрасывало тени. Мухи тоже нигде не было видно, но за неё я не беспокоился. Беспокоило меня странное спокойствие, которое демонстрировала королева, складывалось впечатление, что её совсем не страшило предстоящее нападение...
  С рёвом столб огня ударил в силовое поле, вмиг окутав огненным шаром весь помост, потом тут же, практически без паузы, второй поток пламени усилил воздействие первого. Превратившись в дракона, несколькими взмахами крыльев я поднялся вверх, и пока Мессенадир перетекала в человеческий облик, атаковал Красавицу. Моего нападения она не ожидала, и мне довольно легко удалось поднырнуть ей в подбрюшие и нанести мощный удар своими когтями по незащищённым участкам её туловища. Красавица от неожиданности и боли громко заревела, пыхнула куда-то в сторону своим пламенем и, развернувшись ко мне, провела стремительную атаку, которую я чуть было от неожиданности не проворонил. Я предполагал, что распоров ей брюшину - нанёс дракону неустранимый урон, и она должна была, кувыркаясь, падать на землю. Вместо этого её когти крепко схватили меня, проткнув в нескольких местах мою шкуру, а зубастая пасть потянулась к моей шее.
  Хоть я и не был готов к подобному развитию событий, мои инстинкты пришли на помощь. Совершенно неожиданно даже для себя, я вновь вернулся в человеческий облик, выхватил Радужный свет и нанёс несколько рубящих ударов, целясь в нервные окончания и мышечные сочленения. Хватка Красавицы ослабела, и я выскользнул из её когтей. Мысленный приказ на включение гравитрона и вот я уже закружил вокруг неё, нанося рубящие удары, в первую очередь по крыльям, что бы лишить её возможности маневрировать и держаться в воздухе. Я-то прекрасно помнил, как бывшая королева драконов неуклюжа на земле. Медленно кружась, мы опускались всё ниже и ниже. Ломая ограждения турнирного поля, дракон упал на землю, а я оказался на нём сверху. Моя надежда на то, что мне одним ударом Радужного света удастся отделить голову от туловища, исчезла с первым ударом. Кожа Красавицы была металлизирована, и простым мечом её было невозможно пробить, даже мой плазменный не сразу пробил её защиту, а только с четвёртого удара он погрузился почти на всю свою длину. Я спрыгнул на землю, перед самой пастью дракона. Её голова ещё каким-то чудом держалась на шее, но уже жила своей самостоятельной жизнью, отдельно от тела, которое ударами хвоста рушило всё вокруг себя.
  Глаза Красавицы стала заволакивать поволока, - Я не смогла обмануть судьбу и всё-таки приняла смерть от Эндрю Ньюкасла. А я ведь надеялась, что у меня получится устранить тебя так же, как и первого Горного короля и, пожертвовав малым, отправить на верную смерть в глубины космоса, без права возвращения. Охотник, ты добился своего и уничтожил истинного владыку Акапульки, но и я вам попортила кровь и жизнь. А эти драные кошки за столько лет так ничего и не заподозрили и не поняли. Мне было весело заставлять их петь под свою дудку. Манти, ты слышишь меня? Это я заставляла тебя выполнять свои прихоти и навязывала свою волю....
  Её голос сорвался сначала на визг, а потом на шёпот, последнее, что я разобрал, - ... а мясо твоей девчушки было нежным и вкусным. А как она нежно стонала и кричала от боли, когда я её ела живьём....
   Горячка боя ещё не оставила меня и только через несколько минут я замети невдалеке вторую тушу дракона поменьше. На ней словно на постаменте лежала мантикора и вылизывала свою шерсть, победно поглядывая по сторонам. А вокруг стояла мёртвая тишина, и никто не рисковал приблизиться к нам. Вскоре от того места, где дымились остатки королевского помоста в нашу сторону бросилась Аврора. Я не удержался и рассмеялся, силовое поле, которое она не выключила, тащило за ней и кресло и саму королеву в нём.
   Мне пришлось мысленно отдать резкий приказ, - Стой, бестолковая деваха, отключи генератор силового поля, нажав на красную кнопку на браслете три раза подряд, иначе ты уронишь королеву.
  Это подействовало, Аврора резко остановилась, словно наткнулась на каменную стену и, отключив прибор, подбежала ко мне. Потом ни слова не говоря, внезапно для меня, обняла и впилась в мои губы, я бы даже сказал - укусила.
  - Гад, сволочь, ты всё-таки оказался драконом, а я-то дура думала, что ты обыкновенный человек. Ненавижу тебя, и за обман буду мстить всю жизнь.
  - Именно поэтому ты и торопилась использовать свои любовные чары, пока тебя кто-нибудь не опередил, принцесса? Спешу тебя успокоить, твой первый поцелуй в Подгорном дворце тоже достиг своей цели, хотя я и не подал вида.
  - Негодяй, так ты всё это время притворялся и пользовался моей неопытностью? Какой же ты, я даже не знаю кто. У меня нет слов...
  - А они и не нужны ваше высочество. Ваш жених уже неоднократно вам намекал на необходимость подкрепления своих слов конкретными делами и поступками, - голос королевы Азоры вернул нас к действительности, а она была не очень радужна для меня.
  - Да, мамочка, тебе хорошо рассуждать, отец влюбился в тебя с первого взгляда, а этот толстокожий изверг даже не намекнул на свои чувства.
  - Милая моя принцесса, я использовала, так же как и вы, свои любовные чары и просто на просто женила вашего отца на себе. К вашему сведению, он был ещё тот вертопрах и с самого раннего возраста уже подглядывал за девушками и девицами, когда они совершали омовения.
  - Миледи, может быть, вы свой разговор продолжите чуть позже, а сейчас позвольте мне удалиться на Альбатрос? Мне надо пройти медицинское обследование и курс лечения ран, всё-таки Красавица зацепила меня своими когтями, а моя медицинская аптечка, кажется, уже использовала все обезболивающие средства.
  - Мама, Альбатрос - это летающий замок для перемещений между мирами, хотя мне непонятно, зачем было использовать его. Проще было воспользоваться порталом - проходом и не терять драгоценное время.
  - Глупая ты, а ещё и принцесса. Ведь если б сэр Эндрю появился у нас раньше, его пребывание не удалось бы сохранить в тайне, даже ели б он всё это время проводил в твоей спальне. Так что он появился в нужное время и в нужном месте. А теперь отправляйтесь в свой замок и, ваше высочество, не забудьте, пожалуйста, провести обряд создания семьи. Это я вам просто напоминаю, ну вы понимаете, о чём я говорю?...
   Больше слушать я ничего не стал, а вместе с вцепившейся в меня Авророй перенёс нас на Альбатрос, где отдал себя на растерзание медицинскому модулю и эскулапу.
  Уже под утро, когда обессиленная и уставшая Аврора сладко посапывала в моих объятиях, я в который раз уже прогонял все последние слова Красавицы, касающиеся Акапульки. И чем больше я думал, тем меньше у меня было ей веры. Хотя, если надо что-нибудь надёжно спрятать, то лучше всего это положить на виду. Ведь, насколько мне известно, главу совета архимагов Акапульки воочию никто не видел... Что ж, скоро сканирование мозга Красавицы будет закончено и я, надеюсь, это позволит мне приоткрыть доступ к тайнам тёмного ордена.
  
  17.
  
  .... - Значит, если следовать логике твоих рассуждений, то я, отворачиваясь от тебя, тем самым демонстрирую своё полное пренебрежение и безразличие? А если ты поворачиваешься ко мне спиной, то показываешь мне полное доверие и своё расположение?
  - Именно так и ни как иначе.
  - Чушь собачья, ты лучше подумай над тем, что ты будешь делать дальше.
  - Чушь? - Аврора откинула одеяло и хотела вскочить с кровати, но вовремя заметив, что из одежды на ней только небольшая цепочка с кулоном, тут же нырнула под одеяло. - Куда ты дел мою одежду?
  - Она там же, где ты её оставила - в ванной комнате.
  - Так принеси её!
  Я сделал вид, что не расслышал её слова и стал размышлять вслух, - Итак, что мы имеем? Мы имеем наследную принцессу Флёри, которая соблазнила меня и объявила нас мужем и женой, совершив какой-то варварский ритуал создания семьи. Первое, признает ли мой королевский совет этот брак или объявит его недействительным? Второе, назначившая сама себя моей женой, девица со временем должна стать правительницей Флёри и сменить на троне свою мать. Означает ли это, что она откажется последовать за мной в Горное королевство и наш, даже ещё не признанный никем брак сразу же распадётся? Третье и самое важное, я оказался единственным, кого корона признала прямым наследником Горного короля, а значит, я должен обязательно вернуться в своё королевство и там править. По всей видимости, мне придётся снять опалу с императрицы всех нижних и темных миров, а это добавит мне головной боли и нервотрёпки. К тому же я Вольный охотник и просто обязан принимать участие в уничтожении наиболее сильной дикой нечисти, магов Акапульки и Нави, а так же чистить сотни планет внешнего мира от порождений тьмы, а значит, мне придётся очень часто путешествовать между мирами и отлучаться из Подгорного замка. Обладает ли моя самопровозглашённая жена терпением и умением ждать, так ли крепки её чувства ко мне на деле, а не на словах, что она ночью шептала мне? - Я может быть и дальше продолжил бы свои разглагольствования, но сильный толчок ногой сбросил меня на пол.
  - Никогда, слышишь, никогда не смей сомневаться во мне! Не для того я провела обряд создания семьи, что бы тут слушать твой бред. Да, я наследная принцесса Флёри и после того, как мои родители отойдут от дел, унаследую их трон, но до этого пройдёт так много лет, что я успею родить тебе кучу детей, которых мы вырастим и воспитаем и которым ты, в свою очередь, передашь корону и власть. Жаль только что у нас не будет дочерей, по-крайней мере до тех пор, пока мы будем жить в твоём мире, а вот когда вернёмся сюда, я обязательно рожу тебе девочку, которой потом передам свою власть. В отличие от вас, у нас старшинство ведётся по женской линии.
  Её последние слова заинтересовали меня, - А почему ты считаешь, что у нас будут только сыновья в моих мирах?
  - Да потому, что я предназначенная, а у предназначенных рождаются только сыновья, но я надеюсь, Всеблагой смилостивится над нами и подарит нам дочь.
  - Предназначенная? Я слышал о них, но толком ничего не знаю, объяснишь?
  - Я предназначена в жёны тому, у кого есть свой кхор, который я должна увидеть. Для всех остальных он невидим. А у тебя сейчас два кхора и это меня смущает и немного напрягает. Означает ли это, что у тебя будет две жены? В принципе законы нашего королевства раньше допускали это, - теперь она стала сама рассуждать, - надо будет посоветоваться с королевой и королём, может быть, они знают об этом больше....
  Не знаю, что так благотворно на меня подействовало, то ли лечение эскулапа, то ли ночь, проведённая с Авророй, но чувствовал я себя полным сил и энергии. Даже Муха, которая впервые деликатно постучала в дверь и спросила разрешения ворваться в мою каюту, обратила на это внимание, - Папа, ты хорошо выглядишь. А это ничего, что вы тут кувыркались в постели до свадьбы?
  - А мы уже муж и жена, - тут же ответила принцесса, - я провела специальный обряд, который узаконил наши отношения и только после этого мы, как ты изволила заметить, начали кувыркаться.
  - Муха, ты представляешь, она что-то там невнятно скороговоркой проговорила и тут же набросилась на меня, как голодная мантикора на мясо и, к тому же, объявила меня своей личной собственностью. Я теперь не имею права смотреть на других, отлучаться без разрешения, даже поворачиваться на другой бок во сне имею право только с разрешения твоей Авророчки....
  Муха исчезла и тут же вступила со мной в мнемоконтакт, - Кхор и Трофей закончили зачистку дворцового комплекса. Трофей утверждает, что он обнаружил новые энергетические сущности, которые Кхор и я не видим и не ощущаем. Он обозвал их духами, а некоторых из них - демонами преисподней. Более подробно он сам доложит тебе и ещё, он просил предупредить, что бы мы ничего серьёзного не обсуждали с помощью мнемосвязи за пределами Альбатроса. Он подозревает, что наш сигнал могут перехватывать и подслушивать. Если будут новости, я тебе тут же их сообщу.
  - Знаешь, Аврора, а давай сегодня никуда не пойдём, а проведём весь день на корабле. Честно говоря, мне надо разобраться с той информацией, что уже извлечена из голов лже драконов. У меня, почему-то, возникло стойкое убеждение, что покушение на королеву, это только маленький эпизод обширного заговора против вашего королевства.
  - Ты разговаривал с Мухой и она поделилась с тобой важной информацией, которую мне лучше не знать?
  - Можно сказать и так, хотя я не вижу причин что-либо скрывать от тебя. Муха предупредила меня, что если мы не хотим твоей ранней беременности, то должны в течение двух-трёх дней принять меры к предохранению. Она считает, что твой организм ещё недостаточно подготовлен для рождения ребёнка, а сама ты достаточно молода для материнства.
  - Странно, а мне она, ещё когда я была у тебя в Горном королевстве, говорила обратное.
  - Это естественно, ведь в Горном королевстве тебе ничего не угрожало - ни стрессы, ни волнение. А здесь всё возможно и она не хочет, что бы это как-то сказалось на здоровье ребёнка. Вот такая она заботливая.
  - Тогда почему она не предупредила тебя раньше - до нашей первой брачной ночи? Ты что-то скрываешь, Эндрю?
  - Я ничего не скрываю, радость моя косолапая, просто вероятность зачатия в первую ночь составляет один шанс на несколько миллионов.
  - Это почему я косолапая? - Как я и предполагал, мне удалось с первой попытки сменить тему разговора. - У меня стройные ножки, смотри сам, - и она откинула одеяло.
  - Гм, действительно, кривизна и косолапость, при ближайшем рассмотрении, не обнаружены, но это ещё ничего не значит. Ну-ка встань и пройдись передо мной. - Ни мало не заботясь о своём внешнем виде, Аврора резко вскочила с кровати и сделала несколько шагов по каюте, а потом, осознав, что она голая, с криком спряталась в ванной комнате. - Ну вот видишь, дорогая, когда дело касается твоей внешности, вся твоя стеснительность куда-то пропадает. Честно говоря, мне было просто лень идти в ванную, что бы оттуда принести твою одежду....
  Дальше я услышал несколько нелицеприятных слов в свой адрес, а также сравнения с некоторыми животными. Но главного я достиг, опасный разговор как-то сам по себе затух, а я получил возможность спокойно проникнуть в ванную и уж там Аврора меня не стеснялась....
  Анализ и расшифровка данных сканирования мозга Красавицы шли с большим трудом из-за того, что приходилось обходить множественные блоки и запреты на считывание информации. Бортовой компьютер уже несколько раз перезагружался, отсеивая всякую чушь и мешанину из различных образов. Мне давно уже стало ясно, что бывшая королева драконов никакой не архимаг Акапульки и никогда им не была. Эта память была внедрена в её сознание совсем недавно, а я с ужасом представлял себе, сколько полезной для себя информации наши враги получили от сканирования её мозга.
  Постепенно стала вырисовываться полная картина: - королевство Флёри и весь верхний мир был обещан Красавице, если ей удастся умертвить королеву Азору. При этом ей было обещано, что драконы-защитники не будут вмешиваться, так как не имеют на это прав и полномочий. Единственное, о чём не предупредили Красавицу, - оспаривать престол могут только истинные драконы, а она таковой уже не являлась, так как была перерождённой, к тому же дважды. Даже если б я не вмешался, в открытом и честном бою королева Азора легко бы справилась с лже драконом. Однако о какой честности можно говорить, когда имеешь дело с магами Акапульки?
  Второе, что бросилось сразу же в глаза, это умелое отвлечение основных сил королевства Флёри на череду мелких событий в срединном мире. Естественно, король Гарольд не мог не прийти на помощь своему брату и, забрав самые боеспособные когорты крылатых всадников, отправился в королевство Флора, наводить порядок в приграничье.
  Третье, и это меня настораживало более всего, Акапульке каким-то образом удалось блокировать сообщение между мирами, сделав его односторонним. То есть - попасть во Флору можно было, но вот вернуться обратно - пока нет. Таким образом, король Гарольд, даже если б хотел, не смог бы вернуться домой, как, впрочем, и вызванная мною Ария вряд ли вскоре приступит к командованию седьмой когортой. Это была ещё одна проблема, с которой предстояло разобраться...
  - Эндрю, обед готов. Не знаю, что у меня получилось, но я старалась и на мой вкус, это съедобно. Всё-таки уроки Мухи не прошли для меня даром, хотя я по-прежнему боюсь пользоваться многими приборами вашей волшебной кухни.
  А мне на ум пришла услышанная когда-то фраза о том, что высокие технологии - сродни магии и для Авроры приготовление пищи на камбузе с использованием программ комбайна, похоже на волшебство. Разубеждать её в этом я не собираюсь.
  К вечеру извлечение данных из голов обоих драконесс было закончено полностью, бортовой компьютер приступил к углублённому обобщению и расшифровке, предоставив мне возможность эвристического анализа полученной информации. Аврора вместе с Мухой устроили экскурсию по Альбатросу, и мантикора с умным и важным видом объясняла принцессе, что и как у нас устроено. Я обратил внимание на то, что в ходе экскурсии Муха умело обходила вопросы обеспечения безопасности корабля, предотвращения несанкционированного проникновения и наличия оборонительного и наступательного вооружения, а так же возможностей уничтожения противника на дальних и сверхдальних расстояниях. Хотя несколько заданных вскользь вопросов Авророй и затрагивали эту тематику, опытный экскурсовод отделался общими фразами и ничего незначащими сведениями. У меня сложилось впечатление, что моя дочурка в чём-то подозревает принцессу, но поделиться со мной своими подозрениями не спешит....
  - Аврора, тебе надо вернуться домой. Дело в том, что Ария и твой отец застряли на Флоре, в причинах этого сейчас разбираются ваши специалисты, так что тебе вновь предстоит возглавить свою когорту и усилить охрану королевского дворца. Я эту ночь поработаю на Альбатросе и к утру вернусь к тебе.
   И хотя я стоял спиной к принцессе, в отражении обзорного экрана я заметил тень неудовольствия на её лице, но она быстро совладала с собой, - Мне совсем не хочется даже на несколько часов расставаться с тобой, но я подчинюсь этой необходимости. Пожалуйста, не задерживайся, ведь у нас начался медовый месяц....
  Через портал я доставил Аврору в её спальню, а сам тут же исчез, что бы не видеть сцены прощания. Не успел я появиться на корабле, как тут же возле меня возникла Муха и Трофей.
  - Муха, сначала ты, - в чём ты подозреваешь Аврору? Я хочу знать.
  - Понимаешь папа, меня весьма встревожило одна её фраза, может быть даже обмолвка. Она весьма точно знала примерное время нашего появления здесь, ошибка в сроках составила около недели. Тебя это не насторожило? Подобная точность возможна только в том случае, если внимательно отслеживать все наши перемещения, с высокой долей вероятности прогнозировать время наших задержек, то есть точно рассчитывать время решения тех или иных проблем и задач, с которыми мы сталкивались. А это вполне может означать только одно - изучив твой психологический портрет, она или они специально на нашем маршруте поместили препятствия, обойти которые мы не могли и которые задерживали нас. С какой целью, я пока не знаю, и у меня даже нет никаких предположений.
  - Хорошо, продолжай наблюдение за её поведением, контактами и связями. А что у тебя Трофей?
  - Господин, во Флёри полно невидимых для людей духов. Вижу их только я и у меня появилась уверенность, что в один прекрасный момент, они вполне могут материализоваться. Своими умениями я поделился с учителем, и он сейчас внимательно наблюдает за ними. Он согласен со мной, что они являются искусственными порождениями и вряд ли у них благие намерения. Мы с Кхором захватили несколько из них и пытались разобраться с их сущностью, но потерпели неудачу. У духов отсутствует само понятие мозга или мыслительного процесса, они тупые исполнители воли своих кукловодов. Запаса энергии в них хватит для уничтожения или нанесения физического вреда от одного, до трёх человек. Источник, откуда ведётся управление ими, пока не обнаружен.
  В наш разговор вмешалась Муха, всё-таки иногда она поражает меня своими знаниями и тонкой оценкой сложившейся ситуации, - Скорее всего духи ждут условного сигнала, что бы напасть. Атака Красавицы и Мессенадир - была разведка боем, благо ни старший братик, ни Трофей, ничем себя особо не проявили. Исходя из худшего, сейчас наш противник рассматривает различные варианты нейтрализации Горного короля и его способностей Вольного охотника. Я считаю, что быстрая женитьба является одним из звеньев этого плана и Аврора как-то в этом замешана. Не удивлюсь, если она предложит совершить небольшое свадебное путешествие в нижний мир, или подтолкнёт папу к принятию такого решения, коль нам стало известно, что в королевство Флора можно легко попасть, но вот выбраться из него пока не возможно. Мне так же не очень понятно, как она связывалась с Арией, если эта связь односторонняя.
  - Возможно, Ария снабдила её коммуникатором, тогда всё становится на свои места. Сейчас мы это проверим. Я попробую связаться с нашим палубным матросом по закрытому каналу связи, о котором ни Ария, ни тем более Аврора не знают. Если мне удастся, то я выдерну Арию сюда и потом переправлю во дворец Авроры. Там она расскажет, что найдена возможность обойти запрет на перемещение между мирами и в настоящий момент король Гарольд и ударный отряд готовятся к скорейшему возвращению. Если наши предположения верны, то это заставит Акапульку начать действовать, не дожидаясь завершения подготовки к захвату Флёри. Интересно, зачем им так понадобился этот мир? Здесь есть какая-то тайна, о которой они узнали недавно, хорошо бы и нам узнать, в чём тут дело.
  - Господин, а что говорит изучение информации изъятой из голов лже драконов?
  - Предварительно, ничего важного или существенного. Бортовой компьютер продолжает работу и свои выводы должен скоро представить мне. Мне бы так же очень хотелось, что бы вы попытались узнать, где в настоящий момент находятся истинные драконы этого мира и как мне с ними встретиться. Пора приступить к исполнению второй части моего плана и вернуть хозяевам чёрную книгу зла....
  ... - Палубный матрос Ария, за все те безобразия, что вы умудрились сотворить, ваш статус понижен до разряда трюмного матроса. Приказываю, - найдите короля Гарольда и уединитесь с ним так, что бы даже муха не присутствовала при нашем разговоре. По готовности просто нажмите кнопку вызова, это закрытый канал связи и сами вы со мной не свяжитесь, а теперь в двух словах доложите об обстановке в королевстве Флора. Коротко и по существу.
  - Докладывает трюмный матрос Ария, - в королевстве обстановка спокойная, сведения о предстоящем нападении ёкаев из заброшенных шахт и копий Франсии не подтвердились. Срединный мир оказался односторонне блокирован неизвестной магией, и всякая связь с внешними мирами действует только на приём. Коммуникатор леди Авроры практически разряжен и его мощности уже не хватает, что бы пробить блокаду. Доклад окончен.
  - На связь с Авророй не выходить, на её вызовы не отвечать. Всё остальное - во время сеанса связи с королём Гарольдом. Конец связи.
  В целом, мои предположения подтвердились. Короля Флёри выманили в срединный мир с основной ударной силой королевства и там каким-то образом заблокировали. Это могло означать только одно - наш противник не имеет достаточно сил и средств для открытого вторжения и схватки лицом к лицу. Бортовой компьютер сейчас очень внимательно анализирует духов и ищет действенные способы по их нейтрализации и уничтожению. Если духи - искусственные порождения Акапульки, а не гости извне как шагготы, то подобрать к ним ключик, вопрос времени.
  Мои предположения очень быстро подтвердились. Действительно, эти энергетические сущности были настроены на определённые параметры, и никакого внешнего управления ими не было. Они реагировали только на людей в пределах дворцового комплекса. При этом им было всё равно, кто перед ними - мужчина, женщина или ребёнок. Свою энергетику они подпитывали от источника, вернее двух источников, один из которых находился в конюшне для грифонов седьмой когорты, а второй в районе королевской кухни, вероятнее всего, в одной из кладовых для продуктов.
  Муха тут же изъявила желание проверить кухню и обнаружить источник подпитки для духов, а Кхор получил задачу внимательно осмотреть стойла грифонов и подсобные помещения. Через несколько часов, когда уже во Флёри наступало время рассвета, и мне было пора возвращаться в спальню Авроры, источник силы в кладовой был найден. Это был копчёный окорок с вшитым в него кристаллом грязно-коричневого цвета. Вскоре подобный кристалл был найден и в конюшне. Он был тоже вшит в седло грифона принцессы Авроры. Почему-то эта информация меня не удивила и не особо расстроила, однако мозаика всё никак не хотела складываться в одну общую картину....
  - Принцесса, я хотел, что бы вы показали мне, где у вас содержатся грифоны, а заодно позволили мне поближе познакомиться с вашим скакуном-летуном.
  - Милорд, - разговор происходил при посторонних, поэтому Аврора держалась вполне официально, - вам просто захотелось проверить порядок в конюшне и выполнение вашего приказа по наведению порядка. Повторю ещё раз, никакого личного участия в телесных наказаниях своих всадников я не потерплю.
  - А, вы о той моей угрозе? Это была шутка, заставившая их торчать в конюшне и не позволившая совершить диверсию и отвлечь наше внимание во время нападения. И вообще, я женщин, а тем более девиц не бью. Убить могу, а бить - ни-ни. Кстати, вы распорядились объявить о своём замужестве, или это пока тайна?
  - Лорд Эндрю, вы или слепой, или глупец. Вы что не видите, что у меня волосы уложены как у замужней женщины? Всем уже стало ясно, что я вышла замуж, а официально об этом будет объявлено на свадебном пиру, когда вся королевская семья будет в сборе. Вам же до этого торжественного события необходимо пошить свадебный костюм, не будете же вы присутствовать на столь важном мероприятии в своих боевых доспехах.
  - У меня есть парадный мундир, его вполне хватит.
  Аврора с подозрением посмотрела на меня, - А чем он отличается от вашей повседневной одежды?
  - На нём имеются отличительные знаки, показывающие, сколько архимагов Акапульки пало от моей руки, да и количество боевого оружия, что я обычно ношу, значительно сокращено. Это же парадный мундир. А что это произошло с этой сворой девиц, что крутятся вокруг вас? - Я заметил, что девушки из свиты Авроры стали коситься на меня, и старались близко не подходить.
  - Знаете милорд, если б я лично не была свидетельницей того, как вы расправились с очередным архимагом, кучей его учеников и приспешников, я бы подумала, что вы хвастаетесь. Видимо мои фрейлины немного побаиваются вас. У всех ещё на слуху та ужасная схватка с драконом над ристалищем, обросшая такими подробностями и слухами от очевидцев, что я диву даюсь. Многие уже сейчас у меня спрашивают, что это за чёрная молния вас сопровождает, откуда она берётся и куда исчезает?
  Интересно, кто и когда уже успел ей задать эти вопросы, если с момента моего появления в её спальне, мы не расставались, неужели у них тоже имеются средства дальней или телепатической связи, вроде наших мнемоконтактов?
  - Это про Муху? Ну так объясните любопытным, что это 'чёрная смерть' из легенд - мифическое волшебное существо, для которого не существует ни времени, ни расстояния и если она решила кого убить, то от неё никуда не спрятаться. Она моя дочь и телохранитель, существо весьма подозрительное и злопамятное с резкой сменой настроения....
  - Возле нас мгновенно появилась мантикора, - Папа, не надо наговаривать на меня, я добрая и игривая. Авророчка может подтвердить, - и Муха вновь исчезла.
  Теперь свита принцессы сбилась в тесную кучку у входной двери, боясь пошевелиться или произнести хоть слово, а я продолжал рассказывать страшилки, - Учтите фрейлины, по пустякам нас с принцессой лучше не беспокоить, обязательно стучать в дверь спальни или любого другого служебного помещения и спрашивать разрешения войти. Дело в том, что с внезапными посетителями мантикора, а она к вашему сведению тоже носит титул принцессы, разбирается очень быстро, - сначала убивает и только потом спрашивает, кто пришёл и с какой целью. Правда, ей ещё никто не ответил ни на один вопрос, ведь трупы не разговаривают...
   Одна из девиц охнула и упала в обморок на руки своих подруг, а все остальные, без исключения, побледнели. На шум обернулась Аврора, которая стояла перед столиком с зеркалом и примеряла различные украшения и поэтому пропустила наш разговор.
  - Леди, я не слышала, что вам там наговорил мой супруг, но если речь шла о его дочери, то вы должны знать, что это бессмертное магическое существо, способное в одиночку победить целое рыцарское войско... - ещё два тела с шумом упали на ковры, но их уже никто не подхватил...
  
