Шамраев Алесандр Юрьевич: другие произведения.

Вольный охотник

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
  • Аннотация:
    Вольный охотник полностью. (все три части) Новая книга из цикла "Истории рассказанные творцом". Выпускник школы Ньюкасл борется с нечистью и монстрами. Он живет в постоянной опасности и напряжении, не зная откуда последует удар...

  1.
  Ну разве может нормальный человек проснуться в самый разгар ночи от того, что наступила полная тишина? А я вот проснулся и тем самым в очередной раз подтвердил досужие сплетни о том, что я ненормальный. За окном была кромешная темень - ни луны, ни звезд не было видно. А тишина стояла такая, что словно гром в ночи прозвучал хруст моих костей, когда я смачно зевнул и потянулся. Как говориться, - свинья везде грязь найдет, а всевозможные неприятности сами найдут меня. Интересно, и почему так происходит? А как все хорошо начиналось.....
  Мой жеребец неторопливо трусил по лесной тропинке, смирившись с неизбежностью очередной ночевки на ближайшей опушке. За пять лет путешествий по Фангории он, как и я, привык обходиться малым. Есть крыша над головой и зерно в яслях - хорошо, нет, но вдоволь свежей и сочной травы,- тоже неплохо. Лес кончился внезапно и в лучах закатного солнца перед нами в излучине реки предстал красавец замок. Весь такой веселый, чистенький и аккуратненький, он словно сошел со страниц старинных книг, в которых описывались подвиги героев, зачарованные замки и красавицы принцессы, которые томились в темницах и ждали своих героев. Башенки, балкончики, острые шпили, все это казалось нереальным в уже начавшемся наступлении речного тумана на берега.
  Воронок, почувствовав близкое жилье и теплую конюшню, сам наддал ходу. Одинокий всадник вряд ли может вызвать подозрение у охраны замка, тем более такой, как я. Доспехи у меня кожаные, на вид самые простые, это только опытный и знающий оружейник может заметить, что сделаны они велигожскими мастерами и между слоями плотной кожи расположены специальные стальные пластины, которые способны выдержать арбалетную стрелу, выпущенную в упор. Меч самый обыкновенный, без украшений, этакий облегченный вариант для такого, скажем так, не силача, и великана, как я. Кстати, выкованный теми же мастерами из Велигожа, что о многом говорит для знающего человека. Как бы там не было, нам открыли калитку под надвратной башней и мы, как люди не гордые и не обремененные длинным шлейфом титулов и знатных предков, смиренно склонив головы, вошли во внутренний двор.
   Как я и предполагал, слуги не бросились сломя голову принять у меня повод и я сам повел Воронка в конюшню. Там конюх под моим присмотром задал жеребцу ячменя и налил свежей воды, а когда я дал ему серебряную монету, то он расцвел в беззубой улыбке и прошепелявил: - Не волнуйтесь ваша милость, обихожу как надо, ваша лошадка будет довольна.
  У входа в донжон меня уже поджидал неприветливый слуга, который перехватил мои седельные сумки и молча повел меня в гостевые покои на второй этаж. Комната оказалась небольшой и с самой простой обстановкой. Единственное окно было забрано толстой решёткой.
  - Как прикажете доложить? - все также хмуро и неприветливо спросил слуга. Я лучезарно улыбнулся, помня наставления своего отца,- Больше и чаще улыбайтесь сын мой, это всех раздражает.
  - Доложи, что сэр Эндрю Ньюкасл, младший сын барона Нешвила испрашивает позволения воспользоваться гостеприимством хозяев и передохнуть пару дней от трудов своих праведных и длительного путешествия по необжитым местам Фангории.
   Когда слуга вышел я осмотрелся и с сожалением вспомнил, что о самом главном так и не спросил, - ужин уже был, и если был, то где расположена кухня? Стол и кровать были намертво приделаны к полу толстыми скобами, постельное белье было из тонкого полотна, а может быть даже и из батиста, что говорило о богатстве хозяев, или, по крайней мере, о том, что нужды они не знают и живут весьма зажиточно.
  Вскоре вернулся тот же неприветливый слуга: - Вода для вас приготовлена, ужин состоится, как только вы выйдете из моечной комнаты и приведете себя в порядок. Сэр Трюдор и леди Сара будут рады услышать ваш рассказ о путешествиях по необжитым землям. Если вы готовы, то я провожу и покажу вам, где находится моечная.
   Мы спустились на первый этаж и прошли в правое крыло. В центре комнаты, где стены были обшиты деревом, стояла просто огромнейшая бочка, застеленная простынями, и клубы горячего пара поднимались над ней. Как только я разделся и, поднявшись по небольшой лестнице, нырнул в горячую воду, в комнату вошла молоденькая служанка в тонкой рубашке надетой на голое тело. Рубашка просвечивала и не скрывала ни стройной фигуры, ни небольшой и упругой груди, ни темного мыска внизу живота. Вот только руки у этой служанки были холеными и ухоженными, а следы от колец и перстней на пальцах были заметны даже при беглом взгляде на них. Смелая девица, а может быть у них так принято? И что мне делать, как поступить в такой ситуации? Сделать вид, что я ни о чем не догадываюсь и относится к ней как к простой служанке, или дать понять, что я её раскусил? Пока я предавался раздумьям, девица ни мало не стесняясь меня, сбросила свою рубашку и нырнула ко мне в бочку. Этого я не ожидал и, честно говоря, растерялся.
  - Ах сударь, не подумайте обо мне превратно, но я ничего не могу с собой поделать. Как только я увидела вас в окно, такого мужественного и красивого, так сразу же влюбилась и потеряла голову. Условности воспитания не позволяют мне открыться вам в другой обстановке, так что пришлось воспользоваться первым же шансом остаться с вами наедине и признаться,- при этом она прижалась ко мне всем телом, а её руки скользнули по моим бедрам вниз к паху. - Ах, я вся горю, пламя страсти сжигает меня изнутри, почувствуйте, как бьется мое сердце. Смелее мой храбрый рыцарь, пусть ваши руки коснуться моей девичьей груди,- и она чуть - чуть отодвинулась от меня, давая возможность обратить внимание на то, что её темные соски вызывающе - нагло смотрели чуть вперед и вверх, к тому же в воде они казались такими крупными и манящими....
  Сопротивляться я не стал, да и как сопротивляться, если больше трех месяцев я путешествовал один, а с женщиной в последний раз тесно общался более полугода назад. В общем, меня изнасиловали прямо на лавке, где лежало мое белье, а после того, как девица исчезла, даже не назвав своего имени, я, наконец то, смог нормально помыться. Веселое приключение, да только у меня сложилось стойкое убеждение, что я что то проморгал, или меня просто использовали в своих целях.
  Не одевая доспехов, а только перепоясавшись мечом, я с нетерпением стал ждать сигнала к ужину. Есть почему то хотелось очень сильно. Гонг раздался довольно громко и как то дребезжаще. Не успел звук затихнуть, как дверь открылась и уже другой слуга, но с таким же неприветливым выражением лица, пригласил меня следовать к столу. В обеденном зале, судя по расставленным стульям и наличию седоков, ждали только меня. Место для меня было приготовлено напротив всей семьи. Помимо уже знакомой мне девицы, которая сидела скромно потупив взор, за столом находился дородный мужчина с массивной нижней челюстью, что сразу же бросалась в глаза и женщина с очень неприятным, колючим взглядом.
  На правах хозяина мужчина встал и представил мне всех членов своей семьи: - Сэр Эндрю, позвольте представиться,- сэр Трюдор, владелец и хозяин Речного замка, барон Зачарованного леса. Моя жена,- леди Сара, урожденная Велитон, и моя дочь,- леди Винчестер,- он сел на свое место и подал знак слугам. Начался ужин, который для меня был не только ужином, но ещё и обедом. Только после того, как я утолил первый голод и стал уже есть разборчиво выбирая блюда, за столом начались разговоры.
  Неподдельное удивление у хозяев вызвали мои слова о том, что я прибыл к ним не по дороге, а по лесной тропинке и что в лесу я провел, путешествуя от опушки к опушке, не полных девять суток. Оказалось, что у леса, через который я ехал, очень дурная слава. Ещё совсем недавно, прошло менее года, как в его чащах исчез целый рыцарский отряд сэра Мирта, барона Честер, который во главе своей дружины отправился на поиски зачарованного замка, в котором якобы ждет своего часа и избавителя принцесса Конде, последняя из рода Лесных королей. Настала моя очередь удивляться.
  - Барон Честер никуда не исчезал, я с ним встретился в этом так называемом зачарованном замке. Он и его дружина живы и здоровы, только по какой то причине не могут покинуть этот замок, или не хотят, а может быть их от туда не выпускает принцесса Конде, которая ни какая не красавица и слухи о её прекрасной внешности значительно преувеличены. Как бы там не было, барон вполне доволен своим положением и никуда особо не торопится. Он поручил мне передать некоторые распоряжения своему управляющему и небольшую записку своему отцу. У меня сложилось впечатление, что принцесса Конде не отпустит сэра Мирта до тех пор, пока он не женится на ней. К сожалению наша встреча носила мимолетный характер, я провел в Лесном замке менее суток и продолжил свой путь.
  - Простите сэр Эндрю,- подала голос леди Сара,- а куда вы держите свой путь, почему оставили отчий дом? При этом она так поджала свои губы, что мне стало ясно, что она не одобряет моего отъезда и тяги к путешествиям.
  - Видите ли леди Сара,- я широко улыбнулся, - говоря словами известного менестреля Собра, 'Было у отца три сына. Старший умный был детина. Средний был и так и сяк, младший вовсе был дурак'.
  Мой старший брат, сэр Георг, унаследует титул и все земли баронства, так принято в наших краях. Мой средний брат, сэр Марк, удачно женился на единственной дочери лорда Йорка и получил в приданное столько земли и населения, что они превосходят наше ленное владение. К тому же, если у него родиться наследник, то его сын станет наследником лорда Йорка. Я был молод, неопытен, в голове ветер и по - этому решил попытать счастья в других землях. А возвратиться мне не позволила моя гордость и нежелание прослыть неудачником. Так вот и получилось, что уже пять лет я путешествую по Фангории в поисках своего счастья.
  - И к чему проводить время в бесцельных поисках, когда счастье может оказаться у вас под носом, стоит только внимательно приглядеться вокруг, - и леди Сара недвусмысленно повела глазами в сторону скромно сидящей леди Винчестер
   Судя по тому, как неожиданно вздрогнул сэр Трюдор, леди Сара довольно чувствительно стукнула его под столом своей 'нежной' ножкой.
  - Действительно сэр Эндрю, к чему вам так торопиться в свой дальний путь, погостите у нас, отдохните пару - тройку недель, отоспитесь, нагуляете жирку, вволю поохотитесь в наших угодьях. Да и нам не хочется так быстро отпускать столь интересного собеседника, ведь за пять лет вы наверняка побывали во многих интересных местах и нам всем будет интересно услышать ваши рассказы. Особенно молодой леди, которая ведет очень скромный образ жизни, никуда не выезжает и во всем помогает вести, не побоюсь этого слова, огромное наше хозяйство.
  Далее хозяин Речного замка и барон Зачарованного леса, стал с гордостью перечислять чем он владеет и этот список был весьма внушителен. Я старался сохранить заинтересованное выражение лица и как мог давил зевоту после столь сытного ужина. Наконец леди Сара заметила мое состояние: - Дорогой, наш гость спит почти что на ходу. Ему пора отправиться на отдых, распорядись, что бы его проводили.
   За все время ужина леди Винчестер не произнесла ни слова и даже ни разу не подняла на меня глаз. Странная девушка,- то бросается на шею и отдается со всей страстью незнакомому мужчине, то боится взглянуть на него. Как бы там не было, я довольно долго боролся со сном, надеясь, что она навестит меня, но увы, увы уму не постижимы две тайны - женщины и смерть. Заснул я незаметно для себя и проснулся от того, что внезапно наступила тишина.
  Бесшумно встать и быстро одеться - для меня было делом нескольких десятков секунд. Длительное пребывание во враждебном окружении приучили меня к осторожности и бдительности. Доспехи, меч на поясе, кинжал и за сапожный нож заняли свои привычные места. Было что - то неестественное в этой тишине. Ни шороха, ни звука, словно все вымерли. Я осторожно открыл дверь в коридор и выглянул. Факелы и светильники горели ровным светом, причем пламя огня не трепетало, чего в принципе быть не должно, ведь сквозняки - обязательный атрибут любого замка. Мне стало не по себе и чтобы почувствовать себя увереннее, я обнажил клинок. И действительно, с оружием в руке я почувствовал себя спокойнее. Осторожные шаги и звон шпор, которые я забыл снять, нарушали царящий покой в замке. Я спустился на первый этаж, на кухню и не обнаружил там ни кого. Люди и прислуга словно исчезли куда - то. На огне кипела похлебка, в печи доходил хлеб....
  Все также соблюдая предельную осторожность, я поднялся на третий этаж, на хозяйскую половину. В конце коридора таинственно мерцала дверь, которая и манила и притягивала к себе. Все остальные двери были открыты нараспашку и в помещениях ни кого не было. Проходя мимо, я не удержался и заглянул в комнату молодой леди. Что это была её комната - у меня не было ни тени сомнения - у окна стояла рамка для вышивки, на столике перед зеркалом тесно стояли склянки, баночки и флакончики и разные безделушки на которые так падки молодые девушки...
  Свечение двери в конце коридора стало ещё сильнее, мне даже вначале показалось, что я слышу потрескивание, но нет. Тишина нарушалась только звуком моих шагов. Лет пять назад, когда я был неопытным восемнадцатилетним юнцом, я бы не раздумывая распахнул дверь и ворвался во внутрь. Теперь же я на цыпочках приблизился к двери, прислушался,... и ничего не услышал. Осторожно клинком я приоткрыл немного створку так, что бы образовалась маленькая щель и одним глазком заглянул во внутрь. Однако кроме яркого света ничего рассмотреть не сумел. И что, так и стоять у двери или все - таки зайти?
  Интересно, сколько раз я давал себе слово не лезть куда меня не приглашали, - два или три раза? В общем, я дверь открыл и сделал два шага вперед, правда меч держал наготове, а то в прошлый раз какая - то тварь пыталась откусить мне голову, а куда я без головы.... В этот раз, к счастью, обошлось. Яркий свет исходил от небольшого камня, что стоял в центре помещения, стены которого терялись где то вдали, а на камне во всем блеске его сияния лежала, а может быть и сидела саламандра с очень грустными глазами. (Саламандра (в алхимии) - дух огня как первоэлемента - элементаль огня. Часто изображалась как маленькая ящерка. Саламандры отождествлялись в представлении средневековых магов и алхимиков с субстанцией огня. Характерная особенность саламандры - необыкновенный холод тела, позволяющий ей находиться в огне, не сгорая, а также тушить любое пламя. Саламандра являлась символом красного воплощения философского камня. Считалось, что с помощью системы зеркал можно 'кристаллизовать' энергию солнечных лучей в стеклянном сосуде и таким образом вызвать и подчинить своей воле саламандру.
  Средневековая иконография использует образ саламандры в качестве символа праведника - хранителя веры среди превратностей бренного мира. Помещая саламандру на свой герб, его владелец, по сути, заявлял, что ему присуща стойкость, и он совершенно не боится опасности.)
  Ящерица очень внимательно посмотрела на меня и начала медленно превращаться в леди Велитон: - Сэр Эндрю, вы почему так долго не шли, я уже вся извелась в ожидании....
   - Энди, - сказал я сам себе, - не торопись. Что - то есть неестественное в том, что эта девица,- договорить и додумать я не успел, так как молодая леди стала превращаться в некое чудовище с множеством отростков вместо рук, которые тянулись ко мне. Ну почему, всякий раз, когда мне встречается более или менее симпатичная девушка,- она оказывается или чудовищем, или стремиться по - скорее женить на себе? Хотя, впрочем, это одно и тоже.
  - Леди Велитон, вы что то не то съели на ужин? Почему такие изменения во внешности? А я уж дурак размечтался связать с вами свою всю оставшуюся жизнь.... Но с таким чудовищем, в одной постели,- это выше моих сил,- я пятился до тех пор, пока не уперся спиной в стену. Естественно ни какой двери сзади уже не было.
  Чудовище прокаркало, у неё оказывается вместо рта клюв: - Ньюкасл, ты думаешь я тебя не узнала? Или ты действительно подумал, что я воспылала к тебе такой страстью, что забыла обо всем и кинулась к тебе в объятия? Да мне надо было просто проверить, кто это пожаловал к нам в гости через зачарованный лес и остался целым? Ты глупый и никчемный охотник за нечистью, ....
  - Ну, уж не такой я и глупый, если прошел ваш лес, - не согласился я. - Да и в моечной вы показали себя слишком умелой и искушенной для такой молодой девушки, которую из себя изображали. Хотя не скрою, вы доставили мне удовольствие, за что я вам благодарен. Все - таки длительное воздержание отрицательно сказывается на моем самочувствии. Я становлюсь подозрительным и недоверчивым.
  Пока мы так разговаривали, её щупальца обвили мое тело и потащили к её клюву. Меч, прижатый к туловищу острием вверх, немного мешал, но тут главное было не торопиться. Вот и камень силы, на котором находился эта женщина - кракен. Как только я оказался у её уже раскрытого клюва, то мой велигожский меч легко, одним небольшим движением, рассек стягивающие меня щупальца и я нанес удар снизу вверх под её клюв, пронзая мозг, или что там у неё вместо него. Кракен попытался каркнуть, но захлебнулся своей голубой кровью, задергался, сполз с камня силы и неприятной слизью растекся по полу. Я выдернул меч и устало уселся на камень, он тут же стал светиться, а я впитывал его силу в себя и думал,- неужели я такой ненасытный, что полностью впитываю в себя уже пятый камень силы и, по - прежнему, чувствую некоторый голод. Вскоре камень погас, а я встал, потянулся и с чувством исполненного долга вернулся в свою комнату. Свет факелов и светильников в коридоре колебался от дуновений незаметного ветерка, за окнами летали ночные бабочки и мотыльки, а за ними охотились летучие мыши и маленькие дракончики. В общем, все как обычно. В комнате меня ждала разобранная постель, мягкая подушка и теплое одеяло....
  Слуга разбудил меня поздним утром. С недовольным видом он произнес: - Завтрак готов сэр. Ждут только вас. Вода для умывания готова. Поторопитесь, леди Сара не любит опозданцев. Лениво потянувшись, я томным голосом произнес: - Любезный, а у вас не предусмотрен завтрак для гостей в их покоях?
  Слуга нахмурился: - Нет сэр, гостям не позволено нарушать заведенные порядки. Вас ждут в трапезной,- он повернулся и вышел из комнаты. Какой невоспитанный слуга и, судя по всему, здесь все такие.
  В столовой комнате все семейство ждало меня за общим столом. Сэр Трюдор излучал бодрость и веселье, леди Сара недовольно кривилась, а молодая леди Велитон выглядела весьма бледной и не выспавшейся. Она испугано взглянула на меня и уткнулась в свою тарелку. Слуги стали обходить нас предлагая на выбор то или иное блюдо.
  - Вы крепко спите сэр Эндрю, - скрипучим голосом произнесла леди Сара.
   - Ах миледи, после стольких дней скитания по лесу и ночевок под открытым небом, оказаться в теплой и мягкой постели, на чистых простынях, да ещё после столь вкусного ужина,- это верх блаженства. Чувствуется умелое руководство хозяйством замка и властная рука хозяйки.
   Леди Сара улыбнулась уголками губ. Даже такая неприкрытая лесть бывает приятна тому, кто давно не слышал ни одного слова похвалы. Когда подали десерт, я, наконец - то, решил расставить все точки над 'и'.
  - Сэр Трюдор, вчера когда я вам представлялся, я не сказал всей правды о себе. Вернее я сказал правду, но вы как то пропустили очень важное слово в моем поименовании. И слово это - Ньюкасл. Вам это что то говорит?
  Хозяева замка переглянулись между собой и в недоумении почти одновременно пожали плечами, только леди Винчестер вздрогнула, съежилась и попыталась буквально втянуться в спинку стула.
  - Простите сэр Эндрю, но мы ничего не слышали о Ньюкасле, а мы должны были о нем слышать?
  - Сэр Трюдор, поименование Ньюкасл получают выпускники специальной боевой школы охотников за нечистью. Мой визит в ваш замок не случаен, до недавнего времени, а вернее до прошедшей ночи, у вас тут обитала саламандра - перевертыш. К счастью, мне удалось с ней справиться и лишить её магической силы. Теперь она стала простым человеком и не сможет больше высасывать жизненную силу у обитателей Речного замка. Общее улучшение настроений и здоровья вы ощутите уже в ближайшее время. Уверен, что и леди Винчестер скоро станет значительно лучше, и она сможет избавиться от своей застенчивости и наконец - то выйти в свет. Для того, что бы моя миссия была полностью завершена, я хочу попросить у вас разрешения осмотреть замок, его башни и некоторые комнаты, расположенные на самом верху, а также чердачные помещения. Обещаю, что во время обеда я вам все расскажу более подробно.
  Разрешение я получил, но оно было обставлено такими условиями и ограничениями, что я даже пожалел, что обратился за ним. Проще было самому погулять по замку и осмотреть интересующие меня помещения.
  Сразу же после обеда, в сопровождении двух мрачного вида слуг, я отправился на осмотр замка. Замок как замок, таких я уже повидал во множестве, более десятка - это точно. В башнях ничего интересного я не обнаружил, а вот некоторые небольшие башенки с острыми шпилями меня изрядно заинтересовали. Слуги сопели, потели, но старались не отставать от меня, в конце концов они стали поджидать меня на лестнице, а на самый верх я лазил сам, в гордом одиночестве. А вот и то, что я так настойчиво искал. Это было место так называемой трансформации молодой леди в саламандру и самое главное, здесь находилось то, что позволяло ей перевоплощаться. Маленький шарик висел в воздухе и слегка светился. Как только я протянул к нему руку, он тут же упал мне на раскрытую ладонь. За спиной раздался чуть слышный вздох.
  - Леди Винчестер, почему вы так долго? Могли бы, как гостеприимная хозяйка, ждать меня уже здесь, или вы надеялись, что я не найду ваше укромное местечко? - я повернулся к ней. Белее полотна, девушка стояла прислонившись к одной из опорных балок.
  - Вы теперь убьете меня?- спросила она жалобным голосом
   - Убивать вас? Что за бред? Будем считать, что я просто снял с вас родовое проклятие. К тому же я не такая уж и неблагодарная скотина, как выгляжу в ваших глазах. Хотя не скрою, если б не ваш визит в моечную комнату, вы были бы уже мертвы. Есть более приятный способ вас наказать и доставить страдания. Да, да, именно это я и имею в виду, так что раздевайтесь, благо и ложе здесь есть. До обеда у нас ещё уйма времени и бездарно терять я его не намерен.
  Как же быстро женщины приспосабливаются к изменившимся обстоятельствам. Ещё недавно,- а вы не убьете меня? А теперь,- Эндрю, а что мы теперь делать будем? И причем тут 'мы'?
  2.
  
  - Энди, ну зачем тебе куда то ехать, разве нам плохо здесь? - голос Лики обволакивал и завораживал. Она совершенно не стеснялась своей наготы и бесстыдно задранного до подбородка сарафана, а я смотрел на её тело и механически мял её грудь, осознавая, что она стала немного не такой, как при нашей первой встрече. Её грудь стала наливаться, и это меня волновало больше, чем какие - то мифические опасности и трудности предстоящего отъезда. Конечно, это может быть и перестройка её организма, ведь она стала женщиной, а может быть и это самое. Только отцом я становиться не собирался, а уж тем более жениться.
   Лика была компаньонкой леди Ната, дочери лорда Йорка и жены моего среднего брата сэра Марка и я уже сейчас представлял, какой поднимется скандал и как Георг, скорбно поджав свои губы произнесет: - Да Эндрю, теперь ты как благородный человек должен обязательно жениться на Лике, и ничего страшного, что она неблагородного происхождения и тебе теперь закрыт ход в свет, зато у ребенка будет отец....
  - Энди, ты о чем задумался? И как долго мне ещё так лежать? - голос Лики вернул меня к реальности. Действительно, рядом со мной привлекательная женщина, которая уже с готовностью раздвинула ноги. Надо пользоваться моментом и брать от жизни то, что она дает. Через пол часа, приведя себя в порядок, я сбежал с сеновала, собрал свои немудренные пожитки, оседлал Воронка и ни с кем не прощаясь отправился в новую жизнь, искать свое место под солнцем.
  Деньги у меня кончились очень быстро, буквально за неделю путешествия. Вот уж не думал, что взрослая жизнь такая дорогая и за все приходилось платить. Особенно много серебра ушло на ту жгучую брюнетку, с которой я познакомился на постоялом дворе 'Сломанная подкова'. Три дня проведенные с ней пролетели как один миг, пока в один прекрасный момент я не понял, что деньги у меня кончились. С треском вылетев из занимаемых покоев и чуть было не лишившись Воронка в счет уплаты долгов за постой, я отправился дальше, куда глаза глядят. А глядели они почему то всегда туда, откуда вкусно пахло едой и теплом. Мой нос привел меня к стоящему в стороне от основных дорог постоялому двору. Его хозяин, критически осмотрев меня, благо у меня хватило ума снять свои шпоры и спрятать их подальше в седельную сумку, спокойно произнес: - Мне нужен помощник на кухню. Крыша над головой и еда до отвалу - за работу. Если согласен,- жеребца в конюшню, приведи его в порядок, а потом сам на кухню и за работу.
   В моем положении выбирать мне не приходилось. Мой рабочий день начинался в пять утра с того, что после того, как я окончательно просыпался, я начинал таскать воду из колодца в огромные, бездонные бочки, которые ни как не хотели наполняться водой. В семь часов я плотно завтракал и в течении получаса дремал и досматривал утренние сны. С восьми и до одиннадцати я рубил дрова для печей. Причем все они были такие сучковатые и перекрученные, что иногда приходилось повозиться, что бы извлечь колун из чурбака. Как только я начинал колоть дрова, во двор выходил хозяин и внимательно следил за мной. С часа по полудню я опять таскал воду в бочки и так до тех пор, пока не наполню их все водой. Тут уж мне приходилось постараться, так как обед я получал только после того, как из последней бочки через край польется вода. Это происходило когда в три часа, а когда и в пять. Многое зависело от моей работы с утра, так что со временем я приспособился к определенному ритму - больше шевелиться с утра, что бы плотно поесть в обед и иметь возможность отдохнуть. А дрова я наловчился рубить и после ужина. Вот так проходил день за днем. Не сказать, что я был доволен своим положением, деньги не текли ко мне в карман рекой. Так, одна, редко две монеты могли перепасть, если кто - то из постояльцев передавали мне коня для обихода или просил помочь перенести поклажу. Я решил, что как только накоплю с десяток монет, то отправлюсь дальше в путь. Так бы и произошло, но в один из дней, когда я после сытного обеда дремал, как мартовский кот, на солнышке, ко мне подсел хозяин.
  - Энди, ты из благородных? - А что сильно заметно? - Заметно, особенно когда ты рубишь дрова. Не хочешь помахать мечом и размять плечи? Если победишь меня, получишь золотой. Не победишь, останешься отрабатывать ещё неделю. Согласен?
  Я встрепенулся, в моем нынешнем положении золотой мог считаться целым состоянием. - Согласен,- а сам злорадно подумал, вот тут - то я тебе нос утру Петр. Фехтовал я совсем неплохо, лучше, чем мои братья и отец неоднократно хвалил меня за это. Мечи оказались деревянными, а доспехи сделанные из кожи. Когда мы их надели и облачились, я подобрал себе деревяшку по руке, а Петр равнодушно взял первый попавшийся. - До двух побед одного из соперников,- пробурчал он и встал в стойку. - До двух так до двух,- легко согласился я и встал напротив его. Поединок начался. Только начался он не так, как я предполагал. Петр не кинулся в атаку, а вынуждал нападать меня, но мне это совсем не нравилось, ведь я не знал, что он за боец, да к тому же я больше привык сам обороняться, так как отец всегда нападал первым. Минут пять мы ходили вокруг да около, прощупывая друг друга легкими ударами и финтами, а потом произошло неожиданное. Мы оба, одновременно атаковали друг друга. Причем Петр явно преуспел в этом. Он действовал быстрее меня, а самое главное, я не успевал за его приемами и вынужденно перешел к глухой, веерной обороне. Какое то время мне удавалось сдерживать его наступательный порыв, а потом я пропустил один за другим два удара, правда и сам успел нанести один. Первую схватку я проиграл, впрочем и вторую тоже и даже быстрее чем первую. В этот раз Петр сразу же перешел в атаку, как только мы встали в стойку. И вновь я пропустил два удара, успев нанести только один. Впереди меня ждала ещё одна неделя работы на кухне.
  - А ты паря, хорошо обучен. У кого учился мастерству? - У отца. - И почему уехал из отчего дома?
   - Я третий сын в семье и ни на что не могу претендовать, а чувствовать себя обузой,- не для меня. О своих подозрениях связанных с предполагаемым положением Лики я скромно решил промолчать.
  - Тогда понятно,- протянул Петр. - Родительские денежки промотал за пару дней?... - За шесть,- поправил я. - Девочки, вино и веселый образ жизни? - его вопрос я оставил без ответа.
  Теперь каждый день, когда выдавалась свободное время, я занимался с Петром. До его уровня мастерства мне было очень далеко. Как я узнал, он тридцать лет был наемником, остался жив и даже не получил ни одной серьезной травмы, скопил достаточно деньжат, что бы купить постоялый двор, завести семью и жить в свое удовольствие. Ровно через неделю схватка повторилась. Результат был тот же. Я проиграл и растянул удовольствие от работы на кухне ещё на одну неделю. Приняв твердое решение больше не спорить с Петром и завершить свою работу на постоялом дворе, я успокоился и стал готовиться к продолжению своего путешествия в поисках лучшей жизни.
  - И куда ты паря теперь? Чем будешь заниматься? Я пожал плечами,- Мир большой, похожу посмотрю, себя покажу.
  - А хочешь подучиться воинскому мастерству и подзаработать? - В наемники не пойду, по крайней мере пока не припрет так, что деваться некуда будет. Петр хмыкнул: - А про наемников ни кто и не говорит. Я говорю о королевской службе, а там, как покажешь себя, может, и титул получишь, и земли, и положение в обществе. Теперь настало мое время хмыкать: - Ты Петр, не больно - то достиг высот. Он не обиделся, а улыбнувшись произнес фразу, которая мне запомнилась: - Видишь ли Эндрю, морда моего лица имеет крестьянский оттенок, хотя я и стал благородным. А вот мой сын, который сейчас учится в столице, будет уже настоящим лордом. Так как, хочешь попробовать себя на королевской службе?
  В общем я согласился, хотя и не сразу, а немного покочевряжившись, этак минут пять - семь. Вслед за Петром я вошел в здание постоялого двора через центральную дверь и поднялся на второй этаж. Там он своим ключом открыл дверь в комнату, которая находилась аккурат над кухней, вошел первым и пригласил меня. Комната как комната, правда абсолютно пустая, даже колченогого стула в ней не было. Петр закрыл дверь на ключ, постоял возле двери несколько секунд и открыл её опять. Я с удивлением наблюдал за ним. И зачем мы сюда приходили? Что бы вот так постоять в пустой комнате и вернуться назад? Петр распахнул дверь и вышел. Я последовал за ним и у порога замер. Яркий солнечный день, громада крепости на небольшом удалении, карета запряженная четверкой. Челюсть у меня отвисла, а Петр весело произнес: - Добро пожаловать сэр Эндрю в Фангорию, в школу боевых искусств Ньюкасл. Карету прислали за вами. Не подведите меня, я ведь за вас поручился. Я хлопнул себя по лбу: - Я слышал о том, что существуют проходы в другие миры, но что бы самому оказаться в одном из них, я даже и не мечтал. А я то думал, куда уходит столько еды с нашей кухни, теперь то мне все понятно.
  Петр проводил меня до кареты: - Будет скучно, навещай, благо теперь ты знаешь, как меня найти.
  Я оглянулся, небольшой домик стоял приветливо распахнув свою дверь прямо на опушке леса.
   - Удачи и терпения Эндрю, они тебе пригодятся,- и, не оборачиваясь, Петр вернулся в домик и закрыл за собой дверь. Я сел в карету, и кучер неторопливо направил экипаж к воротам крепости. Там меня встретили слуги, проводили в отведенную мне комнату, потом в моечную комнату, потом я переоделся во все новое и у меня на поясе появился даже меч, который входил в комплект одежды. А потом начались учебные будни, да такие, что просто так вздохнуть некогда было.
   Подъем в пять утра, туалет и умывание, затем разминка - тренировка с персональным мастером оружия. В восемь завтрак, в восемь тридцать теоретические занятия, на которых я учился распознавать магические проявления и магические существа и сущности. С часу до двух обед и небольшой отдых. С двух и до четырех опять теория и практическое применение полученных знаний. С четырех по полудню и до семи вечера тренировка и обучение владению различными видами оружия. С семи и до девяти вечера моечная с паром и массажем и ужин. В девять вечера отбой. И так каждый день. Учеба велась индивидуально с каждым, и я практически ни с кем, кроме своих учителей, не встречался.
  Как я понял, выпускники школы были штучным товаром и условно подразделялись на три категории. Первая - это разведчики, то есть те, кто был особенно чувствителен к различным проявлениям магии. Именно они искали и определяли нахождение магических существ и мест силы. Вторые - чистильщики. Те, кто силой и своими умениями решал вопросы уничтожения чудовищ и прочих гадов. И, наконец, третьи - универсалы, элита школы. Эти могли чувствовать и магию, и были мастерами боевых искусств. Особенно в школе ценились выходцы с верхнего мира, такие как я. Местная магия на нас не действовала, но мы чувствовали любые её проявления. Я так же узнал, что из десяти учеников школы к выпуску оставалось всего два - три человека. Остальные или не выдерживали нагрузок, или отсеивались по другим причинам, о которых мне никто ничего не говорил, как бы я не расспрашивал.
  Ещё на одном из первых теоретических занятий я узнал, откуда в Фангории появляются эти существа, с которыми идет пусть и не очень заметная, но беспощадная борьба. Оказывается, всякий раз, когда в верхнем мире какая ни будь ведьма или колдун творят свою неумелую волшбу, в Фангории появляется отражение этой волшбы в виде различных магических существ, которые в большинстве своем враждебны жителям этого мира. Лучшие из лучших выпускников школы, после долгих лет служения, получают право продолжить свою деятельность в верхнем мире, где они разыскивают колдунов и ведьм с последующим их уничтожением. Но таких единицы. Остальные просто возвращаются в верхний мир и теряют все свои способности, кроме мастерского владения оружием. Почему так происходит,- никто не знает.
  Во время учебы меня особо досаждали занятия по изучению мифологической энциклопедии (http://myfhology.info/contens.html). И ведь всех их надо было знать на зубок, сильные и слабые стороны, возможности и особенности. Нет, конечно, и среди них были 'милые' существа типа суккубов. Но они почему то меня по ночам не посещали. Вот взять к примеру хотя бы вампиров. Ох и намучился я с ними, пока всех заучил и запомнил, вот некоторые из них:
  1. Adze
  Дух вампира, который обитает в племенах, обитающих в юго-восточной части Ганы и южного Того в Африке. Adze летает в форме "летящего огня", но, если его поймают, изменяется в человеческий облик. Он пьет кровь, сок пальмы и кокосовую воду, а также охотится на детей.
  2. Algul
  Арабский вампир, или "джинн-кровопийца". Эта форма вампира - традиционно женский демон, который устраивает свои оргии на мертвецах младенцев и населенных кладбищах.
  3. Alp
  Немецкий вампир-дух, связанный с boogeyman и incubus. Alp рассматривается как мужчина, иногда как духом недавно умершего родственника, наиболее часто являющегося демоном. Дети могут стать Alp' ом, когда мать использует гриву лошади, чтобы освободиться от беременности. В течение средневековья Alp, как считают, появлялся как кот, свинья, птица или другое животное, включая lechorus - собаку-демона в Кельне, таким образом он в связующей нити с werewolf (оборотнем). Во всех проявлениях Alp, как известно, носит шляпу. Alp пьет кровь людей и детей, но предпочитает молоко женщин. Alp-а фактически невозможно убить простым оружием.
  5.Aswang
  Вампир c Филиппин, по поверьям, был красивой представительницей женского пола днем и внушающим страх летающим злодеем ночью. Aswang может жить нормальной жизнью в течение дня. Ночью однако существо залетало в дома жертв в виде ночной птицы. Питание - всегда кровь, а особенно предпочитает питаться детьми. Существо выглядит раздутым после еды и выглядит как беременное. Если Aswang облизывает тень людей, это означает, что человек скоро умрет.
  7. Baobhan-sith
  Шотландский вампир, который обычно замаскировывал себя под красивую деву и соблазнял своих жертв. В волшебных знаниях Baobhan-sith обычно представлялся одетым в зеленом.
  8. Bebarlangs
  Племя, найденное в Филиппинах, некоторые из них занимались формой психического вапиризма, а так же пили кровь чтобы перенять силу и знание жертвы.
  9. Bhuta
  Вампир из Индии, обычно создаваемый из-за насильственной смерти индивидуума. Bhuta были обнаружены на кладбищах, или в темных пустых местах, помойках. Нападение одного из этих существ обычно заканчивалось серьезной болезнью или смертью.
  11. Bruxsa Брукса
  Женский вампир из Португалии. Bruxsa обычно преобразовывается в вампира посредством колдовства. Она покидает свой дом ночью в форме птицы, и ее наиболее частые жертвы - утомленные заблудившиеся путешественники. Она, как считают, является как красивая дева и ведет нормальную человеческую жизнь днем, хорошо относится к детям, которые потом станут ее любимой едой. Её, как считают, невозможной убить простым оружием.
  12. Chordewa
  Ведьма. Превращается в кота-вампира. Говорят, что, если кот облизывает губы людей, то они скоро умрут.
  13. Churel
  Мстительный призрачный вампир, найденный в Индии, обычно женщина, которая умерла беременной во время Фестиваля Дьювали. Она очень сильно ненавидит жизнь. Churel, как считают, обладает отвисшими грудями, толстыми уродливыми губами и выпадающими волосами.
  14. Civatateo
  Вампир- ведьма найденный среди Ацтеков. Говорят, служит различным лунным божествам. Дети были там любимые жертвы, умирая скоро после нападения болезни. Эти вампиры, как считают, являлись с белыми лицами.
  16. Dearg-due
  Ужасное существо Ирландии, чье имя означает "Красный Сосунок Крови". Разновидность вампира, которого относят к Кельтским временам, его все еще боятся сейчас. Единственный способ обуздывать хищника состоит в том, чтобы сложить камни на любую могилу, подозреваемую в жилье такого существа. Наиболее известный рассказ о Dearg-due - история красивой женщины, возможно захороненной в Waterford, в маленьком дворике церкви около "Кланяющегося дерева". Несколько раз в год она выходит из могилы, используя своё умение, чтобы соблазнить человека и убить его.
  18. Ekimmu
  Один из наиболее страшных из видов вампиров, найденных среди Ассирийцев и Вавилонцев. Это, как считают, забытый дух, душа мертвого человека, неспособного найти иной мир. Существо бродило по земле, поджидая свою жерьву чтобы напасть. Имелись много возможностей, при котором человек мог бы стать Ekimmu, среди них были насильственная, преждевременная смерть, неразделенная любовь и неправильные похороны.
  19. Empusas
  Вампирическое существо из Греческой мифологии, обычно служило богине Хекат. Они описаны как демоны, которые могут время от времени принимать человеческую форму.
  20. Eretica
  Российский вампир, обычно рассматриваемый как еретик, который возвратился из мертвого мира. Это, вообще как считают, была женщина, которая продала свою душу при жизни и затем возвратившаяся в форме дряхлой старухи. В сумерках группа Ereticy собиралась в ущельях и на лысых горах и участвовали в шабаше.
  21. Estrie
  Еврейский дух, всегда представительница женского пола. Estrie, является злым духом, который принял форму плоти и крови, и живет среди человечества, чтобы удовлетворить потребность в крови. Любимая добыча, как считают - дети.
  23. Impundulu
  Вампир, служащий ведьме, найден в восточной области Африки. Они обычно передавались от матери к дочери и использовались, чтобы причинить страдание врагу. Они имели обыкновение принимать форму красивого человека и становится любовником хозяйки.
  24. Incubus Инкуб
  Без сомнения одна из наиболее известных форм вампиров, женская форма Succubus. Incubus имел обыкновение посещать женщин ночью, заниматься любовью с ними и воплощать их сексуальные мечты. Это представители имеют все характерные свойства вампира, ночные посещения жертв, иссушение жизненной силы и чрезмерное сексуальное желание.
  26. Jigarkhwar
  Разновидность вампира найденный в Индии. Питается, извлекая печень людей, являются одновременно колдунами. Печень тогда готовилась на огне и съедалась, в это время жертва умирала.
  27. Kasha
  Японский вампир, который питался, изымая трупы из могил или до кремации.
  29. Kuang-shi
  Китайский вампир, вызванный демоническими силами недавно умершего человека. Говорят, имеет ужасающие возможности, поскольку иметь способность лететь и мгновенно перемещаться.
  30.Lamia
  Ливийский вампир. Согласно легенде Lamia был Королева Ливии, и все ее дети были убитые богиней Герой, и её дух все еще бродит по земле, питаясь младенцами. Она так же, как считают, соблазняет людей в сексуальном плане и затем пожирает их ужасным способом.
  31. Langsuir
  Малазийский вампир, принимает форму красивой женщины. Женщина может стать таким существом, если она умирает при родах. Она, как считают, имеет чрезвычайно длинные ногти, зеленое платье и имеет черные волосы, которые висят до ее лодыжек. Она вообще питается кровью детей.
  32. Leanhaum-shee
  Ирландская волшебная хозяйка, не фактически вампир, но использующая вампирические силы. Она использовала свою невероятную красоту, чтобы соблазнить людей и затем использовала свое обаяния, чтобы использовать их в своих целях. Жертва тогда пропадала впустую, поскольку она медленно иссушала его жизнь через истощающие занятия любовью.
  33. Lobishomen
  Бразильский вампир, добыча которого главным образом были женщины. Он фактически не убивает жертвы, предпочитая, выпивать маленькие количества крови. После нападения женщина начинает проявлять тенденции к нимфомании.
  36. Mara Мара
  Славянский вампир, также найденный в легендах о Kashube жителях Канады. Дух некрестимой мертвой девушки, она, как говорят, является ужасным ночным посетителем, кто подавляет и угнетает свои жертвы. В славянских легендах, как только Mara пьет кровь человека, она влюбляется в него и усыпляет его до смерти. Она, также как считают, любит пить кровь детей.
  37. Masan
  Вампир из Индии, обычно призрак ребенка, который восхищается при виде убийства и пыток. Masan, как считают, способен проклясть ребенка, который идет в тени. Это может быть так же и женщина, которая идя позволяет своему платью тянутся по земле по его тени.
  40. Moroii
  Румынский вампир. Это может быть или мужчина или представительница женского пола, большинство характеристик как у Strigoii.
  41. Muroni
  Своего рода вампир, обитающий в Валлахии (Румыния). Он, как считают, имеет способность меняться в разнообразных животных. В то время как в одном из этих воплощений Muroni может убивать легко, с вводящими в заблуждение признаками разбойного нападения.
  43. Nelapsi
  Словацкий вампир. Nelapsi, как считают, способен вырезать целую деревню за одно посещение. Он также имеет способность убивать одним взглядом в глаза.
  44. Neuntoter
  Немецкий вампир, курьер эридемий и мора, традиционно замечен только во времена больших эпидемий.
  45. Nosferatu Носферату
  (с латыни - "не мертвый". Пожалуй самое точное название вампира, т.к. вампир - возродившийся труп (не живой), но всё же и не мертвый). Румынская разновидность вампира, говорят, что он должен быть незаконным ребенком родителей, которые сами были незаконные. Скоро после похорон Nosferatu предпринимает длинную череду разрушения. Вампир ненавидит, молодоженов из-за собственной несостоятельности и дает выход мести на таких парах, делая импотента жениха и бесплодную невесту.
  46. Obayifo
  Вампир, найденный среди Ашанти - людей Золотого Побережья в Африке. Это, как считают, мужчина или представительница женского пола, который оставляет человеческое тело ночью и кормится.
  47. Ohyn
  Вампир из Польши, рожденный с зубами .
  48. Pacu Pat
  Mощный вампир из Индии. Существо, которое считают лордом всех вредных существ.
  50. Penanggalan
  Малазийский вампир, который летает ночью только с головой и шеей, тело же висит ниже их. Существо - всегда представительница женского пола и вообще кормится детьми или женщинами.
  51. Pijavica Пиджавик
  Словакский вампир. Создан в результате зла, совершенного в течение жизни смертного человека особенно кровосмешение, которое, как гарантируют, приведет к возвращению из мертвых. Он кормится родственниками.
  54. Rakshasa Ракшаса
  Вампир из Индии. Представительница женского пола принимает форму красивой женщины, соблазняя человека до его смерти. В более новых легендах Rakhassa, как считают, живет в деревьях.
  56. Stregoni benefici
  Итальянский вампир, говорят, что он был раньше на стороне светлых сил и был смертельным врагом всех злых вампиров.
  57. Striges Стриги
  Женский вампир-ведьма, который мог трансформироваться в ворону и затем пить кровь людей. Классифицирован как среди живущих вампиров.
  58. Strigoii Стригои
  Румынский вампир. Есть многочисленные способы стать Strigoii, включая рождение седьмым сыном и самоубийство. Вообще, говорят, что он был дружественным к Цыганам.
  59. Succubus Суккуб
  Женский вампир, злодей, который посещает людей во время сна, чтобы осуществлять их мечты и использовать в сексе. Succubus мог бы оставлять жертву, полностью истощенную в преследовании чувственного удовольствия.
  60. Talamaur Таламаур
  Вампир, из Австралии. Это существо могло общаться с миром духов. Talamaur мог выпускать душу, чтобы иссушать жизнь.
  61. Tlaciques Тлакуес
  Вампиры-ведьмы, известные среди Нахуатов - индейцев Мексики. Они могут превращаться в шар пламени и в этой форме они могут кормиться незамеченными.
  63. Upier Упырь
  Польский вампир, который является необычным вампиром. Он просыпается в середине дня и возвращается спать в полночь. Он, как считают, потребляет большие количества крови. Этот вид существ идет много далее чем нормальные вампиры, поскольку спит в крови.
  65. Upyr Упырь
  Российский вампир, чрезвычайно порочный. Он сначала нападет на детей и затем продолжает охотиться на родителей. Как и Upier посыпается Upyr в течение дня и спит ночью.
  66. Ustrel Юстрел
  Болгарский вампир, питающийся исключительно рогатым скотом. Считается духом некрещеного ребенка, который недавно умер.
  67. Utukku Утукки
  Вавилонский вампир, иногда рассматриваемый как демон. Он является духом недавно умершего человека, который возвратился из могилы по некоторой неизвестной причине.
  68. Varacolaci Враколак
  Румынский вампир, который занимает определенное место среди наиболее мощных из всех немертвых. Он, как считают, имеет способность делать, и лунные и солнечные затмения. Они являются как бледные люди с сухой кожей.
  69. Volkolak Волколак
  Разновидность вампира, найденного в Словении, связан некоторыми способами с различным легендам об оборотнях.
  70. Vourdalak Вурдалак
  Российский вампир, рассматриваемый в российском фольклоре, красивая, но злая женщина.
  71. Vrykolakas Вриколакс
  Разновидность вампира, найденного в Адриатике. Он создан различными средствами, включая безнравственную жизнь. Он путешествует в темном и стучит в двери, называя имя кого - то внутри, если человек отвечает, он умрет вскоре после этого.
  72. Vrykolatios Вриколатис
  Разновидность вампира, найденная на острове Санторини.
  73. Zmeu Змей
  Вампир, найденный в Молдавии. Является в форме пламени и входит в комнату молодой девушки или вдовы, потом внутри пламени становится человеком, и насилует ее.
  BAITAL:
  Baital - Индийский вампир, более естественная форма - получеловек - полулетучая мышь, высотой примерно в полтора метра.
  BAOBHAN SITH:
  Baobhan Sith - Шотландский упырь, который появляется как красивая молодая женщина и танцует с мужчинами, которых они находят, пока мужчины не выдыхаются, а затем нападают на них. Их можно убить холодным железом.
  CH'IANG SHIH:
  В Китае есть вампироподобные творения названные Ch'Iang Shih, они появляются когда кошка перепрыгивает труп. Они довольно злые и могут убить ядовитым дыханием кроме лишения жертвы крови. Если Ch'Iang Shih встречает кучку риса, оно должен сосчитать все зерна прежде, чем пройдет дальше. Кстати в европейских мифах вместо риса были маковые зернышки. Их имитирующая форма - сфера света, очень похожая на БЛУЖДАЮЩИЙ ОГОНЕК.
  KRVOPIJAC:
  Они - Болгарские вампиры и также известные как Obours. Они похожи на обычных вампиров, но имеют только одну ноздрю и заостренный язык. Их можно обезвредить размещением роз вокруг их могил. Они могут быть уничтожены волшебником, который как джина закупорит их бутылку и бросит это в костер.
  LAMIA:
  Lamias был известным в Древнем Риме и Греции. Они были исключительно женскими вампирами, которые часто появлялись в наполовину человеческом, наполовину животном облике (чаще всего змея и всегда нижняя часть тела). Они ели плоть их жертв, а также пили кровь. Lamias можно было убить нормальным оружием.
  Rakshasa - мощный Индийский вампир и волшебник. Они обычно появляются как люди с характеристиками животного (когти, клыки, прорезь глаз, и т.п) или как животные с человеческими характеристиками (ноги, руки, ровные носы, и т.п.). Часть животного является чаще всего тигром. Они едят плоть жертв дополнительно к питью крови. Rakshasas может уничтожаться сжиганием, солнечным светом или изгнанием духов.
  STRIGOIUL:
  Это - Румынский вампир. Strigoiuls - очень похожи на исходных вампиров, но они любят нападпать стаями. Они могут быть убиты чесноком или путем удаления сердца.
  VLOKOSLAK:
  Сербские вампиры также названы Mulos. Они появляются как люди, нося только белое. Они активные круглосуточно, также могут принять форму лошадей и овец. Они едят свои жертвы, а также пьют кровь. Они могут быть убиты обрезанием их пальцев ног или сквозным ударом гвоздем через шею.
  UPIERCZI:
  Эти вампиры имеют место быть в Польше и России и также названы Viesczy. У них есть жало под языком вместо клыков. Они активные от полдня до полночи и могут быть убиты только огнем. Когда сожженное тело лопается, из него вылетают сотни мелких отвратительных существ (личинки, крысы, и т.п..) Если любое из этих творений убежит, тогда дух Upierczi убежит тоже, и найдет вас чтобы отомстить.
  И это только часть основных разновидностей, а сколько ещё разных подвидов... Эти твари даже стали мне снится по ночам. Хотя чаще всего спал я без всяких сновидений, так как сил хватало только на то, что бы опустить голову на подушку.
  
  3
  
  Для меня было приятным сюрпризом узнать, что каждая неделя моего мучения - обучения в Ньюкасле довольно прилично оплачивалась из королевской казны. Так что через три месяца на моем счету собралась довольно внушительная сумма. А тут как раз подошел мой выходной день - день, когда я мог ничего не делать и провести его по своему разумению. Вместо того, что бы отправиться в ближайший городок и там развлечься, я пешком пробежался к знакомому мне домику и вошел в его комнату, а вышел в здании постоялого двора. Петр словно ждал меня. Он подошел, приобнял меня за плечи и отвел за хозяйский стол. Таких вкусняшек я не ел давно, а потом состоялся долгий и обстоятельный разговор. Тогда - то я и узнал о велигожских мастерах и о том, что в экипировке чистильщика мелочей быть не должно,- начиная от сапог и кончая особым пером на шляпе, которое в некоторых обстоятельствах может стать весьма действенным метательным оружием.
  - Запомни Эндрю одну простую истину - собственная жизнь дороже любого золота. Никогда не экономь на оружии и доспехах, в них залог твоих побед над всякой дрянью, что разгуливает по Фангории. По возвращению в школу подай письменное прошение с просьбой разрешить посещение Велигожа. Я дам тебе рекомендательное письмо к отличному мастеру - оружейнику....
  - Петр, а почему ты решил, что я буду именно чистильщиком, а, предположим, не универсалом?
  - Видишь ли Эндрю, чистильщик всегда действует в паре с разведчиком, который является старшим в этой связке. Именно он определяет, следует ли действовать чистильщику в одиночку, или надо вызывать помощь. Универсал всегда действует один и, соответственно, решения принимает сам. Ты слишком нетерпелив и импульсивен, что бы стать универсалом, может быть со временем, когда ты немного повзрослеешь, станешь более хладнокровным.
   Да, засиделись мы с тобой, тебе пора возвращаться. Вот возьми,- и Петр протянул мне небольшой кошель,- в нем десять золотых, это то, что ты заработал работая на кухне. Не много, но тебе пригодится. А теперь давай прощаться.
  - Ты меня проводишь? - Нет, в этом нет необходимости. Дверь сама откроется, и ты перенесешься в нижний мир.
   - Петр, а король один в обоих мирах, или в каждом свой?
  - Один на оба мира, но в двух ипостасях. Так что в обоих мирах свой король и в то же время он один. Не забивай себе голову подобными пустяками, со временем ты сам все узнаешь и во всем разберешься, если конечно раньше времени не сложишь свою буйную головушку. Воронка заберешь с собой? - А можно? - Теперь можно. Иди в комнату, только дверь не закрывай, я сейчас приведу его.
   Стоя в комнате, я с нетерпением прислушивался, когда раздастся стук копыт на лестнице, что вела на второй этаж, а вместо этого появился Петр и плывущий за ним по воздуху Воронок. Причем Воронок воспринимал свое подобное передвижение как нечто должное.
  - Держи повод, как только он окажется над землей Фангории, так снова станет обычным жеребцом. Раньше этого времени повод из рук не отпускай, а то проблем не оберешься. До встречи Эндрю.
  И действительно, как только я вывел Воронка из избушки и отпустил повод, его копыта коснулись земли и он призывно заржал. Я не смог отказать себе в удовольствии проскакать пусть и немного, только до крепости, но верхом на нем. Во дворе слуги без удивления приняли у меня коня и в моем сопровождении отвели его в конюшню. Пообещав навещать Воронка как можно чаще, я вернулся в свою комнату и сразу же сел за составление прошения о посещении Велигожа. Утром, перед началом теоретических занятий я передал его наставнику, а в обед уже получил ответ. Мне разрешалось посетить Велигож, для чего мне предоставлялся краткосрочный отпуск сроком на три дня. О дате представления отпуска будет объявлено дополнительно.
   И опять потянулись тяжелые дни, насыщенные занятиями и тренировками. Только через полтора месяца, совершенно неожиданно для себя, я получил уведомление, что с завтрашнего дня я могу отправится в Велигож 'для разрешения личных вопросов'. Ранним утром, скинув с себя форменную одежду ученика школы и переодевшись в обыкновенное платье не очень богатого отпрыска благородного семейства, я вывел Воронка из конюшни. Проверив седельные сумки, которые я уложил ещё с вечера, лихо вскочив в седло, легкой рысью мы отправились в свое первое путешествие по Фангории. Я отказался от предложенной мне кареты, так как посчитал, что верхом будет значительно быстрее. К тому же на карте, которой меня снабдил наставник, кроме основной дороги была указана и более короткая тропа, которая позволяла выиграть почти что полный день. Именно ею я и решил воспользоваться.
  В течении нескольких часов мы шли то рысью, то переходили на шаг и наконец то въехали в негустой лес. Основная дорога пошла вокруг него, а тропа вела прямо. Ещё через пару часов, остановившись на берегу небольшого ручья, я напоил и накормил Воронка, а заодно и перекусил сам.
  Вскоре тропа привела нас к невысокому холму, на вершине которого расположились развалины какого то строения. Был уже полдень и солнце стояло в вышине прямо над моей головой, но от развалин исходила длинная и большая тень, что протянулась аж за пределы холма. Тропа шла как раз по её границе. Как только копыта Воронка коснулись затененной поверхности, нас накрыл полумрак и я сначала услышал протяжный вой, а затем и увидел призрачную деву в красном платье. Мой мозг тут же, не дожидаясь осознанных команд, выдал информацию - Баньши. (Слово Баньши происходит от староирландского sidhe или bean sш, что означает духа женского пола обитающего в волшебной насыпи. Банши в основном появляется в одном из трех обликов: молодая женщина, величественная медсестра или запутавшаяся старая ведьма, которая соответствует тройным аспектам кельтской богини войны и смерти, а именно, Бадб, Маха и Морриган.
  Одежду она обычно носит белую, но иногда появляется в сером, коричневом, зеленом или красном одеянии. В Корнуолле считают что у нее длинные черные зубы, а в Шотландских островах, длинная отвисшая грудь. Банши может также появиться во множестве других форм, таких как ворон, заяц и ласка, или любе другое животное, связанного в Ирландии с колдовством.)
  Появление Баньши предрекает скорую смерть, вернее не её появление, а её вой. Вот только я не был членом семьи или рода тех, кто жил когда то в этих развалинах и издаваемые ею звуки вряд ли относились ко мне. А значит, в развалинах находился ещё кто то, и этот кто - то появился здесь недавно, так как тропа на карте была помечена знаком безопасного движения. Соскочив с Воронка и обнажив меч, я прямиком направился к развалинам. От них ощутимо потянуло холодом. Первый признак того, что там или вампир, или неуспокоенный мертвец, что, впрочем, почти что одно и тоже.
  Как только я вошел во внутрь разбросанных камней, как тут же оказался внутри мрачного зала, на стенах которого багровым огнем горели факелы. Было очень тихо и как то тревожно. Из дальнего темного угла появилась фигура в полных рыцарских доспехах старинного покроя. Такие уже давно никто не носит. Рыцарь с лязгом извлек свой устрашающего вида меч и огромными прыжками приблизился ко мне. Вот только этого мне не хватало. На мне - то доспехов не было вовсе, да и мой меч, полученный в Ньюкасле, уступал в размерах и по длине мечу моего противника. Я прекрасно понимал, что любой его удар, который достигнет цели, будет последним в моей сознательной жизни, по - этому уклонялся, вертелся, извивался, изыскивая возможность нанести свой удар. Только вот куда? Рыцарь был закован в железо с головы до ног и мой меч только жалобно скрежетал, когда соприкасался с его доспехами. А за стенами замка продолжала выть Баньши, потом её завывания стали приближаться и были такими противными, что у меня заломило скулы. Наконец я заметил,- когда мой противник заносит меч над головой для удара, его нагрудная и плечевые пластины немного сдвигаются в сторону, открывая совсем маленькую щель. Стоило попробовать, а если не получится, или мой меч застрянет в пластинах, то спасаться бегством, если получится конечно. Дождавшись, когда мой противник вновь замахнется, я рывком сблизился с ним, получив чувствительный удар щитом в левое плечо и грудь, однако отведенная назад правая рука с мечом вовремя нанесла удар в сочленение. Тут же за стенами замка раздался гром и дико - радостный вопль Баньши. Рыцарь зашатался и рухнул к моим ногам бесформенной грудой металла, которая на моих глазах сразу же стала превращаться в ржу, а передо мной в истлевших лохмотьях лежал бледно - белый человек. Я видимо задел в нем яремную жилу, так как он прямо на глазах истекал кровью, которая растекалась большой лужей. Из этой грязно рыжей лужи неожиданно вынырнул небольшой ярко красный шарик, который тут же опустился в протянутую мною ладонь. Я знал, что это трансформер и источник силы призрака, правда не основной, из которого он питался. Основной мне ещё предстояло найти.
  Все - таки теоретические знания школа давала основательные. Только минут через пятнадцать, в каком - то подвальном помещении мне удалось найти основной источник силы. Это был светящийся гроб. У меня хватило ума не ложиться в него, хотя он так и манил, прямо таки притягивал к себе. Отвернувшись, я своей задней точкой уселся на весьма неудобную его кромку и почувствовал, как сила стала вливаться в меня, а вместе с этим возникло чувство неудовлетворенности и голода. Дождавшись, когда свечение полностью погаснет, я встал. И в тоже мгновение и гроб и стены вокруг меня исчезли, яркое солнце залило все вокруг, а я оказался в центре развалин. Ни какой Баньши или отбрасываемой тени больше не было. Воронок спокойно пасся у подножья холма, увидав, что я спускаюсь вниз, он призывно ржанул, словно укоряя меня, что я подзадержался у каких то камней, вместо того, что бы торопиться определить его в теплую конюшню, где полно вкусного зерна. Вскочив седло, мы продолжили свой путь. А красный шарик, забытый мною, в это время потихоньку проникал в мою ладонь, но я ничего не чувствовал и наверное не заметил бы этого, если б не надоедливый комар, что пристроился ко мне на лоб. Прихлопнув его, я обратил внимание на небольшую красную точку, что постепенно гасла в моей ладони.
  Дальше до самого Велигожа ничего существенного не произошло и часа через три мы оказались на его окраинах. До сумерек было ещё достаточно времени, так что я сначала решил найти оружейника, к которому посоветовал обратиться Петр, разместить у него заказ и только после этого позаботиться о ночлеге. Искал я нужную мне оружейную мастерскую довольно долго. Жители города, к которым я обращался за расспросами давали путанные советы и частенько указывали в разные стороны. Тогда я изменил тактику и спросил где находится оружейная слобода, не называя мастера к которому собирался обратиться. Мне тут же показали дорогу к ней и обрушили град советов к кому и для изготовления чего обратиться. Так я узнал о жестокой конкуренции в Велигоже среди мастеров.
  Мастерскую Велимора я заприметил издалека. Её описание полностью соответствовало рассказам Петра. Мне пришлось ещё минут тридцать подождать, пока мастер освободиться и я смог передать ему рекомендательное письмо. Прочитал он его без должного интереса, посмотрел на меня и буркнул: - У меня все дорого, покажи сначала золото, что бы я мог понять, хватит ли его, что бы оплатить заказ.
  Я достал кошель со всем своим жалованием. Он взвесил его на руке: - Придется добавить ещё пару монет, тогда, пожалуй, на меч хватит. Я развел руками в стороны - Это все, что у меня есть. Если этого мало, то я обращусь к другому мастеру. Велимор цепко схватил меня за правую руку и развернул её ладонью вверх: - Паря, а пошто ты не предупредил, что ты универсал из Ньюкасла? Вон и знак силы у тебя в ладони. Кого уже успел прихлопнуть?
  - Да какой то рыцарь в развалинах замка в черных доспехах. Спасибо Баньши, что предупредила, а то бы проехал мимо и внимания не обратил.
  - Тебя предупредила Баньши? - Велимор опасливо отодвинулся от меня. - А как рыцарь выглядел? Я описал его.
  - Это точно Черный рыцарь. И ты вот этой железякой поразил его? - и он с пренебрежением указал на мой меч.
   - Другого у меня нет. А что, то что я из Ньюкасла что то меняет?
  - Конечно меняет, цена увеличивается вдвое,- и он счастливо захохотал. Я заграбастал свой кошель, повесил его на пояс и повернулся к дверям, собираясь уходить.
  - Ты куда? - К другому мастеру, у которого не такие загребущие руки и цены не драконьи.
  - Эй, постой! Ты не понял, я с тебя вообще ни монетки не возьму. За все заплатят из королевской казны, и уж поверь, они мелочиться не будут, когда узнают, что и меч и доспехи были сделаны по заказу универсала.
  - Я не универсал, я пока что ещё ученик школы.
   - Рассказывай сказки кому другому,- не универсал он, а знак силы, а предупреждение Баньши, а Черный рыцарь, которого ты завалил в одиночку? Обычно их валят три, а то и четыре чистильщика. Да ты, паря не бойся, я умею держать язык за зубами. А коль ты такой скромный, то и доспехи и меч я тебе сделаю на вид самые простенькие. Интересно, сколько дурней попадется на эту удочку?
  Ночевать я остался у мастера, за что он не преминул содрать с меня две серебряные монеты. Правда ужин был отменный, а топчан застелен мягкой периной. Спал я без сновидений, по обыкновению проснулся ни свет - ни заря, и отправился во двор проводить традиционную разминку. Велимор тоже уже не спал, а может быть и не ложился вовсе. В мастерской он и пара дюжих его помощников тюкали молоточками и молотами.
   - Моя помощь не нужна? - поинтересовался я,- могу воды на кухню натаскать, или дров нарубить.
  - Самая лучшая помощь от тебя, если ты уедешь к себе, а через пару недель я лично привезу твой заказ. А сейчас иди, не мешайся и не путайся под ногами....
  Ведя Воронка под уздцы, мы покинули оружейную слободу и, следуя прямой дорогой, оказались на базарной площади. Она оглушила меня гвалтом зазывал, многоголосием торговцев и покупателей. При мне заключались и разрывались торговые сделки, опять заключались и разрывались. Торговались так остервенело, что казалось ещё немного и люди подерутся, или расстанутся непримиримыми врагами....
  Только после обеда мы покинули гостеприимный город Велигож, прилично облегчив свой кошелек. Я и сам не мог толком объяснить для чего я прикупил некоторые вещи. Обратная дорога заняла совсем немного времени, правда, проезжая мимо развалин, я не удержался и вновь поднялся на холм, но ничего интересного там не обнаружил. К ужину мы были уже в крепости. Я сам отвел коня в стойло и обиходил его. Мне кажется, что Воронок остался доволен вниманием, которое я ему уделил. Я даже успел вымыться и переодеться в форменную одежду, прежде чем раздался сигнал к ужину. Ел я в гордом одиночестве за отдельным столом, отгороженным от остального зала специальной перегородкой, а вскоре ко мне подсел мой наставник. Ели мы молча, только учитель изредка бросал на меня внимательные взгляды и наконец не выдержал: - Как прошла поездка и почему ты вернулся без обновок?
  Пропустив первую часть вопроса, попивая теплый фруктовый отвар, я ответил: - Доспехи и меч обещали привезти через пару недель прямо к воротам крепости.
  - Что, неужели не было ничего достойного из уже сделанного на продажу? Я пожал плечами:
   - Велимор сказал, что сделает что то особенное.
   - Ты заказал оружие у Велимора?
  - Да, у меня было к нему рекомендательное письмо, хотя он жук ещё тот.
   - И сколько он содрал с тебя золота? - Ни монеты, сказав, что ему заплатят из королевской казны.
   - А с чего это он решил, что ему заплатят за заказ из казны государства?
  - Не знаю, он принял меня за универсала. - У него были для этого основания?
  - Наверное, он заметил у меня в руке знак силы, - и мне пришлось рассказать, что по дороге в город я ухлопал какого то черного рыцаря в развалинах замка.
  - А вот с этого места сэр Эндрю, пожалуйста поподробнее.
   Пришлось рассказать и о Баньши и о схватке в развалинах и о светящемся гробе и о багровом шарике, что растворился в моей ладони.
  - Сэр Эндрю, а вам известно, что ученикам, пока они не пройдут испытание и не получат назначение запрещено под страхом исключения из школы участвовать в схватках с нечистью? Я искренне удивился и ответил; - Нет. Мне об этом никто не говорил. Да я специально и не ввязывался с ним в схватку. Он напал на меня первым, вынырнул, сволочь, в полных доспехах из какого то темного угла и ну махать мечом. Я вынужден был обороняться, наставник. Он первым начал.
  - Как вы не знали о запрещении? Вы что не читали договор, который был с вами заключен при зачислении в школу?
  - Да кто ж его читает. В нем больше десятка страниц. Я прочитал первую и последнюю страницу, а середину даже не просматривал.
  - Сэр Эндрю, я вынужден буду доложить об этом случае магистру школы.
   - Мне можно собирать вещички? - Решение примет магистр.
  Только через два дня на общем построении учеников мне сообщили приговор:
   - Сэр Эндрю за самовольное участие в схватке с Черным рыцарем приговаривается к трем суткам грязных работ по очистке крепостного рва, по окончанию которых он поступает ещё на два дня в распоряжение управителя крепости в качестве разнорабочего. Об остальном будет объявлено дополнительно.
  Самым интересным было то, что теоретические занятия со мной никто не отменил, а вместо тренировок я вкалывал на очистке крепостного рва. Работа действительно была очень грязной, но после кухонных работ у Петра, она казалась легкой и необременительной. Спустить воду с отгороженного куска и вычерпать скопившийся ил и грязь. Сначала я так и делал, а потом подумал, а почему бы не избавиться от ила и мусора сразу по всей окружности рва? Для этого надо было просто на просто открыть центральный шлюз, спустить всю воду, согнать грязи и ил к нему и вновь промыть ров большим количеством воды. Так я ближе к вечеру и поступил. За пару - тройку часов я промыл весь ров по периметру крепости, направив проточные воды реки с обеих сторон к шлюзу. Дождавшись, когда вода станет светлой, я перекрыл створки, закрыл шлюз и вновь наполнил ров водой. Общая экономия времени составила почти что сутки, так что в этот день я по обыкновению провел интенсивную тренировку с мастером оружия, а на следующий день я поступил в распоряжение прачек и занялся привычным делом,- таскал из колодца воду. Но во - первых колодец был не таким глубоким как у Петра на постоялом дворе, а во - вторых плечо подноса ведер было в два раза короче. Так что это была не работа, а почти что развлечение.
  Отведенные для работы дни пролетели быстро, и я опять приступил к занятиям с наставниками, только теперь больше упор делался на отработку определенных приемов с оружием и меньше на теоретические занятия. А вскоре мне вообще прекратили преподавать теорию, зато снабдили рукописью, в которой были описаны основные виды магических монстров с рисунками и их краткими характеристиками. Можно подумать, кто то перед схваткой с чудовищем будет лихорадочно искать похожую картинку, и читать с чем же он столкнулся.
   Ровно через две недели после возвращения из Велигожа, меня вызвали после обеда к воротам крепости, где прибывший Велимор лично, как и обещал, передал мне мои доспехи и меч. Ничего примечательного и выдающегося я в них не увидел до тех пор, пока не взял меч в руку. Я влюбился в него с первого взгляда. Это было произведение искусства, шедевр. Я даже задохнулся от восторга. - Велимор, у меня нет слов....
   - А и не надо ни каких слов. Все что надо, ты скажешь своими делами. Доспехи тоже не простые. Они выдержат выстрел в упор из арбалета, только не забывай смазывать во время кожу и крепежные застежки и помни, что кожа боится воды, а если уж они намокнут, то лучше их сушить на себе во время работы, тогда они не растянуться и не дадут усадки. Я тут от себя ещё приготовил для тебя небольшой подарок,- держи кинжал и за сапожный нож. В вашем деле не знаешь что и когда сможет пригодиться. Будет нужда, обращайся Эндрю, только золотишка побольше готовь, у меня все дорого,- и он весело расхохотался.
  А наследующий день перед строем учеников было объявлено, что мое обучение закончено, я получаю право прибавить к своему имени приставку Ньюкасл и удостаиваюсь чести носить звание 'универсал'. Мне выдали выходное пособие, два комплекта казенной одежды, провизии на три дня и выставили за ворота. Там меня уже поджидал осёдланный Воронок. Ни тебе задания, ни направления движения, что хочешь то и делай. Это было настолько неожиданно, что я растерялся и не знал, как мне поступить. Благо один из моих наставников - теоретиков вышел меня проводить, от него - то я и узнал, что я не просто универсал, а вольный охотник, сам выбираю себе пути - дороги и цели. А самое главное он меня успокоил: - Вольные охотники не живут больше одного - двух лет. Они за свою свободу не имеют права просить помощи у школы и её выпускников, но и сами вправе ни кому ничего не оказывать. Этакие благородные изгои.
  Ну что ж, охотник так охотник. Успокоил, ох и покуролесю я за этот год - два, держись Фангория, сэр Эндрю Ньюкасл вышел на свободную охоту.
  
  4.
  
   Оставив Воронка пастись у знакомого домика, я вошел во внутрь и оказался на постоялом дворе. Петр сидел на завалинке холодной кладовой и грелся на солнышке. Увидев меня, он бодро вскочил на ноги: - Что - то случилось Эндрю? Ты пришел в неурочное время.
  - Случилось. У меня две новости. Одна хорошая, а вторая плохая. Начну с хорошей. Мое обучение в школе закончилось, и я получил право на приставку к своему имени. Так что я теперь сэр Эндрю Ньюкасл. К тому же меня наградили званием 'универсал'. А плохая - я стал смертником, как мне объяснили, так как я не только универсал, а к тому же ещё и вольный охотник.
  Петр сел на завалинку, а потом порывисто вскочил: - Они что там совсем одурели? Вольным охотником может стать только лучший и опытный универсал, у которого за спиной лет пять - семь полевых работ. Он опять уселся на завалинку и требовательно постучал по дереву возле себя. Я тоже сел.
  - А теперь рассказывай все по порядку и подробно. Пришлось рассказать все, начиная от подачи прошения на поездку в Велигож и до разговора с наставником - теоретиком уже за воротами крепости.
  - И ты в одиночку завалил черного, без чьей то помощи? - Мне помогала Баньши, у неё такой противный вой, что захотелось поскорее все закончить. - Баньши не в счет. От тебя действительно несет силой, хорошо что она чувствуется только на близком расстоянии, а так ты действительно выглядишь молодым и не очень опытным младшим сыночком благородного семейства. Хорошая маскировка, да и доспехи у тебя не простые, не всякий поймет, что им цены нет, а так глянешь, кожа - кожей. А теперь слушай внимательно, я тебе кое - что расскажу о вольных охотниках.
  За тридцать лет, что я был сначала чистильщиком а потом универсалом, я только один раз виделся с вольным. Это особенные люди Эндрю, а ты на особенность ну ни как не тянешь. Видишь - ли и разведчики, и чистильщики, и универсалы сами ищут нечисть. А вот вольных ищет сама нечисть и при чем не слабая, а самая что ни наесть сильная в этом районе. Я не знаю почему это происходит, но это правда. Нечисть сама охотится на вольных охотников и схватки эти происходят по определенному кодексу чести - один на один, в уединенном месте, без свидетелей и без предательского удара в спину или внезапного нападения. Если побеждает нечисть, то вольный погибает, если побеждает охотник, то нечисть превращается в обычного человека, а дальше охотник волен делать с ним все, что хочет. Может убить, а может оставить мучиться всю оставшуюся жизнь. Это самое страшное для побежденных,- навсегда лишиться своей силы, способностей и вести обычную жизнь обычного человека. Дорога им назад навсегда закрыта. Ты должен знать, что разные там огненные шары, блуждающие огни, призраки, большая часть вампиров и прочая нежить - удел чистильщиков и универсалов, а вот люди по своей воле превратившиеся в нечисть и страхолюдин,- это самые сильные и самые страшные чудовища, главенствующие над другими. Вот с ними то и имеет дело вольный охотник. Как правило, их век действительно короток. Они или погибают в схватках или становятся неспособными к сражениям, а попросту говоря - калеками.
  Быть вольным охотником - великая честь. Вольный - второй человек после короля в Фангории. А тут восемнадцатилетний пацан.
  - Мне уже девятнадцать,- поправил я его.
  - Да какая разница сколько тебе лет,- взорвался Петр, но быстро взял себя в руки. - Мне вот только одно не понятно, неужели черный рыцарь уже тогда, в развалинах, почувствовал в тебе охотника? И эта схватка один на один. Конечно это могла быть и случайность, но я что то в неё не очень верю. Тебе надо возвращаться в нижний мир. Будь предельно осторожен и недоверчив ко всему и всем. Это верховные сражаются по кодексу, а все остальные - нет. В большие города и поселения не суйся, твои охотничьи угодья - зачарованные и таинственные леса, замки, озера, пещеры и все то, что прячется от людского взора. И ещё, самыми страшными чудовищами как правило являются те, к кому мы больше всего тянемся,- я имею в виду девушек и женщин. С ними будь особенно осторожен и ни одной из них не доверяй, тогда, может быть, проживешь подольше. Надо будет подлечиться или отдохнуть, ты знаешь, где меня искать. В крепость тебе ход теперь заказан. Провожать не пойду. Удачи тебе охотник и побольше веры в свои силы.
  Воронок ждал меня там же возле домика, а возле него крутилась какая - то девчушка в голубеньком платье. Она пыталась поймать повод моего коня, но он не давался и не подпускал её близко к себе. Увидав меня, она кинулась ко мне: - Господин, дайте прокатиться на вашем коне. Я, честное слово, умею.
  Детей в крепости отродясь не было, ближайший городок в 12 километрах, взрослых вокруг нет.
  Вместо ответа я одним движением выхватил меч из ножен и рубанул её снизу вверх. Она ойкнула, сложилась пополам и с хлопком растаяла как дым. - Дура, покататься ей захотелось, ладно б если предстала голой красавицей, я может быть и клюнул, а тут какая то замухрышка,- я демонстративно сплюнул себе под ноги, поймал повод Воронка и лихо взлетел в седло.
  - Ну что, Воронок, начинается наша самостоятельная жизнь, поехали, куда глаза глядят. Глаза моего жеребца смотрели на юг , туда то мы и неторопливо порысили.
  Быть в постоянном напряжении все время невозможно и, к тому же, быстро устаешь. Это я понял буквально на второй день своего путешествия. Оглядываться и вздрагивать от каждого шороха за спиной и треска сучка, упавшей ветки или шишки, видеть в каждом встречном - поперечном врага.... Если я хотел подольше пожить, то мне стоило как можно быстрее научиться распознавать опасность. Вот так началась мое самостоятельное обучение, основным способом которого был метод проб и ошибок. Не скажу, что я сразу же стал добиваться результатов, но наблюдательность, осторожность, недоверчивость постепенно стали моими основными качествами. Останавливаясь на ночлег на постоялых дворах, в странноприимных домах, исподволь расспрашивая попутчиков и завсегдатаев я сделал очень интересный вывод, который осталось проверить на практике, - самая сильная и главная нечисть живет в спокойных местах, не привлекая к себе внимания, а свои делишки старается обделывать на стороне, подальше от своего гнезда. Я внимательно прислушивался к рассказам о разных непонятных событиях, странных местах, легендах. Конечно опыта у меня никакого не было и не сразу я научился отделять правду от вымысла, и в этом, как ни странно, мне помогла та рукопись с картинками, что я получил в Ньюкасле. Как - то просматривая её от нечего делать, я обратил внимание на некоторые особенности поведения аванка, которые практически совпадали с описываемыми жителями событиями возле озера - Трех дев. Само название озеро получило от того, что в стародавние времена три девы бесследно исчезли на его берегах. Потом периодически там стал исчезать то скот, то люди. Правда, это происходило не часто, а озеро было богато рыбой. К тому же один берег озера был достаточно крутым и изрезанным, в нем люди видели несколько темных проходов, похожих на пещеры, но близко к ним никто не подходил. (Еще бытует предание о том, что один из рыцарей короля Артура отправился на бой с Адданком - то бишъ с аванком. Возлюбленная дала ему с собой камень, благодаря которому он мог видеть аванка, сам оставаясь невидимым. Рыцарь проник в пещеру аванка, взял в левую руку камень, что дала ему дама, а в правую - меч. И когда он вошел, то увидел Адданка и тут же срубил ему голову мечом.)
  Я решил навестить окрестности этого озера, тем более, что места по которым я ехал, в последнее время были хорошо почищены выпускниками школы. На берегу озера находилось временное рыбацкое поселение, где я договорился о ночлеге в одной из хижин. Сидя у костра, дожидаясь приготовления рыбной похлебки, я жадно слушал легенды озера, которые мне рассказывала старая рыбачка, а её молодая внучка не сводила с меня глаз. Мне это и льстило и немного тревожило.
  Вот не могу я объяснить свое состояние, но какой - то внутренний голос призывал меня к крайней осторожности и быть начеку. Да и Воронок вел себя беспокойно - постоянно всхрапывал у коновязи и перебирал копытами. После сытного ужина я счел за благо поскорее убраться в отведенную мне хижину. Из подручных средств и всевозможного тряпья я сделал подобие спящего человека и укрыл его своим одеялом, а сам выкопал в песке, в углу, яму в свой полный рост и зарылся, как мог, в ней. Надежда была на то, что в темноте я не так буду заметен. Потянулись томительные не то что бы минуты - часы ожидания. Стало светать. Я уж было хотел посмеяться над своими страхами, когда услышал осторожные шаги и чуть различимый скрип песка. У входа в хижину шаги затихли, затих и я, даже стал задерживать дыхание. Через какое то время полог откинулся и, судя по платью, в хижину вошла внучка старой рыбачки. В её руке зловеще блеснуло лезвие большого разделочного ножа. Подлетев к спящему, она стала наносить беспорядочные удары, а потом откинула одеяло и пронзительно заверещала. Но было поздно, мой меч чиркнул её по шее со стороны затылка, и её голова повисла на нескольких лоскутках кожи. Тут же из её тела выскочил маленький зеленоватый шарик и упал мне в подставленную ладонь. Интересно, а где у неё место силы? Но додумать я не успел, так как хижина от сильнейшего порыва ветра буквально рассыпалась на кусочки.
  На ставшем пустынном берегу озера то там, то сям лежали тела рыбаков. Некоторые из них шевелились, кое - кто пытался отползти в сторону, а посреди всего этого безобразия стояло чудовище с головой кракодайла и большим лохматым телом. Оно било плоским хвостом себя по бокам и готовилось к нападению на меня.
  - Охотник,- прорычало оно,- я ждала тебя. Ты умрешь лютой смертью.
  Я вовремя отпрыгнул в сторону, так как огромные челюсти щелкнули у меня буквально перед лицом, и не сделай я этот прыжок, моя голова оказалась бы в пасти чудовища. В тоже мгновение аванк повернулся ко мне боком и его мощный хвост пытался сбить меня с ног. Я буквально распластался на песке, а потом быстро вскочив, полоснул мечом по мохнатому боку. Аванк взвыл и вновь его челюсти щелкнули перед моим лицом, а мой меч отскочил от его головы не причинив ни какого вреда, а я ведь бил изо всей силы. Мы кружили вокруг друг друга, выискивая слабые места и готовясь к решающему удару. В левой руке у меня уже давно оказался кинжал, подарок Велимора и я лихорадочно соображал, как мне его использовать, что бы попытаться воткнуть или в глаз аванка, или в его не так хорошо защищенное чешуей горло. Однако все закончилось проще и прозаичнее. Кто то из уцелевших жителей деревушки метнул копье в бок чудовища и хотя оно не причинило ему ни какого вреда, этот удар отвлек его внимание от меня и оно непроизвольно повернуло голову в сторону напавшего. Воспользовавшись этим, я разорвал дистанцию и в ближнем бою нанес несколько режуще - рубящих ударов снизу по горлу, а потом, избегая удара хвостом, отпрыгнул в сторону. Но то ли прыжок получился не достаточно дальним, то ли аванк сдвинулся в мою сторону, но его хвост достал меня и я отлетел метров на пять в сторону, задохнувшись от недостатка воздуха, который почему то покинул меня. Я беспомощно распластался на песке, жадно хватая ртом воздух и пытаясь вздохнуть, а чудовище, пошатываясь, направилось в мою сторону. Однако его лапы подогнулись, и оно рухнуло на песок, а я услышал радостные вопли уцелевших рыбаков. Оглядевшись, я с удивлением заметил, что они стояли полукругом у места нашей схватки и радостно потрясали примитивным оружием. С трудом я встал и поспешил к аванку, как только я к нему приблизился, из его распахнутой пасти вылетел яркий зеленый шарик, который буквально прилип к моей ладони.
  - Его надо немедленно сжечь, - прохрипел я,- иначе оно возродится и придет мстить.
  Тут же жители деревушки стали таскать к туше все, что могло гореть, а мне подошел староста: - Ваша милость, вы великий воин. Об этом, - он кивнул головой на мертвое чудовище, - мы знали из легенд и сказаний, но ни как не предполагали, что оно находится среди нас. А что стало с её внучкой?
  - Посмотри на полу моей хижины. Её тело надо будет тоже сжечь. А скажи ка мне любезный, где любили рыбачить эти существа и куда чаще всего уплывали? Как я и ожидал, их излюбленным местом рыбалки был обрывистый берег озера. - Меня надо немедленно отвезти к этому берегу и высадить там, а ближе к вечеру забрать оттуда. Староста кивнул головой и пошел распорядиться. А я стал заниматься самобичеванием: - Ага, великий воин, был бы великим, удар не пропустил бы и отпрыгнул бы подальше, а так спасибо доспехам, только ушиб, даже ребра не поломал.
  Вскоре два гребца, шустро двигая веслами, доставили меня к обрывистому берегу. Я сошел с лодки на мелкую гальку и отправил гребцов восвояси. Световой день был длинным и я не очень торопился искать место силы. Все узкие и маленькие проходы я отверг сразу, исходя из размеров аванка, но потом меня что то торкнуло. А где гарантия, что сюда не приплывала старуха, а в чудовище она превращалась уже внутри своего убежища? Я начал проверять все подряд. Только в шестом или седьмом узком проходе меня ждала удача. Внутри большой и широкой пещеры я во первых нашел ход, заполненный водой и судя по следам когтей он соединялся с озером, а во вторых там внутри стояла подозрительно новая лодка, которая при моем приближении к ней, стала светиться ярким зеленоватым светом.
  Я уселся на её борт и во второй раз почувствовал как сила вливается в меня и в то же время я ясно осознал, что этой силы для меня недостаточно и я испытываю чувство голода. Когда свечение погасло, я встал, а лодка тут же превратилась в труху. Но на этом я свои поиски не прекратил, ведь и у 'внучки' был свой маленький шарик, а значит и место своей трансформации и силы. Это место мне удалось обнаружить в самой последней пещере. Из её обстановки я сделал вывод, что 'внучка' не имела ни какого отношения к аванку, а была обыкновенной, ещё не выросшей и не набравшейся силой 'вани'. (Вани (др.-япон., 'крокодил'), в японской мифологии волшебное животное. Его облик неясен. Его интерпретируют не только как крокодила, но и как морскую змею и акулу. Вани встречается в мифе о Хоори, во многих легендах; в 'Харима-фудоки' имеется рассказ о морском божестве Вани, которое каждый год появляется из моря в сопровождении множества рыб, причём его появление несчастливо для людей, а мясо этих рыб ядовито.)
  Его местом силы был светящийся череп то ли коровы, то ли быка. Садится на него я естественно не стал, а просто дотронулся до одного из рогов и дождавшись, когда свечение исчезнет, каблуком сапога разбил его. Вот теперь все.
   Ближе к вечеру за мной приплыла лодка, а на берегу меня ждала торжественная встреча. Все окрестные поселения уже знали, что многовековое проклятие озера разрушено, а само чудовище с дочерью, что населяли его воды, уничтожены. Пиршество продолжалось до глубокой ночи. Глубокая ночь, в понимании рыбаков, это когда солнце уже взошло, но его лучи ещё не коснулись воды. По словам старосты аванк и вани сгорели без следа, но судя по тому, что он старательно избегал смотреть мне в лицо, я сразу же понял, что все, что осталось от чудовищ, жители растащили на амулеты, обереги и талисманы,- такие нужные в жизни вещи.
  Ближе к полудню я оседлал Воронка, расспросил дорогу до ближайшего города, почему то мне захотелось помыться горячей водой, и мы неторопливо направились в ту сторону. Бок ещё немного побаливал, а я под неторопливый ход жеребца вспоминал все перипетии схватки. В целом я был доволен тем, что отделался ушибом и остался жив. Моей главной ошибкой, которая чуть было не привела к трагедии, было то, что я, хоть и мельком, но решил посмотреть на результаты своих ударов в шею. Вывод был один,- после удара нечего открывать рот и интересоваться о здоровье и самочувствии противника. Дорога в город петляла между небольшими холмами и вскоре привела в небольшую рощу. Хорошее место для отдыха, вот только не слышно ни пения птиц, ни жужжания пчел и шмелей. Даже муравьев я не обнаружил в траве. Спрыгнув с Воронка и поправив мимоходом оружие, я стал демонстративно разминать ноги, как будто после длительной скачки они у меня одеревенели.
   На противоположенном конце рощи, там где дорога вновь выходила на холмистую равнину стали формироваться в воздухе темные облокообразные пятна. Тут же в памяти услужливо всплыло - бхуты. (Бхута или Прет - злой призрак человека, который умер в результате несчастного случая или самоубийства. Появляются преты, как мерцающие огни или туманные пятна, которые не отбрасывают теней.
  Обычно бхуты блуждают по ночам и нападают на людей как вампиры. Их можно обнаружить если поджечь куркуму и поглядеть на такое облако, если оно не отбрсывает тени - значит это бхут. Главные жертвы бхут это те люди которые не исполняют надлежащим образом погребальные обряды для мертвых. Так как бхуты сами мертвы, они мстят за других мертвых.
  Считается, что бхуты могут вселяться в тело человека и доводить его до самоубийства. Но большинство людей защищены, так как они ходят по земле, а бхуты никогда не прикасаются к ней, паря над землей. В Бхагвад Гите Кришна объявляет, что люди, которые поклоняются бхутам, становятся сами бхутами. Слово "Bhut" все еще используется на хинди, чтобы охарактеризовать призрака.)
  Интересно, откуда они здесь взялись? Наверное в верхнем мире какая то очень неумная или слабая ведьма на кого то решила наслать порчу. Впрочем раздумывать я не стал, а прямиком направился к этим пятнам, на ходу извлекая клинок. Бесшумно эти твари напали на меня, а я со свистом стал рассекать их на части. В каждого бхута следовало попасть три раза, только после этого он бесследно исчезает. Не скоро, минут через двадцать, но мне удалось с ними расправиться. Причем за последним пришлось изрядно побегать, что бы нанести решающий, третий удар. Оставаться дальше в этой роще мне, почему то, не захотелось и мы продолжили свой путь.
  К вечеру мы достигли небольшого городка со странным названием Бароянск. Городок вырос вокруг замка лорда, что гордо возвышался на высоком холме. Тут же во мне стали бороться два противоречивых чувства: - поскорее найти постоялый двор и остановиться на отдых, в котором я весьма нуждался после бессонной ночи, или продолжить путь к замку и там напроситься на постой. Я решил ехать к замку. Не то что бы мне было жалко монет за постой, но к чему платить, когда можно воспользоваться гостеприимством благородного хозяина.
   В замок меня пропустили без всяких расспросов. Слуга сразу же перехватил повод Воронка, а второй слуга чуть ли не под руки меня повел в отведенную гостевую комнату.
  - Ваша милость, воду вам сейчас приготовят, как прикажите доложить леди Мерседес?
  - Любезный, не торопись исчезать из поля моего зрения, вот тебе монета, расскажи ка мне о своем хозяине. Не хочу попасть в неудобное положение, ляпнув что ни будь в силу своей дремучести.
  Монете слуга обрадовался и словоохотливо поделился со мной своими знаниями.
  - Хозяйку зовут леди Мерседес, она вдова барона Винсента де Брю. Сейчас соблюдает траур по безвременно почившему мужу и по - этому никуда не выезжает и ни кого не принимает, кроме вот таких путников издалека.
  - А что случилось с бароном,- осторожно поинтересовался я?
  - Да что может случиться с семидесятилетним стариком, как сказал лекарь, все мы там будем. Говорят он перебрал какого то лекарства, вот и случился с ним удар. Благо умер сразу, не мучился. Так как о вас доложить ваша милость?
  - Доложи - сэр Эндрю Ньюкасл, младший сын барона Нешвил, путешествующий для своего удовольствия по Фангории, просит разрешения остановиться на несколько дней для кратковременного отдыха и поправки здоровья.
  Слуга поклонился и тут же исчез за дверью. А комнатка ничего, чистенькая, ухоженная и я даже сказал бы - по - домашнему уютная. Буквально через несколько минут меня проводили в моечную комнату, что была даже и не комната, а целый зал, в котором стояло несколько бочек. Я быстро скинул с себя одежду и обнаружил на левом боку большой синяк. Все таки эта тварь меня здорово припечатала. Теплая вода приятно расслабляла, дав мне время немного покиснуть в воде, две служанки быстро и со знанием дела приступили к моей помывке. Я только один раз зашипел от боли, когда одна из них неожиданно сильно теранула меня по больному боку, а в остальном все было весьма пристойно и хорошо. Закончив помывку, они помогли мне переместиться в другую, более прохладную воду, где я и подвергся смыванию мыльной пены и омовению чистой водой. Так же быстро как и появились, служанки исчезли, а я на лавке обнаружил чистое нижнее белье и отсутствие своего грязного. Хорошо хоть что доспехи и оружие не тронули, а все остальное, включая даже сапоги исчезли. Правда стояло и лежало чуть в стороне все новое, и даже какое то щегольское одеяние. Я переоделся. Немного не привычно, но носить можно. Доспехи я решил не одевать, а вот оружие заняло свое привычное место - нож в голенище сапога, а кинжал и меч на поясе.
   В комнате меня ждал самый настоящий цирюльник, который не только побрил меня, но и самое главное, подравнял копну моих волос, придав им окультуренный вид. Вся процедура заняла не более тридцати - сорока минут, после чего меня пригласили на ужин в трапезную.
   Если я думал увидеть старую и сморщенную баронессу, которая пережила своего мужа, то я глубоко ошибался. Во главе стола сидела роскошная молодая леди, на вид старше меня не больше чем на два, три года. Её траурное платье выгодно подчеркивало белизну кожи, утонченные черты лица и аристократические скулы, а огромные, умело подведенные глаза заставили меня остановиться в дверях и застыть истуканом.
  - Проходите сэр Эндрю, не бойтесь, я вас не съем. Её голос привел меня в чувство. - Миледи, честное слово, я не ожидал увидеть такую красавицу. Простите мне мою провинциальность, но я поражен. Вы прекрасны.
  Ничто так не действует на женщину, как комплимент о её внешности. Леди Мерседес расцвела и одарила меня обворожительной улыбкой: - Проходите сэр, садитесь напротив меня. К сожалению строгие правила моего траура не позволяют вам сесть рядом со мной, но надеюсь это не помешает нашей беседе и вашему рассказу о своих приключениях.
  - Ах миледи, глядя на вас, я ни о чем не могу думать и вспомнить ничего примечательного.
  Слуги стали расставлять тарелки с закусками и предлагать нам различные блюда. Я был голоден, практически весь день в седле, да и рыба не настоящая мужская еда, по этому я налег на различное мясо, запивая его разбавленным вином. Причем вино я попросил разбавить в два раза больше обыкновенного. Баронесса с интересом смотрела на меня. - Давно сэр Эндрю я не видела такого завидного аппетита у своих гостей. Вы наверное проделали длительный путь?
  Это было приглашение к моему рассказу. - Не столько длительный, сколь утомительный. Я к вам прибыл от озера 'Трех девиц', где некоторое время провел в небольшой рыбацкой деревушке, изучая их жизнь и быт.
  - Я знаю это озеро, оно входит в наше владение. А какой дорогой вы прибыли в Бароянск, через холмистую равнину, или в объезд по заливным лугам?
  - К сожалению миледи, я понятия не имел что имеется объездной путь, по этому ехал через равнину.
  - И что дальше сэр, ну рассказывайте, не томите? Вы ведь наверняка проезжали зачарованную рощу, с вами ничего там не произошло, никто не напал?
   - Вы про тех злокозненных существ, которых называют 'бхуты'? Сожалею миледи, но одним зачарованным местом на карте вашего баронства стало меньше. Мне они так надоедали во время небольшой остановки, что я их всех уничтожил. Сожалею, если они были вашими любимцами, честное слово я об этом не знал. Зато теперь не надо топтать заливные луга и ездить в объезд.
  - Васил, завтра отправь кого ни будь проверить короткую дорогу. Слуга, стоящий возле стены степенно склонил голову. - Но как вам это удалось? Эти твари обращали в бегство целые отряды, которые снаряжал мой муж, а вы в одиночку с ними расправились....
  - Видите ли леди Мерседес, я окончил школу боевых искусств, что позволило мне теперь именоваться не просто сэр Эндрю, а сэр Эндрю Ньюкасл. Там меня учили в том числе и как можно справиться с нечистью, если она повстречается на моем пути.
  - Ой, как интересно, так вы легендарный чистильщик? А где ваш разведчик? Говорят, в разведчики берут только молоденьких девушек, что бы они потом, после схватки помогали чистильщикам сбрасывать напряжение? - и она лукаво посмотрела на меня.
  - Простите сударыня, но я не чистильщик, я универсал и действую в одиночку. Хотя вы правы, после каждой схватки нам нужна разрядка. Я прямо физически чувствую напряжение во всем теле и никак не могу от него избавиться,- я тяжело вздохнул. Надеюсь, намек она поняла, и если не сама, то хотя бы её служанка согреет мне сегодня постель.
  Наш ужин затянулся, хотя я уже наелся и напился, но баронесса не торопилась покидать застолье, а вставать раньше её из за стола было бы верхом неучтивости и невоспитанности. Наконец она очнулась от своих дум и встала, я туже вскочил сам. - Ну что ж сэр Эндрю, не смею вас больше задерживать, надеюсь под крышей нашего замка вы сможете прекрасно выспаться и отдохнуть.
  Я поклонился баронессе и дождавшись, когда она в сопровождении слуг выйдет, отправился в свою комнату. Мягкая перина, чистые простыни, чистота и покой, что ещё надо усталому путнику? Правда я знал, что ещё надо такому путнику как я....
  Кинжал под подушку, меч в изголовье, пользуясь случаем, я разделся полностью и растянулся поверх одеяла. Затушив ночную свечу, я стал ждать, и не ошибся. Дверь открылась почти без скрипа. Прикрыв пламя свечи от сквозняка и дуновений ветра, в длиннополой ночной сорочке, в чепчике, баронесса приблизилась ко мне. Когда она склонилась надо мной, я задул её свечу и, обхватив за плечи, завалил её на себя. Она тихонько ойкнула, но сопротивляться не стала.
  Желание захлестнуло меня с головой и я с рычанием овладел ею. Второй раз уже было как и у всех, - с взаимными ласками, любовной игрой и прикосновениями. Теперь я не торопился, а наслаждался теплом женского тела и жаром её нерастраченной страсти. Угомонились мы только под утро.
  5.
  