  18.
  
  Завтракали мы в отдельном помещении и кроме Мухи и призрачных волков, рядом никого не было. Это было странным, я почему-то был уверен, что будет достаточно желающих составить нам компанию или навязаться в собеседники. Ситуацию разъяснила Аврора, - Её королевское величество запретила нас беспокоить первые несколько дней, давая возможность окружающим привыкнуть к вашим выходкам милорд, и манере говорить.
  - Я что, уже успел в чём-то провиниться?
  - Честно говоря, не знаю, я ещё не решила, но вы разговариваете таким командным тоном, которым никто у нас не разговаривает, даже королева и король.
  Я сделал вид, что её слова меня покоробили, - Ну извините ваше величество, я солдат и к политесам не приучен. Кстати, предупредите своих товарок, что бы отныне обращались к вам как к вашему величеству, а вашим высочеством вы будете только в присутствии королевы матери и короля отца.
  Надеюсь, вы, ваше величество, не будете искать ни каких причин для того, что бы отложить мой визит в конюшни? Я прямо горю желанием взглянуть на ваших грифонов и если повезёт, то посостязаться с ними в скорости и манёвренности.
   Однако Аврора или не услышала мой вопрос или сделала вид, что не услышала. Через некоторое время она стала рассуждать вслух, - Странно, что её величество ни разу не поинтересовалась, как у нас дела, не спросила о моём самочувствии и что интересно, не задала ни одного вопроса по нападению драконов. Я считаю, это не случайно...
  - Интересно, а кому она должна была задавать вопросы? Сомневаюсь, что вы были бы откровенны со своей матерью, если б она стала расспрашивать вас о том, как прошла первая брачная ночь. Схватку с драконами она наблюдала вместе с вами, а возможности встретиться со мной, у неё ещё не было. Да и я не расположен ни к беседам, ни, тем более, к откровенности, - принцесса надула свои губки и начала меня просто-напросто игнорировать.
   Так как основное местоположение грифонов из-за отвратительного запаха их фекалий находилось на приличном удалении от дворцового комплекса, мы направились в конюшни, где располагались летающие зверушки дежурной когорты. Там нас встретила чистота и порядок на центральном проходе, а в боковые ответвления меня Аврора меня не пустила, пояснив, что там всё то же самое. Возле отсека, в котором находился её грифон, мы остановились. Эта тварь равнодушно взглянула на меня и потянулась к молодой королеве, которая тут же скормила ей припасённую сочную грушу.
  - Это моя крошка и любимица. Её зовут Модница из-за того, что она любит яркую сбрую и расшитые сёдла. Вот посмотри на это седло, его сделали в Самоцветном королевстве нижнего мира. Правда, оно очень красивое?
   - А у вас все сёдла для грифонов делают в нижнем королевстве?
  - Не только для грифонов, но и для лошадей. Там есть специальная гильдия королевских шорников, которая обслуживает все королевские дворы во всех мирах.
   Я подошёл к седлу, и мой перстень полыхнул багровым светом. Мне пришлось сделать удивлённое лицо, вытащить заранее припасённый лазерный нож и разрезать кожу на луке. Грязно-коричневый камень размером с крупный лесной орех взмыл вверх и тут же приземлился на мою раскрытую ладонь. Всё то время, что он растворялся в моей руке, я внимательно наблюдал за лицом и реакцией Авроры. Она была не просто удивлена, а даже шокирована блеском моего перстня и появившимся кристаллом силы. Неотрывно наблюдая за тем, как он растворяется в моей ладони, она выдохнула, - Это что?
  - Это вам, миледи, подарок от магов Акапульки. Значит, говорите, что эти сёдла изготовляют в нижнем мире, в Самоцветном королевстве? А свиное мясо и окорока вам тоже поставляют оттуда?
  - Не знаю, вроде да. Да, точно, там есть специальные фермы, а почему это вас так заинтересовало?
  - Муха, тащи сюда этот окорок из кладовой, - и через мгновение мантикора с копчёным окороком в зубах оказалась возле нас.
  Грифон вздрогнул и попытался или провалиться сквозь землю, или раствориться в ограждении своей клетки. Мне так кажется, что раньше мантикоры охотились на грифонов и в их памяти на генетическом уровне остался панический ужас перед этими существами.
  Камень, спрятанный в окороке, тут же взлетел над ним и также покорно приземлился на мою ладонь, что бы через пару минут бесследно раствориться в ней. От наличия двух камней я испытал небольшой дискомфорт, который достаточно быстро прошёл, а Аврора схватила мою руку и стала её внимательно рассматривать.
  - Как, как ты это делаешь? Ведь это тоже камень от Акапульки? Они не повредят тебе, с тобой всё будет в порядке?
   Не отвечая на её вопрос, я отдал мысленный приказ Мухе - Побудь, дочурка, снаружи, а Кхор и Трофей встретят здесь непрошенных гостей. Этот кусочек мяса можешь забрать себе и съесть, а то мне кажется, что ты немного похудела, - Муха тут же исчезла.
  - Дорогая, извини, я контактировал с принцессой и не слушал, о чем ты меня спрашивала. Ты не могла бы повторить свой вопрос?
  - Конечно могла бы, дорогой, но в нём отпала необходимость.
   Её сарказм я пропустил мимо ушей, - Вот и прекрасно любовь моя, ибо ещё древние мудрецы говорили, что чем меньше знаешь, тем крепче спишь. А теперь ты не могла бы пойти и успокоить своего грифона, пока он не решил, что для него лучше будет, развалив крышу, вырваться наружу, чем изображать из себя одну из досок своего стойла.
  Кхор, Трофей, вы готовы? Сейчас все эти духи и демоны ринуться к нам. После того, как мы уничтожим их основные силы, вы отправитесь на зачистку всего дворцового комплекса.
  Авророчка, не выходи, пожалуйста, из стойла, помощи от тебя не будет никакой, а вот мешаться и путаться под ногами ты будешь. Всё равно ни этих духов, ни демонов ты не видишь, да и твой игрушечный ножик, который ты гордо называешь мечом, вряд ли причинит им существенный вред. Напомни мне потом, что бы я подобрал тебе настоящее оружие. Негоже жене Вольного охотника ...- договорить я не успел, так как первая партия духов через открытые двери ринулась к нам.
  Закипело сражение, в которое вскоре пришлось вмешаться мне, так как мои призрачные волки не справлялись с чрезмерным наплывом 'гостей'. Велигож и Радужный свет мелькали с неимоверной скоростью, создавая непроходимую завесу передо мной, о которую раз за разом разбивались волны духов. В воздухе давно уже пахло озоном, вся конюшня было озарена ярким светом, ибо эти существа, перед тем как навсегда исчезнуть, отдавали свой заряд и превращали его в яркие вспышки света. Сколько так продолжалось, я не знаю. Это напоминало мне тренировку на выносливость, что любили устраивать преподаватели Ньюкасла своим ученикам, когда около сотни первокурсников по очереди нападали на выпускника, не давая ему даже перевести дух, не говоря уж о том, что бы стереть пот со лба. Иногда подобные бои продолжались сутками. У нас же всё закончилось значительно быстрее.
  Это уже потом Аврора призналась мне, что мелькание моих клинков и вспышки света нагнали на неё такую дрёму, что она пару раз даже засыпала стоя, обняв за шею свою Модницу. К действительности меня вернул голос Кхора, - Охотник, уцелевшие стали разбегаться, мы с Трофеем отправляемся на охоту и зачистку, а ты прибери за сестрёнкой, а то она в порыве радости разбросала останки демонов в разные стороны. Мало того, что почти все грифоны опорожнили свои кишечники прямо здесь, так и эти ошмётки страшно смердят.
  - Аврора, пойдём наружу, здесь действительно нечем дышать. Своим девицам скажешь, что я крайне недоволен тем, что даже зная, что я прибуду с проверкой, они не удосужились прибрать за грифонами их навоз.
  За пределами конюшни было чуть получше, всё-таки небольшой ветерок раздувал отвратный запах от кусков зелёного мяса и слизи. А вокруг толпилось не менее сотни рыцарей и всевозможных придворных обеих полов, правда стояли они небольшими кучками на приличном расстоянии, и намерения приблизиться не изъявляли.
  - Аврора,- намеренно громко я обратился к жене, - а что, в этом королевстве все такие бестолковые неучи, которые не знают, что останки демонов следует сжигать в огне, если они сами не исчезают? А может быть это белоручки и трусы, которые боятся испачкаться? Если это так, то они недостойны носить рыцарское звание. - И уже более тихо я поинтересовался, - Муха, ты как? Помощь от меня нужна?
   Появилась мантикора, которая 'весело' улыбалась и прорычала, - Папа, ты представляешь, твой кусочек мяса только разогрел мой аппетит. Я, было, собралась проверить другие кладовые и запасники на кухне, как откуда ни возьмись, появились противные демоны и попытались меня задержать. Я так разозлилась, так разозлилась, что, по-моему, ни одного из них не взяла в плен, что бы ты мог его допросить. Не сердись, ладно?
  - Принцесса Муха, - я постарался говорить серьёзно и с недовольством в голосе, - ваше чрезмерное стремление решать все проблемы силой вновь оставили меня без пленника. Как я теперь узнаю, откуда они здесь появились и кто их призвал? Мне что, опять читать мысли всех придворных и разбираться в той чепухе, которой забиты их головы? В наказание я лишаю вас десерта на обед и на ужин тоже.
  - Ну и пожалуйста, со мной Авророчка поделиться, а ты, папа, жадина! - Муха исчезла, а я с удовлетворением отметил, что уже разгорелись два костра, в которые стали скидывать остатки от демонов. Вскоре подошёл какой-то древний старик с посохом в руке, что-то пробормотал себе под нос и в одно мгновение все куски мяса и даже слизь вспыхнули ярким пламенем и исчезли. Свежий ветерок разогнал вонь и отвратительный запах, жить стало лучше, жить стало веселее.
  Старик неторопливо подошёл ко мне, - Чудны дела твои Всеблагой, вот уж не думал, что на закате своей жизни встречу дикого чистильщика с двумя кхорами. Сын мой, ты хоть одну очистительную молитву знаешь?
  - Старче, я не знаю не только ни что такое молитва, а тем более очистительная, я даже понятия не имею, кто такой ваш Всеблагой. Знаю я одного - сэра Старка, во многих мирах его называют Всемогущим и даже богом, но при наших встречах он себя так никогда не называл.
  -Так ты встречался с Всеблагим?
  - Если мы говорим об одном и том же, то встречался.
  Внезапно всё замерло и застыло, а передо мной возник сэр Старк, - Вот же противный старик, сколько я уже раз ему объяснял, что никакого всеблагого уже давно нет, я отправил его в небытие, а он опять за старое. Извини Эндрю, это моя промашка, что не обучил тебя очистительным и очищающим молитвам этого мира. Сейчас мы это дело исправим, а со стариком не спорь, бесполезно, - он так же внезапно исчез, как и появился.
   Люди ожили и продолжили заниматься своими делами, будто и не было этой странной остановки времени, и только Аврора как-то по-особенному посмотрела на меня и сделала непонятный жест рукой....
  После того, как мы смыли с себя грязь, пот, усталость и даже немного повалялись в теперь уже нашей каюте, я получил сигнал от Арии по коммуникатору. Долго же она искала короля Гарольда, почти сутки, хотя со слов Авроры я знал, что в срединном мире время течёт чуть быстрее, чем во Флёри, а уж в нижнем мире, где живут в основном нормальные люди, оно летит стремительно. Включив закрытый канал связи и сделав знак Авроре, что бы она прекратила домогаться меня и не мешала, я спросил, - Ария, мой приказ выполнен, король Гарольд найден?
  - Да, милорд, он стоит рядом со мной, здесь так же находится владыка Флоры - король Зигфрид. Мы находимся в полевом лагере в чистом поле, королевский шатёр окружён гвардией короля Гарольда, приближаться к нему ближе, чем на сто метров, запрещено.
  - Прекрасно. Есть ли какие-нибудь изменения, или королевство Флора по-прежнему блокировано и находится в изоляции от всех остальных миров?
  - Изменений нет, хотя цвет марева на небосводе изменился и их величества короли Гарольд и Зигфрид считают, что теперь можно попытаться проломиться силой.
  - Понятно. Ария, я считаю, что причина и источник блокады находится в верхнем мире, в Флёри. Я тут немного его уже почистил, но недостаточно. Зачистку мы провели только в дворцовом комплексе, а искать источник искажающего поля следует в одном из дворцов или замков лордов королевства, в тихом и спокойном месте, которое не привлекает ничьего внимания.
  Ария, спроси у короля Гарольда, согласен ли он тайно от всех вернуться в королевство и вместе со мной приступить к поиску и уничтожению источника тёмной силы, оставив все дела на своего брата?
  Через пару часов я начну поиски самостоятельно...
  - Одного я тебя никуда не отпущу, - тут же вмешалась Аврора, - это что же получается, мы только поженились, а ты уже сбегаешь от меня?
  - Ария ты слышала? По прибытию во Флёри ты вступаешь во временное командование этим сбродом благородных девиц, под названием седьмая когорта. У тебя будет меньше месяца на то, что бы сделать из них боеспособное подразделение, обученное действовать в составе небольших групп в закрытых помещениях и на ограниченном пространстве. Королеве Азоре скажешь, что её муж готовится к возвращению со всеми своими ударными силами домой и что им с братом удалось найти обходные пути барьера, но это потребует определённого времени. Тебе всё ясно? Вопросы?
  - Милорд, король Гарольд интересуется, что вы имели в виду, когда говорили о зачистке дворцового комплекса? Перестраивать и восстанавливать что-либо понадобится?
  - Нет, мы уничтожили основную массу невидимых энергетических духов, а Муха повеселилась с десятком проникших сюда демонов. Сейчас мои призрачные волки разыскивают уцелевших и нейтрализуют их. Ещё вопросы?
  - Вопросов больше нет.
  Через десять минут по корабельному времени возьмёшь короля Гарольда за руку, и я перенесу вас на Альбатрос, а потом отправлю тебя в спальню королевы Авроры, вместе с ней, разумеется, что бы она передала тебе дела и должность командира седьмой когорты. Дальше будешь действовать самостоятельно. Конец связи.
  Аврора, тебе не кажется, что следует одеться, а не встречать отца в неглиже? Через десять минут я перенесу их с Арией в нашу каюту.
  - Эндрю, ты невыносим, опять спрятал всю мою одежду в ванной комнате? И когда ты прекратишь свои детские шуточки?
  - Опять я у тебя виноват, но ведь ты сама решила переодеться в ванной. Хотя правильнее сказать - раздеться там....
  ... - Отец, позволь представить тебе моего супруга - сэра Эндрю Ньюкасла, короля Горного королевства. Обряд создания семьи я провела сама пару дней назад, не дожидаясь тебя, что бы соблюсти некоторые формальности...
  - Я так понимаю, Аврора, инициатива исходила от тебя, а сей молодой человек не очень торопился надевать хомут на свою шею?
  - Папа, я не хомут...
  - А с тем, что уже села ему на шею - согласна?
  - И никуда я не садилась. Он такой, что на него где сядешь, там и слезешь, да ещё сделаешь пару шагов назад. К тому же он действительно оказался самым настоящим драконом, хотя до последней минуты скрывал это.
  - Что ж, приятно познакомиться молодой человек, я король Флёри сэр Гарольд Непобедимый, и мне ни разу не приходилось встречаться с драконом - мужчиной.
  - Рад знакомству ваше величество, - и мы оба расшаркались и практически одновременно заулыбались. Ни он, ни я не были знатоками королевского этикета и со стороны это выглядело, наверное, комично, так как и Аврора и Ария тихонько прыснули в кулак и тут же отвернулись от нас, что бы скрыть свои улыбки.
  Отец Авроры представлял собой моложавого мужчину среднего возраста с благородными чертами лица, ясным открытым взглядом и такой же улыбкой. О его возрасте могли говорить несколько седых прядей в небольшой бородке и волосах, а так, если б я не знал, что он отец моей жены, то принял его бы за её старшего брата. Его стать и выправка ясно указывали на то, что он прирождённый воин - боец, хотя и недостаточно обученный, а небрежная манера носить оружие говорили, что он лучше и спокойнее себя чувствует в боевом отряде, чем где-нибудь на балу или на королевском троне.
  Он тоже не стесняясь внимательно рассматривал и изучал меня, но краснела от этого почему-то Аврора. Она словно ждала, какая реакция последует от её отца, одобрит ли он её выбор? Видимо всё прошло как надо, так как новоиспечённая королева несмело улыбнулась, развела руки в стороны, - Лучшего не было, пришлось взять в мужья невоспитанного грубияна, который, не стесняясь, говорит в глаза то, что думает и которого, почему-то, любят его подданные.
  - О короле Горного королевства мне немного рассказа леди Ария и услышанное меня весьма впечатлило. Сэр Эндрю, я надеюсь, у нас ещё будет возможность весьма обстоятельно поговорить об интересующих нас обоих проблемах, а сейчас ответьте мне на один вопрос, - леди Ария, каково её положение в иерархии вашего королевства? Не поймите меня превратно, но меня просили это уточнить несколько моих гвардейцев - госпожа Ария им приглянулась, а законы нашего королевства запрещают моим гвардейцам жениться на девушках неблагородного происхождения. Хотя это может показаться и странным, ведь девушкам из знатных семей не возбраняется брать в мужья простолюдинов. К сожалению, изменить это неравноправие я не в силах, иначе всё женское население королевства выступит против, а когда женщины объединяются, сами знаете, справиться с ними мы не в состоянии.
  - Вопрос, конечно, интересный - леди Ария, как член команды Альбатроса, вне всякого сомнения, девица благородных кровей. Настолько благородных, что она даже иногда позволяет себе перечить, противиться и не выполнять прямые приказы и распоряжения своего короля, за что, кстати, до сих пор находится в опале. Ей, до настоящего времени, было запрещено попадаться мне на глаза.
  Леди Ария, а что это вы, позвольте поинтересоваться, здесь делаете? Почему вы ещё не на камбузе, или вы забыли о своих обязанностях? Прихватите с собой её величество, пусть учится управлять и использовать наше оборудование.
   А что касается иерархии, то она находится на ступени между графиней и маркизой, хотя за её провинности, я недавно объявил о понижении её статуса до обыкновенной баронессы. Своих земель и владений в моём королевстве у неё нет, зато неприлично много алмазов и золота в собственности. Как-то так. А вообще-то, в наших королевствах, все эти благородные и не очень - не более чем формальность и дань традициям.
  Сэр Гарольд, как только мы поужинаем, я отправлю некоторых не в меру любопытных во Флёри и только тогда и не раньше, мы обсудим текущие проблемы. За столом эти вопросы лучше не поднимать. Муха, тебя это тоже касается. Появись и познакомься с отцом своей Авророчки....
  Затем, в ожидании ужина, мы прошли в отсек управления, где я доступным языком попытался объяснить человеку застрявшему в средневековье, принципы работы корабля.
  За ужином я поинтересовался, а почему его величество прибыло к нам без сопровождения своего кхора, и с удивлением услышал, что призрачный волк короля внезапно исчез и уже долгое время не появляется. Конечно, у него и раньше были длительные отлучки, но тогда он о них предупреждал. Больше к этой теме мы не возвращались, а я подивился беспечности короля - пропал его кхор, а он даже не предпринял никаких попыток его разыскать. Хотя, если учитывать ту беспечную жизнь и рутинное болото, в котором они обитают, ничего удивительного в этом не было. Сонное царство, которое даже блокада одного из миров не встряхнула....
  Инструктаж Арии и последние наставления Авроре особо не затянулись. Я просто напомнил, о чём можно, а о чём нельзя говорить, попросил Арию научить Аврору блокировать свои мысли и предупредил, что дурная инициатива наказуема, после чего беспардонно выпроводил подруг в спальню Авроры. Оставшись наедине с королём и вздохнув с облегчением, я предупредил его, что наш разговор невозможно ни подслушать, ни записать, так как все устройства и приспособления блокированы....
  - Сэр Гарольд, позвольте узнать, как продвигается расследование смерти матери вашей жены - леди Клариссы? Сдвиги какие-нибудь есть, или всё затухло само собой?
  Он с удивлением посмотрел на меня, - А ведь действительно, столько лет уже прошло.... Зная характер Азоры, я сомневаюсь, что она забыло о своей клятве найти и покарать убийцу. А к чему этот вопрос сэр Эндрю? Вам что-то стало известно?
  - Не берусь утверждать, но мне кажется, что версия с вином неубедительна и придумана для того, что бы скрыть всякие следы преступления.
  - А откуда вы знаете, что Клариссу отравили?
  - Я умею читать мысли других людей, если они недостаточно блокированы. Пара наводящих вопросов Авроре и умело вызванные ассоциации направили её воспоминания в нужное русло. Пусть даже она не знает всех подробностей, но и того, что мне стало известно - достаточно, что бы сделать некоторые выводы. А ещё меня весьма заинтересовала легендарная история вашей женитьбы на королеве, вернее не сама история, а попытки Акапульки помешать этому и стремление её адептов захватить дворец и портал из нижнего мира в верхний. Ведь очевидно, что вашей женитьбе препятствовали очень настойчиво и умело. А почему? Да и последняя попытка нападения на вашу жену и дочь наводит на мысль, что разгадка тайны по-прежнему находится в королевском дворце и пока леди Азора жива, существует опасность разоблачения....
  
  19.
  