  Проснулся я от того, что Мерседес, облокотившись, внимательно смотрела на меня. - Что то не так? - поинтересовался я. - Все не так. Я не должна была приходить к тебе в первую же ночь, а ты не должен был овладевать мною как ненасытный зверь.
  - Ну, это легко исправить. Ведь сегодняшняя ночь будет вторая, и я обещаю вести себя немного сдержаннее и не давать волю своим чувствам.
  - Дурак ты Эндрю. Я впервые за три года супружества узнала, что такое сжигающая страсть и какими должны по настоящему быть ночи любви. Слушай, а почему бы тебе не остаться у меня? Даже пока не обязательно и жениться, если ты дорожишь своей свободой.
   Я провел своими пальцами по её лицу: - Я не все тебе рассказал о себе Мерседес. - Я так и знала, ты женат. Я закрыл её рот своей ладонью.
  - Я не просто универсал, я вольный охотник. Вижу, что тебе это ничего не говорит, тогда слушай внимательно. Если чистильщики и универсалы путешествуют по Фангории в поисках нечисти, то самая сильная и главная нечисть сама ищет вольных охотников, что бы сразиться с ним в беспощадной схватке. Если я задержусь в твоем замке больше чем на три дня, вся нечисть ринется сюда. Поверь мне, я очень бы желал остаться с тобой рядом навсегда. Упиваться твоей красотой, наслаждаться твоей близостью, что ещё надо настоящему мужчине, ну там кроме охоты и мелких драк с соседями по поводу и без повода? Но именно по тому, что я покорен тобой, я этого не могу сделать. Ты слишком дорога мне, что бы я мог желать тебе зла. Именно по - этому после завтра я покину твой гостеприимный замок, но обещаю, если у меня появится возможность, я обязательно буду навещать тебя.
   Мои слова Мерседес восприняла очень серьезно. После некоторого раздумья она произнесла: - Я буду ждать твоих визитов, даже если выйду замуж. А я подумал, - все, город Бароянск я буду всегда объезжать стороной и как можно по дальней окружности.
  Не стесняясь, она встала, оделась и вышла из комнаты, лишь в дверях бросила: - Приведи себя в порядок, завтрак через час.
  Часа мне естественно хватило с лихвой, к тому же я переоделся в привычную свою одежду, пусть и не такую красивую как та, что была вчера на мне, но простую и удобную. Я даже доспехи надел на себя, благо они особо не выделялись на фоне моей одежды и вполне могли сойти за какую-нибудь новомодную кожаную фигню, до которой, как я полагаю, падки модники.
   В столовой я оказался один. Слуга предупредил меня, что в самый последний момент леди распорядилась подать её завтрак в покои, так как не очень хорошо себя почувствовала с утра, и просит её извинить. Мне предоставлено право осмотреть замок и его окрестности. К обеду есть надежда, что госпожа баронесса будет чувствовать себя значительно лучше.
  Я с удовольствием плотно позавтракал, все - таки домашняя кухня в лучшую сторону отличалась от моего умения готовить в полевых условиях и после завтрака отправился в сопровождении все того же слуги, что был приставлен ко мне, осматривать замок.
  Меня интересовало буквально все: толщина стен, высота надвратных башен, а слугу буквально прорвало: - Наш замок - это, фактически, одно строение (здание), в котором в единое целое соединены и стены, и мосты, и жилые помещения, и башни, и рвы, и другие сооружения, а крепость - это, по сути, участок земли, обнесённый стеной с башнями. Но наш замок больше похож на крепость, потому что у нас, как вы видите ваша милость, достаточно большой внутренний двор, садик миледи, и все основные замковые службы находятся за пределами донжона. Кроме того, стены замка окружены палисадом, а въездных ворот у нас двое, внешние, которые соединены с внешним миром посредством подъемного моста и внутренние, которые перегораживаются толстой железной решеткой и специальными защитными устройствами, которые называются барбакан. Стандартная толщина стен должна быть не менее 3 метров, а у нас пять,- с гордостью продолжал он,- а высота башен у нас не двенадцать метров, а все пятнадцать.
  Я сравнивал устройство замка в нижнем мире с тем, в котором я вырос и убеждался, что замки в нижнем мире были более защищены и приспособлены к длительной обороне. А затем мы перешли к осмотру донжона. Здесь я ничего нового для себя не обнаружил. Такая же круглая башня как и у нас в замке, с толстыми стенами, маленькими бойницами, кладовыми и темницами внизу, кухней и подсобными помещениями на первом этаже, хозяйской половиной на второй и гостевыми и детскими комнатами на третьем. Выше только располагалось помещение для башенного сторожа и его сменщика. Особенностью замка леди Мерседес было то, что в донжоне никто не жил в мирное время, не считая конечно слуг. Центральная башня необитаема в мирное время: только опасность со стороны неприятеля заставит перекочевать туда барона и его семью. В мирное же время обладатели замка живут в особом строении. Это строение называется дворцом или палатою (le palais, det Palas). Перед нами - каменный двух или даже трехэтажный дом. На первый этаж, поднимающийся довольно высоко над двором, ведет вдоль стены широкая каменная лестница с каменными же перилами. Недалеко от нее на дворе установлен камень, что-бы всадникам было легче как влезать на коня, так и слезать с него. Лестница оканчивается у большой двери первого этажа обширной площадкой (Ie perron). Первый этаж занят D парадной залой, обширной столовой (la sale, la maistre sale), второй и третий - жилыми помещениями. Моя гостевая комната расположена на втором этаже, а где, интересно, расположены покои баронессы?
   Незаметно время приблизилось к обеду и я поторопился в свою комнату, что бы вымыть руки и привести себя в порядок. Там меня ждала разгневанная леди Мерседес.
  - Где вы изволите шляться сударь? Я уже больше часа жду вас.
   - Миледи, - попытался оправдаться я, - да если б я только мог знать, то ни куда бы не пошел, а смиренно ждал свою госпожу в покоях. - Это вы то смиренно?- фыркнула она,- а кто уничтожил страшных чудовищ на берегу нашего озера и даже ни словом об этом не обмолвился? Сегодня в замок прибыл очевидец тех событий с подробным докладом. И что вы можете сказать в свое оправдание сэр Эндрю?
  Я сделал непонимающее лицо,- Вы о чем миледи? Разве та старуха и её молоденькая внучка были вашими близкими родственниками? - Я так и знала, что там была замешана какая-нибудь девица.
  Я распорядилась подать обед на час позже, ну чего ты ждешь, быстро раздевайся и помоги раздеться мне.
  На обед мы опоздали на два часа и он плавно перерос в ужин, после которого мы уже до самого утра больше не расставались. К моему удивлению слуги в замке не обращали ни какого внимания на неподобающее поведение своей госпожи, которая к тому же носила траур. Из всего этого я сделал только дин вывод: подобное поведение баронессы было для них не в диковинку и они уже сталкивались с ситуацией когда в замке появлялись гости.
  За завтраком я объявил, что должен буду после обеда покинуть замок, леди Мерседес довольно спокойно отнеслась к моему заявлению, а вот её доверенный слуга стал заметно нервничать. Он выбрал время, когда его госпожа ушла в свои покои что бы переодеться и обратился ко мне: - Милорд, с нашей госпожой все в порядке? Её любвеобильность несколько нас пугает.
  - Успокойся любезный, вашей госпоже нужен просто постоянный партнер в постели. У неё был довольно длительный период воздержания, вот она сейчас и навёрстывает упущенное. Постарайтесь следующего гостя задержать подольше в замке, ну там подковы у его коня отвалятся, или он приболеет, у кареты внезапно ось сломается, а мастер ваш запил на неделю. Да придумайте что-нибудь. Недели ей вполне хватит, что бы прийти в себя. Жаль, что я не могу задержаться на больший срок.
  - Я понимаю милорд, я кое - что слышал о вольном охотнике, вернее легенды о вольном охотнике и никогда не думал, что встречу его наяву. Мы все гордимся тем, что вы нашли у нас в замке приют на несколько дней. Удачи вам сэр и твердой руки. Он низко поклонился мне и торопливо вышел из трапезной, а я неторопливо пошел собираться в свою комнату.
  Мерседес не пришла попрощаться со мной по той простой причине, что из замка я смылся задолго до обеда. Мой путь лежал дальше на юг, туда, где, по словам очевидцев посетивших эти места, было полно зачарованных замков, лесов, пещер, озер и даже болот. Где лежали скрытые колдовством королевства, а прекрасные принцессы ждали своих избавителей чуть ли не за каждым углом. Конечно, это все были сказки, но как говорят, нет дыма без огня....
  Мы с Воронком избегали проторенных дорог, предпочитая им проселочные или даже тропинки, которые вели нас в нужном направлении. Продвигались мы ни шатко ни валко, изредка останавливаясь на немногочисленных постоялых дворах что бы отоспаться и поесть нормальной пищи, по дороге уничтожая всякую магическую мелочь. Пару раз какие то лихие люди даже пытались меня ограбить. Наверное, они позарились на Воронка, так как выглядел я сам не очень богато. Жалко их мне не было, они сами выбрали свою судьбу. А я с удивлением заметил, что стал чувствовать опасность, которая может мне угрожать. Не какую - то общую или предполагаемую опасность, а конкретную, направленную именно на меня. Видимо, это было как то связано с теми шариками и силой, которую я поглощал. По настоящему с первой серьезной проблемой по дороге на юг, я столкнулся только через пару месяцев нашего неторопливого путешествия и было оно не связано сначала ни с магией, ни с нечестью.
  Избегая проторенных дорог, тем не менее, мы изредка оказывались в крупных городах, которых к счастью было на юге не так много, как в центре и на севере Фангории. Там я проверял копыта Воронка, ремонтировал или покупал новую одежду и обувь, запасался продуктами и всем необходимым на дорогу. Я даже обзавёлся луком и двумя связками стрел. Лучник из меня получился конечно аховый, но метров на пятнадцать, - двадцать я спокойно попадал в центр мишени.
   В Обервиль в этот раз мы решили не заезжать, а остановились в пригороде, где почему то было очень многолюдно. Я быстро узнал, что здесь в полном разгаре проходит ежегодный турнир мечников и лучшие бойцы со всего юга собрались здесь, что бы показать свое мастерство. Я не считал себя таким уж крутым бойцом, по этому решил просто посмотреть со стороны на лучших из лучших. Может быть я так и остался бы простым зрителем наблюдающим за схватками, если б мне не попался на глаза баннер с надписью - 'Лучший меч Ньюкасла'. Под баннером стоял спесивого вида рыцарь, закованный в железо с головы до ног, и надменно поглядывал на окружающих. А самое главное, я ощутимо чувствовал в нем присутствие не очень сильной нечисти.
  Возле судейских столов мне объяснили, что если я хочу принять участие в схватках, то для этого достаточно внести 5 серебряных монет и дорога на ристалище мне открыта. При этом я, как новичок, вправе сам выбрать себе соперника. Я заплатил взнос и поинтересовался о прошлогоднем победителе турнира. Как я и ожидал, им оказался именно тот рыцарь. Более того, он был бессменным победителем вот уже три года, и ни какого желания связываться с ним ни у кого из участников не было. Узнав все, что мне надо было, я прямиком направился к нему и без всякой учтивости стукнул ногой по его щиту, который держал в руке его оруженосец. От неожиданности он выронил щит, быстро поднял его и испугано взглянул на своего хозяина. А рыцарь даже обрадовался такому ходу событий, быстро надев свой шлем на голову, он гулко пророкотал: - На ристалище сосунок, я быстро сделаю из тебя кусок окровавленного мяса. Я промолчал и последовал за ним.
  Как по команде все схватки тут же прекратились и нам расчистили большую площадку в центре. Мы встали в позицию, исполнили обязательный в таких случаях ритуал приветствия и замерли, ожидая сигнал судьи. Сразу же после него 'лучший меч' бросился на меня, стараясь ошеломить своим напором и быстро нанести решающий удар. В принципе это был верный ход, ведь он был в железе и мои легкие удары, на которые он не обращал ни какого внимание, не могли причинить ему вреда. Кроме одного, того самого, которым я поразил Черного рыцаря, и который я собирался использовать в подходящий момент в нашей схватке.
  Мой соперник стал уставать, чаще проваливаться, ещё бы, ведь почти все его удары падали в никуда. Я, по - прежнему, превосходил его в скорости движения, быстроте реакции и оценке ситуации. Чем дольше продолжался поединок, тем более свирепел мой соперник. Хладнокровие окончательно покинуло его, чем я и воспользовался. Уйдя от очередного череподробящего удара и дождавшись, когда он в очередной раз замахнется, коротким тычком, я послал свой меч в образовавшуюся щель в его доспехах и быстро отскочил назад на пару шагов. Рыцарь замер, слегка покачиваясь, а потом всей своей массой рухнул к моим ногам. Из щелей его доспехов потекла кровь, а над ним взвился небольшой черный шарик, который тут же нырнул в мою ладонь. Над ристалищем воцарилась тишина, никто ни чего не понял. Не мог бессменный победитель трех последних лет вот так бесславно проиграть какому - то ненормальному незнакомцу, на котором то и доспехов нормальных нет, так какой - то кусок кожи. Вот сейчас он встанет и задаст перцу этому наглому выскочке. Но их кумир не вставал. Более того подоспевшие судьи распорядители констатировали его смерть. Ко мне подошел главный распорядитель: - Сэр, позвольте узнать ваше имя и дальнейшие планы. Наверняка многие захотят сразиться с вами.
  Я наклонился к нему и тихо произнес: - Сэр Эндрю Ньюкасл, вольный охотник. Планов больше ни каких нет, так как среди участников турнира больше нечисти нет, все нормальные люди. А желающим объявите, что я сражаюсь, в силу данного мною обета, только на смерть и раненых обязательно добиваю. О том, что я вольный, лучше промолчать, как вы сами понимаете, иначе вы сорвете мне всю охоту в ваших краях, а это может меня сильно расстроить.
  Распорядитель кивнул головой и отошел к судейскому столику, где к нему тут же подбежали глашатаи, а через некоторое время над ристалищем разнеслось на разные голоса и лады: - В схватке победил сэр Эндрю Ньюкасл. Всех желающих сразиться с ним, он предупреждает, что в силу данного им обета, все схватки проходят ' на смерть', с обязательным добиванием раненого. Всех желающих скрестить с ним мечи он готов принять за пределами турнирного поля, так дальше в схватках участия принимать не будет.
  Удовлетворенно кивнув головой, я подошел к баннеру поверженного соперника и ударом меча перерубил его, сорвал полотно и разорвал его на несколько частей, вернее разрезал кинжалом. Повернувшись к бледному как полотно оруженосцу - Где его шатер, проводи меня к нему.
   Мне ещё предстояло найти источник его силы, хоть он и маленький, но оставлять его было нельзя. В шатре царил живописный бардак, а свечение исходило от неприметного кувшина для вина. Я взял его в руки и дождался, пока свечение погаснет. Что бы хоть как то нарушить гнетущую тишину я небрежно спросил: - И часто твой бывший господин пил вино из этого кубка?
  - Только перед поединками ваша милость, он говорил, что это такой ритуал, который приносит ему удачу и победу. - И что ты теперь будешь делать? - Не знаю, а вам ваша милость оруженосец не нужен? Я все умею и всему обучен.- Нет, я путешествую один, даже попутчики мне не нужны.
  В это время к входу в шатер принесли и с грохотом положили доспехи моего соперника. Тут же в щель полога просунулась лохматая голова, в которую я, не раздумывая, запустил кувшином, что был у меня в руках. Попал. Со звоном голова исчезла, и из за полога раздался обиженный голос: - Мой господин спрашивает, доспехи будете продавать?
  - И доспехи, и шатер и все имущество. Пусть через час подойдет к шатру, а сейчас исчезни, я проголодался и не люблю, когда мне мешают. И уже обращаясь к оруженосцу: - Есть хочу, что-нибудь готовое имеется? - Сейчас принесу ваша милость, - и оруженосец исчез из шатра.
  Иж сволочь, с комфортом путешествует,- лениво подумал я, располагаясь за небольшим раскладным столиком. Мой взгляд упал на расстеленное ложе в углу, и я в удивлении присвистнул. Все явно указывало, что им пользовались два человека. Это что, он со своим оруженосцем?- меня аж передернуло от омерзения. А вскоре появился и он сам с корзиной снеди. Еду он стал сразу же выкладывать на стол. Указав рукой на ложе, я строго потребовал: - Объясни?
   Паренек пунцово покраснел, потом рывком снял с головы свою шапку и копна русых волос накрыла его шею и плечи. - Я девушка, была,- чуть слышно сказала она и опустила голову, что бы скрыть слезы. - А к нему то как попала? - Я сирота, и он меня взял силой, когда приехал в нашу деревню за оброком. Ему понравилось, и он забрал меня к себе и вот уже почти полгода я везде сопровождаю его. Его возбуждало, когда я одевалась как мальчик,- она замолчала и ещё ниже наклонила голову.
  - Ладно, садись за стол, сначала поедим, а потом буду думать, что с тобой делать, на голодный желудок как то не думается. Она послушно села рядом...
  Когда уже все было убрано со стола, а на голове оруженосца вновь оказалась его шапка, у полога раздалось деликатное покашливание. - Посмотри, кто там,- распорядился я.
  - Это главный распорядитель турнира сэр Георг.
  Я поморщился, наверное такой же зануда как и мой старший брат: - Пригласи.
  Сэр Георг вошел в шатер и поклонился. - Простите мое любопытство и назойливость сэр Эндрю, но не могли бы вы навестить меня в моем замке?
   Я сразу же смекнул в чем дело: - А что, есть подозрения? - Да, - ответил он со вздохом, - стали пропадать люди и в замке и в ближних деревнях. - Это уже серьезно, буду. Как к вам добраться? Выслушав подробный рассказ о дороге к замку сэра Георга, я делал кое какие пометки в своей памяти, а заодно и задал несколько интересующих меня вопросов, что бы хоть примерно предполагать, с кем мне придется столкнуться.
  В самом конце нашего разговора сэр Георг не удержался и спросил: - Сэр Эндрю, а что за смертельный удар вы нанесли своему противнику? Никто ни чего толком не понял.
  Я усмехнулся: - Этим ударом я отправил в иной мир Черного рыцаря, слышали о таком? Это все, что я могу вам сообщить. Сожалею, что не смог удовлетворить ваше любопытство.
  - До нас дошли слухи, что некий великий воин победил в честной схватке Черного, но никто никогда бы и не подумал, что это сделали вы. Я перебил его: - Этим - то я и пользуюсь, внешность бывает весьма обманчива. Вы понимаете сэр Георг, что об услышанном не стоит распространяться до тех пор, пока я не отъеду подальше от этих мест?
  - Можете не беспокоиться сэр Эндрю, сэр Эндрю Ньюкасл,- он поклонился и вышел из шатра, вместо него в щель полога всунулась та же лохматая голова, что недавно получила от меня кувшином по голове.
  - Ваша милость, вы только не кидайтесь ничем. Мой хозяин спрашивает разрешение войти.
  - Пусть входит, - великодушно разрешил я. В приоткрытый полог вкатился шар на коротких ножках. Я с интересом разглядывал своего непомерно толстого и круглого посетителя, а он с не меньшим интересом разглядывал меня. Потом, не говоря ни слова, он протянул мне запечатанный свиток. Я взял его, увидел печать школы и развернул. В свитке мне предлагалось составить небольшой отчет о проделанной работе за год. Как быстро время летит, вот и год пролетел после того, как меня выставили из школы. Ну что ж, отчет так отчет, тем более небольшой. Свою писанину на этом же листе пергамента только с обратной стороны я закончил словами: 'А мелкой нечисти более трех десятков, из них с мелкими разноцветными шарами и незначительными местами силы около полутора десятков.' Поставив свою подпись, я протянул свиток своему посетителю. Получив его в руки, мельком пробежав глазами, он хмыкнул и спрятал его в специальный футляр, что висел у него на поясе. Потом улыбнулся широко, по - доброму: - Думаю ваш отчет взбесит отцов и магистра школы, ну да это не мое дело. Я осмотрел ваше имущество и готов заплатить за него двести золотых.
  - Пятьсот.... Начался торг да такой, до хрипоты и взаимных оскорблений, с выбеганием из шатра и возвращением, последним сто первым предложением, окончательным и более неизменным....
   Сошлись на четыреста одиннадцати золотых и ударили по рукам. - И где это вы сэр научились так торговаться? - В Велигоже любезный, я бывал там на торжище. - И как это я сразу не догадался, наверное, старею,- он хлопнул в ладоши и свистнул. Тут же в шатер вновь всунулась лохматая голова: - Нести? - Олух, а ты что сигнала не слышал? - Несу.
  Вскоре на столе появился небольшой сундучок, открыв который, мой визитер, который так и не представился, стал отсчитывать монеты. Закончив считать, он вытер пот со лба: - Расписочку в получении не соизволите составить?
  - Только в обмен на вашу, с перечислением всего имущества, которое вы у меня приобрели. Имущество, которое не будет включено в вашу расписку, будет считаться моим.
  Он погрозил мне пальцем,- Далеко пойдете молодой человек, а ещё рыцарь. О времена, о нравы, честному слову торговца уже никто не верит. Я промолчал, хотя ответ насчет честности у меня уже вертелся на языке. - Шатер то утром освободите? - Всенепременно, утром, как только встану, так и сразу.
  Мы раскланялись, и он с сундучком подмышкой, что то бормоча себе под нос покинул шатер.
  - Сходи посмотри что там с моим Воронком, накорми и напои его, а потом возвращайся в шатер, будем думать, что делать с тобой. Решение я конечно уже принял и такое, что вряд ли понравится этой девчонке. Но обуза мне ни к чему, хотя мысль немного попутешествовать в её обществе мне пришлась весьма по нраву.
   Как то незаметно наступил вечер и сгустились сумерки. Я разыскал походный светильник непроливайку и зажег его. Вскоре вернулся оруженосец и тихо пристроился в углу на маленький раскладной стульчик. - Иди сюда, -позвал я его. Когда она подошла, я взял горсть золота и высыпал в свой кошелек, потом подумал и отправил туда вторую. - Остальное твое, забирай. Некоторое время поедешь со мной, пока я тебя не пристрою в хорошую семью. А сейчас извини, я устал и хочу спать.
  Быстро раздевшись, и как обычно сунув кинжал под голову, а меч в изголовье, я с наслаждением растянулся на широком топчане. Через некоторое время светильник погас и я услышал шелест снимаемой одежды, а потом ко мне под бок легло нечто дрожащее и прохладное. Я обнял девушку, подгреб под себя поудобнее и... заснул. Проснулся я только под утро и тут же обнаружил, что ночью девица полностью разделась и даже раздела меня. А теперь удобно пристроив на мне свои ногу и руку, щекотно дышала мне в ухо.
  Милочка, как бы ты не старалась, но дня через три - четыре мы с тобой расстанемся, а пока надо пользоваться моментом и сбросить накопившееся напряжение, да к тому же с запасом сбросить.
  6.
  
  Только на четвертый день я подъехал к громаде замка сэра Георга. Такого огромного замка я ещё никогда не видел. Представьте себе огромный квадратный донжон, соединенный крытыми каменными галереями с четырьмя угловыми башнями, которые по своему размеру не уступали главной башне и в свою очередь соединялись между собой крепостными стенами. Меня пропустили во внутрь без всяких вопросов и расспросов. К этому времени я уже расстался с Вероной, оставив её на попечение бездетной семье булочника на противоположенной окраине Обервиля. Здесь понятия не имели о том, что где то в северном пригороде проходит турнир мечников. Девчонку взяли в семью с удовольствием, лишними рабочие руки не будут, к тому же я за заботу о ней приплатил три золотых, предупредив, что приданное у девицы имеется. Жена булочника неодобрительно посмотрела на меня,- мол попользовался девушкой, а как надоела, так с глаз долой из сердца вон. Ничего объяснять я не стал, а пришпорив Воронка, отправился своей дорогой. Верона молодец, волю слезам не дала, а может быть и вздохнула с облегчением, освободившись от мужской тирании и домогательств.
  Во внутреннем первом дворе меня встретили насторожено, но коня приняли сразу же. Ещё при проезде через коридор между стенами и надвратными башнями я почувствовал, что в замке находится нечто очень сильное и смертельно равнодушное и от этого ещё более опасное для его обитателей.
  - Двор освободить, всем спрятаться в помещениях башен и не выходить пока все не закончится,- властно распорядился, а сам вышел в центр, обнажил клинок и встал в стойку. Как ни странно, но меня послушались и двор опустел, в некоторых помещениях даже ставни закрылись. А потом я увидел как на мощенные булыжника двора упала крылатая тень, которая слетела откуда то с крыши замка. Рукокрылый человекообразный монстр опустился невдалеке от меня. Я постарался его как можно скорее идентифицировать, но ни под одно описание имеющееся в моей рукописи он не подходил. Ростом он был на две головы выше меня, весь состоял из перевитых мускул и шипов, которые торчали их него буквально через каждые семь - десять сантиметров по всему тела. Даже между ног у него торчал большой шип, направленный вверх. Во лбу торчал витой рог, а на голове ко всему этому в дополнении были ещё и рога. Одежды на нем не было ни какой, но в руках он держал устрашающего вида меч с зазубренным и волнообразным лезвием, который к тому же был длиннее моего на локоть.
   Что ж ты за тварь такая, что я ничего о тебе не помню и не знаю? Мы стояли друг напротив друга в ожидании, когда кто-нибудь первым сделает движение. Тишина стояла такая, что я слышал биение своего сердца. Ну что Эндрю, пришел и твой черед стать очередной легендой о вольном охотнике, который героически погиб в неравной схватке с неизвестным чудовищем.
  Что бы нарушить тишину, я спросил хриплым голосом: - Кто ты, принявший мой вызов? В ответ прозвучал приятный и даже мелодичный голос, в котором звучала издевка: - Твой вызов? Да этот дурак, что воображает себя владыкой этого замка сделал все так, как я и рассчитал. Он пригласил тебя к себе не подозревая, что это я желал встретится лицом к лицу с тобой.
  - Так кто ты, или боишься признаться, что ты какой - то там заурядный демон, принявший облик человекообразного чудовища? - Я боюсь? Трепещи червь, тебя убьет и выпьет твою кровь сам великий Они. (Они - в японской мифологии - Большие злобные клыкастые и рогатые человекоподобные демоны, живущие в Аду (Дзигоку). Очень сильны и трудноубиваемы, отрубленные части тела прирастают на место. В бою используют железную палицу с шипами (канабо) или волнообразный меч. Носят набедренную повязку из тигровой шкуры. Несмотря на свой внешний вид, очень хитры и умны, могут превращаться в людей. Любят человеческое мясо. Считается, что люди, не контролирующие свой гнев, могут превратиться в они. )
  И вновь мы замолчали, внимательно следя друг за другом. Наконец почти что одновременно ринулись друг на друга. Зазвенела сталь, искры от наших ударов разлетались в разные стороны. Дважды шипы с левой руки Они прорывали мои доспехи, но наткнувшись на стальные пластины со скрежетом соскальзывали в сторону. Дважды мой кинжал втыкался в тело этой твари, но никакого вреда причинить ему не мог. Раны на его теле тут же зарастали. Тяжело дыша мы разошлись в разные стороны, что бы перевести дух. Вернее дух переводил я, а Они снисходительно щерился в улыбке. - Мне интересно играть с тобой червяк, ты единственный, кто пытается сопротивляться мне, все остальные обреченно принимали смерть. Особенно мне нравятся дети и нетронутые девки, они такие нежные и вкусные. Ну что передохнул? Продолжим?
  И вновь звон и скрежет стали, искры в разные стороны и боль в ногах, куда втыкались шипы этого гада. Заметил сволочь, что моя юбка прикрывает не весь низ и мои ноги ничем кроме штанов не защищены. Но и я не остался в долгу, мой кинжал воткнулся ему в горло, и я постарался провернуть его так, что бы дырка была побольше. На этот раз первым отпрянул Они: - Червяк, ты сделал мне больно, это уже не игра и я теперь тебя убью. Я прохрипел, стирая пот с глаз: - Попробуй, если у тебя хватит силенок. Я думал ты действительно силач, а ты так себе... Слабак.
   С рычанием он набросился на меня, а я уже знал, как мне следует поступить. Приняв в очередной раз удар его меча, и сбросив его намного в сторону, я чуть-чуть подпрыгнул и со всего размаха воткнул свой кинжал в глаз Они. И пусть мое тело скорчилось от боли, а его шипы проникли под мою юбку, вторым ударом мой меч поразил его второй глаз и так и остался в его голове, а я упал плашмя на брусчатку и судорожно нащупал засапожник. Ноги меня уже не держали. Раздался такой трубный рев, что у меня заложило уши, а откуда- то сверху посыпались камни. Они зашатался, попытался вытащит меч из глазницы, но видимо лезвие пронзило мозг, или что у него там вместо него и он рухнул возле меня, больно саданув меня по лицу одним из своих рогов. Я успел сложить руки лодочкой и большой темно-синий шар упал мне на ладони. Жизнь медленно стала возвращалась в меня, раны стали затягиваться, только вот потеря крови ни чем не компенсировалась. Превозмогая слабость, я сел на землю. Они стал истончаться, просачиваться сквозь булыжники в глубь земли. Теперь надо обязательно найти его источник силы. Судя по всему, он где то на самом верху. Эх, кто-нибудь подошел бы и помог хотя бы встать. Неожиданно возле меня оказалась молодая девушка, которая достаточно крепко подхватила меня подмышки и попыталась поднять.
  - Не так, встань на колени или сядь на корточки, что бы я мог опереться на тебя.
  Она встала на колени и я всем весом навалившись на неё, вздел себя на ноги. - Подними мой меч и кинжал. Вложи их в ножны, теперь засапожник в правое голенище. Да снаружи его надо, снаружи. Умница, а теперь позови кого-нибудь из мужиков, мне надо подняться на самый верх вот этой башни. Ведь оттуда слетела эта тварь?
  А меня уже подхватили крепкие руки стражников. - Быстро меня в ту башню, откуда слетел Они, - и влекомый ими, еле успевая перебирать ногами, я буквально вознесся на самый верх. Возле закрытой двери мы остановились. - Дальше вам нельзя, я сам. Подождите меня здесь. Дверь открывалась с трудом, но открывалась. В нос шибануло смрадом, кровью и запахом тухлятины. То, что я там увидел, заставило заледенеть кровь в моих жилах. На стенах, на крючьях висело несколько трупов детей, девушек и даже двух стражников в доспехах. А в самом центре кровавой комнаты стоял самый настоящий трон, который светился темно-синим светом. Я проковылял к нему и постанывая от боли и жалости к себе самому уселся в него. Сидел я долго, пока все сияние не впиталось в меня, но никакого облегчения не почувствовал. Потом так же пошатываясь я вывалился из комнаты и прежде чем потерял сознание успел сказать: - Их всех надо будет похоронить,- а потом провалился в беспамятство.
  Приходил я в себя несколько раз и даже один раз осознал, что меня кто - то кормит с ложечки. Окончательно я пришел в себя среди ночи. Спать не хотелось, но глаза я открыл с трудом. Даже мысли в голове шевелились с большим трудом и вызывали боль во всем теле. Я скосил глаза в сторону свечи, что горела на столе, сплошь заставленном какими- то склянками и порошками. За ним сидя на стуле, дремала какая служанка в белом чепчике и фартуке. Мне показалось, что я гаркнул во все горло, что бы она принесла мне попить, а вместо этого из горла вырвался только шипящий хрип. Но этого хватило, что бы сиделка подняла глаза и с испугом уставилась на меня. - Пить,- выдавил я из себя, а эта дура, вместо того, что бы дать мне воды, с криком метнулась из комнаты. Правда, вскоре в комнате было негде протолкнуться. Старик, видимо доктор, с умным видом взял мое запястье, и даже попытался открыть мне рот, что бы заглянуть ко мне во внутренности. - Пить дайте,- вновь прохрипел я,- а потом чего-нибудь поесть.
  Оказалось, что в беспамятстве я провалялся почти месяц, то приходя в сознание, то теряя его. Два приглашенных лекаря сказали, что я не жилец на этом свете и только этот старик взялся за мое лечение. Его противные отвары и настои помогли окончательно затянуться моим ранам, а главное вывели из организма яд, которым были смазаны шипы этого гада.
   Самостоятельно я встал на ноги ещё через месяц, но меня шатало из стороны в сторону и передвигался я только с посторонней помощью.
  В один из визитов сэра Георга, я попросил его снарядить гонца в Велигож к мастеру Велимору и отвезти ему свои доспехи, меч и кинжал, которые после схватки с Они имели очень жалкий вид. Доспехи были порваны, а металлические пластины не только покорежены, но в некоторых местах и пробиты, а самое главное, то ли яд с шипов, то ли кровь этого монстра - проели сквозные дыры в них. Ещё хуже выглядело мое оружие - и кинжал и меч пришли в полную негодность. Дыры в лезвиях, щербины, истончившаяся сталь, все это придавало им столь плачевный вид, что казалось, стоит до них дотронуться, как они рассыпятся.
  День проходил за днем. Уже держась за стенку я мог двигаться сам, но ноги по - прежнему были ватными, а некоторые части своего тела я вообще не ощущал. И это вызывало беспокойство. Однажды отловив старика лекаря, когда вокруг него никого не было, я смущаясь спросил: - Док, один из шипов попал мне в пах, там ничего серьезного не повреждено? Он усмехнулся: - Если вы насчет своего детородного органа сэр Эндрю, то с ним все в порядке, а если и есть повреждения, то они, скорее всего у вас в голове. Примите мой совет юноша, найдите себе симпатичную служанку и займитесь с ней любовью. Уверяю, у вас все получится.
  Ага, советы давать легко, а если у меня не получится? И откуда мне знать, что я готов к этому, ведь я ничего не чувствую? Ни тяги, ни желания. - и это, для молодого мужика, которым я себя считаю, было странным.
  С небольшими передышками я, наконец- то, выбрался из башни, в которой меня разместили. Выйдя во двор и собравшись с силами, все - таки набравшись смелости, решил посетить место нашей схватки. Что неуловимое, неосознанное, тянуло меня туда. Вот и то место, где мы обменялись последними взглядами, и его рог больно саданул меня по лицу. Я стал внимательно рассматривать щели между булыжниками и мои старания были вознаграждены. Так вот что не давало мне покоя и притягивало сюда. Осторожно опустившись на колени, своим засапожником, с которым я не расставался, мне удалось выковырнуть из щели между камнями неприметный и очень маленький камешек. Так вот какой ты шарик силы и трансформации Они. Тот здоровый, что попал мне в руки, был обыкновенной обманкой. Я взял камешек и аккуратно положил его себе на ладонь. Тут же он превратился в пылающий шар и быстро втянулся в меня. Хитро придумано. Не знаю, сколько бы прошло времени, но этот гад вновь мог появиться в этом месте благодаря своей уловке, на которую я чуть было некупился.
  Я почувствовал себя значительно лучше, практически сразу же, как только процесс проникновения в мою ладонь был завершен. Слабость исчезла, исчезло и головокружение. Радостно улыбнувшись тому, что все налаживается, и я вновь готов обрести былую форму, собираясь уже подняться на ноги, я вдруг почувствовал, как чьи - то сильные руки подхватили меня подмышки и буквально вздернули на ноги.
  - Вам не кажется сэр Эндрю, что в последнее время мне приходится слишком часто приходить вам на помощь и помогать встать на ноги? Повернувшись, я увидел смеющуюся девушку, которую до этого ни разу не видел. - Леди, мы знакомы? - Да кто ж не слышал и не знает о знаменитом герое, который победил ужасного монстра на этом самом месте. И почему сэр Эндрю вы геройски не погибли? Тогда бы и я вошла в историю и легенды, как та, на руках которой вы издали свой последний вздох.
  - Так это вы леди первой пришли мне на помощь и помогли встать? Увидев, что я уверенно стою на ногах, она сделала шаг чуть в сторону: - Леди Мила, к вашим услугам. Я дочь старого друга сэра Георга и частенько гощу в его замке, как подруга его молодой жены. Надеюсь, мы с вами ещё увидимся сэр,- она крутанулась на каблучках, задев меня подолом своего пышного платья, так что последние свои слова я уже произносил ей в спину: - Я очень на это надеюсь миледи.
  Возвращался я в свою комнату уже уверенным в себе и своих силах. Хватит изображать из себя больного и немощного. Надо будет сегодня попросить радушного хозяина разрешения покопаться в его оружейной и подобрать себе оружие для тренировок, да и для повседневной жизни тоже, а то без привычной тяжести на боку я чувствую себя раздетым.
  Обедал я в своей комнате, но уже с отменным аппетитом и даже попросил добавки. А вот от лекарств и пилюль старого доктора категорически отказался. - Доктор, вы сотворили чудо, подняв меня на ноги так быстро, что я уже чувствую в себе силы полностью отказаться от ваших настоев и отваров.
  Мой отказ он воспринял спокойно и даже с каким то равнодушием и только поинтересовался, не чувствую ли я покалывания в кончиках пальцев....
  В оружейную меня сопроводил лично сэр Георг, и даже посоветовал несколько клинков, которые, по его мнению, имели качественную сталь. А вот кожаных доспехов у него не оказалось, только рыцарское железо и цельнометаллические панцири. Пришлось выбрать кольчугу, которую я тут же примерил, и которая оказалась немного тяжелее моих доспехов и к тому же сковывала мои движения с непривычки. С мечами вышла заминка, но и тут мне удалось подобрать под свою руку. Сэр Георг посмеивался: - Сэр Эндрю, вы совершенно не выглядите как легендарный герой, и если б я не знал что вы вольный охотник и не видел подтверждение этому, я б никогда не поверил в то, что о вас рассказывают. - А что, уже рассказывают что то уму непостижимое?
  - Конечно. И до нас докатились слухи о бесстрашном воине и мастере оружия, который в одиночку победил неуязвимого Черного рыцаря, мимоходом уничтожил более сотни мелкой нечисти, избавил зачарованное озеро от двух страшных чудовищ и завоевал сердце прекрасной принцессы, но влекомый своим долгом продолжил свой путь в неведанные земли. И уж поверьте, то, что произошло на турнире и в моем замке уже сейчас обросло такими подробностями, что я диву даюсь фантазии людей. Кстати, если вам нужен укромный уголок для ваших занятий и тренировок, то можете воспользоваться внутренним двориком, куда посторонним вход запрещен. Отныне, я думаю, ваше состояние позволит вам принимать участие в совместных приемах пищи. Не поверите, но все мои обеды и ужины уже расписаны на месяц вперед среди моих соседей, друзей и знакомых. Все хотят воочию увидеть вас....
  Первая моя тренировка была скоротечной. Я чувствовал неудобство в кольчуге, а выбранные мною мечи были инородными в моих руках. Только с утра я смог провести первое занятие на должном уровне. Я убедился, что за время своей болезни растерял многие навыки, мои удары потеряли резкость, быстроту, силу. Все приходилось восстанавливать с самого начала, будто я новичок и впервые в жизни взял в руки меч. Ну, если не впервые, то, по крайней мере, давно его не держал.
  Почти два часа я изнурял себя всевозможными упражнениями до тех пор, пока не почувствовал усталости и некоторой боли в мышцах, и только после этого пошел привести себя в порядок. Перебираться в донжон я отказался, меня вполне устраивала та относительная свобода в 'своей' башне, где проживали только я и старый доктор. Док оказался весьма знающим человеком и считал своим долгом не только наблюдать меня, но и просвещать во всяких хитросплетениях местного быта и нравов. Именно от него я узнал достаточно скандальные подробности его женитьбы на леди Виолете, которую все взвали Виола. Это девица буквально женила на себе лорда Георга. На одном из званых ужинов, которые устраивал лорд, и на которых присутствовала в числе приглашенных эта девица, она во всеуслышание заявила, что после всего, что произошло между нею и лордом Георгом, он просто обязан на ней жениться, если он конечно честный человек и настоящий рыцарь. Самое интересное, что лорд симпатизировал данной девице, но ничего себе такого, как благородный человек, не позволял, а так как слова эти были сказаны прилюдно, то ему ничего не оставалось как тут же объявить о своем намерении жениться на леди Виоле, которое она тут же приняла, а через пару месяцев состоялась и свадьба. На время пока в замке было небезопасно, она с сыном уехала погостить к своим родителям, а недавно, пока вы ещё не вставали, вернулась назад. Своеобразная девица, значительно моложе своего мужа, но души в нем не чает, смотрит на него постоянно влюбленными глазами, так что думаю, что у них скоро опять будет пополнение семейства. К тому же она отвадила всех незамужних, кроме своей младшей сестры леди Милославы, для которой на правах старшей сестры подыскивает достойную кандидатуру в мужья.
  Встречались мы с доктором только за завтраком, где он и просвещал меня, а заодно иногда предпринимал попытки накормить одной из своих чудодейственных пилюль. А вот обеды и ужины превратились в настоящую пытку. На меня смотрели с широко раскрытыми глазами, а самое главное каждый раз от меня ждали рассказ о моих подвигах и приключениях. Один или два раза ещё можно, но каждый день....
   Сразу же после завтрака я взял за правило совершать конные прогулки по окрестностям на Воронке. Иногда эти прогулки затягивались, так как я заезжал в какую-нибудь удаленную рощу и там тренировался, точно зная, что ни какие посторонние взгляды из за штор и гардин не жгут мою кожу, как это происходило во внутреннем дворике. Я даже иногда позволял себе пренебрегать своими обязанностями почетного гостя, что конечно вызывало некоторое неудовольствие, но было принято с пониманием. А потом интерес к моей скромной персоне возрос на столько, что теперь и на конных прогулках я ездил в сопровождении 'свиты', которая старалась не попадаться мне в открытую на глаза и следовала на некотором удалении. А все из - за того, что какой то бродячий вампир решил приблизиться к замку, и совершенно случайно, ну почти что случайно, наткнулся на меня, а несколько человек из прислуги это видели.
   В другой раз я бы и не вспомнил об этой досадной встрече, так как вампир был слабым, к тому же дневной и специализировался в основном по детям. Я зарубил его довольно легко, а потом и сжег его останки. Так эти олухи такого наговорили в замке - с их слов я встретился с десятком вампиров, которые скопом напали на меня, когда я им загородил дорогу в замок, и мой меч сверкал как молния, а их ошметки забрызгали всю дорогу. Более того, от моего взгляда их останки сгорели без следа, а я, как ни в чем не бывало, продолжил объезжать владения сэра Георга в поисках другой нечисти. Все мои слова о том, что вампир был слабым и в единственном экземпляре воспринимались как присущая мне скромность и нежелание выпячивать свои подвиги. Я злился, скрежетал зубами, но ничего поделать не мог.
  Наконец- то я почувствовал себя полностью готовым к продолжению путешествия, а от Велимора не было ни каких вестей, хотя все назначенные мною сроки уже прошли. Свой выезд я назначил на послезавтра, предупредив об этом гостеприимного хозяина. По случаю моего отъезда сэр Георг устроил пир для обитателей замка и близких друзей. Гостей было немного, человек сорок, не считая тех, кто входил в ближнее окружение лорда и жили в замке. Дождавшись, когда пир покатится по наклонной плоскости и, выслушав многочисленные здравицы и тосты в свой адрес, я решил сбежать, благо сэр Георг разрешил мне подобрать себе новую кольчугу, так сказать про запас. Перед входом в оружейную меня ждал сюрприз в виде леди Милы, которая преградила мне вход, решительно взяла под руку и вывела во двор.
  - Я вижу сэр, вы не собираетесь прилагать каких-либо усилий, что бы сблизиться со мной или хоть как то привлечь мое внимание. Я что такая некрасивая, что вы ни разу не взглянули на меня за столько дней вашего пребывания в замке?
  - Леди, если б я обращал внимание на всех красавиц, что окружают или окружали меня, мне некогда бы было восстанавливать свои силы, навыки и следить за своей формой. Я давно бы превратился в покойника, если б следовал зову своего сердца и не слушал слова своего разума.
   - А что ваше сердце и ваш разум говорят обо мне сэр Эндрю?
  - Мое сердце мне говорит, что вы прекрасны леди Мила и что я был бы с вами счастлив провести всю оставшуюся жизнь под одной крышей. Но мой разум мне твердит,- Эндрю, тебя не зря учили и присвоили высокое звание 'вольный охотник', это высокая честь, считаться вторым человеком, - где и после кого, я скромно умолчал, - но эту честь надо не просто заслужить, её надо постоянно подтверждать своими поступками.
  Ну а дальше все произошло как в сказках. Требовательно затрубил рог, после небольшой суматохи ворота были открыты и отряд блестящих рыцарей въехал во внешний двор. Они спешились, а так как кроме нас ещё никто не успел выйти из любопытствующих, то старший отряда и обратился ко мне:
  - Я лорд Максимилиан, личный посланник его величества, где я могу увидеть сэра Эндрю Ньюкасла?
   Не успел я открыть рот, что бы представиться, как вмешалась леди Мила: - Он перед вами лорд. Этот молодой юноша и есть сэр Эндрю. Правда не похож на того героя, которого рисует воображение?
  Я сделал шаг навстречу и представился: - Сэр Эндрю, чем могу служить?
   - Сэр Эндрю, у меня для вас личное послание короля,- и он достал из футляра свиток и передал мне. Кто то из слуг тут же поднес поближе факел, что бы я мог его прочитать, леди Мила расположилась у меня за спиной так, что бы и она могла читать через мое плечо.
  
  
  7.
  
  'Дорогой брат, до нас дошли известия, что в одной из схваток с лордом темных сил вы серьезно пострадали. Если процесс вашего выздоровления и обретения былой формы затягивается, буду весьма рад принять вас в нашем дворце, где к вашим услугам будут надлежащие забота и внимание, а так же услуги лучших лекарей королевства. Сэр Максимилиан проводит вас. Ежели вы уже чувствуете в себе достаточно сил, что бы продолжить свое путешествие на юг, тот настоятельно рекомендую вам в предгорьях Эльблана найти место под названием 'Черный камень' и попытаться разрушить его. Более подробные сведения вы получите у моего посланника.' Дата, подпись, королевская печать.
  Леди Мила, что все это время жарко дышала мне в ухо, с восторгом прошептала: - Мое сердце мне говорило, что вы отнюдь не простой рыцарь, но даже и оно не могло предположить, что вы брат его величества короля Гермина. - Леди, послание его величества предназначалось лично мне, и если, по счастливой случайности, вам удалось его прочитать, то это не значит, что написанное там должно стать достоянием всех. Не заставляйте меня прибегнуть к крайним мерам, что бы сохранить все в тайне. Хотя....
  Сэр Максимилиан, среди вашего отряда есть рыцари, которые ещё не обременены семейными узами?
  - Да милорд. - Поручите их заботам и опеке леди Милославу. Они должны будут опекать её в течение двух недель со дня моего отъезда, потом будут вольны поступать по своему разумению.
  - Милорд, часть рыцарей моего отряда горит желанием присоединиться к вам.
  - Это исключено лорд, я как представитель верхнего мира не подвержен влиянию магии Фангории. Ваши же рыцари, вне всякого сомнения достойные и храбрые воины, не смогут противостоять магии нечисти, что вынудит меня больше заботиться о их защите и безопасности, чем выполнять свой долг по уничтожению всяких тварей,- и что бы перевести разговор на другую тему, я указал на одного из рыцарей, что держал внушительный сверток в руках и стоял чуть в отдалении от всех остальных.
  - Это мои доспехи и оружие? - Да сэр, мастер Велимор две недели не смыкал глаз, что бы успеть все изготовить в срок. Он просил передать вам, что это самое лучшее из всего, что ему приходилось делать.
  Мне протянули сверток, и я тут же развернул его. Те же простые кожаные доспехи, которые не привлекают внимание, разве что не такие потертые как мои прежние и пахнут ещё новой кожей, а вот меч и кинжал имели совсем другой рисунок стали, но думаю, что от этого они не стали хуже.
   - Его величество хотел бы вас видеть при своем дворе. Он обеспокоен тем, что вы, не оправившись от ран, ринетесь на юг.
  - Это высокая честь, лорд Максимилиан, получить личное приглашение от его величества, но я хотел бы продолжить свое путешествие. Видите ли, некоторые обстоятельства выше нас, а сведения, поступающие с юга, заставляют меня лично побывать там. Велимору моя благодарность и наилучшие пожелания.
  Лорд заулыбался: - Его величество так и предполагал, что вы сначала поедете на юг, а потом, как только появится возможность, пребудете погостить у него некоторое время, так сказать неофициальный братский визит.
  Мы раскланялись, и я отправился в свои покои с твердым намерением примерить доспехи, хорошенько выспаться и завтра же утром сбежать из замка.
  Пир, с прибытием посланника короля, обрел второе дыхание и где то часа через два, сквозь сон я слышал громкие песни и хохот, что раздавались из зала и доносились даже до моей комнаты. Рано утром, когда только начало светать, я уже был на ногах. Заглянув в зал, я убедился, что празднество не закончилось, самые крепкие ещё сидели за столами и продолжали пировать. В своих доспехах я не бросался в глаза и смог спокойно позавтракать. Только сэр Максимилиан заметил меня и поспешно вышел во двор.
  - Сэр Эндрю, пора? - К сожалению да. Извинитесь от моего имени перед лордом Георгом и поблагодарите за все, что он сделал для меня. - Его королевское величество просило передать на словах, что в предгорьях Эльблана существует портал, для проникновения сильной нечисти в Фангорию, и что она появляется в наших землях не из верхнего мира. Будьте осторожны. Надеюсь увидеться с вами через некоторое время при дворе его величества.
  Я вскочил в седло Воронка, который уже в нетерпении бил копытом и, неслыханная честь для одиночного всадника, выехал через главные ворота. Меня ждала долгая дорога на юг, и какой - то там 'черный камень'. В этот раз я решил не размениваться на всякую мелочь, с ней справятся и без меня, а сосредоточиться на разных темных пятнах, зачарованных местах и заколдованных замках. Первый из них попался мне буквально через десять дней после моего отъезда от лорда Георга. Надо признаться, что первые несколько дней я предпочитал удаляться от места своего вынужденного отдыха на повышенной скорости, опасаясь, что за мной увяжется 'свита' из местной молодежи. Так что за это время мы проскакали путь, который я обычно прохожу за пятнадцать дней.
  На одном из постоялых дворов, я услышал интересную историю об этом замке. Один из пьяниц, за кружку пива, рассказывал своим собутыльникам, что в замке живет ведьма, которая вот уже больше ста лет не стареет, а каждый её новый муж умирает через десять лет.
  - Говорят,- отхлебывая из кружки продолжал он,- она высасывает из них жизненную силу и за счет этого не стареет. А ещё говорят, она тем самым мстит всем мужикам, которые хотят захапать её добро, земли и замок. Один раз в месяц, когда приходит полная луна, она принимает свой истинный облик, и кто увит её в это время, тот сразу же окаменеет,- страшным шепотом продолжал он,- Вот по этому её замок и двор весь заставлен фигурами окаменевших людей. А красоты она такой, что все, кто не взглянет на неё, влюбляются без памяти и забывают обо всем на свете. Я не попал под её чары только потому, что был мертвецки пьян, и случайно выбрался за пределы её замка, а проспавшись, бежал от того места что было сил, вот по этому и уцелел.
  Хозяин двора подтвердил, что о замке идет дурная слава и что мужчины действительно долго там не задерживаются, а вот в чем дело, он не знает. Этого было достаточно для того, что бы во мне проснулся интерес и я решил навестить эту таинственную хозяйку. До замка я добрался на исходе второго дня. Со стороны он выглядел как игрушечный, ни какой мрачности и таинственности в нем я не почувствовал, а вот то, что им управляла женщина, было видно издалека. Везде клумбы, цветники, пестрое разнообразие трав, кустарников и деревьев. Все аккуратно подстрижено и ухожено, да и сам замок больше похож на некий загородный дом, чем на грозное укрепление.
  Первое что бросилось в глаза, это обилие женщин и почти полное отсутствие мужчин. Меня и Воронка приняли без всяких разговоров и опросов. Проверив, как разместили моего жеребца и удивившись, что даже конюхи здесь женщины, я прошел в отведенные мне покои. Именно не комнату, а покои - спальня, рабочий кабинет, комната для визитов и посетителей. Не успел я как следует все осмотреть и проверить, как в дверь раздался стук и после моего разрешения в покои вошла статная высокая женщина среднего, неопределенного возраста. Ей можно было дать от тридцати пяти до пятидесяти лет. Строго и даже осуждающе посмотрев на меня она представилась: - Я хозяйка этого замка леди Шарлота. - Сэр Эндрю Ньюкасл, младший сын барона Нешвил, к вашим услугам сударыня,- поторопился представиться я.
  - Что вас привело в наши края сэр Эндрю? Неужели вам не рассказывали о нашем замке? - Я путешествую на юг. Хочу добраться до самых предгорий Эльблана и поближе познакомиться с этим удивительным краем. О вашем замке и историях связанных с ним, естественно слышал, но за время моего почти трехлетнего путешествия по Фангории я слышал ещё и не такое, так что меня не испугали слухи о том, что вы ведьма, не стареете, и что мужчины в вашем замке мрут как мухи.
  - А вы смелы сэр Эндрю. А что если я действительно ведьма?
  - Это маловероятно. Во первых у вас светлые волосы и вы не использовали отвары, что бы придать им такой цвет, во вторых у вас на поясе нет связки ключей, а это непременный атрибут ведьм, а в третьих, ведьмы ведут уединенный образ жизни и стараются не обзаводиться семьей, а тем более детьми, а у вас, судя по всему есть одна или две дочери.
  - Вы наблюдательны сэр Эндрю, надеюсь, за ужином вы расскажете нам, как пришли к таким выводам. Сейчас вам принесут воды, что бы вы могли умыться с дороги, а с гонгом вас проводят в трапезную. К сожалению, мы не ждали гостей, и моечная будет готова только после ужина, вас это не сильно расстроит, или вы не привыкли мыться часто?
  Я пропустил её колкость мимо ушей: - Один мой очень хороший знакомый говорил, что чистота залог здоровья, и что в здоровом теле - здоровый дух. Так что я при первой возможности предпочитаю пользоваться не только гостеприимством хозяев у которых нахожу кров и приют, но и их моечными комнатами. И мне жаль, что вы не совершаете омовений ежедневно и у вас не оказалось запаса теплой воды.
   Леди Шарлота фыркнула и не произнеся больше ни слова вышла. Тут же две молоденькие служанки внесли таз для умывания и два кувшина с теплой водой. Я быстро разделся до пояса, завязал полотенце, что бы не намочить брюки и приказал лить сначала себе на шею, и только потом на лопатки. Служанки оказались бестолковыми и не очень умелыми, что впрочем не помешало закончить мне умывание почти что без ущерба для моей одежды и даже побриться кинжалом.. Так же не произнеся ни одного слова служанки исчезли из моих покоев, и я получил возможность спокойно одеться. После недолгого размышления, я все - таки одел доспехи и опоясался мечом. А вдруг она какая-нибудь не правильная ведьма, да и с оружием я чувствовал себя увереннее в незнакомой обстановке. Я даже успел немного посидеть в мягком кресле и немного расслабиться, прежде чем прозвучал сигнал к ужину. Не дожидаясь, пока за мной придут, я вышел в коридор и остановился, определяя в какую сторону мне идти и откуда разносился запах снеди.
  Как раз в это время появилась служанка в белом переднике и пригласила меня следовать за ней. Вела она себя на удивление не естественно, то есть не бросала на меня скрытых, полускрытых или откровенных взглядов, держалась на определенном расстоянии и даже не пыталась дотронуться как бы ненароком. И это в замке, где нет мужчин. Все таки в нем есть что то странное.
   Трапезная оказалась небольшой залой, я бы даже сказал уютной комнатой. В середине прямоугольный стол, совсем не длинный и рассчитанный не больше чем на шесть человек. Во главе стола стояло высокое кресло с подлокотниками, а вокруг него обыкновенные стулья с прямыми спинками. Служанка показала мне мое место, как я и предполагал, оно было на другом, противоположенном конце стола от кресла. Я сел и стал ждать появления хозяев. Судя по приборам их было трое, так что мое предположение о дочери или дочерях могло вполне подтвердиться. Наконец дверь на противоположенном конце залы открылась и в трапезную вступили леди Шарлота в сопровождении молодой девушки приятной наружности и молодого человека явно моложе меня, почти что ещё мальчика, который имел явное сходство, как с леди, так и с молодой девушкой.
   Я торопливо встал со своего места, вышел из за стола и поспешил сначала отодвинуть кресло, а потом придвинуть его на место так, что бы леди Шарлота могла удобно сесть за стол. Потом эту же процедуру я повторил и для молодой леди, которая и глазом не моргнула, а терпеливо ожидала окончания моих манипуляций. Юноша, естественно, уселся сам. Занял отведенное мне место и я. Как только я уселся, тут же служанки стали разносить блюда на выбор. Так как это был ужин, то выбор блюд был небогатым. Я ограничился тремя видами мяса, бараньей ногой и гречневой кашей с подливом, потом посмотрев с недоверием на заставленный передо мной стол, добавил ещё два вида сыра и большой кувшин разбавленного вина, попросив предварительно разбавить его вдвое.
   К моему сожалению, спокойное застолье продолжалось недолго, я не успел даже съесть и половины приготовленных блюд, как леди Шарлота посчитала, что я уже не умру от голода и задала свой первый вопрос: - Откуда вы прибыли в наши края сэр Эндрю? Обычно путешественники обходят этот район стороной, предпочитая держаться почтового тракта, где и дорога накатана и постоялые дворы встречаются чаще. Да, позвольте вам представить - моя дочь леди Сандерина, но мы обычно зовем ей Санди, и мой сын Дэвид. Так откуда вы к нам прибыли сэр Эндрю, я, простите, не расслышала?
  - Непосредственно в ваш замок сударыня, я прибыл из замка лорда Георга, где погостил некоторое время. Это не далеко от вас, дней пятнадцать конного пути. К счастью я выбираю не проторенные дороги, а те, которые короче ведут к моей цели, а то, боюсь, мне пришлось бы добираться до вашего прекрасного замка почти месяц.
  - А к лорду Георгу вы откуда прибыли? - не унималась леди Шарлота.
  Я сделал вид что задумался, припоминая свой путь. - Скорее всего из города Бароянск, там я тоже останавливался на пару дней для небольшого отдыха. Это примерно, если следовать коротким путем, то месяца три - четыре от вашего замка, хотя могу и ошибаться в ту или иную сторону. Потом мне попался Обервиль, но я там остановился в пригороде всего на один день, а потом уж замок сэра Георга.
  - Надеюсь ваш путь был безопасным, судя по тому, что у вас почти что новые доспехи?
  - О да, леди,- произнес я с самодовольным видом. - Только пару раз какие то лихие люди позарились на мое имущество, но получили достойный отпор.
  - У вас наверное и конь быстроногий? - ехидно, не поднимая на меня глаз, поинтересовалась молодая леди. - Воронок то? - я сделал вид, что не заметил подколку, - Он не только быстроног, но и к тому же весьма вынослив. За три года нашего путешествия мы научились понимать друг друга с полуслова, полжеста.
  - Вы путешествуете уже три года? - вновь спросила леди Шарлота,- и откуда вы начали свой путь, если это не секрет? - Да нет ни какого секрета. Есть такое местечко недалеко от города Велигож - Ньюкасл, вот от- туда я и начал путешествовать. А юг выбрал потому, что не люблю людных мест и столпотворение народа, которое меня ожидало, если б я направился на север или в центральные районы королевства.
  - Похвальный выбор для молодого человека вашего возраста. А Ньюкасл это случайно не то место, где находится специальная школа для молодых людей и где их учат воинскому искусству?
  - Случайно то леди. Именно по - этому я и ношу приставку к своему имени Эндрю Ньюкасл.
  - Так значит вы выпускник этой школы? - Ну, это не совсем так. Мне не дали доучиться и выперли из школы, за какой то дисциплинарный проступок, который я и за проступок то не считал. Кто ж знал, что этот пункт они спрячут где то в середину подписанного мною многостраничного договора, который я, конечно, полностью не читал. Так, первую и последнюю страницу просмотрел.... В общем, меня выгнали, но поименование присвоили.
  - Мой сын Дэвид, как только немного подрастет, собирается поступить в эту школу.
   - Похвальный выбор,- одобрил я. - Да только в школу, как вы понимаете, берут не каждого желающего. Для поступления надо готовиться и в первую очередь обратить внимание на умение владеть оружием и физическую выносливость. А судя по вашему сыну, у него есть некоторые пробелы в этих вопросах. Если хотите, я напишу рекомендательное письмо к лорду Георгу и он займется подготовкой мастера Дэвида.
  - Вы уверены, что лорд Георг с пониманием и вниманием отнесется к вашей рекомендации? Я пожал плечами: - Мы с ним успели подружиться, не смотря на некоторую разницу в возрасте. К тому же сестра его жены положила на меня глаз и мне пришлось ретироваться из замка.
  Леди Шарлота, а можно я задам вам несколько не очень приятных вопросов, на которые вы, если сочтете нужным, можете не отвечать?
  И леди и молодая леди переглянулись. - Если ваши вопросы касаются непосредственно тех историй, что связывают с нашим замком, то лучше, если я сама вам все расскажу, а уж потом вы зададите ваши вопросы.
  Да, действительно, на замке лежит какое то невидимое проклятие. Мужчины здесь долго не живут и не задерживаются, имеется в виду те, кто отважится погостить у нас некоторое время. Те же, кто поселяется у нас, через некоторое время без видимых причин начинают болеть и вскоре умирают. Мальчикам рожденным здесь это не грозит. Почему это происходит, никто не знает. Но вот уже несколько поколений основное население нашего замка - женщины и девушки. С ними ничего не происходит. Вы об этом хотели расспросить сэр Эндрю?
  - Именно так миледи. А мне можно будет получить разрешение осмотреть ваш замок,- его подвалы и укромные места под шпилями башен? Я очень люблю разгадывать разные тайны.
   Леди Шарлота пожала плечами,- Осматривайте, хотя и до вас его облазили снизу до верху, включая даже универсалов,- и она внимательно посмотрела на меня. - И что, ничего не нашли?
  - Ничего, - подтвердила леди Сандерина. - Значит или плохо искали, или искали не там,- сделал я категорический вывод и сделал многозначительное лицо. Молодая леди прыснула в свою тарелку, улыбнулась и леди Шарлота. А Дэвид набрался смелости и спросил: - Сэр Эндрю, а когда вы напишите рекомендацию лорду Георгу.
  - Да хоть сейчас, пусть только принесут бумагу и чернила.
  - Нет, нет,- вмешалась леди Шарлота, - все только завтра, а сейчас пусть наш гость спокойно поест, а мы ему мешать не будем....
  После чего ужин закончился в полной тишине и я с удовольствием съел все, что отложил для себя и даже стал посматривать на пироги с ливером, думая,- взять с собой несколько штук с оставшимся вином или нет? Заметив мои страдания леди Шарлота произнесла: - Поднос с пирогами и кувшин разбавленного по вашему вкусу вина, доставят в ваши покои. А сейчас вас ждет моечная сэр Эндрю. До завтра.
  Она встала, дождалась пока я обогну стол и отодвину её кресло, после чего величественно пошла к выходу на хозяйскую половину, бросив мимоходом: - Санди, Дэвид, долго не засиживайтесь, нашему гостю надо отдохнуть с дороги.
   Как только она вышла, меня сразу же засыпали вопросами. И если молодую леди в основном интересовали расцветки и фасоны модных платьев, то Дэвида жизнь и быт Ньюкасла....
   В моечную я попал только через час с небольшим, но зато наплескался вдоволь и в свое удовольствие...
  - Дэвид, не топчись у меня под дверью, заходи, я давно уже не сплю.
  - Доброе утро сэр Эндрю, как спалось? - Нормально. Только у меня привычка вставать в пять утра. Так что я уже и потренироваться успел, и ополоснуться и даже проголодаться. Ты чернила и бумагу принес? - Да вот как то случайно с собой прихватил.
  Я сел за стол, поправил меч, немного задумался и написал: - Сэр Георг, парень хочет поступить в Ньюкасл, ему надо будет помочь окрепнуть и научить владеть мечом. Возьмите его к себе сначала пажом, а через годик, если он выдержит, то и оруженосцем. Сэр Эндрю.
  Я вслух прочитал написанное и передал листок пареньку. - Учти Эндрю, у сэра Георга тебе придется нелегко, а в школе в десять раз труднее. Там не будет рядом мамы и сестры, которые о тебе заботились, зато там будет подъем в пять утра, работа и тренировки до седьмого поту, невкусная, но сытная еда и крепкий сон, как только подушка и голова соприкоснуться. Хорошенько подумай, прежде чем принять окончательное решение. На все про все у тебя будет три года. В школу принимают с шестнадцати лет.
  - Тогда четыре года, мне только двенадцать недавно исполнилось. - Тем лучше, у тебя будет больше времени подготовиться. Видишь ли Эндрю, из тридцати желающих поступить принимают только шесть человек. Из десяти поступивших в школу, её заканчивают только половина и учеба там не сахар. Ого, это сигнал к завтраку? Так чего мы стоим, пошли скорее, пока без нас там все не съели.
  Все повторилось так же и как на ужине, с той лишь разницей, что на этот раз в зале были мы вдвоем с Дэвидом. Однако стулья мне предстояло двигать одному. Когда дамы расселись и приступили к трапезе, я тихонечко поинтересовался у Дэвида почему он не помог своей сестре, на что он мне так же тихонько ответил, что она запретила ему это делать.
  За завтраком леди Шарлота прочитала мое письмо к сэру Георгу, саркастически хмыкнула, но ничего не сказала по поводу содержания. - Прямо сегодня в обед, ты Дэвид с Санди отправишься с этим письмом в замок к сэру Георгу. С королевской почтой вы достигнете его владений через четыре дня, если не будете нигде останавливаться, ещё день на принятие решения сэром Георгом и через пять дней я жду вас обратно. Это время сэр Эндрю, надеюсь погостит в нашем замке.
  Я пожал плечами: - Знаете леди Шарлота, мне было бы более приятно побыть под надзором молодой леди это время. К тому же уверен, в отличии от вас, она в детстве облазила все закоулки вашего замка и сможет мне оказать неоценимую услугу. И ещё, боюсь, появление молодой и красивой леди в замке будет воспринято немного недоброжелательно молодой женой сэра Георга. К тому же с вашей целеустремленностью вы доберетесь до замка за трое суток, ещё трое суток на возвращение, так что за неделю вы управитесь. Обещаю дождаться вашего возвращения, и, возможно, мне удастся за это время разгадать тайну вашего замка.
  Леди Шарлота задумалась, а потом тряхнула головой: - В ваших словах есть резон сэр Эндрю. Конечно я поеду сама. Хочу вас предупредить, если вы будете приставать или домогаться моей дочери...- Ну что вы миледи, у вас полно хорошеньких служанок....
  - Вот и прекрасно, мы понимаем друг друга. Дэвид, вам следует закончить завтрак и поторопиться со сборами, через два часа мы выезжаем. Сандерина видите себя прилично, что бы мне потом не пришлось краснеть за вас. - Будьте спокойны миледи, я глаз не спущу с этого молодого человека....
  В отличии от Дэвида, мне торопиться было некуда, по этому я поел с аппетитом, а молодая леди не спускала с меня глаз. Из за стола она встала не раньше, чем я насытился и, зараза, с независимым видом ждала, пока отодвину стул.
  - Сэр Эндрю, я готова вас сопровождать в интересующие вас мета нашего замка. Я с сомнением посмотрел на неё: - В этом пышном платье? А что-нибудь попроще у вас есть надеть?
  8.
  
  Где то через час с лишним леди Шарлота и её сын отбыли на почтовый тракт, куда они намеревались прибыть, что бы успеть в карету королевской почты и дальше путешествовать уже в ней, только меняя лошадей на станциях почти до самого замка сэра Георга. Только после этого леди Санди, как она милостиво разрешила себя называть, соизволила переодеться в 'дорожный костюм', который впрочем, мало чем отличался от её пышного повседневного платья, разве что подъюбников было меньше.
  Знакомство с замком я попросил начать с подвальных помещений как в самом донжоне, так и в подсобных помещениях. Что я там надеялся увидеть - я и сам не знаю, надеялся на свой внутренний голос и чувство опасности, которое меня никогда ещё не подводило. Начали мы естественно с главной башни, облазили все кладовые, спустились даже к колодцу на случай осады, но ничего примечательного я не заметил. Только возле одной двери молодая леди немного замялась.
  - Вход в темницу? - нейтрально поинтересовался я.
   - Да, - нехотя согласилась она. Это дверь в нашу тюрьму. Но вы ничего не подумайте сэр Эндрю, мы в ней давно уже никого не держим. Многие годы она пустует, мы даже не закрываем её на замок.
  - И все - таки я хотел бы в неё заглянуть, так просто, для очистки совести.
   - Как вам будет угодно,- она подошла к двери взялась за кольцо, которое заменяло ручку.
  - Подождите миледи,- остановил её я,- Позвольте мне первому войти, - и, словно рисуясь перед молодой девушкой, я вытащил свой меч, оттер её плечом от входа и рывком распахнул дверь. Если б я немного не присел на пороге и не выставил меч острием вверх, то эта зубастая тварь вполне могла цапнуть меня за голову, а так её зубы клацнули у меня над головой, а я, следуя своим инстинктам, ударил как копьем. Вот тебе и пустая темница.
  - Леди, - сказал я нравоучительно, осматривая убитую тварь, - все помещения надо периодически обходить и проверять и лучше в сопровождении тех, кто может дать отпор незваному гостю.
  - Это что? - заикаясь спросила она и грохнулась в обморок. Хорошо, что я был готов к подобному развитию событий и поймал её в свои объятия. Подхватив её на руки и ненароком, чисто для удобства, взявшись за её грудь, понес леди наверх, не забыв прикрыть дверь. Мало ли что там ещё в этой тюрьме обитает. Уже когда лестница заканчивалась, молодая девушка пришла в себя. Вместо того, что бы поблагодарить меня за то, что я не дал ей упасть на каменный пол, она зашипела как змея. - Что вы себе позволяете, немедленно отпустите меня и прекратите меня лапать, я вам не служанка.
  - Были б вы были служанкой, я б не тащил вас наверх на руках, а так бы и оставил у дверей, где вы так не вовремя решили прилечь и отдохнуть. И лапать я вас не стал бы, а сразу воспользовался моментом....
  Она вырвалась и встала на ноги. - Вы хам и невоспитанный мужлан, - гневно произнесла она. - Куда вы направляетесь? Выход там.
  - Это вам на выход сударыня, а мне вниз, в вашу милую темницу. Эти твари всегда живут парами, и если самка снесла яйца и села их высиживать, то встреча с ней будет ещё та. Нет ничего противнее чем встретиться с самкой ёкая, которая к тому же может быть уже превратилась в мононокэ.
  Из моих слов молодая леди ничего не поняла и даже не стала делать виду, что поняла.
   (В японском языке слово 'ёкай' имеет очень широкое значение и может обозначать практически все сверхъестественные существа японской мифологии, или даже заимствованные из европейской: от злобных они до кицунэ или снежной женщины Юки-онна. Мононокэ (яп. 物の怪 Мононокэ?, досл. 'Воплощённый злой дух', т.е. являющийся не призраком, а вполне материальным существом) - существа, куда сильнее обычных ёкай, так как это люди, или реже - животные, которые обратились в ёкай под действием тяготящих их чувств, таких как ненависть, злоба, зависть, месть, ревность и др. Мононокэ упоминаются в японской литературе, как целый класс существ, обладающих значительной силой, превзойти которую может только Аякаси, являющийся, в теории, хозяином или властелином мононокэ. Целью мононокэ, зачастую, является банальное убийство людей, являющихся объектом сильных негативных эмоций, пробудивших духа.)
  - Я пойду с вами. - Ну уж нет леди. Меня ждет серьезная схватка, и вытирать вам сопельки мне будет некогда. А ну вы опять грохнетесь в обморок и ударитесь головой об камни? А если вы испугаетесь, да к тому же очень сильно? Испуг и страх питают ёкаев, от этого они становятся сильнее. Нет уж, вы лучше подождите меня за дверью в подземелье, только одна, никого не зовите, а то ляпните что-нибудь не подумавши, испугаете людей и усилите эту тварь.
   Не оглядываясь, я пошел вниз, перед дверью немного притормозил, проверяя как извлекается кинжал, обнажил клинок и рывком открыл створку. Тишина и темнота. Переступив через большую зубастую голову с маленьким тельцем, стараясь ступать бесшумно, прижимаясь к стене спиной, я стал пробираться от двери к двери. Некоторые были закрыты на замок, такие я не проверял, а вот те, которые были открыты, осматривал самым внимательным образом. Почти что в самом конце коридора внезапно засветилась дверь. Вот только этого мне не хватало. Очередной сюрприз мононокэ? Я подошел к двери и ударом ноги попытался её открыть. Как бы не так, именно эта дверь открывалась наружу. Мне стало даже смешно и я, не удержавшись, хихикнул. Дверь я все равно открыл рывком и отскочил в сторону, тут же струя пламени ударила в стену напротив. Не дожидаясь, когда ёкай перезарядится, я ворвался в камеру. У стены сидела толстая женщина с вздувшимся животом, который продолжал расти и распухать. Ещё немного и она вновь будет готова пустить огненную струю. Не раздумывая я метнулся к ней и рубанул по шее. У меня в голове билась только одна мысль,- не зацепить живот и не дать ей выдохнуть огонь на себя. Выдохнуть на себя я не дал, а вот весь потолок она оплавила.
  Раздавив три яйца каблуком, которые я обнаружил, когда сдвинул тщедушное тельце, в которое превратилось ёкай, схватив за тонкие ножки, я потащил её к выходу. По дороге прихватил и лже дракона. Вот с такой ношей я и вышел из подземелья. Увидав что у меня в руках, леди Санди ойкнула и стала оседать на пол.
  - Упадешь в обморок, задеру платье до самой шеи,- злорадно предупредил я.
   - Хамло,- тут же отреагировала она, но оседать перестала. Я бросил свою ношу на пол.
   - Ты куда? - испугано спросила она. - Вниз, я проверил не все камеры. Позови людей, пусть заберут этих тварей и сожгут во дворе. Я скоро вернусь.
   Честно говоря, вниз я спускался просто так, так как знал, что ёкаи а тем более мононокэ не терпят ни какого соседства, но для очистки совести проверить все таки надо было. Я вновь заглянул во все комнаты, включая и те, которые были закрыты на засовы. Убедившись, что все в порядке и помещения чистые, с чувством исполненного долга я поднялся наверх. Там было полно народу, но к трупам никто так и не притронулся. Все жались к стенам и только охали и ахали.
  - Ну понятно, одно слово - женщины,- не удержался я от ехидного замечания.
   - Среди нас и девицы есть,- раздался чей то смелый голосок. - Не знаю, не знаю, но постараюсь это проверить. А теперь марш все на двор, и что бы к моему приходу с этими подарками, там уже горел костер. - Милорд, - раздался все тот же смелый голосок, - а теперь мужчины могут вернуться в замок?
  Я честно ответил: - Не знаю. Это,- я кивнул головой на трупы тварей,- скорее всего последствия. Они питаются страхами, испугами и всеми негативными эмоциями, так что вряд ли именно они являлись предметом смерти мужчин в замке. Впрочем, проверка ещё не закончена, и я осмотрел ещё не все помещения. Все остальное буду осматривать завтра. Сегодня устал и буду отдыхать. Воды нагрейте бездельницы и марш костер готовить.
   Служанок как ветром сдуло, а я, подняв свою добычу, неторопливо пошел наружу, давая возможность наиболее расторопным принести с кухни углей во двор и изобразить что - то наподобие костра.
  - Миледи, вы можете идти немного побыстрее так, что бы вы были в поле моего зрения? Вот когда вернетесь в жилые помещения, можете идти где и как захотите, а пока вы здесь, я должен вас видеть. Она послушно прибавила шаг, с испугом посматривая на мою ношу.
   - Не волнуйтесь, они уже не оживут, а сжечь я их собираюсь для того, что бы ваши служанки не разобрали их на амулеты и приворотное зелье. Знаете ли, в народе существует поверье, что из магических тварей получаются хорошие талисманы и обереги, ну и зелье естественно.
  Во дворе уже горел яркий костерок. - Кто догадался принести угли с кухни? - спросил я.
  - Марфа - прачка, - тут же ответили мне несколько голосов. - И где она, пусть выйдет.
  Вышла невысокая девчушка, даже скорее девочка, чем девушка. Я наклонился и смачно поцеловал её в губы. Она вздрогнула и глаза у неё округлились, а я достал золотой и отдал ей. - Бери, заслужила за смекалку и быстроту.
  Подойдя к костру, я бросил оба трупа в огонь, который тут же взревел и пыхнул метра на два вверх. Ёкаи сгорели очень быстро и, практически, не оставив пепла. Ожидая когда все прогорит, я, наконец, обратил внимание, что уже вечерело.
  - Леди Сандерина, я что обед пропустил? Горе то какое. Как же я теперь все это наверстаю за ужином? Надеюсь воды хотя бы нагрели? Вы уж, как хозяйка, распорядитесь и проследите, пока я буду переодеваться. Ладно доспехи в крови,- это привычно, а вот то что и рубашку забрызгало,- это плохо. Кровь, по крайней мере у меня, толком не отмывается, даже если я отстирывал её в проточной воде.
  - Наши прачки должны справиться,- подола голос молодая девушка, но уверенности в нем не чувствовалось. Ага,- злорадно подумал я,- а ты думала хозяйкой замка быть легко? Обожди, ещё окажется, что и горячей воды не приготовили и с ужином проблемы. Привыкла жить за спиной мамочки... Но я ошибся.
  Воды было вдосталь, и даже пожилая мойщица заявилась. Я уж было собрался выгнать её, но она сообщила, что весьма сведуща в массировании и растирании больных мышц и я разрешил ей остаться и показать свое умение. Вымыли меня очень хорошо, деликатно и осторожно. Только мойщица постоянно охала и причитала в различных сочетаниях и разными словами, но суть их сводилась к следующему: - Такой молоденький и хрупкий с виду, а весь в шрамах, скоро живого места не останется....
  И массажировала она очень умело. Я так расслабился, что чуть было не заснул, а может быть и заснул бы, если б не чувство голода. Переодевшись в чистую одежду, свежий и умытый я чувствовал себя прекрасно и с нетерпением ждал сигнал для посещения трапезной. Наконец гонг прозвучал. Как я не торопился, но молодая леди оказалась там раньше меня. С недовольным видом и прямой спиной она стояла и ждала, когда я совершу ритуал её посадки в хозяйское кресло. Мне милостиво было позволено занять место Дэвида. Ужин был обильным и вкусным. За столом мы почти не разговаривали, пока не подали десерт. А потом леди Санди не выдержала, все- таки любопытство взяло верх: - Сэр Эндрю, судя по тому, как вы реагировали на этих монстров, вам уже приходилось встречаться с подобными существами?
  Я хмыкнул, нет уж милочка, подробностей вы от меня не дождетесь, пусть все остается под покровом таинственности и недосказанности. - Леди, у вас что нет других тем для разговоров, как только о этих милых существах? Давайте лучше поговорим о том, что носят девушки вашего возраста под платьем. Меня всегда интересовал этот вопрос. Вот например, что у вас сейчас там надето?
  С видимым удовольствием молодая девушка произнесла: - Вы хам и неотесанный чурбан сэр зазнайка. Я с удовольствием смотрел на её раскрасневшееся, гневное лицо и даже любовался. Внезапно до неё дошло, что я так умело ухожу от разговора: - Не хотите говорить, не надо, и хамить мне тоже не надо. А если уж вам так интересно, то знайте, что настоящие леди под платьем ничего не носят, и тем для обсуждения нет. Вам это понятно?
  Теперь пришла моя очередь смутиться, такого отпора я от неё не ожидал: - Миледи, прошу великодушно извинить меня. Я редко бываю среди нормальных людей и вообще среди людей. А Воронок почему то перестал мне делать замечания по моему поведению, наверное махнул на меня копытом.
  Она улыбнулась и прыснула, потом постаралась сделать серьезное лицо: - Ваши извинения приняты. Чем мы будем заниматься завтра? - Продолжим изучение ваших подземелий в других башнях и кладовых, а потом будем лазить по чердакам, пугая пауков и летучих мышей. Я обещал леди Шарлоте попытаться разгадать тайну проклятия вашего замка, а свои обещания я стараюсь всегда выполнять.
  Она кивнула головой, благосклонно принимая мои слова к сведению, а потом вдруг внезапно густо покраснела. Её глаза злобно сверкнули и она буквально прошипела: - Сэр Эндрю, если я вдруг узнаю, что вы затащили в свою постель кого - то из служанок, я вас выставлю из замка без права возвращения.
  Я был ошарашен: - Миледи, но ваша матушка ясно дала понять, что она не против, если какая-нибудь девица.... - Я не леди Шарлота, и пока я хозяйка замка.... Куда вы пошли?
  - Седлать Воронка, с вашим характером леди Сандерина нужно быть сумасшедшим, что бы жить рядом с вами, а тем более жениться на такой фурии как вы.
  Я быстро вышел из трапезной, оставив её с открытым ртом, и быстренько отправился к конюшне. Пусть думает, что я очень обиделся и ищет оправдание или своим словам или своим поступкам. По дороге приказал приготовить мне пару факелов и указать направление, где находится местное кладбище. Хорошо, что все так получилось, и повод искать для того, что бы уехать на ночь из замка не надо. Уже выезжая со двора, я услышал, как молодая леди меня окликнула, но я сделал вид, что ничего не услышал и скрылся в наступивших сумерках. Мне предстояло проверить теорию наличия возле замка суккуба, как одной из причин истощения и смерти мужского населения, а так же других тварей, что специализируются только на мужиках. Интересно, а в окрестных селах мужики есть, или эта напасть распространяется только на замок? Вот это все мне и предстояло узнать.
  Первая же деревня, что была в часе неспешной езды от замка, и куда я добрался ещё затемно, позволила мне сразу же решить один из вопросов - мужики в деревне были, причем разного возраста, а староста подтвердил, что все напасти касаются только замка. По - этому многие мужья служанок живут и работают здесь, а в замке не появляются, дожидаясь, когда их суженые получат возможность навестить их. Здесь же их жены и рожают, здесь же и воспитывают детей до тех пор, пока вновь не вернуться в замок.
  Я повернул Воронка назад и уже в темноте разыскал местное кладбище. Даже в такую темень было заметно, что за могилами ухаживают, а наличие нескольких пышных надгробий говорило о том, что здесь похоронены и знатные люди. А вот и то место, которое я определил себе для наблюдения. Семейный склеп. Ты смотри, тоже ухожен, даже петли витой решетчатой двери были смазаны и не скрипели. Я отпустил Воронка, а сам расположился возле массивного саркофага и приготовился терпеливо ждать. Я даже в пол глаза немного подремал. Только где то под утро в склеп залетела какая то слабая сущность, но увидав меня, с пронзительным писком на гране слышимости, немедленно исчезла. Пришлось встать, размять ноги и походить среди могил. Надо было ждать утра и в первую очередь осматривать самые старые места упокоения, а так же узнать, это единственное кладбище, или есть ещё какое-нибудь более древнее. Почему то раньше спросить об этом я не догадался.
   Утро ничего нового не принесло. Это было единственное замковое кладбище, это я понял, рассматривая некоторые надгробные плиты, которым было по двести и более лет. Ну что ж, теория с суккубом не подтвердилась, по крайней мере, за пределами замка никаких тварей нет, а значит следовало искать что то внутри самого замка. Во дворе меня встретили несколько служанок. Пришлось громко, не обращаясь ни к кому, сказать: - Кладбище и окрестности замка чистые от нечисти и прочих тварей, что могли бы вредить людям. Поиски будут продолжены в самом замке.
  Я конечно не выспался, но чувствовал себя бодро и даже на подъеме. После гонга на завтрак, я, как ни в чем не бывало, весело напевая какой то незамысловатый мотив, отправился в трапезную.
   Молодая леди уже была там и сделала вид, что в упор меня не видит и даже не замечает, но потом не выдержала и ехидно спросила: - И как вас спалось под сенью листвы сэр Эндрю?
  - А кто вам сказал, что я спал под сенью листвы? У меня была крыша над головой.
  - Неужели вы ночевали в деревне?
  - Нет конечно, я провел ночь на кладбище, большую часть под крышей вашего семейного склепа, зато теперь я с уверенностью могу сказать, что ни на кладбище, ни вокруг замка нет ни каких сущностей, которые могли бы угрожать вашим жителям и слугам. А это значит, что то, что убивает ваших мужчин, находится все - таки внутри замка.
  - Вы ночь провели на кладбище? - Ну да, я должен был его проверить и именно ночью.
   - Вы чудовище сэр Эндрю. А я то дура поверила, что вы в порыве благородного гнева решили покинуть наш замок и даже готова была взять свои слова обратно.... - Да, да, я их слышал. - А вы, вы разыграли целое представление только для того, что бы спокойно ночью исследовать кладбище и окрестности замка?
   - А что тут особенного? Вы обещали своей матери не спускать с меня глаз, я понял так, что и ночью тоже. И зачем вы были бы мне нужны на кладбище? Путаться под ногами, вздрагивать от каждого шороха и крика ночной птицы и постоянно падать в обморок? Хотя некоторые преимущества от ваших обмороков можно было бы получить и, как вы куртуазно выражаетесь, используя момент, полапать вас за ваши женские прелести. А у вас точно под платьем ничего нет леди Санди?
  - Я быстро учусь сэр Эндрю, и вам не удастся вывести меня из терпения или разозлить. Вы хитрый и коварный мужлан, который только рядится в личину благородного человека. Все ваши поступки говорят о том, что вы не воспитаны и понятия не имеете о настоящей рыцарской чести и рыцарском достоинстве.
   Я благоразумно пропустил все её слова между ушей, продолжая жадно поглощать выбранные блюда. - Леди, я сейчас пойду, посплю пару часов, а потом буду осматривать дальше ваш замок. Будет желание, можете присоединиться,- с этими словами я встал из за стола, отвесил легкий поклон и отправился в свои покои.
  Проспал я ровно два часа, мои долгие путешествия позволяли мне регулировать продолжительность сна и использовать свои внутренние часы. Облачившись в доспехи и проверив свое оружие, я вышел из покоев и направился к той башне, которую определил для осмотра в первую очередь. К счастью, я шел один и молодой леди нигде не было видно. Это радовало, не приходилось постоянно оглядываться. Более двух часов я потратил на исследование этой башни сверху до самого низу. Ни-че-го. Да и на обед пора уже. В трапезной я появился до гонга и распорядился тут же подать мне еды. Когда появилась молодая хозяйка, я с набитым ртом объяснил ей:
   - У меня нет времени жить по заведенному вами распорядку. Я дорожу светлым временем и хочу уже сегодня закончить осмотр подземелий. На этом наш разговор закончился, а леди Санди даже не обратила на меня внимание. Ну что ж, как говориться, - баба с возу, мужику больше достанется.
  Я лазил по пыльным и заброшенным комнатам, кладовым, пробирался полу заваленными коридорами, пока не наткнулся на закрытую на большой навесной замок дверь. Что- то мне подсказывало, что я должен обязательно попасть туда. С помощью кинжала я стал пытаться открыть замок, но он не поддавался, тогда в порыве гнева и бессилия я дернул замок на себя, и крепежная скоба спокойно выскочила. Оказывается дерево двери прогнило и его ничего не стоило просто разрушить. Я зажег новый факел и осторожно приоткрыл дверь, держа меч наготове. То что я увидел, заставило меня вздрогнуть. Мертвенно бледная молодая женщина, чем то неуловимо похожая на леди Шарлоту, была прикована толстыми и ржавыми цепями к стене. Она открыла глаза и её кровавые зрачки уставились на меня: - Еда, еда сама нашла меня.
  Она спокойно сбросила с себя цепи и сделала шаг в направлении меня. После некоторой оторопи я стал внимательно рассматривать её. На вампира не похожа, выступающих клыков нет, а значит скорее всего она энергетический вампир. - Леди может мне ответить, за что вас приковали к стене и как давно это произошло?
  Женщина остановилась. - Ты странная еда, я не могу тобой насытится. - Я из другого мира леди, и ваша магия на меня не действует, но вы не ответили на мои вопросы.
  - Лорд Стефан был очень коварен и любвеобилен. Он женился на мне ради того, что бы завладеть моими землями и богатствами, а потом заточил меня здесь, позволяя изредка своим приближенным насиловать меня, или на моих глазах предаваться утехам со своими избранницами. Он быстро старел, а я оставалась такой же молодой и прекрасной как и в день нашей первой встречи. Он приказал закрыть дверь на прочный замок, а ключ унес с собой и приказал похоронить его с ним. Я прокляла его и всех мужчин этого замка на вечные времена,- она громко рассмеялась. - Теперь я бессмертна, а они дохнут как мухи.
  - К сожалению это не так леди, я знаю, как освободить вашу мятежную душу и дать вам вечный покой. - А я не хочу покоя, я хочу мстить и мстить и наслаждаться их силой, что втекает в меня....
   Не слушая больше лепет этого сумасшедшего вампира, я схватил её в охапку, перебросил через плечо и понес на выход. Я надеялся, что солнце ещё не зашло и его лучи помогут мне избавит замок от этого прекрасного чудовища. Во дворе от меня все шарахались, некоторые падали в обморок, а я торопился на крепостную стену, именно там еще светились солнечные лучи. Я успел, поставил её рядом со мной и произнес: - Как прекрасен этот мир, посмотри.
   Она открыла глаза, вздрогнула, вспыхнула ярким пламенем и осела у моих ног, превратившись в скелет. Я взял её на руки, чувствуя, что нечто такое ещё теплится в ней.
  - Быстро костер на площадь, иначе солнце зайдет и нам всем мало не покажется,- сразу же несколько человек бросились на кухню за углем и дровами.
  Скелет горел плохо, приходилось постоянно подкладывать дрова, а вокруг костра растекалась лужа крови. Я запретил кому либо подходить к костру. Наконец все сгорело, поворошив костер, проверяя, что все кости прогорели, я чуть было не упустил сверкающий шарик, что внезапно возник из угасающего пламени. Значит и место силы должно быть и мне опять предстояло спускаться в то подземелье, что бы поглотить его.
  Я вздохнул: - Пепел собрать и высыпать в речку, то что не впиталось в землю, промокнуть рогожей и сжечь в кухонной печи. Мне приготовить воды и обильный ужин, я скоро вернусь.
  С помощью факела я быстро нашел нужную мне комнату, однако ничего светящегося я там не нашел. Так где мне искать её место силы? Запнувшись о цепь я посмотрел на стену, к которой они были прикреплены. Рывком я вырвал крепление одной из них и в образовавшейся дырке в стене обнаружил то, что искал. Разрушив кладку я оказался в небольшой комнатушке, где на постаменте стоял небольшой светящийся кованый сундук. Я открыл крышку и не удивился тому, что он до самого верху был заполнен золотыми монетами. Взяв его в руки и дождавшись, когда свечение погаснет, кряхтя и ругаясь, я стал подниматься наверх. Тяжелый зараза, все руки оттянул и нести его неудобно. Я несколько раз останавливался для отдыха, пока, наконец - то, не вышел наружу. Женщины, которые встречали меня, ахнули, как только я открыл крышку и показал им его содержимое.
  - Золото эту ночь проведет в моей комнате. Я должен проверить, не проклято ли оно, а заклятие, заклятие с замка я снял. Но, завтра с утра, на всякий случай, проверю все чердачные помещения и только после этого смогу принять решение,- можно ли мужчинам возвращаться в замок, или он так и останется женским царством.
   Сундук я оставил в зале для приемов и визитов, а сам с помощью все той же старой мойщицы привел себя в порядок. У меня осталась всего одна чистая рубаха, которую я и одел.
  - Вы уж не обижайтесь на наших девок ваша милость, но новые рубашки вам уже шьют. А старые все порвали на кусочки и разобрали, брюки ваши, кстати, тоже.
   Вот только этого мне не хватало.
  Леди Санди на ужине не было, а служанка пояснила, что сегодня молодая хозяйка ест в своих покоях. Не придав этому ни какого значения я плотно поел и сразу же отправился в свои покои, с твердым намерением выспаться как следует. Пнув ногой сундук с золотом, я проверил его визуально, но ничего странного не заметил. Хоть это радовало. Золото как золото и лишним в хозяйстве леди Шарлоты оно не будет. Быстро раздевшись, я нырнул под одеяло и вскоре провалился в сладкий сон.
  