  Мы удобно устроились в креслах рубки управления, и я меланхолично стал нажимать на различные кнопки и сенсоры. Консоль ответила мне разноцветным миганием лампочек и датчиков. Установившееся молчание я нарушил первым....
  - Не обижайтесь сэр Гарольд, если я начну вам говорить неприятные вещи, мы с вами короли и понимаем, что на наших плечах лежит ответственность и за государство и за его население. Я прибыл в ваше королевство не ради красивых глаз вашей старшей дочери и уж точно не ради того бормотания, когда она объявила нас мужем и женой. Я даже не уверен, что подобный брак признает мой королевский совет и не объявит его незаконным. Меня привела к вам Акапулька, вернее высокая вероятность того, что в одном из ваших закрытых миров находится её основная база и заседает совет архимагов. Как говорится - в тихом омуте демоны водятся. Но начну я по порядку.
  Ещё не будучи Горным королём, я любил копаться в дворцовой библиотеке и архиве, где искал любые упоминания о встрече с нечистью и о проблемах внешних миров. Однажды мне посчастливилось наткнуться на рукопись моего легендарного предка - первого Горного короля, в которой он описывает разгром базы Акапульки в одном из тёмных миров и своём понимании происшедшего. А заинтересовало меня упоминание об одном драконе, который якобы долгие годы находился в плену у магов Акапульки, и который пытался навязать свою волю Вольному охотнику. Однако появление мантикоры спутало ему все карты, и он поспешно сбежал, не смотря на то, что его весьма заинтересовали сведения о наличии целого мира населённого племенем драконов. Вольный охотник, на основании увиденного им лично, пришёл к выводу, что этот дракон разыграл перед ними целый спектакль, что бы предстать этакой жертвой магов Акапульки, а то, что он поспешил уничтожить портал проникновения, навело его на мысль, что он использовался не только драконом, но и Акапулькой для экспансии в наши миры. Не буду утомлять вас подробностями и поэтому познакомлю с самой сутью моих рассуждений и предположений.
  Итак, был создан некий артефакт, выступающий в качестве приманки для всех тех, кто поклоняется злу и стремиться к мировому господству. Этакий источник света для мотыльков и ночных бабочек, что летят на яркий свет, который был помещён в специальный закрытый мир. Силы зла, должны были беспрепятственно проникать в него и здесь находить свой конец. Заниматься их уничтожением должны были два дракона и привлечённые для этих целей жители триединого мира и в особенности члены специально созданного ордена Акапулька. Хранителем этого артефакта была выбрана рождённая огненным дыханием дракона Трояна его дочь - драконесса Кларисса, она же была поставлена неким богом, назовём его Всемогущий или, может быть, Всеблагой, старшей в этом мире - ловушке. И действительно, зачем суетиться, искать и уничтожать тёмные силы во вселенной, когда проще собирать их в одном месте. Однако Всемогущий допустил одну ошибку, с подробностями своего плана он ознакомил только перводракона Трояна, а тот рассказал об этом своей дочери. А вот дракон Цебр остался в неведении. Узнав о наличии столь мощного артефакта, который даёт власть над всеми разумными мирами и не подозревая, что это всего-навсего приманка и ловушка, он возжелал им завладеть. С этой целью он женился на Клариссе, у них родилась дочь - Азора, но к своей мечте - найти или завладеть артефактом, он не приблизился. Троян и Кларисса строго хранили доверенную им тайну.
  Вот тогда у Цебра и возник план - убрать свою жену. По его замыслу, она перед смертью должна была поведать тайну артефакта своей дочери, которую Цебр, не без оснований, надеялся уговорить поделиться с ним знанием и последней волей Клариссы. Но что-то пошло не так. Толи Троян что-то заподозрил, толи ещё что-то, но у него ничего не получилось. Тогда в гневе он своей магией закрыл и запечатал дворец Азоры, наложив на него заклятие оцепенения и забвения. Цебр рассуждал так,- уж если я не могу воспользоваться этим артефактом, то им не воспользуется никто. Разрушить заклятие мог не целовавшийся с девушкой холостой юноша и только после того, как подарит свой первый поцелуй Азоре и потом проведёт с ней ночь любви. Сразу же после дефлорации чары разрушатся и заклятие спадёт. Необходимо отметить, что к этому времени ему уже удалось полностью подчинить себе орден Акапульки и направить его в нужное ему русло тёмной магии. Найти и завладеть этим артефактом стало идеей фикс для Акапульки, которая тоже стремилась к вселенскому господству.
  Да вот только одного Цебр не учёл - силу материнской любви. Понимая, что пока Азора будет хранителем, её жизнь будет в опасности, Кларисса выбросила сей артефакт за пределы закрытого мира, где он принял окончательную форму в виде тёмной книги зла - Некрономикон.
  Своим поступком она нарушила волю Всемогущего, но даже он ничего сделать не мог, и прошло очень много времени, прежде чем этот артефакт оказался в наших мирах и мой легендарный предок - первый Вольный охотник и первый Горный король, нашёл его. Видимо Кларисса подозревала своего мужа, так как Некрономикон охраняли статуи двух живых мантикор, которые известны как убийцы драконов или чёрная смерть. Именно с этого момента начинается противостояние тёмных сил и Горного королевства. Это противостояние закончилось масштабным вторжением ударных сил Акапульки в наши миры и Подгорный дворец, а также ответным ударом по основному логову тёмных магов. В ходе решающего сражения, с помощью плазмоидов - шагготов и особо подготовленных воинов-универсалов, база Акапульки была разгромлена, нападение её ударных отрядов на разумные миры отбито, а их архимаг уничтожен.
  Во время боя в подземельях ордена был обнаружен закованный в магические и железные оковы дракон, которого, якобы, тёмные маги держали в темнице многие годы и даже столетия. Однако ни следов от железа, ни следов от тварей, которые поедали плоть дракона, на его теле не оказалось, что позволило моему предку сделать впоследствии вывод, что это был хорошо разыгранный спектакль. Видимо Цебр был уверен в успехе нападения и заранее прибыл для того, что бы или забрать Некрономикон, или изучить его прямо тут на месте. Этого не произошло, а узнав, что в схватке с Акапулькой была задействована мантикора, хотя на самом деле их там было три, он поспешил ретироваться, предварительно разрушив портал проникновения и закрыв его нерушимым запором.
  Время для почти бессмертного существа - ничто и Цебр продолжил плести паутину своего заговора.
  Акапулька оправилась от удара, восполнила свои ряды, хотя, как я полагаю, таких сильных магов, как в самом начале, в тёмном ордене уже не осталось. Ведь те первые были учениками самого Трояна и часть своей магии он передал им. Ряды Акапульки пополнила уцелевшая Навь, а маги приступили к экспериментам по перевоплощению или перерождению обычных живых существ в злобных монстров. Некрономикон был надёжно спрятан в Подгорном дворце, а тайну его местонахождения Горный король не доверил никому, даже своим детям.
  Шли годы, десятилетия, столетия, противостояние с Акапулькой кануло в лето, превратилось в красивую сказку со счастливым концом. К тому же, уже многие десятилетия, в результате разрушительной тайной работы, в Горном королевстве не было ни короля, ни его местоблюстителя, способного надеть корну. Когда-то единый мир, представлявший собой единое целое верхнего, срединного и нескольких нижних миров, распался на отдельные королевства. А с разобщёнными легче справиться. Меня насильно и обманом усадили на трон Горного короля и принудили взвалить на свои плечи все сопутствующие этому проблемы, к тому же корона приняла меня, как единственного наследника моего легендарного предка.
  А вот теперь представьте себе такую картину, пущен слух, что чёрная библия зла найдена и вот - вот будет уничтожена королём. Где и когда она вновь всплывёт и восстанет из пепла, никто не знает и предсказать не может. Я стал готовиться к нападению Акапульки. В день нападения появляется Аврора с одной единственной целью - дать мне бой и принудить к отказу от женитьбы на ней, о которой я, кстати, и не помышлял. Но ей был умело внушено, что она предназначенная и если ей не предпринять определённые действия, то станет женой дракона. С первого де взгляда на вашу дочь мне стало понятно, что у неё полностью отсутствует блокада и её мозг представляет собой открытую книгу, которую может читать любой, кто имеет такую способность. А это значит, что Аврора подвержена внешнему воздействию и вполне может стать игрушкой и исполнительницей чужой воли, сама не замечая того.
  По замыслу того, кто её послал ко мне и рискнул создать портал в наш мир, наше противостояние должно было отвлечь моё внимание от проникновения Акапульки в королевскую библиотеку, для этой же цели служило массовое нападение монстров Нави через тот портал, через который ко мне прибыла ваша дочь. Вот только кукловод не смог предусмотреть задержку, что произошла при входе Авроры в малый зал, туда с обнажённым оружием вход запрещён. В результате я с мантикорой отправился в библиотеку, где и принял на себя основной удар магов и учеников Акапульки и даже одного из Архимагов ордена, после чего ко мне в собственность перешёл его перстень-определитель. Аврора же в это время, весьма неумело, но решительно мешала моим универсалам расправляться с порождениями тьмы у входа в хранилище Некрономикона. Она совсем не обучена тактике группового боя и не умеет обращаться с клинком. Это основная причина того, что несколько моих мечников получили ранения, защищая и оберегая её, а сама схватка непростительно затянулась. Нескольким тварям даже удалось улизнуть с поля боя и их пришлось потом уничтожать отдельно. Не знаю, специально или нет, но ваша дочь захлопнула портал проникновения, перечеркнув рисунок на стене.
  Погостив некоторое время у нас, она неожиданно исчезла, чем весьма облегчила мне жизнь, так как я не знал, как с ней поступить, толи как с агентом Акапульки, толи как с непослушной и своенравной девицей, находящейся под чужим воздействием. Её повторное появление развеяло полностью мои сомнения - Аврора связана с тёмным орденом. Дело в том, что незадолго до этого Красавица - королева мира драконов и часть её подданных предали меня, похитили мою воспитанницу и исчезли в неизвестном направлении. А мне стало известно, что она несколько раз посещала ваши миры и имела беседы, вероятнее всего с Цебром. Так вот, ваша дочь появляется с моей воспитанницей в королевской библиотеке, именно там, где и хранился долгое время Некрономикон. Да только не был учтён один фактор, к подобному развитию событий я был уже готов и приготовил для агентов Акапульки сюрприз. Те сущности и демоны, что были помещены в оболочку Клер, попали в силовую ловушку, были разделены и переданы для изучения моим учёным, так что и это изощрённое проникновение не увенчалось успехом. Вашу дочь я поместил под домашний арест, а после того, как направился к вам в гости, устроил ей побег вместе с ещё одной девицей, которую вы знаете как Арию. Я притворно очень зол на своего палубного матроса за своевольство и разыграл целую сцену королевского гнева с пролитием крови и мнимой смертью её помощников. Именно то, что Ария попала мне в опалу и тихо злилась на меня, позволило ей сблизиться с принцессой. Только Аврора не знала, что Ария не из наших закрытых миров, она из внешнего мира и совсем нечувствительна к магии. Вернее, нечувствительна к обычной магии, которую практикует Акапулька, а до более сложной и совершенной, тёмный орден ещё не дорос и, надеюсь, не дорастёт никогда.
  Моё повествование вас не утомило, лорд Гарольд?
  - Конечно нет, мой юный друг. Я узнал для себя очень много интересного, если ваши выводы и предположения верны, так что прошу вас, продолжайте.
  - С учётом того, что Акапулька и Цебр не знали маршрута моего движения, а само появление в закрытых мирах Некрономикона грозило крахом всех планов, были предприняты несколько попыток от уничтожения или разрушения моего Альбатроса, до создания искусственных препятствий на моём маршруте. Не скрою, я потерял достаточно много времени, но с другой стороны, это позволило мне очень хорошо подготовиться к противостоянию. Даже три псевдокхора не смогли меня задержать, не говоря уж о других попытках, когда мне подсовывали различных девиц, соблазняли тайными знаниями и всячески отвлекали от конечной цели моего путешествия. Я чуть было не опоздал и мне представить страшно, что могло произойти, если б покушение на леди Азору и Аврору увенчалось успехом. Вернее сказать, подобное развитие событий заставило бы меня, не смотря на огромное количество жертв, полностью уничтожить триединый мир, распылив его на атомы.
  - Ого, вы обладаете такой силой? Вы страшный человек лорд Эндрю.
  - Я не человек сэр Гарольд, я такой де дракон, как и вы. Или вам будет проще, если я к вам буду обращаться как к Цебру? Вы же не будете отрицать, что вам каким-то образом удалось захватить тело и разум короля?
  - Откуда у вас возникла такая нелепая мысль?
  - Мой перстень Архимага не отреагировал на вас, а значит вы не из их числа. Ещё по организации нападения на Альбатрос я понял, что в ход противостояния вмешивается третья сила. А утвердило меня в этой мысли отсутствие кхора короля Флёри. Кхор никогда и ни при каких обстоятельствах не покинет своего хозяина до тех пор, пока он жив. От вас он ушёл, так как ваше сознание это не сознание Гарольда, а кхор настроен именно на его сознание. Вы, видимо не знаете, что призрачный волк и король связаны между собой на ментальном уровне, который ни вы, ни тем более Акапулька, не в состоянии блокировать.
  - Интересное предположение. И что же вы намерены предпринять, если мы хоть на минуту поверим в эту вероятность?
  - Для начала я хотел бы уточнить у вас, что вам известно о леди Алиса? Она некоторое время со своим мужем гостила в вашем дворце?
  - Напомните мне, кто она такая, дело в том, что у нас бывает много гостей, и я не имею возможности помнить всех, но если есть в этом необходимость, то я распоряжусь навести об этой леди справки.
  - Не стоит себя утруждать, значит её визит не был особенно важным, если вы её не запомнили. А в отношении вас - я разделю сознание короля Гарольда и образ дракона. Цебр, вы же не можете принимать человеческий облик, поэтому очень часто используете свой образ для достижения различных целей. Так вы поступили, когда устроили целое представление во время схватки не на жизнь, а на смерть с будущим королём Зигфридом, за право обладать короной Флоры и ставшей его женой Феей. Зрительный и материальный образ вещь полезная и неоднократно испытанная, только вот требует огромных энергозатрат и расхода магических сил. Не случайно, после поражения от Зигфрида, вы достаточно долго восстанавливались, зато ваше настоящее тело и сознание оставались неуязвимыми. Так что уничтожив ваш образ, я нанесу вам чувствительный удар и на некоторое время выведу из строя. Этого мне вполне хватит, что бы найти и уничтожить основной оплот Акапульки, а потом добраться и до вас. Тем более я предполагаю, что стоит мне передать тёмную книгу зла королеве Азоре, как к ней полностью вернётся память, и она вспомнит всё, что ей говорила мать на смертном одре.
  - Если вы попытаетесь насильно разделить сознание Гарольда и Цебра, то это может привести к смерти короля - отца вашей жены. Как вы думаете на это отреагирует леди Аврора?
  - Мне нет дела до жизни или смерти короля Гарольда. Для меня он абсолютно посторонний и чужой человек, как, впрочем, и его дочь. Неужели вы думаете, что я поверю прихоти взбалмошной девчушки, которая ни с того, ни с сего, под вашим воздействием, вдруг объявила меня своей женой. К тому же она почти полностью переврала текст обряда создания семьи. Никто и никогда не признает этот брак законным, ибо всем с незапамятных времён известно, что священнослужителем или жрецом Всеблагого - Всемогущего может быть только мужчина, и в истории нет ни единого случая женщины священника. Если ей так захотелось прыгнуть ко мне в постель, то это её прихоть и проблемы. Это равносильно тому, что я сейчас объявлю наш брак незаконным, и мы разойдёмся, как корабли в космосе, и в отличие от неё, я имею на это право, так как являюсь жрецом Всеблагого - Всемогущего. Моя позиция вам, я надеюсь понятна?
  - В целом - да. Мне только не понятно, как вы собираетесь попытаться разъединить сознания, до этого я не слышал ни одного случая о подобном.
  -Цебр, я же не случайно вам несколько раз повторил, что хорошо подготовился к этому походу в логово Акапульки и к встрече с вами. Процесс разделения уже начался и первоначально я помещу вас в специальное хранилище, пока мои автоматы будут вас изучать и сканировать ваш мозг. Вы уже почувствовали, что ваша связь с образом слабеет с каждой секундой, а теперь она вообще прервана.
  На пульте управления одновременно мигнуло несколько светодиодов, из сидящего в кресле тела короля Гарольда поднялась непрозрачная субстанция и устремилась вверх. Наткнувшись на силовой барьер, она заметалась внутри поля, а её попытка вновь вернуться в тело короля не увенчалась успехом - я успел его отсечь. Мои роботы подхватили бессознательное тело короля, потерявшего сознание, и быстро унесли его в медицинский модуль, в приготовленную реинкарнационную камеру. Честно говоря, я был уверен, что Цебр не рискнёт причинить хоть какой-нибудь вред королю, всё-таки он муж старшей в их драконьей иерархии. Хотя кто знает мотивацию поступков драконов, и хотя я один из них, я всё-таки больше человек, чем какая-то там рогатая ящерица, пусть и разумная....
  - Ария, найди способ тайно от Авроры связаться с королевой Азорой и передай ей, что её муж в настоящий момент находится у меня в гостях, и что через несколько дней мы с ним вернёмся вместе во дворец. Как идёт процесс передачи дел и должности командира седьмой когорты?
  - А никак, Аврора сразу же, как только мы оказались в казарме её когорты, куда-то исчезла, и найти я её не могу.
  - Будь настороже, возможны неприятные сюрпризы. Конец связи.
  - Постойте милорд, а как я смогу с вами связаться в экстренном случае?
  - Так же как и до этого - просто нажми несколько раз кнопку вызова и я сам свяжусь с тобой....
  Как всё-таки здорово посидеть на камбузе в тишине и спокойствии. Правда тут же нарисовалась Муха, наверное учуяла запах жареного мяса и свой ужин мне пришлось разделить с ней.
  - Разбудишь меня, когда в королевстве настанет раннее утро, хочу немного поспать. Как там Трофей и Кхор?
  - А что этим лохматушкам сделается? Рыскают по дворцовому комплексу, зачищают остатки, а мне бедной и голодной, даже кусочка мяса не принесли, а ещё братья называются.
  Заснул я мгновенно, как только голова коснулась подушки и в этот раз меня не беспокоили никакие сны и видения. Муха, как я и просил, разбудила меня, когда мои приборы показывали, что заря над Флёри только-только занималась. Король Гарольд крепко спал и чему-то улыбался во сне, приборы показывали, что никаких последствий от слияния с образом Цебра у него нет, и он чувствует себя прекрасно.
  Я открыл реинкарнационную камеру и запустил процесс пробуждения, а сам отправился на кухню, готовить завтрак. Так как с утра мясо не было предусмотрено в нашем меню, то Муха даже не сочла нужным встать. Зато возле меня появились Кхор и Трофей, которые получили свою порцию ласковых слов благодарности и почёсывание - поглаживание за проделанную работу. На запах пищи появился лорд Гарольд, выглядел он бодрым и полным сил.
  - Сэр Эндрю, а что это за чудо саркофаг, в котором я спал? Он полностью избавил меня от болей в спине, да и чувствую я себя превосходно, этаким двадцатилетним юношей.
  - Я рад, милорд, что лечение пошло вам на пользу. Меня интересует, что у вас осталось в памяти от нашего вчерашнего разговора?
  - А мы вчера долго разговаривали? У меня какие-то смутные обрывки в памяти. Вы вроде как обвинили мою старшенькую в связях с Акапулькой. Смею вас заверить - это невозможно. Мы с королевой предприняли некие специфические действия по предотвращению подобного....
  - А вы оградили Аврору от воздействия извне? Я имею в виду от проникновения в её сознание некоторых близких вашей семье существ. Речь идёт о Цебре. Я уверен в том, что он подчинил себе вашу дочь и пытался ею манипулировать.
  - А зачем ему это надо?
  - Так вы не в курсе, что и вы попали под его воздействие, и он полностью подчинил ваше сознание, внедрив к вам свой образ, и пользовался им в своих целях? - Увидев его недоумение, я пояснил, - Он полностью контролировал вас и все ваши последние поступки и распоряжения. Если у вас есть желание, то я могу ознакомить вас с результатами сканирования мозга этого образа, и вы сами всё поймёте, а заодно и узнаете, что он приказывал от вашего имени в последние несколько дней.
  На камбузе появился незнакомый мне призрачный волк, чуть мельче, чем мой Кхор и Трофей и король Гарольд по привычке потрепал его по холке, - Вернулся бродяга? Что ж ты меня бросил то...
  Подслушивать их разборки я не собирался, поэтому переключился на мнемоконтакт со своими подопечными и заслушал их отчёт об охоте на духов и скрытых демонов, а так же на некоторых слабых ёкаев, которые прятались в садах и закоулках королевского дворца. Вывод напрашивался один - беспечность и ротозейство процветали в этом королевстве, но своё мнение до поры до времени я решил держать при себе, по-крайней мере до того, как король Гарольд не ознакомиться с результатами сканирования образа дракона.
  Более часа он слушал наш разговор и, наконец, снял мнемошлем, повертел его в руках, - Занятная штука. Как неприятно это признавать, но мы действительно потеряли что-то важное в своей жизни. Ушёл куда-то юношеский задор, стремление усовершенствовать и улучшить этот мир. Нас всех вполне устраивал покой и безмятежность. Результат, - он невесело улыбнулся, - налицо. А Алису и её чёрную смерть я помню, они погостили у нас с мужем совсем недолго в первый раз, а вот во второй раз, когда нас навестили, то прожили больше года, только не здесь, а у Зигфрида. Помню, Азора ещё немного обиделась на них. Мда, Цебра мы упустили, и даже если меньше половины подтвердится из того, что вы рассказали, то ему не поздоровится. Не зря Зигфрид, и через столько лет, его недолюбливает. Ну да у нас об этом голова не должна болеть, пусть Азора, как старшая, разбирается с ним и принимает меры воздействия. А вот что делать с Авророй, я ума не приложу. По нашим законам ваш брак - фикция, а с другой стороны наверняка все уже знают, что она провела ночь с вами. Это позор, у нас тут строгие нравы - до и вне брачные связи осуждаются ...
  
  20.
  
  Как я и предполагал, благородное сословие Флёри не особо обращает внимание на всякие там подсобные и вспомогательные строения, будь то конюшни, мастерские или складские помещения. Два достаточно мощных ретранслятора мы с королём Гарольдом обнаружили буквально в нескольких километрах от дворцового комплекса и направлены они были как раз на то место, где обычно осуществлялся переход в королевство Флора. Я уже знал, что это единственный портал, через который можно провести как крупногабаритные грузы, так и воинские подразделения. Тем порталом, который находился в самом дворце, уже давно никто не пользовался из-за его малой мощности и неудобства расположения, а персональные порталы, которые можно было открыть с помощью специальных колец или перстней, почему-то уже несколько месяцев как перестали действовать. Обзорные экраны давали достаточное увеличение, и я без труда заметил два куполообразных сооружения в имении сэра Тауша, одно на конюшне, а второе на небольшой смотровой башне. Анализатор выдал информацию, что именно они генерируют то силовое поле, что не даёт открыться порталу перемещения с той стороны.
  - Сэр Эндрю, - обратился ко мне отец Авроры, - высадите меня возле казармы королевской гвардии и буквально через час эти оба ваших ретранслятора будут уничтожены, а сэр Тауш предстанет перед королевским судом по обвинению в измене.
  - Не надо торопиться сэр Гарольд. К чему поднимать излишний шум и привлекать к себе ненужное внимание? Мы тихо и незаметно выведем из строя оба генератора силового поля и посмотрим, кто придёт их осматривать и ремонтировать. Начнём пожалуй со смотровой башенки.
   Следуя моей команде, Альбатрос навёл кормовое орудие на купол башни и используя импульс малой мощности нанёс один прицельный выстрел. Пробоина от тонкого лазерного луча имела микроскопичный размер снаружи, но внутри всё было сожжено или оплавлено до неузнаваемости.
  - Теперь нам остаётся только ждать и внимательно наблюдать.
  - А мы разве второй не уничтожим, тот, который на конюшне?
  - Конечно нет, иначе наш противник может догадаться, что оба ретранслятора - генератора вышли из строя неслучайно....
   Только через полчаса возле наблюдательной башни появились два человека. Увеличив их изображения, от сэра Гарольда узнал, что это управляющий имением сэра Тауш и его помощник. Управляющий зашёл в башню, а помощник остался у её подножья. Буквально через несколько минут управляющий в сильном волнении или смятении выбежал из башни и скорым шагом направился прямиком к конюшне. Оттуда он уже вышел несколько успокоенным и, к немалому моему удивлению, воспользовался неким подобием коммуникатора.
  - В первой сфере произошло короткое замыкание, - начал он передавать кому-то своё сообщение, - сгорели и оплавились вне внутренности, вторая сфера работает нормально. Сейчас заберу из кладовой запасной комплект оборудования и восстановлю работоспособность. Конец связи.
  Альбатрос тут же доложил, - Принимающий абонент находится на нижнем этаже королевских покоев, там, где готовят пищу, в районе кладовых помещений. Визуальный контакт не установлен из-за большого количества помех. Включаю инфракрасное изображение.
  На обзорном экране появился достаточно громоздкий багровый силуэт, который выходил из какого-то небольшого помещения. Однако и этого оказалось достаточно для короля Гарольда, что бы он узнал одного из кухонной обслуги, - Ключник нижних кладовых и подвалов с провизией. Вот же сволочь, - и заметив мой вопрошающий взгляд, пояснил, - я его пристроил на кухню из-за того, что с его слов, вся семья погибла во время пожара и ему некуда приткнуться. Почти год проработал подсобным рабочим на кухне, а потом, за усердие, помощник старшего повара перевёл его в ключники нижних кладовых. И вот как он мне ответил на заботу и доброту...
  По транспортному лучу мы спустились в имение сэра Тауша. Король Гарольд если и был удивлён таким способом перемещения, то виду не подал, хотя немного и напрягся, когда вместо строгой обстановки рубки управления моментально оказался возле смотровой башни.
  - Странные у вас способы перемещения. Я понимаю использование перстня или браслета для открытия портала, но сейчас вы ведь ничего не использовали. Объяснить можете?
  - Нас перенёс Альбатрос по специальному лучу. Для такого способа перемещения не нужны ни порталы, ни другие приспособления. Всё оборудование находится на моём корабле, остаётся визуально выбрать место перемещения и отдать мысленный приказ, так что ничего сложного в этом нет. Естественно, что пользоваться транспортным лучом могу только я или члены моей команды по тем настройкам, которые я введу в память Альбатроса. Точно так же осуществляется перемещение вовнутрь Альбатроса. Главное, что бы в этот момент он находился в зоне действия его аппаратуры. Я не слишком заумно объяснил?
  - Да нет, я всё понял. Управляющего будем ждать здесь или войдём вовнутрь башни?
  - Лучше войти, зачем раньше времени пугать человека....
  С подобными примитивными наблюдательными сооружениями я был уже знаком - во время своих странствий по обитаемым мирам сталкивался. Узкая винтовая лестница вела наверх, там находилось нечто весьма похожее на смотровую площадку, на крыше которой и находился ретранслятор-генератор. Ждать пришлось недолго. Вскоре мы услышали тяжёлую поступь человека и его натужное сопение. А вот и сам управляющий, собственной персоной.
  Я помог ему буквально взлететь на смотровую площадку, а король Гарольд любезно принял у него из рук тяжёлую, увесистую корзину.
  - Кто такие, как посмели оказаться здесь, да я вас в порошок сотру, - но увидев и узнав его величество, последние слова и грязное ругательство застряли у него в горле и он стал хватать воздух широко открытым ртом и хлопать глазами.
  - Сэр Гарольд, у нас подобные люди условно делятся на два вида - предатели и шпионы. Предатели - это те, кто ради своего блага предают свою страну, свой народ в надежде достигнуть более высокого положения в обществе или обогатиться. Шпионы же работают на враждебные силы бескорыстно, по своим неведомым причинам, как правило, с целью улучшения правящего строя, или, будучи коренными жителями враждебного государства, внедряются в население другой страны, собирают сведения, военные тайны и переправляют своим руководителям. Для предателей - одно наказание - смертная казнь, правда, виды её разные, в зависимости от королевских вкусов. Можно сварить заживо в кипящей воде, можно живьём скормить диким зверям, можно посадить на кол и в течение трёх - пяти суток наслаждаться муками предателя, всё зависит от фантазии вынесшего приговор. А вот шпионов не казнят, их ссылают в каменоломни или рудники, и хотя они там долго не живут, у них остаётся шанс на то, что их обменяют на наших патриотов, попавших в плен к врагу.
  Судя по всему, перед нами типичный предатель, который ради личной выгоды пошёл на преступление против своего государя и своего народа. Муха - позвал я мантикору, которая тут же возникла перед нами и одарила управителя своей белозубой улыбкой.
  Он ойкнул, закатил глаза и опустился на пол.
  - Претворяется, - тут же констатировала мантикора, - но есть я его не буду, он смердит и наделал в штаны, а я люблю чистое мясо. Вот если его немного вымочить в уксусе, то тогда можно и позавтракать.
  - Я не предатель, я этот, как его, шпион, - подал голос наш бессознательный, - меня надо обменять на ваших патриотов.
  Я тут же ухватился за его слова, - Что бы обменять тебя, надо знать с кем, как договариваться и есть ли у них наши патриоты. Судя по всему, ты важная шишка, если тебе доверили такое сложное дело, как установку и наладку ретранслятора. Муха, проследи, что бы его помощник не сбежал, он нам тоже понадобится.
  - Сына не трогайте, он ничего не знает, я его использовал только как носильщика. Я сам вам всё расскажу.
  - Как это не трогать? Ты пока не доказал что являешься шпионом а не предателем. А весь род предателей подлежит уничтожению, что бы подобные твари больше не рождались в королевстве....
  Сканирование мозга управителя и его сынка показало, что они обычный расходный материал, который подлежал уничтожению после выполнения своего задания. Акапулька особо не заморачивалась такими, а вот сведения о резиденте-ключнике, оказались весьма полезными. Лично меня обеспокоил тот факт, что ключник действительно оказался коренным жителем Флёри, хотя и переселенцем с нижнего мира. Осталось уточнить, когда и где он был завербован Акапулькой, с какой целью....
  Король Гарольд вернулся к своей крылатой гвардии и, пользуясь ослаблением силового поля, вывел своих воинов в своё королевство, после чего я отключил генератор и переправил его на Альбатрос для изучения и определения возможностей дальнейшего использования. Дело в том, что технологии могут многое рассказать сведущему человеку, а я, без всякой скромности, считал себя разбирающимся в этих вопросах.
  Для сэра Гарольда настали непростые деньки, потянув за ниточку, он шаг за шагом стал вскрывать сеть агентов Акапульки в своём королевстве. А вот её величество меня удивило тем, что всерьёз не восприняла эти угрозы. Хотя с первых допросов стало ясно, что Акапулька всерьёз занялась возможностями проникновения в королевский дворец и продолжает к этому тщательно готовиться.
   Для меня тоже было много непонятного, ведь если Некрономикона в тайном королевском хранилище нет, то что ищут тёмные маги, какие цели преследуют, или это дело рук Цебра? В любом случае предстоял непростой и весьма серьёзный разговор с королевской четой, да и с Авророй надо определиться, хватит, наверное, её мучать всякой неопределённостью...
  - Аврора, на тебе нет лица. Нельзя так расстраиваться, жизнь ведь не остановилась...
  - О чем это вы, ваше величество?
  - Как о чём? О том, что ваш брак с лордом Эндрю признан недействительным, по-крайней мере он так заявил отцу, а значит, ваша связь носит скандальный характер...
  - Глупости. Эндрю уже предупредил меня, что как только мы вернёмся в его мир, то обряд создания семьи будет проведён в соответствии с его законами. К тому же, увидев, что я напутала с нашим обрядом, он, как жрец Всеблагого, параллейно провёл правильный обряд. Но не это самое главное. Главное заключается в том, что я видела Всеблагого и присутствовала при том, как мой муж выговаривал ему и упрекал в близорукости и попустительстве....
  - Ты видела Всеблагого? Расскажи об этом подробно...
  Ну почему, стоит собраться двум женщинам, как они тут же начинают перемалывать косточки своим родным, близким и даже незнакомым людям? Их величества Азора и Аврора - не исключение. Что в этом интересного и как это может что-либо изменить? Я старался не слушать их разговор, но голоса настойчиво лезли мне в уши и не давали в полной мере насладиться завтраком в скромной семейной обстановке. Сэр Гарольд под благовидным предлогом сбежал из-за стола сразу же, как только леди Азора заявила о том, что нам всем надо серьёзно обсудить сложившуюся ситуацию и прийти к единому её пониманию. У меня такого предлога не нашлось, и я вынужден был остаться. Остальные дети королевской четы остались гостить у своего дяди короля Зигфрида и королевы Феи, куда и я собирался сбежать вместе с Авророй.
  - Высокочтимые леди, мне позволено будет вас ненадолго покинуть? Я хотел бы самостоятельно побродить по дворцу и осмотреть его достопримечательности, а то экскурсии, которые со мной проводили некоторые экскурсоводы - однобоки и односторонни. Я имею в виду, что мне интересны не только гардеробные и женские наряды, а также последние новинки придворной моды, меня интересует наличие библиотеки или книгохранилища, оружейная, кузница и мастерские по ремонту доспехов. Я также хотел встретиться с вашими учёными и узнать, над какими проблемами они сейчас работают. Мне так же интересно побывать в ваших подвалах и ознакомиться с методами хранения вин и продовольственных запасов, а в свете последних событий, я также хотел бы осмотреть ваши кладовые и хранилища на нижних уровнях.
  - Лорд Эндрю, вы вольны посетить любые помещения, кладовые и комнаты в нашем дворце кроме наших личных покоев. Даю вам на это своё разрешение, только постарайтесь не исчезать надолго, а то моя дочь чувствует себя очень неуютно, когда вас рядом нет....
  Заручившись разрешением, я отправился бродить по многочисленным коридорам, залам, комнатам, нишам и прочим приспособленным и не приспособленным для нужд королевской семьи помещениям. Правда отправился не один, а в сопровождении молчаливого доверенного слуги королевы, который в этот раз служил мне проводником, а так же пропуском в охраняемые залы и хранилища. Я посетил сокровищницу и с удовлетворением отметил, что моя будет по более, а главное побогаче, особенно в части касающейся необработанных алмазов и бриллиантов разных цветов и оттенков.
  В оружейном зале мы задержались - я внимательно осматривал виды оружия, способы заточки мечей и клинков, качество металла, из которого они были произведены, а так же степень прочности доспехов и щитов. Меня интересовали даже такие мелочи, как хранение арбалетов, наконечники болтов и стрел, наличие запасов. Постепенно мы приближались к главной цели, которую я поставил перед собой, а именно к подвалам под дворцом, но не тех, в которых хранились продукты и которые служили кладовыми, а те, которые давно уже не использовались.
  Приставленный ко мне слуга давно уже отстал и сел отдыхать где-то на втором уровне, а я спускался всё ниже и ниже. Наконец на пятом уровне я обнаружил всякое отсутствие следов того, что туда кто-то спускался и приступил к более тщательному осмотру и изучению подземелий. Свет мне не нужен был, к тому же я задействовал ручной сканер, который показывал мне пустоты в стенах и полах коридоров и казематов. Пару раз появился Кхор и успокоил, дескать, никаких ловушек или сюрпризов он не обнаружил ни здесь, ни на самом последнем, седьмом уровне. Каких-либо следов органической или неорганической жизни тоже не было найдено. Интерес у меня вызвал только большой подземный зал на шестом уровне, скорее всего он когда-то использовался для содержания одного из драконов, о чем говорили глубокие борозды от когтей на полу и стенах, а так же магические цепи, над которыми не властно время и ржа.
   Интересно, я никогда не слышал ни от сэра Гарольда, ни от Авроры о том, что кто-то из их драконов был подвержен аресту. Даже покопавшись в мыслях и их памяти, я не обнаружил ничего подобного, что могло меня навести на то, кто здесь содержался и какова его судьба.
  - Папа, тебе пора возвращаться, если конечно не хочешь встретиться с целой спасательной экспедицией, которую Авророчка решила организовать для твоих поисков. Так что поторопись.
  - Дочка, спасибо за предупреждение, а ты где сейчас?
  - В настоящий момент я на последнем седьмом уровне. Почему то считается, что в древние времена все сокровища хранились глубоко под землёй. Папа, это наглая ложь, здесь никакими ценностями даже не пахнет. А ты ничего ценного не нашёл?
  - Сожалею, но ничего.
  - Жаль, видимо самое ценное король с королевой прячут в своей личной сокровищнице, что находится в их спальне. Ты в курсе, что там имеется проход в другой мир? Жаль, что я туда попасть не смогла, там мощная защита и мне её пока не преодолеть, а вот у тебя может получиться. И ещё, у меня почему-то сложилось впечатление, что королева Азора не знает об этом портале, или, может быть, забыла о нём...
  Моё сердце тревожно забилось, неужели это то, что я так долго ищу? ...
  С Авророй мы повстречались на втором уровне, где она усердно расспрашивала моего провожатого о том, куда я пошёл и как долго уже отсутствую. Так как в подземельях восприятие прошедшего времени идёт несколько не так, как на поверхности, то со слов слуги я отсутствую всего не более получаса, хотя пробыл там более трёх часов.
  Король Гарольд отсутствовал на обеде, прислав свои извинения и заверения в том, что он плотно пообедает в трапезной своих гвардейцев. Сразу же после обеда я, забрав Аврору, перенёсся на Альбатрос, где приступил к просвечиванию королевского дворца во всех диапазонах. От этого занятия меня отвлекла моя королева.
  - Эндрю, моя мать хочет с тобой поговорить наедине. Нет, нет, это не касается наших взаимоотношений, она считает, что мы уже вполне взрослые, что бы самим всё решать. Она хочет поговорить об усилившейся угрозе со стороны сторонних сил, которые грозят королевству и могут принести боль и страдания её подданным. Я ей сказала, что предупрежу тебя, только, пожалуйста, ничего не говори отцу. Мама боится, что он может наломать дров и прольётся много крови как тогда, когда он помог дяде Зигфриду разбить армию ёкаев и они совместными усилиями уничтожили тёмного мага огромной силы.
  Что ж, меня это вполне устраивало, и я решил воспользоваться этим обстоятельством, что бы в лоб расспросить королеву Азору о том портале. Если мои предположения верны, то королева не должна ничего помнить о нём и я надеялся своими вопросами оживить её память.
  - Хорошо дорогая, я готов встретиться с королевой, но только в её спальне и в присутствии твоего отца и тебя. Не волнуйся, ни слова из нашего с ней разговора вы не услышите, я приму меры, а королевская спальня мне нужна, так как там находится нечто, что вызывает во мне жгучий интерес.
  Хотя не только интерес, но и некое чувство опасности. Надеюсь, сэр Гарольд будет на ужине и нам не придётся откладывать наш разговор.
  - Отец будет на ужине обязательно, иначе бы он не заказывал бы своё любимое блюдо - мясо пожаренное на углях....
  - Кто-то говорит о мясе на углях? Мммм это такая вкуснятина, мы с папой в походах всегда так жарим. Даже на Альбатросе, когда папа готовит, получается не так, так что на ужине я тоже буду обязательно. Ты, Авророчка, предупреди поваров, что я очень голодная и если мяса будет мало, то я съем их самих.
  На ужине я сидел по правую руку от сэра Гарольда, а Аврора слева от своей матери. В большом и ярко освещённом зале присутствовало не менее двух сотен придворных, которые тихо переговаривались и, казалось, чего-то ждали.
  - Сэр Гарольд, а почему Аврора сидит так далеко от меня? Она моя жена и я сам провёл обряд создания семьи, это как-то неправильно...
  - А об этом кто-нибудь кроме нас знает, молодой человек? Вот мы сейчас об этом и объявим. - Король встал, - Друзья, я мы с королевой неслучайно пригласили вас на этот ужин. Дело в том, что в жизни нашей семьи произошло важное событие, с которым я и спешу вас ознакомить. Присутствующий здесь его величество Горный король сэр Эндрю Ньюкасл из очень далёкого и закрытого мира, испросил у нас руки нашей дочери и как жрец Всеблагого уже провёл обряд создания семьи. Что делать, молодёжь нынче пошла не та, всё торопятся, спешат. Ну да мы с королевой не в обиде. Свадьба будет сыграна с соблюдением всех традиций и молодые от неё не увильнут. А сейчас позвольте мне от имени всех присутствующих поздравить молодых со столь знаменательным событием в их жизни и вручить её высочество принцессу Аврору его величеству королю Эндрю.
   Король вышел из-за стола и под тихий ропот придворных подошёл к дочери, взял её за руку и подвёл ко мне, - Владей сэр Эндрю нашим сокровищем, - а потом уже значительно тише добавил, - только на шею не давай садиться, а то будешь подкаблучником, как я.
  Затем, возвысив голос, он крикнул, - Совет да любовь молодым! Горько!
  Пока под приветственные восклицания присутствующих мы целовались, расторопные слуги уже переустановили кресло Авроры и оно оказалась между моим и креслом короля.
  - Ваше величество, - обратился я к королю Гарольду, - нам всем надо серьёзно поговорить и, желательно, в вашей спальне.
  - Все разговоры только через пару часов, сразу же после ужина, а пока проявляй выдержку и терпение....
   Естественно, за пару часов ужин не закончился. Мы с Авророй сидели как на иголках, выслушивали приветственные речи и пожелания, находясь под перекрёстком сотен глаз....
  ... - А красивый муж достался принцессе, не замухрышка какой. Статный, видный и, судя по всему, характер - кремень....
  - Это же он в одиночку отразил нападение той твари на королеву? Говорят он лучший мечник в своём королевстве...
  - А ещё, мне доподлинно известно, что он уничтожил каких-то невидимых духов и демонов, что пробрались в наше королевство, разоблачил предателей и помог его величеству навести порядок....
  - Ох и намучается он с женой. Характер у неё ещё тот, вся в отца пошла - такая же своенравная и непоседливая....
  - А вы заметили, какими влюблёнными глазами она смотрит на него, ловит каждое слово, каждый жест? Вот что значит любовь с первого взгляда...
  - С какого первого взгляда? Помните, принцесса несколько раз исчезала из дворца? Поговаривают, что она встречалась со своим будущим мужем в других мирах и даже провела с ним несколько ночей...
  - Не говорите чепухи сэр, без обряда создания семьи она себе никаких вольностей не могла позволить.
  - А кто говорит о вольностях, его величество неслучайно подчеркнул, что король Эндрю жрец Всеблагого, а когда он провёл обряд создания семьи - нам доподлинно не известно. Может быть они уже давно женаты, но до поры до времени скрывали это из-за высоких государственных интересов....
  
  21.
  
  Наконец-то этот суматошный вечер закончился, и мы все получили небольшую передышку до завтрашнего праздничного и свадебного пира.
  - Сэр Эндрю, о чем вы хотели поговорить?
   - Для начала сэр Гарольд, я хотел, что бы вы, на всякий случай вооружились и одели лёгкие доспехи с моего корабля. Аврора, радость моя, тебя это тоже касается. Сходи, переоденься в защитный комбинезон и возьми мой Велигож. Подержи его немного в своей руке, что бы он перестроился под тебя.
  - Ух ты, я тоже такой хочу, подаришь в качестве свадебного подарка?
  - Это не подарю, он именной, а вот вернёмся домой, подберу тебе не хуже, а заодно познакомлю с мастером, что их делает.
  Ваше величество, - обратился я к королеве Азоре, - из вашей спальни нам предстоит совершить небольшое путешествие в другое измерение, то есть в скрытое и тайное помещение, вход в которое находится здесь. Вы должны пообещать мне, что будете находиться за спиной мужа и моей, пока мы вам не разрешим выйти. Ваша дочь будет прикрывать вас со спины.
  - В нашей спальне нет никаких комнат, а тем более порталов перемещения в другие места. Я её неоднократно проверяла.
  - Ваше величество, я не сомневаюсь в ваших магических способностях, но есть те, кто считается самым классным специалистом по поиску скрытых проходов, тайных комнат и всяких там сокровищниц, я имею в виду свою дочь - принцессу Муху. Её словам о том, что портал существует, я склонен доверять.
  Возле меня возникла Муха, - Папа, а ты сам-то проход нашёл?
  - Нашёл, их два. Один скрыт в рисунке ковра на полу, а второй на стене между двумя зеркалами.
  - Папа, так не честно, ты хотя бы раз поддался и дал мне на мгновение почувствовать превосходство над тобой. А почему порталов два и из одной спальни?
  - Потому что они для разных особей. Тот, что между зеркалами - небольшой и подходит для человека, а тот, что на ковре - больше для громоздкой и объёмной фигуры, к тому же сделан впопыхах и весьма небрежно. Я предполагаю, что он появился сразу же после смерти Клариссы и был использован всего один или пару раз, что бы попытаться найти и украсть артефакт. К счастью, вор опоздал - Некрономикона в хранилище уже не оказалось, а где его искать, он не знал. А потом Цебр закрыл доступ Трояну к спальне Азоры, а Троян закрыл доступ Цебру во дворец. Обо всех последующих событиях ты сможешь прочитать в летописях королевского книгохранилища.
  - Странный они оба, странные и непонятные.
  - Это потому, что ты привыкла иметь дело с людьми-драконами, а они просто драконы и в людей переходить не могут, вот по этому-то у них и сознание, и мышление совсем другое, в основном чуждое и непонятное нам.
  Первыми через портал проходим мы с Авророй и наши призрачные волки, во вторую очередь ты туда проводишь короля и королеву. Следи за леди Азорой, обеспечивай ей безопасность, она самый важный член нашего отряда без неё мы ничего не сможем сделать, что бы узнать правду.
  Леди Азора, а где сейчас Троян? Его не видно и не слышно....
  - Он спит в своём логове - драконам тоже надо изредка отдыхать и его отдых может длиться месяцами. Но если он нам нужен, то я могу его разбудить.
  - Окажите милость, ваше величество, - пусть присоединится к нам. К тому времени, когда он проснётся, я думаю, мне удастся разрушить барьер, что создан для него.
  Аврора, давай руку, я проведу тебя, иначе ты самостоятельно туда не попадёшь. Нет, Велигож вытаскивать не надо, порежешься. Шучу, просто я не чувствую никакой опасности, - в то же самое мгновение, не дав девушке опомниться, я рывком приблизил Аврору к себе, приобнял за плечи и дал команду на перенос.
  С нашим появлением огромнейшая зала осветилась множеством светильников, и мы получили возможность спокойно осмотреться. Понятно, что такое помещение не могло поместиться незаметно во дворце и моё предположение о другом измерении, подтвердилось. Аврора вцепилась в мою руку и отпускать её не собиралась.
  - Это мы где? Я ничего не знаю о таком зале во дворце, хотя в своё время облазила в нём все закоулки. Мне как-то не по себе.
  - Всё нормально, просто это место защищено сильнейшей магией от проникновения посторонних. Ого, какое сильное заклятие и наложенные сверху чары забвения. Милая, а ты знаешь, чем заклятие отличается от чар? - я видел, что Аврору начинает бить мелкая дрожь и поспешил отвлечь её внимание от того состояния, в которое она впала. Мне это удалось.
  - А разве между ними есть различия? По-моему, это одно и то же.
  - Ты не права, радость моя косолапая...
  - Не смей называть меня косолапой, у меня стройные ноги и красивая фигура доставшаяся мне от матери, ты сам это уже видел и неоднократно.
  - Ну вот, ты и успокоилась, а то тряслась, как я не знаю кто. Так вот, разница между заклятием и чарами не видят только люди не очень сведущие в магии. Чары можно наложить только на неодушевлённые предметы, ты, наверняка слышала о зачарованных замках, оружие или других предметах, а вот заклятие можно наложить на что угодно.
  - Постой, постой, а как же спящая красавица или моя мать? Они же находились под чарами и их разрушили поцелуем.
  - Их разрушили не поцелуем, а посторонним прикосновением. Можно было просто провести рукой по щеке или поправить одежду и чары тут же были развеяны. Ты как-нибудь уточни у королевы, как всё это произошло и убедишься, что я был прав.
   (Всё, или ещё ждать сюрпризов? Вроде все. Тишина, никаких шагов или шума. Повесив меч на пояс, и подобрав другой меч, я неторопливо направился к трону. Странно, но никакой защиты или сопротивления я не встретил. Поднявшись по ступенькам трона, я остановился и вновь прислушался. Тишина. Медленно я склонился над девушкой и поцеловал её в губы. Мне не очень понравилось.
  Её губы были холодными и безжизненными и ни как не отреагировали на мой поцелуй. Тогда для чего люди целуются? Ага, вот для чего, дошло до меня. Во время поцелуя я непроизвольно свою руку положил ей на грудь. А вот это приятное ощущение, - додумать я не успел.
   - И долго ты меня ещё будешь лапать в присутствии всех придворных? - цитата из 'Белых воинов - Гарольд' о первой встрече Гарольда и Азоры.)
  - Папа, вы что, там заснули? Нам уже пора входить или ещё ждать?
  - Жди, нетерпеливая ты моя, Кхор и Трофей осматривают тут всё на предмет ловушек и разных магических штучек.
   Только через минут десять я разрешил Мухе провести сюда короля и королеву. Они оказались в том же самом месте, где до этого стояли мы с Авророй и я сразу же предупредил, - Никаких самостоятельных шагов или действий, здесь очень сильная энергетика и я не знаю, как она отреагирует на вторжение чужих. Муха, тоже посмотри, что здесь и как.
  - А что тут смотреть? Магия присутствует, но она не направлена конкретно ни на кого, опасности не ощущаю. Только мне не понятно, для чего мы сюда пришли, ведь здесь же ничего нет, я до этого всё осмотрела. Правда есть одна непонятка, - наши лохматушки спокойно прошли через портал, а волк короля остался в спальне - почему? Он говорит, что его сюда не пускает какая-то сила, но разве такое возможно?
  - С этим разберёмся позже, а сейчас пусть королева осмотрится, - я надеялся что знакомая обстановка и антураж пробудят у леди Азоры хоть какие-нибудь воспоминания, но она стояла как статуя и только повторяла, - Как такое возможно, как такое возможно...
  - Сэр Гарольд, вам не кажется, что вашу супругу надо немного успокоить, что бы она пришла в себя?
  Король взял жену за руку и привлёк себе. Сам он, в отличие от королевы, выглядел только несколько удивлённым, в то время как леди Азора была подавлена и испугана.
  - Гарольд, как получилось так, что мы с тобой ничего не знали и не ощущали? Что это за проход и за помещение, для чего они были спрятаны в нашей спальне? Я ничего не понимаю... Я же неоднократно всё у нас проверяла и перепроверяла, а тут такое...
  - Успокойся, дорогая, сейчас нам, я надеюсь, всё объяснят. Сэр Эндрю?
  Я послал ментальный приказ Мухе и призрачным волкам быть настороже, - Видите ли сэр Гарольд, как я вам уже объяснял, все мои логические рассуждения строятся на том, что на вашу жену наложено очень мощное заклятие и, возможно, не одно. Чары и заклятие забвения я определил, но не думаю, что враг королевы и ваш противник ограничился только этим одним. Снять я их сам не смогу, так как у меня недостаточно данных, а, следовательно, избавиться от них сможет только сама королева. Для этого нам с вами необходимо пробудить у неё хоть частичку утраченной памяти и тогда, как камешек скатившийся с высокой горы вызовет обвал, так и её воспоминания вызовут лавинообразное восстановление памяти. По-крайней мере, я на это надеюсь.
  Время шло, но ничего не происходило, леди Азора по прежнему растеряно смотрела по сторонам, не соображая где она и что здесь делает. Даже её муж не выдержал, - Азора, ты выглядишь как набитая дура, соберись наконец и возьми себя в руки, - при этом он как следует тряхнул её за плечи, однако кроме всхлипываний и какого-то бормотания ничего не добился.
  Подала голос молчавшая до этого Муха, - Да, хорошо ей промыли мозги. Папа, а давай вместе приведём её в чувства, в любом случае, королевой ей уже не быть, слишком она стала слабой.
  Неуловимым движением лапы она сбила корону с головы Азоры и та, слабо звеня, покатилась по каменным плитам пола. Мантикора догнала её и принесла мне.
  - Муха, ты что делаешь? - вскрикнула Аврора.
   - Ничего особенного, просто если твоя мать через пару минут не найдёт себя, то следующей королевой станешь ты, только и всего, а она отправится на заслуженный отдых. У вас тут есть психиатрические клиники?
  Только лишившись короны, во взгляде леди Азоры появилась осмысленность, и она стала постепенно успокаиваться.
  - Муха, как ты догадалась, что всё дело в короне? - не удержался я и поинтересовался у мантикоры.
  - Да всё просто. Азора унаследовала корону от матери - Клариссы перед самой её смертью. Её мужем и отцом будущей королевы был Цебр, следовательно, он вполне мог, пользуясь тем, что Кларисса значительно ослабла под действием яда, внести некоторые изменения в настройки этого артефакта, правда после того, как корона побывала на голове Азоры. Корона то наверняка настраивается на своего владельца. Видимо Кларисса попыталась ещё при жизни передать венец дочери, и заставила её надеть на голову, но та потом сняла его и вернула королеве в надежде на то, что она переборет болезнь и поправится. Этим-то обстоятельством и воспользовался Цебр - у короны два владельца, а значит и её защита от внешнего воздействия ослаблена наполовину. Правда мысль сбить корону с головы королевы мне пришла уже здесь. У тебя, папа, это называется озарением, а вот что дальше делать, я ещё не думала....
  ' Куй железо, пока оно горячо ' - этот девиз старинных кузнецов как нельзя лучше подходил к сложившейся ситуации. Произнеся мысленно кодовое слово, я подставил руки, и почувствовал приятную тяжесть небольшого ящичка чёрного дерева. Как только футляр утвердился у меня на ладонях, так тут же он начал испаряться и вскоре на его месте осталась только чёрная книга с пламенеющим названием - Некрономикон. Тёмная книга зла постоянно меняла свою форму, то увеличиваясь, то уменьшаясь в размерах, неизменным оставалось пламя, из которого состоял заголовок. Неожиданно раздался нежный мелодичный звон, от которого все вздрогнули, в том числе и я, так нелепо он прозвучал в этом зале. Прямо посредине сгустился тёмный свет, и перед нашим взором возникло некое подобие постамента. Книга плавно поднялась у меня с рук и поплыла к подставке, зависла над ним, а потом мягко опустилась на багровую подушечку, появившуюся там.
  Королева подошла к постаменту и дотронулась до Некрономикона, раздался негромкий щелчок, а потом всё вокруг утонуло в ослепительном свете. Вспышка была такой неожиданной и яркой, что даже закрытые глаза не спасли меня от некоторого ослепления. Когда я проморгался, то увидел у постамента стоящего золотого дракона, глаза которого светились ярким плазменным светом, а всё его тело окружало яркое сияние. Подобной силы и мощи мне ещё видеть не приходилось.
  Муха прислала мне мнемосообщение, - Папа, у королевы идёт неконтролируемый рост магической энергии, это может привести к непредсказуемым последствиям, если эта её сила вырвется из-под контроля. Попробуй как-нибудь повлиять на неё...
  Раздался рокочущий голос, - Я вспомнила, я всё вспомнила! И кому-то очень не поздоровиться от того, что память ко мне вернулась.
   Стены помещения, в котором мы находились, исчезли и все присутствующие увидели иссиня-чёрное небо с миллионами звёзд на небосводе. Из глаз дракона вырвались два луча, которые где-то вдали соединились в один, а через некоторое время я заметил, как там, на самой границе темноты и света возникла небольшая светлая точка, которая стала расти и увеличиваться в размерах. С удивлением я обнаружил, что тоже нахожусь в облике дракона - так вот почему я вижу отчётливо то, что недоступно человеческому глазу. Вскоре я рассмотрел, как в тисках света корчится, дёргается и трепыхается ещё один дракон. Не обязательно быть провидцем, что бы догадаться, что королева Азора нашла и тащит сюда против воли Цебра. Ещё одна вспышка света, не такая яркая, как предыдущая, и в зале в коконе из силовых линий появился дракон. Он представлял собой жалкое зрелище - кожистые крылья в дырах и порваны в некоторых местах, на туловище хорошо заметны кровавые следы от ударов, даже несколько мелких костей торчали из лап. Однако Цебр не прекращал попыток освободиться от пут и предпринимал одно усилие за другим.
  - Зря он дёргается, - констатировала Муха, - только хуже себе делает. А Авророчка и в облике дракона выглядит вполне симпатично, повезло тебе папа.
  Я скосил глаз и действительно увидел рядом с собой миниатюрную, по драконьим меркам, фигуру своей жены. Вот тебе раз, неужели ей удалось принять свой истинный облик? Даже не знаю, радоваться мне или огорчаться. Видимо мои мысли были блокированы недостаточно хорошо, так как Муха тут же отреагировала, - Теперь она при желании сможет тебя и огоньком прижечь, будешь знать, как третировать слабый женский пол.
  - Вот, вот, - проворчал я, - женщины так слабы, что готовы свернуть в бараний рог любого, кто с этим не согласен. В ответ Муха только ехидно хихикнула.
  - Ваше величество, - обратился я к королеве, - а не лучше будет, если этого говнюка, после того, как вы ему крылышки оборвёте, поместить в артефакт, которым он так страстно хотел обладать? Пусть посторожит, поохраняет от таких же глупцов, как и он сам. Это всё-таки лучше, чем прослыть отцеубийцей.
  - Не получится, король Эндрю. Я дала клятву на крови в том, что убийцы моей матери понесут заслуженное наказание, а оно может быть только одно - страшная и мучительная смерть.
  - Так я вас не принуждаю нарушать свою клятву, просто растяните наказание на долгие годы и столетия. Достаточно напоить Некрономикон кровью Цебра, и он навсегда станет рабом чёрной книги зла, и всякий кто попытается её открыть и прочитать хоть слово, тут же будет убит его бесплотным духом. Клятва на крови и магия крови - вещи очень страшные и необратимые....
  Азора мне не ответила, но я предполагал, что сейчас в её голове проносятся тысячи различных вариантов....
  - Что ж король Эндрю, возможно, вы правы, - с этими словами в её лапе возник блистающий клинок, и она одним ударом погрузила его в скованное путами тело Цебра. Его пасть раскрылась в беззвучном крике, а фонтан крови, что брызнул из раны, прямиком попал на обложку Некрономикона. Это было омерзительное зрелище, словно тёмная книга зла пила кровь и высасывала жизнь, с причмокиванием и злобным урчанием....
  Аврора вскрикнула, превратилась в человека и уткнулась мне в грудь, благо я тоже принял свой обычный облик.
  - Умрёшь, ты тварь дрожащая, только тогда, когда будет уничтожен полностью и бесповоротно этот созданный богом артефакт, а до этого момента быть тебе его бдительным стражем и беспощадным хранителем, - прорычала королева и только после этих слов тело дракона стало приобретать призрачные черты и преодолевая сопротивление, стало втягиваться в книгу. Не отрываясь, мы смотрели за этим процессом. Королева, видимо, мои слова об оторванных крыльях восприняла вполне серьёзно, так как вырванные с мясом и костями они остались на полу, в то время как сам Цебр исчез внутри артефакта.
  Именно в этот момент появился Троян, одного его взгляда было достаточно для того, что бы примерно понять, что здесь произошло, - Жаль, что я не успел посмотреть на казнь этого предателя. Уверен, что ты, внучка, воздала ему по заслугам.
  - Троян, ты быстро очнулся от сна и прибыл по нашему зову. Что можешь сказать в своё оправдание?
  - Я проснулся тотчас, как почувствовал присутствие книги в нашем мире. Оправдываться мне не в чем. Я как мог охранял свою семью от сил зла, но кто мог даже предположить, что твой отец возглавлял орден Акапульки. Теперь многое становится понятным. Королева, нам надо о многом поговорить без свидетелей. Гарольд, Аврора и вы, молодой человек, извините, но то, о чем мы будем говорить с внучкой - не для чужих ушей....
  - Аврора, король Гарольд, нам пора возвращаться. Муха, тебя тоже это касается, к тому же, подслушивать нехорошо.
  - Не больно то и хотелось, да и свои мысли этот старый ящер не умеет как следует скрывать, - огрызнулась мантикора и первая нырнула в портал...
  - Сдаётся мне, молодёжь, что с вашей официальной свадьбой придётся повременить, если не отложить на более поздний срок, - голос короля Гарольда звучал глухо и как-то виновато. - Я слишком хорошо знаю свою жену и её деда. Если они решили уединиться и обсудить что-то очень важное, то ждите неприятностей для себя. Боюсь, Аврора, что мать в самое ближайшее время передаст тебе всю полноту власти в наших мирах. А это означает, что твоя мечта - последовать за своим мужем, вряд ли осуществится. А сам сэр Эндрю вряд ли оставит своё королевство и подопечные миры даже ради тебя. Впрочем, у вас ещё будет достаточно времени, что бы обсудить всё это, но готовиться надо к худшему. Принцесса Муха, а что вы скажете?
  - А что тут говорить, ваши предположения полностью подтвердились, король Гарольд. Дракон Троян напомнил королеве древнее уложение о том, что не может быть старшим в семье тот, кто поднял руку на своего кровного родственника, а значит, она должна будет передать власть своей старшей дочери. Я бы конечно ещё послушала, о чем они будут говорить, но папа не разрешил подслушивать и подсматривать, и я услышала только то, что этот хитрый дракон прямиком транслировал в мою голову. Только мне вот не понятно, а что мешает вам с Авророчкой жить на два мира?
  - Муха, если передача властных полномочий состоится, то я не смогу по определению покидать свои миры. Не знаю почему, но это именно так, - затем принцесса Аврора сорвалась на крик, - За что, Всеблагой? Я только нашла своё женское счастье, почему ты так несправедлив ко мне? Почему?
  Её вопросы, как и крик повисли в воздухе, и мне пришлось успокаивать её, - Ещё же ведь ничего не решено. Наверняка процесс передачи власти будет длительным, если он, конечно, ещё состоится. Мы же ведь толком ещё ничего не знаем.
  Аврора, ты только не обижайся, я же ведь не знаю ваших правил и уложений, - а ты не можешь отказаться от власти в пользу своей младшей сестры? У тебя ведь наверняка есть сестра?
  - Сестра-то есть, но она сможет унаследовать власть только в случае моей смерти и при условии, что у меня нет дочери. Вот такие у нас драконовские правила, - Аврора невесело улыбнулась. - В любом случае, пока ничего не известно и решение окончательно не принято, ты принадлежишь мне и только мне. А по сему, мы сейчас отправляемся в наш летучий замок, блокируем доступ в него и остаёмся там вдвоём. Слышала Муха, только вдвоём.
  - Неа, не слышала, но ты не бойся, подглядывать не буду, всё равно ничего нового и интересного я не увижу. Да и Трофей с Кхором не оставят одного короля, так что тебе придётся с этим смириться. Можете мусолиться и совокупляться хоть до самого утра, без перерыва.
   Папа, ты же собирался научить Авророчку блокировать свои мысли, так почему до сих пор не сделал этого? Даже я краснею от того, что она собирается сделать сегодня в вашей спальне....
  - Муха, не переигрывай, я ни о чём таком не думала.
  - Не думала, так подумай. У вас теперь каждая ночь должна быть как последняя....
  На Альбатросе царила такая тишина, что я невольно подумал о том, что нас действительно оставили одних, но это, естественно, было не так.
  - Охотник, не беспокойся, вас никто не побеспокоит, мы об этом позаботимся, только отключи связь с внешним миром....
  Утром я был как выжитый лимон, да и Аврора выглядела не лучше. Только бодрящий тонизирующий душ и стимулирующие препараты позволили нам привести себя в порядок и принять более-менее приличный вид.
  - Ты что со мной сделал, изверг рода человеческого? Посмотри на свои художества, я вся в синяках от твоих поцелуев, а губы то, губы мои бедные как распухли...
  - Я же не совсем человек, а давай я тебя подлечу в реинкарнационной камере или через медицинский модуль?
  - Ну уж нет, пусть все видят, какое ты необузданное чудовище. Знаешь, Эндрю, если нам предстоит расстаться, то я хочу сама подобрать тебе будущую жену. И не закрывай мне рот, надо быть реалистами...
  