  9.
  
  Проснулся я от того, что меня трясли за плечи - Да проснитесь же вы. Нельзя так крепко спать, я уже целый час пытаюсь вас добудиться. Я открыл глаза, надо мной склонилась леди Санди. Не долго думая, своим поцелуем, я закрыл ей рот. От неожиданности у неё перехватило дыхание, и она попыталась кулаками бить меня в грудь, но потом неожиданно затихла и даже попыталась ответить на мой поцелуй. Когда я выпустил её из своих объятий и она немного отдышалась, то обрушилась на меня с упреками: - Сэр Эндрю, да не пожирайте меня своими глазами, моя ночная сорочка из плотного полотна и не просвечивается, я проверяла. Вы знаете, что все в замке спят беспробудным сном? - Ну, так ночью и нужно спать. - Вы не поняли, спят все, даже те, кому не положено спать,- ну там хлебопеки, прачки. Я проснулась только от того, что ещё и не ложилась.
  Интересно, а как это можно сделать? А она продолжала: - Замок словно вымер, не слышно ни звука. Мне стало страшно, я сначала позвала свою служанку, а потом пошла в её комнату. Как я не пыталась ей разбудить, мне этого сделать не удалось, то же самое произошло и с другими, к кому я заходила. А теперь я вот пришла к вам и сумела вас разбудить, а что мне оставалось делать?
  - Ну, для начала слезть с меня и лечь ко мне под одеяло, если вы ко мне прижметесь, то все ваши страхи сразу же улетучатся. Я сам являюсь мощным охранительным амулетом, хотя и вынужден это скрывать, иначе вы сами понимаете, по ночам моя постель никогда не будет пустовать, а я люблю поспать. Она послушно забралась ко мне под одеяло и прижалась, а ко мне пришло осознание того, что девушка действительно сильно напугана и что в замке твориться что то непонятное.
  - Санди, полежи спокойно, мне надо одеться и пойти посмотреть, что там происходит. Она вцепилась в меня как клещами. - Я пойду с тобой, не оставляй меня одну Энди, ну пожалуйста.
  Это - Энди, резануло меня по сердцу. В этом мире меня никто так не звал. - Конечно я не оставлю тебя здесь одну, иначе кто будет падать в обморок и кого я буду лапать,- я пытался обратить все в шутку, но молодая леди была очень серьезна - Я позволю тебе делать с собой все что угодно и даже разденусь перед тобой, только не оставляй меня. У меня такое ощущение, что кто то хочет прийти и меня куда то меня забрать.
  Оделся я очень быстро и уже через минуту был во все оружие. Тишина действительно была гнетущей, но как говорил мне один очень хороший знакомый - если тебе страшно, то иди навстречу опасности, по крайней мере, тогда твои страхи быстро закончатся. Мертвые ничего не бояться. Вот такой у него был юмор. Я обратил внимание на то, что Санди была босиком. - Ты почему без обуви?
  - А босиком можно бесшумно ходить. - А простыть ты не боишься? А ну ка садись на кровать. Она послушно села, а я достал из седельной сумка вязаные носки, которые одевал под сапоги в холодное или мокрое время года. Нога у неё оказалась маленькой и действительно очень холодной. Я сначала согрел дыханием одну ногу, потом надел на неё носок, то же самое повторил и со второй.
   - Они мне велики, а ты сам их вязал? - Милая моя Санди, я кроме меча и ложки, больше ничего в руках держать не умею. Эти носки я покупал. - Тогда я сама свяжу тебе носки, я умею, я и пряжу видела как прядут.
   Мы вышли из моей спальни, миновали рабочий кабинет и вышли в зал для приемов и визитов. Молодая леди взвизгнула. Возле раскрытого сундука стоял неподвижно призрак. Его длиннополая одежда ближе к полу истончалась и исчезала совсем. Девушка спряталась за мою спину и уткнулась в неё лицом, а призрак глухо произнес: - Это мое золото. - Да забирай его,- великодушно разрешил я. - Это мое золото,- опять повторил призрак.- Да понял я что оно твое, ты страж? Он послушно повторил : - Это мое золото, я страж.
   А если твоя хозяйка прикажет тебе оставить стражу и даст другое задание, ты подчинишься?
  - Хозяйка вправе распоряжаться. А я с тоской подумал, что придется искать ещё неупокоенные кости этого стража и хоронить его.
  - Санди, сейчас ты выйдешь вперед и будешь повторять громко и раздельно то, что я буду тебе говорить, а что бы ты не боялась, я возьму тебя одной рукой за руку, а второй буду поглаживать тебя и успокаивать. - Я боюсь. - Чего? Я ведь рядом, твой персональный охранительный амулет.
  Я взял ей за руку и вытолкнул немного вперед, а сам встал за её спиной. - Открой глаза, если они у тебя закрыты и громко повторяй за мной.
  Страж, я приказываю тебе - Страж я приказываю тебе....Оставить свой пост - Оставить свой пост.... И незримым каждую ночь - И незримым каждую ночь... Обходить весь замок и следить за тем - Обходить весь замок и следить за тем... Что бы никто не замышлял причинить вреда мне и моей семье - Что бы никто не замышлял причинить вреда мне и моей семье.... Выполняй - Выполняй.
  Раздался глухой голос: - Слушаюсь и повинуюсь моя госпожа,- с негромким хлопком призрак исчез, и тут же в замок вернулись все звуки.
  - Сэр Эндрю, вам не кажется, что ваша рука слишком настойчиво успокаивает меня, поглаживая чуть ниже спины? К тому же призрак исчез. И ещё, надеюсь вы в серьез не восприняли мои слова о том, что я позволю вам делать со мной все что угодно и даже разденусь перед вами?
  - Конечно нет сударыня. Я знаю цену женскому слову и обещаниям. - А зря сэр, я говорила серьезно,- с этими словами она взяла меня за руку и повела в мою спальню....
  Утром в замке только и было разговоров о том, что ночью чуть ли не в каждой комнате появлялся страшный призрак, который искал хозяйку и золото и от его посещения люди впадали в оцепенение.
  Пришлось под большим секретом сказать нескольким служанкам о том, что храбрая леди Сандерина ночью пришла в мои покои, где хранилось золото, и там лицом к лицу встретилась с призраком и приказала ему стать невидимым и каждую ночь обходить замок и следить за тем, что бы никто не чинил непотребство и не вредил обитателям замка. Призрак признал в ней хозяйку и безропотно подчинился.
   После завтрака мы уединились в моих покоях и никуда не выходили, а я убедился, что действительно под платьем у молодой женщины ничего нет. Оставшиеся три дня до приезда леди Шарлоты мы в основном бездельничали и занимались разными 'безобразиями' то на балконе, то на чердаках башен, которые я все - таки осмотрел. Молодая леди ни где не оставляла меня одного, вот тогда то я и понял, что означают слова - Я не спущу с него глаз ни днем, ни ночью.
  Рано утром, в день ожидаемого приезда леди Шарлоты, Санди благоразумно вернулась в свою комнату. Встретились мы с ней только за завтраком. Когда я вошел, пунцово красная молодая леди уже сидела вместе со своей матерью за столом. Увидев меня, они встали и приветствовали полупоклоном.
  Не понял... Все разъяснилось, как только ко мне обратилась леди Шарлота: - Ваше высочество... Так вот оно в чем дело. Я перебил леди : - А что, разве леди Миле за её длинный язычок голову не отрубили?
  - А при чем здесь леди Мила? О том, что вы брат его королевского величества милорда Гермина мне поведал лорд Максимилиан, он ещё гостит у сэра Георга. Он так же рассказал, кем вы являетесь на самом деле. Ни какой вы не путешественник и шалопай ваше высочество, вы самый великий боец со всякого рода нечистью - вы вольный охотник.
   - Леди Шарлота, давайте то, о чем вы узнали, не выйдет за пределы этой комнаты. Для вас я по прежнему сэр Эндрю, лентяй и бездельник, путешествующий в свое удовольствие по Фангории. Дело в том, что нечисть тоже имеет уши, и мне не хотелось, что бы она знала обо мне и заранее готовилась к встрече.
   - Хорошо сэр Эндрю, как вам будет угодно.
   Дальше завтрак проходил в полном молчании. Леди Шарлота поела достаточно быстро и, испросив у меня разрешения, покинула трапезную. Санди тут же оживилась и округлив глаза поведала мне, что ей мать вернулась в замок среди ночи и получила полный доклад о всех событиях, что произошли в её отсутствие. - Представляешь мое удивление, когда я, вернувшись от тебя, застала её в своей спальне. Она очень спокойно сказала о том, что полностью одобряет мой выбор и предупредила, что я никогда не стану официально твоей женой. Она так же сказала, что не против того, что бы я и дальше встречалась с тобой и более того, что она не против стать бабушкой. Вот её слова дословно- 'Такой великий воин обязательно должен иметь наследника, это в интересах королевства, это в интересах Фангории'.
  Энди, ты наверное завтра уедешь, ведь мать вернулась....
  - Я должен Санди, это мой долг, но у нас впереди ещё целый день, да и ночь в нашем распоряжении.
  Рано утром, когда все ещё спали, я уезжал из замка. Провожала меня только Санди, которая не стесняясь рыдала, да маленькая прачка стояла в воротах и тоже махала мне рукой.
  Мой путь вел меня дальше на юг, а за моей спиной стало ещё на один проклятый замок меньше, а чистой земли больше....
  - Воронок, а может быть хватит ночевать в лесу? Последние три ночи ни одна тварь не пришла в гости. Или мы их всех перебили, или они попрятались в такие дебри, в которые даже мы не проберемся, так что я предлагаю выйти на большую дорогу, найти постоялый двор и отдохнуть в нем этак дня три. Ты согласен? -Воронок покивал головой, он всегда и во всем соглашался со мной, главное было правильно задать вопрос.
  Заканчивался четвертый год моего путешествия. Я повзрослел, заматерел, стал более опытным, рассудительным и не таким импульсивным. Слух о ненормальном воине, что сам ищет нечисть давно уже гулял по всей стране. Причем если послушать очевидцев, то я одновременно мог оказываться в совершенно разных местах. Это и веселило и печалило. Веселило по тому, что меня с моей внешностью никто не воспринимал всерьез, а печалило по тому, что эти разговоры доходили и до нечисти и она знала о моем существовании, а значит, терялся фактор внезапности.
  Только на второй день мы вышли на почтовый тракт, а ещё через несколько часов я уже задавал Воронку свежего отборного зерна, тер его мягкой щеткой и давал указания слуге, как обихаживать моего жеребца. Комнату я снял сразу на три дня, заказал себе 'море' горячей воды, обильный обед совмещенный с ужином, и предупредил, что бы меня до завтрашнего обеда не беспокоили. Первым делом конечно вымыться и отдать на стирку белье. Белье пришлось отдать все, даже то, что было надето на мне. Взамен я купил у хозяина простые холщовые штаны и такую же рубаху. Доспехи сделанные мастером Велимором верой и правдой служили мне и побывали в разных передрягах, но ни разу не подвели. Они по - прежнему имели такой вид, словно их только недавно сделали и они ещё новенькие. На мече и кинжале тоже не было ни одной зазубринки, хотя ручки на них уже были затерты. В общем я из себя представлял младшего сына не очень богатых родителей, что отправился искать лучшей доли в дальние края, в надежде урвать свой кусочек земли и место под солнцем.
  Отсыпаясь и отъедаясь я из своей комнаты практически не выходил, изредка только навещая Воронка и скармливая ему то горбушку приправленную солью, то нарезанное кусочками сладкое яблоко, а то и заимствованную на кухне морковку. Три дня пролетели как один миг и мы вновь были готовы отправиться навстречу приключениям и опасности, что стали неотъемлемой частью моей жизни. Отъезд был назначен на утро, а вечером я вышел в общий зал,- надо же было послушать последние новости, слухи и сплетни. Заказав себе снедь, я уселся за самый дальний стол, не самое удачное место для подслушивания, зато все видно как на ладони.
  Мой наметанный глаз сразу же заметил странную парочку - мужчина и женщина быстро ели, вздрагивая от каждого звука открываемой двери и постоянно озирались. Было ясно, что они от чего то скрывались или от кого то бежали. Вид у них был крайне усталый, а состояние их лошадей не выдерживало ни какой критики. Я для себя отметил, что за столом ведут себя с достоинством, сказывается воспитание, ели быстро, но аккуратно, однако закончить свой ужин им в спокойной обстановке не удалось. В общий зал ввалились три мордоворота, закованные в железо с головы до ног. Все на одно лицо, видимо братья, хотя и не обязательно, они зорко осмотрели зал и заулыбались, увидав странную парочку. Но сразу к ней не бросились, а, по хозяйски, сели невдалеке, перегораживая ей единственный выход во двор. Мужчина и женщина сразу спали с лица, побледнели и обреченно стали озираться, словно надеялись на чудо. А я с интересом стал наблюдать за троицей. Для меня уже было ясно кто они, но пока вмешиваться я не собирался, хотя руки уже чесались, а меч сам прыгал мне в руку. Этот ещё года два назад я бы без оглядки бросился, а сейчас просто наблюдал, стараясь определить, кто из них старший. Для себя я их квалифицировал как ' трое из ларца, одинаковых с лица'. Мерзкие твари, что бы их окончательно убить, надо разломать сам ларец, а так они через некоторое время опять оживут. Правда существовала вероятность, что ларец приторочен к седлу одного из их коней, так как далеко от него они удаляться не могут.
  Подозвав слугу, который накрывал на столы и разносил еду, меланхолически верча в руке серебряную монетку, я поинтересовался, - что за воины, откуда и что о них известно. Слуга скороговоркой, изображая наведения порядка на моем столе и протирая столешницу сообщил:
   - Несколько месяцев назад нанялись на службу к местному лорду, а потом захватили его замок, лорд бесследно исчез, а они обманом заманили в замок его сына с женой и поместили их в темницу. Сынок то наследник. Да видно им удалось бежать, а если они обратятся за помощью к родне, то этой троице придется ох как не сладко, вот по - этому они и бросились в погоню. Захватят, поместят в темницу и будут править от его имени. Узнав все что мне надо было, я отправил монетку к слуге, которую он схватил неуловимым жестом.
  - Долго копаетесь, с голоду помереть можно,- громко сказал я,- пойду пока проверю коня, что б к моему возвращению все было накрыто,- и с важным видом, словно какой-нибудь владетельный лорд, я направился к выходу. Неторопливо, как и полагается знатному господину, которого я изображал, я пробирался между столами и внимательно наблюдал. Старшего в троице определить было легко - он первым хватал самые сочные куски, ему первому наполняли кубок, он главенствовал за столом. Я вышел во двор. Возле трех красавцев коней стоял невзрачного вида слуга и охранял их, а у центрального за седлом я заметил мешок, где судя по форме и хранился ларец.
   Совсем твари страх потеряли. Проходя мимо слуги, я чиркнул ему по горлу засапожником, который прятал в рукаве, а потом спокойно снял мешок и вышел на середину двора. Резной ларчик, очень красивый, со стуком упал на землю, его крышка открылась, а я поставил сапог на него и немного надавил.
   Дверь с грохотом распахнулась и вся троица тяжело дыша выскочила на крыльцо.
  - Какая встреча господа, как я рад развеять скуку своего ожидания. Представляете, я три дня ждал, пока вы появитесь. А вы вместо того, что бы бежать отсюда как от огня на самый край мира, сами прибыли ко мне. Что, уверовали в свою неуязвимость и силу?
  Я надавил на ларец, и одна из стенок с хрустом лопнула, а после моего несильного удара отвалилась и вторая стенка.
  - Ты? - выдохнул старший. - Я. А слабо было зайти и сразу посмотреть кто сидит в зале? А вы увидели свою жертву и обо всем забыли. Не хорошо, не хорошо. Я думал меня среди вашего брата если не боятся, то хотя бы уважают. Что творится в королевстве? Куда мир катится?
  - А может быть договоримся? Вампиршу же ты отпустил. - Вампирша - женщина, и оказала мне некоторые услуги, к тому же я её не отпустил, а лишь на время отложил казнь. Разницу улавливаешь?
  Вся троица одновременно сбежала с крыльца и на ходу обнажая мечи бросилась на меня, Только я двигался быстрее и на месте тоже не стоял. Лязг металла, проклятия, совсем как у людей, и стоны. Только старший остался стоять на ногах, и это не смотря на то, что мой меч пронзил его голову через глазницу и вышел наружу через затылок. Я выдернул меч, он покачнулся, но не упал, вместо него на мою подставленную ладонь упали три маленькие светящиеся звездочки, которые тут же растворились в моей руке, а сломанный мною ларец засветился нежным, еле заметным желтым светом. Было заметно, как этот свет превратился в луч, и стоило мне протянуть к нему руку, как он тоже впитался в меня. Только после этого третий из ларца упал на землю, от них всех пошел дым, и вскоре они исчезли. На земле остались только доспехи, да их одежда. После того, как свет ларца вошел в меня, он превратился в труху, пыль, и порыв ветра разметал её по двору.
  Ну вот,- подумалось мне,- и отдохнули, и отъелись, и доброе дело сделали. На крыльцо стали выходить испуганные посетители. Первыми вышли та странная парочка, на которую я обратил внимание первым делом, и хозяин заведения. Женщина испугано произнесла: - С ними покончено? Они не вернуться? - Не вернуться леди, они умерли истинной смертью, а сейчас позвольте мне пройти, скоро ночь наступит, а ещё не ужинал. Мой стол был завален всякими блюдами, а слуги все носили и носили. Вернулся хозяин постоялого двора: - Ваша милость, вы это тот самый? Я важно кивнул головой, так как мой рот был забит мясом, а потом через некоторое время произнес: - Вино разбавить не забудь.
  - Ваша милость, а с этими то что делать? - А что хочешь, мне все равно. Решай этот вопрос с сыном вашего лорда, но для процветания торговли, договорись, что бы одни доспехи остались у тебя, повесишь их на стену и будешь всем рассказывать, что тут произошло. От посетителей отбоя не будет....
  Рано утром, забрав с кухни свой седельный мешок с провизией, мы с Воронком отправились дальше на юг. Интересно, сколько нам ещё добираться до этих гор и где искать этот черный камень?
  Я не скажу, что здесь было больше нечисти, чем в центральных районах. Но здесь она была менее пуганая, более наглая и уверенная в своих силах. Например, трем - четырем гарпиям ничего не стоило среди бела дня напасть на одинокого путника, тем более, если они видели, что на нем нет доспехов или они из кожи. Я давно уже научился пользоваться луком, который когда то приобрел по случаю, но прибегал к нему не часто. Обычно я начинал отмахиваться от гарпий мечом и усыплял их бдительность, заставляя их спускаться как можно ниже, а потом внезапно выхватывал уже готовый к стрельбе лук, и мои стрелы находили свои жертвы без промаха. К тому же эти твари очень тяжело набирали высоту, хотя и отлично планировали. Таким образом мне удалось сбить их больше десятка, а потом я нашел и их гнездовище, которое разорил и предал огню.
  Вот так от стычки к стычке мы продвигались не очень спеша, заезжая в замки, о которых рассказывали всякие странности, осматривали якобы зачарованные места. Где то действительно селилась нечисть, но большинство мест было обычным плодом фантазии жителей, которые хотели, что бы и у них было нечто особенное, чего нет у соседей.
  Где то месяца через два, три я почувствовал, что нечисть стала меняться. Открытые нападения на меня уже были редкостью, твари очень часто принимали облик людей, особенно, почему то, они любили являться молоденькими девушками. Представьте, - вы пробираетесь через чащу леса, где в ближайшей округе не только жилья, человека не найдешь, а вам навстречу вдруг выпархивает этакое милое существо, которое хлопает длинными ресницами и смущаясь и краснея сообщает, что вот уже три дня как заплутала в лесу, но дорогу теперь она припомнила и если смелый рыцарь возьмет её на круп коня, то за пару часов они доберутся до её деревни, а она уж найдет способ отблагодарить....
   Ага, три дня плутает, а платье не помято и ни единой дырочки, словно она ходила только по аллеям и дорогам, сама пышет здоровьем, а ноги не исколоты и чулки не мокрые и не порванные. Головы таким я рубил сразу, а потом сжигал на костре, но то, что они принимали облик людей, меня настораживало.
  Чем дальше на юг, тем реже попадались города и села. Все они, как правило, располагались вдоль почтового тракта, а если мне встречался какой-нибудь замок на отшибе или в стороне, то можно было смело говорить, что в нем есть свои странности, или уже поселилась нечисть.
  Граф Жермен, бывший царедворец и один из советников короля, удалившийся от дел, встретил меня радушно. Он был рад любому новому лицу и собеседнику. Я провел у него пять дней и узнал очень многое из того, что меня интересовало. Оказалось, что граф имел привычку собирать все слухи и сплетни. Это наверное у него осталось от королевской службы, но тем не менее, он знал почти все и о всех. Я впитывал эти сведения как губка - жадно, а граф, видя мою заинтересованность, снабжал меня все новыми и новыми сведениями. Я умел слушать и проявлять почтительность к старику, так что расставались мы друзьями, и я получил право навещать графа в любое удобное для меня время. Его замок, кстати, оказался чистым, не считая нескольких мелких безвредных духов, которых я трогать не стал.
   Именно от графа я услышал о зачарованном лесе, где якобы находится дворец прекрасной принцессы, последней из рода лесных королей, а также о таинственной пещере на берегу реки, которая берется из ниоткуда и течет в никуда. Так же меня заинтересовали сведения о исчезающих развалинах и их обитателях. Определив для себя маршрут движения, мы с Воронком старались придерживаться его, только изредка отклоняясь, если вдруг узнавали, что где то объявились оборотни, или стали пропадать люди и скот. Я по прежнему изображал из себя беспечного молодого человека и частенько служил приманкой для всяких тварей, что встречались у дорог, мостов и оврагов. Вот так неспешно путешествуя мы добрались до того места, где по словам графа находились исчезающие развалины, которые, опять таки по его словам, были населены странными существами.
  На небольшом каменистом плато действительно находились развалины какого - то сооружения, но это не были остатки замка. Скорее всего, это были развалины старинной сторожевой башни. Ничего примечательного, разочарованный я бы так и проехал мимо, если б вдруг Воронок не всхрапнул и не попытался прибавить ходу, что бы поскорее проехать мимо этого места. И это мой конь, который, как я считал, уже давно ничего не боялся. Отъехав на безопасное расстояние и успокоив жеребца, я спешился, проверил оружие и бодро направился к развалинам. Мое чувство опасности молчало, но это не мешало мне все внимательно замечать. Первое, что бросилось в глаза,- чем ближе я приближался к развалинам, тем быстрее они меняли свои очертания. Так что когда я подошел к ним, передо мной возвышалась самая настоящая башня, это если смотреть прямо, аесли чуть скосить глаза, то это были те же развалины. Но ведь местная магия на меня не действует, тогда почему я вижу башню, и не просто вижу, но мои руки чувствуют её камни. Подниматься по приставной лестнице к открытой двери я не торопился, и сначала несколько раз обошел её вокруг. А потом, подчиняясь наитию, используя кинжал и засапожник, полез по внешней стене до ближайшего зарешеченного окна.
  Лезть было не просто, хотя от времени стыки между камнями и блоками были достаточно большими, чтобы я мог вставлять в них лезвие, а в некоторых случаях опираться даже кончиками сапог. Башня казалась невысокой, приземистой, но это только казалась. Наконец мне удалось добраться до решётки и ухватиться за неё руками. Подтянувшись, я осторожно заглянул внутрь. Там, небрежно развалившись за столом, сидели три скелета и играли в кости. Причем головы у них были как у настоящих людей, а все остальное только кости, и то, только самые крупные. Я хорошо слышал их разговор: - Опять какой то придурок ходит кругами. - Очередной кладоискатель, бьюсь об заклад, что он все - таки наберется храбрости и поднимется по лестнице. - Принимаю, на пять монет. Если б хотел подняться, или был храбрецом, то уже давно бы поднялся.- А ему и не обязательно подниматься, достаточно встать на лестницу, а уж мы сами б его подняли,- хихикнул один из скелетов. - Тупые людишки, словно их здесь ждут с распростертыми объятиями, а потом плачут, умоляют - отпустите, отпустите.... Как же, отпустим, а свежего мясца поесть....
  
  10.
  
  Спустившись на землю и отдышавшись, я стал думать. Из подслушанного, я выделил ключевое слово - лестница. Как я понял, достаточно вступить на неё или, возможно, даже поставив ногу на перекладину, и дороги обратно уже не будет. Дураков каких мало,- у нас много, так что всегда найдется тот, кто полезет в башню, а значит надо просто или сломать лестницу, или уничтожить её каким либо другим способом.
  Дотрагиваться до лестницы я не собирался, использовать меч было не желательно, так что я пришел к выводу: разломать лестницу большим камнем, а если не получится, то сжечь её. Камней вокруг хватало, так что я прикатил подходящий к основанию лестницы и приготовил склянку с хорошо горящим маслом, а также кресало. С трудом подняв камень над головой, я, с ускорением, уронил его на лестницу на уровне моей груди. Раздался треск и лестница сломалась пополам, слетела с зацепа у входной в башню двери и рухнула на землю. Сверху раздался голос: - Эй, ты что там делаешь? Залазь скорее сюда, здесь полный сундук золота, мне одному не поднять.
  - Ага, щас, только сумку побольше возьму,- ответил я доставая пузырек с маслом и поливая им лестницу. Чиркнув несколько раз кресалом, я высек искру, раздул огонь и кинул промасленную тряпку на лестницу. Того что последовало затем, я ни как не ожидал. Земля у меня под ногами словно взбесилась. Она то пучилась, то шла волнами, лестница вспыхнула ярким пламенем, огонь с неё перекинулся на башню и я испугом смотрел, как стали гореть камни. Жар был настолько нестерпим, что мне пришлось отбежать подальше. Со стороны, наверное, это было красивое зрелище - высокий столб огня устремился в небо, своей яркостью споря с солнцем.
  Башня сгорела очень быстро, а вместе с ней огонь поглотил и все развалины, что были вокруг неё. Что то вокруг неуловимо изменилось, я сначала не понял что, и только взглянув себе под ноги заметил, что вся земля вокруг того места, где стояла башня, была устлана человеческими костями толстым слоем. Это ж сколько лет, или даже столетий башня служила приманкой?
  Неприятный хруст сопровождал меня всю дорогу, пока я добирался до Воронка. С трудом забравшись на коня, я обнаружил, что меня всего трясет и я испытываю труднопереносимый холод. Впервые, с того момента как я попал в нижний мир, я тривиально заболел. Нечего было и думать в таком состоянии продолжать дорогу, следовало как можно скорее найти любое жилье и там перебороть болезнь. Мне повезло, ближе к вечеру, когда я уже, в буквальном смысле, не мог держаться в седле, я набрел, как оказалось, на чей то загородный дом. У меня хватило сил самому слезть с Воронка и даже подняться на крыльцо, ввалиться в дверь и там растянуться на полу.
  Три дня меня кидало из жара в холод, я то приходил в сознание, то проваливался в беспамятство. Наконец болезнь стала постепенно отступать, и я окончательно пришел в себя. Наверное все доктора похожи друг на друга, вот и этот старичок очень походил на того, что лечил меня у сэра Георга. Он удовлетворенно потрогал мой лоб, заставил выпить горький отвар и уже собирался уходить, когда я задал ему вопрос: - Док, простуда прошла? Через какое время я смогу встать на ноги?
  - Простуда? А кто сказал, что у вас была простуда? Вас укусила банальная 'баранья смерть'. Это такая муха, которая часто кусает овец и баранов особенно тогда, когда с них стригут шерсть. А вы случайно не баран и вас случайно не стригли?
  Его слова я пропустил мимо ушей. - Док, а как часто люди, укушенные этой вашей мухой, умирали?
  - Да почти все, кого я знал. Правда большинство из них умирало естественной смертью от старости, но было и несколько таких, которые погибли кто на охоте, кто на полях сражений, а кто и банально перепив вина.
  А доктор то оказывается с юмором. - Не волнуйтесь молодой человек, вы просто приезжий из дальних краев и эта муха вас до этого не кусала. Когда это происходит в детстве, то болезнь почти что не проявляется,- так небольшой озноб, зато потом ни какие укусы не страшны. У взрослых болезнь проходит тяжелее, но это не смертельно. И хорошо, что вы догадались найти жилье. Оставшись где-нибудь в дороге, вы в течении нескольких дней были бы совсем беспомощны. А теперь позвольте откланяться, вы не единственный больной в округе, кому требуется моя помощь. Завтра я вас навещу.
  Доктор ушел, а я остался наедине со своими, не очень, веселыми мыслями. Меня постоянно что то задерживает в пути. Нет, конечно, я совсем не против того, что отведенное мне время, как вольному охотнику, вместо двух лет растянулось почти что на пять. С минимальными потерями я выходил из таких передряг, что потом просто диву давался, и как это я уцелел и получил только очередную порцию шрамов.
  Что - то я проголодался, интересно, здесь кормят, или надо заказывать еду как на постоялом дворе? Никогда не поймешь этих южан. Я внимательно осмотрел стол в изголовье, так и есть - колокольчик. Взяв его в руки и позвонив, я уставился на дверь. Через некоторое время появилась миловидная служанка: - Чего изволите? - Любезная, я проголодался, и подскажи, где тут у вас то самое место и как туда пройти?
  - Обед вам сейчас принесут, я распоряжусь, а идти ни куда не надо. Специальный сосуд стоит у вас под кроватью, я вам его сейчас подам и помогу справить нужду. - Вообще- то я привык обходиться сам... - Но не в этот раз сударь. У вас временно парализована нижняя часть туловища, и вы сейчас даже не в состоянии пошевелить пальцами ног. Так что без моей помощи вам не обойтись. Не беспокойтесь, у меня есть опыт ухаживания за лежачими больными и я знаю что и как надо делать.
  Действительно, я ничего не чувствовал ниже пояса, ни сосуда, который она приставила ко мне, ни её прикосновений. - Всё, можете делать свое дело, все готово,- и я сделал. Она забрала сосуд и вышла из комнаты. Вскоре вошел бородатый мужик с тазом, в котором плескалась вода, и большим полотенцем. Он поставил таз на подобие стула и молча вышел. Вскоре вернулась та же миловидная служанка. Поставив сосуд под кровать, она откинула моё одеяло, я, оказалось, лежал абсолютно голым, намочила один край полотенца теплой водой и стала им протирать меня.
  Закончив так называемое омовение, она дважды позвонила в колокольчик. Вошел тот же бородатый слуга и забрал таз и полотенце, а вскоре ещё одна служанка принесла поднос с едой. Хотя едой это назвать было тяжело. Ни чего существенного на подносе не было,- ни кусков мяса, ни колбасы, ни сыра, только какая то водичка, с блесками жира - Сударыня, вы наверное не поняли, я не хочу пить, я хочу есть, а здесь есть нечего. Только не говорите, что я должен пережевывать эту воду. И пожалуйста, закройте окно.
  - Доктор предупреждал меня, что вы не простой больной, но существует определенный порядок кормления больных, которые не ели трое и более дней, а свежий воздух способствует вашему выздоровлению.
  - Сударыня, или вы приносите нормальной еды, или я на руках поползу искать кухню,- с этими словами я рывком сел на кровать и даже неимоверным усилием спустил ноги вниз. Моя сиделка охнула и попыталась меня уложить на кровать. Да не тут то было.
  - Хорошо, хорошо, вам сейчас принесут немного мяса... - И колбасы и сыру, хлеб тоже не забудьте, а воду оставьте, я ей буду запивать....
  Наевшись, я откинулся на подушку и незаметно заснул. Проснулся я, когда за окнами стояла ночная темнота. На столе горела ночная свеча, а моя служанка, свернувшись калачиком, спала под тонким покрывалом на походной кровати чуть в стороне от моего ложа. Я вновь попытался сесть и кровать предательски скрипнула. Девушка тут же подняла голову над подушкой и сонным голосом произнесла: - Я сейчас подам вам сосуд.
   - Сударыня, мне сосуд пока не нужен. Мне нужен мой меч и кинжал. Чем скорее они появятся у меня, тем спокойней я буду себя чувствовать, будьте любезны, принесите их. - Я не думаю, что ваше железо уместно в вашем положении больного....
  Мое оружие оказалось здесь же в этой комнате, так же как и мои доспехи. А вот времени одевать их - уже не было. Взяв оружие в руки, я приказал накрыть меня, а самой лечь как можно быстрее в свою кровать, предварительно подвинув её как можно ближе к моей постели. Девушка что то долго соображала и не торопилась выполнять мои требования.
  - Да ложись ты скорее, дура набитая, Накройся с головой и сделай вид, что ты крепко спишь. Пока я не разрешу, даже носа не высовывай. Марш на место, курица облезлая....
  Я чувствовал, как нечто чуждое приближалось к моей комнате. А тут ещё и окно оставили открытым, как бы приглашая, приходите гости дорогие....
   Я уже знал, кто пожалует ко мне в гости, только одно существо могло одновременно издавать петушиный крик и змеиное шипение, - это Абраксас. (Абрасакс, имя космологического существа в представлениях гностиков. В раннюю эпоху христианства, в 1-II веках, возникало много еретических сект, пытавшихся сочетать новую религию с язычеством и иудаизмом. По учению одной из них, все сущее зарождается в некоем высшем Царстве света, из которого исходят 365 разрядов духов. Во главе духов стоит Абраксас. Его имя и изображение часто встречаются на геммах и амулетах: существо с человеческим туловищем и петушиной головой, вместо ног - две змеи. В руках Абраксас держит меч и щит.)
  Он просочился через окно и возник передо мной во всей своей красе. Стоя на своих змееногах и смешно склонив петушиную голову, он пристально смотрел на меня одним глазом.
  - Ну что вольный, ты готов к схватке? Бой будет честным,- один на один. - Ты это называешь честным? Я беспомощный и больной лежу в кровати, а ты полон сил. Может быть перенесем схватку до лучших времен, когда все действительно будет по честному?
  Абраксас заклекотал, что, наверное, означало смех. - Наивный, ты думаешь я упущу такой момент? Да я его ждал в течение целого года с тех пор, как ты вторгся в мои владения и начал уничтожать моих слуг. Час расплаты пришел и я войду в историю как победитель самого сильного вольного охотника, который когда- либо существовал во все времена войны людей с, так называемой, нечистью. Я отомщу тебе за гибель многих сотен сущностей и нескольких лордов. Глупцы, с тобой нельзя сражаться честно, и я это докажу.
  Он приблизился и навис надо мной. Вместо того, что бы проткнуть меня мечом, он вознамерился красиво разрубить меня и тем самым погубил себя. Одновременно с его замахом, мой меч со скрипом воткнулся в его грудь, а кинжал в его шею. Я быстро выдернул меч и двумя ударами отсек головы его змей, которые пытались укусить меня, когда он грохнулся на пол комнаты. Его огненный шар предсказуемо скользнул в мою ладонь, а щит засветился зеленоватым огнем.
  Откинувшись на подушку, я перевел дух. - Эй, подруга, жива? Если жива, то подойди и выдерни у этой твари кинжал из шеи и верни его мне. Так же неплохо позвать несколько мужиков, которые заберут его отсюда и немедленно сожгут тело. А ещё надо бы поменять у меня постель, она вся в крови, или что там у него вместо неё....
  Одеяло с тихим шорохом отлетело в сторону: - Это что, было по настоящему, или мне приснилось?
  - Приснилось, приснилось, но мужиков позови, и кинжал мне подай.
  Кинжал она естественно она мне не подала, так как увидав тело Абраксас, схватила колокольчик и стала истошно кричать и звонить в него. Через некоторое время в мою комнату влетели два бородатых мужика в исподнем белье, но и они впали в ступор увидав что лежит на полу. Не знаю, сколько бы так продолжалось, если б в комнате не появился заспанный доктор. Его спокойный голос привел всех в чувство: - Что за шум, а драки нет? - Увидав тело демона, он продолжил,- ага, драка была, а вот шума не было. Больной, что надо с этим сделать?
  - Во - первых вытащить из шеи этого существа мой кинжал и вернуть его на место, то есть мне под подушку, во вторых вынести тело и его куски во двор и немедленно сжечь. В третьих, не прикасаясь голой рукой, подать мне в руку этот светящийся щит и отойти подальше, в четвертых заменить мне постель, она вся в крови Абраксас. А потом принести мне что-нибудь перекусить, после подобных схваток я, почему то, всегда хочу есть.
  - Друзья мои,- обратился он к служанке и бородачам, - вы уже пришли в себя? Если пришли, тот надо выполнить все то, о чем просил этот без сомнения очень храбрый и достойный юноша,- с этими словами он стащил с меня покрывало, и с его помощью подал мне светящийся щит. Я взял его в руку и, дождавшись, когда его огонь раствориться во мне, откинул его в сторону. - Док, тряпочку верните на место, а то как то непривычно лежать голым.
  Вскоре все зашевелилось и завертелось. Появились ещё слуги, чистое белье, таз с теплой водой и пара полотенец, а также несколько ведер и тряпок для пола. Мою комнату осветили не менее десятка свечей, так что в ней стало светло как днем. Меня аккуратно перенесли на кровать служанки и там протерли теплой водой, причем занимались этим две молодые девушки, а моя сиделка ими командовала. Наконец порядок в комнате был наведен, постель застелена и я вернулся на свое законное место. Протертый кинжал был помещен мне под подушку, а меч занял свое привычное место в изголовье, а вернувшийся доктор, радостно потирая руки, сообщил - Ох и полыхнула эта тварь, огонь, по моему, достиг небес. Красивое зрелище. Вам ещё что-нибудь надо, мой юный друг?
  - Мне не принесли перекусить. - Вообще - то есть ночью вредно, от этого толстеют, но судя по вашему образу жизни вам это не грозит. Потерпите немного, я распоряжусь, но это будет именно перекус, а не полноценный ночной завтрак.
  - И ещё доктор, распорядитесь закрыть окно и замените мне сиделку. - А чем вас не устраивает моя дочь?
  - Слишком высокого мнения о себе и своих умственных способностях, что не соответствует реальному положению вещей, долго соображает и медленно двигается. До тех пор, пока её не обзовешь дурой или облезлой курицей, слова в серьез не воспринимает. Мне такая сиделка не нужна! - отрезал я.
  Доктор посмотрел на свою дочь, та стояла опустив голову. - Я думала,... я полагала....,- начала она что то лепетать. - Милочка, а я ведь вас предупреждал, что это не простой больной и что к любым его словам надо относиться весьма серьезно и немедленно выполнять его команды. Он говорил вам закрыть окно? - Говорил. - Он отдавал какие - то распоряжения, которые вы не выполняли?
  Девушка ещё ниже опустила голову и промолчала. Доктор покачал головой.
  - К сожалению, молодой человек, у меня сейчас нет свободных сиделок, так что вам какое то время придется потерпеть присутствие этой не очень умной девицы.
  Только когда принесли поесть, и я перекусил, спокойствие вернулось ко мне. Все произошедшее уже не казалось таким мрачным. С этими мыслями я и заснул. Правда сон был не крепким и я всю оставшуюся ночь с кем то воевал.
  Проснулся я поздним утром и сразу же насторожился. Было очень тихо и рука сама потянулась к изголовью. Совершенно неожиданно для себя и забыв о том, что у меня паралич нижних конечностей, я сел на кровать, а потом встал и сделал несколько шагов. Спохватившись, что я голый, вернулся к кровати и обмотался одеялом. Своей одежды я нигде не видел, а тишина буквально давила на плечи....
  Дверь скрипнула и я поднял меч готовый или отразить или нанести удар. Вошла дочурка доктора, вся из себя такая и с таким видом, словно мне выпала великая честь просто находиться рядом с ней. Увидев меня в таком виде, она не удержалась и фыркнула. Я тут же отреагировал: - Вчера надо было смеяться, а не закатывать истерик. Два вопроса,- где моя одежда и почему в доме так тихо?
  - Тихо, потому что все ходят на цыпочках, что бы вы могли спокойно поспать. Всю оставшуюся ночь, после визита вашего гостя, вы с кем- то воевали и только под утро успокоились. Вставать вам ещё рано, вы не сможете ходить....
  В это время я как раз подошел к шкафу и открыл его, но одежды там не нашел, второй шкаф тоже оказался пустым. Я повернулся к своей сиделке и смерил её взглядом: - Интересно, если я вам отрублю бестолковку, в смысле голову, вы поумнеете или так и останетесь дурой?
   Она попятилась к двери: - Ваша одежда вон в том сундуке,- и показала на большой ящик, на котором к тому же стояла ваза с цветами. И действительно, все что мне нужно было, лежало в этом сундуке, чистое и даже выглаженное.
  - Потрудитесь выйти из комнаты, мне надо одеться. Она опять фыркнула, показывая всем своим видом, что ничего интересного она не увидит. Я начал закипать: - Сударыня, некоторым не очень умным людям хватает одного раза наступить на грабли и получить по лбу, вы же относитесь к тем, что всю жизнь будут наступать на них, пока им не разобьет голову. Вон отсюда и постарайся не попадаться мне на глаза, иначе я точно тебя прибью.
  Она стрелой вылетела за дверь, а я спокойно оделся, и даже одел доспехи. Меч, кинжал, засапожник,- все на свои места. Чувствовал я себя хорошо, ощущалась только небольшая слабость, но это было немудрено, ведь я три дня голодал. Первым делом я направился в конюшню, зайдя по дороге на кухню, где навестил и проверил содержание Воронка, скормил ему прихваченную горбушку, и немного прогулял его по двору.
  - Ну что дружище, отдохнул немного? После завтрака тронемся в путь. Нас вновь ждут сочные травы, звездное небо и мелкие неудобства походной жизни.
   Завтрак меня уже ждал на столике и я не мешкая приступил к трапезе. Сборы в дорогу заняли не очень много времени. Из этого сундука я выгреб все свои вещи и седельные сумки. Разложив все по своим местам, прихватив лук и колчан, зайдя по дороге на кухню и пополнив свои запасы, в основном сыром и сухарями, я отправился седлать Воронка.
  Во дворе меня ждал уже хозяин: - Уже уезжаете? - Да доктор, мне пора, спасибо вам за все. Хотите совет - побыстрее выдайте свою дочурку замуж. Он улыбнулся: - Пробовал, никто не берет, один день с ней под одной крышей и все кавалеры исчезали без следа. Вам спасибо, поставили её на место,- вон уже второй час рыдает в своей комнате. - Вы уж док, это, извинитесь перед ней за мою излишнюю резкость и грубость. И ещё, будет нужна помощь, обращайтесь, я ваш должник. И представьтесь наконец. - Я сэр Беркли, но своим рыцарством не хвастаю, так как получил это звание не за подвиги на поле брани, а за свое лекарское искусство.
  - Сэр Беркли, махать мечом особого ума не надо, а вот лечить людей.... Я рад знакомству с вами, может быть ещё увидимся.
  Воронок привычно неторопливо трусил по лесной тропинке, а я внимательно прислушивался и приглядывался. Эта тишина в лесу действовала мне на нервы. Прошло уже два дня с тех пор, как я покинул дом доктора, а никто не пытался на меня напасть ни днем ни ночью, хотя я чувствовал, что в спину мне иногда смотрели чьи то глаза. Найдя хорошую поляну, мы остановились на небольшой отдых. Я задал корм жеребцу, иногда его следовало подкармливать зерном, травы он ещё наестся, когда ячмень кончится. Для себя на одеяле накрыл импровизированный стол и якобы расслабленный и беспечный приступил к трапезе. Самое время для внезапного нападения, но его не последовало. Вместо этого в центре поляны возник небольшой смерч, который крутился на одном месте и вскоре передо мной появился небольшой человечек с довольно длинной окладистой бородой.
  - Так вот он какой - великий воин и свободный охотник - неистовый Эндрю Ньюкасл. А по слухам - вы человек гора неимоверной силы и отваги. Насчет отваги не врут, а насчет силы и внешнего вида явное преувеличение. Позвольте представиться - хранитель этого леса, которого ещё не извела нечисть, так сказать последний представитель вида - Брендиброксум. Можете меня звать просто Бренди. Ничего, что я без приглашения?
  - Рад знакомству Бренди, присоединяйся. К сожалению разносолов нет, но сыром, сухарями и вяленым мясом угостить могу. - Сыр, мясо и у меня есть, а вот сухарики погрызу с удовольствием, давно хлебушек не ел. Смешно подпрыгивая он приблизился ко мне и присел на корточки перед одеялом. Ел он не спеша, степенно, подставляя руку ладошкой, что бы ни одна крошка не упала на землю. Я покопался в седельной сумке и протянул ему два больших сухаря: - Возьми как подарок от меня в честь нашего знакомства.
  Без всякого жеманства он взял, сухари тут же уменьшились в размере, и он засунул их себе за пазуху. - Благодарствую, мой подарок будет не столь осязаемым. В овраге, что вам встретится, если придерживаться этой тропинки, вас ждет засада. Вся нечисть с округи собралась там. По отдельности каждый из них очень слабый, но их там очень много, более трех десятков, в основном кровососы, но есть и пара летающих тварей. Мой вам совет, в овраг спускайтесь без коня, так вам будет удобней, и старайтесь не сходить с тропинки. Предупрежден,- значит вооружен. А засим позвольте откланяться, приятно было познакомиться,- и старичок исчез.
  - Спасибо за предупреждение,- крикнул я запоздало. - Ну что Воронок, пошли навстречу очередным неприятностям? Я проверил оружие, натянул тетиву на лук и проверил наличие стрел. Надо будет пополнить, осталось не больше десятка, что то я упустил этот вопрос. Овраг попался нам где то через час неспешной рыси. Я спрыгнул, разминая ноги, и сделал вид, что спускаюсь проверить дорогу. Ещё на спуске я заметил несколько сущностей, что прятались за деревьями, но сделал вид, что не вижу их. Как только моя нога ступила на тропинку на дне оврага, как я стал очень быстро стрелять из лука во все, что двигалось. Через пару минут мой колчан опустел, я откинул лук в сторону и приготовил меч.
  Они нападали молча и так же молча умирали. Это было самым настоящим побоищем, без шансов на победу с их стороны и все- таки я оставался на чеку, ожидая какого-нибудь подвоха. Я не ошибся. Внезапно земля чуть в стороне от тропинки разлетелась в разные стороны и червеобразное тело попыталось обвить мои ноги. Только несколькими ударами меча мне удалось рассечь его на части и успокоить навеки. Спасибо Бренди, что запретил сходить с тропы...
   С противоположенной стороны оврага появился конный рыцарь: - Держитесь сэр, я иду на помощь!
  - Ага, с копьем наперевес на мелкую нечисть? А вот для того, что бы проткнуть меня - в самый раз, да и копье смотрит мне прямо в грудь. Но хоть что то новенькое, а то все заблудившиеся девицы....
  Хм, а копыта то земли не касаются, а значит это одна из тех тварей, что летает. Когда до столкновения осталось несколько мгновений, я ничком упал на землю лицом вверх и мечом распорол брюхо якобы лошади. И чего так выть, коль сама напросилась на этот удар. Это было последнее нападение, после чего все успокоилось, и наступила тишина.
  11.
  
  Терпеть не могу собирать всё это дерьмо в одну кучу, что бы сжечь. Уже полчаса лазаю по кустам, а две стрелы так и не нашел. Или промазал и они по самое оперение влетели в землю, или ранил и нечисть где то затаилась. Стрелы жалко, их и так мало осталось. Все, хватит, остальные, тех кого не нашел, пусть сами гниют. Костер как обычно прогорел быстро, а пепел я раскидал ногой. Пеплу могло бы быть и побольше.
  - Вот всегда так, работы на пять минут, а потом час а то и больше на то, что бы все прибрать,- я по привычке ворчал и разговаривал сам с собой. Поднявшись за Воронком, я обнаружил возле него Бренди, который что- то шептал в ухо моему коню, а тот кивал головой.
  - Ну что, наговорились, а то мне надо дальше ехать.
  - Спасибо, что почистил лес. А конь тобой, в целом, доволен, только ты зануда. Сам не против потискать девок при первой возможности и все такое, а он уже год ни с одной кобылой и близко не стоял.
  - Извини, как то не подумал об этом, обещаю, при первой возможности исправлю ситуацию. А сейчас нам пора, надо будет ещё место для ночевки найти.
   - А что его искать. Через пару часов выйдите на хорошее место. Опушка леса, родник, дровишек я вам там приготовил. Ночью спать можешь спокойно, я посторожу и если что разбужу, - старик опять исчез.
  Действительно через пару часов неспешного пути мы вышли на обещанную поляну. Хорошее место, а главное все подходы открыты, и обещанные дрова на месте. Приготовив немудренный ужин и позвав Бренди разделить со мной трапезу, мы немного поболтали с ним о том о сем. В общем сошлись во мнении, что все женщины норовят сесть нам на шею и от туда командовать.... Ночью я спал спокойно и проснулся по привычке очень рано. Бренди сидел возле костра и по немного подбрасывал в него веточки, которые тут же вспыхивали и быстро прогорали
  - Проснулся? Я смотрю ты ранняя пташка. - Бренди, а что ты знаешь про зачарованный лес, в котором якобы находится замок принцессы из рода Лесных королей?
  - Что, жениться собрался? - Я что, похож на человека который сам свою голову в петлю засовывает? Мне моя свобода пока дороже тех сомнительных преимуществ, которые дает семейная жизнь.
  - Ну тогда слушай. Эта история произошла очень давно, так что я её рассказываю со слов других. У короля лесного королевства родилась дочь, которую он, согласно заключенного ранее договора, обещал отдать в жены сыну горного короля. Их имена сейчас уже никто и не помнит, да и не в этом дело. Оказалось так, что дочь осталась единственным ребенком в семье и соответственно стала единственной наследницей. А потом откуда- то просочились слухи, что горный король с помощью волшбы лишил возможности жену лесного короля иметь детей. Это было сделано якобы для того, что бы его сын мог править двумя королевствами. Никто не знает, были ли эти слухи правдивы, но как бы там не было, лесной король им поверил. Что уж он там предпринял, не знаю, но вскоре сын горного короля погиб на охоте. На глазах своего отца он не удержался в седле и сломал себе шею. Договор соответственно потерял силу. Дальше больше, два королевства стали враждовать, и дело дошло даже до войны. В конце концов, оба королевства использовали сильную волшбу, причем обратились к одному и тому же чародею. Он то и правил очень долго потом двумя королевствами, пока куда- то не исчез. Принцесса обрела венец безбрачия, который может быть снят только если она выйдет замуж. А в горном королевстве надо будет разрушить невидимый трон того чародея. Вот в принципе и вся история. Если попадешь в Лесной замок, то там нельзя ни есть, ни пить, иначе так и останешься там и пополнишь тех обитателей, которые не могут из него выбраться. И кстати, та принцесса совсем не красавица, как её расписывают, хотя до сих пор находятся те, кто хочет её расколдовать и стать если не королем, то по крайней мере принцем. Но увы, большинство не нравятся ей, а те кто пользуется её симпатией не могут выпить столько вина, что бы им понравилась она. Насчет горного королевства больше ничего добавить не могу, а придумывать не желаю.
  - Бренди и последний вопрос, что ты знаешь о зачарованной пещере на берегу исчезающей реки? От неё исходит какая-нибудь угроза людям?
  - Конечно исходит. Люди лезут туда, а обратно ещё никто не возвращался. Где находится пещера - знаю, могу рассказать дорогу, но это все.
  Потом я выслушал подробное описание дороги к этой странной реке и все- таки принял решение хотя бы одним глазком взглянуть на эту пещеру.
  После совместного завтрака я тепло распростился с Бренди - последним белым хранителем леса и мы с Воронком направились по указанной дороге к таинственной реке. То, что там часто пропадали люди, меня не удивило. Это странное место находилось в довольно оживленном районе, между двумя большими селениями, чуть в стороне от почтового тракта. Местные давно смирились с таким соседством и не обращали на него внимание, а про пещеру говорили разные вещи - она обыкновенная яма, которую вымыла вода, что это проход в другой мир, и что там, в глубине, живет дракон, который охраняет свои сокровища и поедает всех любопытных.
  Говорили о некоем сумасшедшем, который якобы вернулся из этой пещеры, где он видел подземные горда, просто огромные залежи драгоценных камней, а золото там дешевле железа и ничего не стоит. Мне показали, где этот человек обычно появляется по вечерам и я решил посмотреть на него и послушать его рассказы. Таких же любопытных как и я набралось достаточно много, чем и пользовался хозяин харчевни, повысив цены на свою еду чуть ли не в два раза. Люди ворчали, но платили.
  Наступил вечер и вот появился обросший мужик неопределенного возраста, с бегающими глазками и, действительно, с безумным огоньком в глазах. То что он поведал, вызывало у слушателей неподдельный интерес, а у меня недоверие. Если там так хорошо, то почему он от туда сбежал? Неувязка выходит. Да и сам 'свидетель' вызывал у меня некоторые сомнения. Близко к нему я не подходил, но манера поведения, появление только после захода солнца наводило на некоторые мысли. Проследить мне за ним не удалось, он быстро и неожиданно исчез, а то что за весь вечер он ничего не съел и не выпил, укрепили меня в мысли, что это не человек. Если это так, то его рассказы ни что иное, как приманка для легковерных, которых заманивают в пещеру. Да и одет он был в свободный балахон и портки, в которых так легко спрятать некоторые особенности женского тела.
  За этим следовало понаблюдать и разобраться. Не думаю, что гули пошли вот так в открытую на похищение людей. Ведь рано или поздно о пропавших узнают, значит цель какая то другая.
  (Гуль, Гул, Гули (ghul ) в мусульманской мифологии - злой дух -, джинни- оборотень, обитает по поверью в Средней и Малой Азии, в пустыне, подстерегая одиноких путников, убивая и пожирая их, потому как питается только свежей мертвечиной, а в пустыне такой пищи не особо много. Имеет вид страшного чудовища, но иногда является путникам в образе женщины. Существо также охотится на маленьких детей, ест мертвых и грабит могилы.)
  Если мое предположение верно, то в пещере обитают гули, скорее всего целое семейство, а большое количество мяса им надо в связи с появлением очередного потомства. Если семейка разрастется и количество желающих 'навестить' пещеру уменьшится, то эти твари покинут свое убежище и голод погонит их как на дорогу, так и близлежащие села. Хотя, возможно, я ошибался, и пещера действительно является проходом в какой-нибудь подземный мир, куда срочно понадобился приток свежей крови. Как бы там не было, но мое желание понаблюдать и разобраться, выглядело вполне резонно. Прежде всего следовало осмотреть само место.
  Туда- то я и направился утром следующего дня. Отправился пешком, так как Воронок захромал и его пришлось перековывать. Идти предстояло не очень далеко, к тому же я был не единственный, кто направлялся к пещере. Несколько человек шли в том же направлении с котомками за плечами. Исчезающую реку я услышал издалека, при ближайшем рассмотрении оказалось, что вода со страшной силой вырывалась из - под земли небольшим водопадом и метров через триста опять уходила под землю. Красивое и завораживающее зрелище. Вход в пещеру был на противоположенном берегу, и к нему вела хорошо утоптанная дорога.
   Ничего не понимаю, если из пещеры никто не возвращается, то это должно насторожить всех остальных, однако при мне несколько человек спокойно вошли в неё без всякого страха. Это становилось уже не только интересно, но и таинственно.
  Мое внимание привлек небольшой чистенький домик, что стоял чуть в стороне. Мое чутье мне подсказывало, что дом не простой и как то связан с пещерой. Туда- то я и направился. На первый взгляд обычный деревенский дом с небольшим садом, но ни каких хозяйственных построек я возле него не заметил, да и слишком чистенько там было для обычного деревенского дома. Калитка оказалась открытой и, громко спросив разрешение, я вошел. Не доходя десятка метров до крыльца, на встречу мне вышла маленькая девчушка лет десяти. В то же мгновение лук оказался в моей руке, и стрела с серебряным наконечником воткнулась в её грудь. Все это было проделано так быстро и в какой- то мере неожиданно даже для меня. Видимо мои инстинкты опережали мой разум. Девчушка вспыхнула ярким пламенем и превратилась в кучку пепла. Разновидность оборотней,- пронеслось в голове. Понимая, что от лука в доме толку будет немного, я убрал его в тулу и достал меч. Шел я теперь осторожно, дверь открывал кончиком клинка и ждал нападения.
   Первое произошло ещё в сенях. Паук, с откормленную овцу, пытался напасть на меня с потолка из темного угла. Если б я не был готов к чему-нибудь подобному, то мне пришлось бы тяжело, наверняка слюна этой твари была ядовита. Его отсечённые лапы ещё шевелились на полу, а отрубленная голова продолжала щелкать жевелами, когда я открыл дверь в горницу. Там на стуле, лицом ко мне, сидел седовласый старик и пристально смотрел своими красными глазами на меня. Подходить к нему я не стал, а вновь использовал лук. Старик мне был не интересен, меня интересовала то, что было за его спиной, за той закрытой резной дверью. Стрела с небольшим чмокающим звуком воткнулась в его грудь, и он так же вспыхнул как и та девчонка на крыльце.
  К интересующей меня двери вела холщовая дорожка через всю горницу, но уж больно она была чистая и новая, как будто по ней и не ходили, так что я пробирался вдоль стены. То, что я увидел за резной дверью, меня ужаснуло. Огромный длинный коридор вел вниз, под землю и он весь был увешен коконами, некоторые из них ещё шевелились, что говорило о том, что несчастные внутри ещё были живы. Да только вряд ли я им мог помочь. Яд пауков людоедов был смертелен, если он попадал во внутрь. Такие запасы нужны для того, что бы прокормить будущее многочисленное потомство, а мне навстречу уже спешила парочка мохнатых монстров. Мне пришлось потратить на них четыре стрелы и в моем колчане их осталось всего три. В боковом отвороте я наконец то нашел то, что искал. Кладка из двух десятков серо-зелёных яиц, которые я принялся остервенело рубить. Хорошо, что ещё эти твари не живородящие, а откладывают яйца. Однако где их матка? Её следовало найти обязательно. Как раз в это время я услышал крики ужаса и призывы о помощи, они раздавались где то дальше по ходу коридора, однако я не побежал туда, а осторожно стал пробираться вдоль стены. Вот и площадка. Мне повезло, что те несколько несчастных, что решили разбогатеть на халяву, прихватили с собой факелы и они, брошенные на землю, все ещё продолжали давать свет. Матка раза в два превосходила тех пауков, которые я уже успел расстрелять из лука. Она сноровисто упаковывала в коконы очередные свои жертвы, когда моя первая стрела воткнулась ей в мягкое подбрюшие. Ещё из теоретического курса Ньюкасла я помнил, что это самое уязвимое место у пауков, по - этому и вторая стрела воткнулась туда же, погрузившись по самое оперение. Раздалось громкое шипение, и матка, быстро развернувшись, бросилась в мою сторону. Третья стрела воткнулась ей в огромный как тарелка глаз. А потом пришло время и моего меча. Схватка получилась скоротечной, пригодились уроки школы. Сначала отрубить или перерубить передние лапы, потом рассечь брюхо и отскочить в сторону. Главное было не попасть под мощные челюсти и увернуться от липкой слюны, что могла сковать движения.
  Двое несчастных были живы, видимо в них не успели впрыснуть яд. Я разрезал их коконы и голосом не терпящим возражения, приказал тащить эту тварь на выход из пещеры и там оставить на всеобщее обозрение. Может быть хоть увиденное остановит любителей легкой наживы, а сам решил немного пройти дальше. Мне было интересно, заканчивается ли пещера тупиком, или ход ведет дальше в подземелье? Дальше ход был завален, хотя было видно, что его пытались разбирать. Видимо произошло обрушение, которое отсекло именно этих пауков от основной массы своих соплеменников, и они были вынуждены приспосабливаться к новым условиям жизни. Вот по - этому и появился домик и был прорыт новый коридор. Я вернулся в дом, по пути проверяя все закоулки, боясь пропустить хоть одно яйцо. Дом я решил сначала сжечь, но потом передумал,- зачем плодить неупокоенные души. Где то здесь должен быть гарнизон королевских войск, вот пусть они и займутся похоронами несчастных, а потом сожгут все здесь.
  Лейтенант встретил меня приветливо и со всем почтением: - Мы предупреждены о вашем возможном появлении в наших краях сэр Эндрю. Мои люди в вашем распоряжении.
  Я объяснил что и как надо сделать, после чего показал офицеру и солдатам дом и коконы. А под холщовой дорожкой действительно пряталась глубокая яма с острыми кольями....
  В этот вечер лохматый мужик, рассказывающий сказки о подземном царстве так и не появился, не появился он и на следующий вечер. Он исчез, растворился, а я на следующий день направил Воронка в ту сторону, где по слухам находился зачарованный лес с замком принцессы лесного королевства. Воронок выглядел довольным, ещё бы, я отправил его немного попастись в сопровождении целого табуна кобылиц....
  Дни проходили серой чередой, даже в редких деревнях и замках, которые мы посещали, ничего примечательного не было. Только одна встреча мне запомнилась, да и то по тому, что касалась она именно меня, и было очень необычной, более того, она занозой поселилась в моем сердце.
   В небольшой деревушке я попросил показать мне местного кузнеца. Именно в таких метах они становятся мастерами на все руки, а мне нужны были наконечники для стрел и не простые, а с изрядной примесью серебра. В больших селах я не стал их заказывать, что бы не привлекать к себе внимания, хватит с меня и тех слухов, что ходят по округе. В одном из сел, где мы остановились пополнить запас провизии и передохнуть от тягот кочевой жизни, я с удивлением узнал, что мой Воронок превратился в белоснежного коня, а сам я 'ликом грозен, но прекрасен' и что от одного моего взгляда нечисть начинает корчится и сгорать без следа. Причем проезжал я через это село буквально только вчера...
  Кузня стояла на отшибе, как и должно было быть, ибо огонь мог угрожать домам сельчан. Когда я подъехал и спешился, то меня у дверей встретил бородатый мужик, коренастый, широкоплечий с заскорузлыми ручищами, которыми только и ломать подковы и молодая девушка, стройная, с тонкой талией, таинственно мерцающими глазами на пол лица и высокой грудью. Именно на грудь я и обратил свое внимание.
  - Кузнец,- обратился я к мужику, - у меня срочный заказ, но несколько необычный.... - Не ко мне ваша милость, я не кузнец а молотобоец и мальчик на подхвате,- пророкотал он, - а кузнец вот она.
  Я с сомнением посмотрел на девушку, красивая, а грудь просто чудо,- А другого кузнеца в деревне нет?
  - Я знаю кто ты,- внезапно сказала она,- ты тот, за кого многие пытаются выдать себя и чьей славой хотят воспользоваться. Я уже с интересом посмотрел ей в лицо и улыбнулся: - Ещё что ты скажешь обо мне красавица? - Я тебе нравлюсь и у тебя давно не было женщины, конечная цель твоего путешествия трон горного короля.
  - Ну, то что нравишься,- это не удивительно, ты настоящая красавица. А насчет трона,- он же вроде невидим, так что вряд ли он может служить конечной целью моего путешествия .
  И тогда она, одними губами, беззвучно произнесла: - Черный камень. А вслух - Доставай свое серебро, я сделаю тебе наконечники и даже стрелы снаряжу сама, вы, благородные к этому делу не очень привычны.
   Наверное мой вид был слегка удивленным, так как мужик заулыбался: - Она у нас особенная, видит то, что не видят другие и может заглядывать в будущее, только своим даром совсем не пользуется, разве только для таких как ты незнакомцев, которые сегодня здесь, а завтра там.
   Без слов и уже с опаской поглядывая на девушку, я протянул ей заготовленный мешочек с серебром и мысленно подумал,- Ведунья ты или нет, но грудь у тебя очень красивая. Тебе бы не здесь прозябать, а украшать какой-нибудь замок, жаль, что у меня его нет, а то я бы согласился возвращаться домой, зная, что меня там ждет такая красавица.
  Кузнец в платье взяла мой мешочек, серьезно взглянула на меня: - У тебя все ещё впереди охотник, и собственные замки и красавица, которая будет верно ждать тебя. К сожалению это буду не я. Нить моей жизни прервется в следующем году...
  - Ну вот, ты опять за свое,- пробурчал мужик, - пошли что ли делом займемся. А вы ваша милость идите, прогуляйтесь пока куда нить. По этой тропинке можно выйти к небольшому озеру, там и постираться можно и искупаться самому и коня ополоснуть. Наши деревенские туда не ходят, у них речка под боком, так что посторонних не опасайтесь....
  И действительно, озеро оказалось не большим и не глубоким. Я разделся, расседлал Воронка и вымыл сначала его, а после того, как он вылез на берег и стал кататься по песчаному берегу, залез в воду и сам. Хорошо то как. Но как бы не было хорошо, я внимательно наблюдал за берегом, да и на мне был надет пояс с кинжалом, хотя меч лежал под грудой одежды, которую я собирался постирать.
  Накупавшись и отдохнув, я приступил к постирушкам, благо большой опыт у меня уже был. Первым делом замочить штаны и рубахи, потом потереть их с песком и как следует всполоснуть, и так несколько раз.
  Я не очень удивился, когда увидел, как к озеру спускалась ведунья. Я предполагал, что ей есть что мне сказать наедине, но я ошибся. Она пришла что бы ополоснуться после трудового дня. Сбросив с себя платье и оставшись в одной полотняной сорочке, она осторожно вошла в воду, выбрала место по глубже и присела так, что только голова торчала над водой. Потом я увидел как она погрузилась в воду с головой, а потом её снятая сорочка заколыхалась на воде. Я уже знал, что бесконечно долго можно смотреть на то, как купается обнаженная красавица, как горит огонь и как течет вода, правда Петр говорил, что ему ещё нравится смотреть, как работают другие.
  Когда я заметил, что девушка встала, что бы выйти на берег, я деликатно отвернулся, что бы не смущать её. Мое то белье давно уже высохло, и сам я был только без доспехов и рубахи. Я слышал, как зашуршал песок под её ногами, как она одевала на себя свое платье, как выжимала сорочку.
  - Я могу повернуться? - Конечно, я ведь не запрещала смотреть на меня.
   Я повернулся, она улыбаясь смотрела на меня, расчесывая свои длинные волосы деревянным гребешком. От её взгляда мне стало спокойно и по домашнему уютно. Капельки воды на её теле просочились через платье, и оно стало пятнистым. Даже мелькнула мысль, - ну вот что мне ещё надо? Плюнуть на все и остаться с ней. Работы я не боюсь....
  - Я могу тебе чем то помочь? - глухо спросил я, стараясь не смотреть на неё,- что бы нить твоей жизни не оборвалась так рано? Я сделаю все, что зависит от меня и даже больше. Я хочу, что бы ты жила.
  Она тихонько рассмеялась: - А я и буду жить, пока на земле будет хоть один человек, в котором течет моя кровь. А ты знаешь рыцарь, что раньше были такие времена, когда род человеческий вел свой отсчет не от отца, а от матери?
  Я недоверчиво покачал головой: - И что всем заправляли женщины?
   Она, улыбаясь, продолжала смотреть на меня, и я чувствовал, как тону в её глазах: - И не просто заправляли, а главенствовали, и их слово было решающим. Войн в это время почти не было, ведь каждый погибший это чей - то ребенок и только мать способна понять и осознать всю глубину потери родного человека.
  - Что произошло, и как вы отпустили бразды правления? - Женщинам со временем надоело быть сильными, и они сами, без принуждения, стали подчиняться мужской воле, а когда спохватились, то было уже поздно. Мужчины забрали всю власть себе и делиться ею ни с кем не собирались, тогда мы пошли на хитрость, мы придумали брак, который позволяет нам исподволь, незаметно командовать своими мужчинами,- она опять тихонько рассмеялась,- а вы глупые этого не замечаете.
   Она подошла ко мне и положила свои холодные руки на грудь. Я почувствовал, как мое сердце забилось часто, часто. - Пошли ко мне, я рожу тебе дочь, и ты заберешь её на обратном пути, когда будешь возвращаться в столицу, а потом в свой мир. И ещё, не знаю, будет тебе больно или нет, но та девушка, с которой ты был близок и которая обещала тебя ждать, вышла замуж. Я пожал плечами,- Слишком многие обещали меня ждать и клялись в вечной любви, а цену этим словам я знаю. Ни что не вечно под луной....
  - Не говори так, я буду любить тебя до самого последнего своего вздоха.... Меня зовут Василиса....
  Утром, когда она провожала меня, - Трон горного короля сам найдет тебя мой рыцарь, но будь осторожен, твой путь покрыт мраком и на нем тебя поджидает много опасностей.
  - Плевать мне на этот трон, только твое одно слово и я останусь и ни куда не поеду, почему ты меня гонишь?
  - Счастье одной женщины не стоит жизни тысяч и тысяч людей, которые погибнут, если ты не разрушишь черный камень. Такого сильного вольного охотника никогда не было в истории Фангории и вряд ли он появиться в обозримом будущем, по крайней мере, я его не вижу. А у тебя все получится и пусть не сразу, но в мире воцарится покой и с проникновением нечисти будет покончено. Тебе пора, будь осторожен в лесном и речном замках. Там ты можешь попасться в ловушки, из которых будет трудно выбраться, а время не ждет. Ты должен разрушить камень до того, как черный лорд вступит на землю и начнется кровопролитная война.
  
  12.
  
  Тоска и грусть поселились в моем сердце, а так же тягучая и ноющая боль. Такое уже было со мной и не один раз. Вот уже вторую неделю мы пробираемся тропами к зачарованному лесу. Сам не знаю и зачем мне надо в лесной замок? Ведь куда проще держаться проторенных путей, так нет, словно какая - то сила меня тянет туда. На двадцатый день мы выехали на равнину, вот где раздолье Воронку и он может показать всю свою удаль и прыть. Первые два дня так и было, мы шли размашистой рысью, выдерживая только общее направление, а потом за нами увязались какие то странные волки. Они не приближались, но и не удалялись от нас, ночью не ходили кругами вокруг. Складывалось впечатление, что они сопровождают нас или провожают. Все разъяснилось, когда мы выскочили в чистое поле, а на перерез мне понеслись несколько всадников. Вернее это я думал, что это всадники, но при ближайшем рассмотрении, это оказались кентавры. (Кентавры - дикие существа, полулюди-полукони, обитатели гор и лесных чащ, отличаются буйным нравом и невоздержанностью. Кентавров изображали и в качестве служителей ада наряду с бесами (фреска Нардо ди Чоне в капелле Строцци церкви Санта-Мария Новелла во Флоренции, сер. 14 в., соответствующая эпизоду с Хироном, Фолом и Нессом у Данте, 'Ад', XII, 55-75). В произведениях эпохи Возрождения кентавры также порой выступают носителями греха, олицетворением животных страстей, похоти (картина С. Боттичелли 'Паллада и кентавр').)
  Только когда возле моего уха просвистела стрела, до меня дошло, что их намерения отнюдь не мирные и тем более не гостеприимные. Теперь стала понятна и тактика волчьей стаи - зачем нападать и подвергать себя опасности, когда стоит немного подождать и еда будет к их услугам? Пришлось пришпорить Воронка, но кентавры не отставали и, как я посмотрю, они теснили меня к определенному месту. Пришлось достать свой лук и приготовить обычные стрелы. Развернув Воронка, я направился прямо в цент загона, где шли близко друг к другу три получеловека. Конечно так метко стрелять как эти прирожденные лучники я не умел, но преимущество у меня все таки было,- мой лук был более дальнобойным, и к тому времени, когда я достиг того расстояния когда стрелы кентавров могли причинить мне вреда, стрелять уже было не кому. Раненые, они попытались ускакать от погони, но волки были быстрее, и вскоре кровавая драма развернулась на моих глазах. Те, кто скакал на концах загона, развернулись и поскакали обратно, преследовать я их естественно не стал.
   Кентавров я больше не видел, но их появление вызвало у меня несколько вопросов и главный из них,- откуда они здесь взялись? Общепринято, и в школе Ньюкасла меня учили, что кентавры живут в горах и только редкие из них решаются жить в лесах. Эти, по всей видимости, относятся к лесным и были в свое время вытеснены из своих чащ, а значит зачарованный лес уже скоро. И действительно, после очередной ночевки под открытым небом, сначала вдали появилась темная полоска, а через несколько часов, ближе к обеду я увидел и сам лес. Обычный, смешанный, ни чем не отличающийся от множества таких же, которые я проезжал за пять лет своих путешествий. Но вот почему то его называют зачарованным. Именно лес, а не замок какой - то там принцессы.
  Не зная броду - не суйся в воду, вот и мы решили в лес не заезжать, а переночевать на опушке, а поутру - вперед и с песней. Спал я как обычно очень чутко, костра не разводил, внимание к себе не привлекал, но Воронка держал рядом, боясь вороватых кентавров, которые любили лошадиное мясо, да и в отношении волков были сомнения в их добропорядочности. Однако все мои тревоги оказались напрасны. Никто нас не побеспокоил, а у меня возникло твердое чувство уверенности, что все бояться даже приблизится к этому лесу, не говоря уж о том, что бы в него зайти. Что же такое он в себе скрывает, если учесть, что нечисти и угрозы для себя я, пока, не чувствую.
  После легкого завтрака, найдя небольшую старую звериную тропу, мы с Воронком углубились в лес. Я вел себя достаточно насторожено, лук и меч под рукой, стрелы, в основном с серебряными наконечниками, наготове. Но ничего не происходило, так шел час за часом. Пришло время сделать небольшой привал. Выбрав поляну, я наполнил торбу Воронку, а себе приготовил пару сухарей и немного вяленого мяса. Похлебку я решил приготовить вечером, а пока обойтись всухомятку. Пока я ел, почувствовал недобрый взгляд как бы издалека, который равнодушно скользнул по мне и пропал. Неприятное ощущение вызвало чувство тревоги и желание как можно скорее убраться с этого места, но я пересилил себя и с беспечным видом продолжал есть, хотя сам сидел как на иголках, а тут ещё и Воронок заволновался. Это было первым признаком того, что какая - то нечисть, приближается к нам. Мой жеребец стал жаться ко мне, а это происходило крайне редко. Я вытащил лук и приготовил стрелы, проверил меч и подтянул ремни доспехов. А на поляне возникла мантикора. Вот только этого мне не хватало. Честно говоря, я струхнул. В школе не описывалось ни одного случая, что бы человек выходил победителем в схватке с этим исчадием темных сил, да и описание её предполагаемых сильных сторон и способностей, не внушало оптимизма в благоприятном исходе схватки.
  (Мантикора - Manticore - Рассказ об этом жутком существе можно найти еще у Аристотеля (IV век до нашей эры) и Плиния Старшего (I век нашей эры). Мантикора размером с лошадь, имеет человеческое лицо, три ряда зубов, львиное тело и хвост скорпиона, красные глаза, налитые кровью. Мантикора бегает так быстро, что в мгновение ока преодолевает любые расстояния. Это делает ее чрезвычайно опасной - ведь убежать от нее почти невозможно, а питается чудовище только свежим человеческим мясом. Поэтому на средневековых миниатюрах часто можно видеть изображение мантикоры с человеческой рукой или ногой в зубах.
   В средневековых работах по естественной истории мантикору считали реально существующей, но обитающей в безлюдных местах.
   Доказательством что мантикора существует служили пропажи людей. При чем, если они пропадали бесследно, то это и считалось за присутствие чудовища, потому что оно съедало свои жертвы без остатка, вместе с одеждой.).
   Мысли в голове летели с неимоверной быстроте. И так, что мы имеем,- лук тут бесполезен, эта тварь способна перемещаться мгновенно, так что стрела её не достанет. Остается меч и кинжал. Надо опасаться нападения со спины и удара ядовитым хвостом. Преимущество может возникнуть только тогда, когда она недооценит меня, или, давно не встречая достойного соперника, будет вести себя расслаблено. Надо вести себя испугано, суетливо и даже трусливо. Можно попробовать вскочить на Воронка и изобразить паническое бегство, рискнуть и упасть с лошади. Надеясь на прочность доспехов, позволить мантикоре приблизиться ко мне и попытаться нанести один, но решающий удар.
   За этот вариант действий я и ухватился. Других способов победить я не видел.
  Хвостатый монстр сидел в центре поляны, улыбался, слегка постукивая хвостом по своим бокам и по земле, и ждал от меня каких то действий.
   На Воронка не вскакиваю, цепляюсь в панике за стремя, меч должен быть в руке, иначе потом я не успею его выхватить, три, четыре лошадиных прыжка, падаю на спину и начинаю сучить ногами от страха и громко кричать.
   Сказано - сделано: с застрявшим во рту куском мяса, размахивая в панике мечом, схватившись за холку Воронка и повиснув одной ногой на стремени, я оказался на краю поляны, с кувырком упал, держа в поле зрения мантикору, лег на спину и суча ногами попытался отползти в сторону кустов, при этом я громко кричал и даже плакал. Смрадное дыхание прямо в лицо, треск моей кожаной защиты и мой вскрик испуга от неожиданности, удар под левую лопатку снизу, в область сердца с проворотом клинка.
  Мантикора исчезла, а я уже на ногах в оборонительной стойке, меч, кинжал и глаза во все стороны в надежде заметить её неуловимое движение. Что - то тяжелое меня ударило в спину, но я к этому был готов и как только почувствовал движение воздуха, как тут же присел, так что меня сбило лапами, но зубы не достали моей шеи и только лязгнули над головой.
  И что ж вы все охотитесь за моей головой? А вы подумали, как я буду без неё? Есть то я как буду?
  С трудом стряхнув с себя мертвое чудовище, я вздел себя на ноги, трясущимися руками вложил меч и кинжал в ножны, пнул ещё теплый труп и громко засмеялся.
  - Все - таки я молодец! Сам себя не похвалишь, другие не похвалят, а от Воронка добрых слов не дождешься. Иди сюда морда черная, иди я тебя поглажу, ты молодец, с полуслова все понял, помог мне справиться. Люблю тебя ворон ты мой быстроногий.
  Как снимать шкуру и разделывать зверье я знал и умел, по - этому без спешки приступил к этому действу. Ночевать мы будем на этой поляне и ни куда сегодня не поедем, отдых заслужили. Интересно, а мясо этой твари съедобно? Хотя лучше не рисковать, то вдруг у неё не только хвост ядовит, но вся она ядовитая.
  Шкуру я снимал аккуратно и по - этому достаточно долго, вот только что с ней делать, я не решил. Отдать в Ньюкасл - жалко, оставить себе и повесить на стенку - так даже стенки нет. Придется пока возить с собой. Занятный экземпляр, а когти то какие. Мда, если её улыбающееся лицо кому приснится ночью хоть на секунду, бессонница обеспечена, а то и мокрые штаны.
  Найдя невдалеке большой муравейник, я развесил шкуру мантикоры над ним и с удовольствием смотрел, как полчища больших рыжих воинов накинулись на волокна мяса, что остались на ней. Думаю до утра моя шкура будет вычищена лучше, чем я наводил порядок в своей комнате в школе, когда меня к этому принуждали мои наставники.
   А потом произошло то, что меня не только удивило, но и наполнило моей сердце гордостью за себя любимого. Из кустов на брюхе выползла матерая волчица и, повизгивая, поползла на брюхе ко мне. В полутора метрах она перевернулась на спину и подставила мне свое незащищённое брюхо. Видимо зверье первым почувствовало, что в лесу произошли изменения. Я подошел и почесал ей брюхо, а потом погладил. Как только ритуал был завершен, волчица вскочила на лапы и бросилась к туше зверюги и стала с остервенением рвать и глотать большие куски мяса, потом подошли и другие, в порядке строгой очереди, согласно своего статуса в стае они уничтожали то, что досталось им от мантикоры. Через полчаса на поляне не осталось даже следа, кровь и ту вылизали. Стая исчезла в чаще, а я с грустью подумал о Василисе Прекрасной. Интересно, что она сейчас делает? Наводит порядок в кузнице или занимается домашними делами? Вот же везет мне на подобные встречи и каждая из них оставляет зарубку на сердце. Самому себе признаться не стыдно,- да мне больно, всегда больно, когда я узнаю о том, что та, которая обещала меня ждать и клялась в вечной любви, быстро меня забывает и находит кого то другого. Мне больно от того, что нет ни одного места в этом мире, где меня просто бы ждали. Ждали как простого человека, а не как местную знаменитость, на которую прибудут все соседи, что бы поглазеть....
  Утром свернув шкуру твари в рулон и поместив его в седельный мешок, успокоив Воронка, который категорически возражал против такого соседства, мы продолжили углубляться в уже не зачарованный лес. Первыми почувствовали что лес очищен всякая мелочь, типа белок и зайцев, а так же мелких пичуг. Не думаю, что мантикора питалась ими, но вполне вероятно, что для развлечения она на них охотилась. Только на третий день мы подъехали к большой поляне, к которой вела старая дорога и я обратил внимание на непролазные заросли колючего кустарника, который поднимался в причудливом виде к самым облакам. Дорога привела меня к воротам, единственному месту которое не заросло. Ворота были открыты на распашку, во дворе сновали люди и рыцари. Один из них сидел на мощного вида коне, потом дал ему шпоры и понесся во весь опор к воротам. Но чем ближе он к ним приближался, тем медленнее двигался, хотя конь во всю молотил своими копытами до тех пор, пока не выдохся и не остановился. А потом он поехал назад, при чем сам даже не шевелился, а просто, оставляя следы на земле, передвинулся метров на двадцать к замку.
  Я въехал в ворота и тут же на меня обрушился шум звуков и голосов. Ко мне первым подошел высокий и широкоплечий рыцарь одетый в полные доспехи со следами глубоких царапин на них
  - Я сэр Мирт, барон Честер, а это то, что осталось от моей дружины после того, как какая - то неведомая тварь напала на мою дружину. Спастись от неминуемой смерти мы смогли только в этом замке, а выехать из него теперь не можем. Хозяйкой здесь леди Конде, которая называет себя принцессой и представляется как последняя из рода Лесных королей. Сам замок тоже называется Лесным, что как нельзя, кстати, этому соответствует. Через эти колючки невозможно ни пройти, ни прорубиться. А кто вы храбрый рыцарь и сколько вас было, когда вы вошли в этот проклятый лес? Я вижу у вас на доспехах такие же царапины как и у меня. Странно, что вы остались в живых после знакомства с этим монстром.
  - Я сэр Эндрю Ньюкасл, младший сын барона Нешвила, путешествую по Фангории в поисках места под солнцем и разных приключений на своё заднее место.
  Последние мои слова вызвали смех и улыбки у окружающих.
  - Путешествую я в гордом одиночестве, и в этот лес въехал в сопровождении только своего коня, его зовут Воронок. Мы с ним неразлучны уже пять лет.
  - Простите сэр Эндрю, но как вам удалось избежать лап этого чудовища и выжить в лесу?
  - Вы о той маленькой зверушке с длинным хвостом? Это случайно не ваша комнатная собачка? Если ваша, то я вынужден перед вами извиниться, мне пришлось её убить. Она крайне неучтиво отозвалась о достоинствах моего жеребца и, особенно, о его вороной масти, а меня обозвала костлявым ходячим скелетом.
  - И куда вы дели эту зверушку?- спросил кто - то саркастически и с недоверием.
  - Мясо скормил волкам, а шкуру забрал себе на память. Говорят, что до неё может дотрагиваться только тот, кто убил этого зверя, все остальные умирают через некоторое время. Мне даже пришлось просит муравьев, что бы они её немного почистили и выделали,- я открыл свой седельный мешок, вытащил шкуру мантикоры и развернул её.
   Раздался многоголосый вскрик, вскрикнул даже я. Ведь я хорошо помнил, что на лице этого монстра застыла улыбка, а сейчас на нас на всех смотрела злобная беззубая рожа.
  - Уберите её скорее, уберите сэр Эндрю, мне кажется, что у неё стали светиться глаза, не знаю смогу ли я сегодня спать ночью, или эта тварь будет преследовать меня в кошмарах....
  Вскоре из дверей замка вышла рослая девушка или женщина. Властное выражение лица не придавало ей миловидности, а выдвинутая немного вперед нижняя челюсть говорили об упрямстве, настырности и ещё о чем то там, что я уже не помнил из теоретических занятий по физиогномике.
   Барон тут же подобрался и расцвел в улыбке:
   - Ваше высочество, позвольте представить вам сэра Эндрю Ньюкасла, младшего сына барона Нешвил. Сэр Эндрю, её высочество принцесса Конде из рода Лесных королей.
  Скользнув по мне равнодушным взглядом и улыбнувшись сэру Мирту принцесса негромко сказала:
   - Ещё одним пленником моего замка стало больше. Прошу проходите сэр Эндрю, вам покажут ваши покои, надеюсь вам понравится у нас.
  - Не стоит беспокоиться ваше высочество, я к вам заглянул буквально на минутку и завтра утром покину ваш, без всякого сомнения, гостеприимный замок.
  Вокруг все громко засмеялись. Да пусть смеются, мне не жалко, но как говориться, - хорошо смеётся тот, кто смеётся последним, а мой друг Петр добавлял - и кто лучше стреляет из лука.
  - Господа, приглашаю всех к столу, наш бесконечный пир продолжается, а сэр Эндрю расскажет нам о последних новостях из внешнего мира.
  Столы ломились от изобилия и разнообразия, но я ничего не ел и не пил, в отличии от всех остальных. Свое поведение я объяснил тем, что дал обет - именно в этот день с полудня и до следующего полудня не иметь даже крошки во рту. Это ни кого не удивило, среди рыцарей бытовали и не такие обеты.
  Про то, что я убил мантикору никто и не вспоминал, а я то думал, что сейчас распишу все в цветах и красках и буду купаться в лучах славы. Я видел, что принцесса и барон не слушают ни мой рассказ о путешествиях, не обращают внимания на других и даже не отвечают на обращения своих соседей. К сожалению, я не удостоился чести сидеть за ближним столом, по - этому не слышал о чем они беседовали или спорили. Мои соседи сэр Гийом и сэр Лигр со смехом рассказывали мне о тех странных взаимоотношениях между ними, что сложились за, почти что, месяц их пребывания здесь.
  - Они стоят друг друга, оба бойца и оба не привыкли ни уступать, ни подчиняться,- просвещал меня сэр Гийом. - Они нравятся друг другу, но ни тот, ни другая не сделают первым шаг навстречу. Барон терпеть не может, когда им пытаются командовать, а принцесса ни за что не подчинится диктату мужчины и его попыткам ограничить её свободу.
   - А ещё, у них схожие характеры,- подхватил сэр Лигр,- оба гордые, самолюбивые и обидчивые. Вы ещё увидите как они ссорятся и так по несколько раз на дню из за разных пустяков.
  - Друзья, ведь я могу вас назвать своими друзьями, коль мы сидим за одним столом? - и дождавшись подтверждения от них, я продолжил,- устройте мне встречу наедине с вашим бароном и проследите за тем, что бы нам никто не помешал. Кажется я знаю, как вам вернуться во внешний мир и снять заклятие с этого странного места. Только пусть это останется строго между нами. Не хочу насмешек, если вдруг что то не получится.
  - Можете положиться на нас сэр Эндрю,- ответил за двоих сэр Гийом. Честно говоря эти пиры у меня уже в глотке сидят, а скука здесь такая, что ещё немного и мы будем бросаться друг на друга....
   Только через пару часов я смог выбраться из за стола и выйти во двор. Через некоторое время вслед за мной туда вывалились сэр Мирт и мои новые друзья.
  Барон набычившись подошел ко мне: - Что такое важное вы должны мне сообщить сэр, что мне пришлось прервать важную беседу с принцессой. Берегитесь молодой человек, я не оставлю от вас мокрого следа, если вы решили подшутить надо мной.
  - Барон, сколько человек вы потеряли от мантикоры?
   - Семнадцать рыцарей, почти половину моей дружины и это за несколько секунд.
   - А я справился с ней в одиночку, так что свой гонор засуньте себе, сами знаете куда. К тому же вы простой барон, а я - ' ваше высочество', хотя и скрываю это. Убить вас на поединке мне легче, чем оседлать своего коня. А если меня разозлят, то я положу и всю вашу дружину и учтите, я слов на ветер не бросаю. А теперь отвечайте, вы хотите вернуться в свой мир и покинуть этот замок, а заодно снять проклятие с этого места? Только прежде чем отвечать, подумайте, цена будет слишком велика - вам придется ежедневно проявлять чудеса храбрости, выдержки, терпения, военной хитрости. Я повторяю, каждый день, в течение многих лет. Это под силу не каждому. Если вы к этому не готовы, то напишите письма своему душеприказчику или родителям, которые распорядятся вашими землями и имуществом, ибо вы останетесь здесь до конца своих дней, а я по дороге обязательно побываю у вас и передам эти письма. Свой отъезд я назначаю на ранее утро завтрашнего дня.
  Сэр Мирт сверкнул на меня глазами, но ничего не сказал, а круто развернувшись, вернулся в замок....
  Утром, посмотреть на мою попытку покинуть замок, собрались все его обитатели. Вывели уже оседланного Воронка, я подошел и взял его за уздцы.
  - Барон, вы написали письмо? Если да, то передайте мне. К сожалению больше в этот замок я не вернусь, мне и так пришлось сделать большой круг, что бы навестить вас.
  Сэр Мирт подошел ко мне и протянул два запечатанных пакета.
   - Это для моего управляющего и моему отцу. Сэр Эндрю, а что я должен сделать такого героического, что бы выбраться из этой западни и потом в течении каждого дня какие я должен совершать подвиги?
  - Барон, не каждый храбрец ради своей свободы, согласиться одеть на себя кандалы,- я говорил шепотом и на ухо так, что бы нас никто не мог подслушать. Для того, что бы разрушить существующее проклятие и заклятие, вам придется пожертвовать своей личной свободой. Вы должны будете, не смотря на протест и всевозможное сопротивление со стороны принцессы, даже если понадобиться с применением силы, жениться на ней и совершить брачный обряд. Как только вы объявите её своей женой, все чары спадут, хотя возможно, вам для этого придется провести с ней ещё и первую брачную ночь в этом замке, а потом,- тут я лицемерно тяжело вздохнул, - нести этот тяжелый крест всю оставшуюся жизнь. Со своей стороны я вам обещаю, что его величество король Гермин сохранит за принцессой её титул, а ваши дети, если они у вас появятся, будут носить графский титул. При первой же возможности я отпишу об этом его величеству. Времени для размышления у вас ещё немного есть, но учтите, как только в замке появиться новый посетитель, ваша возможность пропадает.
  Под веселые напутствия жителей замка, а потом под их удивленные выкрики, мы подошли к воротам, я помахал рукой, прощаясь, взлетел в седло и показав на уши, что ничего не слышу, спокойно потрусил по тропинке.
  Когда я обернулся, то увидел, как сразу же несколько человек с конями под уздцы пытаются повторить мой выход. Естественно, у них ничего не получилось.
  Интересно, а если б они тоже сутки поголодали,- размышлял я грызя сухарь, - они б смогли покинуть замок? И что интересно, в замок мы пришли когда листва только - только начинала пробиваться на деревьях, а сейчас она уже начинает желтеть. Это что, один день в замке равен месяцу за его пределами или даже больше? То - то у меня такое ощущение, что я с Василисой расстался давным-давно и какие то неясные желания стали появляться....
  Мой жеребец неторопливо трусил по лесной тропинке, смирившись с неизбежностью очередной ночевки на ближайшей опушке. За пять лет путешествий по Фангории он, как и я, привык обходиться малым. Есть крыша над головой и зерно в яслях - хорошо, нет, но вдоволь свежей и сочной травы,- тоже неплохо. Лес кончился внезапно и в лучах закатного солнца перед нами в излучине реки предстал красавец замок. Весь такой веселый, чистенький и аккуратненький, он словно сошел со страниц старинных книг, в которых описывались подвиги героев, зачарованные замки и красавицы принцессы, которые томились в темницах и ждали своих героев. Башенки, балкончики, острые шпили, все это казалось нереальным в уже начавшемся наступлении речного тумана на берега.
  Воронок, почувствовав близкое жилье и теплую конюшню, сам наддал ходу. Одинокий всадник вряд ли может вызвать подозрение у охраны замка, тем более такой, как я - доспехи у меня кожаные, на вид самые простые, это только опытный и знающий оружейник может заметить, что сделаны они велигожскими мастерами и между слоями плотной кожи расположены специальные стальные пластины, которые способны выдержать арбалетную стрелу, выпущенную в упор. Меч самый обыкновенный, без украшений, этакий облегченный вариант для такого, скажем так, не силача, и великана, как я. Кстати, выкованный теми же мастерами из Велигожа, что о многом говорит для знающего человека. Как бы там не было, нам открыли калитку под надвратной башней и мы, как люди не гордые и не обремененные длинным шлейфом титулов и знатных предков, смиренно склонив головы, вошли во внутренний двор. (Смотри или перечитай первую главу)
  
  13.
  