  22.
  
  - Закрытое служебное совещание экипажа Альбатроса объявляю открытым, - я внимательно осмотрел присутствующих. Муха вальяжно развалилась в своём кресле и лениво смотрела на меня, призрачные волки сидели справа и слева от моего кресла. Больше в рубке управления никого не было, так как Аврору под благовидным предлогом разведки обстановки во дворце, я отправил к родителям.
  - Наши планы кардинально поменялись. После того, как мы выполнили две из трёх поставленных перед нами задач, а именно - покарали и отомстили предателям, а так же вернули на место Некрономикон, осталось выполнить самую главную задачу - найти и уничтожить основную базу Акапульки.
  - А попутно, - вставило своё слово Муха, - мы нашли папе любящую жену, разобрались чужими руками с главарём Акапульки и наладили дружеские контакты с королевским домом Флёри. А какие наши планы кардинально поменялись? Мы что, не будем искать логово Акапульки?
  - Искать будем, но не там, где планировали раньше. Напомню вам, что наши разведданные говорили однозначно - основное логово Акапульки находится где-то в мире людей в районе Самоцветного королевства. Эти данные подтверждались как материалами допросов пленной нечисти и нави, так и сканированием головного мозга наших противников, однако последние события и мысли на которые они меня навели, заставляют меня поменять наши планы. Объясняю свою точку зрения.
  У меня сложилось стойкое убеждение, что нас пытаются обвести вокруг пальца и направить по ложному следу. Действительно, на первый взгляд и даже на второй и третий, нижний мир наиболее удобен для Акапульки - там практически отсутствует магия, множество закрытых для посторонних территорий и государственных образований, сложный рельеф местности и множество аномалий, вроде самоцветного ущелья. Меня настойчиво убеждают в том, что именно там находится цель наших поисков. Да только эту цель можно искать в нижнем мире ни один десяток лет. С другой стороны - Флора и Флёри, где практически всё на виду, с доминирующей королевской властью, но вот тут-то как раз и возникает парадокс. Хочу всем присутствующим здесь задать вопрос - почему после того, как попытка захвата королевства Флёри провалилась, а Красавица и её активные помощницы были физически уничтожены, блокада срединного мира не была снята? Почему после того, как мы разгромили отряды духов и демонов, что проникли тайно в верхний мир, блокада Флоры опять-таки не была снята, а демонстративно продолжалась? Не потому ли, что нам со всей очевидностью пытаются внушить мысль о том, что в срединном мире нет ничего интересного и стоящего нашего внимания? Напомню вам так же, что последняя крупномасштабная война с ёкаями и нечистью произошла именно в срединном мире и хотя зло было повержено, не факт, что оно было полностью уничтожено. К тому же никто не задался целью узнать, каким образом ёкаи проникали в эти миры и куда делись те, что уцелели после битвы?
  В общем, я считаю, что совет архимагов, главный штаб Акапульки и её координационный центр находится в срединном мире, мире, за благополучие которого нёс персональную ответственность дракон Цебр, который создал благоприятные условия для спокойного и невидимого для других их существования, который пестовал их, направлял и руководил их деятельностью.
  Я хочу, что бы мы всесторонне обсудили такую возможность и пришли к единому мнению, где искать логово тёмных магов. Боюсь, что о нашем прибытии и вмешательстве им уже известно, а следовательно они могут или затаиться, или вообще перенести свою базу в другой мир, за пределы этой планетарной системы.
  - Папа, а что нам мешает одновременно провести разведку во всех трёх мирах? Мир людей возьмёшь на себя ты с Альбатросом, это значительно ускорит поиск. Несколько воздушных патрулей на грифонах начнут облёт проблемных и малоисследованных земель и территорий в срединном и верхнем мирах. К этой работе обязательно следует привлечь наиболее опытных и чувствительных универсалов, которые под предлогом свиданий и пикников с представительницами седьмой когорты совершат эти полёты. Я так считаю, что новый, не замыленный взгляд позволит лучше разобраться что и как тут. Мне, честно говоря, всё равно, где искать Акапульку, но твоя версия меня не очень убедила. Давай послушаем, что думают по этому поводу лохматушки, хотя вряд ли эти непутёвые создания смогут посоветовать что-нибудь дельное.
  - Вот же мелочь пузатая, всё никак не успокоится, - проворчал Кхор, - хотя в чём-то она права. Я согласен с ней в том, что поиски надо организовать и провести во всех мирах этой системы. Мы с тобой, охотник, осматриваем самоцветный мир, Муха с Трофеем и частью универсалов - Флору, а Аврора - закоулки этого мира, естественно с универсалами. Я бы ещё привлёк к нашим поискам лучших разведчиков Ньюкасла. Воздушные полёты позволят значительно сократить время поисков и охватить значительные территории для проверки.
  - Трофей, что скажешь ты? - обратился я другому призрачному волку.
  - Я считаю, что совет архимагов Акапульки однозначно не находится в этом верхнем мире, иначе им не было бы смысла пичкать его невидимыми духами и демонами. Значит, основные усилия следует сосредоточить на оставшихся двух мирах, причём нельзя отрицать того факта, что Акапулька может создать несколько ложных целей. Только я считаю, что всех местных, кто будет нам помогать, следует проверить на предмет преданности и лояльности.
  - Согласен, нельзя спугнуть зверя в его логове раньше времени. Сейчас сделаем перерыв до вечера, а за ужином я выслушаю ваши предложения по организации разведки во всех трёх мирах. Муха, на ужин пригласишь Арию, она всё-таки длительное время провела в королевстве Флора и её наблюдения могут нам пригодиться. Заодно обсудим кандидатуры тех, кого будем привлекать к нашей операции, как со стороны Ньюкасла, так и со стороны седьмой когорты воздушных всадников.
  - Папа, а почему ты упёрся в женскую когорту? Проще же взять настоящих воздушных рыцарей, с ними и хлопот меньше и они более надёжны.
  - А это потому, что этих девиц никто не воспринимает всерьёз, да и идея проведения разведки под видом пикников и прогулок - мне весьма понравилась. Я даже не буду возражать, если некоторые мои универсалы останутся здесь и пустят корни. Пора эти закрытые миры приобщать постепенно к современной цивилизации, правда, постепенно и медленно, не особенно разрушая их самобытный мир....
  После того, как совещание завершилось, Муха отправилась 'заморить червячка' на камбуз, а Кхор и Трофей исчезли, вернее стали невидимыми, хотя я и ощущал их присутствие. А я, удобно развалившись в кресле рубки управления, стал планировать алгоритм наших действий. Однако в голову ничего не лезло. Мои мысли упрямо возвращались к Авроре и тому, что сейчас может происходить в королевском дворце, я даже пару раз собирался выйти с ней на связь, но решил этого пока не делать....
  Незаметно для себя я задремал прямо в кресле перед обзорным экраном и консолью управления, видимо напряжение последних дней всё-таки начало сказываться. Разбудил меня вызов экстренной связи.
  - Ария, случилось что-то серьёзное?
  - Даже очень серьёзное, милорд. Заберите меня на борт корабля....
  Как только девушка появилась в рубке управления, то тут же выпалила, - Меня выслали из королевства, Аврору посадили под домашний арест, а ваш брак официально расторгну.
  - Не мельтеши и не тараторь. Успокойся и расскажи всё подробно.
  Арии понадобилось несколько минут, что бы отдышаться, выпить немного воды и собраться с мыслями, - Беды ничто не предвещало, я временно командовала седьмой когортой воздушных всадниц, отрабатывая с ними приёмы боя в замкнутом пространстве, как вдруг получила срочный вызов во дворец. Там мне без объяснения причин предложили в течение суток покинуть королевство без права появляться в нём под страхом смерти, а так же зачитали указ королевы о расформировании седьмой когорты. Для меня это было столь неожиданно, что я даже растерялась, однако догадалась связаться через коммуникатор с Авророй. От неё я узнала, что она помещена под домашний арест без права покидать свой дворец, а ваш брак официально признан недействительным. Вас же, милорд, объявили персоной нон грата, подлежащей немедленному аресту в случае вашего появления в королевском дворце. Король Гарольд, якобы, с детьми отправился погостить к своему брату в королевство Флора, но поговаривают, что он разругался с королевой и хлопнул дверью. Королева никого не принимает и проводит время, совещаясь с драконом Трояном. В настоящий момент связь с Авророй отсутствует, так как блокирована или Трояном или королевой. Перед своим убытием к брату, король Гарольд как главнокомандующий, отправил в отпуск практически всех воздушных всадников, оставив только несколько дежурных смен для непосредственной охраны дворца. Как только королева узнала об этом приказе, она попыталась его отменить, но ей это не удалось - военные отказались выполнять приказ женщины без подписи короля.
  Королеву словно подменили, а во дворце все попрятались, и многие сановники не знают что делать, - она замолчала, с надеждой смотря на меня.
  - Понятно, наступила расплата за долгие спокойные и безбедные годы жизни. Думаю, что и Троян скоро покинет королеву, а её поведение связано с тем, что она отказалась передать власть своей дочери и теперь пожинает плоды своего поспешного решения. Главное, что бы Аврора не наломала дров. Хочется надеяться, что ей хватит благоразумия не предпринимать опрометчивых шагов, а занять выжидательную позицию.
  Муха, отправляйся к Авроре и побудь с ней в качестве телохранителя. Разрешаю не церемониться с теми, кто попробует причинить ей хоть какой-нибудь вред.
  Ария, тряхни стариной и полностью заблокируй королевский комплекс дворцов и зданий. Разреши вход в него любых существ, а вот выход и перемещение за его пределы запрети всем без исключений. Если это не отрезвит королеву, то мы подумаем, что ещё можно будет сделать, что бы привести её в чувство.
  - Милорд, а не лучше бы было запретить и проникновение во дворец, чтобы полностью его изолировать от остального королевства?
  - Этого делать нельзя Ария. Мы же поместили очень важный артефакт для нечисти внутри дворцового комплекса, и она должна иметь возможность доступа к нему. Иначе эта наша ловушка-приманка ни к чему. А теперь давай приступай к созданию барьера, надеюсь, мощности Альбатроса с лихвой хватит на это.
  - Мощности то хватит, но только мы лишимся возможности маневрировать между мирами. Мне кажется, надо попробовать этот барьер подключить к силовому полю самого верхнего мира. Я подумаю над этой проблемой, и свои выводы представлю вам чуть позже.
  - Папа, - в моей голове возник голос Мухи, - Авророчка ревёт в полный голос и требует, что бы ты забрал её к себе, она боится. Коммуникаторы не действуют, так что с тобой могу общаться только я с помощью мнемосвязи.
  - Аврора останется на месте и через тебя будет информировать нас об обстановке внутри дворца. И предупреди, если она будет давать волю своим чувствам, то никакого разговора о повторной женитьбе на ней не может быть. Мне нужна сильная и властная соуправительница, а не размазня и плакса. Извини, Муха, у меня сейчас полно срочных дел, без особой необходимости на связь со мной не выходи.
  Ария, а в срединном мире есть свои грифоны и всадники? Не хотелось бы кардинально менять свои планы и отказываться от намерения уничтожить логово Акапульки.
  - Есть свой десяток, который в своё время король Гарольд подарил своему брату и должна находиться одна дежурная когорта из Флёри, если её не распустили на время отпуска.
  - Понятно, ладно, работай, больше не буду тебя отвлекать. Я на несколько часов вернусь в Подгорный дворец. К ужину буду.
  Столь длительный прыжок я совершал впервые, так что немного волновался, но всё прошло благополучно. Я почувствовал, что мои силы значительно возросли, и связано это было с той перестройкой моего организма, что произошла при посещении мира Диор и после встречи с сэром Старком.
  В королевской библиотеке царила тишина и покой, но продолжалось это недолго.
  - Стража, вызовите в зал заседаний королевского совета начальника службы безопасности и магистра академии Ньюкасла, - тут же раздался дробный топот сапог, а в зал заглянул ещё один стражник.
  - Ваше величество, ещё какие-нибудь распоряжения будут?
  - Да я это, я. Вот соскучился по вас и решил навестить. Вызови ещё начальника моей личной охраны, пусть ждёт меня у зала заседания, - лицо охранника расцвело в улыбке и он исчез. А вскоре я услышал, как через коммуникатор он отдаёт чёткие распоряжения начальнику дежурной смены от моего имени...
  Магистр и дед появились в зале почти одновременно, хотя и выглядели заспанными, а дед даже немного поворчал, - Эндрю, когда ты отучишься появляться во дворце внезапно и в самый разгар ночи? Что за мода - беспокоить пожилых людей в самый неурочный час. Случилось что-то срочное, что не могло подождать до утра?
  - Извините милорд Миша, не учёл временную разницу. Там, где я сейчас нахожусь, ещё даже время обеда не наступило. А если серьёзно, то времени ждать до утра у меня нет, так как события стали развиваться не так, как я предполагал. Начну с главных новостей. Сразу же предупреждаю, все вопросы после. И так, я женился на небезызвестной вам принцессе Авроре, а вчера вечером или ночью по местному времени, нас ней развели, а брак признали недействительным. Второе, - я отомстил Красавице и сёстрам Мессенадир, лишив их жизни и возможности возрождения. Третье, - самое главное, - уничтожен тот, кто всё это время тайно возглавлял и направлял деятельность всей Акапульки. Четвёртое, - тёмная книга Некрономикон вернулась на своё законное место, и теперь никакая сила не сможет её отправить путешествовать и творить зло в другие миры.
  Теперь моя главная задача в тех мирах, в которые я попал после длительного путешествия, найти и уничтожить основную базу Акапульки, которая прячется в этой закрытой планетарной системе. Для этого мне понадобятся лучшие из лучших универсалов и разведчиков как академии Ньюкасла, службы безопасности, так и моей личной охраны. Мои требования к кандидатам на участие - особо высокая чувствительность к нечисти и нави, особенно у трёх разведчиков. Шесть универсалов должны в одинаковой степени мастерски владеть лучевыми и простыми клинками, автоматическими арбалетами, лучевым оружием и пулемётами с серебряными пулями. Сапёр должен умело пользоваться всеми видами взрывчатки, а так же уметь создавать её из простейших подручных материалов. Ударный отряд мне необходим на тот случай, если не удастся по какой-либо причине использовать сеть антиматерии для уничтожения главной базы архимагов. К подбору кандидатов на участие в операции приступить немедленно, они все должны быть добровольцами и холостыми.
  Кстати, ответьте мне на такой вопрос, сколько времени я уже отсутствую во дворце и как тут обстановка в целом?
  Отвечать, естественно, взялся мой дед, а магистр отошёл в сторону и стал отдавать распоряжения в академию Ньюкасла.
  - Новостей у нас особых нет, если не считать того, что королева верхнего мира Анна принесла вам, в моём лице, вассальную присягу, отказалась от титула королевы и приняла титул великой герцогини. Количество молодых благородных и не очень девиц различного возраста и положения при дворце возросло в несколько раз, так что новость о том, что вы женились, вряд ли их обрадует.
  - Зато их обрадует известие, о том, что брак короля признан недействительным, он разведён и по-прежнему считается завидным холостяком, - внёс я свои коррективы. - Извините, милорд, что прервал вас, продолжайте.
  - Отсутствуете вы, ваше величество, всего ничего, по нашему времени чуть больше трёх месяцев с момента вашего последнего появления во дворце. Те сведения, которые вы довели до нас, можно будет обнародовать при дворе?
  - На ваше усмотрение милорд, хотя о том, что глава совета архимагов Акапульки уничтожен, лучше пока не распространяться. А теперь давайте ваши вопросы, у меня есть ещё немного времени до возвращения.
  - Что послужило причиной для вашего развода?
  - Мне доподлинно не известно. Я объявлен персоной нон грата в этом королевстве, а все действия правящей королевы оправдываются высшими государственными интересами. Принцесса Аврора помещена под домашний арест без права выхода из своего дворца. С ней в настоящий момент Муха, которая обеспечивает её безопасность.
  - Значит ли это, что ваш брак был расторгнут без вашего обоюдного согласия и при благоприятных условиях он может быть восстановлен?
  - Нас с Авророй никто не спрашивал, просто поставили перед фактом. Брак восстановлен не будет, так как принцесса унаследует корону своей матери, и ей будет запрещено и невозможно покидать пределы своего королевства. Существует некоторая вероятность того, что через установленный срок она родит ребёнка. Если это будет девочка, то никаких прав на неё я не буду иметь, так как наследие престола там передаётся по женской линии. Если же родится мальчик, то он будет воспитываться при нашем дворе и, вполне возможно, будет объявлен моим наследником. Хотя существует и такой вариант - Аврора покидает свою родину и живёт со мной до тех пор, пока не будет для неё освобождён престол. При таком развитии событий, она, естественно, будет признана моей официальной женой, и наш развод будет простой фикцией. Правда, существует и ещё один вариант - как то Аврора обмолвилась о том, что после того, как её официально объявят наследницей престола, она сама подберёт мне кандидатуру в жёны. Спорить и указывать на нелепость этой затеи я не стал, сами понимаете бесполезность этого.
  Всё, время моего визита заканчивается, а мне ещё надо посетить малый тронный зал и кое-что сделать для укрепления безопасности дворца и королевства. Кстати, если у вас есть просьбы и пожелания, то милости прошу их изложить, но только не здесь, а когда я воссяду на трон исполнения желаний, - я медленно растаял в воздухе и перенёсся в зал. Как только я уселся на трон, так тут же зазвенели колокольчики, и моя корона ярко блеснула, а на голове возникла привычная тяжесть - корона Горного короля стала зримой и ощущаемой.
  До того момента, как члены моего королевского совета появились в зале, я успел сделать почти всё, что намечал. С удовлетворением я заметил, что мои желания теперь распространяются и за пределы Подгорного дворца и Горного королевства...
  Магистр, как обычно, начал клянчить дополнительные залы и помещения для академии, а так же новое оборудование для учебных классов и лабораторий. Исполнив три его желания, я остановил поток просьб и посмотрел на деда.
  - Знаешь, Эндрю, мне кажется, пора снять опалу с нижних миров, или, по-крайней мере, разрешить Люсе в качестве полномочного представителя Манти вернуться в Подгорный дворец. Я скучаю по ней, считай это моей личной просьбой.
  - Я подумаю над этим. Дед, неужели ты соскучился по подковёрной борьбе за власть, интригам и козням?
  - Уверен, этого уже больше не будет, ты показал свою власть и решительность, а мелочь я и сам смогу пресечь. К тому же тёмные миры должны почувствовать твою властную руку и дрожать только от одного твоего имени. Думаю, память об уничтожении мира драконов у них ещё не стёрлась. А как они 'обрадуются' сообщению, о том, что твой гнев достал Красавицу и сестёр предательниц в очень далёком и закрытом мире....
  Времени на окончательный подбор и подготовку отряда я определил сутки и предупредил, что должен будет создан ещё и резервный отряд в таком же составе на всякий непредвиденный случай. Оба отряда должны будут расположены в королевской библиотеке и там ждать моего вызова...
  Обед на Альбатросе мне пришлось готовить самому, так как Ария с головой зарылась в расчёты и голову от мониторов не отрывала. Поела она на ходу, не особо обращая внимания на то, что ест и на то, что за ней ухаживает сам король. Я сразу же после приёма пищи занялся проверкой систем безопасности и вооружением Альбатроса. Время до ужина пролетело так незаметно, что я удивился сигналу кухонного комбайна. Связавшись с Мухой, я вначале выслушал её сетования на то, что о ней все забыли и она никому не нужна, а так же что Авророчка её морит голодом. После того, как она похныкала, пошли раздобытые ею сведения.
  - Папа, в помещение с Некрономиконом уже было две попытки проникновения, злоумышленники уничтожены. Нападение было осуществлено изнутри королевского дворца, что явилось полной неожиданностью для королевы. Она, по-моему, теперь боится спать в своей спальне, так как распорядилась постелить ей в рабочем кабинете короля Гарольда. Полчаса назад все дворцы и помещения в границах королевского парка и сада оказались блокированы и теперь выйти отсюда за границу королевских дворцов невозможно. Я так понимаю, что это твоя работа. Я не знаю, как тебе удалось, но теперь и к Авророчке, без её разрешения, попасть невозможно. Вон перед парадными дверями толпятся несколько человек, а силовое поле их не пускает. Авророчка немного успокоилась и теперь спит как малое дитя. Будить её не буду - бедной девочке досталось, а королева, словно с ума сошла - на всех рычит и шипит. Благо ещё никого не казнила, но пару сановников в камеры уже бросила. А как там дела у вас? Я слышала, что ты уже и домой успел попасть и даже пару ленточек мне оттуда прихватить. Не забудь потом, при случае, мне их передать....
  Ну вот, теперь для этой модницы надо будет ленточек раздобыть, а то ведь не отвяжется, может быть у Арии что есть в запасе. А вот и она, легка на помине.
  - Милорд, я завершила и сделала что могла, вы всё увидите сами на обзорном экране.
  
  23.
  
  Братья разительно отличались друг от друга. Конечно, фамильные черты и сходство присутствовали, но Гарольд была сама жизнь в движении, а Зигфрид - степенность, спокойствие и уверенность. Мы сидели на террасе и пили фруктовый чай, вели ничего незначащий разговор о погоде, видах на урожай фруктов и пока серьёзные темы не затрагивали. Так долго продолжаться не могло, и я первым решил начать разговор.
  - Сэр Зигфрид, мне понадобится небольшое помещение, желательно где-то на окраине, недалеко от конюшен с грифонами. Там будут расположены десять моих воинов из специального отряда по противодействию магам Акапульки. Люди они не избалованные, прошли через огонь и воду, неоднократно участвовали в схватках с нечистью и навью, приученные к дисциплине, так что проблем с ними не будет. Отряд состоит из трёх разведчиков, то есть тех, кто очень чувствителен и способен распознать различных демонов, духов и прочих тварей на значительном расстоянии; шести универсалов, то есть мастеров всех известных видов оружия. И простите уж за откровенность, ни вы, ни ваши лучшие воины им не соперники, а десятым будет специалист по уничтожению преград, стен, завалов и прочих препятствий.
  Как вы уже знаете, королева Азора и её сановники блокированы во Флёри и выхода им за пределы дворцов нет. Вся остальная территория по-прежнему свободна для передвижения любых живых существ и сущностей. Более того, любой желающий может попасть в королевский дворец или подсобные помещения, но уже покинуть их по своей воле не сможет. Мне так же понадобятся девять грифонов с всадницами из местных или седьмой когорты. Мои бойцы под видом загородных прогулок, любовных свиданий и осмотра достопримечательностей будут облетать наиболее вероятные места нахождения ставки совета магов Акапульки во всех трёх мирах. Желательно что бы всадницы были из того мира, в котором им предстоит действовать.
  Видимо король Гарольд первым догадался о некой подоплёке в моих словах, так как небрежным тоном предложил своему брату выделить всех девять штатных всадниц из седьмой когорты.
  - Понимаешь Зиг, лучше будет, если грифонами будут управлять проверенные всадницы, да и людям короля Эндрю будет спокойнее, если они будут знать, что девушки - профессионалы, а не любители.
  Да только король Зигфрид тоже был не лыком шит и сразу ухватил скрытый смысл, - А что, сэр Эндрю, все ваши славные воины холостяки?
  Король Гарольд от досады крякнул, - Не прокатило, а я так надеялся заполучить хоть пару человек в мужья своим девочкам.
  - Действительно сэр Зигфрид, все мои воины холостяки и им предоставлено право выбора, если они уцелеют в предстоящей схватке, остаться здесь, или вернуться домой в родной мир. А теперь давайте обсудим подробности и я с удовольствием послушаю ваши советы и прислушаюсь к мнению старших и более опытных людей.
  - Сэр Эндрю, не надо нам льстить, - король Гарольд улыбнулся, - да вы по всем повадкам весьма опытный и опасный воин, а мы так - вроде детей по сравнению с вами. Правда местность и обстановку внутри своих стран и у соседей мы знаем конечно лучше, но меня больше волнует вопрос, а хватит ли вам того десятка воинов, что вы собираетесь призвать?
  - Я собираюсь уничтожить главную базу Акапульки бесконтактным способом, то есть без непосредственного участия воинов в схватке. Хотя не скрою, мною подготовлен и резервный отряд из десяти человек на всякий непредвиденный случай.
  - Так может быть лучше его сразу разместить поблизости от основного отряда, что бы он был у вас под рукой?
  - Сэр Гарольд, а вы не подумали о такой вероятности - мои парни заберут ваших девушек в свой мир или украдут их. Я им препятствовать не буду, если всё произойдёт по взаимному согласию и с соблюдением законов Горного королевства. Наши законы позволяют создавать семьи без согласия родителей или других лиц, только на основе волеизъявления молодых людей.
  - Да, действительно я такую возможность даже не рассматривал. Впрочем, мы ещё вернёмся к этому разговору, а теперь можно обсудить подробности и нюансы предстоящих воздушных рейдов. А почему сэр Эндрю вы не хотите воспользоваться своими чудо летательными аппаратами, у них и скорость выше и возможностей больше.
  - Гарольд, не пори чепухи. Любой маг Акапульки, как только заметит в небе нечто подобное, так тут же поднимет тревогу, и они затаятся так, что мы долгие годы будем ходить у них по головам и ничего не увидим.
  - Ты прав Зиг, что-то я в последнее время стал плохо соображать, извини.
  - Ничего брат, это сказывается твоё волнение за Азору. Не волнуйся, всё будет хорошо, ведь там рядом с ней Троян, а он с Азоры пылинки сдувает и не даст её в обиду.
  - Зиг, там раньше и Цебр был рядом - отец Азоры и что из этого получилось, ты уже знаешь....
  Какое-то несерьёзное отношение к предстоящей операции, словно они не верят, что Акапулька окопалась у них под самым носом и что это не плод моей болезненной фантазии, не подкреплённый ничем.
  Мы договорились, что в моё распоряжение, как руководителя всей операцией, будет выделено десять грифонов с всадниками, гостевой дом, а так же мне указали места переходов в нижний и верхние миры. Мне не терпелось как можно быстрее приступить к разведке, а что бы активность в полётах не вызвала лишнего любопытства, я предложил сэру Зигфриду совершить облёт своих владений и границ с целью проверки гарнизонов, нанести несколько визитов вежливости своим друзьям и обязательно взять с собой брата. Исходя из того, что всё внимание посторонних глаз будет приковано к королям, я надеялся, что прибытие моего мобильного отряда останется незамеченным и мы сможем в обстановке повышенной секретности приступить к сбору сведений и изучению обстановки.
  Под каким-то предлогом сэр Зигфрид оставил нас с королём Флёри наедине, мне кажется, это было сделано намеренно и по предварительной договорённости между братьями. Сэр Гарольд с сочувствием посмотрел на меня, - У меня для вас, король Эндрю, неприятные известия и я предпочёл заранее вас об этом предупредить. Дело в том, что повторного обряда создания семьи с Авророй у вас не будет. Аврора больше никогда не выйдет замуж, а ваша дочь впоследствии унаследует власть над триединым миром. Пожалуйста, ознакомьтесь с этим документом, - и он протянул мне возникший в его руке свиток, перевязанный алой ленточкой.
  Сломав сургучную печать и сорвав ленту, я развернул этот странный документ. На чистом листе пергамента не было ничего до тех пор, пока я не сфокусировал свой взгляд на небольшой точке прямо посредине. Из ничего возникли буквы, которые стали превращаться в вязь слов. Этого языка я не знал, но это не помешало мне прочитать и понять то, что там было написано....
  Ещё до того, как прибыли мои люди, я столкнулся с первыми трудностями - только два грифона были обучены ночным полётам и речи о том, что бы научить других искусству летать ночью, даже не велось. Я тихо свирепел, но понимал, что требовать большего от тех, кто привык к тихой, размеренной и спокойной жизни - не вправе. А от Мухи приходили новости одна 'веселее' другой. Смеясь, она поведала мне, что во дворце чуть было не начались перебои с доставкой продуктов питания, но к счастью, они были непродолжительными, так как по подсказке Авроры телеги с продовольствием через барьер перемещались с помощью верёвок, привязанных спереди и сзади. Таким образом был решён вопрос с уменьшением поголовья лошадей и прочей живности, что поначалу хлынула в подсобные помещения и конюшни. Я даже злорадно подумал о том, что госпоже Азоре придётся весьма нелегко, ведь подобными проблемами ей заниматься не приходилось. Ничего, пусть почувствует себя в какой-то мере, как в осаждённой крепости.
   Муха констатировала, что в последнее время попыток проникновения в запретную комнату не было, из чего она сделала вывод, что всех дураков перебили и теперь, видимо, готовятся более тщательно и основательно. Королева малость успокоилась, но с дочерью по-прежнему не общается, предпочитая слать ей записки с различными требованиями и наставлениями. Троян получил допуск на посещение принцессы и теперь всё больше времени проводит в её дворце, уча эту несмышлёную девицу премудростям управления королевством. Муха так же заметила изменения в поведении будущей королевы Флёри, и в первую очередь это касалось меня. Она видела, что Троян дал что-то такое прочитать Авроре, что потом бесследно сгорело в её руке ещё до того, как Муха успела заглянуть туда. После этого Аврора очень сильно изменилась и даже отдалилась от Мухи, предпочитая больше общаться с Трояном, чем с ней. Дело дошло даже до того, что Муха собралась оставить принцессу и вернуться ко мне. Бедная мантикора не могла понять в чём дело и винила во всём старого дракона. Она даже предложила мне ' убрать эту рогатую ящерицу, что бы он не забивал голову Авророчке и не настраивала её против тебя'.
  - Папа, всего один удар хвостом и все проблемы будут решены, я даже потом готова буду извиниться за непреднамеренное убийство этого чуда с гребнем на спине.
  Мне пришлось строго настрого запретить мантикоре даже думать об этом, пообещав всё потом ей рассказать, чем только больше разжёг её любопытство и нетерпение. А тут ещё король Гарольд по секрету сообщил мне, что на Арию положил глаз наследный принц королевства Флора - Фрэнк, старший сын короля Зигфрида. Его очень обрадовала новость о том, что мой трюмный матрос носит титул герцогини и что она не обременена в наших мирах ни подданными, ни землями, ни замками и что, якобы, раньше Ария благосклонно принимала его ухаживания, правда это было ещё до того, как я появился здесь. Потом, подобную же новость мне сообщил король Зигфрид, с той лишь разницей, что в ней фигурировал принц Ричард, старший сын его брата и капитан его королевской гвардии. Я понял так, что образовался любовный треугольник и уже начал думать, как использовать эту ситуацию с выгодой для себя и Горного королевства.
  Акапулька затихла и никак себя не проявляла, это меня настораживало и даже несколько пугало. Я боялся, что совет архимагов сможет переместиться на какую-нибудь резервную базу или затаиться на долгий срок. Для правдоподобия они могли специально предусмотреть несколько демонстративных действий или ложных целей, что бы отвлечь наше внимание. По зрелому размышлению, я вызвал в отведённый нам гостевой дворец оба отряда и приказал им готовиться к самостоятельным действиям в разных мирах. Ночевал и отдыхал я на Альбатросе, который был изолирован от всех кроме меня, Мухи и Арии. Она, кстати, весьма скрупулёзно изучала нижний мир и занималась сканированием его аномальных зон, которых оказалось великое множество.
  Через два дня я разрешил Мухе вернуться домой и снял блокаду дворца Авроры, правда, насытил все дворцы своими следящими устройствами. А ещё было установлено, что Аврора не беременна и все разговоры и предположения - были преждевременны. Уступая настойчивости мантикоры, мне пришлось рассказать ей о том документе, с которым меня ознакомил король Гарольд и который затем сгорел без следа в моих руках по прочтению. А что бы сразу убить одним выстрелом двух зайцев, я сделал это в присутствии Арии.
  - Ария, специально для тебя я коротко расскажу историю знакомства с Авророй.
  Нам с Мухой удалось найти тёмную книгу зла и, просматривая её содержание, я активировал её. Муха к тому же нашла потаённую комнату, где, предположительно, она долгое время хранилась. Был пущен слух, что я собираюсь поместить Некрономикон в специальную капсулу и отправить её в далёкие глубины космоса, где она могла проблуждать не одно тысячелетие, не будучи уничтоженной. Шанс найти её был минимальным, так как выброс капсулы мы собирались осуществить во время гиперпрыжка. Мы провоцировали неподготовленное нападение Акапульки, даже отключили самые сложные и надёжные системы безопасности дворца и ловушки. В этот день напряжение пространства достигло своей критической точки, и мы с Мухой переместились в малый тронный зал, откуда наблюдали за всеми уголками Подгорного дворца. Возле тайной комнаты внезапно открылся портал и оттуда вышла девушка, бряцая допотопными доспехами и размахивая обнажённым клинком, она требовала, что бы ей показали, где находится эта тварь - дракон, который вознамерился взять её в жёны. Ей указали дорогу к моему трону, и она поспешила туда. Без всякого сомнения, она действовала по указке Цебра. Он надеялся, что затеяв со мной ссору и отвлекая моё внимание, она задержит меня, и я не успею оказаться в нужном месте и в нужное время. Расчёт делался на то, что архимагу Акапульки понадобится всего несколько мгновений, что бы добраться до артефакта и завладеть им. За несколько дней до этого я видел Аврору в своём сне и уже знал, кто она такая и для чего собирается навестить Горное королевство. Однако, неожиданно и для Цебра и для Авроры, возникли непредвиденные препятствия и главным из них было то, что с обнажённым клинком войти в малый тронный зал невозможно никому. Аврора потеряла драгоценные минуты, пытаясь прорваться силой и это несмотря на то, что моя стража ей всё очень подробно и популярно объяснила. Только после того, как её меч оказался в ножнах, она смогла войти в малый тронный зал и увидела меня на троне, а не пресловутого дракона. Дело в том, что всё знакомство с драконами у неё было ограничено Трояном и Цебром, которые не могли принимать человеческий облик, соответственно ни она, ни её мать тогда не могли принять обличие дракона и существовали в человеческих телах. Это была, как я понимаю, основная причина того, что она не приняла предсказанный брак с драконом, а коротать свою жизнь с ящером, она не желала. Именно в это время пришёл сигнал о вторжении и нападении. Мы с Мухой тут же перенеслись в библиотеку, где и вступили в схватку с Акапулькой и её архимагом. Аврора же вынуждена была вернуться к потаённой комнате, на которую напали отряды нечисти и Нави. С безрассудной храбростью, граничащей с глупостью, она кинулась в бой и всячески пыталась мешать моим универсалам быстро расправиться с нападавшими, - они больше были озабочены обеспечением её безопасности, нежели уничтожением противника. После того, как мы общими усилиями уничтожили всех врагов, включая архимага, Аврора наконец то полностью представилась и осталась погостить во дворце на несколько дней. При этом она так обставила всё дело, что я вынужден был уступить ей свои покои и во дворце и на Альбатросе, а сам перебрался на некоторое время в библиотеку.
  Принцесса проявила искренний интерес к драконессами и их способности принимать как человеческий, так и драконий образ. У некоторых из них она гостила и расспрашивала об особенностях превращения. Через несколько дней она исчезла так же внезапно, как и появилась. Да, забыл отметить тот немаловажный факт, что ударом своего меча она закрыла тот портал, через который проникла в мой дворец и который потом использовала Акапулька и Навь для проникновения.
  Второй раз она появилась тогда, когда уже все приготовления к полёту Альбатроса вступили в завершающую стадию. Возникла она прямиком в библиотеке, где, по счастью, в это время мы с Мухой находились. И возникла не одна, а с образом похищенной Красавицей Клер - моей воспитанницы. Установленные ловушки сразу определили, что это монстр, в котором объединились три существа из числа демонов, нечисти и Нави. Мы разъединили их, а Аврору поместили сначала под наблюдение, а потом и под домашний арест. В это же время состоялось нападение на Сигму, где базировался Альбатрос, однако попытки уничтожить или повредить его не увенчались успехом. Следуя ранее разработанному плану, я приставил тебя к Авроре, резонно полагая, что если ей представится возможность к побегу, то она заберёт тебя к себе. Такую возможность я ей представил. Мой план включал в себя три этапа: первый - месть Красавице и сёстрам Мессенадир, как главным участникам похищения и гибели Клер; второй - возвращение Некрономикона его законным владельцам - дракону Трояну и королеве Азоре; третий - поиск и уничтожение главной ставки Акапульки и, по возможности, физическое устранение большинства архимагов, которые заседают там в совете. Первые два этапа были успешно выполнены и даже перевыполнены. Руками Азоры мы устранили вдохновителя и тайного руководителя Акапульки - Цебра. Этот дракон здорово попортил нам крови, пока мы его раскусили и нейтрализовали. В это же самое время принцесса провела со мной обряд создания семьи и объявила нас мужем и женой. Свадебный обряд было решено провести чуть позже, но тут обстоятельства изменились. Не знаю в силу каких причин, но королева Азора должна будет передать свою власть старшей в роду своей дочери и, соответственно, принцесса Аврора в ближайшее время станет королевой Флёри и негласной владыкой всех трёх миров. Наш брак был признан недействительным, как заключённый с нарушением и расторгнут. В том документе, что дал мне король Гарольд, было написано как раз это - Аврора выйдет замуж за дракона, однако брак будет скоротечным и бездетным и вскоре распадётся.
  Признаю, в том, что произошло между нами, велика моя вина. При знакомстве с Авророй я даже не удосужился проверить нашу совместимость. Сам факт того, что она видит моего призрачного волка, настолько меня впечатлил, что я даже не обратил внимания на одну существенную деталь, - она не смогла с ним общаться. А ведь Клер с Кхором общалась на ментальном уровне и мы все это знали. Ну а потом я убедился, что отец Авроры тоже обладатель призрачного волка и в том, что она видит моего Кхора, нет ничего удивительного. Проведённый недавно анализ показал, что у нас с Авророй не может быть общих детей, хотя я должен был сделать его ещё раньше в то самое время, когда понял, что испытываю к ней симпатию, то есть во время её второго визита в Подгорный дворец. Правда, есть ещё одно существенное дополнение, но о нём я лучше пока промолчу.
  Таким образом, Муха, на этом сгоревшем у меня в руках листе пергамента было написано предсказание, которое касалось меня и принцессы.
  - Папа, а ты уверен, что это именно то предсказание, а не проделки Цебра? У тебя не возникало мысли, что эта безрогая тварь готовила Авророчку для себя?
  - Постойте принцесса, как это возможно, ведь Аврора внучка Цебра, а королева Азора его дочь?
  - Ария, у драконов всё возможно и к ним нельзя подходить с людскими мерками. Я просто уверена, что этот свиток - подделка, иначе какой бы был смысл его так поспешно уничтожать сразу же после прочтения?
  - Как бы там не было, милые мои, но мне не следует предпринимать никаких шагов, пусть сама Аврора решает, как ей быть и как поступить.
  - Папа, ты что струсил?
  - Отнюдь, дочка. Просто пришло время, когда твоя должна Авророчка самостоятельно принять взвешенное и важное для себя решение, которое определит всю её дальнейшую жизнь.
  На этом мы эту тему закрываем и больше к ней не возвращаемся. У нас и так дел выше головы. А теперь слушайте, что я решил.
  Ария, ты возглавляешь разведку и поиск базы Акапульки в нижнем мире. В твоём распоряжении будет Альбатрос со всем его оборудованием, три универсала и один разведчик. Самоцветное королевство весьма обширно и тебе придётся нелегко, но я уверен, что ты справишься. Наделяю тебя полномочиями принимать самостоятельные решения по использованию всех приборов наблюдения, анализа и сканирования во всех диапазонах, кроме вооружения.
  Муха, на тебе верхний мир. В твоём распоряжении четыре универсала и два разведчика. Используй знание местности королём Гарольдом и его кхором. Если есть необходимость, можешь взять себе в помощь Трофея, я не возражаю. Если он тебе не нужен, то я отдам его на усиление Азоре.
  Не знаю, может во мне говорит излишняя подозрительность, но я воздержусь использовать Трофея в особой зоне поиска, где наиболее вероятно нахождение ставки тёмных магов.
  - Конечно, я возьму Трофея, он у меня быстро научится обеспечивать своего командира и начальника жареным мясом, - эту её реплику я пропустил мимо ушей.
  - А всех оставшихся я заберу себе и возглавлю поиски в срединном мире. В моём распоряжении будет пять универсалов и три разведчика. Два универсала обученных сапёрному делу - наш резерв.
   Я не собираюсь сковывать или как-то ограничивать вашу инициативу, но каждый вечер буду ждать от вас подробного доклада о том, что сделано за прошедшие сутки и что планируется сделать. Обо всём важном докладывать немедленно, Муха через ментальную связь, Ария секретному каналу коммуникатора. Даю вам два часа на то, что бы подобрать себе команду. Правом первого выбора обладает Ария, затем ты, Муха, а остатки заберу себе я. Предупреждаю, никто не должен догадаться, что вы из другого мира, кроме тех, естественно, кто будет обеспечивать вашу деятельность и контактировать с бойцами, гравитронами пользоваться до начала открытых боевых действий - запрещено.
  Пока вы будете подбирать свой личный состав, я подежурю на Альбатросе и проверю некоторые свои гипотезы и предположения.
  По лучу я отправил всех в гостевой дворец, любезно предоставленный в наше распоряжение, а сам засел за пульт управления и приступил к работе. Время пролетело очень быстро и вскоре я получил доклад от своих помощниц, что они закончили формирование своих команд, проверку экипировки и готовы к самостоятельным действиям. Муха ехидно заметила, что она проверила и моих универсалов, так как всю тяжёлую и неблагодарную работу я привык взваливать на хрупкие плечи своей дочурки. На что я буркнул, что дети и предназначены для того, что бы делать всю работу за своих родителей, и что никаких новых ленточек она за это не получит. Выслушав несколько 'ласковых' слов о своей жадности и грубости, Муха успокоилась и предупредила, что они с Арией будут ждать меня в нашем дворце, в районе столовой...
  В саду перед дворцом важно прогуливались два десятка грифонов, жадно срывая различные фрукты прямо с веток яблонь, груш, абрикосов, персиков и ещё чего-то там вкусного и питательного. Стоило появиться нам со своими отрядами, как их всадницы быстро изобразили какое-то подобие строя, жадно разглядывая моих холостых парней и заранее определяя себе напарников. Стоявшие чуть в сторонке два брата-короля усиленно делали вид, что заняты важным разговором, а сами косили глаза на меня, дожидаясь, как я выйду из такого щекотливого положения, как распределение своенравных девиц. В строю всадниц я насчитал ровно восемнадцать человек, а чуть в стороне стояли ещё две девушки одетые в форму седьмой когорты...
  
  24.
  