  Замок сэра Трюдора оказался чистым, а саламандра была единственным магическим существом, что обитала в нем. Прости меня Василиса, что переспал один раз с этим существом, ну не один раз и не с существом, а с молодой женщиной, но все равно прости,- мысленно просил я прощение, выбираясь из спальни леди Винчестер. Я чувствовал, что стоит мне ещё немного задержаться, и меня застукают 'на месте преступления' хитрые родители, по - этому мое бегство было поспешным и неожиданным для молодой леди. Не успокоился я и в своей комнате, а быстренько просочился в конюшню, оседлал Воронка и был таков.
   По моим подсчетам, и сведениям, полученным из источника, не заслуживающего доверия, разве можно доверять незамужним женщинам, до Эльблана осталось около месяца пути, если никуда не заезжать и не сворачивать. Ещё леди Винчестер рассказала, что у моста через Мисип, раз в неделю происходят какие то непонятные вещи. Якобы того, кто рискнет через него перебраться, кто то съедает. Что и как там, она не знает. Совсем врать не умеет, ну ничего, побудет в шкуре простой девушки, быстро научится. А один день в неделю,- это не смертельно, тем более, если этот день известен заранее. Хотя с другой стороны, с кем это саламандра могла общаться?
  Ни шатко, ни валко, мы продвигались дальше на юг. Места здесь были уже обжитые и густонаселенные, мелкая нечисть конечно присутствовала, но о крупной давно уже ничего не было слышно. Это наводило на некоторые неприятные мысли,- вот такой я был недоверчивый,- или монстры хорошо маскировались и прятались, или у них здесь было тайное место, где они обитали, и старались рядом с этим местом зло не творить, что бы не привлекать внимания. Здесь я встретил выпускников школы Ньюкасл,- и разведчиков и чистильщиков и даже двух донельзя гордых универсала, которые успешно воевали с мелкой нечистью. Вот только никто ничего не слышал о каких-либо странностях у моста через Мисип. И это тоже мне показалось странным. Какой смысл Винчестер, лишенной своей магической сущности, говорить о том, чего нет, к тому же с бегающими глазками, облизывая губы, что выдавало нешуточное волнение. В общем, я решил присмотреться если не к мосту, то к тому, что находится в непосредственной близости от него. И не ошибся.
  Мост как мост, каменный, сделанный основательно, в хорошем рабочем состоянии, даже деревянный настил на нем недавно поменяли. Сборщики пошлину за проход брали небольшую, бедноту пропускали на другой берег бесплатно,- все как обычно. Но почему тогда тревожное чувство опасности появилось и прочно обосновалось внутри? Возле моста тоже ничего необычного или особенного не было,- так несколько добротных хозяйственных построек и небольшой постоялый двор. Тогда почему внутренний голос, которому я безоговорочно доверял, буквально орал об опасности?
   Я ещё раз вспомнил те слова, что шептала мне на ухо молодая леди Винчестер, когда мы созерцали с ней расписной потолок её спальни. Вернее созерцала она, при этом говоря мне разные ласковые слова, а я был занят другим делом. - Я ненавижу тебя Эндрю, ты грязный похотливый самец, который воспользовался моей неопытностью и принудил заниматься с тобой такими неприличными вещами. Ты развратил мою душу. Ах, как хорошо, как мне хорошо.....
  Ага, это оказывается я виноват в том, что она забралась ко мне в моечную и там гнусно надругалась над моей невинностью, а потом ещё и пыталась убить меня используя свою магическую сущность. Как бы то ни было, но она предупредила меня, что у моста через Мисип, раз в неделю происходят какие то непонятные вещи.
   - Там пропадают одинокие всадники следующие издалека, пропадают бесследно. Причем происходит это, зачастую, на глазах у других людей, но никто ни чего не замечает. Едет или идет человек по мосту и вдруг исчезает, тает в тумане. Говорят, что их кто то пожирает. Это происходит только раз в неделю. Больше я ничего не знаю.
  Я решил приглядеться к мосту и остановился на постоялом дворе возле него. Вскоре я обратил внимание, что у моста крутится один из разведчиков, но чистильщика рядом с ним не было. То подойдет к мосту, то пройдется по нему туда - сюда, то отойдет, а в один из дней он даже отпрыгнул от него и убежал на безопасное расстояние. Следовало отловить этого выкормыша Ньюкасла и допросить с пристрастием. Сам, по доброй воле он вряд ли что расскажет, помня запрет не только не оказывать помощь вольному, но даже не общаться с ним. Вскоре такая возможность мне представилась. Разведчик решил зайти перекусить на постоялый двор, вот тут- то я его и подловил. Когда он наевшись и расслабленный выходил из харчевни, я, схватив его за ворот и приставив кинжал к горлу, затащил в стойло к Воронку. Прихватив его за грудки и недвусмысленно покачивая лезвием перед его лицом я уж было собрался провести допрос, но вдруг почувствовал, что грудки то у разведчика девчачьи. - Они что совсем там, в Ньюкасле, одурели, девок стали брать в разведчики?
  А потом я вспомнил разговоры о том, что иногда разведчики были женщинами и зачастую служили чистильщикам для снятия напряжения, а попросту говор, сожительствовали с ними, и это считалось вполне естественным, некоторые пары именно так и подбирались...
  - Где твой чистильщик? И учти, попытаешься дернуться, или крикнуть, перехвачу горло и брошу здесь подыхать, тебе все понятно? Она быстро, быстро закивала головой. - Так где твой чистильщик?
  - Нашел себе другого разведчика, я отказалась с ним спать. Он грубый и невоспитанный мужик и у него изо рта постоянно дурно пахло. А куда делся чистильщик того или той второй? - Он исчез на мосту. -А теперь подробно докладывай, что ты вынюхала про этот мост. Вас в школе натаскивали специально для этого. Что от моста буквально несет опасностью, я знаю и без тебя, но не знаю с чем или кем придется встретиться.
   Разведчик немного пришел в себя и даже чуть - чуть успокоился: - А по другому нельзя было обратиться ко мне и спросить? - Нельзя,- отрезал я,- рассказывай. - Я думаю это мантикора. - Вывод не правильный, - перебил её я. - Это почему же? - аж взвилась она. - Потому, что эти твари не терпят рядом себе подобных, а я недавно завалил одну такую в бывшем зачарованном лесу недалеко отсюда, её шкура хранится в моем седельном мешке.
  - Ты убил мантикору? - в её голосе сквозило удивление, недоверие, восхищение и ещё что то. - Так значит ты тот самый знаменитый вольный охотник, краса и гордость школы?
  Её голос тут же поменялся: - Я не буду с тобой разговаривать, мне запрещено это уставом Ньюкасла.
  - Девочка, мы с тобой не разговариваем, я тебя пытаю, и под страхом смерти ты мне все расскажешь, что знаешь и даже больше,- я надавил кинжалом на её горло. Видимо она поняла по моему лицу, что я не шучу, и закивала головой.- Говори, какие ещё выводы ты сделала?
  - Если это не мантикора, то тогда кто- то из сущностей водной стихии. Возможно речной дракон. А туман, в котором пропадают люди - не что иное как водяной пар, его дыхание, когда он открывает свою пасть и заглатывает жертву.
  Похоже на правду, о водяном драконе я почти что ничего не знал. Я убрал кинжал в ножны. - Ты свободна. Но девица никуда не собиралась уходить: - Ты обещал показать шкуру мантикоры. - Не помню, что бы я тебе что то обещал, хочешь, сама достань её, она в седельном мешке на Воронке, - и я кивнул головой в сторону своего жеребца.
  - Так это твой конь? Я удивился наивности её вопроса, но терпеливо пояснил: - Естественно, чужой бы конь вел себя беспокойно и привлек бы внимание конюхов, если б в его стойло зашел посторонний человек. Твоей вины в том, что ты общалась со мной вопреки уставу нет, я вынудил тебя к этому, применив силу и угрозу для твоей жизни. Значит, говоришь речной или водяной дракон.... Я достал из поясной сумки уже затертую, потрепанную, неоднократно исправленную книжонку, в которую превратилась моя рукопись, но о водяном драконе там не было ни слова.
  - Ты что стоишь? Если посмотрела, то проваливай. - Я не посмотрела, до шкуры мантикоры может дотрагиваться только тот, кто её победил, по крайней мере так говорят древние легенды. А давай заключим сделку, ты покажешь мне шкуру, а я расскажу тебе все, что знаю об этом драконе. Я совсем недавно окончила школу и ещё все помню, чему меня учили, я была лучшей на курсе.....
   Я достал шкуру и развернул. В этот раз Воронок равнодушно отреагировал на неё, наверное привык, а вот девица побледнела и схватилась рукой за дощатую стену: - Она улыбается и подмигивает мне,- прошептала она прежде чем сползти на пол. Я свернул шкуру, правда перед этим не удержался и посмотрел на лицо мантикоры. Увиденное, ни как не походило на улыбку, ну да не мне спорить с женскими фантазиями.
  - И что мне с тобой делать? - спросил я громко, надеясь, что от этого вопроса она придет в себя.- Оставить тебя здесь я не могу, вдруг ты навредишь моему жеребцу, возьмешь и укусишь его? Я снял фляжку с пояса и побрызгал водой ей на лицо, она вздрогнула и открыла глаза. - Ты обещала мне рассказать о драконе. - Дай мне перевести дух, сначала напугал девушку, а теперь пристаешь с расспросами...
   Спорить я не стал, бесполезно, все равно окажусь виноватым, вместо этого я опустился рядом с ней на пол и приготовился слушать. Воронок тут же наклонился ко мне, требуя свое лакомство, почувствовал, что время серьезных разговоров прошло. В этот раз у меня в кармане, совершенно случайно, завалялась морковка...
  - Водяные драконы... а можно я тоже его угощу, у меня есть яблоко, а своего коня нет, чистильщик, сволочь, все забрал, даже мой заплечный мешок. - Он скоро погибнет,- успокоил я её. - Ты его убьешь? - спросила она испугано. - Нет, не я, - нечисть. Такие долго не живут. Не знаю по - чему, но не живут. Ладно, скорми ему яблоко и рассказывай.
  Подражая одному из наставников, я даже догадался кому, она начала говорить: - Водяной дракон, как следует из названия - плавающее существо, и всю свою жизнь он проводит в воде. Благодаря своим жабрам он спокойно дышит на дне океана, озера, реки, но все же куда чаще поднимается на поверхность, ибо там можно найти куда больше занятных забавностей и причудливых интересностей, чем в вечном мраке пучины.
  Внешне этот дракон напоминает классического морского змея, и размером ему ничуть не уступает, разве что имеет еще и лапы - довольно маленькие, но снабженные перепонками, так что на скалы и берег он выползать все же может... а также на палубы близь проплывающих кораблей, либо ведя с командой остроумные беседы, либо же - если ему отказываются платить "по счетам" - нападая. Дыхательного оружия дракон не имеет, однако у него есть чудовищная способность к регенерации - буквально за полчаса отрубленная конечность отрастает заново, а есть приложить ее к ране - так и за несколько минут.
  Водяной дракон как и большинство драконов может есть все, но чаще питается крупной рыбой. Иногда поедает людей, отказавшихся платить дань, хотя чаще просто топит корабль или разрушает мост, переправу, паром. В отличие от большинства водных жителей, этот дракон очень территориален, и крайне ревностно относится к своим владениям, поэтому для него видится обычным делом запрашивать с каждого проплывающего мимо корабля дань, а также и с пересекающих реку, озеро - и дань немалую! Сам дракон считает это вполне справедливым.
  Те, кто платят, могут рассчитывать на его расположение и защиту. Те же, кто отказываются, рискуют навлечь на себя его гнев со всеми вытекающими последствиями. Многим эта сделка видится выгодной, потому что водяной дракон считает делом чести следить за тем, чтобы его территория была свободна от пиратов, работорговцев и кровожадных монстров, всякой нечисти и, откупаясь от него, люди также приобретать возможность избежать опасных и неприятных встреч, из-за которых могут лишиться вообще всего. Никто точно не знает, что дракон делает со своим богатством, но многие думают, что он прячет его в подводных пещерах, спрятанных под толщей вод.
  Имея дело с кораблем, мостом, паромом дракон бьет хвостом, разбивая его в щепу, либо обворачивается вокруг, унося его в пучину, либо же банально раздавливает собственным весом. Если же противник ощутимо сильнее, и дракон хочет скрыться, то он выпускает густое чернильное облако и уплывает прочь, дабы не нарываться на неприятности.
  Некоторые драконы становятся людоедами, особенно часто это происходит в многолюдных местах, где люди соприкасаются с водой - броды, паромные переправы, низкие мосты, купальни на берегах рек. Водный дракон боится огня и всегда соперничает с его сущностями. Убить его можно отрубив голову и быстро прижечь место, откуда может вырасти новая голова.
   Оттараторила как на уроке, сразу видно, была примерной ученицей, и что её понесло в разведчики?
  Я встал, поправил оружие, потрепал Воронка по холке. - Охотник, возьми меня с собой на время пока дракона будешь выслеживать. Я могу точно установить время, когда он в следующий раз выйдет на охоту. Или дай мне несколько монет, у меня ничего почти не осталось и жить не на что...
  Я видел, с каким трудом, пересиливая себя, она произнесла последние слова. Что ж идея неплохая. Пусть следит за мостом, а я пока исследую что там под ним, есть ли ямы, пещеры....
  - Вещи перенесешь на этот постоялый двор, я сниму тебе комнату, кому вякнешь о встрече со мной,- прибью без всякой жалости, или скормлю мантикоре. - А у меня вещей нет, этот гад все забрал, я же говорила. Не долго думая, я бросил ей пару золотых. - Возьми и купи себе женских тряпок, только не для красоты, а для повседневной носки, и что бы я тебя больше в мужской одежде не видел, пока ты работаешь на меня. Нечего привлекать к себе внимание. А сейчас пошли, подберем тебе комнату.
  Комната ей нашлась как раз напротив моей, но без приключений не обошлось. Уже когда мы спускались вниз, она ойкнула и показала мне на воина в доспехах,- Мой бывший чистильщик.
  Я с интересом стал его рассматривать,- видно сразу что из деревенских, школу закончил недавно, звезд с неба не хватал, лицо простоватое, немного неуклюж, ещё не привык к доспехам, видимо недавно их купил, что бы или покрасоваться или в надежде, что они ему помогут уцелеть в схватках. Хотя для схваток они подходили не очень,- вид внушительный, но неудобные, движения сковывают, да и тяжеловаты в тех случаях когда нужна будет скорость и ловкость.
  - Не обращай внимания, пошли, перекусим, я что то проголодался. Мы прошли в самый конец общего зала и сели за стол у стены. Я сделал заказ, тем более, что глаза у девчонки были голодными. Пока нам готовили, я поинтересовался: - Ты на пару со своим чистильщиком хоть одну нечисть уже уложила? - Он не мой чистильщик, наш союз официально расторгнут, и он даже подписал акт расторжения. А с нечистью мы ещё не встречались.
  - Тогда что ему надо от тебя? Он идет сюда. Предупреждаю, говорить, если понадобится, буду я. Скажешь хоть слово,- отрежу язык. Она просто кивнула головой и опустила глаза. В это время слуга принес первый поднос с едой, и я подвинул его разведчику, а сам с нескрываемым интересом и с улыбкой смотрел на приближающего чистильщика. Все эмоции были написаны у него на лице: - Эта девка отказала ему в близости, такому красавцу, храбрецу и силачу. А сейчас сидит с каким то хлюпиком, ест в свое удовольствие и всем довольна. А ведь должна приползти на коленях, вся в слезах, соплях и просить прощения....
  Да, видимо этому пареньку гонор ещё никто не обломал, ишь как важно вышагивает, я не удержался и тихо рассмеялся. Когда он с грозным видом подошел к нашему столу, все так же улыбаясь я спокойно произнес: - Если откроешь свой рот и произнесешь хоть слово, я расценю это как оскорбление своего рыцарского достоинства и просто зарублю тебя. Заработай сначала шпоры крестьянский сын, а потом уж надувай свои щеки и вращай глазами. А теперь пошел вон, от тебя смердит.
  От моих слов чистильщик потерял дар речи и только открывал и закрывал рот.... - Но если у тебя есть в друзьях кто из благородных, кто выступит твоим защитником, я готов принять вызов. А теперь иди, иди, не хочется марать о тебя руки, я их уже вымыл....
  - Ну подожди маменькин сынок, я скоро вернусь,- только и произнес он и сутулясь вышел.
  - Почему он не затеял драку, ведь он шел сюда с очень решительным видом? - Видимо уже сталкивался с рыцарями и знает, что шпоры дают не за красивые глазки и грозный вид. У него здесь есть друзья? - Да, два универсала, с которыми мы вместе добирались сюда. Они лихо разбирались по дороге с нечистью.
  - С какой? - тут же спросил я - Не знаю, я ни разу не видела их схваток, но хвастались они постоянно, практически на каждом постоялом дворе, где мы останавливались. Их за это кормили и поили бесплатно.
  - А ну ка припомни, какие виды нечисти они называли, когда рассказывали о своих победах?
  Девушка даже перестала есть, наморщила лоб, а потом растерянно произнесла: - А ни каких. Говорили про нечисть только в общих чертах. - Понятно,- догадка только начала формироваться в моей голове, но я был уверен, что не ошибаюсь.
   А вскоре появился и чистильщик в сопровождении своих друзей. В этот раз он скромно остался на входе, а его друзья подошли к нашему столу: - Сэр, - обратился один из них, - я сэр Сток, а это мой друг сэр Куин де Пре. Мы представляем интересы нашего друга и выступаем его защитниками. Должен вас сразу предупредить, что мы оба универсалы,- и он уставился на меня, ожидая моей реакции. Видимо раньше упоминание о их статусе действовало безотказно. Но только не на меня.
  - Сэр Сток, да мне все равно кого убивать, чистильщика, универсала или ещё кого, лишь бы человек был благородных кровей. Давайте не будем откладывать поединок, а сразу же решим наше дело здесь на дворе, а присутствующие постояльцы будут свидетелями того, что поединок прошел по всем правилам. Вы господа не против? Ответил сэр Куин де Пре: - Нет, мы не против.
   - Вот и прекрасно. Господа,- громко я обратился к присутствующим в общем зале,- сейчас во дворе состоится мой поединок с этими господами, которые решили выступить защитниками своего неблагородного друга. Согласно правилам проведения подобных поединков, он будет продолжаться до смерти одного из участников. Если в схватке побеждаю я, то в неё вступает второй защитник, после его гибели зачинщик поединка, как лицо не благородное, будет повешен. Спешите, вас ждет незабываемое зрелище.
  Народ сразу же ринулся на двор, занимать самые удобные места вокруг площадки. Дрожащим голосом, пока мы выходили, разведчик спросила у меня: - Ты их убьешь, обоих? - Да, обоих, а твоего чистильщика повешу. Это принесет больше пользы... - Но ведь они универсалы, выпускники школы, борцы с нечистью, как ты можешь.... - Они самозванцы, а не универсалы и за это поплатятся. Во дворе мы встали друг напротив друга. Согласно правилам поединка мы громко представились. Первым, как защитник, представился, сэр Сток: - Сэр Сток, универсал, защищаю честь и достоинство своего друга чистильщика Дрона. Настала моя очередь: - Сэр Эндрю Ньюкасл, универсал, вольный охотник, ответчик, защищаю свою честь и честь своего разведчика.
   Мои слова видимо не сразу дошли до самозванца, а что он самозванец, у меня уже не было ни какого сомнения. Каждый настоящий универсал школы получал поименование к своему имени - Ньюкасл. Он же при представлении об этом даже не обмолвился. Сэр Сток был в хорошо подогнанных доспехах, которые на фоне моей кожи смотрелись просто шикарно и устрашающе. На голове у него была шапочка с кольчужной сеткой, что закрывала шею на затылке и красиво спускалась на плечи. Мы обнажили мечи. Если присутствующие думали, что схватка будет продолжительной, то мне пришлось их разочаровать. Первым же финтом я вытащил сэра Стока на себя и чиркнул его по горлу, сделал шаг назад, после чего повернулся к нему спиной.
  - Сэр Эндрю,- крикнул кто то из толпы,- вы признаете свое поражение? - Я с трупами в поединках не участвую,- и только после моих слов, с металлическим лязгом мой соперник рухнул на землю, а из его разрубленного горла фонтаном полилась кровь. Сэр Куин де Пре, который до этого стоял картинно опираясь на свой меч, красуясь под взглядами уже многочисленных зрителей, побледнел и даже зашатался. - Сэр Куин,- обратился я к нему,- прошу, ваша очередь встать на защиту чести своего друга. Раздалось жалобное блеяние: - Ээээ, Это не совсем мой друг....ээээ....Я вообще его не знаю и даже не знаком с этим человеком. Эээээ..... Это сэр Сток был его другом.....
  Мне пришлось оборвать его мычание: - Вы самозванец сэр Куин, так хоть умрите достойно, не позоря свое благородное достоинство и честное имя своих родителей.
  Неожиданно для меня второй защитник бросил меч на землю и, что есть прыти, помчался прочь от постоялого двора. Но далеко убежать ему не дали. Сразу же несколько доброхотов догнали его, сбили с ног и уже связанного подвели ко мне. Ещё несколько человек крепко держали бледного чистильщика. - Повесить обоих,- отдал я приказ. - Одного как самозванца, опорочившего высокое звание универсала школы Ньюкасл, второго как человека оскорбившего мою рыцарскую честь. Впрочем если этот человек,- я указал рукой на чистильщика, - готов умереть с оружием в руках, я ему такую возможность представлю.
  - Что здесь происходит?- раздался властный голос у меня за спиной. Сквозь толпу зевак и зрителей, словно нож в масле, пробивался небольшой конный отряд во главе с решительного вида рыцарем.
  - Кто мне объяснит, что здесь происходит? Сразу несколько голосов наперебой рассказали ему все перипетии произошедшего.- Я, граф Кобеленц, отменяю казнь,- властно сказал он.
   - А вот это вряд ли граф,- ответил я, насмешливо смотря прямо ему в глаза, а внутри меня медленно начинала закипать злость. - Они оба вне вашей юрисдикции. Эта чернь, что оскорбила меня,- выпускник школы Ньюкасл и чистильщик. Судить его может только тот, кто выше его по статусу, то есть я. Второй, назвавший себя сэром Куином де Пре, самовольно присвоил себе высокое звание универсала школы, чем нанес ей тяжелейшее оскорбление, отказался от поединка со мной, бросил свой меч и пытался бежать. Нет, граф, если вы конечно готовы встать на их защиту с оружием в руках, то всегда пожалуйста. Только не надо прятаться за спину своего какого-нибудь мелкого вассала, а то я сочту вас трусом. В лице графа не дрогнул ни один мускул, умеет держать себя в руках, сволочь. - С кем я имею честь разговаривать,- так же властно спросил он, уже обращаясь конкретно ко мне.
  - Можете обращаться ко мне - 'Ваше высочество', можете - 'Сэр Эндрю Ньюкасл', а многим я известен просто как 'вольный охотник'. Не знаю, чем бы закончился наш разговор, скорее всего граф вынужден был бы скрестить со мной меч, но тут вперед пробилась разведчик.
  - Охотник, начинается, я чувствую, что он вылез из своей норы и скоро появится возле моста.
  Дальше события стали развиваться с огромной скоростью. - Всем от моста, - скомандовал я, - граф перекройте дорогу. Разведчик, забери мечи у приговоренных, приготовь жаровню и держи их там. Их лезвия должны быть раскаленными. А сам я бросился в конюшню, схватил мешок со шкурой мантикоры и быстро пошел к мосту. Уж что, что, а сущность мантикоры, которая хранилась в её шкуре, должна вызывать ненависть у дракона за посягательство на его власть и территорию, а значит, он наверняка заметит человека, который накинет её на свои плечи.
  - Быстрее готовьте жаровню, если её нет, то на костре раскалите мне два меча, да шевелитесь вы, дракон вот - вот появиться. Как только я произнес слово - дракон, все пришло в движение. Большая часть зевак и зрителей просто разбежалась, меньшая принялась разводить огонь и бестолково искать жаровню с углями. Причем все поиски заключались в криках - Жаровню, да принесите кто-нибудь жаровню! Благо владелец двора не растерялся и сам с помощью своего слуги принес треногу с ней прямо на мост. Разведчик тут же сунула в неё оба меча и с интересом стала смотреть по сторонам.
  - Дура, - заорал я, - немедленно сядь на настил и не вздумай вставать.
  Меч уже был в моей руке и я в любой момент ждал нападение. Кто то, видимо из свиты графа, решил показать свою храбрость и бросился ко мне. Но не успел он сделать и трех-четырех шагов по мосту, как его окутало облачко тумана, и он исчез. Впрочем, этого мгновения мне хватило, что бы попытаться нанести один рубящий удар и обратить на себя внимание. Шкура мантикоры сделала свое дело. Водный дракон проявился, стал видимым, возник из ничего, навис надо мной и попытался меня проглотить. Удар мечом быстро остудил его пыл, он возник с другой стороны моста и напал на меня сзади. Я был к этому готов. Прыжок в сторону, удар хвоста такой силы, что он как щепки развалил и разбросал каменные периллы моста, мой взмах меча, но недостаточно быстрый и повторное нападение уже с другой стороны. Здесь мне повезло, хвостом дракон сбил жаровню с углями и часть из них попали на его туловище. Он взвыл и ринулся мимо меня в сторону разведчика. Вот тут я не опоздал и с громким хеканьем нанес несколько рубящих ударов. И что из того, что шея у него оказалась чуть меньше или больше метра. И вообще я не знаю, есть ли у водного дракона вообще шея. Может он весь состоит из шеи и головы. Как бы там не было, его голова отделилась от туши и щелкая зубами покатилась к разведчику, который заверещал и грохнулся на настил моста. Я быстро схватил оба раскаленных меча и приложил к тому месту, где я отрубил его башку. А хвост в это время рушил все на своем пути. Противоположенный берег реки превратился в одну огромную яму, трещали и рассыпались деревянные лодки, пострадали даже несколько сооружений, что находились недалеко от реки. От раскаленных мечей поднимался настолько противный запах сгоревшей рыбы, что я даже готов был очистить свой желудок. Голова дракона с длинным обрубком шеи в это время внезапно подпрыгнула и попыталась соединиться со своим телом, но как бы не так, там уже все запеклось, и она с громким плеском упала в воду. - Мда, мост придется основательно чинить,- подумал я опускаясь на настил. Схватка хоть и была скоротечна, но отняла у меня много сил. Эх, поесть бы сейчас....
  
  14.
  
  - Сэр Эндрю, это всё? Вы дракона победили?- ба, разведчик очухалась, даже что то чирикает. - А как же я, я же ничего не видела.... Я приоткрыл один глаз,- Помолчи а. Видишь, человек отдыхает, вздремнуть решил. Лучше приведи ко мне сюда своего чистильщика. - Это не мой чистильщик, до вас что, так долго доходит?
   Через некоторое время привели Дрона. - Голова дракона упала в воду, бери меч и принеси мне её, заслужи себе помилование. Он взял свой меч, повернулся и тяжело топая пошел искать спуск под мост.- Он покойник,- обратился я к разведчику. - Почему? - тут же спросила она. - Надо было прыгать в воду с моста, а не искать спуск. Голова ещё некоторое время будет жить независимо от тела и, естественно, она приготовилась к встрече гостей. Как думаешь, откуда она их будет ждать? - и, не дожидаясь ответа, ответил сам,- естественно с берега. Если б он хоть немного мог соображать....
   Вскоре раздался крик боли, бульканье и на воде появились красные разводы. Я вздохнул, кряхтя встал на ноги, сбросил с себя шкуру мантикоры, а потом решительно прыгнул в воду с моста. Голова яростно перемалывала металл доспехов чистильщика и на мое появление ни как не отреагировала, так что я без всякого труда воткнул меч в глаз дракона и поразил его мозг. Метровый кусок его шеи задергался, но быстро затих. Схватив голову за длинные усы и гребень, я оттолкнулся от дна и быстро оказался на поверхности. Вот так прыгая, достиг мелководного участка, и уже там тяжело шаркая ногами по воде, потащил голову на берег. Тяжелая зараза.
  Подбежали два рыцаря из свиты графы и подхватили голову из моих рук. Когда я выбрался на берег, меня там уже ждала толпа любопытных и граф Кобеленц.
  - Ваше высочество, прошу у вас извинения за то, что вмешался в ваш, вне всякого сомнения справедливый суд, готов загладить свою вину. - И загладите граф, загладите. Вы заберете голову водного дракона себе и поместите её в своем замке. То - то к вам родственники и гости зачастят, и ближние и дальние. Язык заболит рассказывать о схватке, свидетелем которой вы были. Я через это уже прошел и по - этому вам не завидую. Граф по прежнему вызывал во мне чувство неприязни и непринятия.
  - Сэр Эндрю, у меня для вас устное послание от его величества короля Гермина, - и снизив голос до шепота, он проговорил мне на ухо,- ' Брат, астрологи и прорицатели говорят, что у нас осталось очень мало времени, до дня осеннего солнцестояния. Вся надежда на тебя, иначе Фангория захлебнется кровью'.
  - Ну конечно, пойди туда - не знаю куда, найди то - не знаю что. Оно хорошо рассуждать сидя во дворце и раздавать указания.... - Ваше высочество, ваш брат уже три месяца как с основными силами армии выдвигается на юг, в нашу сторону. Войска идут форсированным маршем.
  - Граф, не обращайте на меня внимание, я просто по привычке начинаю ворчать. Вместо того, что бы спешить к Эльблану, тормозят разные досадные мелочи. То Черный рыцарь дорогу перейдет, то Они, то мантикора, а вот теперь и водяной дракон, я уже не говорю о разных там саламандрах и аванках.
  По мере того как я перечислял тварей, граф бледнел и бледнел. - Граф, а что это вы взбледнули? Плохо себя чувствуете? - Да нет сэр Эндрю, меня просто впечатлил ваш список. Кое что о этих тварях я слышал, кое что читал. А мантикора, ведь её не то что победить невозможно, говорят её и увидеть нельзя. - Граф, я покажу вам её шкуру, только предупреждаю,- одним она щерится, другим улыбается, третьи видят только её огненно-красные глаза, но все не могут спать по ночам из - за преследующих их кошмаров от недели и больше. А теперь извините, мне надо забрать с моста кое - какие свои вещи и пойти переодеться, как то не очень приятно быть в мокрой одежде.
  Мы раскланялись, и я поспешил на мост. Там, возле брошенной мной шкуры лежали два тела с лицами искаженными ужасом, а рядом стояла с независимым видом разведчик и улыбалась.
  - В чем дело? - Да вот, нашлись хозяева на вашу шкуру, говорили, что это они якобы её обронили. А куда вы дели голову дракона? - Подарил графу Кобеленц,- я свернул шкуру мантикоры и засунул её в свой мешок,- Пошли в помещение, мне надо переодеться. Кстати как тебя зовут?
   - Я леди Веста, шестая дочь сэра Ваймер. Но о том, что мы из благородных, предпочитаем не вспоминать. Наша семья очень бедная, живем в обычной крестьянской избе, сами обрабатываем свой небольшой клочок земли. Я по - этому и пошла в школу, что бы дома было на один рот меньше, да и платили там за обучение неплохие деньги. Они помогали нашей семье сводить концы с концами....
  Слушал я её в пол уха, меня больше занимало - есть ли у хозяина горячая вода и не рано ли будет, если я закажу ужин? Вода была, и я с наслаждением вымылся, а заодно и согрелся. Переодевшись в сухое, в который раз вспомнил ласковым незлобивым словом привычку, которую мне привили в школе - всегда иметь под рукой запасной комплект одежды. Правда про это требование говорили разное, даже шутили, что комплект нужен для того, что бы не сильно воняло после встречи с нечистью, и можно было переодеться.
  В дверь постучали и вошла молодая девушка. - Тебе чего,- спросил я неприветливо, - в определенного рода услугах не нуждаюсь, так что свободна, а хозяину напомни, пусть принесет ужин на двоих в мой номер. Девушка вышла и вскоре вернулась в сопровождении слуги с огромным подносом. Слуга вышел, а девушка осталась, лукаво поглядывая на меня.
  - Я же послал тебя, далеко, далеко, туда, где кочуют туманы,- с неприязнью сказал я.
  - Сэр Эндрю, это я - Веста.
  - Веста? Не признал. Ну ка повернись...
   Девушка крутанулась на месте так, что её подъюбники взметнулись вверх. - Ну вот,- удовлетворенно сказал я, - на человека стала похожа, а то нацепила на себя невесть что. А так и талия появилась и спереди что то проглядывается. Ладно, садись ужинать, я проголодался, а заодно и решим, что делать с тобой.
  Но посмотрев на заставленный свой небольшой столик и пышное платье девушки, я принял, неожиданно для себя, другое решение. - Иди в свою комнату и разбери стол, у тебя он больше и комната больше, ужинаем у тебя. Собрав все на поднос, я перешел в комнату напротив.
  Первым делом пришлось разбавить вино, а потом выпить полный кубок, что бы согреться. Меня знобило, а потом я накинулся на еду. Веста видимо ещё не была голодна, так как лениво ковыряла в своей тарелке - Ты обмолвилась что была лучшим разведчиком, на основании чего сделан такой смелый вывод? Девушка покраснела, расстегнула пуговицу на вороте платья и достала с груди маленький медальон, потом сняла его с шеи и протянула мне. На медальоне был вензель Ньюкасла и надпись - 'Лучшему разведчику'.
   - Этот медальон мне вручил лично магистр школы,- гордо произнесла она. А я, внимательно рассматривая медальон, совершенно случайно надавил на него и чуть сдвинул крышку в сторону. Внутри был небольшой клочок тонкой бумаги. С любопытством я развернул его и прочитал написанное: - 'Она должна быть рядом с тобой. Петр'.
  - Ого, а я и не знала, что он открывается. Что там написано? - Имя мастера медальона,- быстро нашелся я. - Значит лично магистр вручил медальон? Повезло тебе, а я за время учебы так ни разу его и не видел. Как он выглядел? Наверное седой старикан с густыми бровями и орлиным взглядом?
  - Да нет, с виду обычный человек,- и она описала мне внешность Петра.
  - Действительно обычный человек,- рассеяно проговорил я, а сам продолжал напряженно думать о том тонком расчете, что позволил нам встретиться.
   - После окончания школы все выпускники обычно получают направления, вас куда направили? И почему тебя, лучшую, отдали этому туповатому чистильщику?
  - Нас направили к этому мосту и предупредили, что бы мы поторопились прибыть на место, но Дрон останавливался на каждом постоялом дворе, где корчил из себя важного господина, а уж когда ему встретились его новые дружки, которые выдавали себя за универсалов, мы вообще тащились со скоростью черепахи. А потом он стал домогаться меня и распускать свои руки, так что на место мы прибыли уже по отдельности. Здесь вновь встретились, что бы уже окончательно расстаться. Этот гад забрал у меня все деньги и вещи, даже мою кобылу увел со двора,- зло произнесла она. - А как зовут мастера, что сделал этот медальон? Красивая вещица, разбогатею, закажу у него украшения,- и она мечтательно прикрыла глаза.
  - Его зовут Велимор, он из Велигожа. - А что мне ещё оставалось ответить, ведь других мастеров я не знал, а вдруг она бывала в Велигоже, или родилась в его окрестностях? Я как в воду глядел.
   - Знатный мастер оружейник, я слышала о нем. Не знала, что он ещё и украшения делает.
  Она ещё о чем то говорила, но я уже не слушал её, а рассеяно поедая все подряд и запивая вином напряженно размышлял. - Петр ни разу ни в чем меня не подводил, его советы и наставления всегда были кстати. Но я никогда бы не подумал, что он магистр школы, хотя он как то говорил, что и титул у него есть и сын учится в столице. Теперь вот он просит меня взять с собой эту девицу. Для чего, с какой целью? Нечисть я чувствую и сам, может быть она более чутко настроена на определение мест силы? Я предполагаю, и не без основания, что черный камень и трон горного короля - это одно и то же. К тому же невидимое. Тогда её способности могут пригодиться, а с другой стороны - она обуза. Один бы я за неделю добрался до Эльблана, а с ней - не знаю, да и продуктов надо будет брать вдвое больше....
  Решение я так и не принял, решив, что утро вечера мудренее. - Прибери здесь, утром встретимся, я пошел отдыхать, что то я устал... Моя попытка встать ни к чему не привела, ноги меня не слушались. Это что ещё такое, я что опьянел? Странное чувство, голова соображает, а тело не слушается и живет своей отдельной жизнью...- Веста, помоги мне, со мной что то странное твориться....
  Приходил я в себя мучительно долго, а когда окончательно проснулся, то обнаружил себя в одной кровати с Вестой и, судя по смятым простыням и следам на них, ночью мы занимались любовью. Самым странным было то, что я ничего не помнил, словно кто - то выключил мою память вечером, а включил только утром. Нда, повеселились мы - вся грудь девушки была в следах от поцелуев, больше похожих на синяки. Неужели я это наделал? Вскоре Веста зашевелилась, открыла глаза, испугано взглянула на меня и натянула сброшенное одеяло до подбородка.
  - Простите меня сэр Эндрю, мне просто захотелось попробовать что это такое - взрослая жизнь и любовь мужчины. Я подсыпала вам в вино любовное зелье. - И как? - только и нашелся я что сказать. - Гадость. Или я переборщила с дозой, или вы при этом звереете. Вы чуть меня не разорвали на кусочки, всю измяли, измочалили, внутри все болит. Но было хорошо.
  Вот и пойми её: - Гадость, но было хорошо.
  - Полчаса на то, что бы привести себя в порядок и собрать вещи. Ещё полчаса на завтрак и подготовку к выезду, через час выступаем. Опоздаешь, ждать не буду. Где моя одежда?
  - На полу, разбросана....
  Естественно, она на завтрак опоздала. К этому времени я уже договорился с хозяином о приобретении смирной, но резвой кобылы, дамского седла и провизии для двоих на три дня, а также прочих причиндалах на ещё одного человека. Ела она быстро и со страхом посматривала на меня, а потом не выдержала: - Мне пришлось мыться холодной водой, по - этому я и задержалась.
  - Привыкай, я редко останавливаюсь на постоялых дворах, впрочем, я так же редко пользуюсь проторенными и наезженными дорогами. Если поела, то иди познакомься со своей кобылой и оседлай её. Надеюсь у тебя хватило ума купить запасной комплект одежды? Дорога предстоит дальняя. И захвати морковку или яблоко....
  Рассчитавшись с хозяином, дела которого после вчерашнего явно пошли в гору, так как не смотря на утренний час, общий зал был почти полным, я вышел во двор. Куин де Пре висел чуть в стороне и слегка раскачивался. Прихватив седельные сумки, я направился в конюшню. Вопреки моим ожиданиям Веста быстро оседлала свою кобылу и закрепила свою долю общей поклажи. Хоть с этим не будет проблем, с облегчением подумал я седлая Воронка, который уже пританцовывал от нетерпения. То ли торопился поскорее в дорогу, то ли познакомиться со своей спутницей.
  Возле моста нас встретил граф Кобеленц, все такой же надменно - властный.
   - Я вас приветствую граф, и что это вам не спится в столь ранний час?
  - Как доверенное лицо магистра, я должен был удостовериться, что и второе послание дошло до вас,- и он глазами указал на разведчика. - Граф, а к чему тогда был вчерашний спектакль? - Это был не спектакль, я действительно не знал, что вы вольный охотник. К тому же я опоздал прибыть сюда к назначенному сроку. Мой отряд почти на сутки силком затащили на свадьбу к местному барону сэру Митру Честер. Именно там я и узнал, что вы уже прошли эти места.
  - В таком случае граф, у меня к вам просьба, передайте на словах его королевскому величеству мою просьбу сохранить леди Конде, последней из рода Лесных королей титула принцессы, а их старшему сыну, если у них конечно будут дети с бароном, присвоить титул графа.
  - Передам, ещё какие-нибудь просьбы? - Да нет, главное не путайтесь под ногами. - Не беспокойтесь сэр Эндрю, дальше нам путь заказан. Войска будут расположены по берегам Мисип, а я отряжен осмотреть место и все подготовить к прибытию его королевского величества....
  Так как я действительно не знал, где искать этот черный камень, то выбрал дороги и тропинки, которые самым коротким путем вели нас к предгорьям Эльблана. Расчет строился на то, что путешествуя вдоль гор, мне или Весте удастся почувствовать сосредоточение силы в одном месте. Что у неё повышенная чувствительность к различным аномалиям я убеждался каждый день и ночью. Она могла почувствовать пролетающую ночную мышь - вампира метров за двести от места нашей стоянки. Я быстро привык просыпаться от малейшего прикосновения или вздрагивания разведчика. Спали мы под одним одеялом - чем ближе были горы, тем прохладнее становились ночи.
  Ровно через восемь дней мы достигли предгорья Эльблана. Самые высокие пики высились ещё достаточно далеко, но отдельно стоящие холмы и небольшие высоты создавали отроги и хребты, которые дальше превращались в неприступные горы. И где тут искать, в какую сторону двигаться? Сведения собранные нами по дороге были самые противоречивые и не отличались достоверностью. Никто толком не знал, где находилось горное королевство. Все знали, что оно было, но вот где его развалины или следы,- никто не знал.
   - Хоть бы какая пещера была,- ворчал я, пряча лицо от пронизывающего ветра, и внимательно посматривал по сторонам, ища приличное место для ночлега. Потом ветер внезапно стих, небольшой отрог дальнего хребта прикрыл нас от ветра.- Эндрю, посмотри на право, там вроде темнеет какая - то ниша, может быть она подойдет? - Нет, слишком маленькая, нам всем в ней не укрыться, продолжаем путь....
  Наконец мы нашли то что искали - большая, просторная выемка в горной породе позволяла разместить там и наших лошадей и нам расположиться с некоторыми удобствами. Пока я собирал хворост и дрова на ночь, Веста приступила готовить ужин, предварительно расседлав лошадей. Когда я сделал уже третью ходку, она удовлетворенно сказала: - Теперь хватит. Попробуй найти воду, там, если двигаться по расщелине, должен быть горный ручеек. И действительно, не успел я пройти двадцати метров, как услышал журчание воды. Наполнив котелок и бурдюк, вернувшись назад, я забрал оставшиеся бурдюки и вновь пошел за свежей водой. Только на второй ходке я обратил внимание, что это был странный ручей. Так же как и та исчезающая река, он вытекал из ниоткуда и вновь уходил через пять метров в землю, вернее в горную породу.
  - Там странный ручей. Завтра надо будет его исследовать. - А воды в нем много? А то ужас как хочется ополоснуться. Я уже неделю голову не мыла.
  Что за предрассудки, мыть голову каждую неделю, я вон месяцами не мою и ничего,- ворчал я таская воду на помывку. Мы нагрели полный котел горячей воды, Веста разделась и я стал поливать её теплой водой. Когда она закончила плескаться, то весело сказала: - Тут и тебе хватит воды. Учти, грязный ты со мной не ляжешь спать. Пришлось и мне, скрепя сердцем, раздеваться и мыться. Не то что бы я не люблю это дело, просто глубоко убежден, что в походе надо стойко переносить все тяготы и лишения, а потом уже отрываться по полной в тепле и уюте....
  Этой ночью, впервые после начала нашего совместного путешествия, мы занимались любовью. Без всякого жеманства и стеснения она призналась, что ей понравилось и что утром она потребует продолжения. Я заметил, что от моих синяков на ней не осталось и следа, но она каждый раз вздрагивала, когда я целовал её грудь. - У тебя в сердце другая женщина, она очень сильно тебя любит, но её любовь какая то обреченная.
  Не знаю, что на меня нашло, но я рассказал Весте о Василисе и её предсказаниях. К моим словам она отнеслась весьма серьезно. - Вот это силище, не то что у меня. Вот кто должен был тебя сопровождать, уж она то быстро нашла то, что ты ищешь. А что за мужик-молотобоец был возле неё? Мне кажется, он не случайно находится рядом с ней. Ты узнал о нем хоть что-нибудь?
  - Нет, я даже не обратил на него внимания. Вернее я его проверил, он обыкновенный человек без всякой примеси нечисти и магии. - А я вот так не думаю,- она тяжело вздохнула. Кто- то очень сильный направил тебя к ней. Да и наша встреча, мне кажется, была не случайной....
  Утром мы позволили себе поваляться на импровизированном ложе чуть дольше. Так не хотелось выбираться из под теплого одеяла, но приходилось Во первых уже было позднее утро, а во вторых ещё немного и мы бы опять занялись любовью и тогда бы уже точно до обеда не встали. Я выскочил в чем мать родила из под одеяла первым, быстро оделся, раздул угли и развел огонь. Через некоторое время в нашем убежище стало значительно теплее и Веста, наконец- то, сама решила выбраться наружу. Она переоделась в свежее платье
  - До ручья далеко? Я хочу постирать всю одежду, мы ведь сегодня уже никуда не поедем?
   - Скорее всего нет, я хочу подняться вверх и попытаться определить, откуда вытекает ручей. Мне кажется, что именно вода сможет привести нас к тому, что осталось от горного королевства. Люди без воды жить не могли.
  - Без меня справишься? Только далеко не уходи, я боюсь оставаться долго в одиночестве. - Если я и пойду, то только после завтрака. Что сегодня приготовишь?
  - Как обычно - похлебку. Кстати у нас запасы мяса кончаются, так что прихвати с собой лук, вдруг мяса добудешь. Сразу же сытного завтрака, переодевшись в чистое и проводив Весту к ручью для постирушек, я стал неторопливо подниматься по склону, периодически припадая ухом к земле и слушая журчание ручья. Однако стоило мне подняться ещё чуть выше, как я потерял воду. Пришлось возвращаться назад и уже почти что на животе проделать путь до того места, где ручей неожиданно повернул в сторону от ложбинки. Было что- то неестественное в том, что вода журчала именно здесь, в этом месте. Или она выходила из породы под действием какой то силы, или она текла по рукотворному руслу. А вскоре ручей ушел куда то в глубь породы. Поиск зашел в тупик. Занявшись охотой, я поднялся ещё выше по распадку и перевалил через небольшой хребет, после чего начал неторопливо спускаться к нашему лагерю, но с другой стороны. По дороге мне удалось подстрелить двух зайцев, которые беспечно скакали на пригорке. Это радовало. Решив немного перевести дух, я сел на ближайший камень и стал рассеяно рассматривать окрестности.
   А почему, собственно говоря, горное королевство должно находиться непременно высоко в горах? А если оно находилось у подножья гор, или внутри самих гор? Может быть надо было идти не вверх ручья, а наоборот вниз? Оторопело смотрел я на груды камней, что беспорядочно лежали внизу, и передо мной вставала картина высоких крепостных стен, мощных башен, прекрасных дворцов и замков. Я даже видел где проходили крепостные рвы, которые наполнялись водой с гор... Королевство не было большим, видимо большая часть помещений находилась внутри гор, вернее того, что от них осталось - невысоких холмов. Я твердо уверовался, что искать черный камень или трон горного короля надо где то внизу, внутри одного из холмов, которые мы уже проехали. Потом мое внимание привлек одинокий всадник. С трудом, но я узнал в нем Весту, а из за холма навстречу ей выехал ещё один всадник, они обменялись несколькими словами и разъехались в разные стороны. Веста вернулась к месту нашей стоянки, а всадник вновь спрятался за холм. Это было весьма интересно. Мне тут же вспомнились отлучки Весты в кустики, весьма продолжительные по моему мнению. Оставив зайцев, что бы они мне не мешали и скрадываясь в складках местности я осторожно стал пробираться к тому холму, за которым спрятался таинственный всадник.
   Минут через двадцать я достиг своей цели, но решил не обходить холм, а тихонько взобраться на него. Мне это удалось. Возле небольшой расщелины стоял рассёдланный конь, а всадник собирал хворост для костра. Лицо всадника мне было знакомо, и я припомнил, что видел его мельком на постоялом дворе. Дождавшись, когда костер разгорится, и он сосредоточится на приготовлении ужина, я внезапно тихо возник у него за спиной. Мой меч коснулся его шеи. - Быстро говори и только правду, соврешь хоть слово, ты покойник, расскажешь правду, останешься жить.
   - Я расскажу, все расскажу. Я здесь для того, что бы в случае необходимости прийти на помощь леди Весте и не позволить вам найти трон. Для этого у меня имеется мощный арбалет. - А Веста, как она должна помешать мне найти трон? - Увести вас в сторону, а если не удастся - отравить.
  - Когда вы должны встретится в следующий раз? - Если не получу условного сигнала, то через два дня, когда вы вновь уйдете на разведку или охоту, а она останется готовить обед или ужин. - Кто отдал приказ убить меня? Вы подлежите устранению только в случае крайней необходимости, если вплотную приблизитесь к тайне черного камня. Приказ отдал магистр, а исполнение контролирует граф Кобеленц и его люди. Они в одном дне пути отсюда и вскоре вас нагонят.
  - Почему мне нельзя найти камень? - Вы его разрушите или закроете проход и тогда нечисть не сможет проникать в наш мир, влияние Ньюкасла упадет, он перестанет быть нужен королю и тот прекратит тратить на школу королевскую казну. Этого допустить нельзя.
  Только на миг я потерял бдительность, и это чуть было не стоило мне жизни. Я даже не заметил, как в его руке оказался тонкий стилет, но зато я его почувствовал. Доспех спас меня и в этот раз и удар пришелся по касательной, но рубашку и кожу мне он рассек. Непроизвольно, я чиркнул мечом по его горлу, хотя собирался задать ещё несколько вопросов.
  15.
  
  Из разрозненных кусочков, что вертелись в моей голове, начала складываться общая картина. Я и раньше не очень верил в случайность нашей встречи, были у меня насчет этого весьма веские сомнения. Значит, любовное зелье было применено только тогда, когда возникли сомнения относительно того, возьму ли я с собой Весту или нет. Взять я её должен был обязательно, вот и был разыгран этот спектакль. Далее, девушка, воспитанная в бедной семье, не может так уверенно держаться в дамском седле, которое само по себе стоит немалых денег и так умело управляться с незнакомой лошадью. Я точно знаю, что разведчиков искусству верховой езды не учат, а те несколько уроков, которые им преподают, проходят с обычным седлом. А это значило, что девица уже ездила в таком седле. Были ещё ряд мелочей, которые не очень бросаются в глаза и на которые в повседневной жизни не обращают внимание - как то манера вести себя за столом, пользоваться приборами. В повседневной, но не в кочевой к которой я привык.
   Пока я размышлял подобным образом, лошадь была оседлана, все имущество собрано и закреплено на своих местах. Перевалив труп через круп, и немного закрепив его так, что бы он сполз и упал только через метров пятьдесят - сто, как раз там, где было нагромождение камней, я стегнул коня. Если он пролежит в камнях хотя бы сегодняшнюю ночь, то местные мелкие хищники и падальщики хорошенько обработают его тело и его перехваченное горло может быть и не заметят. Вернувшись к своим зайцам, я развел костер, освежевал одну тушку и с удовольствием съел немного сыроватое мясо. Вернулся я на нашу стоянку только ближе к вечеру, имея на поясе ещё трех зайцев. Веста ждала меня и накинулась с упреками, - Почему ты так долго где то ходил и каковы результаты твоих поисков? Я уж было стала волноваться, не нашел ли ты горное королевство или хотя бы его следы...
  - А никаких результатов, даже нет намека на следы того, что здесь когда то жили люди. Завтра мы разделимся, ты поедешь направо вдоль гряды, а я налево.
  - Но ведь мы только от туда приехали, есть ли смысл тебе возвращаться?
   - Когда я охотился, то обнаружил интересный распадок, хочу его осмотреть. По - моему, он тянется в седловину - хорошее место для расположения или крупного города или столицы небольшого королевства.
   - Тогда я поеду с тобой. - Нет, если хочешь, сама осмотри этот распадок и седловину, а я тогда поеду направо, там, с высоты я тоже видел несколько перспективных мест, и, кажется, даже какие то развалины.
  - Ладно, сам осматривай свой распадок, а я так уж и быть поеду на твои перспективные места. Ужинать будешь?
   - Нет, я себе зажарил целого зайца, так что есть не хочу. Ты куда? - Мне надо отойти.
   - Смотри, только не далеко, а то я когда возвращался, видел какого - то всадника, который заметил меня и поспешил скрыться. Может быть это какой-нибудь охотник, а может быть и кто - то из лихих людей. Так что будь осторожна.
   Веста вышла, но довольно быстро вернулась. - Мне действительно страшновато стало, давай на всякий случай устроим ночное дежурство?
  - Без надобности. Если кто- то чужой попытается подойти к стоянке, Воронок предупредит, он обучен этому. Так что давай укладываться спать. В горах темнеет рано, да и я устал немного....
   Спал я очень 'беспокойно', несколько раз, чувствуя, что Веста собирается незаметно встать, как бы ненароком обнимал её и так промурыжил до самого утра. По моему мнению, этого должно было хватить, что бы обгрызть незащищенные участки тела убитого мною всадника.
  Веста тихонько встала и ушла, отсутствовала она продолжительное время, зато вернулась с целой охапкой хвороста. Я внутренне усмехнулся, наверняка этот хворост она взяла из той кучи, что приготовил её подельник. Хорошо, что я догадался убрать следы крови с земли, так что если она не следопыт, то ничего не заметит.
  - Вставай лежебока, пока ты спал я уже и хвороста набрала. Сейчас разогрею похлебку, позавтракаем и отправимся на поиски горного королевства.
  Быстро собравшись, проигнорировав похлебку, взяв с собой пару сухарей, заплечный мешок, в который я положил шкуру мантикоры, небольшой бурдюк с водой, светильник - непроливайку и моток крепкой веревки, а также сунув несколько наспех приготовленных факелов и вызвав тем самым скрытый интерес Весты, я отправился в путь. Действия мои носили демонстрационно- провокационный характер.
   Как я и предполагал, следы девушки прямиком привели меня сначала к месту моей встречи с её помощником, а потом и к месту 'падения' всадника. Да, зверушки хорошенько поработали над ним. Ни каких следов, что он умер насильственной смертью, - упал с лошади, разбил голову.... Я чувствовал, что Веста не спускает с меня глаз, спину аж пекло, но оборачиваться я не стал.
   Эту группу камней я представил себе как крепостную башню, а значит замок или дворец должен стоять примерно там и примыкать к вот этому холму. К нему- то я и направился. Скорее всего эти обломки были когда то фундаментом небольшой башни, что прикрывала вход в подземные или правильнее сказать подгорные чертоги. А значит, где то здесь должен быть или проход, или оконный проем. Вернее проем должен быть выше, а, следовательно, и мне надо подняться на макушку холма.
   Помог случай, я банально провалился одной ногой в образовавшееся отверстие. Сначала я подумал, что это нора, но когда попытался его расширить, то обнаружил, вернее предположил, что это скорее всего была когда то балконная дверь, а может быть слуховое окно. Расширив отверстие и заглянув в него я понял, что спуститься можно. Обломки камней заполняли почти что все помещение, так что пробирался я с большой осторожностью. Рассеянный свет позволял ещё не зажигать факел и вскоре я добрался то ли до дверного проема вырубленного в скальной породе, то ли арки. Небольшой и тоже заваленный коридор вел вниз. Пришлось зажечь один из факелов и удвоить осторожность. Двигался я довольно долго, и уже не обращал внимание на некие звуки, которые изредка раздавались у меня за спиной. Веста тоже спускалась вслед и, видимо, торопилась.
  Все замки и дворцы в чем - то очень похожи между собой, не случайно я всегда искал возможность их осмотреть. Если предположить, что это один из центральных проходов или главный коридор, который ведет в большой зал, то должен быть и более короткий путь, который ведет туда же. Я стал внимательнее осматривать боковые отводы и вскоре мои старания увенчались успехом. Небольшая арка вела в сторону, если б я её не искал, то прошел бы мимо. В отличии от заваленного различными обломками прохода, которым я до этого шел, это коридор был чистым.
  Я затоптал факел и стал ждать. Только минут через семь - десять появился слабый огонек. Веста держала в одной руке небольшой светильник, а в другой заряженный арбалет. Она тяжело дышала и явно торопилась. Ну ещё бы, ей ведь надо было не допустить моего вмешательства, а она так отстала. Дождавшись, когда её шаги немного утихнут, я зажег новый факел и быстрыми шагами пошел вперед. Не знаю, сколько я так шел, время в замкнутом и темном пространстве течет несколько иначе, но вдруг внезапно впереди забрезжил свет. Неужели я опоздал и Веста опередила меня? Но нет, это не свет светильника, это ровный матовый свет, который обычен для пасмурного дня. Этакий светло серый оттенок. Передо мной открылся небольшой зал. В самом центре, правильным кругом стояли на постаментах шесть матовых шаров, которые и давали этот свет, а в их середине стоял более высокий постамент, на котором покоился черный шар и он давал темный свет, который почти что гасил свет матовых. Так как магия этого мира на меня не действовала, то я, хоть и с некоторым трудом, но вошел вовнутрь этого круга. В голове сразу же блеснула мысль,- черный камень, его надо разрушить. Вторая мысль,- черный камень и трон горного королевства совершенно разные вещи. До шара я дотрагиваться благоразумно не стал, а попытался разбить его мечом. Но увы, даже царапины на нем не осталось. Попытка свалить постамент, тоже не увенчалась успехом. Я усмехнулся,- нечто такое я предвидел и не случайно взял с собой шкуру мантикоры. Достать её из сумки было делом нескольких мгновений. Я в последний раз посмотрел на её улыбающуюся гримасу и накинул шкуру на черный камень. Сначала ничего не происходило, потом матовый свет стал более ярким, веселым что ли. А над черным шаром возникла призрачная фигура мантикоры, её шкура стала истончаться и вскоре стала или невидимой, или исчезла, исчез и черный свет. Сам призрак стал более материальным, немного уменьшился в размерах и вскоре превратился в небольшую черную статую, что украшала собой черный шар. Только горящие красным светом глаза говорили о том, что дух или сущность этой твари никуда не делись.
  - Это место твоей вечной службы,- произнес я вслух. - Ни кто не должен зайти внутрь этого круга, но и ты за его пределы выйти не можешь. Все, кто попытается это сделать, должен умереть. Не знаю, показалось мне или нет, но в голове мелькнула мысль:
  - Не учи меня жить существо, я стольких убила, что ты и представить себе не можешь, а теперь уходи, время моей службы начинается.
  Я торопливо вышел из круга. Интересно, мне удалось таким образом разрушить черный камень? Теперь бы ещё хоть одним глазком взглянуть на трон, и можно будет возвращаться. А мрак в зале стал растворяться и вскоре я увидел, к своему удивлению, прозрачный трон, что стоял на возвышении. Складывалось впечатление, что он был вырезан из одного огромного кристалла, который стал искриться по мере увеличения яркости шести шаров. Неужели алмазы бывают такими огромными, или это горный хрусталь? Скорее всего последнее. Я подошел к трону и провел по его спинке и подлокотнику рукой. Раздался мелодичный звон, я отдернул руку и даже немного отскочил в сторону. Ну все, здесь я закончил свои дела и все что мог, уже сделал. Осталось найти Весту, объяснить ей ситуацию и попытаться остаться друзьями.
  Из малого зала я, переходами и коридорами, вышел в большой, парадный зал. Первое что бросилось в глаза - большой каменный трон весь в драгоценных камнях, золоте и на нем улыбающаяся Веста с арбалетом на коленях.
  - Как все просто и предсказуемо. Ты разочаровал меня охотник. Позволь я тебе кое - что расскажу, так сказать облегчу свою душу. Черный лорд, о котором в последнее время было столько разговоров, это тот волшебник - чародей, что хитростью и коварством захватил троны лесного и горного королевств и правил ими долгое время, возможно века. Однако это ему вскоре надоело и он решил покорить ещё и нижний мир, мир монстров и тварей. Ему удалось туда проникнуть и он исчез из нашего мира и о нем не было слышно очень долго, возможно даже тысячелетия. Что там происходило, можно было только догадываться. А потом многие прорицатели и предсказатели заговорили о возвращении черного лорда. В последние столетия в наш мир стала проникать сильная нечисть, это колдун нащупывал пути возвращения. Наверное там, в нижнем мире, ему пришлось не сладко и он решил вернуться. Мой отец решил, что с ним можно будет договориться и поделить Фангорию на две части. Тем более, что бойцов Ньюкасла уже набралось несколько тысяч. За те годы, что ты странствовал, набор в школу был увеличен в разы.
  Я перебил её и задал интересующий меня вопрос: - Твой отец Петр? Магистр? Так он вроде говорил, что у него сын учиться в столице... - А я и училась в столице. Ведь если б ты не взял меня за грудки, ты и дальше принимал меня за юношу, разве не так? Да только прежде чем отправиться в верхний мир, я прошла все ступени обучения в школе. Правда вольного охотника из меня не вышло, хотя отец в душе на это и надеялся, но универсалом я стала.
   Я вновь перебил её: - Жаль. Я ведь надеялся Веста, что мы с тобой создадим семью. Мы неплохо дополняли друг друга.
  - Семью? С тобой? Ты жалкий неудачник, хотя не скрою, любовник из тебя хоть куда,- а я, словно не слыша её слов продолжил: - Я сразу раскусил, что ты не та, за которую себя выдаешь. Мелкие и досадные случайности выдали тебя с головой. Манера есть, держаться в седле, твой наигранный страх, даже поведение Дрона и этих двух придурков, которых вы наняли, все выдавало тебя с головой. Но особенно большой твоей ошибкой было пустить вслед за нами отряд Кобеленца и твои встречи с помощниками. В отличии от тебя, я умею читать следы, даже на камнях и немного разбираюсь в ядах, что бы насторожиться, когда ты отказываешься есть приготовленную тобой же пищу. И ещё, арбалет неисправен. Нет, конечно внешне он выглядит безупречно, но его струна ослаблена так, что болт пролетит не больше одного метра и упадет. А подтянуть её ты не сможешь, так как не умеешь, да и времени у тебя на это совсем не осталось.
  - Ты дерзок Эндрю, но твоя болтовня только отсрочит твою смерть, а самое главное, я на троне. Ты не знаешь и тебе никто не говорил, что человек занявший трон колдуна получит всю его силу и станет властелином двух королевств. Именно по - этому ты и жил, что бы привести меня к нему, а теперь в тебе надобность отпала, и хотя отец просил сохранить тебе жизнь, я его ослушаюсь,- она хищно улыбнулась, подняла арбалет и выстрелила в меня. Однако как я и предупреждал, едва болт покинул ложе, как тут же со звоном упал на пол.
  - Забыл тебе сказать Веста - черный камень и трон горного короля,- две разные вещи и находятся они не здесь. Это обманка, пустышка, так сказать парадные драпировки для торжественных приемов и любопытных гостей. Интересно, сколько людей сидело на этом троне за прошедшие годы в надежде, что они обретут силу и власть? Думаю, что не одна тысяча. Полагаю, что трон теперь тебя не отпустит. А проход я закрыл, так что ни сильная, ни слабая нечисть теперь в наш мир не проникнет, а выпускники школы со временем изведут всех, кто попал к нам до этого. Я не буду сообщать Петру о твоей участи, пусть он надеется на лучшее и терзает себя мыслью, что возможно отправил свою дочь на верную смерть. Ещё раз повторю, мне жаль, что все так получилось, но ты сама выбрала свой путь.
  Я видел, как Веста попыталась встать с трона, но у неё ничего не вышло. Какая - то сила удерживала её на нем. Она непритворно испугалась, стала дергаться и даже срывать с себя одежду. А ещё, уже я с испугом смотрел на то, как она старилась на моих глазах и превращалась в дряхлую старуху. Вскоре и она, и её одежда и оружие превратились в прах и пыль, а потом вообще исчезли, как будто там совсем недавно ни кто и не сидел.
  Я решил вернуться в малый зал и проверить как там дела, прежде чем покинуть это место. Уже находясь в коридоре я услышал торопливые шаги и обернулся. К трону огромными прыжками бежал граф Кобеленц. Он буквально залетел на него, удобно устроился и громко рассмеялся: - Теперь все в моей власти. Я первым успел.
   Выйдя из прохода, я встретился с его снисходительным взглядом. Он улыбнулся мне: - Сэр Эндрю, вы опоздали, наверное заблудились в бесчисленных коридорах и проходах этого подземного дворца? Мне повезло, я первым занял этот трон. А где ваша прелестная спутница - леди Веста? Судя по тому, что вы ещё живы, она раздумала вас убивать? Хотя от своих друзей она никогда не скрывала, что ненавидит вас. По её словам, вы отобрали у неё любовь отца. Кстати она сама напросилась на роль вашего тюремщика и возможно палача. Впрочем, есть яды, которые действуют медленно и незаметно,- он опять радостно рассмеялся.
  Повторяться мне не хотелось, по - этому я просто спросил: - Граф, а зачем вы сели на этот трон? Неужели и вы, взрослый и умный царедворец, верите в эти сказки о могуществе, силе и власти, что он дарит? Вы что думаете, до вас никто не пытался этого сделать? И потом, все говорили о том, что трон невидимый. Вас не насторожил тот факт, что вы его, так сказать, запросто узрели и так легко воссели на него?
  - Не завидуйте сэр Эндрю, мне просто повезло больше чем вам. Или вы хотите сказать, что искали этот трон не для того, что бы его занять? Не поверю.
  - Я искал не трон граф, а черный камень. Моей целью было закрыть проход для нечисти в наш мир.
  - Вот и прекрасно сэр Эндрю, ищите, закрывайте, даем вам на это наше королевское разрешение. А я искал трон, что бы занять его. Знаете, так захотелось хоть чуть - чуть повластвовать, почувствовать себя королем....
   Он старел и дряхлел на моих глазах, но, кажется, не осознавал этого. Больше я уже не оборачивался и торопливо пошел в малый зал. Там царил порядок. Пыль, мелкие камешки, накопившийся мусор - все куда то исчезло. Статуэтка мантикоры гордо возвышалась на черном камне в окружении шести ярких шаров, что причудливым образом освещали её, создавая иллюзию, что этот монстр живой.
  Трон на возвышении искрился в ярком свете всеми цветами радуги. Какая - то сила толкала меня к нему. - Ну уж нет, власть, а тем более корона мне совсем не нужны. Это пусть другие дураки ищут себе работу потруднее, а я уж как-нибудь просто повоюю с нечистью. Тем более, времени до рождения моей дочери ещё достаточно и я успею вернуться к Василисе, что бы или быть рядом с ней, или увезти её куда-нибудь подальше. В любом случае я буду её защищать.
  Я поймал себя на мысли, что говорю все это вслух, словно с кем то разговариваю, в то же мгновение как я это осознал, из ничего в воздухе возникла такая же как трон сверкающая корона и опустилась мне на голову.
  - Да что ж это вы все за меня решаете? Когда же я сам буду решать?
  Из стены появилась прозрачная улыбающаяся Василиса: - Ваше величество, вы даже не представляете, сколько вам предстоит всего решать. Дел и проблем накопилось столько....
  - Василиса, ты как здесь оказалась? У тебя все в порядке? Тебе ничего не угрожает? Я сегодня же возвращаюсь к тебе.
  - Не надо никуда возвращаться, просто сядь на трон и мысленно позови меня, или представь, что я стою рядом с тобой, и я тут же появлюсь.
  Уже не раздумывая и ни капли не сомневаясь, я поднялся на возвышение и сел на трон, прикрыл глаза и представил себе Василису.
  - А раздетой меня обязательно было представлять? Хотя бы рубашку оставил...
  Василиса стояла перед троном, а я быстро сбрасывал с себя доспехи и снимал свою рубаху, что бы она могла хоть что - то одеть на себя....
  - Слушай, я что то не пойму, ты что призрак? Потрогать тебя можно?
  - Ты о моем астральном теле? Когда я прозрачной была?
  - Ну да, так ведь и заикой можно сделать,- я пытался шутить, хотя мне было не до шуток,- занимаешься каким-нибудь важным делом, ну там за купающими девками подглядываешь, а тут бац, из стены ты появляешься...
  - Не волнуйся, я не призрак, не суккуб и не нечисть. Просто есть специальные упражнения, которые позволяют некоторым людям путешествовать духом вне своего материального тела. А с этими развалинами у меня какая - то древняя связь. Кто- то из моих очень далеких предков обитал здесь и иногда во мне просыпается его или её память. Я точно знаю, если человек оденет блистающую корону и воссядет на трон, то один раз в день исполнится его любое желание. Только не просто желание, а реальное, которое может быть выполнено, так что если ты захочешь что бы звезды падали с небес, то этого не произойдет.
  - Говорят, что желание имеет материальную силу,- с сомнением проговорил я, - но мне как то в это не верится.
   Она облачилась в мою рубаху, которая еле - еле прикрывала ей низ живота и пожала плечами: - Не знаю, если б желания были материальным, то тебе не пришлось бы так долго путешествовать без меня, да к тому же в обществе девчонки, которая мечтала тебя убить.
  - Ты об этом знала? Почему меня не предупредила?
  - Если б я тебя предупредила, то ты бы её с собой не взял и тебя, возможно, попытались убить раньше, ещё до того, как ты доберешься до горного королевства.
  Я усмехнулся,- Тебя послушать, на мне весь свет сошелся клином.
   Однако она мой шутливый тон не поддержала: - Эндрю, а ты что 'Сказ о вольном охотнике' не знаешь? - Первый раз слышу, а что есть такой сказ? - Это ж какого дремучего неуча я полюбила?.... - Не ерничай, а рассказывай. Теперь она усмехнулась:
  - Если в двух словах, то из стен Ньюкасла выйдет непобедимый воин, который будет выходить победителем из схваток с самыми кровожадными и страшными монстрами. Народ будет знать его под именем - Вольный охотник. Его не надо будет звать на помощь, он будет сам приходить туда, где в нем больше всего нуждаются. В последнем походе его будет сопровождать дева предатель. Именно он разгадает тайну потерянного королевства и снимет с него проклятие разрушения и забвения.
  На этом сказ обрывается. До тебя было несколько выпускников школы, которых считали и звали вольными охотниками, но все они погибли в схватках с нечистью, а одного отравили.
  Мы молчанием почтили память погибших, а потом я из заплечного мешка достал два сухаря и бурдючок с водой: - Это наш с тобой королевский ужин, благо светильник жечь не надо, вот только как мы с тобой здесь спать будем, даже на пол нечего постелить, а выбираться отсюда мне что то не хочется.
  - Ничего, что-нибудь придумаем....
  
  Эпилог.
  
   - Так началось правление королевской династии, известной в летописях Фангории как 'Вольные охотники', которая правит страной и сейчас как в нижнем, так и в верхнем мирах.
  - Неужели это вся история? Кончается она как то непонятно....
  - Нет, не вся, были и приключения, и кровавые схватки с уцелевшей нечистью, и борьба с колдунами из верхнего мира, но об этом ты и сам можешь прочитать в летописях Фангории. Там это всё есть, и как ни странно, почти все изложено правдиво и без прикрас.
  
  
  
  
  Вольный охотник. Часть вторая. Темная книга зла.
  
  Пролог.
  
  Шло заседание королевского совета. Не прошло и шести лет нашего правления, а у нас уже появился свой совет. Правда состоял он всего из трех человек, ну да это было не важно. Важно было другое, я теперь бремя ответственности за принимаемые решения мог взвалить на чужие плечи.
  Меня бесило, что в день могло исполняться только одно мое желание. Рабочих рук не хватало, восстановление королевства шло медленно. Славное время, когда мои желания носили импульсивный характер, давно уже прошло. Теперь, прежде чем что то пожелать, мне приходилось все взвешивать, определять первоочерёдность и необходимость. Василиса посмеивалась и успокаивала меня тем, что именно так становятся великими и мудрыми правителями....
  Дверь моего кабинета и по совместительству нашей спальни с треском распахнулась. Члены совета опасливо вжались в спинки кресел, весело орущий и рычащий черно-розовый клубок ворвался в помещение. Мне пришлось встать и разъединить деруще - играющих. В одной руке висела над ковром и дергала ногами моя дочь - принцесса Анна, в другой щенок мантикоры - Манти,- её друг - подруга и телохранитель.
  - Папа, Манти первая начала, она вцепилась в мою ногу и укусила за туфельку. - Неправда, ты первая дернула меня за хвост, когда я спала на твоей кровати. К подобным перепалкам я давно уже привык. Эта неразлучная парочка постоянно то дралась, то исчезала в ещё не до конца изученных переходах дворца, то совершала набеги на кухню и кладовые. В кабинете вовремя появилась её королевское величество, быстро оценив обстановку, словно ничего и не произошло и только что не было сорвано важное обсуждение первоочередных задач, она спокойно произнесла: - А ну ка обе за мной в столовую, там и разберемся кто и в чем виноват.
  Ор в кабинете тут же прекратился и провинившаяся парочка, поджав хвост и поправляя помятое платье, торопливо потопала за королевой. В дверях дочь обернулась, ища у меня защиту, - я развел руками давая понять, что пока ни чем помочь не могу, но как только освобожусь....
  На совете решался очень важный вопрос - освободить переселенцев от податей на три или четыре года? Я был за то, что три года срок достаточный для того, что бы хозяйство встало на ноги, а члены совета единогласно убеждали меня, что надо установить четыре года.
  - И дело тут не в том, что три года срок вполне достаточный, а в привлекательности именно четырех лет отсутствия налогообложения. Это привлечет новых переселенцев, особенно из числа молодых семей. Благо королевская казна позволяет это сделать.
  - Ну конечно, вы все готовы тратить казну, а она между прочим не бездонная, свое бы так тратили,- впрочем это я ворчал уже по привычке. Люди, входившие в королевский совет, так же как и мы с Василисой, ютились в неприспособленных для проживания помещениях, жалования не получали, свои обязанности исполняли за 'спасибо', а работы я взвалил на их плечи по самое 'нехочу'.
  В мой совет входили: - лорд Георг, мой давний знакомец, выходивший меня после очень тяжелого ранения и сбежавший от молодой, но очень ревнивой жены под мое крыло, впрочем, ненадолго. Его женушка добралась и до нас. Одно радовало, убедившись, что женщин во дворце практически нет и в преддверии рождения третьего ребенка, она собиралась вернуться в свои владения, хотя и не факт, что вернется. - Сэр Брекли - талантливы врач, который сразу же согласился переехать ко мне, что бы лечит всех и от всего. Теперь он носил гордый титул лейб-медика и пользовался непререкаемым авторитетом в королевстве по тому, что мотался по всем новым поселениям, всем оказывал помощь и был очень редким гостем во дворце. Здесь же всем заправляла его стервозная дочурка, леди Гала, которая наконец то вышла замуж, но от этого её характер ни капли не изменился, зато она, почему то, быстро нашла общий язык с моей женой. Третьим членом совета был лорд Петр. После того как его величество король Гермин узнал о имевшем месте заговоре в школе Ньюкасл, школа была закрыта, часть членов совета казнены, наставники и ученики разогнаны, а бывший магистр, закрыв проход в верхний мир, перебрался ко мне, где я повелел организовать новую школу под старым названием. Смерть дочери подкосила Петра, и, как я и предполагал, винил он только себя в этом. Я заменил ему дочь, а Анна стала его внучкой, которую уже сейчас, не смотря на столь младенческий возраст, он исподволь учил премудростям школы боевых искусств.
  В конечном итоге я уступил и был подписан указ о четырех годах свободного ведения хозяйства и освобождения от всех податей и налогов. Наступило время обсуждения очередного желания, которое будет выполнено сегодня. И здесь разгорелись нешуточные споры. Я, наконец- то, хотел навести порядок во дворце и отремонтировать все помещения. Мне надоело ютиться в нашей спальне, которая днем превращалась в проходной двор. Лорд Георг требовал полностью восстановить крепостную стену, что бы можно было от туда снять рабочих и отправить их на восстановление других объектов. Сэр Брекли бубнил о специальном хоспитале для больных в центре наших земель, а Петр намекал на то, что было бы неплохо расширить помещение школы, так как количество желающих обучаться воинскому искусству постоянно растет и помещений уже не хватает. Чувствуя, что спор может продолжаться очень долго, я встал и со словами, - Ну вы тут решайте, а я пойду и грудью встану на защиту дочери и Манти, а то боюсь им достанется и степень наказания не будет соответствовать тяжести совершенного проступка,- вот как я научился умно говорить за эти шесть лет, сбежал из кабинета. Кто бы мне сказал об этом во время моих путешествий по Фангории, я б поднял его на смех.
  Благодаря возрождению Горного королевства Фангория оказалась разделена на неравные части. Большая принадлежала по прежнему королю Гермину, условная граница между королевствами проходила по реке Мисип. Заречье, где находились мы, считалось неосвоенными землями и особой ценности для Фангории не представляли, так что размежевание происходило в мирной и братской обстановке. К тому же, большинство учеников и выпускников Ньюкасла перешли в мое королевство, и сэр Георг из них тут же стал формировать воинские отряды, прообраз будущей королевской армии.
   А сила выпускников была известна не понаслышке....
  В столовой, куда я поспешил, было тихо и пусто. В детскую, когда я туда вошел, меня встретил рев и жалкое полу рычание, полу мяуканье. Неразлучная парочка стояла в разных углах и слегка подвывала.
  - Как вас наказали, кроме того, что развели в разные углы? Отвечает первой Манти.
  Анна тут же перестала реветь и возмутилась: - А почему она первая, а не я?
  - По тому, что она младшая. Манти, я слушаю.
  - Два дня я буду есть только жареное мясо и ни кусочка сырого не получу,- прохныкала она.
  - Анна, а тебя? - А меня на два дня лишили сладкого, ну и пожалуйста, у меня есть припрятанные запасы.
  - Ну что ж, наказание соответствует проступку, и мое заступничество не требуется. На сколько вас определи в углы? - Пока мы не подумаем над своим поведением. Но мы уже подумали, правда Манти? - Правда, правда, уже подумали.
  - Так, если подумали как следует, то можете выйти. - А мама ругаться не будет? - Ну вы же сказали что подумали как следует. - Тогда мы ещё немного постоим и подумаем, а то вдруг подумали, но не как следует. Пап, а как следует подумать?
  Я спрятал улыбку, слушая этот лепет: - А подумать следует так - нельзя врываться в кабинет отца, когда там идет заседание королевского совета.
  Первой отреагировала Манти,- А мы врывались не в кабинет, а в спальню, что бы пожаловаться друг на друга.... Спорить с мантикорой я не стал, - так же бесполезно как и с Василисой....
   Пройдя по коридорам в спальню, я с тоской подумал, когда же у меня дойдут руки до помещений дворца, надоело вечное состояние ремонта и восстановления.
  Встретили меня охрипшие члены совета. Но судя по удовлетворенным улыбкам Петра и доктора, они пришли к общему согласию, а сэр Георг недовольно хмурился. - Что решили? - тут же поинтересовался я. Ответил Петр: - На территории Ньюкасла будет построен большой хоспиталь для раненых и больных со всей округи, с пристройками для слушателей, которые будут обучаться лекарскому делу и помогать ухаживать за больными. Чертеж здания и привязка к местности будут представлены через час ваше величество.
  - Хорошо, все свободны и могут приступить к выполнению своих обязанностей. Члены совета поднялись и с поклонами вышли из помещения. Тут же вошла Василиса. - Я уж заждалась. Вы сегодня заседали четыре часа, ты проголодался? - Да есть немного. - Я распорядилась принести хлеба и колбасы, а так же травяного отвара. Садись, у меня для тебя есть новость.
  Я послушно сел, заранее потирая руки в преддверии перекуса.
  - Через семь месяцев у нас родиться сын,- огорошила меня она. - Я считаю, что шесть лет разницы между детьми не критично, к тому же Анне пора привыкать к ответственности и заботе о младших.
  - А ты уверена, что родиться именно сын, а не второй разбойник в юбке?
  - За разбойника благодари Петра, как дед он имеет такое влияние на Анну, которое с нашим не сравнится...
  Принесли хлеб, колбасу, сыр, даже мясо и я плотно перекусил: - Жить стало лучше, жить стало веселее, пожалуй до обеда дотяну,- весело сказал я и недвусмысленно стрельнул глазами на фигуру жены, а потом на дверь в спальню.
  - А если кто войдет? - А мы дверь изнутри закроем. - Лучше бы ты стражника завел у входа....
  А потом, до самого вечера начались будни. Приходилось решать множество вопросов, распределять скот и припасы между прибывшими поселенцами, читать почту и давать ответы, благо эту работу я спихнул на королеву и лично отвечал только на самые важные письма и обращения, - и так до самого вечера.
  Ужинали мы уже при свечах и практически в полной тишине. Анна и Манти слушали сказки Петра в детской, все работы во дворце к этому времени прекратились, только где то в самом дальнем углу раздавались гулкие удары. Это кололи обрушившуюся породу, что бы её удобнее было выносить на поверхность, но вскоре и они затихли. За ужином Василиса попросила для себя и будущего ребенка отдельную комнату, которая со временем станет детской сына. Она уже набросала эскиз комнаты и объяснила мне все подробно, что и где должно стоять и какая мебель в ней находиться. Учитывая, что Василиса крайне редко обращалась ко мне с подобными просьбами, то я попросил дежурного офицера предупредить известных лиц о том, что завтра заседания совета не будет, и решение уже принято.
  Эту ночь её величество спало крайне беспокойно, вздрагивала, жалась ко мне и успокаивалась только тогда, когда я её обнимал и целовал. Я уже знал, что она видит очередной пророческий сон и с тревогой ждал её пробуждения,- судя по всему, ей снились кошмары и ничего хорошего от её пробуждения я не ожидал. Однако реальность оказалась ещё хуже....
  Утром Василиса меня огорошила признанием: - Колдун, который в свое время захватил власть в обоих королевствах и черный лорд, который стремился вернуться в наш мир - мой праотец. Он имеет со мной какую то связь, и сны о предполагаемом будущем - это его наследие или отголосок его мыслей. Сейчас он пытается проникнуть в верхний мир, для чего использует местных черных магов, колдунов и ведьм. Их сила не велика, но постепенно их попытки достигнуть власти, силы и могущества, ослабляют защитные заклятия и, вскоре, может настать такое время, когда он пробьется наверх. Особенно опасны их попытки вызвать из низшего мира демонов, с которыми они не в состоянии справиться, те остаются там, наверху и готовят почву к возвращению лорда тьмы.
   Эндрю, надо немедленно собрать отряд лучших универсалов и отправить их в верхний мир. Уничтожению подлежат все те, кто использует черную магию и неважно с какой целью,- вылечить ребенка, или навести на кого порчу. Только так мы сможем остановить его проникновение сначала в верхний мир, а потом и в наш. В открытой схватке с ним у нас шансов нет. Он превратился в демона из преисподни, и одержим только одним чувством - убивать и разрушать. Причем тебе самому, Эндрю, путь наверх заказан. Ты бессилен против магии верхнего мира.
  Вот это новость, ну спасибо, обрадовала. Это значит ребята будут там сражаться, а я спокойно сидеть в сторонке и ждать результата? - Естественно вслух я этого ничего не сказал, но и моих мыслей было достаточно, что бы Василиса все поняла.
  - Это нечисть в нашем мире соблюдает некий кодекс чести. В верхнем мире нечисти, кроме некоторых демонов, которые туда уже проникли - нет. Там люди, подлые люди, которые и яду подсыплют и в спину ударят, будут улыбаться, а за спиной держать кинжал или засопожник.
   Она меня не убедила. Я не могу оставаться в стороне и для себя твердо решил, что наравне с Петром,- это не обсуждалось,- возглавлю отряд.
  
  
  1.
  