  - Здесь вам не там! - рявкнул я, обращаясь к всадницам, - Быстро стёрли свои наивно - бесстыжие улыбки и опустили наглые взоры к долу, то есть к земле!
  Парни, - я повернулся к своим воинам, - перед вами те, кто за время совместных действий будут вас соблазнять самым разным образом. Учтите, что все они незамужние девицы, а здесь царят самые строгие нравы, так что шаг вправо, шаг влево и даже прыжок на месте приведёт вас под венец и окольцует, а по местному выражению - будет проведён обряд создания семьи. Я, конечно, не запрещаю, но предупреждаю о последствиях, главное из которых - семейная жизнь и воспитание детей. А теперь приступим к распределению всадниц. Воины, назначенные в отряд герцогини Арии - выйти из строя на три шага.
  Четыре правофланговых воина чеканя шаг, вышли из строя.
  - Есть ли среди вас, - обратился я к девушкам, - представительницы нижнего мира? Если есть, поднимите левую руку, - тут же поднялись четыре руки, что меня весьма удивило. - Хорошо, выберите из числа отряда себе напарника и встаньте за его спиной.
  Через несколько секунд, без толкотни и нервотрёпки, образовались четыре пары.
  - Ария, тридцать минут на сборы и знакомство, через полчаса начало ознакомительных полётов в пределах защитного поля, готовность к выступлению через два часа.
   Кое-какие подозрения у меня возникли, но я не стал их озвучивать.
  - Отряд принцессы Мухи выйти из строя, - к моему немалому удивлению одновременно шесть воинов и шесть девушек организовали пары и застыли, преданно глядя на меня.
  - Таааак, - зловеще протянул я, - сговорились за моей спиной? Потом не говорите, что я не предупреждал. Муха забирай их, вижу, вы с Арией времени здесь даром не теряли, по завершению операции, накажу всех как попало. Моему отряду разбиться на пары и через двадцать пять минут приступить к пробным полётам.
  Только когда все разошлись, я обрати внимание на двух сапёров и двух всадниц, которые по-прежнему стояли несколько в стороне, - А вам что, особое приглашение надо? Вы мой личный резерв, марш осваивать технику полётов и управления грифонами, наверняка уже успели свести знакомство, так что нечего из себя тут строить непонятно что.
  Братья подошли ко мне и сэр Гарольд задумчиво произнёс, - Хотел бы я иметь в своём распоряжении таких умных и расторопных подданных. Сэр Эндрю, может быть уступите мне леди Арию?
  - Ария не вещь и она сама определиться, где и у кого ей остаться или вернуться в Подгорный дворец. Кстати, мой начальник службы безопасности имеет на неё определённые виды.
  - Он молодой и холостой?
  - Это мой прадед и у него жена драконесса, а виды на неё он имеет исключительно за её способности и навыки, так сказать в профессиональном плане. А вам, сэр Гарольд, если уж так хочется пристроить своего сына, рекомендую обратить свой взгляд на королевство Дангонир, где на троне величественно восседает королева Авгора - потомок древних королей. Ей нужно крепкое мужское плечо и опора. Она вознамерилась восстановить былую славу империи Дангонир, и супруг ей нужен из тех, кто никак не связан с различными кланами и группировками из её королевства. К тому же у вашего Ричарда будет право выбора - у Авгоры есть близкая родственница - принцесса Виола, тоже потомок древних королей, правда, она сразу же отказалась от притязаний на трон, заявив, что это ей не интересно. Поговорите с сыном, если моё предложение его заинтересует, то я готов показать ему тропинку в этот мир, а там уже всё будет зависеть от него самого....
  - Сэр Эндрю, а почему вы всё предлагаете только моему брату? Чем мой Фрэнк хуже Ричарда?
  - Ничем не хуже, но есть одно существенное отличие. Ваш сын будущий король Флоры и когда настанет время, то сменит вас на престоле. Я сомневаюсь, что вы позволите наследнику жениться на чужеродной королеве и править в совсем другом мире, если конечно не намерены передать свой трон и власть младшему принцу. У вас же, в отличие от Флёри, наследие передаётся по мужской линии в порядке старшинства, или я что-то путаю?
  -То есть, Фрэнк может попытаться взять штурмом или осадой крепость под названием Ария и вы не будете возражать? Мой мальчик признался мне, что леди Ария поразила его в самое сердце, и спрашивал совета, как к ней подступиться.
  - Милостивые государи, я уже вам говорил, что герцогиня в праве сама выбрать себе будущего мужа и принуждать или как-то влиять на её выбор я не намерен. Я даже не уверен, что она стоит перед дилеммой выбора только из двух принцев, может быть ей нравится кто-то ещё. Я просто предложил королю Гарольду один из вариантов и ни в коей мере не собираюсь навязывать свою точку зрения. Наверное, когда у меня появятся свои дети, я по-другому буду относиться к подобным проблемам....
  Через два часа отправить отряды в предназначенные им миры у меня не получилось, так как процесс привыкания к полётам на грифонах у моих десантников затянулся, и пришлось тренировочные полёты продлить до самого позднего вечера.
  Мне тоже выделили грифона и наездницу - хрупкую, стройную и одновременно миниатюрную девушку - подростка, которая никак не походила на рослую девицу из седьмой когорты. Но судя по тому, как она уверенно чувствовала себя на грифоне, всадницей она была опытной. Я столкнулся с той же проблемой, что и мои воины - в седле я чувствовал себя очень неуютно, и мне постоянно казалось, что я могу выпасть, особенно при резких поворотах грифона. Мне даже показалось, что этой крылатой образине нравится меня пугать, и она специально совершает довольно таки опасные манёвры, что бы позлить меня. Однако Юлия, так зовут мою наездницу, меня успокоила, - дескать, таким образом грифон проверяет меня и если я ему не поддамся и не дам слабину, то он признает за мной право быть главным в паре грифон - наездник. Ну а если он почувствует хоть каплю моей неуверенности, то будет третировать при каждом удобном случае.
  - Юлия, а как он признал ваше право им командовать, вы же такая молодая по сравнению с ним?
  - Это ошибочное мнение, Орлик моложе меня на пятнадцать лет, просто грифоны растут и взрослеют быстрее. А его я выкормила с рук, когда его мать отказалась его кормить, так что я для него не только и не столько наездница, которую надо слушаться, а в первую очередь его мама-кормилица. Грифоны, пока они молоды, достаточно ревнивы и это одна из причин того, что он вас воспринимает как соперника, но скоро это пройдёт и он к вам привыкнет.
  - Юлия, нам предстоит много времени проводить в полётах и наедине, так что лучше будет, если вы будете ко мне обращаться на 'ты' и по имени - Эндрю.
  - Хорошо, только объясни мне Эндрю, что ты подразумеваешь под словом 'наедине'?
  - Как что, разве на грифоне с нами будет летать кто-то третий? Мы же будем только вдвоём....
  - Извини, я подумала, что нам некоторое время придётся жить вместе и меня это напрягло.
  - Милая Юлия, мы с вами должны играть роль влюблённых, а каждый наш полёт в интересующие меня места - нечто похожее на свидание, как у молодых людей, которые нравятся друг другу. Мы не должны давать повода никому подозревать нас в том, что являемся разведчиками, а не простыми бездельниками, которые ищут уединение от строгого взора родителей. Мне хотелось, что бы вы просветили меня, как у вас в королевстве пристало вести молодым людям, когда они вдвоём совершают небольшое путешествие или находятся на пикнике в лесу или роще?
  - Понятия не имею, мне раньше не приходилось бывать на свиданиях, а на пикниках все едят припасённые вкусности и веселятся.
  Три дня с начала разведывательных полётов пролетели как один миг. Королевства, разбитые на сектора, тщательно осматривались с воздуха, места с особенностями или аномалиями наносились на специальный планшет и потом систематизировались. Все сведения стекались на Альбатрос, в котором я устроил главный штаб. Юлия была весьма недовольна тем, что я на ночлег куда-то исчезал и появлялся только перед самым вылетом. Постепенно стала вырисовываться определённая картина, которая, однако, никакой ясности в наши поиски не внесла. Как я и предполагал, больше всего особенных и аномальных зон было в нижнем мире и не в Самоцветном королевстве, как я предполагал, а на окраине обитаемого мира, на полуострове, где расположились несколько десятков независимых баронств и графств. Как я понял из аналитического материала, что подготовила Ария, это была область некой разбойничьей вольности, где правили сила, хитрость и коварство. Постоянные стычки, войны, захваты крепостей и разрушения привели к тому, что мирного населения на полуострове почти не осталось, а сами правители жили грабежом и разбоем, нападая на своих соседей, в том числе и на соседние государства. Иногда эти государства объединялись и тогда властители полуострова закрывались в своих замках, пережидая осаду.
  Исследовать земли в этих условиях было достаточно сложно, и я решил помочь Арии. В один из пасмурных дней вместе с Юлией и её грифоном мы совершили переход в нижний мир. Следуя совету братьев, мы не стали останавливаться в королевских владениях Самоцветного государства, а остановились в небольшой крепости, которая принадлежала потомкам одного из рыцарей короля Гарольда. Эту крепость полностью передали в моё распоряжение, так что с относительными удобствами нам удалось разместить всех грифонов, всадников и наездников. Были предприняты повышенные меры безопасности, и все окрестные земли были напичканы маячками и следящими устройствами.
  Из доклада Арии я знал, что только две области отвечают некоторым требованиям, предъявляемых к областям, где используют магию и колдовство. Это были тот самый пресловутый полуостров и большой оазис в самом центре поющих песков далеко на юге.
  - Понимаете милорд, даже аппаратура Альбатроса не всегда распознаёт искажающие поля и наведённые миражи, а так же защитные силовые поля. Приходится в ручном режиме посылать на осмотры грифонов, а это всегда чревато опасностью. Были уже несколько случаев, когда наших всадников обстреливали из крепостных арбалетов. Рисковать универсалами и девушками мне не очень хочется.
  - Ты нанесла на карту объекты, с которых обстреливали наших разведчиков?
  - Да, а так же постаралась собрать некоторые сведения о главарях банд и разбойничьих отрядов. У них вольница, но и существует некое подобие иерархии. Во главе всех стоит блистательный, как он себя сам называет, князь, а попросту говоря, самый сильный и влиятельный разбойник. К его мнению прислушиваются, но не более того. К тому же, у этого блистательного князя самая многочисленная дружина, состоящая из отпетых головорезов. Именно в его владениях находится самая сильная и обширная аномальная зона с неконтролируемым выбросом магической энергии. Мне до сих пор не удалось установить природу этих выбросов, то ли они носят естественный характер, то ли вызваны искусственным путём, будто кто-то избавляется от негативной энергии....
  Воспользовавшись моим прибытием Ария объявила своему отряду выходной день, а мне в глаза сразу же бросился усталый вид разведывательных пар. Открыв портал в королевство Флора, мы пополнили свои запасы фруктов для грифонов и продуктов для отряда. Я не очень удивился, когда с последней партией продовольствия в крепости появился сэр Фрэнк в простых доспехах и со своим грифоном. Смущаясь, Ария пояснила мне, что наследный принц Флоры выступает консультантом по нижнему миру и что благодаря его советам и отличному знанию местности им удалось за короткий промежуток времени осмотреть большую часть территории, вычленив наиболее проблематичные места. Я благосклонно отнёсся к появлению сэра Фрэнка, так как не без основания считал, что смогу сохранить своё влияние на Арию, даже тогда, когда она станет женой первого принца Флоры и в последующем королевой.
  Юлия, которая ходила за мной словно тень, только фыркнула, - И что она нашла в нём? То ли дело принц Ричард - старший сын короля Гарольда, - и стать, и выправка, и умение фехтовать....
  У меня сложилось впечатление, что Юлия тайно влюблена в Ричарда, но всячески скрывает свои чувства, понимая разницу в положении между простой и не сановитой дворянкой и членом королевской семьи. Да и сам Ричард, насколько мне известно, на эту девушку не обращал никакого внимания и, наверняка, даже не знает о её существовании.
  Во время ужина было проведено совещание руководящего состава и примазавшихся к нему лиц. В совещании приняли участие я, Ария, Фрэнк и Юлия. Причём ни Ария, ни Фрэнк не удивились тому, что Юлия была допущена к данному мероприятию и даже подавала на нём реплики. Было решено что Ария и Фрэнк в сопровождении двух универсалов полетят вдоль побережья полуострова, сканируя береговую черту. Разведчик и ещё один универсал с большой высоты облетят те замки и укреплённые пункты, с которых до этого обстреливались грифоны и повесят над ними специальные метки, а потом проведут съёмку объектов так называемого блистательного князя. Мне же предстояло на Альбатросе приготовить системы вооружения к использованию и определить, что применять - то ли протонные бомбы и торпеды, то ли малые сети антиматерии, а может просто ограничиться использованием лучевого оружия.
  Юлия категорично заявила, - Или ты, Эндрю, берёшь меня с собой в свою летающую крепость, или я с грифоном возвращаюсь в свой мир. Мне надоели косые взгляды прислуги и прочих обитателей гостевого дворца и их пересуды о том, что ты меня терпеть не можешь и поэтому каждую ночь уходишь ночевать в свою крепость. Не хочу, что бы и тут пошли такие же разговоры. Или ты спишь в соседней комнате, или берёшь меня с собой.
  Спорить я не стал, так как ещё не забыл, что последнее слова в споре с женщиной может произнести только эхо и только женским голосом, так что крепко взял Юлию за руку, приказал зажмурить глаза и перенёс нас в рубку управления кораблём. Оказавшись в незнакомом месте, девушка ничуть не испугалась, а стала с любопытством осматриваться. Предупреждая её просьбы, я сразу же предупредил, - Никаких вопросов, просто сядь в кресло и не мешай мне работать, когда я освобожусь, я предупрежу тебя.
  Синхронизация всех видов вооружения потребовала от меня чуть больше времени, чем я рассчитывал. Ведь мне следовало вывести управление всеми видами оружия на центральный пульт и включить реагирование на мой голос, отключить автоматику и проверить работу не только лазерных орудий, но и готовность к применению протонного оружия и малых сетей антиматерии. Всё это время девушка тихо сидела в кресле Мухи и внимательно наблюдала за моими манипуляциями. Особенно её поразили смены картинок на центральном мониторе, а я, заметив её интерес, вывел несколько изображений в режиме реального времени некоторых помещений крепости, в которой находился отряд Арии. Как только я закончил свои приготовления к завтрашнему дню и разрешил Юлии задавать мне вопросы, как тут же на меня обрушился их град.
  - А как.... А зачем.... А почему.... А что будет, если.... А зачем это.... А зачем то.... - я терпеливо отвечал, стараясь использовать доступные для её понимания слова и термины. Через час я устал настолько, что даже испарина выступила на лбу, - Всё, на сегодня хватит. Завтра у нас тяжёлый день и я хочу выспаться. Идём, я покажу тебе твою каюту-комнату и объясню чем и как там можно пользоваться. Постарайся запомнить всё с первого раза...
  У неё возник только один вопрос, - принесут ли мои слуги ей одежду для переодевания ко сну, или можно ложиться спать раздетой? Пришлось нравоучительным тоном объяснить, что живых слуг у меня тут нет, только механические, что после того, как она вымоется, её обсушат и проведут все необходимые процедуры, после чего надобность в дополнительной одежде на ночь отпадёт, а утром ей дадут свежую и новую одежду, которую принято носить в моём летающем замке. На свою голову я ей объяснил, как пользоваться стационарным коммуникатором и после того, как мы расстались, я ещё целый час рассказывал, как и какими приборами в каюте ей можно пользоваться. В конце концов, меня обозвали глупым грифоном, который не умеет объяснить простые вещи доступным языком и отключили связь, но только для того, что бы через три минуты её включить снова и поинтересоваться, как выключить свет, но оставить только дежурный светильник. Видите ли, при свете и в полной темноте они спать не могут, не привычные дескать....
  Утром я встал рано, успел всполоснуться и приготовить на скорую руку завтрак, прежде чем Юлия изволила появиться из отведённой ей каюты.
  - Мне здесь понравилось, и я предлагаю теперь каждую ночь проводить в твоём замке. А ещё предупреди своего волка, что бы он не щекотал меня своим хвостом. А то я ему говорю, а он только ухмыляется и меня не слушает.
  - Не понял, ты что, видишь моего Кхора?
  - А что тут особенного? У отца такой же волк, только с ним я разговаривать не могу, а твоего пониманию. Его слова сами по себе возникают в моей голове, немного непривычно, но терпимо.
  - А позвольте поинтересоваться, кто у нас любимый папочка?
  - Как кто? Естественно король Гарольд Непобедимый. А ты что не знал, что я принцесса Юлия, младшая дочь короля Флёри? Тебя же отец должен был предупредить. - Увидев моё обескураженное выражение лица, от которого даже Кхор тихонько насмешливо рыкнул, она растерянно проговорила, - Понятно, значит промолчал. Ну, подожди, папочка, при встрече я обязательно с тобой разберусь. Постой, Эндрю, так если ты не знал, что я принцесса, то почему так уважительно относился ко мне, или ты ко всем так относишься?
  Некоторое время я переваривал свалившееся на меня 'счастье', поэтому ответил с некоторой задержкой, - Я относился к тебе точно так же как отношусь к любой своей подданной женского племени, то есть уважительно и ровно, делая скидку на вашу недоразвитость и тугодумие.
  Она хмыкнула и надменно посмотрела на меня, давая ясно понять, какого она мнения об умственных способностях мужчин, особенно таких, как я.
  - А позвольте поинтересоваться, краса и гордость королевства Флёри, от кого исходила инициатива навязать вас на мою шею? Что, нельзя было найти кого-нибудь попроще? Неужели так трудно было предположить, что я буду лезть в самую гущу событий, и для моей наездницы это будет весьма опасно.
  - Эндрю, ты не забыл, что мы на 'ты'? И не надо тут ёрничать и иронизировать. Стать твоей наездницей мне предложил отец и я, по зрелому рассуждению, согласилась. Видишь ли, мы с отцом считаем, что ты относишься к той породе людей, которые если и забывают обиды, то всегда помнят своих обидчиков. А тут, как не крути, в истории с Авророй, тебе нанесли существенное оскорбление. Отец то ведь знал предсказание, что касалось вас обоих, но королева запретила ему вмешиваться. И о нападении перевоплощённых драконов мы догадывались, но королева Азора хотела расправиться с ними чужими руками, то есть твоими. Это только в последнее время, после того, как к ней вернулась память, она стала принимать несвойственные ей решения, а так она женщина весьма расчётливая и умеющая заглядывать в будущее.
  - Так что, у вас реально вся власть принадлежит королеве, а король - этакая потешная фигура?
  - Отец Верховный главнокомандующий и мать не вмешивается в его дела, а всё остальное решает она, правда, создаёт видимость, что советуется с королём. Именно поэтому отец старается как можно меньше времени проводить во дворце, подобное положение дел задевает его самолюбие.
  - Я смотрю, ты не очень любишь свою мать?
  - Я папина дочь и с раннего детства везде сопровождаю его вместе с братьями. Отец готовит Ричарда и Свена к тому, что один из них будет командовать всеми воздушными всадниками, а второй всеми наземными войсками. А вот воспитанием и обучением Авроры занималась исключительно королева. Кстати, не переживай, ей уже давно подобрали жениха из этого мира, в нём течёт королевская кровь и проблем с деторождением у них не будет.
  - Тогда объясните мне, ваше высочество, с какой целью мне подсунули вашу старшую сестру?
  - Не злись, Эндрю, просто отец мне объяснил, что существовал весьма призрачный шанс, что у вас с Авророй всё получится и ваша дочь может стать очень могущественным драконом.
  Я тяжело вздохнул, ну почему очевидные вещи не видят в упор?
  - Что ж, ваше высочество, в целом мне картина ясна. Я разрываю все отношения с вашими мирами, сворачиваю миссию по уничтожению Акапульки и возвращаюсь домой.
   Ария, Муха, прекратить проведение операции, мы возвращаемся домой. Если кто из десантников решил остаться здесь, не препятствовать, но предупредить, что вернуться домой они уже не смогу. Всё оружие, что не соответствует развитию этих миров у них изъять, разрешаю оставить защитные комбинезоны. Если кто-то из всадниц решит последовать за своим избранником, мы будем уважать их выбор, но и они не смогут вернуться в родные миры. Переход для тех, кто решил вернуться домой, будет осуществлён через портал на Альбатросе. На завершение операции и сборы даю ровно час, после этого начну перенос всех желающих на корабль.
  Леди Юлия, закройте глаза, я вас перенесу сразу же в королевский дворец Флоры, к вашему отцу. Передавайте ему и королеве огромный привет от меня с наилучшими пожеланиями в битве с Акапулькой и нечистью, что свила гнездо в ваших мирах. Прощайте.
  Юлия ещё пыталась что-то сказать, но не успела и растаяла в воздухе. В то же самое мгновение возле меня оказалась Муха и Трофей, а через несколько ударов сердца, за которые я попытался успокоиться, и Ария. Вопрос о том, что случилось, - они задали почти одновременно.
  - Никаких объяснений, у вас ровно час на сборы и решение неотложных дел. Ария, настало время принять окончательное решение, если моё мнение тебе важно, то я считаю, что лучше быть королевой у варваров, чем на вторых ролях в Горном королевстве.
  Ровно через час по корабельному времени я объявлю сигнал 'Сбор'....
  После того, как я остался один в рубке управления, возле меня возник сэр Старк, внимательно посмотрел на меня и, ничего не сказав, через минуту исчез. Своё решение я менять не собирался и засел за консоль управления, готовя все необходимые команды и мероприятия для полной изоляции триединого мира от наших миров. Я так же изменил все коды для создания транспортных порталов кроме того, что был у меня на Альбатросе и замкнул их на конюшню королевского дворца во Флёри. Отведённое время для принятия решения и сборов пролетело очень быстро....
  
  25.
  
  Порталом возвращения решили воспользоваться шестнадцать человек, из них четверо со своими новоиспечёнными жёнами, ещё четверо решили остаться в триедином мире. Ария тоже осталась во Флоре и я дал своё высокое позволение на её брак с наследным принцем Фрэнком. Меня интересовал вопрос, почему не приняли никакого решения два моих универсала - сапёра, которые остались одинокими. Ответ оказался до прозаичности прост - не сошлись характерами, то есть, - никто не хотел уступать пальму первенства в семейной жизни, а уж если не умеют идти на компромиссы, то лучше и не жениться.
  Муха не доставала меня своими вопросами, её вполне удовлетворил ответ - 'так надо' и 'я так решил'. Призрачным волкам было всё равно, главное они рядом со мной, а значит - жизнь продолжается. Наша сплочённая команда была единственной на Альбатросе, и всё очень быстро вошло в привычную колею полёта. В этот раз я проложил самый короткий маршрут и большую часть времени мы проводили в гиперпространстве, совершая прыжки на максимальной скорости и на предельные расстояния.
  Во время одного из моих дежурств, Муха забралась ко мне на колени, - Папа, тебе не кажется, что настало время объяснить своё странное решение? Обычно ты все свои дела доводишь до конца, а тут бросил всё и решил вернуться. Для этого были какие-то веские причины?
  - Были. Постарайся понять мотивы моих поступков, дочка. Ты знала, что Юлия - моя наездница, тоже принцесса и дочь Азоры и Гарольда? А то, что королева и король Флёри были прекрасно осведомлены о предстоящей попытке покушения во время турнира и наличии во дворце кучи невидимых духов и демонов? Они так же прекрасно знали, что у нас с Авророй ничего не получится и заранее подобрали ей жениха из нижнего мира.... Попросту говоря, нас использовали. Оказывается, леди Азора обладает некоторыми способностями предвидеть различные варианты будущего и она ими воспользовалась. Твою Авророчку они использовали для того, что бы заманить меня в свои миры и даже расплатились её телом за уничтожение перерождённых драконов и прочей нечисти. А вот то, что я верну им Некрономикон, они предвидеть не могли, и поэтому Азора не только растерялась, но и после восстановления памяти запаниковала, так как ситуация стала выходить из-под контроля. Существовала высокая вероятность того, что в целях безопасности я отправлю Аврору в своё королевство и что бы не допустить этого, принцессу быстро и насильственно разлучили со мной, а после этого промыли мозги так, что она безболезненно это перенесла. Я склонен думать, что блокада её мыслей и головного мозга именно поэтому и не устанавливалась, что бы не только Цебр мог влиять и внушать, но и её мать. После этого, что бы хоть как-то сгладить негатив от подобного отношения ко мне и поступков королевы, потешить моё самолюбие, мне подсунули младшую дочь, надеясь, что я из чувства мести овладею ею и на этом успокоюсь.
   Не знаю, говорил я тебе или нет, но здесь процветает мнение об очень низких умственных способностях мужского населения. Азора надеялась, что мои низменные инстинкты возьмут верх и она по-прежнему будет использовать меня и моих людей в своих целях. Однако манипулировать мною не получилось, и я специально оставил триединый мир один на один и с магами Акапульки и с остатками Нави, что обосновались у них, а тут ещё и тёмную книгу зла надо охранять. Так что работы у них сейчас непочатый край и делать всё придётся самим, своими ручками. Таскать печёную картошку из костра для них - я не собираюсь.
  - И что теперь ты будешь делать?
  - То же, что и раньше. После того, как мы обезглавили Акапульку и переориентировали её основные усилия на триединый мир, нам будет значительно легче выкорчёвывать темных магов, да и они потеряют всякий интерес к нашим мирам. Шутка ли, перед ними реально замаячила возможность, приложив небольшие усилия, добиться господства над всеми разумными мирами. Для этого-то только и надо, что захватить Некрономикон и следовать его инструкциям. Помнишь, как у нас говорят - посеешь ветер, - пожнёшь бурю? Королева Азора сама разбудила такой ураган, что он может уничтожить не только её королевство, но и все миры, которые она опекает вместе с Трояном.
  - Значит, всё-таки они задели твоё самолюбие, и ты решил отомстить таким способом - самоустраниться. А если Акапулька победит?
  - Это невозможно. Если Акапулька победит, то весь триединый мир будет уничтожен. Я уверен, что сэр Старк именно так и поступит, даже если для этого ему придётся пожертвовать миллионами человеческих жизней.
  - Папа, и ты так спокойно об этом говоришь? Я не узнаю тебя....
  - Муха, каждый должен отвечать не только за свои слова, но и за поступки, за принятые решения и их последствия.
  Наш разговор затих, и Муха исчезла у меня с коленей только для того, что бы на камбузе загреметь крышкой, под которой прятались аппетитные кусочки мяса, оставшиеся от вчерашнего ужина, в конце моего суточного дежурства.
  В моей голове возник голос Кхора и вышел он со мной на ментальную связь по закрытому, только нам двоим известному каналу, - Вольный, что ты задумал?
  - Со временем всё узнаешь, могу только обещать, что нас скоро ждёт знатная охота. А вообще-то, - меньше знаешь - крепче спишь и дольше живёшь.
  - Я так и знал, что у тебя есть готовый план, и ты так поступил специально, что бы усыпить бдительность, только кого? - ответа он от меня не дождался и вскоре успокоился на моей кровати. Трофей ещё некоторое время покрутился возле меня и тоже перенёсся в мою каюту....
  Наше возвращение прошло почти что незаметно и без всякой помпы. Просто утром я, как обычно, оказался на своём хрустальном троне и приступил к рутинной королевской работе - разбирал жалобы и споры, принимал решения, совершенствовал дворец, перестраивал учебные корпуса Ньюкасла, гулял на свадьбах своих универсалов и наслаждался мирной жизнью. Я сделал вид, что не заметил возвращения Люси, а она старалась лишний раз мне на глаза не попадаться. Всё чаще среди моих придворных я замечал представителей нижних миров и близких к Манти сановников из её окружения, но самой императрицы ни разу не видел.
  Незаметно для меня и для Кхора Трофей исчез, даже Муха не заметила, когда это произошло. Дело в том, что с момента своего появления в Подгорном дворце Трофей постоянно пропадал, изучая закоулки, подвалы и помещения этого грандиозного сооружения. Ему в этом не препятствовали, предоставив полную свободу действий. Спохватился Кхор, когда заявил, что Трофея он не видел уже несколько дней, а потом и Муха подтвердила, что давно его не встречала и даже не общалась с ним. Корона подтвердила, что на территории дворцового комплекса и всего Горного королевства призрачного волка не обнаружено. Конечно, выводы делать было ещё рано, и я это прекрасно понимал, но всё-таки вздохнул с облегчением - мои худшие предположения подтвердились, и время неопределённости закончилось.
  Ночью, когда все нормальные люди спят или занимаются более приятными любовными делами, я перенёсся в малый тронный зал, удобно пристроился на троне и начал работать с короной. Сделать предстояло очень многое и в первую очередь полностью поменять систему безопасности как самого дворца, так и всего королевства. На это ушла вся ночь и часть утра. Чувствовал я себя отвратительно, словно всю ночь занимался тяжёлыми физическими упражнениями под дополнительной нагрузкой. Не знаю, может быть это паранойя, но я распорядился разместить огромное количество ловушек, начиная от личных спален и покоев, проживающих во дворце, заканчивая различными кладовыми, складскими помещениями, мастерскими и прочими хозяйственными постройками.
  На троне я сидел злой, раздражённый и не выспавшийся. Было ощущение, что я упустил что-то очень важное, нечто такое, о чём я забывать не должен, но вот забыл.
  - Папа, не смотри на всех так, словно ты их всех сейчас же превратишь в прах и пепел. Люди боятся тебя такого, возьми себя в руки. Уже пошли пересуды о том, что тебе срочно надо завести фаворитку.
  - Муха, когда мы с тобой занимались переустановкой систем безопасности, мы упустили что-то настолько важное и в тоже время очевидное, что я не нахожу себе места. Идеи есть, что это может быть?
  - Конечно есть, и главная из них - ты не предусмотрел проверку мяса, что поступает на кухню, на предмет свежести и наличия нежных хрящиков.
  Вздох облегчения, - Муха ты у меня гений. Знаешь, что мы с тобой забыли сделать? Мы забыли организовать проверку всех грузов, что поступают во дворец и расщепление подозрительных на атомы с последующей немедленной утилизацией, - я сосредоточился и чётко сформулировал своё желание, полагая, что оно будет исполнено немедленно. Интересно, существует опасность применения яда или использования взрывных устройств, а может быть магических предметов с дистанционным управлением? Будем надеяться, что корона правильно поняла и уловила нюансы моей просьбы.
  За спиной раздалось деликатное покашливание, это лорд Миша возник за троном и привлекает к себе внимание, - Милорд, необходимо провести расширенное заседание королевского совета с привлечением всех нынешних и бывших его членов. Назрела острая необходимость обсудить вопросы престолонаследия. Общественность волнуется. Прошёл слух, что вы во время своего отсутствия сначала женились, а потом быстро развелись....
  - Папа, чесслово это не я, а скорее всего кто-то из бывших всадниц Флёри распустила язык. На эту тему я ни с кем и ни единого слова....
  - Хорошо, готовьте заседание совета и сразу же после окончания приёма вызовите в мой кабинет Магистра. Заседание совета проведём через пару часов.
  Этот утренний приём ничем не отличался от всех остальных, впрочем, отличался. Чуть в стороне от основной массы придворных скромно стояла императрица тёмных миров и терпеливо ждала, когда я обращу на неё своё внимание.
   Мнемосвязь работала отлично, - Манти, всё готово?
  - Да, ваше величество. Армия вторжения готова, только долго держать наши приготовления в тайне не получится, так как блокада моих миров снята.
  - Сразу же после окончания аудиенции прошу в мой кабинет, там с заинтересованными лицами мы всё и обсудим. Готовность к выступлению через два дня....
  Муха с большим удовольствием отправилась дегустировать обед и проверять его готовность, а мы уединились в моём кабинете. Для лорда Миши и Магистра была большой неожиданностью новость о том, что в нижних мирах подготовлена небольшая, но высокопрофессиональная армия. Хотя армией это назвать было нельзя, так - несколько боевых отрядов обученных действовать самостоятельно и автономно.
  - Магистр, как идёт подготовка всадниц?
  - Милорд, курс молодого бойца они уже прошли, сейчас под руководством своих мужей совершенствуются в применении гравитонов и современного оружия. Хотя по большому счёту, им бы ещё месяца три на подготовку и окончательную доводку навыков.
  - Этого времени у нас нет, через два дня выступаем. И так, - длительная и тщательно скрываемая подготовка завершена. Прошу прощения у всех вас за то, что не довёл полностью свой план, но малейшая утечка информации могла поставить под угрозу срыва всю нашу операцию. Каждый из вас делал свою часть дела и делал весьма хорошо. Как видите, мы не только спровоцировали неподготовленное нападение Акапульки на дворец, но и заставили себя проявить скрытых агентов, шпионов и перерожденцев. В целом, мой план действий выглядит следующим образом - как только я получаю сигнал из триединого мира о том, что Акапулька и Навь начали массированное вторжение, мы выступаем, и через тайные порталы наши ударные отряды проникают одновременно во все миры. Первый и самый многочисленный отряд возглавит её императорское величество Манти. Ваша задача - очистить нижний мир от скверны Акапульки, Нави и их приспешников. Они там имеют самые многочисленные силы, и именно в нижнем мире находится их главное логово и штаб квартира совета архимагов. Вторым отрядом буду руководить я лично, и мы займёмся зачисткой срединного мира, где у них, по нашим сведениям, спрятана лаборатория по выведению новых видов тварей и нечисти. Третий отряд, с приданными ему всадницами Ньюкасла, под руководством Арии будет заниматься зачисткой верхнего мира. Им будут противостоять самые отборные войска Акапульки, так как там считают, что тот, кто владеет верхним миром, тот владеет всеми тремя. Четвёртый отряд - резерв и будет направлен на помощь туда, где будет наиболее ожесточённое сопротивление.
  Леди Манти, что у нас с укомплектованностью ифритами? (Ифрит- сверхъестественное существо в арабской и мусульманской культуре. Часто упоминаются в 'Тысяче и одной ночи'.
  Проклятые Аллахом, служат Иблису (Сатане). Входят в класс джиннов ада, известны своей силой и хитростью. Огромные крылатые существа из огня, мужского и женского пола, которые живут под землёй. Также известны как демоны (духи) огня.)
  - Как вы и определили милорд, в моём отряде их четыре, во всех остальных по два. Все ифриты огнедышащие, со способностями к регенерации, устойчивой психикой и прошедшие специальную подготовку. Кроме того, в каждой ударной группе имеются по три стихийных демона, способных призывать силу ветра, вызывать грозовой дождь, бить молниями и резко понижать температуру окружающего воздуха. Правда, их возможности ограничены, и они могут действовать на поле боя не более десяти минут, после чего им необходимо время для восстановления своих сил.
  - Спасибо Манти, вы отлично справились со своей частью подготовки к решающей битве.
  Магистр Пётр, ваша задача остаётся прежней - в библиотеке должны находиться две группы универсалов, обученных действовать в подземельях и в ограниченном пространстве. Их прибытие к нам только по моему личному вызову. Напоминаю, в этот раз основными видами вооружения ударных отрядов будут пулемёты с серебряными пулями и лучевое оружие, а так же огненное дыхание ифритов и огнемёты. Огнемёты постараемся заправит священным огнём, или придадим каждому отряду по священнослужителю, который будет читать соответствующие молитвы для сжигания нави и нечисти.
  Мантикора фыркнула, а лорды Миша и Пётр переглянулись между собой. Словно не замечая их скепсиса, я продолжил, - Не знаю почему и как, но их молитвы без следа уничтожают этих тварей, правда только тогда, когда они имеют внешние повреждения в виде ран или порезов. Я сам был этому свидетелем....
  Когда Муха вернулась с кухни, обсуждение уже закончилось, и шла привычная перебранка между членами королевского совета о первостепенных просьбах и пожеланиях, которые мне надлежало выполнить.
  - Милорд, - взял слово лорд Миша, - почти все члены королевского совета в сборе и я считаю, что мы вправе приступить к обсуждению проблемы престолонаследия и организации вашего брака. Позвольте мне довести до членов совета следующее - пока наш король непродолжительное время отсутствовал, по моему поручению Архив Петрович и несколько специально назначенных людей работали во внешних мирах. Их основной задачей было ознакомиться с последними достижениями современной медицины в вопросах принудительного зачатия ребёнка. Во внешних мирах отработана технология, когда бездетные семейные пары с использованием специальных методик и аппаратуры получают возможность обзавестись своими детьми и это не банальное клонирование. Таким образом преодолено самое главное препятствие к браку нашего короля, и он вполне может жениться на любой полюбившейся ему девушке и у них обязательно будут дети. Если в этом есть необходимость, то более подробно с этой методикой зачатия нас ознакомит леди Люся - она курировала этот вопрос как член королевского совета.
  Меня аж передёрнуло от этих слов, и я не сдержался, - Дед, давай я сам разберусь со своей семейной жизнью и вообще, это моё личное дело.
  Как они все дружно накинулись на меня, - я и эгоист и не думаю о благополучии не только королевства, но и всех миров; - рождение наследника это не моё личное дело; - пора бы мне взяться за ум и стать серьёзнее.... Через полчаса всесторонней атаки я сдался и дал твёрдое королевское слово в том, что после окончания операции по разгрому основных сил Акапульки и Нави, я всерьёз займусь поиском и подбором жены и её кандидатуру представлю для утверждения королевскому совету. Я даже согласился с тем, что ряд кандидатур мне будут предложены со стороны....
   Муха достаточно тяжело переживала предательство Трофея, хотя и старалась не показывать виду. У неё пропал аппетит, она стала более нервной. Я предложил ей прогуляться за пределы Подгорного дворца и через один из коридоров мы с ней вышли на западный склон горной гряды.
  - Переживаешь из-за Трофея?
  - Переживаю? Скорее рассматриваю различные варианты казни этого предателя. Он от меня никуда не спрячется, если надо, я буду искать его всю жизнь.
  - Советую не горячиться, ведь не установлено, что он нас предал. Этому нет никаких доказательств, а вдруг с ним что-нибудь случилось? Не забывай, он же не настоящий кхор, - я как мог, пытался успокоить мантикору, - это с Кхором мы связаны неразрывной нитью жизни. Хотя, честно говоря, я и сам не понимаю, что произошло. Если он предатель, то почему не попытался напасть на меня, у него ведь для этого было множество возможностей, особенно тогда, когда мой Кхор и ты были заняты охотой. Не хочется думать о плохом.
  - Папа, да думай - не думай, он вынюхал всё то, что ему надо было, и смылся к своим хозяевам с докладом. Уверена, именно с этой целью его к нам подбросили. Сволочь, убивать его буду медленно и долго...
  - Муха, вспомни, мы же сами его воспитывали. Его мозг был девственно чист, когда и как он стал предателем? Хотя возможно в него была заложена специальная программа, которая была активирована недавно. Мы же ведь его мозг сканировали только поверхностно, так что могли что-то и пропустить.
  - Муха, между прочим, ты тоже появилась в нежном возрасте из ниоткуда и сама частенько исчезала без предупреждения, особенно когда проверяла кухню и кладовые, но мы же с твоим непутёвым братом не считаем тебя предателем. Не скрою, некоторые опасения Трофей у меня вызывал и я даже испытал некоторое облегчение, когда понял, что он исчез. Теперь можно не таиться и действовать практически открыто, а то, учитывая ваши дружеские отношения, я даже тебе не всё рассказывал.
  - А Кхору? Кхору всё рассказывал?
  - Есть вещи, о которых не принято никому ничего говорить, даже Кхору и тебе.
  - Ну, тогда ладно, а то я уж было хотела возмутиться царящими в нашей семье мужским шовинизмом и дискриминацией.
  - Ты откуда таких слов набралась?
  - Подслушала несколько разговоров твоих придворных фифочек. У них только одна тема для разговора - как бы выгодно выйти замуж и сделать мужа подкаблучником....
  Я видел, что настроение Мухи значительно улучшилось, и мы с ней ещё некоторое время обсуждали - сплетничали о современной молодёжи, её избалованности, инфальтийности и нежелании слушать более опытных и старших товарищей. В хорошем расположении духа мы вернулись домой, вернее, в мои покои. Муха тут же исчезла, а я сел работать с кипой документов, что мне приготовил лорд Миша.
  - Охотник, - обратился ко мне Кхор, - а ты был честен во время разговора с дочерью?
  Я оторвался от бумаг, - Во-первых, подслушивать нехорошо, а во-вторых, детям не всегда говорят правду для их же спокойствия и благополучия. Понятно, лохматушка? А знаешь, Кхор, надо дать тебе имя собственное, а то кхоров много, а ты у меня один. Может быть сам подберёшь себе имя которое тебе нравится? - сказал я это с умыслом, что бы не дать втянуть меня в долгую и нудную дискуссию, и отвлечь призрачного волка от обсуждения проблем воспитания молодых и юных членов нашей семьи. Иногда он бывает таким занудой, что у меня даже скулы сводит от его нотаций и рассуждений....
  Вечером этого же дня я получил доклады о полной готовности отрядов вторжения и их сосредоточения в заранее определённых местах. Попутно Манти сообщила, что ей пришлось изолировать несколько своих подданных, которые проявляли излишнее любопытство и просила меня прибыть к ней, что бы я с помощью своего перстня определил их принадлежность к агентам Акапульки. Пришлось отказать ей, так как мелкой работы, которая росла как снежный ком, становилось всё больше и больше. Я даже начал злиться от того, что очень многие вопросы можно было решить ранее, но их почему-то откладывали до самого последнего момента, словно кто-то очень умелый пытался как можно на долгий срок оттянуть наше проникновение в триединый мир, или, по-крайней мере, отложить моё личное участие. В конечном итоге я всех послал к лорду Мише с их проблемами, а сам сосредоточился на проверке готовности своего личного отряда, что будет меня сопровождать. Все мои попытки убедить королевский совет в том, что я сам в состоянии позаботиться о себе и своей безопасности, разбились о стену непонимания и нарочитого игнорирования. Мне навязали десять универсалов из числа моих личных телохранителей и службы безопасности моего деда. Вот смотром их готовности мне и предстояло заняться. Дело рутинное и неоднократно проводимое, но существовало одно существенное отличие от предыдущих строевых смотров - каждый из отобранных нёс кроме обычного вооружения ещё и переносной генератор силового поля. Уж если я не могу отказаться от навязанных мне сопровождающих, то надо хотя бы использовать их с пользой. Силовое поле могло накрыть приличный участок местности и обеспечить надёжную безопасность тех, кто будет находиться внутри него. Я опасался, что Акапулька будет использовать современное вооружение против допотопного оружия триединого мира.
  