  Мелкий противный дождь торопливо швырял за шиворот горсти капель и, судя по темному однотонному небу, прекращаться не собирался. Копыта лошадей хлюпали по мелким лужам, а я вспомнил, как мы навели шорох в королевском дворце его величества короля Гермила и весело улыбнулся.
  - Что веселого вспомнил? - тут же поинтересовался нахохлившийся Петр. - Да вот как мы появились у Гермила, и как ты напугал баронессу фон Штранц,- Петр тоже улыбнулся....
  Проходов во внешний мир было всего два. Один - в королевском дворце Гермина, второй запечатанный Петром, недалеко от бывшей школы Ньюкасл. Проход Петра мы использовать не могли, так как домик был разрушен, а его восстановление и настройка могли занять очень много времени. Пришлось обращаться к его королевскому высочеству сэру Гермину,- сначала письменно, королевской почтой, а потом и лично объяснять ему что и как.
  Не смотря на то, что деятельность Ньюкасла на территории Фангории была официально запрещена, королевская власть сквозь пальцы смотрела на то, что чистильщики продолжали свою работу на её территории. Хотя справедливости ради надо сказать, что почти все универсалы и чистильщики были задействованы в горном королевстве, где всякой нечисти оставалось ещё очень много.
  Наш отряд состоял из 17 лучших универсалов, магистра и меня. Петр благоразумно в королевский дворец не сунулся, памятуя о том, что он вне закона как заговорщик и враг королевства. Наша встреча с королем Гермином состоялась, по моему настоянию, в одном из королевских парков. До этого я короля ни разу не видел, по- этому удивился, когда мне навстречу бодрой походкой направился достаточно пожилой седовласый мужчина в простой одежде без всяких украшений.
   Мы обменялись крепким рукопожатием. Гермин начал сразу же без предисловий и церемоний:
  - Брат мой Эндрю, тебе нельзя в верхний мир. Не дело королю рисковать своей жизнью, к тому же, по моему глубокому убеждению, в этом нет ни какой необходимости. - Ваше величество, я свое решение не изменю, оно окончательное и обсуждению не подлежит. Не забывайте, это мой мир, я в нем родился, вырос.
  Король Гермин сразу же перевел разговор на другую тему: - Как самочувствие её королевского величества леди Василисы и её королевского высочества принцессы Анны?
  - Леди Василиса чувствует себя хорошо и готовится к рождению наследника, а с принцессой вы скоро познакомитесь. Ей пора начать получать приличествующее ей воспитание, а сделать это возможно только при вашем дворе. Так что, согласно достигнутой договоренности, принцесса ближайшие несколько лет будет ставить на уши ваш дворец. Хочу предупредить, что принцесса будет не одна. Рядом с ней постоянно находится ещё один член королевской семьи,- магическое существо - Манти. С этим придется смириться. Она друг - подруга принцессы на правах младшей сестры и её телохранитель. И она....- мантикора.
  Король Гермин вздрогнул: - А она, ваша Манти, не начнет изводить моих придворных и не явится угрозой для нас? - Это исключено, да и не стоит особо распространяться о её присутствии возле принцессы. А, называя вещи своими именами, Манти будет убивать только тех, кто непосредственно будет предпринимать действия направленные во вред принцессе. Других она не тронет. И ещё, Манти обладает человеческим разумом и при желании, спокойно может изъясняться на нашем языке. Думаю, взаимопонимание с ними вы найдете очень быстро. Главное, покрепче закрывайте двери во всякого рода подземелья и другие нежелательные места, иначе эта парочка везде сунет свой любопытный нос и потом хлопот не оберешься.
   А теперь ваше величество, я вам расскажу о том, что нельзя было доверить бумаге и что нам стало известно недавно.....
  Гуляли по парку мы долго и разговор был обстоятельным, мы рассматривали различные варианты. В конечном итоге было решено: - Чем меньше людей будет знать о нашей миссии, тем лучше. - Исходя из того, что в верхнем мире демоны могут вселяться в людей и нельзя гарантировать, что их не будет среди ближайшего окружения его величества короля Гермила, о нашем прибытии будет знать только он. - Домик - изба возле Ньюкасла будет полностью разобран и перевезен в горное королевство, где будет создан тайный переход в верхний мир. - В случае необходимости, второй отряд, состоящий из разведчиков, чистильщиков и нескольких универсалов, прибудет к нам на помощь, а пока он будет расположен в королевском дворце и служить, якобы, для охраны прохода и принцессы. В течение нескольких дней мы готовили оружие, одежду и все необходимое для нахождения в верхнем мире.....
  Поздней ночью, в обстановке строжайшей секретности наш отряд 'пробрался' в святая святых королевского дворца - на кухню, где в одной из обычных кладовок и находился проход в верхний мир. Надо ли говорить, о том, что многие, даже придворные, слышали о существовании верхнего мира, но в серьез его не принимали, считая это красивой сказкой. Во истину правильно говорят,- хочешь что то спрятать, положи это на видное место и никто не найдет....
  Переход во внешний мир прошел незаметно как для меня, так и для всего отряда, который осуществлял подобный переход впервые. В кладовой, заставленной всяким хламом, нас встретило доверенное лицо короля Гермила и проводил в большой зал, где днем должен был состояться большой прием по какому то важному поводу, на котором будет присутствовать все придворные и столичная знать. Входов в зал, а соответственно и выходов было: парадных - два, королевский и для придворных, один - запасной для посетителей и один скрытый для короля и членов его семьи в случае непредвиденных обстоятельств. Возле каждого выхода, за исключением тайного, будут стоять по пять универсалов, магистр и с ним ещё двое будут курсировать по залу и определять демонов в придворных, я же буду возле короля Гермила на всякий случай, если кому то вдруг придет в голову бредовая мысль под шумок на него напасть, а заодно прикрывать скрытый выход. Конечно, у короля будет и своя стража, но заранее сказать, что они чистые - никто не может,...пока мы их не проверим. А так как все держится в тайне, то проверять её мы будем уже перед самым приемом.
  Слух о том, что к его величеству королю Гермилу прибыл его дальний родственник из очень уж странного королевства, у которого и название тоже странное - горное королевство, а его зовут не иначе как Горный король, быстро облетел дворец и вызвал не столько удивление, мало ли кто приезжает ко двору его величества, сколько любопытство придворных.
  Ещё задолго до полудня стали собираться придворные и знать, однако в зал для приемов никого не пропускали. Мы с магистром и двумя универсалами обходили внутреннюю стражу. Одежда на нас была самая обыкновенная - походная, да и сами мы походили на уличных стражников, которых по прихоти короля пригласили во внутренние покои, так что на нас внимания не обращали и обходили стороной.
  - Офицер, - инструктировал я начальника дежурной смены,- если из парадного зала кто то попытается выйти, вы обязаны, не обращая внимания на должность, звание и заслуги, немедленно зарубить этого человека. У вас должно быть наготове не менее десяти стражников. Придворных и королевских гостей можно будет выпускать только после того, как двери изнутри откроют мои люди. Если этого не произошло, то значит мои люди погибли и вся надежда только на вас и ваших воинов. Если хоть один человек выйдет из дверей без разрешения, вы будете вместе со всей сменой повешены на дворцовой площади. Я вас об этом предупреждаю, что бы вы очень серьезно отнеслись к моим словам и возложенным на вас обязанностям.
  - Ваше величество,- обратился ко мне Петр, - одного уже обнаружили. Из числа приглашенных гостей, хорошо бы перехватить его до того, как он попадет в зал для приемов.
  - Офицер, вам сейчас покажут человека, вы должны будете пригласить его в комнату, где мы будем его ждать. Постарайтесь это сделать не привлекая излишнего внимания.
  Офицер и один из универсалов прошли в залу, где уже было многолюдно, а остальная группа вошла в пустую комнату и приготовилась к схватке. Вскоре дверь открылась и молодой мужчина в щегольской одежде вошел в сопровождении начальника дежурной смены, сопровождавший их универсал остался у двери. Как только он вошел, то сразу же закашлялся и из его рта повалил густой черный дым, который тут же стал формироваться в некое чудовище с огромными когтистыми лапами. В дело вступили универсалы, мы - я и Петр были наготове прийти к ним на помощь, но делать этого не пришлось. Мечи изготовленные в нижнем мире спокойно рубили эту черную субстанцию и вскоре схватка была закончена. На полу валялись ошметки мяса, ещё шевелившиеся лапы, но вскоре все это превратилось в небольшой и дурно пахнущий дымок и исчезло.
  Один из универсалов подошел к бесчувственному телу мужчины: - Добить?
  - Нет, это не мой подданный, пусть Гермил сам разбирается с ним. Офицер, поместите его в какую-нибудь темницу, в отношении его решение примет его величество.
  - А не лучше ли его добить сразу? - подал голос магистр,- Если в него хоть раз вселился демон, то гарантии, что этого не произойдет ещё раз ни кто не даст.
  - Лорд, нам было бы неплохо узнать, кто этот человек, откуда он, что ему было обещано этой тварью.... Чем больше мы соберем сведений, тем легче нам будет находить тех, в кого они вселились, а самое важное, это позволит нам определит место нахождения тех, кто их призывает в этот мир. Ведь без зова демон сам не появится. По - этому этого в темницу, и потом подробный допрос. А теперь всё, времени не осталось, все по местам, и удачи всем нам в этом новом деле.
  Оставив офицера завершать начатое нами, мы прошли в зал для приемов. Я придирчиво осмотрел своих людей, все были на своих местах и в полной готовности. Сэр Петр со своей группой скромно отошел в сторону, а я прошел королевским проходом в покои, где уже находился его величество король Гермил. Он встретил меня вопросом: - Ваше величество, а вы уверены, что поступаете правильно? У меня имеются смутные сомнения, если вы ничего не обнаружите, то это может оскорбить моих придворных и бросить тень на меня.
  - Не беспокойтесь сэр Гермил, одного демона мы уже отправили в их чистилище, а его носителя поместили в темницу для последующего допроса. Плохо то, то демоны могут вселяться в любого вашего подданного, а проверить всех жителей королевства не представляется возможным, так что остается надеяться только на то, что нам удастся выйти на тех, кто вызывает этих тварей в наш мир и уничтожить их без всякой пощады.
  - Сэр Эндрю, может быть все - таки переоденетесь в более подобающую одежду для короля? Уж больно непрезентабельный вид у вас.
  - А вы считайте, ваше величество, это моим чудачеством. В это время раздался осторожный стук и в покои вошел низко кланяясь слуга: - Все ждут только вас, ваши величества, позвольте я поправлю орденскую ленту на вас ваше величество.... Как только он приблизился к его величеству Гермилу, я и сам не понял, как мой меч оказался в моей руке, и нанес рубящий удар ему в голову. Струйка черного дыма не успела набрать силы и сформироваться в демона, а мой меч уже кромсал его на кусочки.... Честно говоря я так и не понял, как я почувствовал в этом человеке демона, но его смердящие ошметки были наглядным доказательством того, что мы не зря появились во дворце.
   На шум прибежала стража и без тени удивления, как будто для них это привычное дело, схватили тело несчастного и вынесли его из помещения. Ошметки за это время испарились и только зловонный воздух напоминал о том, что здесь только что произошло.
  - Этого не может быть, это мой доверенный слуга,.... - потрясенно проговорил его величество.
  - Значит ему хотелось большего, чем быть просто доверенным слугой короля,- философски заметил я, вытирая испачканный меч об один из настенных гобеленов. - Многие люди слабы и хотят большего в жизни, а демоны обещают им это. Сначала вселяются в них, а потом полностью подчиняют их себе. Кстати, ваше величество, до вас не доходили слухи о чрезмерной жестокости или кровожадности кого - либо из своих подданных?
   Он отрицательно покачал головой, быстро взял себя в руки и позвонил в колокольчик, что стоял на небольшом столике. Как только звонкий звук затих, за дверью раздался мощный, хорошо поставленный голос церемониймейстера, который приступил к перечислению королевских титулов и сэра Гермила и моих.
  Одновременно мы вошли в зал для приемов и ступая нога в ногу прошли на возвышение, где находились два абсолютно одинаковых трона. Мы даже сели одновременно, и его величество король Гермин уже собирался объяснить для чего он собрал всех здесь присутствующих в этом зале, как произошло что - то непредсказуемое и неожиданное.
  От центральных дверей пошла волна непонятных телодвижений. Более десятка придворных упали в обморок, вскрики и приглушенные возгласы огласили своды зала для приемов. А по образовавшемуся проходу шла неразлучная парочка. Причем Манти была почти на голову выше принцессы, всем улыбалась и только её багровые, как угли глаза, пылали неземным светом. Все на кого она бросала хоть мимолетный взгляд, падали без чувств, а ей, по - моему, это нравилось.
  - Анна, Манти, потрудитесь объяснить, как вы оказались здесь и что это значит?
  Ваше величество, позвольте представить вам членов моей семьи: - принцесса Анна, моя дочь и Манти, на правах младшего члена нашей семьи - магическое существо из семейства мантикор.
  Девочки, я жду от вас объяснений.
  - Пап, дедушка Гермин сказал, что весь его дворец в полном нашем распоряжении и мы пошли с ним знакомиться. В первую очередь, конечно же, мы пошли на кухню и проверили все кладовые, мы же должны знать, где что лежит. Вошли в одну комнату, а вышли уже здесь. Хорошо ещё что Манти почувствовала тебя и мы сразу же пошли сюда.
  - Папа,- рыкающий голос Манти раздался под сводами зала,- здесь два чужих. От них исходит скрытая угроза, можно я их, - и она хищно оскалила свои три ряда зубов.
  - Можно, - только и успел ответить я, как мантикора исчезла и почти одновременно в двух местах взметнулись куски окровавленного мяса и запахло зловонием. А Манти как ни в чем не бывало оказалась возле нас, и стала облизывать лапы и свое лицо: - Невкусное мясо, горькое, человеческое вкусней,- произнесла она своим рыкающим голосом. Ещё с десяток присутствующих упали с шумом на пол.
  - Манти,- сказал я угрожающе. - Да пошутила я. Они, что не знают, что я не ем человечину? Что и пошутить нельзя? - Это мы знаем, что ты не ешь людей, а они не из нашего королевства и об этом ничего не знают. Посмотри, что ты наделала своими шутками.
  - Папа, но я же не нарочно, думала мы вместе посмеемся.... - Магистр! - прорычал я, - соблаговолите проводить своих воспитанниц с соответствующими нотациями и нравоучениями. Два дня без сладкого и сырого мяса!
  - Ваше величество, а дети то тут причем?- тут же встал на их защиту Петр. - Они что знали, что попадут сюда? Им же разрешили, да к тому же Манти сделала за нас нашу работу. Ваше наказание не соответствует степени их вины. - Ладно, час в разных углах в своих покоях. Молодые леди, я крайне не доволен вашим поведением. Отныне, - я снизил голос до шепота, - вам категорически запрещается заходить в эту комнату. Вам все понятно?
   .Дружные голоса тут же подтвердили, что им все понятно и что они больше не будут. Правда что не будут,- не пояснили. И уже когда эта парочка следовала за Петром, я услышал громкий шепот:
  - Дед, а нам нельзя только в эту одну комнату? На кухню то ведь можно?
  Что им ответил магистр, я не расслышал, и уже обращаясь к королю Гемилу: - Вот так и живем ваше величество, как на иголках, не зная, что ещё они придумают и выкинут. Думал что во дворце его величества короля Гермина хоть будут вести себя поспокойнее, но вижу, что я зря на это надеялся.
  - У вас один ребенок? - чуть заикаясь, поинтересовался король, - А где ваша супруга?
  - Её величество леди Василиса готовится во второй раз стать матерью, мы ждем наследника, так что в настоящий момент девочки остались почти что без присмотра,- пояснил я немного виноватым голосом. - Зато нам теперь известно, что других людей, одержимых демонами в вашем дворце нет, иначе Манти бы их почувствовала.
  - А она действительно не ест людей? Я пожал плечами: - Дикие мантикоры питаются исключительно людьми, а эта возрожденная, то есть домашняя, она людей не ест и их мясо терпеть не может. Ваше величество, прием можно считать оконченным? Может быть пройдем туда, где накрыты столы? Я что - то проголодался, да и мои люди тоже. К тому же приглашение к столу наверняка многих поднимет с пола, а то разлеглись как у себя дома. А вы не заметили, с кем это магистр разговаривал во время этого маленького происшествия?
  - Маленького? Ваше величество, да об этом будут столько говорить, что боюсь, теперь в летописях будут писать,- данное событие произошло через столько то лет поле появления принцессы Анны и мантикоры в королевском дворце на приеме.... А сэр Петр разговаривал с баронессой фон Штранц, а что это вас так заинтересовало?
  - Да как то странно н на неё смотрел. Ну ничего, я ему напомню о долге перед королевством и Ньюкаслом, а так же о воспитании двух молодых леди, на которых он имеет очень большое влияние, так что о вашей баронессе он и думать забудет.....
   Уже за праздничным обедом, что потом перерос в не менее праздничный ужин, я поинтересовался:
  - Магистр, о чем вы разговаривали с баронессой фон Штранц?
  - Я пригласил её в гости в свое холостяцкое жилище и пообещал познакомить ещё со многими милыми существами на подобии Манти. Видели бы вы её лицо. Выбеленное полотно выглядело бы рядом с её лицом куском грязной рогожи. Ещё бы немного, и я заставил бы её открыть зажмуренные глаза, а то ишь ты, храбрая какая выискалась. Все в обморок падают, а эта как стояла на ногах, так и стоит....
  2.
  
  Нашему отряду был выделен флигель на задворках дворцового комплекса, и началась кропотливая работа по сбору информации, слухов, сплетен и сведений обо всем необычном, что творилось в королевстве. Наладить эту работы было чрезвычайно трудно и накладно. Информаторам приходилось платить, а наши универсалы мотались по всем землям, налаживая связи и знакомства. Первые же выводы были весьма неутешительными для нас, хотя правильнее сказать,- для меня. Я почему то подумал, что большая часть колдунов и магов должна будет находиться под высоким покровительством сильных мира сего, а, следовательно, искать их надо в замках, дворцах и поместьях лордов. Я ошибался. Из более сотни проверенных мест, только в одном нас ждала удача, и то мы обнаружили не колдуна или ведьму, а обыкновенного конюха с вселившимся в него демоном. Конюху удалось сохранить жизнь, и от него потянулась ниточка. К нашему великому сожалению, гость королевского дворца, которого мы захватили первым, скончался в камере по непонятным нам причинам. Я даже в начале подозревал, что он умер не своей смертью и предполагал отравление, но проведённое расследование и изучение останков показало, что смерть наступила в результате влияния вселившегося демона на весь организм. По - этому с конюхом тянуть не стали, а сразу же приступили к допросу.
  Конюх признался, что прибегнул к услугам ведьмы для того, что бы стать старшим конюхом и иметь возможность жениться на одной из горничных замка. Он же подробно описал ритуал 'привлечения удачи и счастья', в котором принял участие. Ведьма, которой он отдал все свои сбережения, заставила целые сутки его обходиться без еды. На полу её землянки, сажей, были нарисованы странные фигуры, которые составляли один общий рисунок. Его поставили в середину, ведьма зажгла несколько плошек, стала бегать вокруг и выкрикивать какие то несвязные слова. Через некоторое время повалил черный дым, который ему пришлось вдохнуть в себя. На этом все закончилось, а вскоре конюх почувствовал, что внутри него появилась сила, которая стала ему во всем помогать, правда у него появились случаи неконтролируемого гнева и неоправданной жестокости.
  На захват ведьмы был отряжен отряд во главе с Петром, ведь мы не знали, что нас будет ждать, по - этому готовились очень тщательно. Но сам захват прошел до обыденного просто. Ведьму взяли во время работ на её огороде, она даже не сопротивлялась, хотя, по словам Петра, и пыталась творить волшбу, и была очень удивлена, что у неё ничего не получилось.
  Под пытками она призналась, что провела всего три таких обряда и назвала всех, кто обращался к ней за подобного рода услугами. Среди них оказалась даже одна женщина. Так же мы узнали о существовании сестры, которая, по словам ведьмы, обладала схожими способностями и могла тоже творить колдовство. Ведьму сожгли вместе с её домом, правда, предварительно, все рисунки с полу были перерисованы для их последующего изучения. А дальше началась привычная работа по зачистке. Вселившихся демонов уничтожили, их хозяев сожгли, вторую ведьму захватили без проблем. От неё ниточка потянулась дальше....
  Вторая ведьма черную магию творила не с помощью рисунков, а прибегала к снадобьям. Она же рассказала о том колдуне, что приезжал к ней для обучения пару лет назад. В этот раз в её захвате и допросе принимал участие и я. Именно по этому, сразу же стало ясно, что след колдуна вел в ту местность, где находились наши родовые земли. Мы с Петром переглянулись, - прекрасный повод навестить родных не вызывая ни у кого тревоги или подозрения.
  Мелкий противный дождь торопливо швырял за шиворот горсти капель и, судя по темному однотонному небу, прекращаться не собирался. Копыта лошадей хлюпали по мелким лужам, а я вспомнил, как мы навели шорох в королевском дворце его величества короля Гермила и весело улыбнулся.
  - Что веселого вспомнил? - тут же поинтересовался нахохлившийся Петр. - Да вот как мы появились у Гермила, и как ты напугал баронессу фон Штранц,- Петр тоже улыбнулся.
  - Эндрю, а ты уже подумал, в каком качестве появишься перед своими родственниками? - Наверное как обычно - простой рыцарь в сопровождении друзей.
  - Не получится, ты со стороны себя видел? - Что - то не так?- я оглядел себя, - Вроде все на месте....
  - Да нет, одет то ты действительно как простой рыцарь, но властность прет из тебя, как вода из щелей доспехов после купания в реке. Так что лучше тебе быть самим собой, только обращаться мы к тебе будем не ваше высочество, а милорд. Господа слышали?
  Два сопровождавших нас брата - универсала, которых я недавно возвел в рыцарское достоинство, одновременно закивали головами.
  - Может быть ты и прав Петр, притворяться всегда неловко. Лучше уж быть самим собой. Но, пока не спросят, ни о чем рассказывать не буду. На наш постоялый двор заедем?
  - Обязательно. Передохнем, обсохнем, приведем себя в порядок, да и лошадям нужен отдых. Какие бы они не были резвыми и выносливыми в конюшне его величества, но к таким дальним переходам явно не приучены.
  Я негромко выругался,- особо крупная капля попала за шиворот и холодным ручейком потекла между лопаток. - Вот, вот ваше величество,- это вам не в своем дворце, шляпой то надо хоть изредка двигать, что бы воду с неё стряхивать,- тут же весело отреагировал магистр.
  - Мерзкая погода,- не удержался я. - Петр, а почему мы отказались от предложенной помощи?
  - Вы имеете в виду, - почему мы отказались от королевских солдат? - Ну да.
  - А вы подумайте ваше величество, но не с высоты своего королевского достоинства, а как простой универсал, или даже вольный охотник. К кому будет больше внимания,- к одинокому всаднику или к отряду королевских солдат?
  - Ладно, уел. Мне просто ребят жалко. Им то и отдохнуть толком некогда, а солдат можно было бы использовать как гонцов. - А чем вас не устраивает королевская почта? И быстро, и без нареканий, и никакого лишнего внимания к нашей деятельности....
  Знакомого постоялого двора мы достигли только к вечеру. Не смотря на то, что прошло столько лет, Петра узнали сразу. Началась веселая кутерьма. Для нас срочно затопили новинку этих мест,- отдельно стоящий большой сарай, который назывался баней. На кухне зашипело, заскворчало, вкусно запахло мясом и ещё чем то особенным.
  Наши братья - сопровождающие по привычке обошли все доступные помещения, проверяя их на наличие нечисти и магии и только после этого, доложив магистру, что все в порядке и ничего подозрительного нет, отправились в свои комнаты.
   Минут через двадцать, когда мы переоделись в относительно сухую одежду, внизу, в общем зале, стали накрывать для нас стол. Собралась почти что вся прислуга, что работала при Петре. Места хватило всем. Под стук вилок и ножей начались воспоминания о былых деньках....
  Мы уже вернулись из бани,- отличная вещь, надо будет завести у себя, а народ и не думал расходиться. Из подвала достали какое то уж очень древнее вино, и бочонок, под шутки и смех, пошел по кругу. Оказалось, что когда Петр уходил, он предупредил, что бы этот бочонок не трогали до его возвращения, а теперь появился повод. Вспоминали смешные случаи. Вспомнили даже меня. В рассказах я предстал как неплохой, но немного ленивый работник, которого Петр учил жизни и умению владеть мечом. Кто - то поинтересовался, а что стало со мной и не пересекались ли пути Петра и его ученика? Магистр, смешно округлив глаза и чуть ли не шепотом поведал, что сэр Эндрю стал большой шишкой, - королем в каком - то Горном королевстве и теперь к нему так просто не подъедешь....
  - Ваша милость, а вы бы обратились к нему, может быть и для вас он нашел бы какую-нибудь необременительную работу, - посоветовал кто то из присутствующих,- по старой то памяти?
  - Понимаешь, Джек, я так и поступил. Как только он стал королем я к нему и обратился. Так он меня так работой завалил, иногда поспать некогда. Наверное мстит за воду и дрова.
  - Мстите ваше величество? - неожиданно для всех он обратился ко мне.
   - Мщу, магистр, мщу. Я помню, как вы сидели на завалинке и ехидно хихикали, наблюдая, как я колол дрова, и как заставляли меня таскать воду до тех пор, пока из бочек вода не польется через край. Уже тогда я вынашивал черные планы мести. Вот, думал, стану королем, придете вы ко мне просить тепленькое местечко, а я вас как нагружу работой, а сам буду сидеть на троне и ехидно хихикать.
  - Ваша милость, сэр Петр, а вы не шутите? Это что настоящий король? Что то небольно похоже. А где корона?
  - Ваше величество, а действительно, почему это вы без короны?
   - А то вы не знаете магистр. Жена не дала. Узнала, что мы едем вместе с вами, так и сказала, что корону я не получу, если б ехал один, то всегда пожалуйста, а с вами не даст. Не доверяет она вам, хоть вы и член королевского совета, а вот не доверяет. Вы не поверите,- обратился я ко всем присутствующим,- он мою дочь уже учит владеть оружием и всяким воинским хитростям. А ребенку то ещё нет и шести лет, а что с ней будет, когда она вырастит? Молчите? Вот по - этому и корону не дали....
  Разошлись мы уже поздней ночью. Я предупредил свою охрану, что сегодня они могут спокойно спать, так как все здесь свои, из нашего мира и к тому же из Ньюкасла.
  Утром по привычке проснулся очень рано и вместо разминки решил тряхнуть стариной, схватил ведра и стал носить воду в бочки, а потом ещё и дров немного поколол. Вскоре ко мне присоединился Петр. Сел, вражина, на завалинку и начал меня подначивать,- и ношу не так и рублю не так, и двигаюсь медленно.... Отдыхали мы ещё сутки, перековали коней, нам выстирали всю одежду. Я заметил, что отношение ко мне изменилось. Народ за моей спиной перешептывался.
  - Петр, может быть не стоило говорить о том что я король? Как то непривычно такое внимание ко мне.
  - Да они смотрят не на короля. Кто из ребят проболтался, что вы тот самый вольный охотник. Личность героическая и легендарная. Королей много, а вот настоящий вольный охотник - он один. Вот и смотрят на вас как на диковинку, будет потом чем хвастать перед другими. Эти люди не теряют надежды вернуться в свой мир. Я им намекнул, что в нашем королевстве сейчас начали строить новый проход.... специально для них....
  Я узнавал знакомые места, и тихая грусть поселилась в моем сердце. Это ж сколько лет прошло, как я покинул отчий дом?
  - Тяжело возвращаться после стольких лет разлуки?
  - Не столько тяжело, сколько грустно, да и неопределенность давит. Помнят ли, как встретят?
  - Знаешь Эндрю, в таких далеких от центра местах жизнь словно замирает, и время здесь течет несколько иначе. Уверен, тебя здесь и помнят и по прежнему любят. Ты же ведь младший?
  - Петр, мне кажется, что когда я уезжал отсюда, ни кому до меня не было дела. Я был обузой, от которой все рады были избавиться, хотя возможно я и ошибаюсь.
  Чем ближе я подъезжал к замку, тем большее нетерпение овладевало мною. В глаза бросилось в первую очередь то, что замок немного изменился: стал ниже, приземистее и в то же время более нарядным. Надвратные башни были увиты плющом, который придавал им веселый вид. Ворота были открыты и стражи нигде не было видно. Мы неторопливо въехали во внутренний двор. На нас никто не обратил внимания и это было не просто странным, подобная беспечность настораживала.
  Наконец из привратной будки появился зевающий стражник: - Чё надо? Лорда Георга нет.
  Ответом ему был удар сапогом в лицо. От неожиданности стражник упал на землю. Кивнув на него своим универсалом, я коротко бросил: - Повесить над воротами. Не успел страж что либо сообразить, а ему уже заломили руки за спину, рывком поставили на ноги и потащили на площадку для лучников, аккурат над воротами. Он даже не успел произнести ни одного звука и толком понять, что с ним происходит, как его тело, суча и дергая ногами, повисло над воротами.
  Все это произошло так быстро, что обитатели замка не сразу сообразили, что произошло, а когда сообразили, то попрятались по углам. Из темного зева донжона вышел подслеповатый старик, который прищурившись, стал внимательно рассматривать меня.
  - Что Мартин, не узнаешь? - Сэр Эндрю, неужто вы? То - то хозяин обрадуется когда вернется.
  - А куда это Георг отправился? - А они, ваша милость, всем семейством третьего дня отправились навестить родителей леди Поли, а так как дорога в последнее время через наш лес стала небезопасной, то он забрал с собой почти всю дружину. Заодно и лес проверят. Ой, а что это мы стоим в дверях. Ваша милость проходите. Ваши покои после вашего отъезда никто так ни разу и не занимал, сэр Георг не разрешил. Он не зря надеялся, что вы обязательно вернетесь.
  - Мартин, а не та ли эта малышка Поли, - дочь барона Трауре?
  - Она самая ваша милость. Они почитай уже лет десять как женаты и детишек у них двое, правда пока дочери, но барон Нешвил смеется,- третьим обязательно будет сын.
  Малышка Поли была дочерью нашего соседа. Я помнил её миниатюрной, вечно веселой и улыбающейся девушкой. По- моему, она была моей ровесницей, или даже немного младше меня.
  Мне казалось, что она симпатизировала мне, хотя отец настойчиво убеждал, в свое время, именно Георга обратить на неё внимание. Его больше интересовали спорные земли, которые могли отойти к нам в качестве приданного молодой леди.
  Нам показали наши комнаты, и пока мы в них располагались, Мартин уже распорядился насчет позднего обеда или раннего ужина. Он по-прежнему был управителем замка и всего хозяйства, хотя у него уже появились несколько молодых помощников, которые бегом выполняли его поручения и передавали распоряжения. Сэры Борк и Стрин, по обыкновению, сначала бегло осмотрели замок и проверили часть его обитателей, и только после этого занялись своим расположением. К своим обязанностям по моей охране они относились достаточно серьезно, да и Петр постоянно старался находиться рядом со мной....
  Слух о том, что вернулся младший брат барона, да не один, а в сопровождении своих рыцарей и даже успел повесить на воротах лентяя Итона, мигом облетел замок. Пока я отдыхал и предавался воспоминаниям, Петр работал. Разговорить старика Мартина ему ничего не стоило, и я надеялся, что за обедом нам станут известны все интересующие нас новости.
  В то время когда накрывали на стол, я прошелся по замку. Воспоминания нахлынули с такой силой, что я вновь почувствовал себя тем самым восемнадцатилетним юнцом, детство которого прошло в этих стенах. Внутри ни чего не изменилось, по крайней мере, мне так показалось. Те же доспехи по углам, те же щербатые мечи и щиты на стенах, правда, кое - где появились новые гобелены, да несколько больших ваз, но они общего впечатления не портили. На хозяйскую половину я заходить не стал, но и мимолетного взгляда было достаточно, что бы заметить умелую женскую руку, что придала этой части замка обстановку уюта и домашнего гнездышка.
  За обедом я в основном молчал, а вот Петр, усадив рядом с собой старика Мартина, весело и непринужденно вел с ним разговор о видах на урожай, ценах на шерсть, сетовал, что молодежь нынче не та пошла, да и вино уже такое не делают. От управляющего мы узнали, что несколько месяцев назад в нашем лесу появился огромадный волк, который стал резать скотину и даже задрал одну бабу, что собирала грибы и ягоды. Ловушки и отраву он обходил стороной, а следы так умело путал, что даже лучшие охотники не смогли до сих пор найти его логово. Дело дошло до того, что люди перестали ходить в лес, а дорога через него стала считаться небезопасной. Мы с Петром переглянулись и обменялись понимающими взглядами.
  Для меня было странным, что за все время своего рассказа о жизни и быте замка Мартин ни разу не обмолвился о моем среднем брате, сэре Марке и его супруге леди Ната. Сам я вопросов задавать не стал и решил все узнать по возвращению брата, тем более, что управляющий уже отправил к барону гонца с радостным известием о моем возвращении. Засиделись мы допоздна. От Мартина я узнал много чего интересного: - кто умер, кто женился, кто у кого отрезал кусок земли, а кто с кем до сих пор воюет. Поведал он и о некоторых особых событиях, которые стали происходить в последний год в округе. Последним - был странный мор в небольшой деревушке на границе владений сэра Экна и сэра Джоя в графстве сэра Алези. В живых тогда остался только один кузнец, а остальные все умерли от неизвестной болезни. Прошел слух, что люди превращались перед смертью в высохшие скелеты обтянутые кожей, но точно никто ничего не знает. В ту деревню больше никто не захаживал, а кузнец куда то исчез.
  Петр ещё продолжал свой неспешный разговор с управляющим, а я в сопровождении братьев отправился в свои покои. - Ну и что вы думаете об этом волке? - поинтересовался я. На правах старшего ответил Борк: - Судя по описанию - застрявший оборотень. Но как он попал сюда из нашего мира?
  - Вервольф,- подал голос Стрин, - определенно он.
  В памяти тут же всплыли сведения полученные в Ньюкасле; - 'Оборотень - Werewolf - чудовище существующее во многих мифологических системах. Подразумевается человек умеющий превращаться в животных либо наоборот. Животное умеющее обращаться в людей. Таким умением часто обладают демоны, божества и духи. Классическим же оборотнем считается волк. Именно с ним связывают все ассоциации рождаемые словом оборотень. Это изменение может произойти как пожеланию оборотня, так и непроизвольно, вызванное, например, определенными лунными циклами или звуками (вой).
   Оборотни не подвержены старению и физическим заболеваниям благодаря постоянной регенерации (обновлению) тканей. Поэтому они практически бессмертны. Однако их можно убить, смертельно ранив в сердце или мозг, или иными способами, которые повреждают сердце или мозг (например, через повешение или удушение). Считается что серебро так же смертельно для оборотня.
   Хотя по своей сущности оборотень является волком, находясь в волчьей форме, он тем не менее сохраняет человеческие способности и знания, которые помогают ему убивать. Такие вещи, как определенный выбор жертв, обход ловушек и человеческая хитрость становятся очевидными при расследовании дел, связанных с оборотнями.'
  - Нам придется им заняться, вряд ли моему брату удастся избавиться от него без нашей помощи. Так что завтра приготовьте луки и серебряные стрелы...
  Спал я в своей старой комнате очень беспокойно, то не мог долго уснуть, то снилось, что я куда то очень долго падаю в темноту, то я с кем то сражался. Проснулся я не выспавшимся и даже усталым, но небольшая разминка быстро вернула мне бодрость и хорошее настроение.
  К завтраку в замок вернулся Георг. Он был хмур и чем то недоволен, но увидав меня расцвел в улыбке, быстро спрыгнул с коня и широко раскинув руки направился в мою сторону. Мы крепко обнялись, и все мои страхи и неуверенность о том, помнят ли меня здесь и как встретят, тут же улетучились.
  - Возмужал Эндрю, повзрослел, я бы даже сказал - посуровел. Мартин, завтрак готов? Вели накрывать на стол. Пошли брат, там и поговорим. Это твоя работа? - и он кивнул головой на повешенного. - Моя. Мы в замок вошли беспрепятственно, ворота нараспашку, стражи нет. Бери - не хочу.
  - Ну и правильно сделал,- другим будет наука. Пошли, пошли, мы вчера толком даже не поужинали. Про волка нашего слышал уже? Не взяли мы его. Ушел гад, двух лошадей у нас задрал, словно в издевку и ушел.
  За столом я представил Георгу своих спутников: - Сэр Петр, граф Ньюкасла, магистр, мой друг и советник. Сэры Борк и Стрин,- мои рыцари и по совместительству походная охрана и телохранители. Представляешь Георг, дожился, у меня теперь есть собственные телохранители,- я усмехнулся. Однако Георг остался серьезным. - Если у тебя появились своя охрана, значит ты чего то достиг в этой жизни, а судя по тому, что у тебя в друзьях граф, а в телохранителях рыцари,- достиг ты немалого. Ладно, - захочешь, расскажешь. А теперь давай свои вопросы, вижу что ты уже ерзаешь от нетерпения.
  - Георг, а что с Марком? Мартин ни словом о нем не обмолвился.
  - С Марком не все так просто брат. Он теперь лорд и с голытьбой вроде нас не общается. А уж после того, как ему довелось побывать в столице на королевском приеме, так вообще нос задрал,- в голосе Георга послышались завистливые нотки. - Мне то что, а вот Поли переживает,- как же так, вот леди Ната побывала при дворе, а она нет. А то что Марк угрохал кучу денег на то что бы быть допущенным на прием в качестве приглашенного и ждал два года вызова,- её не интересует.
  Думал я недолго: - Петр, бумагу, перо и чернила. Магистр только поднял бровь, как один из братьев тут же снял с пояса походный письменный прибор и подал мне. Я задумался, а потом решительно написал: - 'Ваше величество, рекомендую, мой старший брат сэр Георг барон Нешвил. Мечтает вместе со всем семейством побывать у вас на одном из приемов и так сказать воочию лицезреть вас. Между прочим, более порядочный и честный чем я, - на то он и старший брат. Надеюсь, что вы пришлете ему приглашение и он в ближайшее время сможет посетить ваш дворец. С уважением.... Сэр Эндрю' Магистр, это надо отправить ближайшей почтой.
  Георг, думаю, максимум через месяц, ты получишь приглашение из дворца, так что можешь уже сейчас начинать готовиться. Только прими мой совет,- хочешь произвести впечатление на его величество короля Гермила, не одевайся пышно и не цепляй на себя все семейные побрякушки, пусть леди Поли в них щеголяет. Оденься просто, скромно, но оружие должно быть самым лучшим. Пусть все при дворе знают, что именно так одеваются урожденные Нешвилы.
  Значит, говоришь, Марк зазнался, ну тогда я к нему не поеду, но ты на всякий случай сообщи ему, что я вернулся из дальних странствий и вскоре опять отправлюсь путешествовать. Подробности не сообщай. Захочет увидаться, приедет. Ну а на нет и суда нет.
  А как поживает леди Ната? Или и она тоже изменилась не в лучшую сторону?
  - С ней то как раз все в порядке. Она дружит с Поли и частенько с сыном гостит у нас. Уж она то точно приедет тебя повидать. Тем более, что о твоих детских проделках дети обоих семейств наслышаны. Ты для них в какой - то мере пример для подражания. Они уже весь замок облазили. Неисследованной осталась только одна сторожевая башня на донжоне, и то по той причине, что там только недавно установили новые перила и лестницу отремонтировали.
  - А что сэр Георг, милорд Эндрю в детстве был непоседливым ребенком? - вмешался в разговор Петр. - Непоседливым? Это мягко сказано. Как комплимент спокойному и уравновешенному ребенку может быть ещё и подойдет. Это был ураган, смерч. Если в течение дня на него к отцу поступало всего пара жалоб, то считалось, что день прошел спокойно.
  - А я то думаю, в кого такая дочурка у нашего милорда? Одно слово - оторви и выбрось.
  - Ага, а если учесть магистр, что именно вы занимаетесь втихаря её воспитанием, то именно от вас она и нахваталась всего.
  - Так ты женат Эндрю? Интересно, кто это такая отважная женщина, что согласилась нести всю жизнь такую тяжелую ношу?
  - Жену зовут леди Василиса, дочь - Анна. Мы ждем второго ребенка, и, судя по некоторым приметам, это будет наследник. Я женат уже шесть лет, дочери скоро будет шесть. Ну а у тебя - то как, на сына не замахнулись с Поли?
  - Конечно замахнулись. Моей старшей - Розалии тоже скоро шесть, а младшей - Маргарите скоро четыре. Третьим обязательно будет сын, - а потом после некоторого раздумья добавил, - а может быть и четвертым. Там посмотрим.
  Наш разговор продолжался ещё около часа, а потом я предупредил Георга что хочу проехаться по окрестностям, так сказать навестить памятные места. На этом мы и расстались до обеда.
  
  3.
  
  Все готовы? - поинтересовался я у спутников. - Стрелы приготовили? Охота будет трудной. Этот гад знает здесь каждую тропочку, ложбинку. Нападать будет из засады, так что будьте всегда начеку. Действуем по одиночке. Магистр, ты остаешься на опушке и перекрываешь проезд. Пока идет охота, ни один человек не должен попасть в лес. Лишние жертвы и свидетели нам не нужны.
   Петр понял, что спорить в данном случае бесполезно, хотя всем своим видом показывал, что он не согласен с моим волевым решением, так что неприятный разговор с ним мне ещё предстоял.
  Широкой цепью мы въехали в лес. Я выбрал себе центральное направление, так как считал, что застрявший оборотень будет охотиться именно возле или рядом с дорогой. Братья отправились искать 'счастье' по чащам и оврагам. Уверенность в том, что оборотень каким то образом проник сюда из нашего мира, позволяла мне надеяться, что я почувствую его, как до этого всегда чувствовал всякую нечисть.
  Однако повезло не мне, а одному из братьев. Где то через час бесполезных покатушек по дороге и вдоль неё, я услышал залихватский разбойничий свист, извещавший, что охота закончена и зверь убит. Стрин встретился в вервольфом лицом к лицу в одном из неприметных и неглубоких оврагов. Никогда бы не подумал, что оборотень устроит в нем свое логово. Именно так наверное думали и те охотники - следопыты, что пытались его выследить. Однако глубокая нора, обглоданные кости, в том числе и человеческие служили наглядным подтверждением, что так оно и было.
   Оборотень действительно был очень большим. Размером с небольшую лошадь, с острыми большими зубами, пастью застывшей в последнем оскале, мощной развитой грудью и толстыми лапами,- он представлял из себя внушительное зрелище. Подоспевшего Брока я отправил к магистру и в замок за телегой. Вскоре прискакал магистр. Его лошадь, непривычная к таким трофеям, отказывалась слушаться, и её пришлось привязать к дереву вдалеке от места схватки.
  Судя по тому, что череп оборотня был разрублен на треть, дело дошло до рукопашной. И это не смотря на две стрелы с серебряными наконечниками, что торчали в груди и в левом боку этой 'милой зверушки'. Из рассказа Стрина явствовало: - Почувствовал я его метров за тридцать от логова. Мощный магический позыв. Это позволило мне приготовиться. Так что когда он возник передо мной, это не было для меня неожиданным. Расчет на испуг не оправдался. Более того, быстро соскочив с коня, я успел дважды выстрелить в него из лука. Только после этого он почувствовал неладное. Однако вместо того, что бы попытаться скрыться или спрятаться от меня, он бросился вперед. А дальше все как обычно - уход с линии прыжка, рубящий удар по голове и в завершении колющий удар под переднюю левую лопатку в сердце. В самый последний момент он, наверное, понял, кто пришел за ним и даже пытался что то прорычать, но я ничего не понял.
  - Магистр, пока Стрин переводит дух, давайте прочешем местность поблизости, может быть и найдем что интересного. Вдруг этот оборотень как то связан с неизвестным нам колдуном?
   Однако наши поиски ни к чему не привели. Складывалось впечатление, будто какая то сила вырвала оборотня из привычного ему мира, швырнула именно в этот лес и привязала к нему. Это предположение следовало как следует обсудить и решить, что делать дальше.
  Вскоре подоспела телега и мой брат с группой воинов. - Это так - то ты осматриваешь места бурной молодости? Эндрю, может быть объяснишь?
  - Не обижайся Георг, но это наша работа. Именно бороться с подобными существами нас учили долгие годы. И чем меньше народу будет путаться под ногами, и мешаться, тем быстрее и чище мы сделаем свою работу. Оборотня в одиночку завалил сэр Стрин. В этом нет ничего необычного. Некоторые из нас имеют по несколько сотен подобных существ на своем счету.
  - А некоторые скромники и по несколько тысяч всяких тварей и среди них попадались такие, рядом с которыми этот оборотень считается детской игрушкой,- и Петр кивнул в мою сторону головой.
   Георг подошел ко мне: - Да, не зря я тебя в детстве защищал от отцовского гнева. Вижу, что из тебя вышел великий воин.
  - Милорд по праву носит легендарное звание 'вольный охотник',- вмешался Стрин. - Я мечтаю хоть немного быть похожим на нашего короля.
  - Стрин, не болтай,- оборвал я его. - Георг, наверное пора возвращаться, да и обед наверное уже готов. Я почему то всегда после конной прогулки испытываю чувство голода.
  - Ну уж нет, поедем только вместе с телегой. Пусть крестьяне окрестных деревень убедятся в том, что с лесным чудовищем покончено.
  - Только не мы Георг, мы поедем другой дорогой, что бы никто раньше времени даже и не подумал, что мы к этому как то причастны и не вспугнул более крупную птичку, за которой мы охотимся.
  А твои крестьяне пусть видят зримый результат твоей заботы о их благополучии и безопасности.
   В замок мы вернулись совсем другой дорогой, как будто действительно возвращались с прогулки и застали народное ликование. Лесного волка выложили на рогожу, и каждый мог вдосталь на него налюбоваться и даже дотронуться.
  Обедали мы тесной компанией, то есть кроме нас четверых и моего брата больше никого не было. За столом нам прислуживал хмурый дружинник и ни каких слуг. - Это мой помощник, вроде твоего советника, от него у меня секретов нет, - объяснил нам барон. - Эндрю, чем я могу тебе помочь?
  - Георг, мы будем рады любой информации, даже самой нелепой о неизвестной болезни в деревне графа Алези, о всех слухах и сплетнях, о появившихся или исчезнувших чудовищах, о пропавших людях. Обо всем, о чем так любят поговорить люди на постоялых дворах, в деревнях. По имеющимся у нас сведениям в ваших местах объявился человек, мужчина, который практикует черную магию и вызывает в этот мир чудовищ, насылает болезни и готовит что - то уж очень страшное. У нас есть его описание. С ним надо будет ознакомить твоих доверенных людей, которые разбредутся по всей округе. За достоверные сведения будет хорошо заплачено. Тут важно выиграть время. И ещё просьба. Завтра мы вновь поедем в лес, что бы как следует его осмотреть и тут без помощи твоих людей не обойтись. Собери к полудню охотников, следопытов, просто внимательных, магистр расскажет, как им следует действовать в лесу и что искать. Петр, я ничего не забыл?
  - Да вроде ничего милорд, но у нас ещё до вечера есть время, может быть сами наведаемся ещё раз в лес, пока там не все следы затоптали?
  - Хорошо, распорядись, что бы оседлали лошадей. Надеюсь они уже отдохнули.
   Георг, озеро в лесу не пересохло, в болото не превратилось? Я думаю что именно с него мы и начнем свои поиски.
  - Да вроде нет, хотя мои мужики туда не ходят. Далеко, да и рыбы там почти что нет.
  - Вот и хорошо, что не ходят. Стрин, захвати крепкой веревки моток, может пригодиться.
  - Исчезнувший кузнец? - высказал догадку магистр. - Да, - не стал я скрытничать.- Имеется большая вероятность, что мы его там найдем. Он сильно испуган и возможно его придется связать.
  - Милорд, а что мы хотим узнать у этого несчастного?- поинтересовался Борг
   - Только одно, кто посетил их деревню накануне той странной болезни. Если описание совпадет и это окажется наш колдун, то это одно, а если не совпадёт, то придется искать одержимого, и, может быть, не одного. Места здесь тихие, спокойные, самое то что бы затаится.
  - Эндрю, а почему ты считаешь, что вы найдете этого кузнеца?
  - Видишь ли Георг, оборотень был привязан к определенному месту и не мог его покинуть, иначе он давно бы сбежал отсюда куда-нибуть по своей воле. А это значит, что он кого то или что то охраняет. Основных вариантов, я считаю, два. Это или случайно выживший свидетель черного колдовства, или место силы, где это колдовство творилось. Место силы будем искать завтра. В любом случае нам, возможно, предстоит встретиться с ещё одним или несколькими стражами. К этому тоже надо быть готовыми. А посему едем вчетвером, с полным комплектом оружия.
  - И все таки мне не понятно, почему этот кузнец ещё до сих пор жив, что мешает этому вашему колдуну его убить?
  - Не знаю брат. У меня пока нет ответа на этот вопрос. Возможно у колдуна пока на это нет времени, а поручить это сделать кому то другому,- он не решается.
  Сразу же после обеда мы, провожаемые заинтересованными взглядами дружинников, отправились по знакомой мне тропинке к лесному озеру. Не доезжая метров двести, в кустах, мы оставили лошадей, а сами осторожно, широким полукругом стали пробираться к берегу. Сарай - развалюху заметили ещё издалека. Через дыры в крыше из неё валил небольшой дымок, а это значило, что хозяин должен быть на месте.
   Вместо двери, какая то тряпка, окон не было. Когда мы с Петром вошли во внутрь, кузнец поднялся с пенька, что служил ему стулом и с испугом уставился на нас: - Лорд же мне обещал,- плаксивым голосом заговорил он,- сохранить жизнь. Я же делал все, что он приказывал. Я послушный слуга, меня нельзя убивать. Я ещё пригожусь лорду. Отвезите меня к нему. В прошлый раз я не все рассказал и показал. Та ведьма ещё многому научила меня....
  Перед нами стоял тот самый колдун, что приезжал к ведьме для обучения. Его внешний вид полностью совпадал с описанием, которое мы выучили наизусть. Петр по хозяйски прошел во внутрь и уселся на чурбак: - Болезнь на свою деревню ты наслал по просьбе лорда?
  - Да, да, он приказал мне показать, чему я научился, вот я и показал. - Лорд записывал все то, что ты ему рассказывал? - Да, целых три дня он якобы охотился в своих землях, а сам писал, писал. Но я не все ему рассказал. Я тоже хитрый. Самые сильные заклятия я оставил на потом. Если лорд меня отпустит, то я передам ему свои записи. Я там записал все, все. Но только он должен поклясться именем черного господина, что отпустит меня.
  - Где эти записи, я должен удостовериться, что они стоят того, что бы тебя отпустить, а то вдруг ты попытаешься обмануть лорда? - Нет, нет. Лорд взял моей крови и теперь я не смогу его ни обмануть, ни спрятаться от него. А записи - вот они. Он опустился на четвереньки, разгреб кучу мусора и вытащил из неё небольшой ларец. Я вздрогнул. На крышки ларца был наш фамильный герб.
  - Как он попал к тебе? - продолжал задавать свои вопросы магистр. - Ещё в первую встречу лорд передал его мне и сказал, что если я что вспомню ещё, я должен буду записать все это на пергамент и хранить его в этом ларце. Я все вспомнил и все записал. Все здесь. Вы отпустите меня?
  - Как ты попал на берег этого озера? - Лорд отвез меня сам сюда, он сказал, что меня будет охранять особая собака, которая ни кого ко мне не подпустит, но и мне не даст уйти от озера. Он сказал, что только ему и его доверенному можно будет приблизиться к озеру, остальных эта собака разорвёт на куски, а ещё он сказал, что она бессмертная и никакое оружие её не берет.
  - Как зовут твоего лорда по имени? - А вы разве не знаете - сэр Артуа Алези. Я был его самым доверенным слугой, мы воспитывались вместе с самого детства. Он всегда говорил, что любит меня как брата. Так вы отпустите меня?
  - Да, мы отпустим тебя, и лорд уже никогда не будет иметь над тобой власть,- с этими словами он одним ударом отсек голову колдуну. Голова хлопая глазами покатилась по земляному полу, а я стал резкими ударами рубить черный дым, что выходил из, ещё не упавшего, тела. Ошметки демона разлетались по всей халупе, смердили и очень быстро испарялись.
  - Мне только вот одно не понятно,- нарушил я установившуюся тишину,- почему демон не мог покинуть озеро? Неужели он слабее оборотня из нашего мира или тут что то другое?
  - Скорее всего что то другое,- задумчиво проговорил Петр. - Об этом стоит подумать за ужином. Место силы завтра все равно будем искать?
  - Да. Мне не очень понятно для чего графу понадобилось перемещать сюда колдуна, если в его распоряжении был лес значительно больший по размерам чем наш. И зачем прятать колдуна так далеко от себя? Что - то его ведь подвигло на это? Вот с этим мы и начнем завтра разбираться.
   Обратно мы возвращались не торопясь, а у нас за спиной догорала развалюха колдуна, которая стала местом его последнего пристанища. Внезапно у нас за спиной раздался ужасающий рев и столб огня поднялся в небо. Не сговариваясь, мы развернули коней и во весь опор понеслись назад, к озеру.
   На пепелище стояли четыре демона. Я сразу же их узнал - 'Они напоминали людей, но невероятно, чудовищно старых. Их тела иссохлись и скрючились. Кое-где зияли страшные дыры - там, где плоть истлела и рассыпалась в прах. Серая выцветшая кожа сморщилась и рвалась при каждом движении. Но ужасней всего были их лица. Губы исчезли, и черепа, лишенные покров, в отвратительной улыбки скалили длинные черные зубы. Кровь тонкой струйкой бежала из грязно-желтых глаз, капала с гнилых клыков на покрывающуюся все новыми трещинами кожу. Это были Бримбстонские демоны, человекоподобные существа, не живые, но и не мертвые'.
  Спешившись, в полном молчании, мы атаковали их. После своего появления они должны были ещё некоторое время стоять неподвижно, что бы окрепнуть, прежде чем достигнут своей максимальной силы и мощи. Этим мы и воспользовались. Несмотря на то, что действовали мы решительно и наверняка, то есть мы с Петром рубили их на части, а братья развели из углей костер и отрубленный куски тут же сжигали, схватка получилась ожесточенной. Только где то через полчаса был сожжен последний череп демона. Запыхавшийся, словно мне пришлось очень долго кого то догонять с тяжелым мешком на плечах, я произнес: - Все таки колдун обхитрил нас. Надо было проверить что у него под кучей мусора нарисовано на полу. Боюсь, что Алези уже знает, что его слуга погиб, а значит он предупрежден.
  - А я так не думаю, - так же тяжело дыша, с расстановками проговорил магистр,- я думаю, это был сюрприз для лорда и месть колдуна, так что не факт, что граф уже предупрежден. Как полагаешь, больше сюрпризов не будет, или ещё немного задержимся здесь?
  - Лучше задержимся и немного подождем, а братья пусть поковыряются в пепелище, вдруг ещё что найдется интересное.
  Только через час, убедившись что больше ничего не произойдет, мы повернули коней в сторону замка барона Нешвил, а у меня из головы не выходил ларец с нашим гербом.
  Во внутреннем дворе на конях уже седела вся дружина Георга, а он встречал нас перед воротами замка. Я сразу же успокоил его : - Все в порядке брат, спасибо, что ты был готов броситься к нам на помощь, но я ещё раз повторю,- до тех пор, пока мы сами не позовем, мешать нам не надо.
  - Что это было? Огонь полыхнул до самых небес, а потом раздался такой страшный рев....
  - Все разговоры только после того, как мы вымоемся и переоденемся.
  - И лучше за обильно заставленным столом,- добавил Петр,- что то я проголодался.
  - Я распоряжусь, что бы накрывали. Ждали только вашего возвращения.
  Дружинники, рвавшиеся в бой, с сожалением расседлывали своих лошадей и заводили их в конюшню, а я, следуя в свою комнату, думал,- Интересно, хоть один из них уцелел бы в схватке с бримбстонскими демонами?
  Ужин действительно был обильным. За столом мы обходились без церемоний, и вновь нам прислуживал доверенный моего брата и по совместительству старший десятник его дружины Бабур.
  - Прежде чем магистр приступит к рассказу, я сам бы хотел тебе Георг задать один вопрос. Как ты объяснишь вот это? - и я достал ларец колдуна и поставил его на стол.
  - Ларец Марка, как он к вам попал? - Ты уверен, что это ларец принадлежит именно Марку?
  - Посмотри сам, на его днище должна быть выцарапана буква 'М'. На моем буква 'Г', а на твоем буква 'Э'. Твой и мой ларец хранятся в оружейной, где их и хранил отец, а Марк свой ларец забрал.
  И действительно, на днище ларца была буква 'М'
  - Мне придется на днях навестить Марка и задать ему несколько вопросов. А теперь магистр, можете рассказывать очередную легенду о своих приключениях, доблести и храбрости.
  - Ну а почему бы не рассказать милорд? Это вы хлебнули славы через край, а я так, только глоточек сделал. Пусть Бабур пригласит кого-нибудь из дружины за наш стол, а ближние слуги приступят к своим обязанностям. Это что бы слушателей было побольше. А то когда ещё милорд разрешит похвастаться в открытую....
  Пока Петр рассказывал внимательным и благодарным слушателям как мы нашли и расправились со злым и коварным колдуном, а потом храбро вступили в схватку с вызванными им воинами тьмы, мы с Георгом подошли к открытому окну и я тихо спросил: - Что за ларцы?
  - По завещанию отца доступ к ним нам разрешен только после достижения 20 лет. В моем лежал вот этот перстень и записка, что бы я его никогда не снимал, а передал его своему сыну, когда тому исполнится 20 лет. Что в твоем ларце - я не знаю. А что было в ларце Марка?
   - Сейчас он пуст, а ещё недавно в нем лежали записки того колдуна, в которых он описывал какими способами лучше вредить людям и как их убивать десятками и сотнями. Ладно, пошли за стол. Мне самому интересно послушать, что придумает Петр рассказывая о схватке с бримбстонскими демонами.
  -... И вот когда я уже еле, еле ворочал своим мечом, рассекая темных воинов десятками, милорд Эндрю наконец-то соизволил отвлечься от своих высоких дум - наверное, он о женщинах так долго думал. Тем не менее, сэр Эндрю подошел и спокойно добил последних двух или трех темных воинов. А как вы все знаете, слава достается тому, кто нанесет последний смертельный удар противнику. Враг был повержен, всю славу забрал себе милорд, вон видите, как она висит на его плечах? А если честно, то схватка была очень жестокой, вы ещё посмотрите какие следы на наших доспехах. Досталось и мне, а особенно сэру Эндрю. Он принимал на себя все самые сильные и страшные удары. Ну и без помощи братьев мы бы не победили. Они развели костер и жгли отрубленные куски темных воинов, которые так и норовили вернуться на свои места. Последний череп сэру Эндрю пришлось рубить три раза, прежде чем его удалось сжечь. Не обижайтесь друзья, но простому, даже самому искусному воину не выстоять против тех воинов один на один. Для этого надо несколько лет надо учиться в специальной школе, где учат воинскому искусству. Эту школу возглавляю, кстати, я. И скоро там будет новый набор. Сэр Эндрю тоже в свое время учился у меня и закончил школу. Вернее мне пришлось выгнать его из школы, после того как он победил всех своих учителей. А в отместку за это, он теперь везде возит меня с собой. Представляете, мне даже жениться некогда, так наверное и умру холостым....
  - Магистр, вы закончили свой интересный и содержательный рассказ? Не забыли, нам завтра после раннего завтрака с добровольцами ещё лес прочесывать? Так что давайте заканчивайте и с братьями пожалуйте в мои покои, наметим план наших действий.
  - А братья, между прочим, тоже не женаты,- громким шепотом поведал Петр, чем вызвал оживление среди служанок, которые сидели и слушали рассказ с открытыми ртами и горящими глазами.
  В моих покоях Георг рассказал, сколько человек завтра примет участие в прочесывании, а заодно и в загоне дичи.
  - Что людей то зря по лесу гонять, а так какая ни какая польза. И запасы в замке пополним, и крестьянам свеженина перепадет. А что мы искать то в лесу будем?
  - Рисунки на земле. Кто найдет, тот получит золотую монету. Рисунков может быть несколько,- откликнулся Петр, удобно устроившись в моем кресле и потягивая мое же вино из кувшина. - Милорд, и почему вино из чужого кувшина всегда вкуснее, чем из своего? Я допью его, все равно там только на донышке осталось?
  - Борк, у меня для вас секретное поручение,- обратился я к старшему из братьев, - подойдите ко мне и получите инструкции.
  Утром, сразу же после не самого раннего завтрака, мы, в сопровождении 'добровольцев' из ближайших деревень, части дружины барона и самого сэра Георга, отправились прочесывать лес. На опушке сэр Петр весьма толково объяснил участникам, что им следует искать и какое последует за это вознаграждение. Его последние слова о золотом за каждый найденный рисунок вызвали бурное и радостное обсуждение, стремление уже сейчас, немедленно, начать рыть носом землю и нетерпеливое потаптывание ногами.
  Наконец все было готово и наши доморощенные следопыты - загонщики устремились в лес. За цепью в центре ехал я, на правом фланге Петр, на левом Стрин. Брок ещё затемно уехал по моему поручению и я, не без основания, надеялся, что к завтрашнему обеду он уже вернется, зря что ли он взял с собой заводного коня.
  Первые результаты стали приносить свои плоды где то ближе к обеду. В неглубоком овраге был найден незаконченный рисунок на утоптанной площадке. Художнику или кто то помешал, или его что то не устроило,- рисунок был готов где то на треть. Первый счастливчик получил свой золотой. Слух об этом немедленно распространился по всей цепочки, вызвав зависть и энтузиазм у остальных. Вскоре были найдены ещё два неполных рисунка и стало ясно, что искать следует только в оврагах. Только через два часа было найдено то, что мы так тщательно искали. Полный рисунок был найден на небольшом насыпном холмике на дне глубокого оврага. Холмик был рукотворным, в его основании были достаточно крупные камни, которые были способны выдержать натиск дождевой воды, а сверху толстым слоем лежала хорошо утрамбованная земля. Вот на ней то и был нанесен хорошо различимый рисунок, и у меня было стойкое и нехорошее предчувствие, что краской служила кровь какой то жертвы.
  Нашедшие получили свое вознаграждение, и, смущаясь, признались, что их было трое. Однако третий их друг исчез у них на глазах, когда поднялся на этот холмик, что бы как следует рассмотреть рисунок.
  - Во многом знании - много горя,- скорбно произнес магистр, доставая ещё одну монету,- держите, передадите вдове или родителям погибшего. А я ведь предупреждал....
  Поиски были закончены и дружинники Георга оцепили овраг, отгоняя всех любопытных.
  Мы собрались на совещание, мой брат скромно сел чуть в стороне, что бы своим присутствием не мешать нам.
  - Действующий портал,- сделал вывод Петр,- теперь бы ещё понять куда он ведет и есть ли с той стороны такая же дверь? - Рисковать ни кому не позволю,- тут же отреагировал я на невысказанную мысль магистра,- а вдруг он ведет в черный мир демонов, а не туда, откуда мы пришли?
  - Жалко рушить, а времени для наблюдения и изучения нет,- подвел итог магистр. - Стрин, возьми бумагу и зарисуй рисунок, потом уже сравним, одинаковые они или нет.
  - А что стало с тем крестьянином, что пропал в рисунке?- поинтересовался мой брат.
  - Если попал к демонам, то от него уже и косточек не осталось, если попал к нам, то начнет новую жизнь, если уцелеет. Ведь наверняка, если и существует обратный портал, то он расположен в какой-нибудь глуши, где полно всякой нечисти,- ответил я. - Ну что Петр, пошли посмотрим как повредить рисунок без ущерба для своего здоровья?
  Мы с разных сторон поднялись на холмик и стали рассматривать рисунок, обходя его по кругу. К этому времени Стрин закончил его копировать и подал голос: - Судя по первому впечатлению, в этом рисунке две дополнительные линии, которые ведут в центр. И судя по следам, именно по ним прошел крестьянин, прежде чем исчез.
  - Безопасный проход к месту силы,- тут же отреагировал Петр. - Ни каких проверок,- строго напомнил я. Достав меч, я перечеркнул одну из линий. Раздался резкий звук, словно лопнула тетива лука. Перечеркнул вторую и звук повторился, а часть рисунка между моими черточками исчезла. Магистр попытался сделать тоже самое своим мечом, но у него ничего не получилось. Неведомая сила буквально вырвала его клинок из руки и отшвырнула в сторону на несколько метров.
  - Петр, спустись вниз,- приказал я. - Ну конечно, мало того, что захапал звание вольного охотника,- бурчал себе под нос магистр,- так он ещё и теперь узурпировал право разрушать порталы....
  - Магистр, я все слышу,- проговорил я, нанося ещё одну перечеркивающую линию и следя за тем, как очередная часть рисунка исчезает.
  - А я что, я молчу, это так, справедливые мысли вслух.... Только через минут пятнадцать, двадцать мне удалось полностью уничтожить рисунок, а уже потом я лениво наблюдал, как мой брат, Петр и Стрин раскидывают камни и рушат основание холма.
  - Сэр Георг, а скажите, ваш брат в детстве таким же ленивым был, или все - таки по дому помогал?
  - Точно не скажу, - тут же отозвался Георг, - но по - моему, его любимым занятием было смотреть, как работают другие....
  Где то через полчаса, беззлобно поругивая меня, они завершили разрушение и даже раскидали землю в разные стороны. Возвращались в замок барона мы уставшие, но довольные - неизвестный портал разрушен, часть проблем решена. Вот именно, что только часть. А вдруг Алези создал такой же у себя в замке? А ведь придется искать возможность попасть туда, но для начала надо будет подумать, как нейтрализовать самого графа.
  4.
  
  На следующий день, ближе к обеду стали поступать первые сведения от людей барона, которые они собирали в округе. Наиболее неправдоподобные мы сразу же отметали, но некоторые заслуживали нашего внимания. Так в деревне Глухой лог один из её жителей зарезал свою корову, сцедил с неё всю кровь и купался в ней. Там же, третьего дня, ушли в лес за ягодами три девчушки и до сих пор не вернулись. Их следы обрывались на одном из ягодников. Односельчане нашли перевернутые лукошки и разбросанные ягоды. Следов девушек так и не нашли, словно они улетели по воздуху....
  В это же время Георгу пришел ответ от нашего среднего брата Марка, в котором он сухо сообщал, что визит сэра Эндрю в его владения является в настоящий момент нежелательным и невозможным. Возможно, в будущем, лорд Марк сможет уделить немного своего времени и примет своего младшего брата, о чем будет сообщено дополнительно. Перечитав письмо, которое было адресовано Георгу, я понял, насколько были смягчены слова моего брата о нежелании лорда Марка общаться с бедными, как он считал, родственниками. Проще говоря, он послал нас куда подальше, давая понять, что мы для него больше не существуем, и вообще, он не нашего полета птица.
  - Георг, дай мне слово, что больше никогда и ни при каких обстоятельствах нога Марка не ступит на землю нашего фамильного замка. Я же со своей стороны клянусь, что никогда и ни при каких обстоятельствах не приму лорда Марка ни здесь, ни в другом ином месте.
  - Эндрю, как можно, ведь он наш брат. - Он был нашим братом Георг. По крайней мере, я настаиваю, до тех пор, пока я гощу в твоем замке, Марку сюда путь заказан под страхом смерти.
  - А как же твое желание расспросить его о том ларце? - Обойдусь. Сэр Петр, подайте мне этот ларчик.
   Я бросил его себе под ноги и несколькими ударами раздавил и разломал его. К моему удивлению из ларца поднялся небольшой темный дымок, но магистр не растерялся и несколькими ударами меча рассек на части начавшееся проявляться неведомое существо.
  - Ну и вонь,- воскликнул Георг, зажимая нос,- дышать невозможно.
  - Да? А мы вроде бы уже привыкли,- меланхолично ответил магистр. - А скажите милорд, вы знали, что в ларце может быть нечто подобное, или просто предались минутному гневу?
  Спасибо Петр, что подсказал мне выход из этой ситуации,- подумал я, а в слух сказал: - Конечно знал, по этому и сломал. Целым его нельзя было возвращать Марку, а вот обломки - пожалуйста. Магистр составьте в учтивых выражениях письмо лорду Марку о том, что если он появится в замке сэра Георга, я вызову его на поединок и без всякого сожаления зарублю. А если он не ответит на мой вызов, то с удовольствием зарублю просто так. К письму присовокупите обломки ларца и установите наблюдение за Марком. Я уверен, что с этими обломками он ринется к графу Алези.
  Георг, выделишь тройку смышленых воинов в распоряжении магистра?
   - Конечно Эндрю. Только вот у меня возник один непростой вопрос. Ты когда представлял мне сэра Петра, то сказал, что он носит высокий титул графа, но сам обращаешься к нему то как к сэру, то как к магистру. Не можешь пояснить, могу ли я иногда обращаться к нему как к графу?
  Петр громко хмыкнул и весело посмотрел на меня, мол давай выкручивайся ваше величество.
  - Конечно можешь Георг, но мне не очень хотелось, что бы ты слишком часто принижал положение сэра Петра. Видишь ли, звание магистра у нас соответствует титулу герцога у вас. Если тебе не нравится простое обращение магистр, можешь обращаться к нему как - герцог или ваше высочество.
  - Но если сэр Петр герцог, и ты командуешь им, то кто ты тогда?
  - То, что я скажу, должно остаться между нами, и я не потерплю ни какого иного обращения кроме как брат или сэр Эндрю. Я его величество сэр Эндрю, Вольный охотник и король Горного королевства. Более подробно тебе обо всем расскажет магистр. Он любит рассказывать уже ставшей легендой историю о простом воине из Ньюкасла, младшем сыне барона Нешвила, который стал королем, а меня от этого уволь. Я до сих пор считаю это кошмарным сном и мечтаю поскорее проснуться и зажить простой нормальной, а главное спокойной жизнью.
  - Милорд забыл добавить, что он находится в своем кошмарном сне уже более шести лет, и предпосылок к тому, что он проснется - нет....
  А вечером замок сэра Георга огласили веселые детские голоса,- вернулась леди Поли с дочерями, а чуть позже вернулся и сэр Борк.
  Его возвращение я ждал с особым нетерпением, мы сразу же уединились и где то только через полчаса я отпустил его отдыхать и приводить себя в порядок. Уставшие за дорогу Розалия и Маргарита не дождавшись общего ужина легли спать, а леди Поли приступила к планомерному допросу, правда сначала она дала мне немного поесть, а потом обрушила свой град вопросов.
  А началось все с упреков Георгу: - Почему мой любимый муж не удосужился мне сообщить о том, что со страшным зверем покончено? Почему я об этом должна узнавать от посторонних людей? И почему о приезде сэра Эндрю я узнаю от человека которого послал Мартин а не ты?
  - Дорогая, а кто отправил гонца дальше, к твоим родителям о том, что мой брат вернулся? Как наши крошки? - Еле уложила, все рвались посмотреть на своего дядю. Ладно сэр Георг, с вами у меня ещё будет время поговорить, а теперь сэр Эндрю, отвечайте как на духу....
  -... Когда, куда, почему, зачем, для чего, с какой целью, откуда... Это только десятая часть заданных мне вопросов, на которые следовало дать обстоятельные и подробные ответы. Где то через час леди Поли смилостивилась: - Ладно, на сегодня хватит, завтра продолжим. - Только на ужине,- тут же отреагировал я,- мы завтра собираемся прокатиться тут не далеко, коней разомнем, а то они у нас застоялись.
  На завтраке Поли появилась с дочерями. Ни мало не смущаясь посторонних людей, они забрались на специальные стульчики и стали рассматривать нас как диковинку. Обе черноволосые, черноглазые, если б не разница в возрасте и росте, то их можно было бы принять за близняшек. Мы уже пили травяной отвар и я, словно продолжая прерванный разговор, обратился к Георгу - А помнишь, как наш отец рассказывал нам про доброго волшебника, что иногда появляется в нашем замке? Ну про того, что в тайных местах прячет клады с детскими сокровищами? Не помнишь? А я хорошо помню, как в сторожевой башне донжона нашел этот клад. Причем найти его можно только один раз в жизни и только тогда, когда тебе ещё не исполнилось 6 лет. Твои девчушки ещё эту башню не проверяли?
  Не успел удивленный Георг хоть что то ответить, как раздался дробный топот каблучков и сестры в мгновение ока исчезли из столовой.
  - Эндрю, а если они там ничего не найдут? Я округлил глаза: - Ты не веришь в доброго волшебника?
  - Да с тех пор как ты вернулся, я верю во все, что ты скажешь. А этот добрый волшебник приготовит клад и для сына леди Наты? Ему ведь тоже ещё нет 6 лет.... - Добрый волшебник по тому и добрый, что он приготовил клад и для племянника, только не знает, когда он его положит на место.
   В это время раздался радостный детский визг и крики, а через некоторое время в столовую ворвались сестры. В руках у каждого была небольшая, плетенная из мелких веточек, корзинка с откидывающейся крышкой.
  - Мама, мама, смотри, что мы нашли в башне. Волшебник действительно приготовил для нас клад. Здесь столько сладостей, а ещё там лежат игрушки, самые настоящие, волшебные, смотри,- и они обе стали выкладывать содержимое на стол. Леденцы в промасленной бумаге, засахаренные и сушеные фрукты, сладкие пряники, сахарные петушки и листочки на палочках, а ещё по две небольшие деревянные фигурки,- одна изображала бородатого старичка, а вторая собаку.
  - И я тоже находил такие же игрушки,- удивленно проговорил Георг, после того, как я ему несколько раз подмигнул.
  - А я помню, как мне отец говорил, что если собаку класть на ночь под подушку, то она будет охранять сон, а добрый волшебник с бородой, будет следить за поведением детей, и если они будут хорошо себя вести, то он ещё подарит им клад, но уже позже к 10 годам. Я вот любил баловаться и он мне второй раз ничего не подарил,- сокрушенно проговорил я.
  - Мам, мы пока будем кушать из одной корзинки, а вторую оставим, когда приедет Серж, его тоже надо будет угостить, а то вдруг добрый волшебник только для тех, кто живет в нашем замке, дарит сокровища, ты убери вторую куда-нибудь. Дети убежали пробовать подарки после того, как угостили всех нас.
  - Спасибо Эндрю,- проговорила Поли, - ты устроил для девочек самый настоящий праздник.
  - Это не мне надо говорить спасибо, добрый волшебник - сэр Борк. Старший из братьев смущенно улыбнулся: - Милорд, я только выполнял ваши указания....
  Деревня Глухой лог встретила нас тишиной, покоем и каким то умиротворением. На четырех всадников посматривали с любопытством, но без опасения, из чего я сделал вывод, что деревня привыкла к гостям. Мы подъехали к колодцу, который служил местом сбора стариков и малых детей и, набрав воды в колоду, напоили коней. Пока кони пили, Петр, как самый степенный из нас подошел к старикам и о чем - то стал с ними разговаривать. Минут через пять он вернулся: - Насчет купания в крови - вранье. Старую корову забили на мясо, а девчонки действительно пропали и их до сих пор не нашли. Ягодник недалеко от деревни и переходит в овраг. Хотя старик, с которым я разговаривал, особо не расстроен. Он говорит, что девок могли 'взять на коня' и отвезти в замок, они уже там гостили раз. Но на всякий случай овраг надо проверить.
   Ягодник - густые заросли малины, начинался сразу же за деревней и действительно заканчивался неглубоким оврагом. Мы бы так и уехали не солоно нахлебавшимися, если б не Петр, который вместо того, что бы искать следы на земле, постоянно смотрел на деревья. Именно он то и заметил обрывки платья на макушке одного из деревьев.
  - Гарпии!? - утвердительно вопросительно произнес магистр. - И не просто гарпии, а королевские,- добавил Борк, - простые не смогли бы затащить свою жертву на дерево и там сожрать. В наших определителях нечисти - гарпии представлены злобными похитительницами женщин и детей, внезапно налетающими и так же внезапно исчезающими, как ветер. (Гарпии - одни из самых свирепых и уродливых персонажей греческой мифологии. Они, подобно прочим чудовищам, наводят ужас на людей.
  Они изображаются в виде диких полуженщин-полуптиц отвратительного вида с крыльями и лапами грифа, с длинными острыми когтями, но с головой и грудью женщины. О гарпиях пишут что название этих существ происходит от греческого слова 'хватаю' или 'похищаю', потому что гарпии уносили людей или отнимали у них еду. В некоторых мифах говорится, что когда-то гарпии были прекрасными женщинами; в память о прошлом у них сохранились женские лица и груди. Их причисляли к самым опасным чудовищам подземного царства. Считалось, что гарпии появляются в грозу и ураган, распространяя нестерпимую вонь, подобно хищным птицам стервятникам.)
  - Судя по всему, она была не одна. Даже королевской неподсилу схватить и сожрать сразу трех девушек,- подвел итог обсуждения Стрин,- значит надо искать гнездо и ещё один портал. И пришли они не из нашего мира. Последнее упоминание о подобных тварях имеется в летописях трехсотлетней давности.
  Под деревом мы обнаружили бурые пятна, обрывки одежды и обуви. Судя по тому, что они были разбросаны по разным местам и сторонам, на этом дереве действительно питалось несколько гарпий.
  - Насколько помниться,- рассуждал я сам с собой, - гарпии создают гнезда в каменистой местности, в пещерах, щелях гор и скал. Здесь ничего подобного нет, но зато есть замок, там то и следует их поискать и, возможно, портал, хотя возможно где то поблизости есть старые горы с пещерами, но я никогда о них не слышал.
  Петр, по приезду отправишь письмо королю Гермилу, пусть соберет всех универсалов, что будут у него там под рукой и отправит их сюда, а так же напиши королю Гермину, пусть отправляет наверх наш резерв. Чувствую, что нас четверых здесь будет мало. Слишком уж велика плотность нечисти на этой территории, придется делать полномасштабную зачистку, да и нечисть здесь какая - то не такая как у нас - слишком крупная.
  Деревню мы объехали стороной, что бы не сообщать печальную новость её обитателям. Замок стоял в чистом поле, и было непонятно, кто и с какой целью его здесь построил. Черные точки высоко над ним мы заметили ещё издалека. Они ни как не отреагировали на наше приближение, а наоборот, поднялись ещё выше. При ближайшем рассмотрении замок оказался обыкновенным двухэтажным каменным домом с пристроенной сбоку высокой башней, так что замком его можно было назвать с очень большой натяжкой. Ни рва, ни ворот, обыкновенное крыльцо, даже окна были простыми, а не бойницы для лучников. В лучшем случае это когда то был загородный или охотничий дом. Вместо конюшни -навес с пустующей коновязью, да колодец чуть в стороне.
  - Петр и Стрин остаются здесь на охране лошадей. Стрел не жалеть, нам луки внутри не понадобятся. На верх все внимание, но и о земле не забывайте. Борк, держимся парой, прикрываешь мне спину и вперед не выходишь ни при каких обстоятельствах. Боюсь, что кроме гарпий мы ещё с чем-нибудь встретимся. Главное найти проход и попытаться его уничтожить, а с крылатыми тварями можно будет и позже разобраться. Магистр, мой лук не трогать, обходитесь своим, а вот стрелы - пожалуйста.
  Возле крыльца я остановился: - Борк, ты их тоже чувствуешь? - Да милорд, за дверью трое или четверо. Судя по запаху - агуане, не хотелось бы мне обнажать против них меч. Думаю, что сначала надо попробовать с ними договориться.
  - Вот ты и пробуй, холостяку это легче сделать, а главное на приятные и ласковые слова не скупись. И ещё, ни под каким предлогом не входи в дом, пока я не вернусь. Пойду, осмотрюсь и поищу вход на кухню.
  (Агуане - в итальянском фольклоре демонические существа. Высокие красивые женщины с длинными распущенными волосами, агуане бродят по альпийским лугам, купаются в реках и озерах, чистоту воды в которых они оберегают. К людям агуане относятся дружелюбно, однако горе тому, кто посмеет хотя бы замутить воду в источнике! Перед тем, как перебраться через поток (а уж тем более - как в нем искупаться), необходимо попросить у агуане разрешения. Тех, кто пренебрегает вежливостью, ожидает страшная кара: агуане увлекают их под воду или заманивают в свои пещеры, а потом пожирают. Такое же наказание уготовано и насильникам, ибо агуане не прощают надругательства над женщинами.)
  Вернулся я достаточно быстро, так как запасной или хозяйственный выход был свободен и ничего подозрительного я там не заметил. - Ну что, переговорил? Они согласны нас пропустить внутрь?
  - Да, они сейчас уйдут, но за это я должен буду с одной из них провести ночь.
  - Я ж говорил, что неженатому легче с ними договориться. Право выбора они оставили тебе? Будешь выбирать, выбирай ту, у которой короче волосы, потом объясню, что это означает.
  - Так вы милорд уже встречались с ними? - Встречался, но это было ещё до знакомства с моей женой,- строго сказал я.
  Дверь открылась без всякого шума и скрипа. В полумраке мелькнуло белое платье, и мне пришлось придержать Борка за рукав, так как он кинулся за ним. - Я же предупредил, только за моей спиной и не лезть вперед. Шпор хочешь лишиться, озабоченный?
  Каждую комнату, кладовку, помещение мы осматривали очень внимательно,- стены, пол, потолок, но кроме следов крови ничего. Но ведь гарпии не охотятся в замкнутых пространствах, значит здесь есть ещё что то или кто то, кто убил и сожрал всех обитателей этого замка, кроме агуане конечно. Но им бы хватило и трех - четырех насильников, хотя если в насилии над деревенскими девчонками участвовало все обитатели замка, то да, тогда конечно. Но ведь на кухне у них наверняка работали кухарки, и вряд ли они были мужчинами....
  Второй этаж нас встретил тишиной и скрипом половиц. Вот тут то, прямо на лестнице и произошло первое нападение. Амфисбена напала без привычного шипения, её головы стремились нанести смертельный укус в незащищенные части тела, но мой меч встречал каждую её атаку, в конце концов мне удалось отрубить сначала одну а потом и вторую голову.
  - А я думал, что они не существуют,- немного растерянно выдохнул Борк у меня за спиной.
   - Уважаемый, - ехидно ответил я, - возьмите себе за привычку сначала мечом помахать, убить тварь, а потом уже предаваться раздумьям. Что там вам в школе говорили о них, ну ка напомни?
  - Амфисбена была опасным существом, подобным дракону, и обитала в Ливийской пустыне. Согласно греческой мифологии, мифологическая амфисбена была порождена от крови, которая капала из головы Медузы Горгоны, когда Персей пролетал над Ливийской пустыней с этим трофеем в руках. Существо напоминало двухголовую змею с парой ног. В некоторых описаниях у Амфисбены также была пара крыльев. Как и у других мифологических змей, у Амфисбены были ядовитые клыки и гипнотические глаза. Взгляд этого монстра был особенно опасным под полной луной. Любой, кто попадался ей на глаза в полнолунье, мог умереть на месте,- отчеканил он как на уроке теории.
  - Думаю, это не последний подарок от неведомого хозяина этого замка и прежде чем мы доберемся до башни, к нам пожалуют ещё гости. Если б я не знал себя и свою способность иногда предвидеть некоторые события,- я бы сказал - 'накаркал'.
   В этот раз, определив нечисть, я выпустил вперед Брока. - Ну ка покажи, чему тебя научили в школе и на что ты способен?
  - Так это лярвы? Я не ошибся в определении? - Не ошибся, но с ними надо расправиться по быстрому, почему - наверное сам знаешь.
  (Лярва - По славянским поверьям злобный женский дух, любящий хулиганить. Она способна вселяться в женщин и тогда они становятся гулящими и распутными девками. Она же - Чудовище, обитатель ада, порождение духа, не получившего должного погребения. Лярва бродит по ночам и насылает на людей безумие. Дыхание лярвы ядовито.)
  Справился он с ними действительно быстро. Движения его были выверенными, четкими, без лишней суеты и неуверенности. Он обернулся назад и тут же получил от меня выговор: - Никогда не оглядывайся назад, зная, что тебе прикрывают спину, иначе пропустишь удар или атаку и одним универсалом на земле станет меньше.
  Мне кажется, что тот, кто создал этот проход, использовал его для вызова кого попало, а это означает, что он или неумеха, или проход был создан не им. Все, становись за спину и смотри в оба. Проход мы нашли в последней комнате, это была даже не комната,- в ней напрочь отсутствовала одна стена, а сам рисунок был на противоположенной стене. Возле него стояли грустные агуане:
   - Брок, ты должен выбрать одну из нас. Мы договаривались. - Да, да,- пробормотал молодой рыцарь.
  - Девчата,- вмешался я,- у моего товарища есть брат, они похожи как две капли воды и у них схожие вкусы. Уж если сэр Брок запал на вас так, что не может выбрать, с кем из вас он проведет время, то я уверен и его брату вы тоже понравитесь. Девушки, вы будете не против, если сэр Брок выберет ни одну, а двух из вас, а оставшихся выберет сэр Стрин.
  - А почему бы тебе, смертный, не выбрать одну из нас? - Увы, увы, я женат, и мою жену зовут Василиса, может слышали? Они все одновременно сделали шаг назад и поклонились мне: - Простите ваше величество за недостойное вас предложение, я надеюсь, что это небольшое недоразумение не будет доведено до сведения её величества Василисы? - прошелестела испуганно та, у которой были самые длинные волосы.
  Вот тебе на, я сказал о жене, что бы они от меня отвязались, (агуане не сильно жалуют женатых) а они самым натуральным образом испугались.
  - Брок, быстренько выбирай, к нам приближается нечто очень злое и голодное, да и не вежливо заставлять таких красавиц ждать. - Так мне одну или две выбирать? - Конечно две, или боишься что не справишься?
   По моему, Брок ткнул наугад и агуане, через секунду, тут же, буквально втянулись в рисунок на стене и исчезли. Я быстро крест накрест рубанул по камням, торопясь прервать проникновение в наш мир чего то огромного и ужасного. Клинком мне удалось провести две глубокие борозды и на рисунке и на камнях. Брок тоже попытался ударить мечом, но его, так же как и Петра откинуло в сторону. Хорошо он хоть меч из рук не выпустил. Судя по тому фонтану крови, что струей ударил из прохода и упавшей на пол огромной лохматой лапы с длинными загнутыми когтями, лезло к нам что страшное и здоровое.
  - Ваше величество, - универсал чуть ли не плакал от обиды,- почему? Почему ваш меч рубит, а мой даже дотронуться не может?
  Я и сам не знал ответа на этот вопрос, но с умным видом важно произнес: - Все зависит от количества убитой нечисти. Как только ты перейдешь через рубеж в тысячу особей, так сам почувствуешь в себе новые возможности. На обратном пути лапу захватим, может быть, по ней удастся установить, что за гадость спешила навстречу к нам. Как думаешь Борк, когда примерно был нанесен рисунок?
  - Сам рисунок - давно, а вот некоторые линии - недавно. Краска ещё не потускнела, и борозды в камне неглубокие. Куда мы сейчас, наверх?
  - Да. Посмотрим где гнездо гарпий, а заодно, если у них там кладка, то уничтожим её. Приходилось с этой нечистью сражаться? - и не дожидаясь ответа, продолжил. - Гарпии, защищая свое гнездо, становятся настоящими монстрами. Нападают с разных сторон и одновременно, бьют крыльями, пытаются растерзать когтями, а уж про их пасти я молчу. Так что встанем спина к спине и будем методично перемалывать их кости. Если вдруг нас разъединят, то ищи колонну или иное прикрытие, которое тебе защитит спину, иначе нападут сзади и собьют с ног. Доспехи то крепкие?
  - Да, такие же как у вас. В Ньюкасле было модно заказывать оружие и доспехи у Велимора.
  - Вот и ладненько. Дух перевел? Пошли.
   - Милорд, а почему вы посоветовали мне выбрать агуане с короткими волосами?
  - Длинные волосы будут щекотать лицо, когда она склоняется над тобой....
  5.
  
  Винтовая лестница, казалось, никогда не кончится. Да, явно эта башня предназначалась не для обороны, а скорее всего для наблюдения за местностью, или за небом. Я даже остановился от такой догадки. Астролог? В детстве мне говорили о каком то старике, который, по слухам, путешествовал в другие миры, и приносил от туда интересные вещи, пока не исчез куда то.
  Борк послушно остановился за спиной и отсапывался. - Ну что, передохнул? Выскакиваем на смотровую площадку и ты, в первую очередь, уничтожаешь все яйца, а я разбираюсь с наседками, потом, когда подоспеет основная масса, становимся, как я и говорил, спина к спине, рубим их на кусочки и торопливо возвращаемся в замок.
  - А почему торопливо милорд? - Что бы к ужину не опоздать и захапать себе самые вкусные куски...
  Кладок было две и охраняли их или насиживали две гарпии. Ну и рожи, а вот сиськи ничего, девчачьи, на вид упругие и нетронутые. Нас не ждали, по - этому первую гарпию я зарубил без проблем, а вот вторая заверещала, стала хлопать крыльями и даже первая кинулась на меня. Ну что с неё возьмешь, мало того, что мозги у неё куриные, так ещё и женщиной была её прародительница когда то.
  Яйца были покрыты крепкой кожистой оболочкой, которую было проблеМантично разрубить, бить приходилось с оттягом, а вот прокалывались они легко.
   - Брок, удар наноси сверху вниз, так ты быстрее с ними покончишь и торопись. Вторая тварь успела подать сигнал тревоги, и если магистр и твой брат не проредили эту нечисть, то нас ожидает приятная встреча с десятком разъярённых птицебаб. Кстати, а тебе ни разу не попадались гарпии мужики? Я вот их никогда не видел. Интересно, а кто же тогда топчет этих куриц?
  Договорить нам, на эту интересную тему, не дали, сразу три твари с громким клекотом влетели на площадку через проемы колоннады и набросились на нас.
  - Да сколько ж вас, я уже взмок и вспотел, а вы все ни как не угомонитесь. Борк, ты как? - Устал, давно с такой скоростью мечом не махал. - На счет три, прыгай к колоне и прижмись к ней спиной, попробуем разделить нападающих. Раз, два... три.
   Я почувствовал, как универсал отклеился от моей спины и вздохнул свободно. Все таки я одиночка и люблю, что бы мне не мешали. Дело сразу же пошло веселей. Как я и предполагал, гарпии всем скопом решили сначала напасть на меня и разделаться с открыто стоящим, а уж потом разобраться тем, что стоял прижавшись к колонне. Это было весело. Они мешали друг другу, били крыльями и даже дрались между собой за право первой воткнуть свои милые зубки в меня. Ага, только мясо у меня жесткое и невкусное, и упаковано глубоко....
   От глубокомысленных рассуждений о смысле жизни и бренности бытия меня отвлек голос моего напарника: - Милорд, вы что их всех перебили? Так не честно....
  - А тебя разве Петр не предупреждал, что я всегда вмешиваюсь в окончание схватки и стараюсь захапать себе всю славу победителя нечисти? Я даже раньше, когда ещё охотился, - тварей между собой стравлю и жду, когда останется один победитель и он устанет,- раз и готово, и победитель уже я. Посчитай - сколько их здесь?
  - Две или три упали на землю, а здесь, судя по головам, - шесть.
  - Давай остальных тоже сбрасывай вниз, не тащить же их на своих плечах. А так и Георгу будет подарок и его величеству Гермилу перепадет и Петру, для вскрытия и изучения что то останется. На небе больше ничего не видно? А то вдруг где одна завалялась?
  - Нет сэр Эндрю, небо чистое, вон и лорд Петр и мой брат снизу нам машут руками.
  - Сбросил? Тогда пошли, нам здесь делать больше нечего и лапу прихватить не забудь, пусть магистр теперь ломает себе голову, что это за зверь, а то ишь ты, холостяк выискался, женихаться у него времени нет....
  Спуск занял у нас времени больше чем подъем. Да, честно говоря, я особо и не торопился, или я в последнее время потерял форму, или мне надо меньше есть. В общем, я чувствовал себя уставшим и 'спускался с чувством собственного достоинства'.
  В комнате без стены, подойдя к проходу, я с наслаждением стал черкать по его рисунку, добиваясь его исчезновения. Борк стоял сзади и внимательно наблюдал за сим действом.
   - А по сторонам кто смотреть будет? Или ты думаешь, что мы здесь все вычистили?
  - Я слежу милорд,- обижено ответил универсал,- но и учиться мне у вас тоже надо.
   - Тогда ладно, учись, а то я подумал, что ты из простого любопытства смотришь.... Рисунок и проход кто - то уже пытался уничтожить, а некто его восстановил. А что это значит? - и сам же себе ответил,- А значит это, что у кого - то есть знание как это сделать, или записи, с помощью которых рисунок был восстановлен. Кстати, прибудем в замок, сразу же последнюю корзину размести в сторожевой башне, на виду, но в другом месте. Скоро леди Ната и Серж пожалуют в гости.
  Внизу нас встретил веселый магистр: - Ну что милорд, повеселились? На спор могу предположить, что именно вы завалили всех гарпий.
  - Так и было сэр Петр,- недовольно пробурчал Борк,- его величество отодвинул меня в угол и все сделал сам. - Да жадный он сэр Борк, жадный. Так что когда говорят о щедрости венценосных особ, то это не про нашего.
  - А где Стрин?- прервал я их сетования.
  - Я отправил его в деревню за телегой. Ведь наверняка вы их все захотите увезти отсюда, а то, что потом расскажет возчик, наведет страх на местных и они туда не сунутся. А там и наши подоспеют и проведут полную зачистку. В подвалы то, надеюсь, не спускались?
  - Нет, на такие мелочи мы с Борком не разменивались. Сколько гарпий?
  - Девять ваших и три наших.
   - Ух ты,- удивился я,- думал вы в лучшем случае завалите одну, ну может быть ещё одну раните, но что б завалить трех,- молодцы!
  - Спасибо милорд. Приятно услышать похвалу из уст короля, это как получить из ваших рук сотню золотых монет.
   - Можно подумать сэр Петр, - проговорил я язвительно,- вы не имеете доступа к моей казне.
  - Конечно имею, но лишнего взять остерегаюсь, вдруг у вас там все до монетки подсчитано. От вас ваше величество можно ожидать все что угодно. Может быть вы не только до нечисти жадный. Или вы не жадный? Эх, а какой у вас лук хороший, мощный, дальнобойный. Именно с него я и завалил двух гарпий, а третью ранил и сэр Стрин добил её.
  - Магистр, я же просил не трогать мой лук.
  - А из чего я должен был стрелять,- из пальца? Свой то я не брал. Да и зачем, когда есть королевский....
  Спорить было бесполезно, я уже знал, что моему оружию приписывают в Ньюкасле особые свойства и возможности, так что после нашего возвращения и о мече и о луке появятся новые сказки.
  - Петр, на досуге разберись, что за тварь может иметь такую лапу,- и сэр Борк протянул наш трофей, который он держал в руке.
  - Ничего себе,- удивленно протянул Петр. - На вскидку и не скажу, надо будет напрячь всю память, а может быть и перерыть всю библиотеку школы.
  - Это пыталось проникнуть к нам в гости, да я вовремя закрыл портал, только это и пролезло....
   Вскоре прибыли две телеги и бородатые мужики охая и ахая, постоянно хватаясь за обереги и совершая охранительные знаки, стали грузить на них крылатых тварей.
  - Ваша милость,- обратился один из них к важно расхаживающему Петру,- а вы всех убили?
  Магистр ждал этого вопроса: - Нет, пара спряталась, и мы её не нашли. Да вы не бойтесь, они теперь из замка и носа не высунут, правда, дураков, что полезут туда, сожрут вместе с потрохами. Ну да дураков не жалко.
  Было решено, что телеги будет сопровождать сэр Стрин, и он обязательно проедет по деревне со своими трофеями, а мы напрямик поскачем в замок сэра Георга.
   Замок жил своей обычной жизнью, хотя какая она была до нашего приезда эта обычная жизнь, я не знаю. Нас встретил мой брат: - Как прошла прогулка Эндрю? Вы что то задержались.
  - Да все в порядке брат, о подробностях расскажет сначала магистр, а потом сэр Борк, но только за ужином. А там и Стрин подъедет с нашими трофеями
  - Вот и прекрасно, как раз к ужину подъедет леди Ната с сыном. Мы тут же с Борком переглянулись и он понимающе кивнул головой....
  Телеги прибыли в замок ранее намеренного срока, видимо запах гарпий придал дополнительные силы и резвость крестьянским лошадкам. Получив вознаграждение, возчики тут же отправились восвояси. Можно только догадываться о том приеме, что им устроят односельчане. А вскоре прибыла и карета с леди Ната и маленьким Сержем.
  Лично я понял так, что её отправил на разведку муж. Он, видимо, достаточно серьезно отнесся к моей угрозе, а тут ещё и женское любопытство - ведь наверняка слухи об уничтожении лесного зверя докатились и до их замка. Гарпии произвели на неё неизгладимое впечатление, она чуть было не упала в обморок, зато дети без всякого страха трогали их кожистые крылья, заглядывали в глаза и рот, а Серж даже ощупывал грудь. Сразу видно,- растет настоящий мужчина.
  Вскоре дети исчезли со двора, а через некоторое время раздался счастливый мальчишеский крик сверху донжона. Ну все, 'подарок' от доброго волшебника нашёл своего последнего адресата.
  Георг выбрал время, когда мы с ним остались наедине и грустным голосом сообщил: - Ты был прав Эндрю. Марк через час после того, как ему вручили твое письмо и обломки ларца, в сопровождении охраны ускакал к графу Алези и пробыл у него там до утра, а затем вернулся к себе.
  За ужином магистр рассказывал, как во время конной прогулки мы, совершенно случайно, оказались у поселения Глухой лог, где, оказывается, недавно пропали три девчушки.
  - По словам обитателей деревни, их забрали на потеху новые хозяева загородного дома. А там, вместо тех, кто там раньше жил, нас ждали вот эти твари и прочая нечисть, а также лужи крови и куски мяса.
  А так как сэр Эндрю, мастер меча и виртуоз клинка, терпеть не может бардак в доме, то он весьма опечалился и в этой великой печали, вместе с нами, порубал всех тварей. А может и не всех, так как дом мы толком осматривать не стали, ибо некоторые члены нашего отряда боялись опоздать на ужин.
  Сэр Эндрю, как вы думаете, а не сделать ли нам в этом домике свою резиденцию? Ведь через месяц подойдут вызванные вами подкрепления, а это такие свирепые головорезы, что лучше их держать подальше от нормальных людей.
  - Магистр,- пробурчал я недовольно, пережевывая очередной кусок мяса,- вы советник или кто? Вот и принимайте решение.... Георг, а кому принадлежит и Глухой лог и этот странный загородный дом?
  - Если мне не изменяет память, то теперь баронессе фон Штранц. Но она тут не появляется и я её ни разу не видел. Лет тридцать назад или более того, там обитал какой - то странный тип, но потом дом забросили, прислуга разбежалась и он долгие годы пустовал.
  - Слышали магистр, дом вашей знакомой. Думаю, она не сильно обидится, если вы воспользуетесь её гостеприимством?
  - Нет, конечно, милорд. Она будет просто счастлива оказать мне такую услугу, ну и вам разумеется....
   Леди Ната сидела молча, в разговоры не вмешивалась и внимательно все слушала.
  Испросив разрешение у хозяев, ужин мы покинули раньше и отправились отдыхать, договорившись, что завтра с утра соберемся и обсудим свои дальнейшие планы.
  Уже поздним вечером, когда я заканчивал писать отчет для Василисы, ко мне постучался мой брат:
  - Эндрю, к твоим телохранителям пришли странные посетители, вернее посетительницы. Я их никогда прежде в своем замке не видел, а свою прислугу я всю знаю в лицо.
  - Не волнуйся Георг, это агуане - девы чистых вод. Братья заслужили небольшой отдых и расслабление. Утром красавицы исчезнут. Без зова и предварительной договоренности они появляться не могут, так что все в порядке, если, конечно, среди твоих слуг конечно нет насильников.
  - Да я собственно не за этим пришел. Мне Поли рассказала со слов Наты, что Марк решил оформить с ней развод, взять под свою опеку сына и потом жениться на дочери Алези. Так что она с Сержем будет жить некоторое время у нас, пока ситуация не прояснится.
  - Георг, извини конечно, но я не верю в это. Муж и жена - два сапога пара. Дело твое,- пусть живет, тем более, что мы действительно переедем в тот загородный дом. Скоро начнут прибывать мои люди и мы приступим к массовой зачистке местности. Не обижайся, но места в твоем замке на всех не хватит.
   Мы ещё некоторое время поговорили о разных пустяках и расстались. Так, информация о том, что скоро начнут прибывать мои люди и что для них в замке будет мало места, завтра же достигнет ушей леди Ната, а через неё, если я конечно ничего не путаю, дойдет и до Марка и Алези. Вот и пусть они посидят как на иголках и поломают голову о том, сколько воинов прибудет ко мне, а заодно закроются в своих замках и наружу носа не показывают. Завтра надо будет, наконец - то, заглянуть в свой ларчик, интересно что там? С этими мыслями я и заснул.
  За завтраком братья выглядели немного уставшими, но донельзя довольными. Мы с Петром понимающе переглянулись и я счел своим долгом их предупредить: - Никогда и никому, ни при каких обстоятельствах не называйте известные вам имена. Они тут же закивали головами и, покраснев, уткнулись в свои тарелки.
  - Магистр, я решил внять вашим просьбам и сегодня мы перебираемся в загородный дом вашей знакомой. - Да? Я просил об этом?
   - И не просто просили, а слезно умоляли, а заодно подготовимся к прибытию подкрепления, да и место у дома удачное для наблюдения за ... местностью.
  Переехали мы только через три дня. За это время, пока Петр занимался изготовлением чучел гарпий, Борк и Стрин, под моим присмотром, произвели зачистку подвалов, наняли прислугу и придали дому относительно жилой вид, то есть были замыты пятна крови, заменили сломанную мебель, а каменщики попытались заделать стенной проем. В общем, заняты были все, кроме меня. Я же все эти три дня, помимо текущих дел, пытался разобраться с подарком отца, что ждал меня на дне ларца с буквой Э. Если у Георга был перстень и записка - пояснение, что бы он его никогда не снимал, а потом передал в 20 лет своему сыну, то в моем лежал изящный женский перстень, а в записке было написано: - Одень кольцо своей невесте.
  А если я уже женат? Следует ли мне одеть кольцо Василисе, или не предпринимать ни каких действий и оставить все как есть?
   Чего проще,- положи перстень назад, закрой ларец и забудь про него. Так ведь нет, кольцо не давало мне покоя. И посоветоваться было не с кем. Братья готовили дом к переезду, Петр и Георг с детьми делали чучела, Поли и леди Ната все время шушукались и сидели на хозяйской половине.
  Да и с кем и о чем советоваться? А вопросов было несколько и моя врожденная или приобретенная подозрительность вновь проснулись во мне. Откуда существа из темного мира - агуане знали о моей жене? Вернее правильнее будет сказать,- откуда им известна Василиса? Я никогда не задавался вопросом,- откуда дева - кузнец появилась в той дремучей деревне, кем был её молотобоец и куда он потом делся? Почему Василиса ни разу не согласилась навестить свою родину и родственников, хотя я и предлагал это сделать? А её вещие сны и предсказания, которые всегда сбываются за исключением того самого - нить моей жизни оборвется после рождения дочери... А её связь с темным властелином, который по её словам является её предком? Хотя с другой стороны,- упрекнуть её мне не в чем. Она любит меня и Анну, помогает чем может в делах. Но почему тогда так неспокойно стало на сердце после того, как я взял этот перстенек в руки?
  На третий день я не выдержал: - Петр, распорядись, что бы нам оседлали лошадей, есть важный разговор наедине.
  Мы молча и неторопливо трусили в сторону лесного озера. Первым молчание нарушил я:
  - Петр, как тебе Василиса? Отрешись от того, что она моя жена, королева и все прочее. Как она тебе как человек, или она не совсем человек?
  - А я все ждал, когда же ты наконец заведешь этот разговор. Эндрю, по правде говоря, Василиса сделала из тебя настоящего короля,- спокойного, рассудительного, ответственного. И что из того, что она немножко не человек? Вы любите друг друга, у вас растет красавица дочь, скоро родится сын, вот и живите счастливо. А то что она немного не такая как все, так и ты тоже немного не такой. Ты хоть знаешь, что кто то из тех, кто не знает, откуда ты родом, пустил слух, что ты выходец из темного мира и якобы принц? И для этого есть все основания. Появился ты в Ньюкасле из ниоткуда, быстро превзошел всех в науках, полный курс прошел в два раза быстрее, нечисть тебя боится и избегает встреч с тобой. За короткий срок ты из простого универсала стал королем и всего добился сам и своим мечом. Вот и говорят, что ты восстал против порядков темного мира и стал бороться с ними....
  - Спасибо Петр за слова поддержки, но меня беспокоит другое,- я замолчал. А действительно, что меня беспокоит? - Я не могу это объяснить, но мне тревожно. Эта тревога поселилась во мне после того, как мы встретили агуане. Одна из них уж больно соблазняюще смотрела на меня, и предложила переспать с ней, тогда то я и сказал, что женат и что мою жену зовут Василиса. Петр, я видел ужас на их лицах. Ужас и страх. Пускай это было мимолетно, но они во - первых знают Василису, а во вторых поклонились мне как своему владыке,- подобострастно, заискивающе и умоляли, что бы Василиса ничего не узнала. При этом разговоре присутствовал Борк. Магистр, я уверен, Василиса имеет связь с темным миром. Завтра я возвращаюсь в королевство,- эта мысль пришла мне в голову совсем неожиданно,- Мой отъезд следует сохранить в тайне. У меня возникла мысль, что нас специально отвлекают от нашего мира и что самое главное должно произойти там. Я беру с собой Борка, а вы тут работайте как будто ничего не произошло. Всем будете говорить, что я уехал на разведку местности. Я постараюсь вернуться быстро, заодно проверю, как идет создание нашего прохода.
  Утром следующего дня, отправив 'подарки' его величеству Гермилу, мы отправились в свою новую резиденцию. В поводу мы вели заводных лошадей, которые я выпросил у Георга, сообщив ему, что собираюсь проехаться по дальним местам и весям и провести разведку, так что запасные лошади нам будут совсем не лишними. На развилке мы разделились,- Петр и Стрин отправились к дому астролога, а мы с Борком - в сторону столицы.
   Шли мы ускоренным маршем, на постоялые дворы заезжал только Борк и только для пополнения припасов. Используя заводных лошадей, мы прихватывали и часть ночи, отводя на сон и отдых всего 5 - 6 часов. Я торопился, словно неведомая сила гнала меня вперед. Лошадей мы кормили отборным зерном, понимая, что основная нагрузка ложилась именно на них. Через девять дней практически непрерывной скачки мы достигли столицы. Незадолго до этого, на одном из постоялых дворов, куда Борк заезжал за провизией, он повстречал первую группу универсалов из 7 человек, которые торопились к нам на помощь. А буквально в самых воротах мы чуть было не наткнулись на большую группу нашего резерва. Разведчики, чистильщики и универсалы торопливо покидали столицу и тоже направлялись в сторону замка барона Нешвил. С учетом первого отряда, это была уже внушительная сила. Время нашего возвращения я рассчитал так, что во дворце мы оказались уже достаточно поздним вечером. Оставив коней в конюшне и поручив их заботам конюхов, практически ни кем не замеченные, мы пробрались в кладовую и вскоре оказались в своем мире.
   Столь позднему визиту его величество король Гермин ни капли не удивился, быстро написал королевский указ о беспрепятственном использовании нами карет королевской почты и в этот же вечер, плотно перекусив прямо на кухне, мы продолжили нашу непрерывную скачку, но уже в более комфортных условиях. На одиннадцатые сутки, только мне известным тайным проходом, мы оказались во дворце.
  - Борк, держи меч наготове, я чувствую присутствие нечисти.
  Пробираясь через запутанный лабиринт коридоров, малоизвестными проходами, мы оказались у дверей покоев лорда Георга. Возле дверей стояла стража странного вида. Это были не люди. Это были какие - то человекообразные существа - их лица были заросшими до самых глаз, через отверстия доспехов клочьями торчала рыжая шерсть. Маленькие, словно пуговки глаза подозрительно рассматривали нас, но ни как не реагировали на наше приближение. Только когда мы подошли достаточно близко, они без всякого предупреждения напали на нас.
  Борк отстал от меня буквально на пару, тройку ударов. - Прибери трупы и постой на страже.
   - А если и там вам будет угрожать опасность? - Там все спокойно Борк, я ничего не чувствую.
  Открыв дверь и окинув взглядом гостиную, я сразу отметил отсутствие какой либо мебели. Комната была абсолютно пустой, не считая нескольких масляных светильников, закрепленных на стенах. В рабочем кабинете Георга было тоже самое, только светильники горели не все и в комнате царил полумрак, зато в спальне было светло как днем и я слышал спокойный голос Георга, который кому то или рассказывал или читал сказку. Открыв дверь я увидел странную картину - исхудавшая и грязная Анна с одной стороны, с другой Манти, сидели тесно прижавшись к лорду и внимательно слушали его рассказ о том, как я расправился с лордом темного мира - самим Они.
  - Так, не кричать, не шуметь, вести себя тихо, пока лорд Георг расскажет мне в двух словах, что тут произошло, когда меня тут не было.
  - Папа, - только и пискнула Анна, а Монти уже как кошка терлась возле моей ноги и тихонько порыкивала.
  - Я же говорил вам, что ваш отец спасет нас и придет на помощь, а вы не верили, а ещё принцессы.
  - Рассказывай Георг, только по существу и коротко.
  6.
  
  -Как только вы отбыли, королеву словно подменили. Сначала это было не очень заметно, она постоянно пропадала в своих новых покоях, а уж после того, как принцессы убыли к двору короля Гепмина, она отбросила всякое притворство. Сожалею ваше величество, но ваша жена не человек, она монстр в человеческой личине. Василиса под предлогом празднования Дня Рождения дочери вызвала её в Горное королевство, где посадила под замок. Во дворце стали пропадать строители и я вызвал ребят из Ньюкасла. Девочек удалось отбить и вывести отсюда большую часть людей. Дворец снаружи блокирован чистильщиками и универсалами, но только снаружи. На зачистку самого дворца сил сначала не хватало, а учеников на такое дело не отправишь. Часть нечисти прорвалась во внешний мир и сейчас её разыскивают и уничтожают, но основная масса сосредоточилась здесь. Василиса уже несколько раз пыталась проникнуть в светлый круг и открыть черный камень сама или посылала своих слуг из бездны, но у неё ничего не получилось. Подобные попытки она предпринимает каждый день, отправляя туда все новых и новых монстров, но какая - то сила уничтожает их по одному и целыми отрядами.
   Я признательно погладил Манти по львиной гриве и она как кошка замурлыкала от удовольствия, а Георг продолжил: - Мы попались довольно глупо, я выводил девочек через боковой выход, а там нас уже ждала Василиса. Она применила какую то новую магию и в результате мы оказались в моих покоях. Ни она ни её слуги сюда проникнуть не могут, Манти защищает нас, но и у нас выйти отсюда не получается. Питаемся тем, что добудет Манти. Вокруг дворца, насколько мне известно, собираются универсалы со всего королевства, но и королева не дремлет, копит силы. Если коротко, то это все, а теперь я готов ответить на ваши вопросы.
  - Папа,- вмешалась Манти,- я ничего не могу сделать. У неё сила не нашего и не моего мира. Но и она ничего не может сделать с нами, вот и сидим взаперти, а ещё она почти все продукты закрыла своей магией и они теперь недоступны.
  - Анна, ты как? - Всё хорошо пап, только постоянно есть хочется. - Придется немного потерпеть, вот наведем порядок и все наладится, а пока вот вам с Манти немного леденцов, я вез их вам в подарок.
  Георг, что со строительством нового прохода в верхний мир?
   - А ничего, строить его даже не приступали. Весь материал перевезли в одно место и там оставили.
  - Где сейчас Василиса? - Скорее всего в тех покоях, которые вы для неё создали перед самым своим отъездом. Именно оттуда начали появляться нечисть и всякие твари .
  - Хорошо, поскучайте ещё немного, я за вами пришлю или передам еду сюда.
  - Пап не уходи, нам страшно без тебя. - Анна, все будет хорошо, я скоро вернусь. Нет Манти, ты останешься здесь на охране, а я от дверей заберу сэра Борка, он мне будет нужен для координации наших действий. Георг, девочки, до встречи.
  Я торопливо вышел из спальни, что бы не видеть этих заплаканных детских глаз.
  - Борк, дорогу сюда запомнил или надо немного проводить? - Лучше проводить, а то я заблужусь в коридорах. - Тогда пошли, а по дороге я проинструктирую тебя.....
  - Ты все понял? Во внутрь дворца глубоко не лезьте, главное побольше шума от штурма и зачистки.
  - Да милорд, я все понял. А почему нельзя в глубь? - Там сильная магия, это я к ней нечувствителен, а вам придется туго, так что пока я её не обезврежу, вам там делать нечего. Ослабление или полное уничтожение магии вы почувствуете. Не забудь прихватить с собой еды для принцессы и лорда Георга, когда будешь пробиваться к его покоям. Ну все, дальше все время поворачивай только в левые проходы, а обратно только в правые. Удачи и успехов.
  Мы расстались. Борк ушел готовить штурм дворца, а я запутанными переходами прямиком направился в малый тронный зал. Нечисти во дворце действительно было полным полно. И чем ближе к королевским покоям, тем чаще она попадалась. Радовало только то, что это были одиночки и они не принимали меня всерьез. Конечно, тревогу они подняли, но вряд ли по такому пустяку, как одинокий универсал, осмелятся потревожить сон Василисы среди ночи. На этом и строился весь мой расчет. До зала я добрался почти что без помех, а вот что бы проникнуть в него пришлось помахать мечом, но и тут мне на руку сыграл фактор неожиданности. Когда я уселся на трон, весь пол был устлан большими и маленькими монстрами и всякими тварями. На голове моей засверкала корона и я с облегчением вздохнул,- первая часть моего плана удалась. Первым делом я пожелал, что бы покои которые были созданы мною для якобы будущего сына,- исчезли и все вернулось к тому виду, что был перед этим.
   Ответом мне был дикий вопль и крик Василисы: - Кто позволил, кто допустил!!! А вскоре и она сама явилась передо мной. Расстёгнутый халат, прозрачная сорочка и ...никакого живота. Все таки эта стерва была очень красивой. Я с удовольствием разглядывал её и улыбался.
  - Ты вернулся, как, почему? Тебе удалось незамеченным проникнуть в зал и даже сесть на трон? Это тебя не спасет. Я слишком долго ждала и готовилась к этому и не позволю, что бы какой то человечишка помешал возвращению настоящего властелина всех миров.
  А я продолжал молча смотреть на неё и улыбался, потом достал из кармана перстень из ларца; - Отец хотел, что бы этот перстень одела и носила моя невеста, но так как я уже женат, а его волю надо выполнить, - не желаешь его одеть или хотя бы примерить?
  Я быстро встал с трона, сбежал с возвышения и положил перстень на пол, а затем вернулся на свое место.
  - Перстень, какой перстень? Ты что не понимаешь, что угодил в ловушку и живым тебе отсюда не выбраться? - Василиса, воля отца для меня священна. Не принуждай меня к тому, что бы я отрубил тебе руку и силой одел перстень.
   Не спуская с меня глаз она подошла к кольцу, провела над ним несколько раз руками, совершая какие то пассы, потом потрогала его носком туфельки, щелкнула пальцем и возле неё возникла какая то тварь: - Подними перстень и подай мне его,- приказала она.
  - Перстень как перстень, без всякой магии и подвоха. Зачем он мне?
  - Воля отца священна для меня,- повторил я ещё раз, одень или примерь его.
  - Вот ещё, ты враг,- и она отбросила перстень в сторону. Я протянул руку и он, не коснувшись пола, оказался на моей ладони.
  - Я хочу знать, как умерла настоящая Василиса?
  - Он хочет знать, посмотрите на него,- и собравшиеся за её спиной монстры подобострастно засмеялись. - Она умерла так как и предсказывала, сразу же после рождения дочери, а я завладела её телом. Пять долгих лет я ждала момента, что бы рассчитаться с тобой за все унижения, которые я должна была переносить от каких то никчемных людишек. И вот время пришло, я сбросила с себя оковы твоего колдовства, как только ты покинул королевство. Все равно, рано или поздно, но я доберусь до черного камня, и мой властелин вернется в этот мир, что бы по праву занять трон, который принадлежит ему.
  Я на мгновение прикрыл глаза, а когда открыл, то заметил, как в глазах Василисы мелькнул страх.
  - Ты что наделал?
  -Закрыл все твои порталы с темным миром, что бы нечисть не смогла никуда спрятаться. Слышишь шум и лязг? Это полторы тысячи универсалов и чистильщиков приступили к зачистке дворца. Спасибо тебе, что собрала её всю здесь и нам не придется её разыскивать по всему королевству.
  - Ты знал, ты всё это специально подстроил! - её голос сорвался на визг. - И почему сила ко мне вернулась тогда, когда тебя не было рядом? С каким бы наслаждением я перегрызла тебе горло, когда ты своими грязными слюнями мусолил мое тело.
  - Это не твое тело,- устало ответил я,- и целовал я не тебя, а свою королеву. Какую смерть выбираешь? От моего меча или в попытке открыть черный камень для своего властелина?
  Она не ответила и подала сигнал к атаке своим слугам. Мне даже не пришлось вставать с трона, все монстры и твари один за другим сгорели в ярком огне и только противный запах горелой шерсти и мяса наполнил малый тронный зал. На полу остались лишь небольшие горстки пепла, которые подхватил невесть откуда взявшийся ветер и куда-то унес.
  - Неужели твой властелин, как ты его называешь, не предупредил тебя? Истинным властелином всего сущего является только тот, кто владеет троном горного короля. И вернуться в этот мир и в этот дворец он мечтает только для того, что бы вновь обрести могущество. Но увы, он опоздал, трон занял я. А ты помнишь, как умирала Веста на этом троне? Вижу помнишь, ещё бы, ведь это наверняка ты была в её теле. Несколько секунд и вся жизнь прошла в мгновение ока.
   Я встал с трона и обнажил клинок: - Что ты решила?
  Василиса с криком бросилась во внутрь светлого круга, только ошметки полетели в разные стороны, а я с ожесточением и ненавистью стал рубить черный дым, что появился над кругом и качнулся в мою сторону. Вонь стояла невыносимая, но свежий ветерок вскоре разогнал её. А я вернулся на трон и пожелал, что бы в покоях Георга появилась еда, но не очень много, и обязательно сырое мясо для Манти.
  Только через полчаса в зал, запыхавшись с разных сторон, ворвались несколько универсалов во главе с сэром Борком. - Ваше величество, сопротивление мы встретили только на входах во дворец, а чем ближе к тронным залам, тем неприятнее запах, кучи пепла и все. Сейчас идет зачистка остатков нечисти.
  - Ну вы же знаете сэр Борк, какой я жадный. Где девочки?
  - Я бы не сказал, что они так уж голодные, у них полные подносы в покоях лорда Георга, а сейчас они спят. Покои охраняет усиленная стража. А что стало с королевой?
  - Запах чувствуешь? - Запах нет, а вот вонь - да. - Ну тогда тебе все понятно?- Борк кивнул головой.
  - Ваше величество, я тут перекинулся парой слов с ребятами, многие хотят попасть в верхний мир и поучаствовать там в охоте, а то тут скоро совсем делать будет нечего. Одна мелочь осталась, а с ней и чистильщики справятся.
   - Борк, к этому вопросу мы вернемся чуть позже. Назначаю тебя старшим по зачистке дворца, это сейчас более важное задание, чем все остальное....
  Я шел к покоям Георга и размышлял, бредовая идея крутилась у меня в голове и ни как от туда не уходила. Здесь мы подчистим, все что происходит в верхнем мире, сделано для того, что бы отвлечь мое внимание, а значит, что бы проблему решить раз и на всегда, то следует наведаться в темный мир и нанести удар туда, где его меньше всего ждут. Да и хватит нам обороняться, пора и самим напасть.
  Охрана беспрепятственно пропустила меня в покои. Когда я вошел в спальню, Манти открыла один глаз, потянулась и вновь разлеглась в ногах у Анны. Аккуратно сложенное на спинку стула платье и чулки, даже лента для волос была свернута и уложена отдельно,- да, девочка становится аккуратисткой, вот что значит провести некоторое время без служанок и все делать самой. Георг спал в кресле и я только сейчас заметил, как он устал и даже постарел. К счастью все теперь позади. Я тоже уселся на свободный стул, вытянул уставшие ноги, стал дремать и незаметно заснул.
  Проснулся я от негромкого покашливания, больше похожего на порыкивание и громкого шепота: - Видишь, он уже зашевелился? Я же говорила тебе, что так лучше его разбудить, чем спрашивать,- Пап ты ещё спишь?
  Я открыл один глаз - Анна, уже одетая, сидела на кровати и пыталась причесаться, Манти тоже с одним прикрытым глазом лениво следила за Анной. - Привет девочки, а где лорд Георг?
  - Сбежал,- рыкнула Манти,- сказал, что посмотрит что и как там и сбежал. Ладно если б на кухню, а то видите ли, ему надо посмотреть порядок в наших покоях, а нам и здесь неплохо, правда Анна?
  - Не получается, пап, а если я покороче постригусь, ты ругаться не будешь? - Конечно буду, где ты видела принцесс с короткими волосами? - Но вот у Манти короткие.... - А ты видела, что бы она их стригла?- нашел я что ответить. Дочь тяжело вздохнула и с мученическим выражением лица стала опять терзать свои волосы. В это время открылась дверь и в спальню вошел жизнерадостный сэр Георг в сопровождении нашего лейб - медика сэра Брекли.
  - Ваше величество, девочки, на что жалуемся? Первым ответил я,- Есть хочется. - И мы тоже, и мы тоже проголодались....
  - Завтрак уже готов, почти все слуги вернулись во дворец и преступили к своим обязанностям, девочек ждет горячая вода, чистая одежда для Анны и новая ленточка для Манти. Ваше величество, ваши покои тоже проверены и там наведен порядок. Начальник вашей охраны доложил что зачистка дворца завершена, непроверенными остались только заваленные коридоры, которые ещё не разбирали. Я тут составил список первоочередных дел, которые надо будет рассмотреть на ближайшем заседании королевского совета. Изволите сразу ознакомиться или непосредственно на заседании?
  - Лорд Георг, передайте этот списку нашему дорогому сэру Брекли, пусть и он туда внесет свои предложения, а то будете по очереди пить из меня кровь...
  Доктор даже не слушал о чем мы говорили с Георгом, а внимательно осматривал уже Манти.
  - Ну что я могу сказать,- девочки здоровы, налицо небольшое недоедание, а так в целом все хорошо. Теперь им надо хорошенько помыться и привести себя в порядок. Кстати, лорд Георг, там ваша жена с вашей же дружиной появилась под стенами крепости. В её положении подобные прогулки нежелательны. Так что до разрешения от беременности ей придется пожить у вас под моим присмотром....
  В покои сунул голову сэр Борк: - Ваше величество, вам лучше пройти в свои покои и самому взглянуть на то, что мы там нашли.
  - Иду, а заодно и вымоюсь с дороги и тоже переоденусь. Всем до встречи через час за завтраком....
  - Вот смотрите милорд, - и жестом фокусника Борк откинул с пола ковер, что лежал с моей стороны ложа. В груди у меня похолодело. Как раз в том месте, где мои ноги обычно касались пола, когда я вставал, находился центр портала. Ошибиться я не мог, этот рисунок я мог нарисовать даже с закрытыми глазами, а Борк продолжал: - Рисунок не закончен, не хватает полукруга, который замкнет контур портала. Эта ловушка готовилась для вас милорд, и, возможно, среди слуг или служанок есть тот, кто должен будет провести последнюю черту. Рисунок нанесен совсем недавно, дней десять назад, краска свежая, а самое главное, у вас под кроватью стоит баночка с кисточкой и ясно, что её туда поставили буквально на днях. Прикажите проверить всех, кто имеет доступ в ваши покои?
  - Ни в коем случае Борк, главное не вспугнуть птичку. Мне кажется, что мы столкнулись с новой разновидностью представителей темного мира,- мы их не чувствуем, вот и надо разобраться в чем тут дело. Я ведь, после того как в Василису вселился демон, долгие годы провел с ней бок о бок. Лорд Георг уже назвал вас начальником моей охраны, так тому и быть, подберите десятка три универсалов и человек пять толковых разведчиков. Моя охрана имеет право ежедневно перед моим сном проверять мои покои, после произошедшего это никого не насторожит. А охрана на дверях должна четко отслеживать кто, когда сюда входил и с какой целью. Разведчиков лучше возьмите из выпускников, у них более свежее восприятие нечисти чем у тех, кто уже работал с чистильщиками. А сейчас быстро идите завтракайте и разберитесь, где тот домик, который привезли со старого прохода в верхний мир из прежнего Ньюкасла. Нам по зарез нужен свой проход.
  Завтрак проходил под неумолкаемый разговор принцессы с Манти, они опять спорили. Анна настаивала на том, что коль её принудительно заставляют мыться, то и Манти должна пройти через эту процедуру, а не ехидничать в углу. Мантикора же, как представитель кошачьих, воду терпеть не могла и всячески её избегала. Как только они позавтракали, встали из за стола и исчезли за дверью, лорд Георг нейтрально поинтересовался: - Кто займется воспитанием принцессы? Если хотите, я могу подобрать достойную кандидатуру из числа проверенных людей.
  - Спасибо Георг, я над этим ещё не думал. О своем решении я сообщу вам позже. Как самочувствие вашей жены? - Отличное, - с утра она уже устроила мне скандал. Видите ли пятидесятилетняя Фаина слишком молодая служанка, что бы прибираться в нашей спальне и требует её заменить. Так что у нас все в порядке. А как вы милорд?
  - Пока тяжело. Осознавать, что тот, с кем ты прожил в любви согласии долгие годы, вдруг оказался предателем,- достаточно тяжело. Но я то ладно, я переживу, а каково девочкам? Боюсь, у них может развиться комплекс недоверия к людям.
  - Моя драгоценная супруга, и тут я с ней полностью согласен, советует вам, на время, отправить принцесс в какую-нибудь близкую ко двору семью, в которой растут свои дети....
  - Нет, больше никуда я их отправлять не буду. Анна будет постоянно при мне, а её воспитанием, пожалуй, займется магистр.
  - А разве вы не планируете вернуться в верхний мир? - Планирую, и Анна пойдет туда со мной. Кстати, они уже там побывали и уже успели навести шороху во дворце короля Гермила. Просто я надеюсь, что нам удастся установить свой проход, привязать его к определенному месту, которое будет под полным нашим контролем, и тогда перемещения из одного мира в другой, будут происходить без всяких проблем и не занимать много времени.
  Сразу же после завтрака мы с Борком отправились осматривать место, куда были доставлены остатки того, что раньше было домиком для перехода. Куча хлама, бревна и доски представляли из себя жалкое зрелище. К тому же у меня не было уверенности, что часть материала не была растащена новыми хозяевами крепости.
  - Борк, вы начали подбирать людей в свою команду? - Ещё нет милорд.
  - Поторопитесь, и учитесь делать несколько дел одновременно. Именно ваши люди, в обстановке строгой секретности, займутся строительством нового портала в верхний мир. Этим людям вы должны доверять как себе.Идите, займитесь предварительным отбором, а я пока подыщу место, где мы его разместим.
   Когда Борк ушел, я сел на одно из бревен и стал думать - размышлять. Портал конечно хорошо, но вот создать бы рисунок, который мог переносить из нашего мира в верхний и обратно. Ведь он практически всегда будет под рукой. Его, при желании, можно будет и мечом на земле нарисовать, и углем на полу.... Надо будет тот охотничий домик как следует проверить. Как то слабо вериться в то, что астролог не вел ни каких записей. Наверняка вел, просто он их спрятал достаточно хорошо.
  Мне пришлось вернуться к светлому кругу, что бы осуществить свою задумку. Если исходить из того, что желания, которые не исполнялись ежедневно, накапливались, то я мог сделать с помощью короны очень многое. И я начал делать....
  Перво-наперво, я сделал новый коридор, который вел на склон одного из распадков и расчистил там площадку для строительства. Коридор закрывался каменной плитой, открыть которую, пока мог только я. Затем я воссоздал комнату Василисы, но убрал из неё всю мебель и прочие вещи, о которых она мне говорила, а разместил свои. Там будет моя новая спальня и покои. А старая станет большим рабочим кабинетом и залом для заседаний королевского совета....
   Откуда то вынырнул Георг и я услышал его громкий шепот, - типа, я вам не мешаю, но и вы не забудьте: - Крепостная стена, ваше величество, крепостная стена.
   Я поморщился, вот же привязался со своей стеной, да на, забери и отстань. Так, а Брекли откуда здесь взялся, ему то что надо? Немного переделать хоспиталь и даже рисуночек уже готов?
  - Кстати док, а где ваша очаровательная дочурка - леди Гала? - Помогает мне в хоспитале, в последнее время между ею и кхм, кхм, пробежала черная кошка и она сбежала из дворца. - А где сэр Ноут? - А сэр Ноут , в свою очередь, сбежал от моей дочурки в Фангорию.
  - Вызовите свою дочь, пока я нахожусь здесь, пусть займется воспитанием девочек. Они друг друга стоят, посмотрим, кто быстрее сломается....
  -Ваше высочество, пощадите, она же единственный мой ребенок, ей может быть нанесена непоправимая травма и я могу остаться без внуков. - А кому сейчас легко док? Хотя если вы настаиваете, я отправлю девочек к вам в хоспиталь.... - Нет, нет, леди Гала к вечеру уже будет здесь, я сейчас же немедленно распоряжусь....
  Так и от этого избавились, что там дальше по плану?.... Интересно, я все желания использовал, или у меня ещё пара - тройка остались?
  - Сэр Борк, в ваш отряд должны входить только неоднократно проверенные схватками универсалы, у меня возникла интересная мысль, и ещё, каждый из них должен уверенно пользоваться луком. У них есть несколько дней, что бы потренироваться между делом. Так говорите, что весь материал перенесли в распадок? Прекрасно, убирайте людей от туда и закройте каменную плиту, как это сделать, я вам уже показывал.
  Выждав некоторое время, достаточное для того что бы на месте никого не оказалось, и если меня постигнет неудача, то не будет свидетелей, я приступил к созданию домика. Интересно, дело в материале или в чем то другом? Честно говоря, саму избу я не запомнил, а вот комнату, в которой осуществлялся переход - помню хорошо. Такую же комнату надо будет попытаться создать и в охотничьем домике. Интересно получится или нет?
  На точное восстановление комнаты я потратил более часа, вспоминая все до малейшей детали, даже наличие сучков в досках. Теперь передо мной встала нелегкая для решения проблема,- самому проверять, что я на создавал, или отправить кого другого? К решению я так и не пришел и в сопровождении Борка и пяти его людей отправился в распадок.
  Избушка как избушка - временное пристанище охотника. Первым туда вошел один из универсалов моей охраны и буквально тут же вышел..., но в сопровождении улыбающегося магистра.
  - Я знал ваше величество, что вы что-нибудь да придумаете, а уж когда в зале перед лестницей в башню неожиданно появилось странное сооружение в виде знакомой мне избушки, но только без крыши, то я сразу же понял в чем тут дело и стал ждать посланца с вашей стороны. Вы вовремя закончили строительство портала. Люди графа Алези, судя по всему, готовятся к нападению на нас. По крайней мере, он собирает своих вассалов и их дружины в один кулак. И уже сейчас они имеют значительный численный перевес над нами.
  - Борк, немедленно собери всех, кто окажется под рукой и отправь к магистру на усиление, а заодно прихватите и дружину лорда Георга и его самого. Надо показать графу, что мы его не боимся. Лорд Петр займитесь переправкой лошадей, у вас это хорошо получается и распорядись, что бы мне и девочкам приготовили комнаты, мы возвращаемся в верхний мир. Да, и не забудьте распорядиться, что бы лестницы закрыли помостами, иначе от лошадиных копыт наши лестницы придут в плачевное состояние.
  Магистр, сколько людей мы здесь имеем?
  - В настоящий момент, не считая меня и Стрина одиннадцать универсалов, шестнадцать чистильщиков и шесть разведчиков. К сожалению двух чистильщиков мы уже потеряли. Они попали в засаду и хоть дорого продали свои жизни, спасти их нам не удалось.
  - Незнакомая нечисть? - Я бы так не сказал - люди Алези. Наши ребята попали в засаду, когда мы подоспели на помощь, было уже поздно. Они получили ранения не совместимые с жизнью, хотя если б здесь был наш кудесник - лекарь, то возможно их бы и удалось вытащить.
  - Откуда узнали, что это люди Алези? И докладывайте нормально магистр, почему мне приходится вытягивать из вас каждое слово клещами?
  - Мы взяли пленных, шесть человек. Все из дружины графа. Они признались, что получили приказ наблюдать за нами и при возможности напасть. Чистильщиков атаковал отряд из двух десятков воинов, ни один не ушел. Пленных повесили в виду замка графа. После этого он стал собирать свои силы.
  Он, может быть, и ещё чего многое мог рассказать мне, но я оборвал Петра. - Магистр, приступайте к усилению нашего отряда. К вечеру сосредоточение сил должно быть закончено.
  Я огляделся,- А где Борк? - Отправился на разведку выдвижения маршрута от крепости к переходу. Он сказал, что такой массе воинов нечего делать во дворце.
   Я поморщился. Это был недостаток всех универсалов и мой в том числе,- мы предпочитали все делать сами, не очень доверяя другим. Нет, я конечно уже немного победил эту привычку, и часть своих обязанностей взвалил на плечи своих помощников, теперь придется учить этому и других....
  Во дворце все кипело, шипело и крутилось. Весть о том, что набирается большой отряд для похода в верхний мир, мигом облетела все закоулки. Магистр, как самый умный из моих советников, старался не попадаться мне на глаза, что бы не получить очередное поручение, зато лорд Георг был тут как тут.
  - Лорд, вы уже формировали из универсалов и чистильщиков некое подобие воинских отрядов, наступила пора проверить их в деле, а заодно определить, чему вы и ваши люди их научили. Из вашей дружины отберите две сотни самых лучших и передайте их магистру, он проведет их через портал.
  - В моей дружине собраны все самые лучшие,- буркнул лорд, а я как будто и не слышал,- И сами оденьте нормальные доспехи, побогаче. В схватках вам все равно участвовать не придется, а вот вести переговоры и представлять наше королевство,- вполне возможно.
  - Ваше величество, вы что, хотите сказать, что я буду прятаться за спины своих людей?
  - Лорд Георг, вы сейчас выступаете не как военачальник, и без вас найдется кому помахать мечом, а как член королевского совета, наделенный немалыми полномочиями. А будете противиться королевской воле, я отправлю с вами в поход и вашу жену, тонко намекнув ей о тех соблазнах, что могут вас ожидать в верхнем мире. Тогда боюсь, вам из нашего импровизированного замка и шага сделать не дадут. Так что или добровольно, или в принудительном порядке,- что выбираете?
  - Я подчиняюсь грубому насилию, давлению и неприкрытому шантажу. И это наш король? Вы чудовище, ваше величество.
  - Так мне звать вашу жену? - Я же сказал, что согласен играть роль вашего представителя, чего вам ещё надо? - Вот и прекрасно Георг....
  Обедал я практически в одиночестве, не считая неразлучной парочки, которая вынырнула откуда то вся перепачканная, но довольная. После умывания и переодевания, мне по большому секрету сообщили, что в дальнем коридоре есть дверь, которую никто не видит кроме Манти, а за ней столько интересных вещей....
  7.
  
  Скорей бы леди Гала появилась, что бы сбагрить ей эту банду под присмотр, а дверь меня действительно заинтересовала. Я прошел в зал круга и сел на трон. Как же ещё многое о своем дворце, да и королевстве я не знаю. Сосредоточившись, я пожелал, что бы в моем рабочем кабинете на столе оказались все сохранившиеся летописи горного королевства, а также спрятанные и уцелевшие записи последнего правителя. Каково же было мое разочарование, когда на столе я нашел всего два обгоревших фрагмента какой то рукописи. На одном можно было разобрать часть текста: - 'Скопление негативной энергии может привести.....важное средство в борьбе с.... Надо с осторож..., - последняя строчка обрывалась словами ,- демон преисподней'.
  Второй текст был ещё не понятнее, но более интригующим, так как касался сверкающей короны: - ' Короне присущи..... Не снимать.... Только достойный войдет....'
   И это все, что осталось от славной истории королевства? А где же записи колдуна? Вывод напрашивался сам - или он их не вел, или все уничтожил. А я то наивный думал, что прочитаю, и все тайны дворца узнаю. Придется самому посмотреть что за дверь....
  В сопровождении Борка, пятерки его воинов и неразлучной парочки, которая гордилась своим высоким положением королевских проводников, мы отправились в 'поход'. К моему удивлению, идти пришлось совсем недалеко. Таинственная и невидимая дверь оказалась обыкновенной дверью в кладовую, где хранился уборочный инвентарь, тряпки, швабры, веники и ведра. Однако Манти, а за ней и Анна подошли к боковой стене, мантикора что то мурлыкнула и перед нами действительно оказалась слегка светящаяся дверь. Не успел я ничего сказать, как они нырнули в дверной проем и исчезли из виду. Пришлось и мне последовать за ними, так как ни Борк, ни его люди не смогли преодолеть эту преграду.
  За дверью оказалась даже не комната, а большой зал, весь заставленный действительно странными вещами. Складывалось впечатление, что сюда прятали все диковинные вещи, которые когда - либо находили и назначение которых было неизвестно. Как молния мелькнула мысль, что все эти вещи из других миров, в которых побывал колдун, или куда могли дотянуться его загребущие лапы. Если это так и моя догадка верна, то, значит, он имел возможность путешествовать в иномирье, и их значительно больше, чем три нам известных.
   А девчонки уже во всю ковырялись в странных вещах, внезапно Анна заверещала, я выхватил меч и мгновенно оказался возле неё. Но Манти вела себя спокойно, ни куда не исчезала и понял, что иоя тревога оказалась напрасной. Анна нашла обыкновенную куклу, сделанную из странного мягкого материала, при нажатии на неё она пищала и тоненьким голоском говорила 'мама', а вскоре Манти принесла в зубах интересную игрушку, тоже куклу, но мама она говорила только тогда, когда ей положишь на спину, и к тому же нормальным голосом. Анна тут же затеяла обмен и забрала эту куклу себе, а Манти всучила мягкую и писклявую. Но та была очень довольна,- нажимаешь зубами, она пищит, отпускаешь, говорит 'мама'.
  Обходя этот зал по периметру, и рассматривая всякие диковинки, я обратил внимание на то, что в центре зала было пустое место. Подойдя поближе, я там обнаружил под толстым слоем пыли странные знаки, назначение которых было не понятным, а сунувшая сюда нос Манти пояснила, что от них веет сильной магией, но она пока не опасна.
  - Послушай, обратился я к ней, а кто может кроме тебя видеть эту дверь и входить в этот зал?
  - Ты папа можешь, Анна может, ты, потому что на тебе корона, сестра, потому что она твоя дочь, а больше наверное никто. А почему ты спрашиваешь?
  - Видишь ли Манти, эта комната таит в себе скрытую угрозу и очень большую для Анны. Я это чувствую. - Так запрети ей сюда входить, или закрой дверь своей печатью.
  - Но если я ей запрещу, то и тебе придется тоже запретить. - Ну и что, здесь для меня ничего интересного нет, а магии здесь много и она не вся мне нравится, так что можешь закрывать...
   Этот зал я решил оставить для себя и попробовать разобраться с этими находками в спокойной обстановке. И вообще, надо вернуться в тронный зал и сделать все тайные комнаты доступными только для меня и для Анны с Манти, но с возрастными ограничениями. Так я и поступил.
  Анна не очень расстроилась, когда я поставил её перед фактом, что до пятнадцатилетия дверь для неё окажется закрытой, новизну находка для неё уже утратила, а во дворце было ещё столько неисследованных уголков.
  Ближе к ужину появилась леди Гала и я с облегчением вздохнул. - Девочки, на все время, пока мы будем находиться во дворце и до моего особого распоряжения, леди Гала займется вашим воспитанием. Ведите себя как подобает принцессам.
  На ужине Борк доложил мне, что в верхний мир переправлены три первые сотни из тех отрядов, созданием которых занимался лорд Георг, а также более сотни его дружинников с лошадьми. Сейчас произошла заминка и в срочном порядке изготавливают новый помост на лестницы, магистр убыл наверх, но к ужину обещал быть.
  Петр вернулся жизнерадостным, с веселинкой в глазах, тут же уселся за стол и с удовольствием стал есть: - Эх милорд, жаль вы не присутствовали, это было так весело. Представляете, из не очень большого дома выходят один за другим десятки воинов, и так около трех сотен, я просто не считал. Тогда уже разведчики Алези отправили двух гонцов к графу, а когда из дома один за другим появилась сотня прекрасно вооруженных воинов в броне и с лошадьми в поводу, то они просто на просто в испуге ускакали.
  - Оставшиеся две сотни тоже надо туда переправить,- сказал я ворчливо,- и позаботится об их пропитании. Если надо, возьмите кухарок с нашей кухни.
  - Будем штурмом брать крепость Алези? - понимающе спросил магистр. - Если удастся, то обойдемся без штурма. Мне главное убедиться, что у него нет портала, через который в верхний мир могут проникать демоны и всякие твари. Ну и с самим графом поквитаться за наших людей....
   В хлопотах прошел весь вечер и освободился я только около полуночи. Стражники проверили мою спальню и я наконец то вздохнул спокойно,- можно отдохнуть и расслабиться, но не тут то было.
   В спальню буквально ворвался начальник моей вновь созданной охраны: - Милорд, принцесс нет в своей спальне, их постели не разобраны.
  - Комнату леди Галы проверяли? - Да, её тоже нет на месте. - Поднимайте дежурную сотню и все на поиски, я в тронный зал. Однако не успел я одеться, как стражник доложил,- Нашли ваше величество, они на кухне смотрели как горит огонь в печи, сейчас направились в детскую укладываться.
   Гора с плеч, желание тут же пойти и разобраться, в том числе и с их воспитательницей, я с трудом подавил в себе, отложив это мероприятие до утра. Однако желание спать пропало окончательно и, в сопровождении пяти охранников, я отправился в верхний мир, проверить, как расположились люди, всем ли обеспечены. При обходе я убедился, что в лагере все в порядке, охрана на месте, люди и кони отдыхают. Петр самым бесстыдным образом дрых в одном из шатров возле нашего штаба, я распорядился постелить и себе в этом же шатре и тоже завалился спать.
  Утром, как обычно проснулся рано, магистра в шатре уже не было и его голос доносился откуда то с окраины лагеря, а вскоре и он сам подошел: - Поймали лазутчика, пытался проникнуть в наш лагерь и все вынюхать, а ещё заявляет, что имеет важные сведения для вас милорд. Сразу повесить или сначала допросить?
  - Давай его сюда, разведчики проверили его? - Обижайте ваше величество. И проверили, и обнюхали, и ощупали с ног до головы. Чистый.
  Я сидел на небольшом складном стульчике и лениво наблюдал как просыпается лагерь, как из нашего замка выносили котлы с уже сваренной кашей, как дежурные воины обихаживали, поили и кормили лошадей. Вскоре перед мои 'грозные' очи привели тщедушного мужичка в оборванной одежде. Он смело посмотрел мне в глаза и нагло заявил: - Я знаю как захватить замок графа врасплох. - Я тоже, что ещё, а то мне пора идти на завтрак.
  Мужичок растерялся и часто - часто заморгал глазами. Уже не так уверенно он продолжил: - Я знаю подземный ход, что ведет в замок. Я случайно видел, как сам граф и его слуги выходили оттуда.
  Я внимательно посмотрел на него: - Почему ты предаешь своего хозяина? - Он убил моего сына, а дочь забрал для потехи в замок. После того, что с ней там сделали, она сошла с ума, а потом её, как ненужную вещь, сбросили с крепостной стены,- проговорил он глухо.
  - Магистр, распорядитесь, что бы сведения этого человека проверили. Что ты хочешь за свое предательство человек?
  - Это не предательство, это месть, - глухо сказал он. Мне ничего от вас не надо. Я просто хочу вместе с вашими людьми войти в замок и там плюнуть в лицо графу, что бы он знал, что это я провел его врагов в его логово.
  - Хорошо, тебе дадут меч, доспехи и ты войдешь с первым отрядом. Магистр распорядитесь.
  Сразу же после легкого завтрака я распорядился вызвать лорда Георга, который и предстал передо мной через несколько минут. - Лорд, отберите из первого отряда пару толковых разведчиков и проверьте весь наш замок от крыши до подвалов на предмет наличия тайников. Меня в первую очередь интересуют все возможные записи и рукописи. Особое внимание обратите на башню. Я возвращаюсь, что передать вашей жене?
   - Передайте, что я её люблю и скучаю, и успокойте тем, что женщин здесь совсем нет.
  - Непременно передам....
  К моему великому сожалению, разобраться с ночными посиделками у кухонной печи мне не удалось. Вся троица вновь куда то исчезла, а потом круговерть повседневных дел так закрутила меня, что о своем желании поговорить с девочками и леди Галой я вспомнил только за ужином.
  - Анна, вы не хотите мне рассказать, чем вы сегодня были заняты? - Мы сегодня учились считать птиц, и я считаю лучше, чем Манти. - Птицы не вкусные, в них мало мяса,- тут же вклинилась в разговор мантикора,- и вообще, папа, зачем мне их учиться считать?
  - Затем, что обязанность принцесс - быть грамотными и уметь не только считать, но и ещё читать и писать. А что вы вчера в столь поздний час делали на кухне?
  - Милорд, - посчитала своим долгом вмешаться леди Гала, я рассказывала девочкам об опасности пожаров, а так как кухня была свободна только в такое время, то и пришлось нам немного задержаться. Но зато мы поспали днем. Все девочки, для вас ужин закончен, пожелайте спокойной ночи его величеству, и нам пора.
   Я тут же насторожился: - Вам пора - куда? - Перед сном я буду учить девочек безопасно пользоваться светильниками и факелами,- безапелляционно заявила она, показывая всем своим видом, что вмешиваться мне в воспитание девочек она не позволит.
   В это время появился Борк и проговорил мне на ухо: - Подземный ход проверили, он действительно ведет в донжон замка, ударный отряд для захвата готов, ждут только вашего приказа.
  - Кто возглавляет отряд? - Магистр. - Нет, передать мой приказ, - отряд возглавит ваш брат сэр Стрин, хватит ему прятаться за спину магистра. Пора учиться и самостоятельно действовать, я буду наверху через час.
  Леди Гала так и не дождавшись от меня ни какой реакции, к чему, видимо, готовилась, ушла устраивать пожар во дворце. Ровно через час я в своих, видавших виды, доспехах появился в сопровождении Борка и двух десятков телохранителей в замке у Петра. Он был мрачнее тучи. Увидев меня, он с решительным видом направился в мою сторону, что бы высказать все, что он думает о запрещении участвовать в захвате замка. Его гневную тираду я остановил властным жестом: - Стрелы с серебряными наконечниками готовы? Все, что есть, распределите поровну между моими ребятами и не забудьте оставить мне и себе. И лук, кстати, свой не забудьте прихватить, он понадобится. Петр сразу понял, что замышляется ещё что то, и это что то будет значительно серьезней, чем внезапный захват какого- то замка - крепости захолустного графа.
  Придирчиво осматривая свой небольшой отряд, я обратил внимание, что среди второго десятка была одна девушка. - Борк, почему она здесь? - Лучшая среди разведчиков, нечисть чувствует более чем за триста шагов,- отчеканил он.
  Только этого мне и не хватало. Оставить её во втором десятке, который предназначался для магистра,- значит напомнить ему о дочери, а перевести в свой,- значит обречь на верную смерть. Колебался я не долго. - Лучшую перевести в первый десяток, который пойдет со мной, второй десяток возглавит магистр Петр.
  А теперь друзья, я вам расскажу, что нам предстоит. Мы пойдем вторым или даже третьим отрядом в замок Алези. Наша задача найти портал в нижний мир, но не наш, в котором мы живем, а в тот, где обитают всякие твари. Хватит нам обороняться и ждать, когда на нас нападут, пора и самим показать зубы. Что и кто нас там ждет,- я не знаю, но в любом случае держаться всем вместе, уничтожать всех, кто встретится на нашем пути. Задача захватить важную в стратегическом отношении местность, откуда мы и начнем зачистку того мира. Лорд Георг подготовил около тысячи универсалов и чистильщиков, которые пойдут за нами, сейчас они заканчивают подготовку и ждут только команду. А идем мы через этот портал по тому, что здесь нашего нападения не ожидают, а внезапность половина успеха. У всех вас есть около часа написать письма родным и близким, и предупреждаю - без всяких подробностей.
  Петр, Стрин готов? Пусть начинает. Над6еюсь он не забыл, что его главной задачей является открыть ворота для нашей конницы, а не захват всей крепости в одиночку со своим отрядом?
  - Милорд, он все прекрасно знает. Хороший универсал, ответственный и самостоятельный, а главное надежный.
  - Ну, ну, магистр, вас послушать, так в Ньюкасле собрались все самые лучшие. - Ну что вы милорд, самые лучшие уже давно закончили школу и стали королями, а ведь какие то десять - двенадцать лет назад они таскали воду и рубили дрова... - Магистр, а вы знаете, что бывает за подрыв авторитета короля в нашем королевстве? - Ещё нет ваше величество, и что? - С сегодняшнего дня я назначаю вас ответственным за воспитание принцесс, а леди Гала станет вашей ближайшей помощницей,- произнес я мстительно,- и никаких отказов сэр Петр, иначе я сочту вас слабаком, что пасует перед трудностями.
  - Ваше величество, только не это. Хотите, я в одиночку захвачу крепость и перебью весь гарнизон?
  - Нет не хочу, это я и сам смогу сделать, а вы вот попробуйте воспитать малолетних разбойников, которые может быть вот в этот самый момент пытаются сжечь наш дворец, а леди Гала им в этом в меру своих сил помогает...
  Мы выдвинулись под покровом ночи к стенам замка Алези и стали ждать. Когда пришел сигнал к выдвижению конницы я не заметил, но все две сотни всадников, что были отряжены на захват замка, сорвались с места и ринулись к распахнутым воротам, возле которых уже горели предусмотрительно приготовленные факелы. Сам захват прошел до обыденного просто и даже буднично. Сказывалось превосходство наших воинов не только в воинском мастерстве, но и в качестве доспехов, умении действовать тройками и десятками.
  Графа взяли в его опочивальне, где он развлекался со своей очередной жертвой. Он даже не успел схватиться за меч, который к тому же висел где то на стене. Его охрану перебили почти полностью, а большая часть гарнизона предпочла сдаться на милость победителям. Демона, который вышел из Алези покромсали на мелкие кусочки и теперь передо мной стоял толстый пузан, с заплывшими от жира глазками и трясущимися руками.
  - Значит говоришь - решил стать властелином мира? - спросил я. - Демона сам пригласил, или кто помог? Он молчал и только затравленно озирался, словно надеялся на чудо. Я кивнул на него: - Пытать, пока не заговорить.
  Видимо граф панически боялся боли, так как тут же скривился, готовый заплакать от жалости к самому себе. Связанную женщину освободили от пут и накинули на неё покрывало. Пошатываясь, она встала с окровавленной постели и рывком бросилась к графу, вцепившись в его лицо. Он заверещал, кровь потекла по его щекам, своими пухлыми руками он пытался её оттолкнуть, но она вцепилась в него мертвой хваткой и только пара крепких воинов смогла предотвратить превращение лица в кровавое месиво.
  - Эта тварь уже замучил сегодня двух девушек, я была последним его развлечением на сегодня,- глотая слезы поведала она Петру. Все это происходило на моих глазах. Он отрезал сначала соски, потом грудь, распарывал живот и наслаждался агонией умирающих жертв, это его возбуждало.
  - Я расскажу, все расскажу, только уберите от меня это чудовище,- раздался внезапно визгливый и тонкий голосок, который ни как не вязался с жирной и откормленной фигурой бывшего властителя замка. Женщину увели, а граф, глотая слезы стал рассказывать:
  - 'Четыре года назад в мои руки попал старинный манускрипт, в котором описывались ритуалы вызова существ из странного мира и сообщалось, как подчинить их своей воле, что бы они выполняли любое желание своего хозяина. На нескольких своих доверенных слугах я попробовал и пусть не сразу, но у меня получилось. К тому же несколько человек я отправил учиться к разного рода колдунам и ведьмам. Обратно вернулся только один. Остальные исчезли. Я вызвал к себе могущественное существо и оно стало мне служить. Не знаю как, но со временем оно подчинило меня своей власти, а потом и вселилось в мое тело. С этого времени начались разного рода непотребства. Я млел от вида крови и страданий других людей, мне нравилось пытать и рвать на кусочки ещё живое тело своей жертвы. Со временем в тела моих близких слуг вселились подобные существа... Изредка сознание возвращалось ко мне и я ужасался содеянному... Своего сына я собственноручно распял и вырезал его сердце за то, что он пытался убить меня. Свою дочь я бросил в темницу, что бы сломить ей волю и потом насладиться её телом... Дальше больше, я вычитал как сделать постоянный проход в темный мир и изредка приглашал от туда разных чудовищ, которые держали всю округу в страхе и моем подчинении. Я стал вербовать себе сторонников среди соседей, и некоторые из них с удовольствием откликнулись на мое предложение. Но тут появились вы,- странные люди, которые не только не боялись моих слуг, но и с легкостью уничтожали их. Я стал собирать своих сторонников, что бы расправиться с вами, но не успел. Вы опередили меня. Манускрипт в моем кабинете, там за портьерой есть шкаф. Проход в подвале, возле темницы. Если сможете, то закройте его...' Он пытался сказать ещё что то, но горлом у него пошла кровь и как подкошенный он рухнул на ковер.
  - Повесить его,- распорядился я,- Все, что надо мы узнали. Провести полную зачистку замка, всех узников освободить и отпустить, приведите ко мне дочурку этого очаровательного толстячка, я решу, как поступить с ней. Этот замок станет на время моей резиденцией, а потом, со временем, здесь будет создано отделение Ньюкасла. В промежутках между бездельем, вам магистр, надлежит продумать все вопросы и подобрать кандидатов на руководящие посты. Хочу сразу же предупредить, свою, вернее нашу школу, разбазаривать не дам.
   Только к утру зачистка замка была закончена. По докладу сэра Стрина было уничтожено не менее двух десятков демонов и более десятка различной нечисти, что обитала здесь. Наши потери составили два универсала и три чистильщика, ещё четыре человека были ранены, но к счастью не очень серьезно. Возле прохода в темный мир была выставлена постоянная стража из четырех универсалов и одного разведчика, но пока от туда никто не пытался проникнуть в наш мир.
  Вскоре ко мне доставили дочь графа - худая, изнеможённая девушка с грязными, спутанными волосами, но гордым взглядом. Даже в таком виде, одетая в лохмотья, она умудрялась сохранять свое достоинство.
  - Вы моя пленница, что делать с вами я ещё не решил. Замок на правах сильного я оставляю себе, так что пока вас доставят в мой дворец и поместят под надежную охрану. Впрочем, я сам провожу вас туда. Петр, я домой на пару часов, готовь все к вторжению, после обеда начнем.
  В сопровождении своего десятка мы сначала отправились в охотничий домик, а от туда в мой дворец. Глаза своей пленницы я приказал завязать, так что она понятия не имела, где мы оказались.
  Ночью во дворце была пресечена попытка поджога детской комнаты, сгорели всего одно одеяло и покрывало, а в остальном все было в порядке.
  - Анна, Манти,- это моя пленница, позаботьтесь о ней, приведите её в порядок, найдите во что переодеть, встретимся за завтраком. Леди Гала, надеюсь ваши уроки по уничтожению дворца закончены, или есть ещё что то из того, что может его разрушить? Не стесняйтесь, говорите, я должен буду заранее отдать распоряжения перед тем, как на некоторое время покину вас.
   Леди Гала ничего не ответила, а только высокомерно задрала подбородок. - И приглядите за этой девчонкой,- продолжил я как ни в чем не бывало.- Её отца я повесил, а её освободил из темницы, но объявил своей пленницей, так что вряд ли стоит рассчитывать на чувство благодарности. Встретимся за завтраком. Леди, девочки, идите занимайтесь своими делами и моей пленницей, и развяжите ей глаза...
  Завтрак состоялся только через три часа, когда впору уже было готовиться к обеду. Я не стал дожидаться когда появится все мое семейство, а сел есть. Первой, в обеденный зал, вошла леди Гала, которая сходу одарила меня презрительным взглядом, за ней чинно Анна, Манти и молодая графиня. Я её с первого взгляда не узнал, да и со второго тоже. Чистенькая, ухоженная, с высокой прической, она стала даже как то ростом выше и немного старше. Я думал, что ей от силы лет четырнадцать, а тут передо мной предстала девушка семнадцати - двадцати лет, правда худущая, с синеватой кожей от недоедания и довольно миловидная. Первой разговор начала Манти. Своим рыкающим голосом она спросила: - Папа, а если она твоя пленница, нам с ней играть можно? И почему она меня боится? - Манти, она никогда не видела мантикор, кстати приглядывай за ней так же как и за Анной.
  - А она красивая,- вмешалась Анна, - только вся в синяках, пап это не от тебя ей досталось? А что она такого натворила? И прикажи ей разговаривать с нами, а то она все время молчит и молчит...
  8.
  
  Я удобно уселся на трон, тут же на голове засверкала корона, - и так, что мне ещё предстояло сделать перед тем как убыть в нижний мир? Вроде все самое необходимое я уже сделал. Наш лекарь стал прятаться от меня, так как я уже достал его своими инструкциями на все случаи жизни, а мне казалось, что самого главного я ещё не сделал и что то упустил. Я откинулся на спинку трона и прикрыл глаза, представляя перед внутренним взором весь свой дворец. Так, этот ещё неразобранный и неизученный коридор на всякий случай заблокируем, на все потайные и магические двери и проходы я уже установил свои печати. Вроде все, пора возвращаться в верхний мир, а то меня уже там наверное заждались.
  В зал вбежали принцессы, степенно вошли леди Гала и графиня. - Папа, мы пришли сказать до свидания,- выпалила Анна. А Кайса тоже принцесса?
  - Нет, принцессы вы с Манти, а эта молодая леди, которую зовут Кайса, графиня. - А она может стать принцессой? - рыкнула Манти.
   - Может, но только если станет женой принца или герцога. Девочки, а к чему такие вопросы? - Пап, но если она твоя пленница и мы за ней присматриваем,- значит она должна слушаться нас?
  - А вот на эти все ваши вопросы ответит леди Гала, а мне пора. Идите, я вас чмокну в щечку...
  Даже Манти подставилась под поцелуй, а я решительно встал с трона и уж было направился к проходу, как услышал рыкающий голос мантикоры: - А я тебе говорю, папа собрался в темный мир, где полно монстров и всякой гадости вроде демонов и нечисти.
  От неожиданности я остановился и повернулся к принцессам: - Манти, откуда тебе это стало известно? - Ни откуда папа, просто ты собрал много серебра и отправил его к деду. Столько серебра здесь не нужно и у того короля, к которому мы случайно попали в гости, тоже, а значит ты собрался туда, где много всяких тварей,- а это только в темном мире. К тому же вокруг дворца собралась тысяча отборных воинов, тех кто обучен сражаться с нечистью... - А ещё ты одел свои старые волшебные доспехи, которые ни чем нельзя пробить и взял свой знаменитый меч,- вмешалась Анна,- а я знаю, и все об этом говорят, что когда ты их одеваешь, то предстоит серьезная заварушка и есть возможность отличиться...
  - Девочки, я опаздываю, до встречи, и ведите себя хорошо. Когда вернусь, то познакомлю вас с вашими двоюродными сестрами, и мы погостим у моего старшего брата. Не скучайте.
  В замке Алези уже все было готово. Оба наши десятка собрались возле прохода, тут же недалеко находилась и отборная сотня универсалов, готовая немедленно прибыть на помощь, а лорд Георг приступил к переброске в верхний мир своей тысячи.
  - Как тут дела? - поинтересовался я только для того, что бы скрыть свое нетерпение и волнение.
  - Все в порядке милорд. Вассалы Алези разбежались и решили закрыться в своих замках. Нам удалось перехватить только четыре дружины, но среди них зараженных демонами не обнаружено и мы их отпустили. К проникновению в темный мир все готово, ждали только вас, - четко доложил Стрин.
  Первым в портал вступил Борк и три моих охранника, вслед за ними пошел я и ещё три универсала, и замыкали мой отряд разведчик и оставшиеся люди. Вступив на портал, я почувствовал легкое головокружение, небольшую слабость и вот уже мои ноги уперлись в плотно утрамбованную землю. Мы тут же отошли в сторону, что бы освободить место для других. Я огляделся. Вокруг царил полумрак, ветерок поднял горстку пепла и погнал её к дальним холмам.
  - Какой то зверь, увидав нас попытался скрыться, но его настигла стрела, а также две гарпии получили свое. Они даже взлететь не успели, видимо нас не ждали,- докладывал Борк,- Судя по всему это была охрана прохода или те, кто готовился прыгнуть в верхний мир.
  Мы находились на макушке пологого холма, а вокруг простиралась однообразная равнина с небольшими возвышенностями и темнеющим вдалеке лесом.
  - Разведчик, - скомандовал я,- за вторым десятком и передать мое распоряжение о выделении двух десятков из первой сотни для охраны портала. Разведчик тут же без колебаний вступил в центр рисунка и исчез, а через некоторое время стали прибывать сначала люди Петра, а потом и Стрин с двумя десятками для охраны.
  Стрину я ничего говорить не стал, а он сделал вид, что не заметил моего неодобрительного взгляда и сразу же приступил к осмотру местности и определению расположения сторожевых постов.
   Как мы и намечали, наши десятки отправились в разные стороны для разведки местности, поиска нечисти и определения направления дальнейшего движения основных сил. Был только один недостаток, лошади ни как не хотели проходить через портал и нам приходилось передвигаться пешком. Борк высказал предположение, что портал не рассчитан на такие габаритные размеры и если рисунок сделать побольше, то может быть и наши кони через него пройдут. Рисунок он уже зарисовал, и у меня появилась возможность сравнить его с теми, что уже были в нашем распоряжении. Различия были и связаны они, по моему, с расположением порталов в разных местах этого темного мира. А мир действительно был темным. Вернее сказать - сумеречным. Небо было затянуто плотным слоем облаков, через который не пробивалось ни единого лучика света, даже намека на солнце не было.
  Наш отряд шел соблюдая все меры предосторожности. Условно мы были уже в пути два дня, так как ни дня, ни ночи в нашем понимании в этом мире не было. В пути уничтожалось все, что шевелилось, ползало или летало в зоне досягаемости наших стрел и мечей, однако ничего серьезного мы не встретили. Только на третий день пути, впереди, у самой кромки леса, к которому мы направлялись, мы заметили странное сооружение. Это была высокая колонна из темного камня, наверху которой находился большой черный шар, от которого поднимался в небеса луч темного света. И там, где он касался облаков, образовывалось большое темное пятно, которое расползалось по всему небу, окрашивая его в темные тона.
  Самым примечательным было то, что от этой колоны через темный лес вела дорога, которая терялась где то в гуще мрачных и неприятных на вид деревьев с темно серыми листьями и такой же травой под ними. А если есть дорога, то значит есть и те, кто по ней ходит или ездит. Продукты у нас подходили к концу и мною было принято решение возвращаться. У колонны в лесу оставались три универсала для наблюдения и разведки, а самое главное для захвата пленного и его допроса. Им то мы и оставили всю оставшуюся еду и налегке направились назад. Честно говоря, я был разочарован. Я думал, что здесь нечисть и монстры на каждом шагу, а от демонов нет проходу, а на деле мы попали в какую то пустынную местность. Оставалось надеяться, что магистру с его отрядом повезет больше, и они наткнуться на то, что мы так тщательно ищем.
  Отряд Петра уже вернулся и у него тоже не было ни какого результата. Нечисти и всяких тварей в ближайшей округе не было. Единственный результат был у Стрина. За время нашего отсутствия он укрепил периметр нашего лагеря, создав вокруг него небольшой вал и разместив на нем бревенчатый частокол. Бревна для частокола поставлялись их верхнего мира через портал. После небольшого отдыха, пополнения запасов и недолгого совещания, мною было принято решение изменить тактику наших действий. Теперь мы решили действовать одним отрядом и идти в сторону, где была обнаружена странная колона и дорога к ней. Стрину ставилась задача дальнейшего укрепления нашего лагеря, а на верх лорду Георгу я отправил приказ увеличить изготовление серебряных стрел, как самого действенного и надежного оружия в этом мире. А также приказал на пробу выковать с десяток мечей с повышенным содержанием серебра в стали, благо в моей казне серебра и изделий из него было в избытке.
  В этот раз Борк меня не сопровождал, ему была поставлена задача на расчищенном месте воспроизвести рисунок портала, но в два раза больше, здесь и в верхнем мире, во внутреннем дворе замка Алези, и попытаться провести через них лошадей.
  В обратный путь мы шли ускоренным маршем, уже особо не прячась и не скрываясь. Наши разведчики были на месте и у них ничего примечательного не произошло. Они разведали дорогу до выхода из леса, но его не покидали. За лесом, по их утверждению, на высоком холме стояло нечто похожее на рыцарский замок, но похожее только издалека. А близко они не подходили и замок, по их мнению, был необитаем или, в настоящее время, пустовал.
  Тройка универсалов с разведчиком направилась к этому странному сооружению и вошла внутрь, через некоторое время мы получили сигнал, что путь свободен и весь отряд переместился в это здание. Действительно, издалека оно напоминало рыцарский замок, только какой то странной формы. Вместо башен какие то квадратные коробки, стены вокруг него были разной высоты, окна были такими узкими и высокими, что больше походили на щели. Часть лестниц была снаружи, ни куда не вела, и выходила и упиралась прямо в стены. Вместо ворот и дверей был какой то мерцающий занавес, который , впрочем, не мешал проникновению во внутрь. В самом же сооружении все было привычным человеческому глазу - широкие лестницы, статуи чудищ и монстров, вакханалия красок на картинах, странного вида оружие на стенах. Окна оказались обыкновенными, ковры и гобелены тоже, правда рисунки на них были странными и самое главное, они постоянно меняли свою форму и цвет, словно рябь на воде. Два дня мы изучали этот замок, а на третий наши наблюдатели сообщили, что на горизонте появилась темная точка, которая двигается в нашу сторону. Через пару часов можно было уже разобрать, что к замку движется что то на подобии большого и организованного отряда нечисти. А разведчица уточнила, что их не более трех десятков особей. Вскоре они оказались возле этого странного сооружения, которое мы по привычке называли замком.
  Среди них были самые разнообразные существа: - человекообразные, мохнатые двуногие звери, были и такие, которые постоянно меняли свою форму. Среди всего этого разнообразия выделялся самый большой и высокомерный монстр, вокруг которого крутились все остальные. Странным образом, но мы все понимали, о чем они говорили между собой. Наши люди заняли свои места и приготовились встретить незваных гостей, но нечисть в здание не зашла, а остановилась перед ним.
  - Ужаснейший, а что ты сделаешь с теми тремя кусками мяса, что появились возле столба мрака? И зачем темный господин отправил такой большой отряд для их захвата, если б хватило бы и тебя одного? - Да, да великий,- от одного твоего вида мясо ужаснется, падет ниц перед тобой и смиренно примет свою участь. - Непобедимый, а почему мы не вошли в этот прекрасный замок для отдыха? Судя по всему, он уже давно пустует...
  - Глупец, этот замок принадлежит самому лорду Они, и я не хочу даже намека на его недовольство. Он со своими подданными ушел в мир людей, и, по слухам, неплохо там устроился, и возвращаться пока не собирается. Мне пришлось только один раз видеть лорда Они в гневе, и я это запомнил на всю оставшуюся жизнь,- в мгновение ока он растерзал с десяток мелких демонов, каждый из которых тогда был равен мне по силе и могуществу.
  - Но сильнейший, с тех пор прошло много времени, твоя сила удесятерилась, сам темный господин ценит тебя и поручает важные задания, а уж ему то такой демон как Они только на один зуб.
  - О да, великий лорд тьмы мне благоволит, но и ссориться по пустякам с Они я не собираюсь, так что отдохнем здесь, снаружи и потом продолжим свой путь.
  Мы с Петром переглянулись, подобное соседство ни как не входило в наши планы. Значит наших разведчиков все таки обнаружили и этот отряд нечисти направляется для того что бы их найти и уничтожить, или пленить. Соблюдая тишину и осторожность, мы с Петром обсудили сложившуюся ситуацию и приняли решение атаковать как только нечисть расположиться на отдых. Однако отдыха в нашем понимании у них не было. Я уже давно установил, что отряд возглавляет один из якк (Якки - духи в мифологии кхмеров. Летающие великаны-людоеды с алмазными палицами, но не отличающиеся особым умом. '...Схватил якк алмазную палицу и взвился в воздух...великан великаном, из пасти клыки торчат, и рвёт ими страшилище людей в клочья!... Здоровенный верзила, зубы большие и белые, словно начищенная лопата, глаза злющие, как у совы, лицо бугристое, как у жабы, туловище словно у крокодила, голос хриплый и громкий, густые усы и борода словно у черта...') Основную часть его свиты составляли шулмы (Шулмы - Калмыцкие и монгольские злые духи - демоны, искушающие человека, насылающие болезни. Они козлоноги, имеют лягушачью голову, человеческое тело, а вместо кос у них растут верблюжьи хвосты ).
  Главное было не дать уйти ни одной твари, что бы она не подняла раньше времени тревогу и захватить пленного для допроса. Обязанности распределялись таким образом - мой десяток шел в рукопашную, а люди Петра использовали луки, и затем присоединялись к нам.
  Нечисть не стала разбредаться, а подобострастно группировалась вокруг своего предводителя, а он наслаждался своим положением сильного и главного в этом отряде. Мое самое пристальное внимание привлекли особи, которые постоянно меняли свою форму и вид. Это были типичные представители метаморфоз, особо опасные в нашем мире, так как могли принимать облик любого человека и долго находиться в нем. Не всякий разведчик и даже универсал мог распознать метаморфоза, по - этому именно они и стали первой мишенью для наших серебряных стрел.
  Наша атака стала совершенно неожиданной для нечисти. Якк упал на землю и с удивлением рассматривал три стрелы в своей груди, силился вырвать хоть одну из них. Остальная нечисть гибла от стрел и мечей наших воинов не оказывая практически ни какого сопротивления. Вскоре все было кончено.
  - А ведь она предупреждала, что у тебя хватит смелости и наглости заявиться в наш мир, а мы ей не поверили и подняли на смех,- прохрипел якк,- Зря не поверили, её высочество Василиса в очередной раз доказала, что не случайно считается провидицей.
  Его слова о Василисе больно стеганули по сердцу, но я не подал виду: - Как далеко до замка вашего властелина, которого вы зовете темным господином? Сколько у него слуг и воинов, как подобраться к нему поближе?
  Гримаса улыбки исказила лицо якка: - Вы хоть и считаете нас нечисть, но и у нас есть свой кодекс верности своему господину. Даже мертвый, я буду заранее радоваться тому, что ваши тела разорвут на кусочки и сожрут, ибо ни кто и ни что не может противостоять силе и мощи темного господина, и ни какая корона не спасет тебя, человечек, и твои куски мяса от его гнева. Он дернулся, его глаза, только что со злобой смотревшие на меня, заволокла пленка и жизнь ушла из него.
   Я поднялся с колен и отряхнул пыль. Магистр в это время допрашивал двух уцелевших шулм и одного метаморфоза, остальные универсалы из его десятка убирали следы схватки. Это было нашей ошибкой,- метаморфоз вдруг сначала принял вид небольшой змеи и выскользнул из рук державших его, а потом превратился в некую летающую тварь и пытался улететь. Один из воинов, боясь, что он скроется, рубанул его мечом. Толком допросить его мы так и не успели. Шумлы мало что знали. От них стало известно, что дворец темного господина находится в семи днях пути отсюда, если переводить это расстояние на привычный нам язык. Темный господин, или как он сам себя называет - Верховный лорд мрака и король темного мира, контролирует хоть и большую территорию, но не весь обитаемый мир. Основу его составляют так называемые независимые лорды темного мира, каждый из которых считает себя властелином и владыкой. Они постоянно враждуют между собой, нападают друг на друга, чем и пользуется темный господин, подчиняя себе всех слабых и принимая на свою службу проигравших и обиженных. Помогает править темному господину его дочь - Василиса, которая может иногда заглядывать в будущее. Недавно она вернулась из светлого мира очень расстроенной и злой. У неё что то там не получилось и её гнев на себе прочувствовали несколько тэнгу, которые попали ей под горячую руку, когда решили выйти из подчинения её отца. (Тэнгу, - в японской мифологии человекообразные существа с длинными красными носами и иногда крыльями - помесь человека и аиста. Часто одеваются как ямабуси. Считаются духами гор и обычно живут возле них. Иногда носят веер, вызывающий ужасные ураганы. Умеют летать. Говорят, что тэнгу не желают, чтобы люди жили в мире, поэтому они пытаются управлять историей людей и организовывать войны. Очень обидчивы, но прекрасные воины. ) Четверо тэнгу расстались со своими жизнями, а ещё трое стали рабами темного господина. К сожалению шулмы ни разу не были во дворце темного господина и верховного лорда мрака и ни чего о нем не знают, но в его свите постоянно находятся несколько очень сильных демонов, которые принесли ему клятву верности....
  Колонны и темные шары на них служили источником сумрака, а также через них, говорят, темный господин мог наблюдать за ближайшей местностью. Периодически эти шары заменяли на новые, а старые забирали на подзарядку. Замену осуществляли гарпии или горгульи....
  Идею разведать обстановку вокруг дворца верховного лорда я отмел сразу. Во - первых семь дней пути значительно повысят возможность нашего обнаружения, а во вторых нападение на какого-нибудь самостоятельного лорда вполне можно будет списать на происки его врагов и недругов. А нам позарез нужен был знающий пленный.
  О том, что наш лагерь обнаружили, стало понятно буквально через несколько часов после схватки с отрядом якка. Несколько десятков гарпий и горгуль на высокой скорости пронеслись в стороне от замка Ифрит и направились в сторону нашего лагеря. ( Горгульи - выглядели как обычные большие кошки или собаки, но с особыми острыми крыльями как у летучих мышей, или в виде какого-то человекоподобного беса-демона, так же с крыльями летучих мышей, козлиными рожками или змеиными головами, лебедиными шеями или орлиными когтями. Крылатость горгулий была одним из обязательных атрибутов, так как они всегда сидели на крышах или фасадах зданий, довольно высоко и добраться до своих мест обитания, могли лишь с помощью крыльев.) Это только утвердило меня в мыслях избрать окольную дорогу и напрямую не соваться в королевский замок колдуна.
   Часа через два из - за темных деревьев показались две гарпии, которые еле, еле махали своими крыльями, и совершив круг над занятым нами замком, опустились на землю перед ним. Обмен репликами между ними прояснил картину произошедшего. Напасть внезапно у них не получилось, к тому же у 'мяса' оказалось много луков и они умели ими пользоваться. Основная часть лучников пряталась под навесом, и появилась внезапно только тогда, когда гарпии и горгульи или спустились очень низко, или уже атаковали несколько стражников, что охраняли периметр лагеря. Началось избиение и уцелели только эти двое. У одной была перерублена лапа, а у второй ударом меча распорот бок. Наши стрелы успокоили этих тварей навечно, но уже было понятно, что нас не только обнаружили, но и восприняли наше вторжение с полной серьезностью. Фактор внезапности был утерян. Я очень надеялся, что Борк догадается вызвать к себе на подкрепление подготовленную для вторжения армию универсалов и чистильщиков. Однако полной уверенности в этом у меня не было.
  - Петр, тебе придется вернуться в лагерь и организовать его оборону. Собери все наши силы в один кулак. Уверен, колдун направит на ваше уничтожение всю свою нечисть, а мы под шумок попытаемся напасть на его дворец и если получится, уничтожить этого гада в его логове. На все про все у тебя будет несколько дней для подготовки. Так как связи между нами не будет, действуй самостоятельно, но в любом случае береги людей и за нас не беспокойся. Если мой отряд не вернется в лагерь через двадцать - двадцать пять дней и обстановка для вас будет крайне неблагоприятной, разрушай переход и возвращайтесь в верхний мир, а мы попробуем найти другой портал, который наверняка есть во дворце лорда мрака. С собой в спутники возьмешь моего разведчика и одного из своего отряда.
  Петр отрицательно покачал головой: - Разведчица останется с тобой, не забывай, она очень чувствительна к нечисти. Ещё до того как мы увидали летящих тварей, она уже предупредила меня о них, так что с собой в качестве сопровождающих я возьму только своего разведчик и одного универсала. Мы постараемся стянуть на себя все имеющиеся в распоряжении колдуна силы, а если обстоятельства позволят, то и атакуем их. Эндрю, прошу тебя, не лезь в самое пекло. Самим фактом своего появления мы уже дали понять нечисти, что они теперь уязвимы даже в своем мире. Будь благоразумен и осторожен....
   Через полчаса магистр покинул замок, а ещё через час двинулись в путь и мы. Шли мы сторожко, постоянно наблюдая за небом и не приближаясь к так называемым столбам мрака. На четвертые сутки нашего движения мы наконец то на горизонте заметили мрачную черную башню. Наблюдение за ней в течение двух дней позволило мне установить, что башня принадлежит одному из не очень сильных ракшас. (Ракшасы (др.-инд. raksas или raksasa 'тот, кто охраняет' или 'тот, от кого хоронятся'), в древне-индийской мифологии один из основных классов демонов. В отличие от асуров, являющихся соперниками богов, Ракшасы выступают главным образом врагами людей.
  В ведийской литературе Ракшасы рисуются ночными чудовищами, преследующими людей и мешающими жертвоприношениям; они либо сами имеют устрашающий вид: одноглазые, с несколькими головами, рогатые (АВ VIII 6), либо принимают обличье зловещих зверей и птиц (РВ VII 104). Позднее о Ракшасах обычно говорится как о великанах-людоедах, длинноруких, с огненными глазами, огромными животами, проваленными ртами, окровавленными клыками.)
   В его распоряжении было около трех десятков более мелких демонов и всякого рода нечисти. Главная трудность заключалось в том, что ракшас необходимо было пленить в таком состоянии, что бы он смог ответить на некоторые наши вопросы, а согласно имеющимся сведениям, эти демоны в плен ни при каких условиях не сдаются и сопротивляются до самой своей смерти. Зачастую после своей гибели некоторые из них возрождались и превращались в тех, кто сам потом уничтожал демонов и нечисть. Правда существовала опасность, что мы могли ошибиться и вместо ракшас нас ждал пишачи. ( В древнеиндийской мифологии пишачи (пайшачи) описываются как злобные и вредоносные демоны или вампиры, насылающие болезни, нападающие на людей, питающиеся их мясом и кровью и пожирающие трупы. В поздневедийской литературе ("Ахтарваведе") пишачи предстают одним из трех классов темных демонов (наряду с ракшасами и асурами), противостоящих богам, людям и светлым демонам. Иногда пишачей идентифицируют с окрашенными в золотистый цвет ракшасами и включают в свиту бога Шивы.
  В "Тибетской книге мертвых" пишачи (пайшачи) характеризуются как ведьмы с птичьими (ястреб, ворон, сова и др.) и звериными (лев, тигр, волк и др.) головами и человеческими туловищами темно-фиолетового, темно-синего, черного, красного и светло-желтого цвета.)
   Все сомнения развеяла разведчик моего десятка, эта девица заявила, что это самый настоящий пишачи и с ним не стоит церемониться. По её словам, пишачи всегда имеют цветную кожу и носят разноцветные одежды, а ракшасы предпочитают ходить полуголыми или одеваться однотонно. Выражение, которым было сделано это заявление, выдавало в ней юношеский максимализм, самоуверенность и апломб. А девица то с характером и я впервые более внимательно рассмотрел её. Одетая в полевую униформу Ньюкасла, она ничем не выделялась на фоне других членов отряда, разве только тем, что была более тонкой в талии и даже через форму у неё впереди проступали небольшие холмики грудей. И ещё я заметил, что все без исключения универсалы относились к ней с каким то особым чувством. Только в ночь предшествующую штурму я узнал, что она сирота, жила и воспитывалась при школе. Её родители - чистильщик и разведчик безвестно сгинули и что она, все последние 17 лет, провожала каждого выпускника, став своеобразным живым талисманом для всех. Если кто из выпускников возвращался или приезжал по какой то причине в школу, то считал своим долгом обязательно навестить Фрею и поблагодарить за то, что она вспоминала его. Считается, что она помнит каждого выпускника и это позволяет любому универсалу выйти победителем из самой страшной схватки с нечистью. Я уже по - другому стал смотреть на эту хрупкую девушку, которая имела такое большое сердце, в котором хватало место для всех выпускников - универсалов. Словно почувствовав мой взгляд, она во сне улыбнулась, от чего на щеках появились ямочки...
  
  9.
  