  26.
  
  Все знают, что нет ничего хуже, чем ждать и догонять. Я изнывал в ожидании сигнала о начале вторжения Акапульки, а его всё не было и не было. Неужели я ошибся в своих расчётах, и маги пересмотрели свои планы? Страшные мысли о том, что их замысел удался и они одержали быструю победу и сигнал мне просто некому послать, я гнал от себя. Каждое утро я просыпался и привычно успокаивал себя - сегодня уж точно будут расставлены все точки над 'и', а ситуация разъяснится....
  - Папа, предатель нарисовался и говорит, что у него очень важное послание для тебя. А ещё он потерял способность к мнемосвязи на расстоянии свыше трёх метров.
  - Муха, ты говоришь о Трофее?
  - А о ком ещё? Предатель у нас один.
  - Давай его в библиотеку, там и поговорим в спокойной обстановке....
  Выбор библиотеки был не случаен, там по-прежнему действовали уже проверенные анализаторы, что предотвращало всякие нежелательные сюрпризы от Акапульки.
  Трофей вид имел потрёпанный и помятый, что не мешало ему тут же радостно отрапортовать, - Я нашёл закрытый портал в триединый мир. Вернее не в сами миры, а в подземелья, что соединяют все миры между собой и которые используют тёмные маги. А ещё я обнаружил огромные хранилища, в которых находятся тысячи тысяч яиц, из которых вылупляются различные монстры. Я сам видел, как несколько тварей появились и сразу же куда-то поскакали на своих задних лапах. Вместо рук у них пилообразные конечности и в пасти зубы в несколько рядов....
  Я прервал его рассказ, - А скажи ка мне, любезный Трофей, кто тебе разрешал отлучаться за пределы дворца? Мы тут что только не передумали. Я удивлён тому факту, что ты ещё жив, ведь Муха собиралась казнить тебя при первой же вашей встрече.
  - Милорд, господин, я никуда не уходил. В одном из заброшенных жилых помещений дворца я обнаружил рисунок на ковре, который привлёк моё внимание. Я стал его внимательно рассматривать и оказался втянутым в эти самые подземелья. Мне понадобилось несколько дней, что бы найти дорогу назад, ну а попутно я занимался вынужденной разведкой.
  - А с чего ты взял, что это подземелье закрытого триединого мира?
  - Так там некоторые важные твари принимали вид людей и говорили о предстоящем нападении и о том, что им обещали отдать на потеху всех девок королевской крови со всех миров. У них даже была запись в очередь. Многие хотели лично попробовать Марию, Алину, Аврору, Юлию и ещё кого-то там ещё. А вот Азору, Фею, Зигфрида и Гарольда они собирались убить сразу же, а если повезёт, то и сожрать. Единственное, кого они бояться - это огнедышащий дракон Троян. Я не знаю, сколько я пропадал в этом подземелье, но захват миров должен вот-вот начаться, если уже не начался.
  - Что за послание, о котором говорила Муха?
  - Нет никакого послания, я его выдумал, что бы она меня сразу же не прибила, у неё глаза пылали такой ненавистью, что я испугался, хотя и не считаю себя трусливым....
  Именно в этот момент я получил условный сигнал от Арии о начале вторжения Акапульки и Нави. План действий, который мы подробно обсудили на королевском совете, я менять не собирался, поэтому приказав Мухе присмотреть за Трофеем, тут же перенёсся в полевой лагерь, где уже в готовности несколько дней находились отряды с нижних миров. Манти без слов всё поняла и тут же объявила тревогу. Я приступил к созданию порталов перемещения во все три мира. Даже с учётом того, что Ария знала о предстоящем нападении и намекала об этом всем заинтересованным сторонам, существовала вероятность внезапности и растерянности. Пришлось внести некоторые коррективы - Ария возглавляет отряд срединного мира и действует в зоне ответственности королевства Флора, а Муха отправляется во Флёри и производит со своим отрядом зачистку верхнего мира. Себе же я оставил подземелье разведанное Трофеем, куда собирался проникнуть со своим отрядом универсалов и резервом из тёмных миров - четвёртым отрядом. Правда, Трофей об этом не догадывался, я по-прежнему не очень доверял ему....
  Гладко было на бумаге, да забыли про овраги. С самого начала всё пошло совсем не так, как мы рассчитывали. Начнём с того, что проникновение отряда Манти в Самоцветный мир ждали и к нему готовились. Противник был информирован и я посетовал на то, что так и не внял просьбе императрицы нижних миров произвести зачистку агентов Акапульки в её окружении. Теперь Манти и её воины расплачивались за мою лень и недальновидность ожесточённым сопротивлением нави и примкнувшим к ним людям разбойничьих баронов с полуострова. Разведчики первого отряда регулярно докладывали о том, что повсеместно идут ожесточённые схватки и что Навь пока теснит разрозненные силы самоцветного мира. Радовало известие, что само Самоцветное королевство успело собрать достаточно сил и заканчивало отмобилизование ополчения.
  В срединном и верхнем мирах дела обстояли лучше, там проникновение произошло без эксцессов и наши отряды успели занять выгодные позиции ещё до того, как основные силы Акапульки и Нави приблизились к ним. У меня мелькнула мысль о том, что основной удар тёмные маги нанесут по нижнему миру, а верхний и срединный свяжут демонстративными действиями, что бы они не могли отправить подкрепления и помощь в мир людей. Как не крути, а нижний мир был самым слабым звеном в противостоянии Акапульке, а учитывая сведения Трофея о тысячах монстров, что якобы находились в подземных хранилищах, то там находились огромные пищевые запасы для этих тварей. И не важно, что эти запасы ещё были живы и даже собирались сражаться, перевес был на стороне Акапульки. В этот момент я впервые пожалел, что не оставил Альбатрос на орбите триединого мира и не воспользовался для возвращения транспортным порталом. Что сделано, то сделано. Магистр получил приказ готовить ещё дополнительные отряды для зачистки....
  Резервный отряд воинов из нижнего мира, основную ударную силу которого составляли два ифрита и три стихийных демона, был тайно переправлен мною в Подгорный дворец и размещён на нижнем уровне. Всего, с учётом моих телохранителей, в моём распоряжении было сорок созданий верхнего и нижнего миров, один Кхор (Трофея я не считал) и я. Сила весьма внушительная при умелом и рациональном её использовании, в первую очередь благодаря самому современному вооружению и наличию двух огненных духов....
  Из донесений Манти об итогах боевых действий, записанных через коммуникатор, - В связи с тем, что Акапулька точно не знала, где будет точка переноса, на полуострове нас особо не ждали, хотя и готовились к нападению. Чего уж точно Акапулька не ожидала, так это такого количества воинов из тёмных миров. Привыкнув воевать только с людьми, Навь и Акапулька оказались не готовы к такому противостоянию, чем мы и воспользовались. Твердыня 'блистательного князя' разбойников была захвачена практически без потерь. Ранения получили два демона, которые уж через-чур бравировали своей неуязвимостью и отвагой. В захваченной крепости решено устроить наш штаб и базу снабжения. Допрос пленных выявил следующее, - в подземельях крепости имеется неустановленный проход в запретные земли, который открывается только по команде снизу. Доступ людей туда запрещён и закрыт силовым полем малой мощности. Изредка снизу приходили странные люди и создания, которые общались только с 'князем'. Самому 'блистательному' удалось скрыться в неизвестном направлении, и его следов обнаружено не было. Предполагаю, что под его личиной скрывался один из магов Акапульки, который и сбежал в запретные земли. В настоящий момент Мантик пытается разобраться с заклятиями и чарами, что закрывают доступ, но пока ничего не получается, хотя общий принцип использования магии становится ясным....
  ... Боевые группы приступили к зачистке полуострова и сразу же столкнулись с большим количеством тварей нави различных видов и способностей. Пользуясь преимуществом в вооружении и малой невосприимчивостью духов и демонов к их поражающим свойствам, а так же отсутствием стрел и боеприпасов с серебряными наконечниками, к концу первых суток зачистка полуострова практически была завершена. Безвозвратных потерь нет, в реинкарнационные камеры отправлены три человека и два демона....
  ....Оказывается основным местом, где нам приготовили 'горячую' встречу, считался замок, в котором до этого располагался отряд разведчиков из наших миров при первом посещении самоцветного мира. Именно там сосредоточены основные силы противника и его пункт управления. Удивляет тот факт, что нам практически не встречаются порождения магов Акапульки, из чего можно сделать вывод, что нижний мир отдан на откуп Нави....
  ... На территориях, через которые прошла Навь, не осталось ничего живого, даже птиц, только обглоданные кости, разбросанные повсюду. Разведчики доложили о некой особой субстанции, которую применяют маги Акапульки - так называемый 'белый туман'. Находясь под его покровом порождения Нави становятся невидимыми и неуязвимыми для обычного оружия этого мира, однако туман легко рассеивается обычным открытым пламенем и теряет все свои колдовские особенности. Также установлено, что на белый туман действует только тот огонь, что был зажжён в другом месте, вдалеке от сражения или схватки. Очень хорошо против белого тумана зарекомендовали себя термические и световые гранаты....
  ... Противник сменил тактику и теперь пропускает наши передовые ударные группы и старается бить в спину. Его боевое построение значительно уплотнилось и наше продвижение вперёд замедлилось, из чего можно сделать вывод, что скоро наши отряды встретятся с основными силами Нави. Опытным путём определено, что мгновенное понижение температуры на семь градусов в точке соприкосновения с противником, заставляет его впадать в оцепенение, и делает абсолютно беззащитным. Установлена связь с объединёнными войсками Самоцветного королевства и его союзниками. В настоящий момент обговариваются вопросы взаимодействия...
  ... Навь открыла второй фронт и начала наступление на обжитые земли далеко на юге, используя в качестве союзников кочевые племена, их конечной целью является выход к самоцветному ущелью и его захват. Аналогичные цели стоят и перед группировкой, с которой воюем мы. Почему такой интерес к ущелью, пока установить не удалось, буду рада любой информации....
  ... К нам на грифонах прибыла группа всадников во главе с принцессой Юлией, однако узнав, что вы воюете где-то глубоко под землёй, через два дня убыли к себе. Красивая и настойчивая девушка, проявляющая к вам неподдельный интерес, она произнесла очень интересную фразу - 'Стараться забыть кого-то - значит, все время о нем помнить', интересно, к чему бы это...
  ... Ваши действия в подземелье привели к тому, что резервы Нави иссякли, и она уже не помышляет о наступлении, а стремиться закрепиться на достигнутых позициях в ожидании перелома в боевых действий в верхних мирах в пользу магов Акапульки. Я рекомендовала войскам самоцветного мира не рисковать своими людьми, а предоставить нам проведение полной зачистки от монстров и тварей. Я так же предложила королю Невсу часть своего войска отправить в Самоцветное ущелье и укрепиться там на тот случай, если Навь, наступающая с юга, сможет прорвать фронт наших союзников. Первое же масштабное применение способностей и возможностей ифритов и стихийных духов показала их высокую эффективность и невозможность Нави им противостоять...
  ... Я очень рада, что ваше подземное сражение завершилось полным разгромом и уничтожением инкубаторов Нави и лабораторий Акапульки. С нетерпением жду нашей встречи, что бы узнать подробности...
  Я стоял посредине жилой комнаты и внимательно рассматривал узор настенного ковра, который, по словам Трофея, и был тем самым порталом, что вёл в подземелье триединого мира. Корона и дворец мне сообщили о том, что очень-очень давно эти покои выделялись принцессе Алисе, младшей внучке первого Горного короля. Мне на ум тут же пришла вероятность того, что она использовала эти покои и этот портал для того, что бы навещать Подгорный дворец тогда, когда она находилась в триедином мире. Неслучайно в летописях, хотя кто-то их и здорово подчистил, имеются упоминания о её визитах и последующих событиях связанных с отстранением королевы Аглаи от власти и лишении её короны. Может быть нежелательные сведения или тайные знания скрыли сама Алина или её муж Санта. Предположений и домыслов было достаточно много и у меня пока не было времени, что бы об этом как следует размыслить.
  - Значит, Трофей, говоришь, этот рисунок втянул тебя в портал? Однако я не чувствую никакой магии или энергетики этого места?
  - Господин, надо подойти ближе и попытаться рассмотреть изображение грифона в центре ковра.
  Мои телохранители в полной экипировке стояли у меня за спиной и тихо переговаривались, а я ждал, когда появиться боевой отряд из тёмных миров, что бы начать проникновение. Неведанное меня не пугало, опасности я не чувствовал, боевое построение и действия моего отряда неоднократно отрабатывались на тренировках моей охраны, так что сюрпризов я не ждал. Справа от меня сгустился и потемнел воздух, и из образовавшегося облака стали выходить воины Манти во главе с ифритами и стихийными демонами. Трофей если был удивлён их появлением, то виду не подал.
  - Начинаем. Первыми иду я и четыре универсала из моей охраны, потом ифриты и ещё два моих универсала, потом основные силы ударного отряда, и замыкают его стихийные демоны и оставшиеся четыре моих охранника, - именно такое построение было определено мною для вторжения, и сейчас я только повторил диспозицию больше для проформы и Трофея.
  Вперёд выдвинулись два универсала и, переведя оружие в боевое положение, смело шагнули как можно ближе к самому центру рисунка ковра. Сначала ничего не происходило, но стоило мне приблизиться и встать у них за спиной, как я почувствовал, как силовые линии, получившие определённый сигнал, мягко подхватили нас и перенесли в абсолютную темень. Мне пришлось ещё несколько раз возвращаться назад и переправлять свой отряд по частям, так как портал реагировал на определённое количество особей и только на моё присутствие. Я так полагаю, что он каким-то образом реагировал на генном уровне на моё родство с Горным королём, но думать об этом мне было недосуг. Я, и почти все представители тёмного мира, прекрасно видели в темноте, а остальным пришлось включить приборы ночного видения на сетчатке глаз. Трофей ткнулся мне в руку, - Дальше поведу я, и мы выйдем к первому хранилищу, в котором я обнаружил множество яиц. Эти два хранилища, мимо которых мы будем сейчас проходить, уже пустые.
  И действительно, огромные ангары со стеллажами были пусты, только несколько сморщенных яиц виднелись у входа, да пара высохших и мумифицированных трупов нави. Быстрый анализ показал, что это не что иное, как инкубатор, с постоянной температурой, турбо обдувом и уровнем влажности. Некие смутные мысли забрезжили у меня в голове, но тут же куда-то трусливо убежали от одного вида первого переполненного инкубатора. Сразу же несколько налобников попытались осветить всё помещение, но им это не удалось. Стеллажи с яйцами терялись где-то вдали и в вышине. В ближайших к нам ясно проступали тени нави, что были готовы уже покинуть свои оболочки и превратиться во всепожирающих и кровожадных монстров.
  В голове у меня привычно щёлкнуло, - Это первый вид Нави, те, кто произведён от самок, а есть ещё второй. Они происходят от людей, которые превратились в навь по собственной воле. Второй вид более опасен, так как он сочетает в себе не только звериную сущность этих монстров, но и остатки разума, - голос затих.
  - Трофей, сколько подобных ангаров-инкубаторов ты обнаружил?
  - Я побывал в пяти, но дальше не ходил, так как боялся заблудиться и наткнуться на смотрителей, которые иногда здесь ходят.
  - Понятно. Гвидон, возьми трёх воинов и достань мне хоть из-под земли пленного для допроса. Меня интересует, сколько здесь инкубаторов, как далеко протянулись подземелья, и есть ли здесь другие помещения, а так же выходы на поверхность? Кхор помоги им обнаружить объекты захвата, а ты Трофей, остаёшься со мной.
  Ифриты, осмотритесь и определитесь, сможете ли вы в этом ангаре устроить огненную феерию, но только так, что бы не израсходовать свою силу без остатка. Стихийные, - я повернулся к демонам, - подумайте, чем и как вы сможете помочь в уничтожении этих кладок в других инкубаторах, но тоже так, что бы сохранить хоть часть своих сил, - мы не знаем, что нас может ждать дальше.
  Пока я раздавал 'ценные' указания, кто-то из универсалов проткнул одно из яиц и сделал анализ околоплодной жидкости, - Милорд, если повысить содержание кислорода в помещении на три процента, то здесь всё можно будет сжечь. Думаю, для этого достаточно будет повредить по несколько яиц в разных концах и на верхних ярусах. Правда, существует одно весьма важное но, - здесь нет ни ворот, ни дверей, которые можно было бы закрыть.
  Я усмехнулся, - Юноша бледный, со взором горящим, а для чего я вас заставил таскать на себе переносные генераторы силового поля, для красоты что ли?
  Я дождался возвращения одного из ифритов, который подтвердил возможность уничтожить всё содержимое этого ангара и подтвердил горючесть оболочки яиц, но при этом отметил, что расход огненной энергии составит около семидесяти процентов и после этого ему необходимо около семи часов для восстановления своих сил. Если же использовать силы и способности обоих огненных исполинов, то расход их энергии составит менее пятидесяти процентов, а время на восстановление их мощности составит около трёх часов. Учитывая, что разведанных инкубаторов пять и неизвестно ещё сколько мы найдём, если углубимся вглубь подземелья, то подобный расход силы ифритов был нецелесообразен, так что я согласился с первым предложенным вариантом - повысить содержание кислорода в ангаре, установить там несколько термических гранат с дистанционным взрывателем, закрыть входное отверстие силовым полем и запустить таймер.
  Подобными действиями мы преследовали несколько целей: - во-первых уничтожали без снижения боеспособности содержимое инкубатора, во-вторых, установленное силовое поле должно было обеспечить не только нашу безопасность, но и сохранить в относительной тайне наши действия, и в третьих - надо было на практике отработать алгоритм уничтожения, что бы в будущем создать несколько боевых групп, способных действовать самостоятельно. На подготовку и осуществление задуманного у нас ушло почти два часа, ещё три часа на то, что бы в инкубаторе всё прогорело, он немного остыл, и мы смогли проверить результаты. За это время вернулась моя группа захвата и привела двух пленных, один из которых оказался адептом Акапульки, а второй смотрителем инкубаторов из числа разумной нави.
   Первые же результаты допроса немного меня успокоили и подтвердили правильность наших решений. Действительно, в подземелье было оборудовано десять инкубаторов на сто тысяч яиц каждый, но выход конечного продукта составлял от семидесяти до семидесяти пяти процентов. Потери были связаны с тем, что твари нави пожирали самых слабых и недоразвитых, хотя, в перспективе, предусматривалось скармливание им пленных и трупов из нижнего мира. В настоящий момент целыми оставались семь хранилищ, так как два уже были опустошены, а ещё одно мы выжгли под корень. Однако главным было не это, главное - нам удалось установить, где находится фабрика по производству яиц и где самки их откладывали. Уничтожив самок, мы сводили на нет воспроизводство Нави естественным путём. Так же было установлено, что в подземелье находятся две лаборатории магов Акапульки по перерождению и созданию монстров и страхолюдов. Тут же было проведено небольшое служебное совещание, на котором был намечен план наших дальнейших действий.
   Было решено, соблюдая режим особой осторожности и маскировки, первоначально уничтожить все инкубаторы и их содержимое, для чего были созданы семь групп, в каждую из которых вошли по одному моему универсалу и по три воина из тёмного мира. При этом я не планировал без особой необходимости использовать ифритов и стихийных демонов, приберегая их в качестве резерва для разрешения всяких непредвиденных проблем. Помимо этого в моём распоряжении ещё оставались три универсала, Кхор и Трофей, а также четыре бойца из личной гвардии Манти. Как я догадался, они должны были тоже присматривать за мной и не допустить безрассудных действий с моей стороны. Конечно, такая опека была не очень приятной, так как ставила меня в один ряд с неразумными юнцами и неопытными новобранцами, а я всё-таки был Вольным охотником - представителем высшей элиты борцов с нечистью.
  После непродолжительного отдыха и уточнения точки встречи после выполнения поставленных задач, боевые группы отправились к своим намеченным целям. Трофей сопровождал две последние группы, которым предстоял самый дальний путь, к тому же, тот район подземелий не был разведан, а для этой цели он подходил как нельзя лучше.
  Гвидон как бы мимоходом поинтересовался у меня, - Милорд, а стоило ли так безоглядно доверять словам пленных, тем более, что они понимали, что в живых их не оставят?
  - Я имею способность заставить всех говорить правду, но к ней я прибегаю крайне редко. А ещё я умею читать мысли своего собеседника, даже если они надёжно экранированы и блокированы, но опять я очень редко и только в случае крайней необходимости пользуюсь этим даром. Навь и адепт Акапульки говорили правду, и я даровал им безболезненную смерть, так что причин для волнений нет. Я больше всего опасаюсь внезапной встречи со смотрителями хранилищ и патрулями Акапульки, она может произойти внезапно и поднять тревогу раньше времени....
  Раньше в таких случаях говорили - накаркал, а теперь говорят - сглазил. Кхор, который пошёл вместе с Трофеем, сообщил мне, что шестая и седьмая боевая группа наткнулись на большой отряд служек Акапульки и завязали с ними бой, пробиваясь к инкубаторам. Я тут же внёс коррективы в наш план и разрешил старшим групп уничтожать хранилища с кладками не по единому сигналу в установленное время, а по готовности. Где то через полчаса стали поступать первые доклады о выполнении заданий. Как и ожидалось, первые четыре кладки были сожжены без всяких эксцессов, а освободившиеся боевые группы были направлены мною на помощь пятой, шестой и седьмой группам. Сигнал тревоги, прозвучавший в подземельях, был нам на руку, и позволял мне надеяться на то, что боевые группы стянут на себя основные силы Акапульки, и я, с оставшимися, смогу как можно ближе приблизиться к лабораториям и фабрике по производству яиц....
  
  
  27.
  
  Возле меня возник Кхор и привычно ткнулся в руку, требуя свою порцию поглаживаний и похвалы.
  - Как там дела у ребят?
  - Там весело, пятое и шестое хранилища уничтожены, а за седьмое идёт ожесточённое сражение. К Акапульке постоянно подходит подкрепление, но это не воины, а обслуживающий персонал и справиться с ними не представляет особого труда. Я уходил в тот момент, когда заканчивалось минирование инкубатора. Мы вовремя успели, иначе десятки тысяч тварей были бы отправлены наверх, а там, судя по всему, сейчас жарко.
  - Молодец, а сейчас глянь, что у нас там впереди и разведай путь к тому месту, где они создают яйца монстров, - Кхор исчез и появился возле меня только через семь минут.
  - Это не фабрика. Там целая крепость с многочисленной охраной и она вся поднята по тревоге. Часть гарнизона, преимущественно Навь, отправляется на поддержку тех отрядов, что сражаются с нашими боевыми группами и среди них есть весьма серьёзные монстры. Предполагаю, что скоро придётся использовать серебряные пули. Перед крепостью открытая площадка, которая освещена множеством прожекторов, и незаметно подобраться к ней в темноте не удастся. Сама фабрика вырублена в толще скального грунта, но он весьма непрочный, весь в трещинах. Если его хорошенько тряхнуть, то наверняка можно будет вызвать обвал. Вам осталось пройти не более одного километра, и ты увидишь всё своими глазами.
   И действительно, через десять минут или около того, сначала стало заметно зарево, а потом впереди мелькнул яркий свет. Крепость представляла собой весьма внушительное зрелище, не знаю как там внутри, но фасад был хорошо укреплён. Только все её укрепления строились из расчёта противостояния обычным видам вооружения этого мира, - ворота были из дерева, обитого толстыми металлическими листами. На надвратных башнях были установлены примитивные катапульты и большие самострелы. Однако первое, что бросалось в глаза - всё было в запущенном состоянии и давно уже не применялось. Видимо у защитников фабрики было кое-что из современного арсенала, или они надеялись на магов Акапульки, что наверняка входили в состав гарнизона. Если это так, то пора использовать свой резерв, для начала ифритов.
  На небольшом 'производственном' инструктаже я объяснил свою задумку и план нападения, - Сначала, ведя беспорядочную стрельбу из арбалетов, мы спровоцируем ответный огонь, что бы посмотреть на арсенал защитников. Потом, после демонстрационной атаки, в дело вступят ифриты. Ваша задача - разрушить ворота и открыть нам доступ внутрь. Стихийные и бойцы врываются на фабрику и крушат там всё, что можно сломать