  Башня не имела дверей и окон в нашем понимании, даже охраны она не имела, входи все, кому не лень. Это могло означать только одно,- на каждом шагу в башне ловушки и сюрпризы для незваных гостей. И, тем не менее, мы вошли. Первой шла разведчик, именно она находила и определяла тип ловушек, указывала их местоположение и возможные пути обхода и нейтрализации. Я подивился её чутью и чувствительности ко всякого рода неприятностям. По дороге мы уничтожали беспечных слуг пишачи, которые уверили в могущество своего хозяина и его магию. Самого хозяина нашли в спящим в темных языках пламени, в которых он лежал словно на мягкой перине, слегка покачиваясь. Как отключить пламя первой опять догадалась Фрея. Она просто подошла к очагу, из которого бил фонтан и провела над ним рукой, без боязни пройдя через черные языки.
  - Кто посмел?- прорычал демон мягко опускаясь на пол,- Кто вы такие и как сюда попали?
  - Ответишь на мои вопросы, останешься жить. Не ответишь,- смерть без права возрождения. Выбор за тобой.
  Пишачи бросился на меня с возникшим в его руке мечом, но быстро потерял его. Его черного цвета клинок с жалобным звяканьем упал на каменные плиты пола выбитый мною из его лапы. Носком сапога я подвинул ему меч: - Попробуй ещё раз. И вновь все повторилось, звон клинков, звяканье от падающего на плиты меча и мое предложение вновь попробовать.
  Оружие в руке пишачи исчезло: - Кто ты такой?
  - Ты демон, посмотри на мое внутреннее пламя и оно скажет тебе все вместо меня.
  Пишачи отшатнулся, а потом потрясенно прорычал: - Ты ужас темного мира, его страх и кошмар. Ты - вольный охотник.... Значит пророчество сбылось, и наступил конец нашему миру,- произнес он почему то шепотом.
  - Я сохраню тебе жизнь, если расскажешь все, что знаешь о дворце вашего темного господина.
  - Он не мой господин и ни один стоящий демон никогда не признает его своим господином, только слабаки вроде Кахинеки и Катахана и такие же как они, признали его верховенство. А ты действительно сохранишь мне жизнь?
  - И не просто сохраню, а разрешу поселиться в бывшем замке лорда Они.
  - Ну да,- саркастически хмыкнул пишачи, - а потом появится лорд и сотрет меня в порошок и даже не заметит.
  - Ты хорошо рассмотрел мое пламя демон? Я позволю тебе ещё раз взглянуть на него. И хочу, что бы ты запомнил,- я слов на ветер не бросаю, а тех, кто мне не подчиняется, я просто уничтожаю.
  Дав возможность пишачи ещё раз взглянуть на мое внутреннее пламя, которое состояло из тех шариков, что я собирал и поглощал уничтожая нечисть и монстров, я стал ждать когда демон примет решение. И он его принял...
   С мечом в лапе пишачи молча бросился на меня, но не успел сделать и двух шагов, как в него воткнулись две стрелы, а мой велигожский меч завершил дело двумя ударами, что разрубил демона на куски.
  - Милорд, а стоило ли с ним разговаривать, если все равно он ничего не скажет, он же демон? - обратился ко мне один из универсалов после того, как зеленый шарик его сущности притянулся к моей ладони и растворился в ней.
  - Все что мне надо, я узнал. Думаю для вас не секрет, что некоторые высшие лорды темного мира могут мысленно общаться друг с другом и считывать мысли прямо из головы более слабых и низших? Помните моменты, когда перед схваткой нечисть общалась с вами напрямую, без слов? Я тоже только что обнаружил, что могу это делать. Пишачи не был во дворце господина и ничего о нем не знает кроме того, что тот по совету дочери собирает все свои силы и готовиться к походу в дикие земли, а вот несколько его слуг, которых он использовал в качестве соглядатаев и наблюдателей, поделились со мной весьма интересной информацией.
  Дворец находится на горном плато, он окружен высокой стеной, имеет всего одни ворота и его круглосуточно охраняют как с воздуха, так и на земле. Незамеченным к нему не подойти, к тому же, на шпиле его самой высокой башни установлено так называемое всевидящее око, благодаря которому темный господин всегда знает, кто направляется к нему в гости...
  На некоторое время мы решили остановиться на отдых в захваченной башне, привести себя в порядок, сделать ревизию своих запасов и покопаться в кладовых нечисти,- ведь что то же есть они должны были, чем то питаться...
  Понятия дня и ночи здесь не существовало, что было весьма непривычно для меня и моих людей. Не смотря на то, что мы были уже продолжительное время в этом мире, привыкнуть к нему ни как не могли. Ориентируясь по своим ощущениям, я назначил одного из универсалов ответственным за временем, именно он определял, когда наступал вечер и ночь, а когда, условно, было утро и день.
  Как обычно, и эта черта присуща всем выпускникам школы, на новом месте я спал очень чутко и насторожено, по этому проснулся ещё до того, как меня пришли разбудить.
  - Что то случилось Стив? - Да милорд. К нам направляются три всадника и мы определили их как людей из нашего мира, но на них не наша одежда.
  - Любопытно, пойдем посмотрим.
  В его сопровождении я поднялся на смотровую площадку и посмотрел в указанную мне сторону. Действительно, приглядевшись можно было вдалеке различить трех всадников, которые неторопливо трусили в сторону нашей башни. За их плечами были черные плащи, и вся одежда была черного цвета.
  - Приготовиться к встрече, постараться взять живыми,- отдал я распоряжение. Однако, странные всадники подъехав к башне спешиваться не стали, один из них, покопавшись в седельной сумке вытащил небольшой свиток и громким голосом прокричал: - Астар! Верховный лорд мрака и темного мира, предлагает тебе, на правах вольного, присоединиться к охоте на двуногих в диких землях. Он обещает тебе много вкусного и сочного мяса, за которым не надо будет идти в верхний мир, оно само пришло к нам. Вот тебе пропуск - приглашение с его печатью. Все вольные через три дня собираются возле разрушенной башни лорда отступника. Подумай, мяса много, очень много,- после чего всадники неторопливо развернулись и направились дальше по своим делам. Однако и этого времени мне хватило, что бы среди какофонии их мыслей выделить несколько важных моментов: - Во - первых, вольных приглашали для того, что бы они первыми напали на чужаков и вскрыли их слабые и сильные стороны; - во вторых, вольных было не жалко, эта недисциплинированная толпа, - причина вечной головной боли господина из - за своеволия и нежелания подчиняться, и чем больше их погибнет, тем легче господину будет управлять и подчинить себе уцелевших; - В - третьих и это было главным, вольные должны были хоть как то нанести вред чужакам и тем самым облегчить задачу основным силам господина, когда они перейдут в наступление и будут добивать чужаков.
  Своими соображениями я поделился со Стивом и Мерком,- старшими десятков универсалов, которые были в моем распоряжении в качестве моей охраны и телохранителей.
  - Темный господин не уверен в своей победе, иначе он не стал бы звать вольных демонов на охоту за нами,- сделал вывод Стив. - Не факт, может он хочет не только ослабить вольных, но и сохранить своих воинов для чего то важного и решающего,- например вторжения в наш мир. Вдруг ему удалось создать проход для проникновения не мелкой нечисти, а её крупных отрядов? - не согласился с ним Мерк.
  Пока они спорили и приводили свои доводы, я напряженно размышлял: - откуда здесь люди из нашего мира и откуда у них лошади? Нельзя ли захватить нескольких из слуг темного и под их личиной попробовать пробраться в его дворец? А если удастся пробраться в его логово, то где его искать и как не попасть в различного рода ловушки и западни. Недооценивать своего противника я не собирался.
   К счастью спор моих десятников прервал веселый голос разведчика. Она радостно сообщила, что в башне найдены запасы вяленого мяса каких то зверей, вполне съедобное, и что скоро будет готова похлёбка.... Поесть горячего варева после стольких дней сухомятки было весьма кстати и мы, оставив наблюдателя на смотровой площадке, быстро спустились в помещение, которое условно можно было назвать кухней. Весь мой небольшой отряд, кроме дежурной смены, был здесь, и я изложил свой план проникновения во дворец лорда мрака.
  - После того, как главные силы нечисти отправятся в дикие земли, основные силы отряда предпримут демонстрационную попытку проникновения в замок, отвлекая внимание от той небольшой группы во главе со мной, которая должна будет найти и уничтожить темного. Если нам это удастся, то с его смертью будут разрушены и его колдовство и магия, которой он пользуется....
  В комнату запыхавшись вбежал один из дежурной смены: - Милорд, вам на это лучше самому взглянуть.
   Вновь поднявшись на смотровую площадку я увидел страшную и завораживающую картину. Все небо сплошным ковром было покрыто летающими тварями, которые целеустремленно неслись в сторону нашего прохода, но не это было главным. Главным было то, что над предполагаемым местом нашего лагеря появились светлые просветы, словно солнечные лучи, наконец - то, получили возможность пробиться сквозь пелену темных туч и облаков. Там сверкали зарницы молний и изредка доносились раскаты грома
  - Магистр нашел способ сбивать шары мрака с их колон,- сделал кто то предположение за моей спиной, а мы словно завороженные смотрели на всполохи....
  - Магистр делает свое дело,- отвлекает на себя все силы нечисти и их короля. Думаю что после такой демонстрации, ему придется поторопиться с отправкой войск. Не знаю почему, но они очень боятся солнечных лучей в своем мире, хотя в нашем они их спокойно переносят. Не помешает и нам при первой же возможности подумать над тем, как избавляться от этих темных шаров....
  - Фрея, а меня ты тоже провожала? - Нет милорд, вас слишком неожиданно выпустили из школы, так что в воротах, когда вы уходили меня не было, но я знаю что вам сказал наставник - теоретик. Именно он первым назвал вас вольным охотником.
  Мы сидели в опустевшей столовой, где разведчик наводила порядок после нашей трапезы.
  Я кивнул головой: - И успокоил, '- Вольные охотники не живут больше одного - двух лет. Они за свою свободу не имеют права просить помощи у школы и её выпускников, но и сами вправе ни кому ничего не оказывать. Этакие благородные изгои'. Я частенько вспоминал его слова, особенно тогда, когда мне было действительно одиноко, но они же и приучили меня действовать не просто самостоятельно, а только с опорой на собственные силы, а главное принимать взвешенные решения.
  Мы немного помолчали - Фрея, а почему ты пошла в разведчики, ведь живя в школе ты не могла не знать, какие среди них и чистильщиков бывают потери?
  - Я хотела стать универсалом или хотя бы чистильщиком, но увы, девушек принимают только в разведчики. Я даже брала уроки фехтования и научилась неплохо владеть мечом. А ваш магистр не хотел выпускать меня из школы, считая, что я ещё недостаточно подготовлена. А я была лучшей на курсе и все испытания сдавала без сучка и зазоринки,- в голосе девушки звучала обида.
  - А ты знаешь, что у магистра была дочь, которая так же как и ты была лучшей на курсе и к тому же прошла полный курс подготовки универсалов?
  - Да, я что - то слышала об этом. Она жила и училась в верхнем мире, а потом вернулась в свой мир и стала работать разведчиком. Говорят, она погибла в вашем дворце, когда Ньюкасл пытался захватить власть в королевстве.
  - Она не погибла, просто она в несколько мгновений прожила всю свою жизнь, когда заняла трон горного короля. - Как это прожила всю свою жизнь? - Трон не позволяет недостойному занять себя. Когда она села на него, то очень быстро, буквально в несколько ударов сердца, состарилась и потом рассыпалась в прах. То же самое ждало и её помощника....
   Я замолчал, воспоминания нахлынули на меня
  - Милорд, а вы? Вы оказались достойным трона? - Сударыня, если вы видите меня сейчас перед собой в добром здравии и в полном расцвете сил, значит оказался достойным. А магистру вы чем то напоминаете его дочь. Вы действительно похожи на его Весту,- такая же непослушная и своенравная девица...
  Мы выслали две пары дозорных, которые осуществляли наблюдение за дорогой к месту нашего проникновения и уже на следующий день получили донесение, что нечисть валит валом. Идут отряд за отрядом, во главе каждого свой лорд, а над дикими землями по прежнему блистали зарницы и грохотал гром. Каково там сейчас Петру и ребятам? Им досталось самое трудное - сковать основные силы темного господина.
  Ко мне со спины подошла Фрея: - Как же это тяжело - знать что твои друзья сражаются и возможно гибнут, а ты ничем им помочь не можешь... - Ничего Фрея, ещё пару дней и у нас будет знатная драка, за тем сюда и пришли.
  Дождавшись, когда интенсивность движения на дороге немного утихнет, мы, соблюдая все меры предосторожности, тронулись в направлении своей цели. Не успели мы пройти и пары километров, как дозорные доложили, что нас догоняет группа из пяти всадников. Тут же было решено устроить на них засаду. Каково же было наше удивление, когда единственным всадником оказался Борк, который вел в поводу ещё четырех лошадей.
  - Милорд,- обратился он ко мне, спрыгнув с лошади, - это все, что мне удалось доставить вам. Я потерял двух человек и с десяток лошадей. Магистр просил передать, что в вашем распоряжении не более семи дней с момента моего отъезда. Значит у вас осталось всего пять дней, после этого, если не удастся переломить ситуацию, он начнет эвакуацию.
  - Стив, возглавишь отряд, Борк отбери ещё трех человек, мы отправимся немедленно, вы следуете за нами и по прибытию поднимаете как можно больше шума, если нас не окажется у стен, а если мы встретимся, то там и решим, как нам действовать дальше.
  Борк, докладывай как и что там, только коротко, через пять минут выступаем.
  - Непрерывно, и днем и ночью, без перерывав идет ожесточенное сражение. Это не позволяет нам использовать все силы, люди должны отдыхать. Сначала, когда нечисть нападала отдельными отрядами и разрознено, справиться с ней не представляло особого труда, но потом все изменилось. Такое ощущение, что у этих тварей имеется своя армия и они обучены. Особенно стало тяжело, когда они стали проводить атаки и с воздуха и с земли одновременно. Катастрофически стало не хватать стрел с серебряными наконечниками. Все кузни там наверху работают без остановки. Отлично себя зарекомендовали мечи с повышенным содержанием серебра. Любая рана нанесенная таким клинком приводит к смерти нечисти. Наше положение немного улучшилось после того, как прибыла конная дружина лорда Георга, мы даже прогнали противника, но ненадолго. В отличии от людей, лошадям надо больше отдыхать, три - четыре атаки они ещё выдерживают, а потом просто валятся с ног. Да к тому же эти крылатые твари очень сильно досаждают.
  - Потери большие? - скрывая тревогу, поинтересовался я.
  - Погибших более сотни. Ранены почти все. Тяжелых отправляем наверх, остальные продолжают сражаться. В строю в настоящий момент не более пятисот человек, ещё человек сто пятьдесят проходят лечение прямо в лагере. Мы вынуждены отойти на второй оборонительный рубеж и закрепиться там....
  Я посмотрел на посуровевшие лица своих ребят, стало понятным, что любые слова и призывы будут тут неуместны.
  - Милорд, вот ваш новый серебряный клинок,- и Борк протянул мне невзрачного вида тусклый меч, совсем не похожий ни по качеству ни тем более по отделке на мой велигож.
  Не успели мы отъехать и полкилометра от основных сил, как нам навстречу попались три всадника в черных одеяниях. Мы просто смяли их, проведя молниеносную атаку. К сожалению допрашивать было некого. Действительно, серебро даже незначительную царапину превращало в смертельную рану. Забрав одежду убитых и бегло осмотрев их и проверив сумки и карманы, мы, стреножив коней, что бы они далеко не разбрелись, продолжили свой путь. Даже беглый осмотр убедил меня в том, что это были не люди, или, по крайней мере, их далекие подобия. Внешне они очень походили на нас, но если приглядеться, то сразу же бросались в глаза сильные отличия: - глаза были с огромными черными зрачками, зубы очень крупные и острые как у пилы, волос на голове не было, руки были трехпалыми, кожа по цвету от нашей не отличалась, но была какой то чешуйчатой.
  Как я и предполагал через полчаса три всадника из моего отряда нагнали нас, среди них, я к своему удивлению заметил и Фрею, но ничего говорить не стал, хотя и считал, что ей не место среди нашей группы.
  Дорога была почти пустынной. Пару раз попались небольшие отряды нечисти, но мы их стоптали и даже не остановились. Через пару часов непрерывной скачки вдали появилась громада дворца. Даже издалека он впечатлял своими размерами и мрачной, необычной красотой. Ровная площадка плато представляла собой единую почти - что гладкую плиту. Высокие черные стены и башни, казалось доставали серого неба, ворота были открыты и стражи возле них видно не было. Это или демонстрация своего могущества, или засада. Веселое безрассудство охватило и меня и членов моего отряда. Не останавливаясь, мы въехали во внутрь, бросили коней во дворе и направились к широкой лестнице, что вела во внутрь огромного здания. Мелькали статуи разных чудищ, среди них попадались и изображения людей, но времени рассматривать их не было. Внезапно Фрея громко крикнула: - Дальше ни шагу, за дверью засада из трех десятков сильных демонов, а за ними стоит шеренга лучников - полулюдей. Нам сюда,- и она уверенно отправилась к малоприметной двери чуть в стороне от основного, парадного входа. Только сейчас и я почувствовал присутствие там за стеной очень враждебной и мощной силы, этакого сгустка черной энергии, острие которой было направлено на дверь.
  Разведчик уверенно вела нас сквозь анфиладу комнат, запутанными коридорами и лестницами. Мы то поднимались в верх, то опускались вниз, но неуклонно придерживались определенного направления.
  - Фрея, ты куда нас ведешь? - К главному источнику силы в этом дворце. - Их здесь два, с чего ты решила, что именно этот главный?
  Фрея резко остановилась, словно наткнулась на непреодолимую преграду: - Действительно их два,- сказала она растерянно,- и куда нам теперь идти?
  - Придется разделиться, - после секундного замешательства принял я решение. - Борк, ты с Фреей и ещё двумя универсалами идете к тому источнику силы, который чувствует разведчик. Задача - определить его местонахождение и по возможности уничтожить. У тебя меч серебряный? Отлично, он должен будет тебе помочь. Если встретите превосходящие силы нечисти, отступите и идите на соединение с нами. Если что встречаемся в этом зале.
  Дождавшись, когда Фрея уверенным шагом отправилась к дальней правой двери, я с остальными повернул на лево, по дороге давая им наставления: - Вперед меня не выходить без моего приказа, ваша задача закрывать мне спину, двоим приготовить луки и стрелы, сейчас после этого коридора будет большой зал с высокими потолками, там стражу несут гарпии, так что в верх смотреть в оба. С Обнаженными клинками и снаряжёнными луками мы быстро вошли в громаду сумеречного помещения. Действительно, потолка видно не было, вместо него вверху клубился странный туман, откуда на нас с противным визгом устремились сразу несколько гарпий. Защелкала тетива луков, одной стрелы с серебряным наконечником было достаточно для того, что бы на плиты пола падали не пораженные гарпии, а небольшие частички пепла. Нам пришлось немного задержаться, что бы собрать стрелы с пола, этим воспользовалась группа монстров, что, по всей видимости, преследовала нас и шла по нашим следам. Это хорошо, что мы её так своевременно заметили, было бы хуже, если б мы вступили в схватку с заслоном, что нас ждал впереди, и на нас сзади напали.
  Монстров было не больше десятка и хотя каждый из них был на голову выше любого из нас и от их фигур веяло звериной мощью, я не сомневался в том, что мы быстро расправимся с ними. Правда мелькнула мысль, что это может быть уловкой темного господина и он таким образом пытается нас задержать, но как бы то не было, мы напали первыми.
  Серебряный меч действительно творил чудеса, даже небольшой порез, царапина, выводили противника из строя. Вскоре все было кончено. Но путь вперед за стенами этого зала нам уже преграждал заслон из трех десятков демонов и более мелких тварей и я принял решение идти в обход, кружным путем, благо все коридоры вели примерно в нужную нам сторону. Мы перешли на бег и за очередным поворотом я резко затормозил, развернулся назад и вернулся в только что пройденный коридор. Подойдя к светильнику с черным пламенем, я повернул его вокруг своей оси и уже без всякого колебания втиснулся в открывшийся узкий проход. Коридор был действительно был очень узким и шел видимо внутри стены, что отделяла залы и помещения. Минут через двадцать мы оказались в небольшой комнате, где я почувствовал, что оба источника силы соединились в один и находятся там за этой стеной.
  - Осмотреться, здесь должны быть наблюдательные отверстия,- отдал я приказ. Вскоре пара таких небольших окошек была найдена. Снаружи они были прикрыты мелкой сеткой, что не мешало вести наблюдение, но не позволяло обнаружить подсматривающего. Это был тронный зал и там на возвышении восседали... Василиса и человекоподобное существо, а перед ними в оковах стоял неопрятного вида косматый старик, который хихикал и кривлялся.
  - Ты посмел обмануть меня,- гремел разгневанный голос Василисы. - Дочка, а разве обман это не наша фамильная черта?- проблеял старик.- К тому же я сказал тебе, что вольный охотник окажется в нашем дворце, но не сказал как. - Ты сказал, что он будет нашим пленником. - Не надо придумывать за меня. Я сказал, что он, не более чем с десятком своих воинов, проникнет в наш, вернее в ваш дворец, а ваша задача была или его пленить, или убить. Вы справились с этой задачей? Нет, вы умудрились потерять его след, а я ведь предупреждал, что не надо напитывать дворец таким количеством темной магии, вот он и потерялся.
  - Помоги нам его найти и я разрешу тебе гулять на вершине башни скорби. - Не разрешишь, оттуда я могу броситься вниз и покончить с этим унизительным положением узника в собственном дворце.
  - Повелительница, позволь я вырву ему сердце и печень? - прорычало существо и изо рта его появилось пламя.
  - А ты осмелел Ифрит после того как стал исполнять постельные желания моей дочери, а ведь ещё недавно ты за счастье считал присутствовать в качестве охранника в этом зале.
  (Ифрит - это восточный демон, сверхъестественное существо, по мусульманской демонологии берущее начало от Люцифера. Первоначально ифриты были созданы для того, чтобы они охраняли трон Люцифера. Люцифер - это солнечный ангел чье имя означает 'Несущий свет'. Среди ангелов он был одним из прекраснейших и назывался Рафаэлем. Однажды он увидел опустевший трон Бога и занял его, приказав ангелам преклониться перед ним, внеся раскол в их ряды. За это Бог сверг Люцифера и преклонившихся перед ним ангелов в Бездну, превратив его красоту в безобразие. Он из огненного стал черным как уголь. У него тысяча рук и на каждой руке по 20 пальцев. У него вырос длинный толстый клюв и толстый хвост с жалами.
  Для охраны трона Люцефера были созданны З ифрита (два брата и сестра). Старший брат Глабадон - всемогущий ифрит, правая рука Люцифера. Младший брат Деобедон - повелитель всех ифритов и сестра - Трага - повелительница магии ифритов. Подобной этой троице не было в аду, они были на самом деле всемогущими, но со временем старший брат Глабадон на столько возгордился своей силой и мощью, что посмел посягнутся на трон Люцифера. Но Люцифер был намного могущественнее и сильнее Глабадона и одержал верх. Люцифер наказал Глабадона, он отобрал у старшего ифрита всю его силу и поместил огненного повелителя под водопад. Младший ифрит со своей сестрой остались верны Люциферу. Они влюбились друг в друга и от их союза появились все остальные ифриты. Они поселились в цитадели ифритов, котроая находится в западном крыле ада. Остальные ифриты были созданы в основном чтобы вредить людям.
  Ифриты - это особо сильные джины. Слово джинн в переводе означает 'невидимый' или 'не доступный глазу'. Существовали джинны мужского (джины) и женского (джинии) пола, причем есть несколько их разновидностей: ифриты (или африты), мариды, кутрубы и силаты. Как правило, все они относились к людям неприязненно и вредили чем и как только могли, а силой обладали воистину огромной - например, без труда трансформировали свое тело и телепортировались на сколь угодно далекие расстояния. Случалось джиннам похищать девушек чаще всего сразу же после свадьбы (но, как правило, еще до брачной ночи). Однако если человеку посчастливилось завладеть магическим кольцом или старой лампой и ему вдруг пришло в голову эти предметы потереть, то тут же являлся джин, выполнял его пожелания и верно ему служил.
  Легендарные цари Дауд (Давид) и Сулейман (Соломон) заточили в медные сосуды множество джинов, а сосуды закинули в морские глубины. Случалось, что такой сосуд попадал в сети бедного рыбака, рыбак снимал царскую печать и освобождал джина. Разъяренный долгим заточением джин, как правило, вместо того, чтобы исполнять желания, намеревался убить рыбака, но если рыбаку хватало прыти и ума джина перехитрить, то пожизненное благосостояние ему было обеспечено.
  За исключением сверхъестественных способностей, джины во всем подобны людям и, по сути, представляют собой особую волшебную расу. Они едят, пьют, спят, испытывают эмоции. Как и люди, эти существа делятся на добрых и злых. Долгое время последние были в абсолютном большинстве, но однажды джины сумели подслушать речи Аллаху Таали и Мухаммеда, после чего некоторые из них встали на путь ислама.
  Ифриты - это 'огонь', они дышат огнем и отлично владеют боевой магией. Когда нужно кого-то убить или что-то разрушить - это работа для ифритов. В арабском языке фраза 'ифрит из джинов', взятая из Корана и означает что-то вроде 'сильнейший из сильных'. Это высшее сословие у джиннов. В отличии от джинов которые живут в лампах, ифриты живут в коврах они исполняют любые З желания, а в обмен на эти желания они забирают душу человека, все желания направлены во вред человека. Ифриты намного могущественнее джинов и они ведут несканчаемую войну против джинов. В отличии от джинов ифриты не узники своего ковра, они могут поменять свой ковёр на другой.)
  - Заткнись старик, твоя дочь величайшая правительница и владыка всего сущего. Она только из великой милости призвала тебя пред свои очи.
  - Ифрит, помолчи,- вмешалась в перепалку Василиса. - Так ты мне поможешь отец найти охотника и справиться с ним?
   - А зачем тебе его искать, он сам явится в этот зал, так сказать- появится перед твоими очами. А помогать я тебе не буду, ведь в твоем распоряжении есть великий и непобедимый Ифрит, который недавно бахвалился, что раздавит вольного охотника как мелкую мошку, а сам не солоно нахлебавшись вернулся недавно от осажденного лагеря, потеряв почти что весь свой отряд.
  - Старик, они использовали серебро, а ты не говорил, что оно смертельно для нас. - А сам ты додуматься до этого не мог? Много ты видел серебра в моем, вернее, простите ваше всемогущество, в вашем дворце? И зачем надо было сразу лезть в схватку? Василиса, ты отдаешь себе отчет, что твои действия разрушили все то, что я создавал тысячелетиями? Отныне ни один дикий демон не поверит ни одному твоему слову...
  - Не моему, а твоему отец. Я действовала от твоего имени, да и чем больше их погибнет в схватке с Ньюкаслом, тем легче нам будет покорить оставшихся и распространить мое владычество на всю известную территорию сумеречного мира.
  - А с кем ты собралась распространять свое могущество дочка? Почти вся твоя армия полегла у укреплений чужих. У тебя не осталось сил, а те что остались, разбегаются в разные стороны. Ты пшик былого моего могущества. Вместо того, что бы договориться с вольным охотником, ты вселилась в его жену и убила её, забрала её внешность, чуть было не погубила его дочь и ты полагала, что он не явится сюда мстить? Я иногда думаю, что ты не моя дочь, ибо правитель не имеет право быть таким глупым. Вот ответь мне: - бывают такие дуры, что возникают сомнения в естественном происхождении их тупости. Они явно где то этому обучались, а где и у кого обучалась ты?
  - Значит ты окончательно отказываешься мне помогать? - Да, отказываюсь. - Тогда назови мне хоть одну причину, по которой я должна сохранить тебе жизнь? - Милочка, ты забыла собственное пророчество,- пока жив я, живешь и ты? Или ты уже не веришь в свой дар?
  - Мой дар покинул меня после того, как я сгорела в огне светлого круга и превратилась там в пепел. Так что уж если мне суждено погибнуть, то сначала я наслажусь видом твоей смерти. Я давно мечтала увидеть, как темный господин, верховный лорд мрака будет ползать передо мной на коленях и умолять о пощаде.
  - Девочка, ты так и ничего не поняла. Охотник, можешь убить её, а этот мир забрать себе. Вместе с последним ударом моего сердца, Василиса, вы не сможете заряжать шары и поддерживать сумерки, и вновь проклятое солнце воссияет над этой землей. Этот мир я создал сам и замкнул на себя. С моей смертью умрет и этот мир, а в новом, боюсь, тебе уже не будет места...
  
  10.
  
  Я чувствовал, что старик знает, или догадывается где я, может быть даже видит меня через стену и я смог получить его мысленное обращение к себе: - Если нажать пятый, седьмой и девятый кирпичи от пола прямо по центру между окошками, то в зал спустится лестница. Источниками генерирующими темную силу являются два трона, разрушь их и всякая нечисть превратиться в жалкое подобие самих себя. С моей смертью моя сила исчезнет, останется только магия моей дочери, убей её и ты полностью очистишь этот мир. Главное,- разрушь оба трона и не вздумай садиться на любой из них. Корона на голове должна быть только одна.
   Во мне даже на некоторое мгновение возникло сочувствие к колдуну, но я быстро его отбросил.
  - Я хорошо усвоила твои уроки отец. Простой смертью ты не умрешь, я сначала высосу из тебя всю твою силу и только потом, когда ты будешь умолять меня о смерти, я дарую её тебе как великое избавление,- однако договорить она не успела, так же как и не была готова к тому, что последует за этим. Оковы со старика спали, а потом и вообще исчезли, растворились в воздухе, сам он радостно засмеялся.
  - Спасибо охотник, я знал что ты невольно мне поможешь освободиться, твои действия, а главное мысли так предсказуемы. Нормальным людям, не испорченным властью и могуществом, свойственны сострадание и жалость к слабым и убогим. Прости, что я воспользовался силой твоих мыслей для своих целей.
  Он протянул руку в сторону трона и ветвистая молния ударила в грудь Ифриту: - Значит вырвать мне сердце и печень? А сам то ты жить без них сможешь? - два окровавленных куска мяса упали на пол. Ифрит попытался встать на ноги и даже сделать один шаг вперед, но бесформенной глыбой упал к подножью трона, а колдун как ни в чем не бывало прошел, умышленно топая по его бездыханному телу и уселся на трон. Тут же над его головой сформировалось темное облако, которое превратилось в черную корону и она плавно опустилась ему на макушку.
  - Ну что, дочка, что ж ты не поздравляешь отца с возвращением? Или не ожидала? Ты же сказала, что хорошо усвоила мои уроки, видимо не все. Тебе бы ещё пару - тройку столетий поучиться у меня, а ты все рвалась к власти, как будто у тебя её было недостаточно....
  На ту, что звалась Василисой было страшно смотреть, гримаса испуга, ненависти исказили её лицо, мгновение и на троне оказалось странное человекоподобное существо, очень похожее на якши, вернее на ЯКШИНИ - якши женского пола. О них я помнил только то, Якшини питаются человечьим мясом и пьют кровь детей, а так же могут вселяться или принимать образ других людей, вернее только женщин или девушек, затем она превратилась в крылатого змея, шипящего и брызгающего огнем....
   Прошедшие перевоплощения на какое то время выбили меня из привычной колеи. Однако вскоре это существо вновь вернуло себе облик Василисы и совершенно неожиданно для меня, из складок своего платья выхватила клинок и вонзила его в сердце своего отца. Удар был настолько силен, что колдун был буквально пригвожден к спинке трона.
   Он удовлетворенно улыбнулся: - Ну вот, а то заладила, выпью всю твою силу, выпью всю силу. А вот это видела? - и колдун соорудил всем знакомую фигуру из трех пальцев. - Кукиш тебе в а не мою силу. Дура ты дура, так дурой и помрешь. Он дернулся, затих и медленно откинулся на спинку трона, из уголка его рта тонкой струйкой потекла кровь.
  Мне было видно как якшини трясущейся рукой выдернула кинжал и приложила ладонь к губам отца.
  - Старая сволочь, ты и здесь обманул меня,- прохрипела она.- Почему ты не установил защиту? Прожить столько тысячелетий и унести свою силу и разгаданные тайны в могилу.... Так мог поступить только ты! - Её голос сорвался на визг - Ты выживший из ума старик, ты хоть понимаешь, что ты наделал? Ты специально заставил меня убить тебя! Моей вины в произошедшем нет, и твой посмертный гнев не падет на мою голову. Я все равно найду и прочитаю все твои записи, я стану владычицей всего темного мира и установлю свои порядки в верхних сферах...
  Она ещё что то бормотала себе под нос, но я видел, что ей страшно. Внезапно она хлопнула в ладоши, и прямо из воздуха возле трона материализовались с десяток существ со снаряженными луками.
  Так вот оказывается для чего ей нужно было так много темной магии, - что бы спрятать своих стрелков. Окажись я здесь чуть раньше и все мое искусство, и даже доспехи вряд ли спасли меня от нескольких стрел в голову. А этих, спрятанных за мощным магическим заслоном, я даже не почувствовал. Интересно, ещё есть сюрпризы в этом зале, или это всё? Хотя вряд ли. Слишком уж наигранное беспокойство было у Василисы, да и старик меня не очень впечатлил. Естественно, что никакими подсказками про кирпичи и камни я пользоваться не собирался, так же как и обнаруживать себя раньше времени.
  - Уберите это,- и пальчик Василисы указал на мертвого Ифрита. Тут же шестеро лучников закинув луки за плечо подхватили ещё теплое тело и бегом потащили его на выход. У дверей, при их приближении, проявились два великана с огромными топорами на плечах. Да, такой врежет, мало не покажется.
  - Ну что, он ни как себя не проявил? - темный господин легко вскочил с трона и вытер подбородок,- Зря только Ифрита угробили.
   - Да надоел он мне уже, так что не зря. А этот вольный или заблудился в переходах, или попал в одну из наших засад и ловушек, или оказался умнее чем мы думали.
  - Ну что ж дочурка, твой план мы уже использовали и он не сработал, пора приступать к моему.
  - Отец, я по-прежнему категорически против убирать всю магию из дворца. Ты не знаешь этого человека. Для него не существует преград....
  - Милая моя, я сам был горным королем и знаю силу короны. Разница в том, что я знаю, а он может только догадываться. А магию и твоих невидимых защитников все равно придется убрать, иначе мы его так и не найдем...
  В это время в тронный зал поспешно вошло нечто. Быстро преклонив колено перед троном оно произнесло: - Мы обнаружили отряд чужаков, он смял охрану и пробился в запретную комнату...
  - Что?!- от рева колдуна задрожали стены зала и сам дворец кажется вздрогнул. Обращаясь к Василисе, он, не снижая голоса, приказал: - Вызывай группу уничтожения, всех вызывай. Их надо немедленно выбить из комнаты, иначе здесь все рухнет. Черт с ним с вольным охотником, он специально отвлекал наше внимание, пока его люди шли к цели. Им ни в коем случае нельзя позволить разрушить черный круг....
  Ай да Фрея, ай да молодец, она нашла что то такое, что так встревожило колдуна. Может быть истинный источник их силы и магии? - эти мысли молнией пронеслись в моей голове, а я уже распоряжался: - Все, уходим, здесь нам делать нечего. Все что мне надо, мы узнали, этот зал и троны - обманка, ловушка для простачков. Отряд Фреи действительно нашел что то важное и мы должны помочь ему. А помогать будем тем, что больше не будем прятаться, а будем атаковать любую нечисть, что попадется на нашем пути.
  Тем же узким коридором мы вернулись к тому месту, откуда попали в потайную комнату. В этот раз мы намеренно не стали прятаться, а сразу же вышли в центральную залу и перегородили путь. Первый отряд нечисти не заставил себя долго ждать. Буквально через три минуты два десятка бегущих вампиров ворвались в помещение. (Вампиры относится к классу нежити. Кровь является для них источником силы. Они ненавидят солнечный свет. Святая вода жжет их плоть словно кислота; домашние животные приходят в ужас от одного их присутствия. Они необычайно сильны и быстры. Умеют оборачиваться летучими мышами. Зеркало не отражает их ликов. Их сердца не бьются, но они не мертвы. Их губы ярко-алого цвета, но лица безжизненно бледны...)
  Мы выстроились клином,- на острие я, на полшага сзади с обеих сторон, мои воины. Вампиры сразу же набросились на нас. И здесь серебряный меч показал себя с самой лучшей стороны - даже малейшее его прикосновение к вампиру превращало его в горстку пепла, хотя нам и пришлось попотеть. Все таки два десятка тварей достаточно крупный отряд даже для пяти универсалов.
   Не успели мы перевести дух, как в зал буквально влетели с десяток кер. ( Керы - духи смерти в греческой мифологии. Они - дети богини ночи Никты, приносящие людям страдания и смерть. Древние греки представляли кер крылатыми женскими существами, которые подлетали к умирающему человеку и похищали его душу.) Но с ними было проще, к этому времени мы уже подготовили луки и встретили их градом стрел, каждая из которых несла им смерть.
   После этого нам пришлось покинуть это зал, правда перед этим мы собрали стрелы, и двинуться по коридорам вглубь дворца. Всю нечисть, что попадалась на нашем пути мы уничтожали. И вот настало время, когда путь нам преградили настоящие противники. Перед высокими резными воротами стояли две гиртаблили. (Гиртаблили - в шумерской мифологии - люди-скорпионы, обладавшие мощным ядовитым хвостом. Персонажи шумерских сказаний, которые охраняли небесные ворота, куда никому, кроме Солнца, не полагалось заходить.) Помимо своего ядовитого хвоста, они были ещё вооружены обоюдоострым копьем и были достаточно серьезной угрозой в первую очередь тем, что мы не знали, умеют ли они действовать и сражаться группой. Серебряный меч был здесь бессилен, хитиновый покров надежно прикрывал все тело этих тварей. Четверо универсалов атаковали левую гиртаблили, а я правую. Первые две пущенные из луков стрелы не пробили их защиту и в дело вступили мечи.
   Я постоянно косился, как там дела у моих, и по этому не сразу расправился с этим монстром. Все -таки я одиночка и не привык заботиться и защищать кого - то ещё кроме себя. Изворачиваясь от ударов копьем и ядовитым хвостом, я сблизился с ней и перерубил сначала одну переднюю лапу, а потом и вторую. Отрубить голову потом уже не представляло труда. Но потеряли мы на этой схватке минут пятнадцать, двадцать. Один из моих охранников получил ранение, к счастью не ядовитым хвостом, а копьем. На его бедре был виден большой разрез, через который обильно сочилась кровь. Все попытки остановить её успехом не увенчались. Подхватив его под руки мы бросились дальше в глубь дворца, откуда уже доносился шум боя.
  Напрямую мы не ломанулись, а попытались место боя обойти стороной. Сделать нам это не удалось, так как все коридоры вели именно к этой странной двери. Прислонившись к ней спиной стояли Борк и его универсалы, Фреи нигде не было видно. Вокруг было полно куч пепла, но лук был в руках только у одного. А это могло означать только то, что стрелы кончились и в дело пошли мечи. Из бокового прохода мы наблюдали как нечисть копилась для атаки, а за её спиной бесновался темный господин, который гнал своих слуг в атаку.
  - Извини брат, - обратился я к раненому, - но с нами ты не пойдешь. Твоя задача следить, что бы через этот коридор на нас никто не смог напасть. Садись спиной к стене и используй лук. Как только здесь все закончится, я отправлю тебя наверх, а там твои раны быстро заживут....
   Волна нечисти покатилась к двери и тут вмешались мы. Наши стрелы буквально выкосили первые ряды атакующих, а удар им во фланг посеял панику и обратил их в бегство. Не мешкая, и подбирая стрелы на ходу, мы присоединились к отряду Борка.
  - Как дела? - Все в порядке милорд, держимся. Вам лучше самому взглянуть, на то что там за дверью. Фрея пытается что то сделать, но судя по всему у неё ничего не получается.
   Немного приоткрыв дверь я проскользнул в полутемное помещение и несколько мгновений привыкал к ещё более сумеречному свету. Наконец, когда мои глаза привыкли, я заметил Фрею, которая без чувств лежала у стены. В центре комнаты, в темном круге ярким красным светом блистал рисунок портала, но он был уже частично поврежден. Меч Фреи, оплавленный и покореженный валялся рядом. Храбрая девочка, почти что без шансов на успех, но она все равно пыталась нарушить рисунок. Мой велигож легко проводил по багровому рисунку черточки и каждый раз, когда то одна то другая линия исчезали, раздавался громкий звон, словно кто то бил в набат. Наконец я нанес последнюю перечеркивающую линию и весь рисунок с громким хлопком исчез. Однако плита, на которой был нанесен рисунок оказалась крышкой какого то люка, и я прямо физически чувствовал, как оттуда несет мощью и силой. Фрея зашевелилась и даже попыталась сесть, прислонившись к стене, не сразу, но ей это удалось. Я только сейчас заметил, что вся одежда на ней посечена на тоненькие полоски, а доспехи порваны и сбиты в сторону, словно их пытались с неё сорвать.
  Увидев, что я смотрю на неё, она попыталась прикрыть грудь, которая выглядывала через прорехи и проговорила: - Дверь охраняли две ишкус. Я с дуру сунулась к ним и еле уцелела, спасибо Борку. (Дсонакавы (Кали-ахт, Ишкус) - В мифах индейцев Северной Америки (квакиутль) жестокие великанши-людоедки с медными когтями. Дсоноквы свистом заманивают к себе детей, которых потом уносят в корзинах. Если сжечь дсонокаву, из ее пепла родятся москиты. Если же захватить великаншу врасплох, она может поделиться с человеком частью своих богатств. У племени сквомиш эти духи зовутся кали-ахт, у маках - ишкус.) Я знала, что они должны охранять какие то сокровища, а уж когда на нас набросились кучи нечисти я поняла, что здесь нечто более важное, чем простые сокровища. Только у меня ничего не получилось. Меня постоянно отбрасывало в сторону, пока я не потеряла сознание. Милорд, а у вас получилось? Вы разрушили это колдовство?
  - Все в порядке Фрея, но мне понадобится твоя помощь. Встать сможешь? - Я попробую.
  Подойдя к ней я помог ей встать и подвел к открывшему под рисунком люку: - Я чувствую там источник огромной магической силы силы, а что чувствуешь ты? Ты все таки более тонкая натура чем я.
  Фрея прикрыла глаза, а я засмотрелся на её длинные ресницы. Симпатичная девчушка, отметил я ещё раз для себя. Она открыла глаза и наши взгляды встретились. Она густо покраснела, но не отвернулась: - Там, я чувствую, что то очень мощное, прекрасное и опасное. И оно спит или находится в покое. - Хорошо, а теперь отойди к стене, я собираюсь открыть этот люк.
  - Милорд, Эндрю, а без этого ни как нельзя? Я боюсь, вдруг с тобой что-нибудь случится?
  - Фрея, мы пришли в этот мир для того, что бы навсегда обезопасить себя, своих родных, близких, жителей обоих наших миров от любой угрозы, которая может исходить из темного мира. Именно по этому я и пойду туда, мне надо убедиться, что от этого прекрасного и опасного не исходит угроза для людей. Вот тебе мой лук и стрелы, ты останешься здесь и будешь охранять люк. Если ребята на входе все полягут, то ты последняя моя надежда и опора. И не смей плакать, ты же разведчик и в любых передрягах не должна давать волю своим эмоциям. Вот вернемся домой,- хоть залейся слезами, а здесь я тебе запрещаю.
  Она всхлипнула и послушно вытерла слезы и даже попробовала улыбнуться.
  Подойдя к люку, я попытался поддеть его кончиком меча, так как ни какого кольца или скобы я не обнаружил, однако у меня ничего не вышло. Тогда я встал ногами на люк и попробовал придавить его своим весом и даже несколько раз подпрыгнул на нем. У меня получилось. Раздалось громкое шипение, и я вместе с люком отъехал в сторону. Из открывшегося отверстия в верх ударил ослепительно белый столб света и вся комната стала яркой и праздничной. Приоткрылась входная дверь и появилась голова Борка: - Милорд, у нас какое то непонятное затишье. Или выдохлись, или готовятся к решающему штурму.
  - Борк, оставь дверь открытой, пусть столб хоть немного осветит вашу мрачную комнату, да и для нечисти это буден не очень приятным сюрпризом. - А что это такое милорд? - Понятия не имею, но постараюсь выяснить. Как у вас там дела?
   - Терпимо. Мы потеряли Луи,- он не смог уклониться от стрелы и Халк перестал отвечать из коридора, где вы его оставили на охрану. Стрелы собрали, так что держимся. Ну все милорд, гады зашевелились,- Борк исчез из дверного проема, а я прикрыв рукой глаза попытался заглянуть в отверстие. Ничего не видно кроме того, что вниз ведет лестница. Плотно зажмурив глаза, я на ощупь стал спускаться, нащупывая ногой ступеньки. Спускался я достаточно долго, у меня даже руки устали. Не знаю, показалось мне или нет, но свет немного померк, а вскоре я даже рискнул открыть глаза. До окончания лестницы осталось всего две ступеньки, но спускаться на пол я не торопился. Мое чувство безопасности говорило мне, что там меня ждет какая то опасность. Только вот какая?
  Небольшая комната, куда я спустился, была пустой. Только постамент посредине, на котором скромно разместился небольшой белый шарик, который и испускал из себя этакий тоненький луч, который поднимаясь вверх постепенно превращался в мощный поток белого света. Тогда почему мое внутреннее чувство мне говорит, что опускаться дальше опасно и откуда исходит эта опасность?
  Кончиком серебряного меча я дотронулся до столба света и металл расплавился, а потом и испарился. Я посмотрел на то, что осталось от моего меча, странно, а почему я не почувствовал жара, я вообще ничего не почувствовал. Засунув остатки клинка в ножны, я достал проверенный велигож, но прикасаться им к лучу света, естественно, не стал. Мне оставалось сделать всего два шага, что бы оказаться на полу и приблизиться к постаменту и я уже собирался спуститься по оставшимся ступенькам и вступить на пол, как меня бесцеремонно оттолкнули и прошипели: - Застыл как истукан, ладно было бы на что смотреть... Фрея обошла меня и сделала первый шаг к шару. Тут же из пола внезапно выросли четыре многоруких монстра, которые молча набросились на неё. От неожиданности она забыла все на свете, и о своем оружии и о том, чему её учили все эти долгие годы в Ньюкасле. Она так пронзительно завизжала, что у меня даже заложило уши. А стражи, я почему то был уверен, что это именно стражи этого шара, стали срывать с неё доспехи и одежду, рассекая их своими острыми когтями. Фрея не переставала визжать и пыталась отбиваться от них руками и ногами. Вот дуреха, придется вмешаться. Велигож отсек лапу, которая тянулась к горлу разведчика, а вторым ударом я вскрыл стражнику грудную клетку, он тут же упал на плитки пола и исчез. Про девчонку стражи тут же забыли и набросились на меня. Пришлось и повертеться и попотеть. Досталось и мне, а в большей степени моим доспехам. Один из ударов оставил у меня кровавую метку на щеке, и это переполнило чашу моего терпения. А ещё я обратил внимание, что эти шестирукие твари после небольшого отсутствия после того, как я их или порубил или проткнул насквозь, вновь появляются из пола, как ни в чем не бывало. Отступать было не в моих правилах, хотя в любом правиле есть свои исключения, но я чувствовал, что мне надо пробиваться к постаменту, что я и сделал. Как только я приблизился к нему достаточно близко, как стражи сначала остановились, их движения замедлились, а потом они и вовсе исчезли. Шар перестал светиться и, буквально скакнул мне в руку. Не горячий и не холодный, совсем не тяжелый и я машинально сунул его в поясную сумку.
   Фрея стояла на лестнице и целилась в меня из лука. Одежды на ней до пояса не было вовсе никакой, даже лохмотьев.
  - Грудь целится не мешает? - Что? - непонимающе спросила она.- Я говорю, сиськи целиться в меня не мешают? Тут только горячка боя отпустила её и она обнаружила, что целится в меня и мгновенно опустила лук. Потом она сообразила, что стоит передо мной по пояс голая, покраснела и вновь подняла руки, правда, уже не прицеливаясь, а стараясь прикрыться. А я смотрел на неё и думал: - Славная девчушка, немного бестолковая, взбалмошная и неприученная к дисциплине, а так - славная. На полу ничего не было, ни обрывков одежды, ни остатков доспехов. Я неспешно направился к лестнице.
  - И что? Запасная рубаха хотя бы есть? Она отрицательно замотала головой, закусывая нижнюю губу, что бы не расплакаться. - Значит будешь ходить так? А что, так даже здорово. Нечисть будет засматриваться на твои прелести, а тут мы её раз,- и по её бестолковке. Мне пришлось немного повозиться, прежде чем я снял с себя доспехи. Снимая свою рубаху, я ворчал: - Что за жизнь пошла. Вместо того, что бы обдирать непомерными податями своих подданных, я вынужден отдавать им последнюю рубаху. И доспехи, падлюка, как будто из ледника только что достали - холодные.
  Рубашка не первой свежести, но извини, другой нет. А может быть не будешь одевать? Уж больно груди у тебя красивые,- и я не удержался, и провел по ним рукой. Фрея даже не шелохнулась, а потом буквально выдернула у меня рубаху из рук и торопливо натянула её на себя. Я не удержался от улыбки, рубаха явно была ей великовата. Пришлось кинжалом обрезать немного рукава и подол. При этом, проделывая эти манипуляции, я нет, нет но и поглядывал в ворот рубашки: - Да, вырез тоже надо как то уменьшить, а то, что есть рубаха, что её нет, одинаково. Все видно. Хотя, - я повертел в руках отрезанный подол, - если это как то закрепить на шее под воротом, то можно все закрыть. Но девушка поступила по-своему. Она оставшуюся ткань одела как шарф на шею, его концы спрятала под вырез, а сам вырез закрепила одной из шпилек, что вытащила из своих волос.
   Получилось совсем недурно, и я бы даже сказал, симпатично.
   Одним из обрезков рукава она вытерла мне щеку: - Вам тоже досталось милорд. К счастью это просто царапина, а вот на доспехах борозды глубокие,- и она провела руками по моим щекам.
  - Нам пора наверх,- тихо сказал я, - надо помочь ребятам. Вперед не лезь, на тебе нет доспехов, теперь твоим основным оружием станет лук, понятно? Она кивнула головой: - Ох и страха я там внизу натерпелась, особенно когда эти многорукие гады куда то пытались меня утащить. - У них шесть рук, вернее лап,- поправил я её. - Ты как, пришла в себя? - Да, я уже в норме. Милорд, вы только ребятам не говорите, что я испугалась. - А я не видел, что бы ты испугалась, ты умело отвлекала на себя внимание и позволила мне определить слабые стороны этих стражей. Только благодаря тебе я смог пробиться к этому источнику силы, что теперь лежит в моей сумке. Выше нос, Фрея, ты же разведчик, к тому же говорят что лучший. Врут наверное? Фрея тут же ощетинилась: - И ничего не врут....
  
  11
  
  - Борк, я пропустил что-нибудь интересное? - Да милорд. Последняя атака нечисти - это было нечто ужасное. Нас на ногах осталось всего четверо, считая вас и Фрею. Почти все ранены, но к счастью не очень серьезные. Кстати, как она?
  - Приходит в себя. Смелая девушка, но бестолковая, хотя женские поступки логике и объяснению зачастую не поддаются. А что было в этой атакой особенного?
  - На нас напали твари, которые или имели по несколько жизней, или были крайне живучими. А ещё за их спинами я видел неопрятного старика и некую особу, весьма внешне похожую на леди Василису. Они то и руководили нападением, а потом, когда белый свет распространился и по нашему залу, куда - то все исчезли. А что это был за белый свет?
  - Понятия не имею, но его мощь поразительна. Он буквально выжигает мрак и этот серый мир, а вскоре он, наверное, прожжет сквозную дыру и устремиться в небо.... Вы можете все немного передохнуть, я покараулю.
  - Это весьма кстати милорд, а то, честно говоря, ноги уже не держат, да и ребят надо перевязать. А вас, если не затруднит, посмотрите, целые стрелы остались? А то эти твари стали их просто на просто ломать, и возьмите на всякий случай мой серебряный меч. Я посмотрел на толстый слой пепла на полу и на мгновение представил, это сколько же надо было положить тварей, что бы образовался такой слой.
   Увы, на полу я нашел всего две целых стрелы, остальные были не просто сломаны, а лишены наконечников. С учетом тех стрел, что остались у меня, весь наш запас составлял менее двух десятков. Из двери показалась лохматая голова Фреи.
   - Ты кстати,- обратился я к ней. - Оставь себе на всякий случай пять стрел, остальные передай ребятам и если твое самочувствие тебе позволяет, займись их перевязкой. Пока мы с тобой там прохлаждались, им досталось.
  Фрея ничего не ответила, а только весьма неодобрительно взглянула на меня, а вскоре я услышал её ворчание: - Ну, конечно, прохлаждались, а у самого все доспехи посечены и на щеке след от когтей стража. Представляешь Борк, этот источник силы оказывается, охраняли шестирукие стражники. Целых четыре. А откуда я могла знать, что они появятся прямо из воздуха, если наступить на пол, и сразу нападут? Я думала, что его величество просто стоит на лестнице и любуется зрелищем ослепительного света, ну и ступила первой. Ох и страху же я натерпелась. Нет, теперь ни за какие коврижки не пойду не то что в универсалы, даже в чистильщики. Если вернусь отсюда, то все брошу, найду себе мужа попроще и заживу спокойной жизнью нормального человека.
   Борк опустился на пол, привалился спиной к распахнутой двери: - Фрея, не отвлекайся, нам же интересно, что там дальше произошло? - А ничего там дальше не происходило. Когда милорд увидел, что один из стражников собирается совсем лишить меня одежды и наверное сожрать живьем, он пожалел для меня свою рубашку и ввязался в драку с этими монстрами. Я даже ни разу не успела выстрелить из лука,- то сэр Эндрю загораживал все своей спиной, то стражник уже был мертвым.
  - Мне это чувство знакомо, так что не расстраивайся. У меня вообще сложилось впечатление, что охрана нужна его величеству не для того, что бы его охранять, а для того, что бы охранять от него. Иначе он всю нечисть выведет сам и ничего другим не оставит. Хорошо, что хотя бы королевские дела заставляют его больше времени проводить во дворце, а то бы и Ньюкасл пришлось бы закрыть. Судя по тому, что его рубашка на тебе, раздеться ему все равно пришлось?
   - А куда деваться? Выше пояса на мне вообще ничего не осталось,- ни доспехов, ни одежды, а некоторые только и делали, что во время схватки пялились на меня, им видите ли интересно было. Да и рубаху мне презентовали с большой неохотой, у них, понимаешь ли, доспехи холодные, если одевать их на голое тело. Опаньки, а к нам гости. Борк смотри, какая то женщина идет к нам и улыбается.
   - Милорд? - Да вижу Борк. Эта дочурка колдуна, что рядится в личину моей жены. Фрея, приготовь лук, на тебя они особо внимания не обратят....
  Чему обязан дорогая? - Эндрю, я пришла, что бы попытаться разрешить то небольшое недоразумение, что произошло между нами. - Ты, верно, имеешь в виду попытку убить мою дочь?
  - Эндрю, Эндрю, ты наверное забыл, - это и моя дочь. А убить я её не собиралась, это твоя кошка все не так поняла. Я хотела просто забрать её сюда на некоторое время, погостить, познакомить с моим отцом и её родным дедом, - с каждым шагом она все ближе и ближе приближалась ко мне, улыбаясь лучезарно и заманчиво - многообещающе.
  С шелестом я извлек из ножен второй меч: - Он из серебра, смотри не наколись, если ты конечно порождение нечисти, а то сгоришь без следа, - Василиса аж отпрыгнула назад. - Вот там и стой, если хочешь остаться в безопасности. Спасибо Борк за меч, а я сомневался, что он может пригодиться. - Эндрю, ты сможешь убить меня после стольких лет совместной жизни и всего того, что было между нами? Ты же ведь любишь меня....
  - Он то может быть и любил когда то, а я вот просто ненавижу,- с этими словами Фрея вышла из за моей спины и выстрелила из лука в грудь той, что называла себя Василисой. Так как расстояние было слишком маленьким и появление разведчика никто не ожидал, то стрела беспрепятственно воткнулась ей в грудь и погрузилась почти по самое оперение. Личина Василисы в одно мгновение вспыхнула и перед нами уже предстало нечто совсем иное, мало похожее на человека. Это нечто прокаркало: - Так, девочка, метишь на место возле короля? Не выйдет. Его сердце уже занято,- и оно громко рассмеялось, превратилось в дым и улетучилось в сторону входной двери зала.
  - Фрея, ты мне все испортила. Теперь эта тварь будет держаться настороже, и почему ты не выстрелила в неё второй раз, когда она стала демоном? Чего ты ждала? - Я думала.... - Здесь не думать надо было, а действовать. Попади ты в этого монстра ещё раз, в его истинном обличии, и одним очень сильным врагом у нас было бы меньше. А теперь боюсь, что и серебро будет им не так страшно, они могут что-нибудь придумать, ведь в них есть что то и от человека....
  Девушка молчала и только хлопала глазами.... Больше атак нечисти в этот день, или ночь не было, и вообще стало как то подозрительно тихо. Быстрый осмотр ближних помещений показал, что они все опустели. Да и шар перестал испускать столб света и теперь только матово мерцал. Я даже рискнул его взять в руки, правда, предварительно потрогав мечом.
   Дворец как будто вымер, только ощущение, что за каждым нашим шагом наблюдают внимательные глаза, ни на минуту не пропадало. Видимо фактор внезапности и растерянность прошли, так же как прошли первые атаки с нахрапу, и нас теперь изучают и определяют где и как уесть, слабые и сильные стороны. А может быть копят силы или перегруппировывают их? Отдых нужен был и нам. Какими бы мастерами не были мои универсалы, но почти все они получили ранения, а главной своей цели мы так и не достигли,- колдун был до сих пор жив. А у меня в голове всё крутилась его фраза о том, что всё в этом мире завязано на нем. Хотя если б это было так, то наверняка никаких свободных и независимых демонов просто на просто не могло существовать.
  Уставшие и вымотанные воины спали, бодрствовал только я и Фрея, которая сидела прижавшись ко мне, но со снаряженным луком в руках. - Фрея, ты почему не спишь? - Мне страшно. Стоит мне закрыт глаза и тот демон, что когда то был вашей женой, является мне во сне и пытается завладеть моим телом и разумом. Только тогда, когда я дотрагиваюсь до вас, она исчезает. - Тогда тебе придется бодрствовать вместе со мной до тех пор, пока Борк не сменит меня на страже, а потом мы ляжем спать вместе в обнимку.
  Я насторожился: - Ты что - нибудь чувствуешь? - Да, кто то обладающий могучей силой идет к нам. Идет один и вся остальная нечисть прячется от него. Раздался стук в дверь и громкий, уверенный голос звучно произнес: - Милорд, вы позволите войти? Не дожидаясь моего ответа, дверь распахнулась, и в зал уверенной походкой вошел незнакомый мне человек. Он был как то странно одет - его брюки и рубаха представляли единое целое, на ногах странные невысокие сапоги со шнуровкой и очень толстой подошвой. На поясе висела такая же странная поясная сумка, из которой с боку торчала ребристая ручка, а вместо меча, на его месте, висела какая то штуковина, в которой я сразу же почувствовал оружие, рядом с которым даже мой велигож будет выглядеть детской игрушкой. Увидав Фрею и направленный на него лук, он улыбнулся: - Миледи, успокойтесь, я друг, и вашему избраннику ничего не угрожает. К тому же я избавлю вас от посягательств на ваше Я этой твари,- и он просто провел рукой изображая крест в сторону девушки.
  - Ваше величество, позвольте представиться, - сэр Натан Сток, капитан - командор особого отряда наблюдателей. Ваше величество, вынужден вмешаться в ход событий, что бы предотвратить катастрофу вселенского масштаба. Источник силы, что находится в вашей поясной сумке,- это такой светящийся шарик матового цвета, должен быть возвращен на свое место на постаменте. Побывав у вас в руках, он теперь настроен на вас и нужды носить его постоянно с собой - нет. Не буду вдаваться в технические тонкости, но этот шар поддерживает равновесие этого мира и на смену эпохи мрака пришла светлая эпоха. Но и свет может быть источником опасности, особенно, если он будет сжигать все вокруг себя. Примите мой совет - верните его на место. Засим позвольте откланяться. Я и так получу по шее от начальства за этот визит,- и с легким хлопком этот странный человек исчез.
  - Фрея, что ты думаешь об этом визите? - Мне кажется надо вернуть этот шар на его место. От этого странного человека не исходило ни какой угрозы. Он смотрел на нас как на своих неразумных детей, что взяли играть на кухне острый нож для разделки мяса, не понимая, что им можно порезаться не только самим, но и нанести рану другим. Я верю ему.
  - Ну что ж, поднимай Борка, его очередь заступать на стражу. Вскоре, потягиваясь и позевывая, начальник моей охраны уже топтался возле нас: - Милорд, вы куда это собрались? По вашему лицу видно, что вы что то задумали.
  - Борк, мы с леди Фреей, по взаимному согласию, решили на некоторое время найти небольшую комнату, где мы с ней смогли бы некоторое время побыть наедине. - Как начальник вашей охраны, я обязан вас сопровождать... - А свечку ты подержать не хочешь? - язвительно проговорил я. - Фрея ты идешь? Девушка покраснела и торопливо кивнула головой.
  Уже за дверью нашего зала я проговорил: - Извини, но мне пришлось так сказать Борку, иначе бы я от него не отделался. Ты останешься здесь, возле наших дверей и при первой опасности нырнешь под защиту ребят, а я пройду и кое - что проверю. - Я пойду с тобой. Не хватало, что бы потом меня кто- то обвинил в трусости и в том, что я бросила своего короля. К тому же я, в глазах других, уже стала твоей девушкой, так что пошли вместе. - Ты же ещё недавно говорила, что твоей заветной мечтой является замужество и нормальная семья с нормальным парнем? - Ваше величество, или мы идем вместе, или я сейчас открываю дверь и зову Борка. Один вы никуда не пойдете. - Милочка, а тебе не кажется, что это немного похоже на шантаж? - Шантаж? - она удивилась,- шантаж,- это когда я потребую при свидетелях, что бы вы, в соответствии с данным мне словом, женились на мне после всего того, что было между нами....
  Не скрываясь и надеясь на повышенную чувствительность Фреи и свою, мы прямиком направились в тронный зал темного господина. - Эндрю, я надеюсь ты знаешь что делаешь? - Конечно знаю. Мы идем в тронный зал, где я собираюсь свергнуть правящую династию и занять престол самому, или посадить на него тебя. Ты же не глупая девочка и должна понимать, что те времена, когда я мог жениться на простой девушке - давно прошли. А став королевой этого мира, твои шансы, Фрея, значительно повышаются. Хотя должен сразу предупредить, женитьбе нет места в моих ближайших планах. - Эндрю, а почему эта тварь, которая изображала твою жену, сказала, что твое сердце занято? - Она не врала, в моем сердце действительно сейчас живет только одна красавица. Но кто она, я тебе не скажу, - и я весело улыбнулся. Фрея не просто помрачнела, она погасла и даже как то стала меньше ростом. - Хотя ладно, от моего разведчика у меня не будет тайн - её зовут Анна. - Прямо как твою дочь,- с горечью проговорила девушка. - Почему как? Я о ней и говорю, а ещё у меня есть Манти,- младший член моей семьи и её я тоже люблю как родную дочь, но она не человек. - Так ты говоришь о принцессе? - Ну да, а о ком ещё? - Ах ты.... Ты специально так говорил, что бы позлить меня... Эндрю, - она схватила меня за руку, - ты только не гони меня от себя. Я сама почувствую когда стану тебе в тягость и уйду....
  Я покачал головой: - Фрея, неужели ты до сих пор не поняла? Я не принадлежу себе. Я в первую очередь - вольный охотник и только во вторую - король. Именно по - этому я здесь. Эх....,- я махнул рукой, мне все равно не объяснить этой наивной девушке, что я чувствую и почему я поступаю именно так, а ни как иначе, почему сам лезу во всякие передряги, а не посылаю туда других....
  Комната за комнатой, зал за залом,- казалось, им никогда не будет конца, коридоры, переходы, пандусы и лестницы... - Все - таки нам надо было идти тем путем, по которому я провел свой отряд вам на помощь,- недовольно проворчал я, открывая очередную дверь. Увиденное заставило меня тут же захлопнуть её, отпрыгнуть в сторону и сбить с ног Фрею. Несколько сквозных дырок в створках дверей показали, что со мной должно было произойти, если б я хоть немного промедлил. Фрея, борясь сама с собой, попыталась выстрелить в меня из лука, но удар в челюсть снизу надолго отрубил её. Арбалетные болты со смаком ударили в противоположенную дверь. Взвалив бесчувственное тело девушки на плечо, я понесся назад, но несколько иным маршрутом, так как небезосновательно полагал, что меня ждет 'теплый' прием на обратном пути.
  Дважды мне приходилось останавливаться, буквально сбрасывать как куль девушку и нападать первым на своих преследователей, которые близко подбирались к нам. Действовал я жестко и решительно, по возможности не оставляя ни одного раненого. Свой обломок серебряного меча я использовал как кинжал и в очередной раз пожалел, что вернул Борку его меч. Наконец - то я попал в знакомый коридор,- именно по нему мы шли, когда спешили на помощь второму отряду. Дальше было уже легче, не надо было тормозить и думать, куда и где свернуть. Когда я, запыхавшийся и потный, вбежал в зал, мои ребята тут же вскочили на ноги, приготовили мечи и луки и уставились на входные двери. За ними раздавались топот, крики и рычание, а потом толпы нечисти полезли буквально изо всех щелей.
  Это была славная битва. Я потерял чувство времени и ощущение реальности,- убить как можно больше этих тварей, как можно больше. Я упивался их стонами и криками, их кровь и ошметки забрызгали меня с ног до головы и мне это нравилось.... - Хо, хо, а это видели? - и я достал из поясной сумки матовый шар, который тут же вспыхнул ослепительно белым светом, буквально выжигая и нечисть и её остатки в зале. Сразу же несколько голосов раздалось у меня в голове: - Пощади господин, мы не знали, что теперь ты владыка... - Нас обманули... - Пощади господин, мы будем верно служить тебе...Темная пелена стала спадать с моих глаз и я обнаружил, что стою в центре зала, по колено во всякой грязи, зеленой и голубой крови, среди десятков а может быть и сотен трупов нечисти. Мои универсалы небольшой группой столпились у охраняемой двери, там же лежала у стены и Фрея.
  Я подошел к ней: - Ну что тварь, попалась в свою собственную ловушку? Ты думала я не догадаюсь? - с этими словами я приложил пылающий шар к голове девушки. Из её рта повалил густой черный дым, который тут же буквально сгорал в ярком свете источника силы. Я только и расслышал: - Пощади, во имя нашей прошедшей любви.... Когда растаял последний темный дымок, я убрал шар в сумку. - Ну вот и все, с прошлым покончено раз и навсегда.
  - Милорд, это что сейчас было? - Ловушка, в которую, используя Фрею, пытались заманить меня, а попались сами. Пока вы спали, к нам явился посланец и я даже поверил ему. Он предложил очевидную истину, - вернуть источник силы на его место, а я из духа противоречия решил сначала поступить по - своему. На этом и строился их расчет. К тому же, вместо ограждающего знака для Фреи, он использовал открывающий знак. А уж потом, когда она стала говорить мне странные вещи и клясться в любви, это напомнило мне некоторые выражения Василисы. Ну а затем она пыталась убить меня из моего же лука и мне пришлось её вырубить. Это, кстати, не позволило демону покинуть её тело и мне удалось его в конце концов уничтожить. Дело осталось за малым,- вернуть шар на постамент, а вам предстоит обеспечить мне спокойную работу. Не исключено, что нечисть предпримет последнюю отчаянную попытку помешать нам. Не знаю в чем тут дело, но этого источника силы они боятся, хотя наверное и пользовалась до этого его мощью. Вам надо продержаться минуты три, по - этому поступим следующим образом....
  Как только за мной закрылась дверь хранилища, в зале раздался шум и вой. Выждав несколько ударов сердца, я рывком распахнул створку и с пылающим шаром ворвался в помещение. Визг, рев, вопли, все смешалось в одну какофонию звуков. Ослепительный свет выжигал нечисть, однако была одна группа, одетая в серебристые одежды, от которой свет отражался. Но увидав, что я вернулся, она развернулась назад и остановилась возле входных дверей в помещение. Этот трюк я проделал ещё раз и ещё раз. Причем в последний - чуть было не опоздал. Группа в серебристой одежде вступила в схватку с моими универсалами, и мне пришлось самому вмешаться. Странным образом, но наши мечи, даже мой, не пробивали это одеяние. Завязался жаркий бой.
   - Папа тебе помочь? - раздался за спиной до боли знакомый полурык. Чисто машинально я сказал - Да. В то же мгновение в группе нападавших на нас произошел взрыв ошметков, мяса, черного дыма, костей, слизи и ещё чего - то очень мерзкого и противного. А ещё через пару ударов сердца в центре зала появилась мантикора, которая рассматривала плоды своей деятельности и тихонько довольно мурлыкала.
  - Папа, какая интересная игрушка,- и не успел я ничего сказать, как шар оказался уже в лапах Манти и она начала им играть на зачуханном полу, катая его туда сюда и кувыркаясь с ним. - Осторожно девочка, не обожгись,- запоздало крикнул я. - А почему это я должна обжечься? Ты же держал его в руках? Значит он признал в тебе хозяина, а я твоя дочь и мы с тобой одной крови, так что и меня он признал и не тронет.
  Логика конечно у неё чисто по-женски была железной. И Манти совсем не было ни какого дела, что она совсем не похожа на людей, вот дочь она моя и все тут. А у меня мелькнула шальная мысль, которую я стал тут же лихорадочно рассматривать со всех сторон.
  - Манти, а как ты тут оказалась? Что то произошло? - Мантикора чисто по человечески всхлипнула, - Меня Анна обидела и я пришла пожаловаться на неё. Она порвала мою ленточку. Это у ней куча всяких платьев, а у меня всего две ленточки. - Ну предположим не две, а десятка два,- поправил я её. - Те, старые, не считаются, а вот новых всего две и одну она порвала. Я сказала, что пожалуюсь тебе... Пап, а у всех старшие сестры обижают младших? - Когда маленькие, то у всех, но когда становятся старше и умнее, наоборот, - защищают и оберегают. - А Анна когда станет старше и умнее? Долго ещё ждать? - а потом после небольшого перерыва,- Это что же получается? Я её защищаю и оберегаю,- значит я старшая? - Ты только Анне об этом не говори. - А то, что все младшие сестры вредины и злюки я и так по себе знаю, это когда я была ещё её младшей сестрой. Не волнуйся папа, я нас с тобой не выдам. Теперь мне все становится понятно. А раньше ты не мог мне об этом сказать? - Нет конечно, я же должен был убедиться в том, что ты повзрослела и поумнела.
  - Папа, а что вы здесь делаете? Зачем сюда забрались? Хочешь я отнесу игрушку на её место? - и не дожидаясь моего ответа, она исчезла с шаром, что бы тут же появиться, но уже без него. - Там такие смешные стражи, у них шесть рук и они такие неуклюжие и к тому же трусливые. Увидели меня и тут же попрятались, даже не поиграли со мной. - Шар на постаменте? - Конечно, а где ему ещё быть? Пап, так зачем вы сюда пришли?
  - Видишь ли Манти, ты принцесса. Анна, когда придет время, получит в наследство мое королевство, а у тебя королевства пока нет. Вот я и решил подыскать тебе что-нибудь приемлемое. Здешний король очень плохой человек, злой, вечно чинит всякие пакости людям в других мирах, насылает на них всяких монстров и нечисть, а сам сидит в этом дворце и смеется. Я посчитал, что, такой как он, не достоин быть королем и корона ему ни к чему.
   Манти исчезла, и через некоторое время появилась опять, но уже с короной в зубах за моей спиной. Положив её у моих ног она прорычала: - Папа, честное пречестное, я не хотела сделать ему ничего плохого, но он случайно уселся на мой хвост. Мало того, что он мне его отдавил, так он ещё и накололся на жало. Он теперь умрет? И ничего сделать нельзя? - А нельзя ли поподробнее, как это все произошло? И дай мне корону.
  Корона как корона, из золота, достаточно тяжелая. В ней чувствуется магия, но какая - то не очень понятная и не несущая в себе ни какую угрозу. - Понимаешь пап, если я стану королевой, то и трон тоже мой, вот я и села на него, а старик замахал руками, запнулся, когда поднимался на возвышение и плюхнулся прямо мне на хвост. Мне было больно, а корона упала с его головы и оказалась возле меня. А он задергался, посинел и затих. Я испугалась, схватила корону и спряталась за твою спину.
   Я вздохнул,- какой бесславный конец чародея, который считал себя самым могущественным колдуном. - Иди сюда, чудо ты мое в перьях. Мантикора оглядела себя и с удивлением спросила: - А где ты перья увидел? - Иди, иди, я короную тебя. Нет у тебя ни каких перьев, это я так, к слову сказал. - Пап, а я красивая? - Конечно, ты же принцесса. - А в перьях я бы стала ещё красивее, ведь ты же сказал, что я чудо? Я усмехнулся и обнял её лобастую голову, а потом водрузил на неё корону. Весь замок тряхнуло так, что даже пол закачался под ногами, а где то вдалеке пророкотал гром. - Вот теперь ты королева этого мира. Манти несколько секунд постояла, а потом совершенно неожиданно для меня произнесла: - Ну вот я и побыла королевой. Сними с меня корону папа. Я вот подумала, а как же Анна? Кто же будет о ней заботится и оберегать её? Королевой быть хорошо, но я уж лучше побуду принцессой и старшей сестрой будущей королевой. К тому же она сейчас ревет в нашей комнате потому, что меня рядом нет.
  А это кто?- и она кивнула головой на Фрею, - Это твоя любовница? - Манти, ты где таких слов нахваталась? - Воспиталка, леди Гала сказала, что тебе обязательно нужна любовница, иначе ты будешь болеть, станешь злым и раздражительным. Мы сначала подумали, что ты Алези для этого и привез во дворец, а у тебя оказывается уже есть кто - то на примете.
  - А мы, это кто? - ненавязчиво поинтересовался я. - Как кто? Леди Гала и мы с Анной. Не бойся, Алези об этом ничего не знает. Я и об этой ей ничего не скажу. А вообще то она хоть и графиня, но хорошая и добрая, только какая то странная. И ленточки она мне подарила, а Анна одну порвала.... Папа, я пошла домой, а то эта рева весь дворец на ноги поднимет. Возвращайся скорее, а то без тебя скучно,- никто не ругает, ничего не запрещает. Надоело.... И она исчезла так же внезапно как и появилась.
  Фрея тут же открыла глаза: - Это кто был, ваше величество? - спросила она лязгая зубами. - С сегодняшнего дня, или ночи, теперь это моя старшая дочь, принцесса Манти. К тому же я короновал её здесь и теперь никто, кроме неё не сможет одеть эту корону. Борк, ребята, вы как? Двигаться можете? Нам пора навестить тронный зал и вернуть корону на трон, где она будет ждать возвращение принцессы Манти. А что она вернется,- я уверен.
  - Милорд, а это не опасно, оставлять корону без присмотра?
  - Без присмотра? Борк, да ты, я вижу, совсем не знаешь мантикор. Это величайшие индивидуалистки - единоличники, практически бессмертные и очень захапистые. О таких говорят, что у них и каплю дождя не выпросишь в ливень. Уж если она сюда прибыла пожаловаться, что принцесса Анна порвала её ленточку, мимоходом уничтожила самых сильных монстров, с которыми даже мы справиться не смогли, случайно убила темного господина - короля мрака, и ещё просила у меня за это прощение, то наверняка она ни кому не позволит даже прикоснуться к своей короне. Это теперь её вещь, так сказать собственность, и брать её в руки позволено только мне и её сестре Анне. Впрочем, у нас наверняка будет возможность убедиться в правоте моих слов. И учтите, для Манти не существует расстояния и понятия времени, границ между мирами и прочей чепухи, что так мешает путешествовать нам. - Я понял так милорд, что мы и охрану источника силы выставлять не будем? - А зачем? Манти считает, что этот источник силы моя, а теперь и её игрушка. Вы что думаете, она случайно стала ей играть тут на полу? Как бы не так. Она предъявила на неё свои права, пользуясь тем, что здесь нет Анны и теперь с полным основанием, даже ссылаясь на меня, может заявить, что это её игрушка или вещица. Вот так то Борк. Так что когда у вас родятся дети, вам тоже придется покупать им одинаковые игрушки....
  Осмотрев ещё раз поле боя, и забрав то, что осталось от разодранных Манти серебристых одежд, поддерживая раненых, наш поредевший отряд по известному уже мне маршруту направился в тронный зал. Впереди шла Фрея с моим луком и двумя последними стрелами, затем я и один из легкораненых универсалов, а затем все остальные. Шли мы медленно, подолгу отдыхая на лестницах и переходах. Тронный зал был пуст. Легкий ветерок шевелил гобелены и драпировку стен. Везде были видны следы поспешного бегства. Подойдя к трону, я уселся на него и стал внимательно рассматривать зал. Какая безвкусица. Прежний хозяин, видимо желая поразить в первую очередь свое воображение, везде где надо и не надо использовал для украшения золото. В сумеречном свете оно совсем не блестело, поблекло и говорило скорее об упадке, чем о красоте и могуществе.
  - Отдыхаем здесь. Если основной отряд не придет к условному утру, идем ему навстречу, а потом к проходу. Борк, что у нас с продуктами, поесть есть что нибудь? - Боюсь милорд, что нет ничего. - Ладно, сейчас что нибудь придумаем. Я сосредоточился и попробовал вступить в контакт с Манти. Не с первого раза, но мне это удалось: - Манти, ты не могла что нибудь принести нам поесть, а то у нас продукты кончились. - Жаренное мясо, сыр и хлеб. Не успела она произнести эти слова, как возникла перед троном, вызвав испуг тех, кто расположился полукругом возле него. Мне на колени она положила два круга сыра, исчезла, появилась с двумя караваями хлеба в пасти, исчезла, появилась с окороком, исчезла, появилась с жаренной полутушей то ли барана, то .ли свиньи.
  - Манти, хватит, ты у меня молодец, вот что значит старшая и помощница отца, иди ко мне на колени девочка. Ты не голодна? - Нет папа.
  Она мурлыкала как кошка, когда я гладил её жесткую гриву, потом подняла голову, словно к чему то прислушивалась. - Пап, я пойду, а то эти ревы могут проснуться, увидят, что меня нет, опять вой поднимут. Ну ладно, Анна, она ещё маленькая, а Алези то что ревела? Они видите ли думали, что я насовсем ушла от них.... Мантикора исчезла.
  
  12.
  
   - Борк, мы с тобой только двое на ногах, так что ночь делим пополам. Сначала стоишь ты на охране, а через четыре часа поднимешь меня. - Я тоже могу быть на охране,- подала голос Фрея, - я даже царапин не имею и если что подниму такой визг, то разбужу любого. - Хорошо, - тут же согласился я. - Я тебя подниму под утро, а сам ещё пару часов покемарю.
  Однако отдохнуть толком нам не пришлось. Буквально через пару часов во дворец заявились те, кто остался от нашего основного отряда. Почти все они были ранены и очень голодные. Хорошо хоть то, что Манти принесла еды с большим запасом. Из сбивчивого рассказа стало ясно, что они попали в самое половодье бегства нечисти от нашего портала и пробиваться к дворцу им приходилось постоянно сражаясь с отрядами монстров и всяких тварей. Они потеряли трех человек, когда на них напали гарпии во время отдыха,- их просто разорвали на куски. После этого уже никто не снимал с себя доспехов и не выпускал меч и лук из рук.
   - Вы молодцы! Это было не бегство, это колдун решил стянуть все имеющиеся у него силы во дворец после того, как мы захватили источник силы. Так что со своей задачей вы справились, оттянули на себя почти всю его подмогу, а это помогло, в свою очередь, победить нам. Теперь все в порядке. Коль вы пришли сами, то завтра будем думать, как попасть напрямую домой, через свой портал. А сейчас всем отдыхать. Борк тоже ложись, я все равно не засну, надо подумать и принять решение....
   Дождавшись, когда уставшие воины разместятся на полу в тронном зале, я уселся на трон, положил корону себе на колени рядом с обнаженным мечом и стал размышлять.... За дверью послышался подозрительный шорох, я резко вскочил и чуть было не уронил корону, но вовремя её поймал и что бы она мне не мешала, если придется с кем-нибудь драться, надел её себе на голову. Только потом мне пришла мысль в голову, а как моя блистающая корона и эта - темная, уживутся у меня на голове? Но ничего не происходило, и я вскоре забыл об этом, так как из под двери появился багровый свет, словно где то полыхал пожар, но ни дыма, ни запаха гари не было. Я уж было собирался распахнуть дверь, как возле меня возникла тень: - Я с тобой. Это Фрея, решительная и раскрасневшаяся, с луком в руке стояла возле меня. Вот только этого мне не хватало. Одно дело отвечать только за себя в бою, если он конечно состоится, а другое - присматривать ещё за этой девицей.
  - Сколько у тебя стрел? - поинтересовался я. - Ой, подожди, я сейчас,- раздался чуть слышный топот ей каблучков, и через некоторое время она вернулась, - Порядок, полный колчан. Её суета не осталась незамеченной и вскоре, потягиваясь, к нам присоединился Борк. - Тебе придется остаться на охране, а мы с разведчиком сходим посмотрим что там такое багровое.
  Борк в ответ только хмыкнул,- мол знаю я ваше 'посмотрим', опять наверное в одиночку всю нечисть перебьете, а нам скажите что это они сами друг друга поубивали.... Однако он без возражений остался возле дверей, понимая, что на полу хоть и воины спят, но они так измотаны, что сейчас их можно взять голыми руками. Однако мои опасения оказались напрасными. Это в окнах играли отблески самой настоящей утренней зари. Видимо источник силы своим столбом света разогнал тучи, или нейтрализовал действие темных шаров, и небо стало потихоньку очищаться. Никогда я не видел ничего подобного. Лучи солнца пробивались сквозь тучи и полумрак как меч, то сверкая, то исчезая в темных облаках. Это было завораживающее зрелище. Фрея встала рядом со мной и прижалась к моему плечу. Мы молчали и смотрели на зарницы. Наконец она оторвалась от созерцания: - Среди тех, кто прибыл с основным отрядом есть один с вселившимся в него демоном. Вот только кто он и как это могло произойти,- я не знаю. Здесь очень сильный негативный фон. Вот если б мы оказались в нашем мире, я бы сразу его определила. И ещё, я видела пророческий сон....
  -Фрея, ты что говоришь? Демон может вселиться в человека только с его согласия. - Да? По - твоему Василиса вселилась в меня с моего согласия? Эндрю, в этом мире все не так как в нашем, привычном. Здесь, если человек ослаблен или ранен, он вполне может стать жертвой и даже не заметить, как это произошло. А вдруг он один из преданных слуг темного господина и одержим жаждой мести? Ты представляешь, чем это может грозить? А если он решит нанести тебе удар в спину? Это же крах всех надежд на мирную и спокойную жизнь, и сколько столетий и тысячелетий придется ждать, когда на свете появится новый вольный охотник? Правда существует вероятность, что этот демон просто хочет захватить темную корону, так что тебе лучше, на всякий случай, её снять.
  Фрея взяла меня за руку и потянула в одну из темных ниш: - Пойдем, я хочу, что б сегодняшняя ночь принадлежала только мне, и не возражай. Мне от тебя ничего не надо и я ни на что не претендую. Я просто хочу насладиться ночью любви с любимым человеком и пропади оно все пропадом. В нише она сорвала портьеру и постелила её на пол, потом сняла с себя рубаху и сбросила брюки. Я ахнул. Всё её тело было в синяках и кровоподтеках. И как я мог забыть, что на неё нет доспехов, а ведь она тоже лезла в драку, ни мало не заботясь о себе.... Я целовал её вздрагивающее тело, слушал бессвязный полудетский лепет, чувствовал её страсть и огонь....
  Вернулись мы в тронный зал уже когда основная масса воинов проснулась и приводила себя в прядок. Первым делом я подошел к трону и снял с головы темную корону и установил её в самый центр сидения. - Мне хватит и одной короны, а эта пусть дожидается своего хозяина или хозяйку. Борк, собирай отряд, мы выступаем через полчаса.
  Куда-то выходить из дворца я, естественно, не собирался, рисунок портала я мог нанести и здесь, прямо на полу, благо теперь я знал, как это сделать. Интересно, а почему колдун так и не смог попасть в горный дворец, что ему мешало? И вдруг на меня сошло озарение. Корона, корона горного короля. Он наверняка снял её, когда надевал на себя корону темного мира, а ведь в тех странных бумагах проскальзывала мысль, что её нельзя снимать ни при каких обстоятельствах. Она и сейчас на мне, хотя я её и не ощущаю и её никто не видит, но я то знаю, что она на мне. Странно, тогда почему я одел темную корону и ничего не произошло? Неужели они когда то составляли одно целое и были едины? Тогда когда и как произошло разделение?
  Раздался хлопок и весь мир вокруг меня застыл. Передо мной возник Натан Сток собственной персоной.
  - Капитан - командор, рад нашей встрече. С чем пожаловали на этот раз? - Мы уже встречались? - Конечно. Вы же пытались заманить меня в ловушку и чуть было не добились успеха. А где, кстати ваше оружие, которое вы с гордостью демонстрировали мне в свой прошлый визит? - При контактах первой степени ношение оружия запрещено,- машинально ответил он мне,- а не могли бы вы напомнить мне обстоятельства нашей первой встречи, а то я что то запамятовал. - С удовольствием сэр Натан....
  - Вот же старый хрыч, а я то думал, что ему просто нравится общаться со мной, ну погоди, мы ещё встретимся. - Это произойдет не скоро. Ваш старикан как то случайно умер, а вы вряд ли собираетесь умирать в ближайшее время. - Умер? Но это же не возможно, он же практически был бессмертным.... - От яда мантикоры противоядия не существует. - Мантикора? Они существуют? И откуда она тут взялась? - Мантикора,- принцесса Манти, я её считаю теперь своей старшей дочерью. Хотя ещё недавно она считалась ещё младшей. Это долгая история, если в двух словах,- мне удалось в схватке взять над мантикорой верх, я убил её, а её дух стал служить мне. С рождением принцессы Анны я призвал принцессу Манти для её охраны и заботы... - Простите ваше величество, а нельзя ли услышать все в более подробном изложении и желательно с самого начала. - Это может занять слишком много времени. - Не волнуйтесь, я остановил течение времени и для ваших друзей пройдет всего одна миллисекунда с момента моего появления перед вами и до момента когда я исчезну. - Сэр Натан, а почему я должен верить вам что вы именно тот, за которого себя выдаете? Вместо ответа он приблизился ко мне и в то же мгновение мы оказались в моем дворце в тронном зале. - К сожалению, я могу путешествовать только в пределах тех помещений, где установлены наши транскодеры, а как вам известно, волшебник темного мира ни как не мог вернуться в ваш мир, что бы завладеть вашей короной. Вы, кстати , знаете, что её нельзя снимать при путешествиях в другие миры, иначе существует опасность попасть во временную петлю и от туда не вернуться? Впрочем, об этом мы ещё поговорим с вами более подробно, а теперь я весь во внимании...
  Мы вновь оказались в тронном зале темного мира и я стал рассказывать: - Я сэр Эндрю, младший сын барона Нешвил....
  Разговор получился действительно долгим. Мы несколько раз пили какой то странный напиток, который и бодрил и освежал память, придавал сил. - Сэр Эндрю, а школа Ньюкасл существует только в вашем мире? - Пока да, но я уже предпринял ряд мер по созданию её отделения в королевстве его величества Гермила, так что в ближайшее время там тоже появится свой Ньюкасл. Некоторое время мы сидели молча, потом сэр Натан обратился ко мне со странной просьбой: - Ваше величество, а как вы смотрите на то, что после того, как придет время вам отойти от трудов своих праведных, вы поступите на службу в специальный отряд. Вам придется заниматься любимым делом,- уничтожать нечисть и всяких тварей но уже не в одном, двух мирах а в десятках и сотнях. Мы вернем вам молодость, силу, навыки, а вы дадите слово, что отработаете на благо человечества не менее пяти полевых сезонов. - Мне кажется, сэр, что об этом нам ещё рано говорить, вот когда придет мое время, тогда и побеседуем. А теперь я хотел бы все - таки услышать причину, по которой вы нанесли мне визит.
  - Видите ли сэр Эндрю, в одного из ваших сопровождающих вселилось чужеродное существо. Наши приборы зафиксировали возмущение поля. Это существо необходимо обнаружить и обезвредить. Зараза не должна распространяться за пределы этого мира. К сожалению это все, что я могу вам сообщить. Единственное что могу добавить, что мы его классифицировали, то есть определили как Ифрит.
  (Ифриты - обитатели мира Огня. Огонь - стихия весьма разрушительная, поэтому ее обитатели в массе своей злокозненны... Злобные, но законопослушные ифриты - идеальная армия тирана; поэтому черные маги более всего любят призывать жителей именно этой стихии. Тело ифрита сделано из базальта, бронзы и расплавленной лавы; его колоссальная фигура пышет жаром и светится темно-оранжевым светом. Несмотря на такой солидный вес, ифрит летает и способен нести в этом состоянии изрядный груз. Всякий ифрит обладает тремя желаниями, и тоже только для другого (и сложнейшими правилами, ограничивающими их использование), и владеет кое-какой огненной магией, а равно неплохо управляется с иллюзиями. Воевать с ифритами очень тяжело, особенно если их много (и они тем самым могут исполнять желания друг друга). Правда, по большей части они не могут похвастаться остротой ума - это и спасает их противников. Джинны (гении воздуха в Аль-Кадиме - korg) находятся с ними в постоянной войне - и пока что им не грозит уничтожение, хотя, по большому счету, ифриты намного могущественней ).
  Однако существует хоть и малая, но вероятность, что это не Ифрит, а Кумо - японский паук-оборотень, получающий свою волшебную силу в возрасте 400 лет. Кумо встречаются очень редко, намного реже, чем всякие тануки, кицуне и прочие японские хэнгэёкай (животные-оборотни). И это к счастью, потому как в своих кулинарных пристрастиях грешат любовью к человечине. 'В обычном облике выглядят как огромные пауки, размером с человека, с горящими красными глазами и острыми жалами на лапах. В человеческом облике - прекрасные женщины с холодной красотой, заманивающие мужчин в ловушку и пожирающие их'.
  Для пауков-оборотней в сугубо женском варианте есть специальное имя Джёрё-гумо (Jorō-gumo, 女郎蜘蛛, じょろうぐも), которое переводится как 'обаятельная дама'. Впрочем, есть и более "сочный" вариант названия - 女郎蜘蛛, переведем его как "паук-шлюха".
  Поговаривают, что 'в человеческой форме чаще всего выглядит как женщина неопределенно-юного возраста в густо-коричневом, темном до черноты кимоно с тонким золотистым узором-паутиной. Красива мягкой обворожительной красотой, не той, что сражает наповал при первом взгляде, а той, что незаметно и нежно вкрадывается в самое сердце, пленяя и сжигая на медленном пламени изысканно-томительного поклонения. В паучьей форме выглядит как чертовски большой черно-золотой паук с самыми плотоядными намерениями'.
  Эти дамы любят красивые водопады, тенистые пруды, уединенные места... И молодых парней, которые опрометчиво у этих мест отдыхают. 'Сказано, что однажды юный крестьянин расположился на отдых, рядом с водопадом, где обитал джёрё-гумо. Она пыталась поймать его, обмотав ноги юноши своей шелковой паутиной. Но он вскоре заметил это и, размотавшись, намотал нить на старый пень и ушел, что при появлении паучихи поставило последнюю в тупик'.
  Так что, сэр Эндрю, если любите гулять у тенистых прудов, не давите дома трудолюбивых пауков. Может аукнуться. У них с Ифритом очень похожая аура и их часто путают.
  Раздался хлопок и мой гость так же внезапно исчез, как и появился, а в зале тут же все зашевелились, задвигались и продолжили свои сборы. Я подошел к Фрее, которая старательно прятала свое лицо от меня. Отодвинув её плечом в сторону, я стал скатывать её одеяло: - Приготовь лук, если это Ифрит вселился в одного из наших, то он дух огня и может сжигать стрелы прямо в полете. Стрелять придется часто и быстро. Эта тварь очень сильная, так что близко к нему не лезь. Твой героизм ни кому не нужен, а лично мне ты нужна целой и здоровой. Я поднялся с колен, забрасывая заплечный мешок Фреи себе за спину. - Борк, построй отряд, мне надо сказать пару слов....
  Отряд стоял ко мне лицом, а паре метров за их спинами находился трон с короной. Мой расчет строился на том, что Ифрит не выдержит искушения и попытается захватить корону и тем самым выдаст себя. Фрея нужна была для того, что бы подстраховать Манти, если она вдруг задержится по какой-либо причине, или если я ошибся в своих выводах насчет её короны.
  - Господа, всем присутствующим здесь присваивается звание рыцаря с соответствующей приставкой - сэр, а нашему разведчику Фрее, я присваиваю титул -леди Утренней зари. Мы сделали то, что и должны были сделать - источник силы, который мы отчистили от скверны, выжег все черные переходы в другие миры. Леди Утренней зари, подойдите ко мне, - я помрачнел. - Миледи, прошу вас не забывать, что помимо всего прочего вы в какой - то мере являетесь ещё и моим оруженосцем. Где мой лук? Фрея остановилась на полпути, улыбка исчезла с её лица, она повернулась к строю и направилась к теперь уже сэру Воду, который держал мой лук и колчан. Однако он отрицательно замотал головой и сделал пару шагов назад, потом резко бросил все на пол, наступил ногой на колчан, выхватил меч и пронзил грудь Фреи насквозь. Под сводами зала раздался громкий хохот: - Глупцы, теперь я повелитель темного мира, а вы все станете моими рабами, ибо никто из вас даже и не догадывается о силе черной короны. Он протянул руку к трону и тут же оказался не просто разорван на куски, а буквально растерзан на мелкие кусочки. Даже темный демонический дух, что выходил из тела бедного Вода был расчленен на несколько сгустков. Всё это произошло так быстро, что никто не успел даже двинуться со своего места.
  - Папа, хорошо, что эта тварь не успела полностью превратится в каменного истукана. А мой яд на него подействует? Он не оживет? - Не оживет Манти, твой яд несет смерть всему, до чего ты дотронешься своим жалом. - Это хорошо, ну ладно, я пошла, мы нашли сокровищницу горного короля, там столько интересных игрушек.... И не успел я запретить им даже приближаться к этой сокровищнице, как она исчезла....
  Голова Фреи покоилась на моих коленях, она дышала с хрипом, из уголков рта пузырилась кровь. Было ясно даже несведущему, что рана смертельна и никакое лекарское искусство тут не поможет. - Мой сон... исполнился...,- она говорила с огромным трудом, превозмогая боль,- жаль.... Договорить она не успела, дернулась и затихла. Я поцеловал её в губы и навеки закрыл её глаза. - Борк, я еле сдерживал слезы, - Фрею похоронить в Ньюкасле. На постаменте выбить слова - 'Леди Утренней зари, почетный универсал Ньюкасла'. Пусть она станет единственной женщиной, которая удостоена такого высокого звания.
  Прямо на полу тронного зала я своим велигожем начертал рисунок портала, что вел в верхний мир и мой отряд один за другим исчезал на моих глазах. Тело Фреи завернутое в королевское покрывало, которым была укрыта спинка трона, на руках одного из универсалов покинуло этот мир первой. Вскоре остались я и Борк. - Милорд, нам пора. - Борк, мы заплатили слишком большую цену за свою победу. Я не знаю сколько жизней взяла битва на холме, но от нашего отряда осталось чуть больше половины лучших воинов. Каждый из них в схватках с нечистью стоил десятков, а то и сотен этих тварей. В школе надо будет построить некрополь посвященный всем погибшим выпускникам Ньюкасла. Найди художников, пусть представят мне рисунки... Последнее, что я сделал в этом мире - уничтожил наш портал
  Яркое солнце, от которого мы уже отвыкли, резало глаза. Мой отряд в потрепанной, рваной одежде, в посеченных доспехах, в окровавленных тряпках стоял сплоченной группой, а вокруг стояли коленопреклонённые рыцари в блистающих доспехах. Откуда то появился магистр, рука на перевязи, шрам на лбу, но одет уже во все новое и целое : - Королевская гвардия. Его величество Гермил привел всех. Они рвутся в бой.
   - Не с кем воевать Петр, больше не с кем. Мы победили. Осталось только почистить миры от ранее проникнувшей нечисти, а теперь извини, мы еле стоим на ногах. Сутки отдыха, всем раненым оказать помощь. Ты только скажи - потери большие?
  Магистр опустил глаза и тихо произнес: - Очень большие. Половина погибшие, из числа оставшихся - две трети раненые. Своими ногами вышли только полторы сотни, остальных пришлось выносить на руках....
  Тяжелый, изматывающий сон не выпускал меня из своих липких объятий. Мне снилась то хохочущая Василиса: - Ты думал что избавился от меня? Мы теперь обречены быть навечно вместе..., то хныкающий господин темного мира: - Ты обманул меня, ты не должен был использовать мантикору, корону ты забрал у меня нечестно..., то я слышал то, что не успела сказать Фрея: - Жаль, что у нас была только одна ночь любви..., а то Ифрит с умным видом разглагольствовал: - В каждом человеке живет свой демон, по этому бороться с нами бесполезно...
  Проснулся я от того, что кто то щекотал мне нос и при этом чуть слышно хихикал. Приоткрыв один глаз я узрел рядом на подушке сидящую Анну, а чуть в стороне развалившуюся прямо на моих ногах Манти. - А я тебе говорю, что он ещё не проснулся, видишь, только один глаз открыт, а я когда просыпаюсь, то открываю сразу два.
  - Папа, ты уже проснулся, или ещё спишь? - промурлыкала мантикора, а я в ответ схватил дочь в охапку и в то же мгновение визжаще-рычащий клубок завертелся вокруг меня. После того, как мы немного навозились я поинтересовался: - Милые леди, и как вы сюда попали? Ответила Анна: - Нас сюда привел дед, он сказал: - Во первых мне спокойнее когда вы рядом и у меня на глазах; во вторых так дворец целее будет; в третьих леди Гала займется ранеными и перестанет бить баклуши, и в четвертых мы сможем тебя разбудить,- она повернулась к Манти и показала ей язык,- А ты говорила - 'не запомню, не запомню'. Пап, а что такое баклуши и как в них бить?
  - Сначала вы мне ответе, что там произошло дома? Дворец целый или его надо заново отстраивать? - Папа, это честное слово не мы. Мы проходили мимо твоей спальни, когда увидели из под двери багровый свет, открыли дверь, а там как полыхнет, я еле - еле успела Анну оттащить в сторону. В общем спальни у тебя теперь нет, там все сгорело,- и Манти посмотрела на меня своим 'честным пречестным' взглядом.
  - И что вы делали в моей спальне? - Пап, ты только не ругайся, но у тебя такая большая кровать и на ней так здорово прыгать... А потом действительно ни с того, ни с сего как полыхнет и мы оказались уже за дверью. А все почему то думают, что это мы сожгли. А мы даже к светильникам и свечам не прикасались. - А где в это время была леди Гала? - Они с Алези искали нас, что бы уложить спать... Папа,- вмешалась Манти,- нас уже наказали за это, хотя не понятно за что, а дед сказал, что за один и тот же проступок дважды не наказывают. - А наказывал дед? Знаю я его наказания. Ладно, потом разберемся. Я что так долго спал?
  - Пап, а три дня это долго или нет? Мне так и ночи одной хватает, а Манти, по моему, вообще не спит, а только притворяется. - Ладно ваши высочества, идите, распорядитесь, что бы приготовили что-нибудь поесть, я голоден и одеться мне надо. А кстати кто сейчас за вами присматривает если леди Гала занята лечением раненых? - Как кто? Конечно Алези, но она осталась за дверью, так как считает, что неприлично молодой девушке находиться в спальне мужчины. Ох и зануда она: - ' И сидишь не так, и вилку держишь не правильно', - передразнила Анна, а Манти захихикала. Видимо похоже, и смеющаяся парочка отправилась из моей комнаты.
   Я не успел толком одеться и привести себя в порядок, как после стука в дверь появился магистр: - Ваше Величество изволили проснуться? - Нет, сплю я, не видно что ли,- буркнул я,- Рассказывай. - А рассказывать то и нечего. Все отсыпаются, отъедаются, приводят себя в порядок, раненые лечатся. Пока вы спали вас и весь ваш отряд перевезли в замок Алези. Видимо досталось вам там, ни один даже не пошевелился, а вот спали вы дольше всех. В вашем дворце сгорела ваша спальня, девочки в один голос утверждают, что это не они, по - этому я их и забрал сюда. Вдруг это было покушение на них, коль вас достать ни как не получается? - Теперь и не получится, я тот мир запечатал и все порталы уничтожил, так что на первый план теперь выступают поиски и уничтожение всяких там колдунов и ведьм, а так же уцелевшей нечисти, что успела пробраться в оба мира. Я твердо решил, что и здесь мы откроем отделение Ньюкасла, так что поработаете на два фронта. В письменном виде представьте мне свои предложения по составу, преподавателям и обеспечению. Да сядь ты Петр, и так хреново, а тут ты ещё как истукан стоишь.
  - Фрея? - Да. Не уберег я её. А ведь хотел, что бы она стояла за моей спиной. - Милорд все только и говорят о том, что во все время схваток и сражений вы прикрывали и заботились о ней. Кто ж знал, что так получится? - Я знал Петр. Фрея предупредила меня, что в одного из наших вселился демон, только вот определить его мы так и не смогли, слишком много там было негативной энергии. Я даже ловушку для него приготовил, и он в неё попался, вот только раньше Фрея погибла. - Фрею уже похоронили, на центральной площади Ньюкасла. - Почему без меня? - Потому и без тебя, что все знают о твоем горе. Но ты не простой человек, ты вольный охотник и король и свои слабости на показ выставлять не должен. Петр усмехнулся, - Ты хоть знаешь, что стал живой легендой в обоих мирах? Появились даже те, кто стал молиться тебе и даже ставить свечи. И ведь не запретишь.
  - А ты, я вижу ряд этому? - А как же не радоваться, если на всех картинах рядом с вами рисуют и меня.... Дверь с шумом распахнулась и в спальню влетели принцессы: - Папа, стол накрыт и тебя ждут в трапезной,- выпалила Манти. - Манти, так не честно, я должна была сказать, что стол накрыт. - А вот и нет, ты уже говорила как мы сюда попали, так что теперь моя очередь....
  - Девочки, а кто меня отведет в трапезную? А то я боюсь заблудиться... - Я!. - Я!
  Поглаживая гривастую голову чинно шагающей мантикоры и крепко сжимая руку Анны, в сопровождении магистра, мы степенно направились в обеденный зал. Сзади, незаметной тенью, шла молодая девушка, в которой я ни сразу признал недавнюю узницу темницы. - Графиня, возьмите принцессу за другую руку и проследите, что бы девочки дали хотя бы немного мне поесть в спокойной обстановке. Вы хорошо выглядите, вижу мой плен пошел вам на пользу. Надеюсь вас не обижали ваши тюремщицы? Ваши высочества,- не обижали? - Нет, нет, что ты папа,- ответили они через чур дружно.
  Я заметил уж очень внимательный взгляд молодой графини.- Леди, что то не так? Она густо покраснела, но тем не менее храбро произнесла: - Про вас такое рассказывают ваше величество, а выглядите вы как обычный человек. - Врут люди,- безапелляционно заявил Петр, - Не знаю что там вам наговорили, но врут. Ни какой он не легенда, и поесть любит и ругается как сапожник когда попадет себе молотком по пальцу.... Я слушал этот ни к чему не обязывающий разговор и чувствовал, как напряжение, что копилось во мне все последнее время стало потихоньку меня отпускать, я улыбнулся, что не укрылось от магистра.
  - Вот видите миледи он улыбается,- значит задумал очередную каверзу,- или пойдет мир спасать, или нечисть рубить, а то что дворец в запустении и не достроен, что свиты приличной нет и разные там мелочи - типа хоспиталя в Ньюкасле и новые помещения для учеников,- его не касаются. А ещё король. Конечно махать мечом легче, чем править.... - А знаешь, Петр, ты прав. С мечом у меня получается лучше. Вот назначу тебя королевским управителем на время моего отсутствия, посмотрим как ты запоешь....
  В столовой было все чинно и тихо. Девочки со своей новой воспитательницей уселись на свои места, мы с Петром проследовали к своим креслам и начался до странного тихий, семейный обед. Правда продолжался он в такой идиллии недолго. Внезапно возле меня возникла Манти и на ухо промурлыкала: - Среди тех, кто вернулся с дедом есть два чужих, я потом тебе их покажу. Можно мы пойдем? Нам скучно, а Алези пусть с тобой посидит, мы ни куда не полезем, в саду погуляем. Там в фонтане рыбы живут, такие смешные. - Идите, только не на долго и из сада ни шагу, я проверю. Не успел я моргнуть, как Анна и мантикора исчезли. - Миледи, не дергайтесь, я отпустил принцесс немного отдохнуть от вашей опеки. После обеда вы найдете их в саду возле фонтана. - Простите ваше величество возле фонтана или в фонтане? Прошлый раз я их нашла в фонтане, они там руками ловили рыбу. Я взглянул на ухмыляющегося магистра - Петр, твоя работа? - Как можно, ваше величество, я только как то раз обмолвился как в детстве ловил рыбу руками. - Балуешь ты их и постоянно защищаешь. - А кому их ещё баловать как не деду? Меду прочим король Гермил тоже просил их, что бы они называли его дедом. И представь себе, он особенно подружился с Манти. Не иначе как втихаря подкармливает её сырым мясом.
  - Выше величество,- молодая графиня встала из за стола,- позвольте мне отправится в сад? - Позволяю и будьте построже с принцессами, иначе они сядут вам на шею. После того как она вышла и мы остались вдвоем с магистром, я обратился к нему: - Манти предупредила о том, что среди тех, кто вышел с тобой есть два чужих. Она мне их покажет, а ты подумай, как вынудить демонов покинуть их тела. Мне не хочется больше терять ни одного человека. И ещё, у Борка возьми странную одежду, что была на одета на некоторых демонах, её наши мечи не брали. Надо разобраться в чем тут дело. - Сделаем. Король Гермил настаивает на большом пире в честь нашей победы и сейчас обговаривает все вопросы с лордом Георгом. Барон Георг уже оправился от ран и вскоре прибудет к тебе в гости. - При каких обстоятельствах брат был ранен?
  
  13.
  
  - Я не стал тебе сразу говорить, но он со своей дружиной тоже участвовал в боях в нижнем мире. Его дружина появилась как раз в переломный момент схватки и помогла уничтожить тех тварей, что почти что прорвались к нашему порталу. - Петр, мы же договаривались, что это наше дело, а не необученных дружинников. Из них кто-нибудь уцелел? - Почти все. Твой брат вооружил их луками с серебряными стрелами и в рукопашных схватках они не участвовали, а раны от нападения гарпий и горгуль.
  - Было тяжело? - Не то слово. Было невыносимо. Люди засыпали на ходу, а потом как то все одномоментно изменилось, - это наверное вы устроили заваруху во дворце, так как сначала отошли некоторые отряды нечисти, а потом и все те, кто уцелел, покинули поле боя. Мы добили уцелевшую нечисть и ещё три дня приводили себя в порядок, отправляя наверх тяжелораненых.
  - Как леди Гала? - Освоилась. Уже рычит на всех и наводит свои порядки. Её слушают и уважают за то, что не чурается грязи, гноя и везде всю черновую работу делает сама. Говорит, что уж лучше год в темном мире, чем месяц с маленькими чудовищами, которых все, почему то, зовут принцессами.
   - Петр, я хочу, что бы ты продумал вопрос моего личного герба и что бы на нем было изображение мантикоры. - А как на это отреагирует Анна? - А это все зависит от тебя и тех занятий по геральдике, которые ты с ними сегодня же начнешь проводить. Девочкам пора приобщаться к учебе. - Так они и так каждый день занимаются. Учатся читать и писать, леди Алези занимается с ними. И знаешь какая книга, по которой они учатся? 'Летопись славных подвигов Вольного охотника сэра Эндрю Ньюкасла, написанная по отчетам о его деяниях в школе боевого мастерства Ньюкасл'. Самое интересное, как эта книга вообще попала в этот мир к баронессе фон Штранц? Насколько мне известно, все экземпляры были распределены между преподавателями и членами совета школы....
  - Ладно, пошли к раненым. Хочу навестить и приободрить их. Кстати подготовь списки наиболее отличившихся, буду возводить их в рыцарство, ну и часть казны пожертвуем семьям погибших. Надеюсь её ещё не всю растащили, пока меня не было во дворце? - А кому тащить то? Я и лорд Георг здесь, а сэру Брекли золото не нужно, ему и дочурки хватает. Леди Гала ещё то сокровище. Кстати она овдовела. Ходят непроверенные слухи, что её муженек подавился куском мяса, когда ему сообщили, что она его разыскивает. - Отмучился, наверное достойный был человек, если сбежал от неё так быстро.
  В палатах для тяжелораненых было тихо, противно пахло лекарством. К своему удивлению я обнаружил здесь мокрую принцессу и молодую графиню, которые помогали разносить лекарства, а Манти лениво лежала на пороге закрытой двери и прищурившись наблюдала за ними.
   - Мы каждый день приходим сюда помочь леди Гале и поддержать раненых,- пояснила мне девушка. - Милорд, посторонним здесь делать нечего,- накинулась на меня леди Гала. По возможности ласково улыбаясь я произнес: - И я рад видеть вас в добром здравии и совсем не изменившейся леди. Вы наверное уже соскучились по принцессам? Может вернуть вас к ним? - Вы так не поступите. - Это почему же? - Потому что вы справедливый! - она фыркнула и повернувшись ко мне спиной пошла без разрешения по своим делам.
  - Петр, как думаешь, если поручить ей создание хоспиталя для детей простолюдинов, справится? - Ваше величество хочет нажить себе ещё одну головную боль? Она же мертвого достанет. - Это не страшно, переживем, а вот смертность среди детишек это уменьшит.... Мы ещё обсудим этот вопрос на совете, а сейчас пошли к самым тяжелым.
   Я уже знал об особенности своего организма переливать часть силы в других. Именно так я поддерживал Фрею и Борка во время схваток, да и других тоже. Настала пора попробовать использовать свою силу для лечения раненых. Четыре воина лежали отдельно от остальных, жизнь еле теплилась в них и я заметил слезы на каменном лице леди Галы. Я подошел к первому и взял его восковую руку в свою ладонь. Вздрогнули мы почти что одновременно. - Я знал мой король, что вы не дадите мне умереть. Все - таки люди говорили правду, что вы и мертвого можете оживить... - Поправляйтесь, ваш ждут рыцарские шпоры, почет и уважение окружающих....
  Таким образом я побывал у всех самых тяжелых раненых. У последнего мне пришлось задержаться, так как усталость и слабость навалились и на меня. Петр с обеспокоенностью смотрел на меня, но не вмешивался, а вот леди Гала не удержалась: - Могли бы и раньше прийти ваше величество, а не пировать за столом. - Цыц дура, - грубо одернул её магистр. - Король сам только два часа назад как встал на ноги. Ваше величество, а давайте отрежем ей язык? Немою она будет куда симпатичнее.
   - А что, хорошая мысль,- поддержал я его,- но мы поступим по - другому. Мы завалим её так работой, что ей некогда будет вздохнуть, а не то что бы рот открыть. Леди Гала, мы тут посовещались и я решил назначить вас ответственной за здоровье всех детей нашего королевства. С этой целью вам надлежит, по возвращению, приступить к созданию и организации детского хоспиталя. Свои предложения представите мне через пять дней в письменном виде. И мне абсолютно все равно, что у вас на это нет времени, меньше спите, или не спите совсем, но за каждого умершего ребенка в возрасте от трех лет я строго спрошу с вас. Кстати с этой минуты вы баронесса. А теперь идите, работайте, а то я от щедрот своих ещё что-нибудь повешу на ваши хрупкие плечи. Пойдемте магистр к следующей группе, надеюсь, там нам будет проще....
  Из палат мы вышли только через два с половиной часа, причем Петр заботливо поддерживал меня под руку, как бы оберегая от того, что бы я не споткнулся, а на самом деле помогая мне передвигать ноги. - И стоило вот так в один день всех обходить? - Стоило Петр, стоило. Уж если я не мог быть с вами там на холму и не умирал вместе со всеми, то хоть так помочь выжившим. А силы что, поедим, поспим, они и восстановятся.
  Новость о том, что вольный охотник лечит раненых простым прикосновением, мигом облетела всю крепость. А сведения о том, что самые тяжелые после моего визита резко пошли на поправку и даже стали самостоятельно есть, вызвало бурную радость как среди тех, кто вернулся от туда целым и невредимым, так и среди простых обитателей крепости.
  - Петр, распорядись, что бы мне обед принесли в мои покои, а потом проследи, что бы меня не беспокоили. Я действительно немного не рассчитал свих сил. И девочек раньше чем через четыре часа ко мне не пускай. Думаю этого времени мне хватит что бы восстановиться. А нечисть вселилась в Горда и Лиоза. Остальные раненые чистые. - Так вот зачем мы ходили в палаты, что бы найти зараженных.? Ох и хитер ты Эндрю. И все равно, стоило себя поберечь. Уверен, что эти двое и так находятся под контролем её высочества Манти. - Манти уже не высочество, а величество, я короновал её в темном мире после того, как она случайно, как то мимоходом уничтожила темного господина. - А не рано ли ребенку становится королевой, тем более темного мира? - Рано? Петр, как думаешь, сколько ей лет? - Ну лет шесть - семь, как и Анне. - А около трех тысяч лет не хочешь? Точно она и сама не помнит....
  Мне снился дивный сон, будто собрались все женщины с которыми я был когда то 'близко знаком', Начиная с Лики и заканчивая Фреей и в моем присутствии они обсуждали с кем из низ мне было лучше, и кто из них достойна занять место возле меня. Странный и интересный сон, пока я не понял, что меня действительно обнимают чьи то руки и кто - то меня целует. Просыпаться так не хотелось, что я пробормотав,- Хорошо то как,- опять провалился в сон. Утром я стал допытываться у Борка, кто заходил ко мне в покои, но он поклялся, что ни одна душа мимо стражи не проходила. Но я то видел и смятые простыни и следы присутствие в моей постели женщины. К тому же на полу я обнаружил ещё и скомканные простыни со следами сукровицы.
   Вызванный Петр тоже ничего пояснить не смог, и я видел, что мне не врут. Они действительно ничего не видели и не знали. И так, что мы имеем: - в моих покоях действительно, пока я спал, кто то был; этот кто - то попал в мою спальню минуя входную дверь, а значит или использовал магию, или... известный ему тайный проход. Здесь круг подозреваемых значительно сужался. Замок Алези, в котором я устроил свою резиденцию, принадлежал молодой графине, которую освободили из темницы и которую, что бы она не путалась под ногами, я отправил в качестве своей пленницы в королевский дворец. По инициативе магистра она оказалась здесь. А кто как не она должна была знать все потайные двери, или по - крайней мере некоторые из них, в своем замке?
  - Борк! Пригласи ко мне молодую леди Алези, а сам пригляди за принцессами.
  Разговор я начал сразу и в лоб спросил: - Миледи, где находится та потайная дверь, через которую вы ко мне пришли, куда она ведет и кто ещё знает о ней,- это во первых. А во вторых - Для чего вы это сделали и с какой целью?
  Девушка смешалась и густо покраснела. - Дверь, вот она,- тихий шепот я еле - еле расслышал. Она подошла к деревянной обшивке стены и нажала на какую то планку. Панель отъехала в сторону и открыла винтовую лестницу. - Лестница ведет в детскую комнату, где спят принцессы. Я пришла от туда по просьбе леди Гала. Она заявила, что вам просто необходима разрядка и лучше, чем молодая девушка в вашей постели, она ничего придумать не может. В вас накопилось такое напряжение, что это может быть опасным для вашего здоровья и даже жизни. К тому же леди Гала уверена, что я вам нравлюсь и вы с определенной целью отправили меня в свой дворец и приблизили к своим дочерям. - И что же она вам сказала? - Она сказала, что вы готовите меня для роли или вашей фаворитки или любовницы. Я даже слышал как она обсуждала эту тему с принцессами и спрашивала, как они отнесутся к тому, что я буду жить с вами как муж и жена. Я не смог удержать улыбку: - С этими пигалицами и несмышленышами? Она что совсем из ума выжила? А вам леди не приходила в голову такая простая мысль, что отправил я вас отсюда, что бы вы не путались у меня под ногами?
   - Нет, если б вы этого хотели, то просто оставили бы меня в темнице. А вы меня освободили, приблизили к своей семье, поручили воспитание принцесс. Так что я, ваше величество, морально была уже готова к тому, что произошло этой ночью. А позвольте спросить, как вы догадались, что это была я? Ведь вы даже не проснулись ни разу, вы даже все делали во сне. - От вас леди вкусно пахнет и этот запах невозможно перепутать ни с каким другим. А теперь идите и я надеюсь, что все, что произошло этой ночью между нами, останется в тайне.
  Алези понять можно,- она стала богатой наследницей и найдется немало тех, кто захочет прибрать её земли к рукам, как посредством женитьбы, так и насильственным захватом. Надо поручить лорду Георгу провести ревизию её земель, и при необходимости восстановить их посредством королевской гвардии с наказанием виновных. Так что мотивы мне её были более или менее ясны. Вскоре с докладом прибыл магистр. Весь доклад занял всего два слова: - Все в порядке.
  Я посмотрел на несколько хитроватое выражение его лица,- И что изволите сказать магистр? - В вашей спальне пахнет молодой графиней. Это она ночью была у вас? - А с чего вы взяли, что она ночью была у меня? - Так вы сами расспрашивали и стражу и меня. - Действительно, об этом я как-то не подумал. Сам того не желая я вызвал пересуды. - Какие пересуды? Подумаешь, невеста короля навестила его в покоях.... - Какая ещё невеста? Меня что, без меня решили женить? - Эндрю, а ты что, ни чего не слышал? Ну те слухи, что гуляют по королевству? - Так, давай выкладывай и слухи и не слухи.
  - Как известно всем подданным его величества короля Гермила, он бездетен. После смерти второй жены при родах он так и остался вдовцом. Однако в последнее время набрал силу слух, что ребенок его величества не умер в младенчестве, а был им спрятан в надежной семье, где и воспитывался долгие годы в глубокой тайне. Его сын вырос, возмужал, прошел длительный путь становления и в конечном итоге стал Горным королем. Этого сказочного королевства, где живут особенные люди и непревзойденные воины. Но беда в том, что Горный король уже имеет свое королевство и покидать его ради короны отца наотрез отказался. Тогда его величество король Гермил приказал подготовить документ, согласно которого и корону и всю полноту власти он передает дочери своего сына, то есть своей внучке - принцессе Анне. И вот тут наступает некий не очень понятный момент, а именно, - кому достанется Горное королевство, если у его величества короля Эндрю нет второго наследника или наследницы? Внимание прожжённых царедворцев привлек тот факт, что некая молодая девица, после знакомства с его величеством, была отправлена в его королевский дворец, где достаточно близко сошлась с принцессами, а вскоре заменила им мать и занялась их воспитанием. От придворных, вернее их шпионов не укрылся и тот факт, что его величество и некая молодая леди, вместе с принцессами, как дружная семья, проследовали недавно на обед, где не было никого посторонних, а значит обед можно было считать семейным. К тому же эта молодая леди всячески избегает публичности и старается меньше попадать на глаза его величеству, а при встречах с ним мило краснеет и прячется за спины принцесс. А тут ещё масло в огонь подлил сам его величество король Гермил, которого принцессы стали называть дедом, а он их своими внучками. К тому же многим импонирует, что избранница Горного короля из простой семьи, сирота и не связанна многочисленными родственными связями со знатными и богатыми семьями королевства. К тому же, из достоверных источников стало известно, что сосед Горного короля, король Фангории во всеуслышание объявил его своим наследником и таким образом, в самое ближайшее время два королевства объединятся в одно. Вот такие слухи ходят ваше величество, и народ им верит.
  - Петр, а не ты ли сам эти слухи распустил? - Конечно я сам. Мне там, в нижнем мире заняться было нечем, вот я и стал придумывать и распускать слухи. Кстати спасибо за то, что мои раны быстро зажили. А слухи мне все пересказала одна моя хорошая знакомая,- баронесса фон Штранц.
  - Петр, а тебе не кажется, что нам пора вернуться домой? Мы и так загостились здесь, да и скучать я стал по своему дворцу. - Сбежать хотите ваше величество? Не получится, пир уже назначен на сегодняшний вечер и ваше присутствие там обязательно. И это вся ваша реакция на слухи? - А я должен реагировать на всякую чепуху, которую от скуки выдумывают придворные? - А как же, короля играет его свита. Своей свиты у нас нет, так что нас играет свита его величества Гермила.
  Появился сэр Борк: - Милорд, ваш брат сэр Георг просит вас принять его. - Зови конечно.
  Мы обнялись. - Георг, вот скажи мне, тебе надо было лезть в эту заварушку? - Конечно, Поли заявила, что если я не приду к тебе на помощь, то она с детьми уедет к родителям. Пришлось подчиниться грубому давлению со стороны. Да и какая там помощь, сэр Петр нас в рукопашную не пустил, но зато моя дружина состояла из лучших лучиков и имела три комплекта стрел с серебряными наконечниками и они вроде пришлись как раз во время. - Спасибо брат, Петр дал высокую оценку твоей помощи. - Эндрю, а я к тебе с просьбой, даже двумя. Первая, - дай слово, что обязательно с принцессами погостишь хоть немного у нас, иначе меня не пустят домой. И вторая - ты не мог бы взять тройку моих ребят на обучение в свою школу? Они посмотрели на твоих воинов в деле....
  Я вздохнул: - Погостить заеду, но не больше чем на два, три дня, сам понимаешь,- дел накопилось столько.... А насчет учебы,- отделение школы будет открыто в ближайшее время в загородном доме или в этой крепости. По всем вопросам обращайся к магистру или назначенному им наставнику школы. Как там Поли и дети? - У них все нормально. Поли хлопочет по хозяйству, ведь его величество король Гермил остановился в нашем замке на постой. А девочки сейчас с твоими принцессами играют в саду у фонтана, они настояли, что бы я взял их с собой.
  Я посмотрел на магистра: - Петр? - Иду, иду. И кто это интересно каждый день меняет воду в этом фонтане и запускает туда новых рыб?.. - Что- то случилось Эндрю? - Да ничего, но боюсь, что все девочки сейчас с визгом ловят рыб в фонтане. Причем делают это руками, за что надо спасибо сказать магистру,- это он их научил этому. - Да вряд ли, у меня дочери очень скромные тихони. - Ты плохо знаешь моих, так что могу с уверенностью сказать, что скоро мы увидим их всех в новых сухих платьях, но с мокрыми волосами. Надеюсь у тебя в саду фонтана нет?
  Открылась дверь и Борк произнес: - Милорд, обед накрыт, принцессы и их гости переодеваются и будут готовы через минут десять, пятнадцать. - Спасибо Борк, мы сейчас идем. Пошли Георг, за столом продолжим наш разговор. К моему удивлению, когда мы прибыли в трапезную, дети уже сидели там, вели себя тихо, а магистр им что то выговаривал.
  - Анна, а где графиня, почему её место пустеет, что то случилось? - Нет папочка, ничего не случилось, она спит, а мы её будить не стали. Она сказала, что ночью очень плохо спала. А Манти чуть слышно прорычала: - Знаем мы эти бессонные ночи, - но от дальнейших комментариев отказалась, заметив сердитый взгляд магистра. - А вы сэр Петр поторопитесь, сегодня девочки на вашем попечении. А возле меня появилась Манти и Георг вздрогнул: - Папа,- промурлыкала она мне на ухо,- эти двое что то задумали. Можно мне их отправить в свой мир? Пусть присмотрят за дворцом. - Хорошо, отправь, но постарайся их не убивать. - Хорошо папа, но если полезут к моей короне или игрушкам,- прибью и не пожалею. - Так предупреди их. Манти так же внезапно исчезла как и появилась.
  - Видишь ли Георг, тот темный мир нечисти и демонов нельзя оставить без присмотра. Я хоть и уничтожил все проходы в иные миры, но где гарантии, что через сто или тысячу лет не будут найдены новые порталы? В общем я короновал Манти и она теперь там королева. А с её то умениями и характером навести там порядок и призвать к повиновению всех этих монстров,- будет достаточно легко. А если что, всегда найдутся те, кто придет ей на помощь. А теперь расскажи мне последние семейные новости,- что и как там Марк?
   - Марк исчез, куда-то сбежал, хотя злые языки утверждают, что его сожрал демон, которого он вызвал и с которым справиться не смог. Да и нам лучше считать, что он куда то отъехал на неопределенный срок, а там видно будет. Леди Ната просит тебя навестить её, что бы уничтожить все мерзкие следы магии. - Хорошо, перед отъездом я побываю у неё.
  Обед шел своим чередом, мы с братом обменивались информацией и последними новостями, так что я даже не заметил, как дети и магистр исчезли из столовой. А через некоторое время я вызвал слугу и распорядился накрыть обед для молодой графини в её покоях. Георг как бы мимоходом предупредил меня, что на пиру место молодой леди будет рядом с моим. Я только хмыкнул, но ничего не сказал.
  Вот за что я не люблю праздничные застолья, так за их шум, гам, обилие здравиц и тостов. Самый большой зал в крепости не смог вместит всех приглашенных, так что гости разместились в нескольких залах. Нам троим - мне, Гермилу и Петру приходилось поочередно бывать во всех залах, а это сильно утомляло. Дети сидели за отдельным столом и я заметил, как Анна обняв Манти за гривастую шею что то шептала её на ухо, хитро поблескивая глазами и посматривая в нашу сторону. Молодая графиня сидела как на иголках возле меня, все порываясь встать и перейти к ним за стол. - Милорд, они что то задумали, да и девочкам пора укладываться, время уже позднее. В конечном итоге она не выдержала, с решительным видом встала и направилась к детскому столу, а через некоторое время увела детей в свою комнату. Я посмотрел на Борка, а он в свою очередь на одного из моих десятников и кивнул головой. Не то что бы у меня были определенные опасения о безопасности принцесс и их новых подруг, но порядок есть порядок.
   Как только Алези освободила кресло, слуги тут же убрали грязную посуду, поставили чистый прибор и Петр пересадил моего брата поближе ко мне. Вскоре между мной, Георгом и его величеством завязался оживленной разговор о необходимости создания школы на подобии Ньюкасла в королевстве. Магистр куда то отошел, а вернулся с очень довольным и прямо цветущим виде. Во время очередного посещения гостевых залов он мне со смехом пояснил: - Все скептики посрамлены и признали очевидность вашего близкого родства с его величеством Гермилом. Вы похожи как две капли воды, правда определенное количество лет наложило свой отпечаток, но вы одинаково слушаете собеседника, делаете одинаковые жесты, а самое главное, вы со своим братом имеете разительный внешний контраст. Только слепец может не заметить ваше очевидное сходство с королем. И это уже не какие то там слухи, а очевидность, которую все видят. К тому же ваше, вернее наше появление в королевстве, наводит на определенные мысли о достаточно близкой связи между королевствами... и королями.
  А пир катил по накатанной колее, вскоре все условности были отброшены и большая часть моих универсалов оказалась вперемешку со свитой его величества....
  Только в своих покоях, куда я наконец то сбежал, мне удалось вздохнуть спокойно. Петр, расположившись в удобном кресле и протянув ноги к камину, лениво тянул вино из замысловатого кубка. - Ещё два дня, и пусть лорд Георг обеспокоится возвращение наших людей в королевство.
   - Не получится, не раньше чем через пять дней. Многих уговорили навестить имения и замки знати, особенно тех, у кого ещё остались следы от ранений. Так что не ранее чем через пять дней, да и ребятам надо насладиться славой и почетом. Эндрю, а почему бы нам не изготовить какой-нибудь памятный знак и не наградить им всех участников, а так же семьи погибших? - Что ж идея хорошая,- отметить всех, но этот знак должен быть не очень большим и ни какой роскоши и кичливости. Надеюсь списки всех участников у нас есть? - А как же, лорд Георг во всем порядок любит. Он даже составил список первоочередных дел в королевстве, я уже глянул его одним глазком, так что по прибытию домой, обсудим его на совете. И ещё, личная просьба, я обещал баронессе фон Штранц показать свое холостяцкое жилище. А вдруг она вспомнит об этом и напросится в гости? Ты будешь не против? - Эта та храбрая, с зажмуренными глазами? - Она. - Ну что ж, пусть наведет порядок в твоем доме.
   Поболтав ещё с полчаса ни о чем, мы разошлись, я разделся, забрался в постель и с наслаждением растянулся. Как же все-таки хорошо просто отдыхать и ни о чем не думать. Но просто отдыхать и ни о чем не думать,- не получилось.
  Раздался чуть слышный скрип, откинулась потайная панель и в спальню мышкой прошмыгнула молодая девушка. Еле сдерживая слезы, она выдавила из себя: - Манти выгнала меня к вам, а я не такая.... Пришлось подвинуться, освобождая место и откинуть одеяло, приглашая девушку занять место возле меня: - Иди, мне не привыкать слушать жалобы на поведение и проделки принцесс, рассказывай, что там у вас произошло. Слушая сбивчивый рассказ девушки я изображал то удивление, то негодование, то намерение пойти и немедленно всех наказать как попало. Девушка выговорилась, успокоилась и стала убеждать меня, что нельзя принимать скоропалительных решений, что это все-таки дети и мой долг их прощать, и вообще, с этим недоразумением она справится сама. А мне это только и надо было:
  - Хорошо миледи, я последую вашему настоятельному совету и даже просьбе не вмешиваться и не наказывать принцесс. Надеюсь у вас хватит ума сделать вид, как будто ничего не произошло, и они поймут, что их проделка ни к чему не привела. А сейчас накройтесь с головой и не показывайтесь, пока я вам не разрешу. Она послушно накрылась одеялом, а я встал и поспешно оделся, взял велигож в руку и сел посредине спальни на стул. Вскоре в углу у окна возник небольшой огненный смерч и там возник монстр с чертами моего среднего брата Марка.
  - Ну что червяк, напуган? Раздавлен моим величием? Ты думал я испугаюсь твоих угроз? Как видишь - нет. Я хорошо подготовился к встрече с тобой. Попробуй сейчас убить меня, как ты недавно бахвалился, - и он двинулся в мою сторону, оставляя на полу и коврах огненные пропалины.
  Я легко встал со стула, принял оборонительную стойку: - Я от своих слов не отказываюсь. А ты дурак Марк, гордый и недальновидный дурак. Ты б хотя бы взглянул на мою сущность но не своими глазами человека, а глазами того существа, что вселилось в тебя. - А это что-нибудь изменило? - Конечно, тебе было бы не так страшно умирать...
  Однако дело до схватки не дошло. - Папа, это не честная схватка,- Манти сидела посредине комнаты и лениво наблюдала, как смрадный дым поднимался вверх и там таял. - В нем было два демона, они прятались друг в друге и могли тебя поранить. К тому же это мои подданные и я сама вправе их казнить или миловать. А я не люблю, когда кто-то посторонний вмешивается в мои дела и планы. Она исчезла без всяких других объяснений, а я смотрел на растерзанное тело своего брата.
  - Стража! - Дверь тут же распахнулась и четыре универсала с обнаженными мечами ворвались в спальню. Они тут же прикрыли носы руками из за вони, что разлилась в комнате. - Что, отвыкли от таких запахов? Тело завернуть в ковер и тайно сжечь, об увиденном ни кому ни слова, и кто-нибудь, откройте окно, пусть проветрится.
  Старший дежурной смены отрицательно покачал головой: - Окна открывать запрещено даже по вашему приказу, а вдруг ещё какая нечисть полезет к вам в гости и вы её опять в одиночку порешите, а так мы услышим звон и может быть даже успеем взмахнуть мечами.
  После того, как в спальне был наведен относительный порядок, запретив беспокоить меня кому либо до позднего утра, я позволил девушке выглянуть из под одеяла. - Послушайте миледи, а как ваше имя, а то мне все недосуг его узнать? - Меня зовут Элиана, так звала меня моя матушка. А как звал меня этот выродок, вам знать не обязательно. - Красивое имя. (Имя Элиана имеет различные версии происхождения. По первой версии, имя Элиана образовано от римского когномена (личного или родового прозвища) Aelianus, производного от родового имени Aelius, возможно, происходящего от греческого 'хелиос' - 'солнце'. Значение имени Элиана как 'солнечная' делает его либо родственным, либо одной из форм имени Елена, звучащее в разных странах по-разному. По второй версии, имя Элиана - это еврейское имя, означающее 'мой Бог - моя семья'. По третьей версии, имя Элиана с французского языка имеет два варианта перевода: 'дочь солнца' и 'доброго времени суток'. Имя Элиана - это один из вариантов произношения французского имени Элейн.
  Существует версия, что имя Элиана - это образованное имя, сочетание двух женских имен Элла и Анна. Девушка Элиана уверенная в себе, очень большая собственница и предпочитает не делиться не только вещами, но даже мыслями, переживаниями, поэтому многие считают ее замкнутой и нелюдимой. Она больно переживает различные неудачи, свои разочарования. Элиана любит быть окруженной вниманием и заботой к своей персоне, это активная и волевая натура. Она не отступит от намеченного плана действия, будет стремиться к его выполнению всеми силами. У нее практический ум, умеет приспосабливаться к различным условиям и обладает великолепной памятью. Повлиять на Элиану очень сложно. Она предпочитает слушать только себя, но при этом обладает высокой нравственностью и способна к самопожертвованию. Своей трудоспособностью и целеустремленностью она пытается доказать окружающим, что лишена различных комплексов, что все может преодолеть.)
  - И все же я как то уже привыкла к тому, что ко мне все обращаются как к леди Алези. Пусть так и останется. А о том, что я Элиана знаете только вы и несколько старых доверенных слуг, ну и девочки конечно.... Она ойкнула, когда я задул последний светильник и комната погрузилась в мрак. - Если боитесь, то теперь можете вернуться в детскую комнату, вы и так достаточно долго пробыли у меня, - ответом мне был шелест снимаемой одежды.
  
  14.
  
  Утро несмело пробивалось сквозь плотные гардины. Элиана спала положив одну руку на меня, а вторую под свою щеку и сладко посапывала. Самым интересным для меня было то, что я остался совершенно равнодушен к молодой девушке. Была бы на её месте другая, вряд ли что то изменилось. Вспоминая ту мимолетную близость с Фреей я понял, что и к ней я был абсолютно равнодушен. Меня больше притягивало молодое женское тело, нежели внешность и внутренний мир той, что делила со мной в настоящее время ложе.
  Мысленно я потянулся к Манти и очень быстро установил с ней контакт: - Может быть объяснишь свое вчерашнее поведение? - Папа, а что объяснять? Насчет демонов или Алези? - Для начала - Алези. Вы довели её почти что до слез. - Странно, но я этого не заметила. Смущалась,- да. Папа, а у меня лицо когда-нибудь краснеет? - Поговорим о твоем смущении несколько позже. Так что вы ей там наговорили? - Да ничего особенного. Просто если она хочет устроить свою жизнь, то должна не упустить шанс, так как ты первым ни когда не сделаешь шаг навстречу. Тем более я не спала и видела как прошлой ночью она ходила к тебе и что из этого вышло. - Ты подглядывала? - Нет конечно, я ещё маленькая. Я просто убедилась, что она тебе не угрожает и вернулась к Анне. А утром Алези зевала и в конечном счете не выдержала и легла спать, а это значит, что ночью она не спала. Папа, а чем вы занимались? - Ты сама сказала, что ещё маленькая для этого. - Но мне же интересно.
  - С этим все ясно, а что с демонами и разве можно в одном теле спрятать двух демонов? - Да спрятать можно сколько угодно, но сильных только два. Они рассчитывали, что победив одного, ты расслабишься и тут второй нанесет тебе смертельный удар. А твоего брата они обманули тем, что пообещали ему возрождение после смерти. Я подумала, что пусть уж лучше он погибнет от моих лап, чем от твоей руки. Все таки он твой брат. - Спасибо Манти. - Да не за что папа. Я же ведь люблю тебя. Дед говорил, что нам нужен или братик или сестричка, а лучше двое. Это что-то там связанно с престолонаследием. - А дед который? Их у вас в последнее время что то много стало. - Конечно Петр. Он первый и самый любимый и толку от него больше, особенно когда ты ругаешься на нас, а он защищает. Остальные- то в это время далеко и заступиться не смогут. А Алези, лучше уж она пусть будет с нами, под присмотром. С ней проще, она нас понимает и делает вид, что меня совсем не боится, уже не боится. А вот и Анна проснулась и открыла глаза. Сейчас я укушу её за ногу, что бы она не брыкалась по ночам и не стягивала все одеяло на себя....
  - Милорд, у вас был такой сосредоточенный вид, словно были где то далеко, далеко. - Я мысленно делал выволочку Манти. - Это вы зря, теперь они будут думать, что я нажаловалась вам. - Можно подумать, они сами не жалуются мне. Наоборот, они уже сейчас считают вас своей более старшей и опытной подругой. Только прошу, не надо распространяться о том, чем мы с вами занимаемся по ночам, а то у девочек уж очень нездоровый интерес к этому. - А вы заметили милорд, что принцессы значительно превосходят по своему уму и развитию своих сверстников? Я иногда думаю, что им не по шесть - семь лет, а по пятнадцать - шестнадцать. А это правда, что их мать была демоном или человеком в который вселился демон? - Элиана, есть вопросы, на которые я и сам не знаю ответов.
  Раздался осторожный стук в дверь и негромкий голос сэра Борка произнес: - Милорд, через час продолжение пира, уже начали накрывать. - Спасибо Борк, через час я буду готов к выходу. Ты куда? У нас ещё целый час....
  В зал мы вошли чинно как одна семья. Впереди шел я рука об руку с графиней Алези. Она держала за руку принцессу Анну, а возле меня важно выступала принцесса Манти, поблескивая в разные стороны своими багрово-красными глазами. За нами шли Петр и Георг с дочерями, а замыкал шествие сэр Борк и дежурная смена моей стражи. Наше появление встретили радостным гулом. Если я думал, что утром ряды пирующих поредеют, то я ошибся. Все залы были переполнены.
   - Знаете, ваше величество,- обратился ко мне король Гермил,- мои историки откапали, что род Алези находится, правда в дальнем родстве, с родом Брандербургов, к которому я принадлежу. Так что в молодой графине течет и частичка королевской крови. - Ваше величество, мне абсолютно все равно, какая кровь течет в ней, главное, что мои принцессы признали её и заявили, что другая им не нужна.- Сэр Эндрю, я прекрасно понимаю, что такие вопросы не решаются на пирах, но как вы отнесетесь к тому, что я объявлю принцессу Анну своей соправительницей? - Сэр Гермил, это конечно ваше право, но принцесса как воспитывалась, так и будет воспитываться до 16 лет в моем дворце и под моим присмотром. Вас она сможет навещать только тогда, когда отцовская деспотия достигнет некого предела и принцессе будет необходим отдых, а это будет два, от силы три раза в год.
  Пир продолжался по накатанной колее, здравицы, приветствия, вино рекой, много мяса, голоса все громче, а выражения все крепче.... Вскоре появились жонглеры и музыканты, которые развлекали сидящих за столами, и пришло время отправить детей на прогулку и занятия. Тесной группой, в сопровождении молодой графини и двух моих стражников они покинули зал и вскоре их веселые голоса затихли, а мы получили возможность спокойно поговорить. Разговор касался открытия отделения Ньюкасла и первоочередных шагов, которые необходимо будет сделать в этом направлении, а так же тех проблем, которые предстояло разрешить. Я сразу же предупредил его высочество, что учеников в школу будут отбирать не по знатности рода и длинному хвосту предков, а по талантам, навыкам и умениям. Петр раскрыл специфику деятельности чистильщиков и универсалов, особо подчеркнув, что им придется действовать практически в одиночку и в дебрях королевства, так как доморощенные ведьмы и колдуны как раз и появляются в удаленных деревнях и поселениях....
  Разговор был длительным и обстоятельным. Заранее обговаривались детали и возможные трудности. Наконец настало то время, когда мне представилась возможность без всякого ущерба сбежать из за стола. На выходе меня уже поджидал лорд Георг. - Милорд, мне необходим небольшой отпуск. - Я помню лорд, что ваша жена должна разрешиться от бремени, кого ждете? - Даже и не знаю ваше величество, мне честно говоря - все равно. Сын есть, дочь тоже. - Ну что ж лорд, вы отлично справились со своей задачей и можете немного отдохнуть. - Милорд, я могу забрать своих дружинников? - Конечно лорд, обещаю, что для их награждения я лично побываю у вас в гостях, так можете им и объявить. Кстати, магистр проболтался о том, что вы составили список первоочередных дел в королевстве, я хотел бы с ним ознакомиться. - Перед отъездом я вам его представлю. На этом мы и расстались.
  В своих покоях я скинул тесный, но модный камзол и остался в одной рубашке, уселся в кресло, которое поставил в самый центр комнаты, положил меч на колени и стал ждать. Я давно уже почувствовал некоторое напряжение в воздухе и не исключал возможности появления чего то неприятного. Рядом появилась Манти: - Папа, он приближается. Его намерения не понятны или скрыты под надежной защитой. Если что, я вмешаюсь,- и она исчезла. За окном потемнело, раздалось шипение и в нескольких шагах от меня появился молодой и приятной наружности юноша в полном вооружении. - Ваше высочество, мне поручено передать вам весьма важное послание,- с этими словами он извлек прямо из воздуха блестящий футляр и протянул его в моем направлении. Футляр тут же возник в моей руке, я раскрыл его, вытащил свиток пергамента и углубился в его изучение.
  ' Его величеству сэру Эндрю Ньюкаслу от капитан - командора Натана Стока. Ваше величество, нами открыт мир, который населен только демонами и духами. У нас возникли определенные трудности в общении и налаживании контактов. Погибло несколько наблюдателей. Убедительно прошу вас прибыть в штаб квартиру отряда и оказать посильную помощь. По возможности соберите небольшой отряд психически устойчивых воинов. Завтра утром по вашему времени вас заберут через временную капсулу. С уважением....' С таким же шипением, как только я закончил читать, посланник исчез.
  - Стража! Магистра ко мне немедленно. Буквально через несколько минут в покои буквально ворвались лорд Георг и Петр. - Что то случилось? Вместо ответа я протянул лорду послание и они оба стали внимательно изучать написанное. - Кто такой капитан - командор Натан Сток? - поинтересовался Георг. - Командир особого отряда наблюдателей, который явился мне в темном мире. По его словам существуют тысячи обитаемых миров, подобных нашим и они наблюдают, что бы в них не нарушался установленный природой порядок и всякая нечисть, демоны, монстры и всякие другие твари не взяли верх над разумными существами. В темном мире они уже собирались вмешаться, что бы остановить его наступление на разумные миры, но тут появились мы и кардинальным образом поменяли ситуацию. Сейчас они столкнулись с чем то весьма похожим на темный мир, только с очень большим количеством всякой нечисти. Как я понял, им пользоваться оружием не разрешено, вот он и обратился к нам за помощью.
  Петр грязно выругался: - Люди ещё не восстановились и толком не отдохнули. Новые отряды формировать нецелесообразно, иначе мы ослабим и обескровим свое королевство, необученных туда не пошлешь, - для них это верная смерть.... - Туда пойдет небольшой отряд, не более трех десятков. Основу составит моя стража. Петр, займись подбором воинов. Пойдут только добровольцы и объясни им, что дело будет похлеще, чем в темном мире. Потом взвалишь на себя все вопросы возвращения домой и управление королевством до моего возвращения. - А не лучше, если отряд возглавит магистр? - подал голос лорд. - Я тоже считаю, что отряд лучше возглавить мне,- поддержал его Петр.
   - Мне кажется тут дело не в том, кто возглавит отряд,- Эндрю или Петр, а в том, что во главе должен стоять человек с короной горного короля, да и черная корона тоже побывала на моей голове. К тому же обратились именно ко мне.
  - В таком случае Эндрю, ты должен взять с собой и принцессу Манти, а соответственно и Анну, а так же доверенного человека, который присмотрит за принцессой, пока вы с Манти будете отсутствовать. А значит, я должен быть в составе отряда, а Георгу придется повременить со своим отпуском и дождаться нашего возвращения. Мы ещё долго рассматривали различные варианты, но к единому мнению так и не пришли. Я не хотел брать Петра и принцесс, а мои советники наоборот на этом настаивали. Где то через часа полтора я прекратил обсуждение: - Все, решено, идут тридцать человек! Петр и принцессы остаются! Я не могу рисковать всей королевской семьей. Пятнадцать человек из моей охраны, стальные добровольцы. А теперь за подготовку, до утра не так уж много времени осталось. С собой взять все необходимое, что бы в неизвестных мирах ни в чем не нуждаться и главное побольше стрел с серебряными наконечниками. Все воины должны быть вооружены помимо привычного оружия ещё и серебряными мечами.
  Закипела работа и наша суета привлекла внимание. Возле меня как то совсем ненавязчиво возникли мой брат и король Гермил. На правах старшего ко мне обратился Георг: - Эндрю, что происходит, ты куда то срочно собрался?
  Мой ответ предназначался для них обоих, хотя и обращался я к Георгу. - К нам обратились за помощью из очень дальних королевств в иных мирах. О них мы до этого ничего не слышали, но просьбу о помощи услышали. Со мной идут три десятка самых лучших воинов, стальные возвращаются домой и готовятся прийти к нам на помощь, если в этом возникнет необходимость. Спасибо вам за гостеприимство. Ни кого посторонних брать не буду, судя по всему там будет ещё хлеще, чем в темном мире. Если есть возможность, поделитесь серебряным оружием,- мечами и стрелами. Наши запасы исчерпаны, а хотелось бы иметь по два комплекта оружия на каждого....
   До самого позднего вечера у меня не было ни минуты свободного времени,- надо было отбирать людей среди добровольцев, проверять их экипировку, осматривать оружие и доспехи, вникать во все мелочи. Только когда солнце скрылось за крепостными стенами стало немного посвободнее, и я смог попасть в свои покои, но и там мне пришлось заниматься уже своей подготовкой к отъезду. Ужин был накрыт на две персоны, и вскоре ко мне присоединилась Элиана. - Милорд, почему о вашем отъезде я узнаю самой последней? - Потому, что я не виделся с тобой, и привыкай к тому, что я ни перед кем и никогда не отчитываюсь, если только меня об этом не спросят. - А с вами ни как нельзя? - Нет конечно. Мы идем не на увеселительную прогулку и что нас там будет ждать, я даже не представляю. К тому же ты должна заниматься принцессами. - А я слышала, что рассматривался вопрос о том, что бы принцесс взять с собой, так как помощь Манти может оказаться весьма кстати. - А я вот некоторым длинно язычным отрежу язык и посмотрю, как они потом будут болтать.
   Встав из за стола я подошел к изголовью кровати и из небольшого ларца достал отцовский перстень. Протянув его девушке, я попросил её примерить его. Она взяла его, повертела в руке, внимательно рассматривая со всех сторон, а потом одела на безымянный палец.... Её лицо исказила гримаса злобы и ненависти, она стала буквально выкрикивать слова, на шум в спальню ворвалась стража и застыла так же как и я. - Как же я тебя ненавижу, - кричала Алези,- с каким удовольствием я воткну тебе в сердце кинжал. Отец был прав, когда предчувствовал свою смерть.... Он так и сказал, что ты обязательно клюнешь на узницу темницы, а дальше только терпение и терпение. Я была очень близка к тому, что бы обрести вечную молодость и красоту. Осталось всего два жертвоприношения этих крестьянских девок и все бы исполнилось. Ты все испортил.... Если б не твоя драная кошка, я ещё в первую ночь вырезала бы тебе сердце. Но эта тварь была всё это время здесь и следила за каждым моим шагом и движением.... Но я всё равно добьюсь своего. Я буду улыбаться, говорить слова любви, я буду притворяться, ты будешь тискать и мять меня, а я буду выжидать момент, когда ты расслабишься, что бы насладиться видом твоего окровавленного тела. Если надо, я буду ждать месяцы, годы, но я добьюсь своего....
  Через некоторое время она затихла, а я подошел и снял перстень с её руки. Графиня открыла глаза и слабо улыбнулась: - Что то произошло? Я как то дурно себя почувствовала, я что-нибудь говорила? - Говорила и очень много. Узнаешь? - и я показал ей перстень. - Конечно, ты просил меня надеть его.... - Это перстень истины, он заставляет человека помимо его воли говорить правду. Все что мне надо я узнал. Твое последнее слово? - Ненавижу....
  Состоялся высокий королевский суд, на котором председательствовал его величество король Гермил. Леди Элиане силой одели кольцо на безымянный палец и она практически слово в слово повторила все то, что я уже слышал. Даже после того, как кольцо было снято с её руки, она продолжала ругаться и угрожать. - Вот по - этому я больше и не женился,- с грустью произнес король. - А вдруг такая же змея грелась бы на моей груди выбирая момент, что бы нанести смертельный укус? Ну что ж мне все ясно. Графиня Алези, признаете вы себя виновной в том, что используя свое положение пытались убить его величество сэра Эндрю и причинить вред принцессам? Леди молчала и только затравленно оглядывалась по сторонам, словно до неё только сейчас дошло, что все это не страшный сон, а происходит с ней наяву.
   - А ведь почти удалось, ещё немного и все бы получилось,- с этими словами она горько улыбнулась, выхватила из выреза своего платья небольшой кинжал и со всего размаху, по-женски, ударила себя в сердце. На её платье стало набухать красное пятно, она пошатнулась и упала на пол.
  - Добейте её,- отдал я приказ. Тут же один из моих стражников подошел и нанес удар мечом в горло. Она захрипела, задергалась, и через некоторое время затихла в луже крови. Я подошел к телу и вытащил кинжал, показав присутствующим, как его лезвие уходит в рукоятку при ударе, разрезая небольшой пузырек с кровью, что был спрятан в ручке. - Если б её, якобы, мертвое тело сейчас унесли, то утром мы бы его не нашли. Она знала все ходы и выходы из крепости и что могло бы произойти здесь, не известно.
  - Милорд, - обратился ко мне Борк, - а как вы догадались, что она убивает себя не по-настоящему?
   - По положению лезвия во время удара. Она исключила малейший риск проникновения лезвия между ребер, поэтому при таком положении кинжала, он должен был просто скользнуть по её ребрам, а она упала, якобы, замертво. Это издержки моей профессии - вольного охотника. А ещё меня насторожил сам факт того, что кто-то набирает каждую ночь воду в фонтан и выпускает туда рыб, и я уверен, что некоторые из них были весьма ядовиты. К счастью Манти знает свое дело. У Алези здесь были сообщники, и их надо будет найти и примерно наказать. Вот вы магистр с лордом и займитесь этим. А теперь всем отдыхать. Через несколько часов нам предстоит дальний путь неизвестно куда.
  - Ага, поспишь теперь тут, - проворчал Петр, - я теперь буду вздрагивать от каждого скрипа и шага в коридоре. - А вы положите рядом с собой кого-нибудь из женщин, вдруг убийца вас и перепутает. - Да уж нет, у меня есть одна знакомая, так вот она предупредила, что если узнает о чем-нибудь подобном, выдернет последние волосы и ладно если б только на голове....
  Ночь я провел в детской комнате. Сонный взгляд Манти встретил меня, она подвинулась, освобождая место возле Анны: - Ты убил её? - Её судили и казнили. - Давно пора. Хитрая, думала мы её не раскусим. Папа, вот странно, в ней демона нет, но вела она себя как одержимая. - Милая моя девочка, в каждом человеке есть свой демон. У одних он сидит глубоко, глубоко и ни как себя не проявляет, а у других выходит на главные роли и подчиняет человека себе. Так что в каждом из нас есть демон.
  Тепло простившись с принцессами и запретив всем остальным нас провожать, я собрал отряд возле своей спальни, резонно предполагая, что эта капсула появится там же, где появился гонец от сэра Натана. Так оно и произошло. Капсула представляла из себя обыкновенную открытую дверь, которая мерцала и слегка потрескивала прямо посреди моей комнаты. Вместе с Борком мы вошли в неё первые и тут же оказались в светлом помещении без всякой обстановки. Встретил нас сам капитан - командор и сразу же повел в зал для совещаний: - За остальных членов вашего отряда не беспокойтесь, их встретят, разместят, предоставят возможность отдохнуть и переоденут в соответствующую одежду. Я усмехнулся, и мы с Борком обменялись понимающими взглядами - что бы ребята сменили свою боевую форму на 'соответствующую одежду', да ни когда в жизни.
  В овальном кабинете за круглым столом сидел только один человек. Когда мы вошли, он встал и поприветствовал нас кивком головы: - Я начальник службы безопасности союза независимых планет адмирал Питер Бонч, с капитан - командором вы уже знакомы. Прошу садиться господа. Я сел на стул, а Борк встал у меня за спиной. Адмирал Бонч в удивлении поднял бровь, но ничего не успел сказал, так как зазвучал пронзительный сигнал. - Тревога, что то произошло в приемном отсеке, - и сэр Натан опрометью выбежал из помещения. Вернулся он не скоро и в сопровождении... магистра.
  - Произошло недоразумение. Мы не знали, что его величество сэр Эндрю включит в свой отряд маленькую девочку и странное существо. Когда его попытались нейтрализовать, оно разорвало на куски трех охранников, а воины сопровождавшие ребенка зарубили прибывшую по тревоге группу поддержки. Все, кроме первых трех охранников, помещены в реинкарнационные камеры. Восстановление охраны придется делать через ДНКа. Обращаю ваше внимание адмирал, что ребенка охраняли всего двое стражников и это странное существо, а группа поддержки состояла из двенадцати человек, и ни один из них не успел даже выстрелить.
   Я поднял руку, призывая к тишине: - Магистр, я жду объяснений. - Ваше величество, принцессы, пользуясь тайной дверью проникли в вашу спальню и самовольно прошли в открытую дверь портала, мне пришлось срочно последовать за ними, что бы вернуть их в замок, а вместо этого мне пришлось с сэром Титом оберегать их от ничем не спровоцированного нападения каких то странных людей. И жертв было бы значительно больше, не запрети я принцессе Манти предпринимать каких либо действий. Ваше величество, я действительно не знал, что детская комната и ваши покои соединены потайным коридором, иначе я предпринял все необходимые меры к тому, что бы принцессы не смогли, до особого разрешения, выйти из своей комнаты.
  - Сэр Натан, предупредите своих людей, что бы они не предпринимали ни каких враждебных действий в отношении принцесс, а ещё лучше, что бы некоторое время побыли за закрытыми дверями, хотя от Манти их конечно это не спасет. Магистр, где дочери? - За дверью под охраной десятка универсалов. - Пригласите их сюда.
  Дверь открылась и с понурыми головами в комнату вошли принцессы. - Леди, я жду вразумительного объяснения вашему поступку. Сэр Натан, сэр Бонч позвольте представить вам: - вот это чудовище в бирюзовом платье - моя дочь, принцесса Анна, наследница двух королевств, избалованная и взбалмошная девица семи лет. Рядом с ней принцесса Манти - тоже моя дочь и тоже ещё то чудовище, настоящая мантикора и королева темного мира, в котором мы встретились первый раз с сэром Сток. А этот, тихо сидящий и как будто ни при чем, - магистр сэр Петр, их дед, главный заступник и потакатель их капризов. И так леди, я жду ответа на заданный вопрос.
  - Папа, ты только не сердись, это я уговорила Анну. Я не могла её бросить одну без своей охраны. Я слышала, что найден новый темный мир, а я все-таки его королева и там наверняка мои подданные и я решила, что мне будет проще с ними договориться, чем вам с помощью мечей и стрел. К тому же у меня очень мало осталось подданных. В общем, я решила отправиться с тобой. И, между прочим, ты нам не запрещал идти за тобой, ты ничего на прощание не сказал, только - ведите себя хорошо и слушайтесь деда. А дед тоже нам ничего не запрещал, так что мы вели себя послушно и наказывать нас не за что. Вот. Но если тебе так хочется, то мы готовы попросить прощения и встать в разные углы. - А здесь углов нет,- радостно сообщила Анна, оглядывая комнату.
  Бледные сэры Натан и Бонч во все время этого монолога пытались буквально втиснуться в спинки стульев и не сделали ни одного движения или жеста. - Сэр Натан, вы пришли в себя? Соблаговолите показать свободную комнату. Борк, у дверей поставить стражу, принцессам до особого распоряжения запрещено покидать помещение, куда их сейчас поместят. Магистр, а кто остался управлять делами и возвращением отряда домой? - Лорд Георг решил немного повременить с возвращением в свое семейное гнездо, до вашего возвращения...
  
  15.
  
  Сэр Бонч, может быть вы начнете нас вводить в курс дела, пока капитан - командор не вернулся?
  - Да, да, господа. Нами совершенно случайно была открыта новая планета или по вашему мир в звездном скоплении.... Впрочем не важно где, важно то, что этот мир оказался населен и населен странными существами которые мы классифицировали как нечисть премиум класса, то есть очень сильная нечисть. Четыре наши разведгруппы, отправленные в этот мир бесследно исчезли. Из их обрывистых сообщений следует, что как только они появились в этом мире, как сразу же подверглись нападению странных существ. Вот несколько видеокадров, которые дошли до нас. Сейчас на стене появятся рисунки, которые будут быстро сменять друг друга и сложится впечатление, что все что на них изображено,- живое, но это не так.
  И действительно на белой стене я увидел как десятки ёкаев нападали на группу из пяти человек, буквально растерзав их в считанные секунды. - Ваши люди совсем не обучены действовать против нечисти, - сделал вывод магистр. - Отправляя их туда, вы обрекли их на верную смерть.
  - Именно по - этому, на свой страх и риск, мы и обратились за помощью к вам, хотя это и запрещено нам, так как вы не входите в союз планет и за вами пока только наблюдают. Действительно, наши службы безопасности в первую очередь предназначена для наблюдения и поиска нечисти, что может появиться в разумных мирах и не обладает опытом противостояния массовому проникновению. С одиночками справляются наш отряд космодесантников. Но и они оказались неподготовленными к встрече с таким количеством противника. Внешнее наблюдение за этим миром укрепило нас в уверенности, что верховодит в нем один из главных демонов Ада и готовит он свою армию, втайне от всех, для открытого вторжения в разумные миры. Мы приготовили для вас подборку материалов по известным нам демонам и надеемся, что она вам поможет,- с этими словами он протянул мне и магистру небольшую стопку сшитых листов, которую мы стали внимательно читать.
  '...Демоны - это падшие ангелы: таково официальное учение объединенной Церкви. Думается, история восстания ангелов знакома каждому - намеки на нее содержатся в Библии, к ней апеллируют христианские мыслители, гениальное литературное описание ангеломахии дается у Дж.Мильтона.
  Один из светлых Божиих ангелов по имени Люцифер ("светоносец") возгордился своим могуществом и вознамерился занять Господний престол. Он поднял на небесах мятеж и увлек за собой третью часть ангельского воинства. Против мятежников выступил архангел Михаил с верными Богу небесными ратями. В результате битвы восставшие ангелы во главе с Люцифером (Сатаной) были сброшены с небес в преисподнюю и превратились в демонов, единственная цель которых отныне - сеять зло.
   История эта имеет множество трактовок, но здесь мы приведем лишь совершенно оригинальные версии происхождения демонов, в корне отличающиеся от ортодоксальной:
  1. В средние века существовала точка зрения, что демоны изначально были сотворены Богом для совершения зла. Защитники этой идеи опирались на цитату из Книги Исайи, где устами Бога сказано: 'Я творю губителя для истребления' (54, 16). В раввинистических трактатах утверждается, что Сатана был создан на шестой день творения одновременно с Евой; злые духи были сотворены "между солнцами", т.е. между закатом и рассветом накануне первой субботы, - когда Бог сотворил их души, уже занималась заря субботы, и он не успел сотворить им тела.
  2. В еретическом учении богомилов, а также в народных верованиях, не избавившихся от языческого дуализма, Сатана (Сатанаэль) представляется не Божьим творением, а независимой противостоящей Богу фигурой, подобно персидскому Ахриману. Обе силы - добрая и злая - принимают участие в процессе сотворения мира; в противовес Божьим ангелам Сатана создает свое бесовское войско, ударяя посохом о кремень.
  3. Апокрифическая Книга Еноха излагает историю сожительства "сыновей Божиих" (ангелов) с "дочерьми человеческими". Ангелы, променявшие из похоти небесное Царство на земную юдоль, были прокляты Богом и стали демонами. Эту теорию в средние века разделяли многие церковные авторитеты (напр., Фома Аквинский).
  4. В той же Книге Еноха говорится, что от браков падших ангелов с земными женщинами произошло племя чудовищных исполинов. Когда Бог уничтожил гигантов, из их тел изошли злые духи.
  5. Древние евреи считали что, множество злых духов было рождено от соитий Адама с женскими духами (или Евы с мужскими духами) в течение тех ста тридцати лет, на которые Адам и Ева были разлучены после грехопадения. Многочисленных демонов родила от Адама и его первая жена - Лилит, впоследствии сама превратившаяся в беса.
  6. В демонов трех видов - шедим, рухин и лилин - была превращена часть народа, рассеянного после неудачного строительства Вавилонской башни
  7. Наконец, согласно более поздним народным верованиям, адское воинство непрестанно пополняется за счет душ великих грешников; детей, проклятых родителями, а также потомства инкубов и суккубов. Однако, все это бесы самого низшего разряда, как и всевозможные вампиры, призраки и оборотни, также составляющие армию Сатаны.
  В том, что демонов существует великое множество, никто не сомневается. Однако, начиная с первых веков христианства, богословы и демонологи с поразительным упорством упражняются в математике, пытаясь высчитать точное количество адских духов.
   Максим Тирский во 2-м веке называет весьма скромную цифру в 30 000, однако последующие столетия раздули состав дьявольского войска до невероятных пределов.
  Альфонс де Спина в 1459 году, ссылаясь на то, что от Бога отпала ровно треть небесного воинства, назвал число демонов - 133 306 608.
  В 16 в. некий исследователь, взяв за основу библейское "число зверя", насчитал 66 адских князей, командующих 6 660 000 дьяволами.
  Иоган Виер, знаменитый ученик Агриппы, утверждал, что в аду живут 7 405 926 демонов, управляемых 72 князьями. Демоны формируют 1111 отрядов по 6666 в каждом.
  Всех превзошли лютеранские богословы, назвавшие фантастическую цифру - 2 665 866 746 664 демона.
  Среди демонологов пока не нашлось своего Линнея, который создал бы исчерпывающую и общепринятую классификацию инфернальных тварей. Что же касается имеющихся вариантов, то они столь же разноречивы и несовершенны, как и попытки установить точное количество бесов. Приведу несколько распространенных типов классификаций:
   1. По местам обитания.
  Этот тип классификации восходит к неоплатоническим представлениям о том, что не все демоны абсолютно злы и не все непременно должны обитать в Аду. Особое распространение в средние века получила классификация духов Михаила Пселла(11в.):
  - огненные демоны - обитают в эфире, области разреженного воздуха над луной;
  - воздушные демоны - обитают в воздухе под луной;
  - земные демоны - населяют землю;
  - водяные демоны - живут в воде
  - подземные демоны - пребывают под землей
  - люцифуги или гелиофобы - светоненавистники, обитаящие в самых отдаленных глубинах ада
  2. По роду занятий.
  Довольно произвольная классификация, предложенная в 15 в. Альфонсом де Спиной. К этой схеме можно предъявить целый ряд претензий: многие из характерных демонских функций остались за ее пределами, к тому же практически невозможно отнести того или иного из известных демонов к определенной категории.
  - Парки - женщины, прядущие нить судьбы, которые на самом деле демоны;
  - Полтергейсты - демоны, шалящие по ночам, передвигающие вещи и совершающие другие мелкие пакости;
  - Инкубы и суккубы - соблазняющие в основном монахинь;
  - Марширующие демоны - обычно прибывают толпами и производят много шума;
  - Служебные демоны - прислуживают ведьмам, едят и пьют вместе с ними;
  - Демоны кошмаров - приходят во снах;
  - Демоны, образующиеся из семени и его запаха при половом акте;
  - Демоны-обманщики - могут являться в образе мужчин или женщин;
  - Чистые демоны - нападают только на святых
  - Демоны, которые обманывают старух, внушая им, будто они летали на шабаш.
  3. По чинам.
  Исходя из того что демоны - падшие ангелы, некоторые демонологи (И.Виер, Р.Бертон) предположили наличие в аду системы из девяти чинов, подобной ангельской иерархии Дионисия. Эта система в их изложении выглядит так:
  - Первый чин - Псевдобоги, те, кто выдает себя за богов, их князь Вельзевул;
  - Второй чин - Духи лжи, дурачащие людей предсказаниями, их князь Пифон;
  - Третий чин - Сосуд беззаконий, изобретатели злых дел и порочных искусств, их возглавляет Велиал;
  - Четвертый чин - Каратели злодеяний, мстительные дьяволы, их князь Асмодей;
  - Пятый чин - Обманщики, те, кто совращает людей лжечудесами, князь - Сатана;
  - Шестой чин - Воздушные власти, наводящие заразу и другие бедствия, ими руководит Мерезин;
  - Седьмой чин - Фурии, сеятели бед, раздоров и войн, ими правит Абаддон;
  - Восьмой чин - Обвинители и соглядатаи, под предводительством Астарота;
  - Девятый чин - Искусители и злопыхатели, их князь Маммона.
  4. Планетарная классификация.
  Духов издревле соотносили с небесными светилами. Еще в древнем "Ключе Соломона" автор утверждает, что есть "духи неба Сатурна", называемые "Сатурнийцами", имеются духи "Юпитерцы", "Марсианцы", "Солнечные", "Венериты", "Лунные" и "Меркурианцы". Корнелий Агриппа в четвертой части "Оккультной философии" дает подробное описание каждой категории:
  - Духи Сатурна
  Они являются обыкновенно в теле длинном и тонком с лицом, выражающим бешенство. У них четыре физиономии: первая сзади головы, вторая - спереди, а третья и четвертая на каждом колене. Цвет их черный - матовый. Движения подобны порывам ветра; при их появлении получается впечатление колебания почвы. Признак - земля кажется белее всякого снега. Образы, принимаемые ими в исключительных случаях: Бородатый король, едущий верхом на драконе. Бородатый старик, старуха, опирающаяся на палку. Боров. Дракон. Сова. Темная одежда. Коса. Можжевельник.
  - Духи Юпитера
  Они являются в теле полнокровном и желчном, среднего роста, в ужасном волнении, взгляд очень кроткий, речь приветливая, цвет напоминает железо. Их способ передвижения подобен молнии при громе. Признак - появляются у самого круга люди, имеющие вид пожираемых львами. Образы, принимаемые ими в исключительных случаях: Король с обнаженным мечем, едущий на олене. Человек в митре и длинной одежде. Девушка в лавровом венке и украшенная цветами. Бык. Олень. Павлин. Лазоревое платье. Меч. Буксус.
  - Духи Марса
  Они появляются длинные и желчные; вид очень безобразный, цвета смуглого и несколько красноватого, с оленьими рогами и когтями грифа. Они ревут, как сбесившиеся быки. Их порывы подобны огню, который ничего не щадит. Признак - можно подумать, что около круга сверкает молния и гремит гром. Образы, принимаемые ими в исключительных случаях: Вооруженный король едущий верхом на волке. Красная одежда. Вооруженный человек. Женщина со щитом при бедре. Козел. Лошадь. Олень. Руно шерсти.
  - Духи Солнца
  Они являются обыкновенно в теле широком и большом, плотные и полнокровные. Их цвет подобен золоту, окрашенному в кровь. Появление сходно с заревом на небе. Признак - вызывающий чувствует себя покрытым потом. Образы, принимаемые ими в исключительных случаях: Король со скипетром, верхом на льве. Царь в короне. Королева со скипетром. Птица. Лев. Одежда цвета золота или шафрана. Скипетр. Колесо.
  - Духи Венеры
  Они появляются в красивом теле; среднего роста; их вид очарователен и приятен; цвет - белый или зеленый, с позолотой сверху. Походка подобна яркой звезде. Признак - резвящиеся у круга девушки, приглашающие к себе вызывающего. Образы, принимаемые ими в исключительных случаях: Король со скипетром, едущий верхом на верблюде. Девушка, восхитительно одетая. Обнаженная девушка. Коза. Верблюд. Голубка. Одежда белая и зеленая. Цветы. Трава. Казацкий можжевельник.
  - Духи Меркурия
  Они появляются в теле среднего роста; холодны, влажны, прекрасны, приветливо красноречивы. С человеческой внешностью, они походят на вооруженного солдата, который сделался прозрачным. Они приближаются, как серебристое облако. Признак - вызывающего охватывает ужас. Образы, принимаемые ими в исключительных случаях: Король, едущий верхом на медведе. Прекрасный юноша. Женщина, держащая прялку. Собака. Медведь. Сфинкс. Пестрое платье. Розга. Палка.
  - Духи Луны
  Они обыкновенно появляются в теле большом, широком, вялом и флегматичном. Цветом они напоминают мрачную и темную тучу. Их физиономия одутловата, глаза - красные и слезящиеся. Плешивая голова украшена выдающимися кабаньими клыками. Они движутся с быстротой сильнейшей бури на море. Признак - проливной дождь у самого круга. Образы, принимаемые ими в исключительных случаях: Король с луком, сидящий на лани. Маленький ребенок. Охотница с луком и стрелами. Корова. Маленькая лань. Гусь. Зеленое или серебристое одеяние. Дротик. Человек с несколькими ногами.
  5. По областям влияния.
  Классификация, предложенная жрицей современной демонолатрии Стефани Коннолли, является, пожалуй, наиболее удобной. Согласно С.Коннолли основные сферы влияния демонов таковы:
  - Любовь-Вожделение (к этой категории относятся Асмодей, Астарот, Лилит и др.)
  - Ненависть-Месть-Гнев-Война (Андрас, Аббадон, Агалиарепт и др.)
  - Жизнь-Исцеление (Веррин, Верье, Велиал и др.)
  - Смерть (Эврином, Ваалберит, Бабаэль)
  - Природа (Люцифер, Левиафан, Дагон и др.)
  - Деньги-Процветание-Удача (Бельфегор, Вельзевул, Маммон и др.)
  - Знание-Тайны-Колдовство (Ронве, Пифон, Делепитора и др.)
  В вопросах демонической иерархии царит такая же неразбериха, как и в вариантах классификаций. Несмотря на то, что ад зачастую представляется как царство хаоса и беспорядка, человечество неудержимо тянуло приписать ему стройную иерархическую систему.
  В популярных гримуарах 16-17 столетия, таких как "Grand Grimoire" и "Grimorium Verum", владыками Ада названы Люцифер (император), Вельзевул (князь) и Астарот (великий герцог), которым подчинены 6 высокопоставленных духов и множество более мелких.
  В других книгах могут упоминаться не три, а четыре верховных иерарха Тьмы, соответствующие четырем сторонам света; к трем вышеперечисленным добавляется то Велиал, то Левиафан, то Молох.
  П.Бинсфельд, демонолог 16 столетия выделил семь, по его мнению, главных демонов, соответствующих семи смертным грехам: Люцифер ассоциируется у него с гордостью, Маммона со скупостью, Асмодей командует похотью, Сатана - гневом, Вельзевул соотносится с чревоугодием, Левиафан - с завистью, Бельфегор - с ленью.
  В поздней каббале десять архидьяволов соответствуют десяти злым сефиротам (темным силам), среди них Сатана, Вельзевул, Люцифер, Астарот, Асмодей, Бельфегор, Ваал, Адрамелех, Лилит и Наамах.
  Иоганн Виер в "De Praestigius Daemonum" попытался нарисовать полную картину Адской империи, приписав каждому демону соответствующий чин или должность. Верховным правителем Ада у него выступает Вельзевул, среди высших князей - Эврином, Плутон, Молох и др.
  Знаменитый магический трактат "Lemegeton" (16 в.) перечисляет 72-х главенствующих демонов, подчиняющихся четырем императорам сторон света (Амаймону, Корсону, Зиминару и Гаапу). В соответствии с феодальным строем того времени, демоны носят титулы королей, герцогов, графов, маркизов и губернаторов, однако о подчиненности менее значимых более значимым ничего не сказано.
  Агриппа в "Оккультной философии" также приписывает духам дворянские титулы, однако большее значение придает "разряду" или "порядку" духа. "Да будет известно, - пишет он, - что дух низшего порядка, какое бы достоинство ему ни было присуще, всегда ниже духов высшего порядка. Не является неудобством, что короли и графы подвластны высшему начальству и не имеют большего значения, чем их министры". ...
  
  16.
  
  В это время в помещение вошли сэр Натан и Борк. - Сэр Эндрю, ваши воины наотрез отказываются одевать защитные комбинезоны, то есть костюмы. Это лучшее, что мы смогли найти у нас на складах. Они в состоянии отражать все смертоносные лучи как лазеров, так и плазмы,- это что - то вроде ваших луков, только более мощное и современное.
  - Борк, ты взял образец костюма? - Да милорд. - Давай его сюда, подержи на весу,- и мой велигож словно бумагу пронзил его насквозь, а рубящий удар рассек его почти до пояса. - И вы хотите, что бы мои воины поменяли свои испытанные многими схватками доспехи на вот эти тряпки? Это дурно пахнет предательством. К тому же, мне за все время ни разу не встречалась нечисть, вооруженная луком или каким-либо его подобием. А ты что-нибудь можешь вспомнить Борк? - Нет милорд, ни разу не встречал. Мой меч оказался у горла Натана а меч магистра уперся в кадык адмирала: - Ничего личного господа, маленькая проверка. Манти, девочки, ты мне нужна,- я умышленно говорил вслух, что бы мысленная просьба и появление мантикоры не испугали наших друзей-пленников.
  В то же мгновение возле меня оказалась принцесса: - Что то случилось папа? - Дочка, проверь, это люди и нет ли у них внутри чужих? - Конечно люди, глупые, самодовольные, но люди. Я проверила их ещё когда мы сюда только вошли. Хорошо Манти, а ты не могла бы вернуться в крепость, Борк сейчас нарисует портал, и принести от туда кусок блестящей ткани, что мы, благодаря тебе, захватили в темном мире? - Могла, только зачем? У меня из этой ткани есть ленточка, сейчас принесу,- и она исчезла, что бы тут же вновь появиться но уже с ленточкой в зубах.
  - Вот эту ткань наши мечи и стрелы не брали во время схваток в темном мире и если б не Манти, то нам пришлось бы туго. Что-нибудь подобное у вас есть? - я опустил меч и убрал его в ножны. Капитан-командор потер горло:- Вы опасный человек ваше величество.... - Мы живем в опасном мире, где демоны имеют дурную привычку изредка вселятся в людей, и, иногда, в очень близких нам людей..... - У сэра Эндрю демон вселился и убил жену, а милорд нашел его в темном мире и тоже убил,- встрял в разговор магистр, тоже убирая свой меч.
  - И так господа, на сегодня хватит. Я прошу вас собрать как можно больше сведений об открытом вами темном мире,- какой там климат, местность, наличие гор или лесов, месте предполагаемой нашей высадке и конкретных задачах моего отряда. А сейчас я хочу проверить расположение своих людей и их обеспечение всем необходимым. По всем вопросам можете обращаться к магистру Петру, он моя правая рука и от него у меня секретов нет. Борк, проводите меня к принцессам, я хочу поговорить с ними о своевольстве и его последствиях. - Милорд я с вами, - тут же отреагировал магистр,- боюсь тяжесть вашего наказания будет не соответствовать степени вины принцесс, которые все таки из лучших побуждений решили помочь нам. - И из - за их поступка пострадали пятнадцать человек из отряда сэра Натана. - Ничего страшного ваше величество, завтра к утру они все будут живы и здоровы, только с тремя охранниками ничего почему т не получается....
   - Петр, меня не оставляет чувство того, что наши друзья весьма слабо представляют себе, с чем им придется иметь дело. Они даже не знают, с кем им предстоит встретиться. Наверняка ёкаи которых мы видели,- это так, цветочки по сравнению с тем, что нам потом там будет противостоять. Я тут подумал,- тебе надо будет заняться подготовкой их воинов. По ускоренному курсу. Нас слишком мало, что бы решать какие-то важные задачи, так что единственное, что можно и реально сделать,- выстроить на удобном месте этакий рыцарский замок, с которого уже потом можно будет начать зачистку. - Эндрю, а как тебе та книга про их демонов? - Полезной информации практически ни какой,- ни сильных ни слабых сторон, ни описания внешности, ни возможностей. Придется пользоваться своим определителем и искать аналоги у нас. Надо будет ребят предупредить, что бы держались крайне насторожено и не геройствовали....
  - Ну с молодые леди, что уже успели сломать, пока нас не было? - поинтересовался я входя в каюту, где разместились принцессы и отпуская стражу от дверей. - Пап, чесслово ничего. Как ты и сказал, мы просто тихо сидели в этой комнате, ну разве только в шкафы заглянули и в умывальную комнату. Вот это вещь,- в голосе Анны сквозил неприкрытый восторг. - Представляешь, у них с потолка из маленьких дырочек льется горячая вода и ей можно делать то горячее, то холоднее, надо просто сказать об этом вслух.
   - Папа, мы находимся в замкнутом пространстве, я полагаю, что они имеют возможность как то зависать между мирами,- промурлыкала Манти. - Самое странное, что мы как бы стоим на месте и в то же время очень быстро движемся, но это движение не ощущается. Здесь кроме наших находятся почти две сотни других воинов, но они очень слабые и неуклюжие. В кладовых у них нет сырого мяса, только мороженое и то его очень мало. Продукты у них какие то странные и не вкусные, мы с Анной немного перекусили и нам не очень понравилось. А что стало известно про темный мир? Какие-нибудь подробности?
  - Пока ничего. Ну вот магистр, в этой комнате вам и предстоит жить вместе с принцессами. Обязанность присматривать за ними я с вас не снимаю, они везде должны быть рядом с вами и так сказать на ваших глазах. Присутствующим здесь все понятно, или мне надо некоторых развести по углам и объяснить порядок и правила поведения в незнакомом месте более подробно и доходчиво?
   - Нет, нет пап, нам все ясно,- не ходить, не трогать, не брать, не лезть, быть всегда рядом с дедом и от него ни на шаг, если я что забыла, Манти напомнит. - Папа, ты забрал у меня мою любимую ленточку, когда вернешь, или подаришь три новых? - Манти, а почему три? - Потому что она любимая и её могут заменить только три, а лучше все таки четыре новых ленточки. - Манти, да где я сейчас тебе возьму новые ленточки? - Я могу подождать, но тогда дома ты мне дашь пять новых ленточек, а Анне новое платье. - Вы меня разорите. - Нет, папа, мы тебе покажем комнату полную золота и всякой дряни, помнишь я тебе говорила, что мы нашли сокровищницу? В ней нет ни одной нормальной игрушки, мы так, мельком посмотрели и все вернули на место.
   - А в самом центре на постаменте лежит большая и толстая книга, но мы её открывать не стали и даже трогать. Манти сказала, что её сможешь открыть только ты, по тому, что у тебя на голове корона.
  - Все девочки, оставляю вас на попечение деда, а сам пойду проверю как разместились остальные.
   - Папа, они отказались от таких комнат и все находятся в полевом лагере в самой большой комнате, она в конце этого коридора. - Спасибо Манти, отдыхайте, завтра начнется большая работа. - Папа, а можно я с тобой пойду, а дед побудет с Анной. В просьбе мантикоры было что то неожиданное, обычно она никогда и ни при каких обстоятельствах не оставляла Анну надолго. - Пошли, посмотрим, но без всяких фокусов и пуганий местных.
  Действительно, в конце коридора, у двухстворчатой двери стояла охрана из двух универсалов со снаряжёнными луками. Увидав нас с Манти, они заулыбались и я узнал двух ветеранов, что были со мной в замке темного господина.
   - Все в порядке ваше величество, все спокойно, наши отдыхают и набираются сил, - и двери открылись сами собой перед нами. В большой зале разместился самый настоящий полевой лагерь, единственное чего не хватало, так это костров и запаха дымка, а так картина была вполне привычная. По углам большой комнаты тоже стояла охрана, кто-то точил клинок, кто-то осматривал доспехи, несколько человек в центре разучивали или отрабатывали новые приемы. Увидав меня всякое движение тут же прекратилось и наступила тишина.
   - Сегодня отдыхаем, набираемся сил. Наши друзья проводят разведку местности где нам предстоит действовать. Сами видите, против нечисти они воины - никакие. Наша задача захватить удобный участок и удерживать его до тех пор, пока там не будет построена небольшая крепость, замок или башня. Первые данные говорят о том, что нам сначала будут противостоять ёкаи, а только после того, как мы их перемолотим, подойдут кто то посерьезнее, так что стрелы понадобятся на потом. Идти будем пятерками. В первой я, Борк и три ветерана, что были со мной в замке колдуна. Борк сразу же приступает к созданию портала для эвакуации раненых, второй переход будет здесь, в этом зале. Здесь же с магистром останутся пять самых опытных универсалов. Это наш резерв и учителя для ускоренной подготовки местных воинов. На все про все не более пяти дней. Вот из этого и исходите. Сами понимаете, мелочей в нашем деле не бывает, так что готовиться надо основательно. Что Манти? - Папа сюда идет тот старик, с которым ты говорил в круглой комнате. - Пошли встретим его....
  - Адмирал, что то случилось? - В принципе ничего особенного, но нам удалось разгадать структуру той ткани, образец которой вы нам передали, сейчас наши специалисты заняты её синтезом, то есть изготовлением и проверкой на прочность, истираемость, способность противостоянию агрессивной среде и воздействию лучевого оружия. Простите сэр Эндрю, а где вы достали эту ткань?
  - Это заслуга принцессы Манти. Именно она уничтожила ударный отряд нечисти одетый в такие костюмы, против которой наши мечи оказались бессильными. Она его уничтожила, а часть ткани мы взяли себе для изучения, но к нему так и не приступили. Манти, иди к Анне, будет что то интересное, я тебя позову. - Обещаешь папа? - Иди, иди, ты ещё отца на слове ловить будешь.... Мантикора исчезла, а я с адмиралом, в сопровождении Борка отправился к своей комнате, где уже лежали мои вещи и доспехи.
  - Адмирал, у меня к вам будет весьма необычная просьба. Вы можете где-нибудь раздобыть несколько разноцветных ленточек взамен той, что я забрал у принцессы? Манти модница и у неё на каждый день должна быть новая ленточка на шее, а для принцессы Анны было бы неплохо подобрать самый маленький ваш костюм, это ей будет вместо нового платья. Принцессы так любят подарки. - Сэр Эндрю, я сделаю все, что в моих силах. На этом мы и расстались.
  Поспать нам с Борком удалось не более четырех часов, но и этого хватило для того, что бы почувствовать себя бодрым и готовым к решительным действиям. Отправив Борка в зал к нашему отряду, где ему предстояло не торопясь исполнить на полу рисунок нашего портала, я сам, в сопровождении двух охранников, проследовал в овальную комнату. Адмирал и капитан-командор сидели там и, по-моему, ни куда не отлучались. Перед ними лежали ворохи разных бумаг и свитков.
  - Сэр Эндрю, вы как раз вовремя, а то мы уж было собирались посылать за вами. Вот смотрите, это последние данные, которые наш художник сделал с поверхности планеты, то есть темного мира.
   - Манти, отправь деда в кабинет для заседаний, я его уже здесь жду. Манти,- сказал я тут же возникшей мантикоре,- я же предупредил, будет что интересное, я тебя обязательно позову, а сейчас, пожалуйста, не мешай. Принцесса исчезла, а я стал с интересом рассматривать довольно подробные рисунки темного мира сделанные таким образом, будто художник летал над поверхностью на большой птице, то опускаясь к земле, то поднимаясь вверх. Заинтересовавшие меня рисунки я откладывал в сторону, остальные возвращал в общую кучу. Дождавшись прибытия в комнату магистра я объявил об открытии заседания королевского совета.
   - И так господа, вашему вниманию предлагается к обсуждению следующий план действий нашего отряда. Определив место высадки, в первой партии идут пять человек: я, Борк, и три универсала, которые были со мной в замке темного господина и колдуна. Борк приступает к созданию портала, который соединит место высадки с залом, где находятся наши основные силы. Пока Борк этим занимается, мы несем охрану и защищаем его от возможного нападения. Затем по созданному переходу прибывают основные силы - оставшиеся двадцать универсалов. Магистр и пять воинов остаются здесь в качестве нашего резерва и наставников ваших воинов, которых они будут обучать приемам и тактике действий против различных видов нечисти. В виду малого времени к ним в ученики следует направить самых подготовленных и физически выносливых воинов, способных вынести запредельные нагрузки. По прибытии основного отряда мы занимаем круговую оборону и обеспечиваем вашим людям, адмирал, безопасное строительство крепостного сооружения, которое станет нашей базой и оплотом в темном мире. В первую очередь понадобиться материал для создания высокой крепостной стены или хотя бы тройного частокола. Руководить строительством будет Борк. Я, если позволит обстановка, с группой из трех человек совершу разведку и вызову удар основных сил на себя. Среди ваших строителей должны быть люди, обученные стрельбе по воздушным целям, что бы мои воины не отвлекались на всякую мелочь типа гарпий и горгулий. Строительство крепости и базы мы должны будим закончить в три дня, потом нам просто этого сделать не дадут. При строительстве использовать самый крепкий материал, ни каких окон, только бойницы, да и те должны быть обязательно зарешечены. Все крыши должны иметь крутые скаты и острые шпили наверху, не исключена возможность появления огнедышащих драконов. Теперь вот об этих рисунках и местах предполагаемой высадки. Крепость должна стоять на холме или возвышении, желательно на скальной основе и иметь доступ к подземным водам, глубина колодца не должна превышать десяти метров. Я отобрал наиболее подходящие места, но сам больше склоняюсь к высадке под боком у вот этого замка. Петр, посмотри и скажешь свое заключение,- я протянул приглянувшийся мне рисунок и магистр стал внимательно его разглядывать.
  - Милорд, что то знакомое? - Да, внешне похож на замок Они, которого я уложил в крепости лорда Георга и который мы захватили самым первым в темном королевстве черного колдуна. Если это нечто похожее, то те, кто был со мной там, знают расположение и где что находится. Это облегчит нашу задачу по его захвату.
   - Может быть я что то недопонимаю,- подал голос сэр Натан, - но у меня складывается впечатление, что вы, ваше величество, выбираете для себя самые опасные участки и самые трудные для выполнения задачи? Магистр с удивлением посмотрел на говорившего: - А как же иначе сэр Натан, его величество Вольный охотник, самый сильный и непревзойденный боец во всех трех наших мирах, включая и темный мир. Он должен быть на самых опасных участках, что тут не понятно. А у вас разве не так? - Не так. У нас руководитель операции не лезет в самое пекло, а командует всеми имеющими у него силами и осуществляет общее руководство боем. - Ну, для таких пустяков, у его величества есть я и Борк, а также целых три десятника, специально обученные этому вашему общему руководству.
  Наступила тишина, потом Петр взял в руки два рисунка: - Вот, по-моему мнению, наиболее подходящие для высадки места. Одно у замка Они, там главное выдержать первый удар, второе на перекрестке этих дорог, это позволит блокировать передвижения нечести и нарушит взаимосвязи между ними. Но мне до сих пор не понятно, вашему художнику удалось нарисовать главный замок или крепость? Где она находится, кто там обитает, есть ли рисунки тех, с кем нам предстоит сражаться? Ответил адмирал - сэр Бонч: - Эти данные ещё обрабатываются и будут готовы только через пару часов. Зато наши мастера уже изготовили для ваших людей чудо комбинезоны из новой, перестроенной ткани. Её даже и тканью назвать нельзя, это новый вид синтетического металла, основу которого составляет серебро.
   Капитан-командор живо встал из за стола и достал небольшой сверток, развернув который, я увидел цельный серебристый костюм. - Попробуйте своим мечом сэр Эндрю. Ни колющие ни рубящие удары не причинили комбинезону ни какого вреда, даже не оставили на нем ни каких следов.
  - Манти, ты мне нужна. - Она тут же возникла у моей правой ноги, чем вновь вызвала некоторый испуг у присутствующих. - Что-то интересное, да папа? - Сможешь порвать этот костюм? Только не весь, часть оставь себе на ленточки. В тоже самое мгновение мелкие кусочки серебристой ткани разлетелись во все стороны и только один достаточно большой кусок медленно опускался прямо на спину принцессы. - Спасибо Манти, забирай и пользуйся. Думаю из этого куска получится ни как не меньше трех ленточек для тебя. - Но эти не в счет, ты обещал три разноцветные, так что это будем считать как одну ленточку,- и она исчезла.
  - И так господа, мы получили тот же самый результат, эти костюмы не могут противостоять мантикоре, а значит, есть вероятность, что и среди высшей нечисти и демонов найдутся такие, что смогут пробить его защиту. Так что использовать его придется только в качестве дополнительной защиты, а поверх него одевать наши старые проверенные доспехи. Сколько вы сделали этих самых комбинезонов?
  -На всех присутствующих на корабле, вернее в нашем замке, включая ваших людей и даже принцесс. У нас есть специальные приспособления, которые точно снимают мерку с человека, стоит ему появиться в нашем замке, а наши новые ткацкие станки сразу производят уже готовые комбинезоны,- пояснил сэр Бонч. - Сколько времени займет переделка этих ваших комбинезонов для моих универсалов? - А что вас не устраивает ваше величество? - с некоторой обидой спросил командор. - А вы попробуйте не снимая его облегчиться, а ведь моим ребятам предстоит пробыть на этой проклятой планете несколько дней, и каждый раз раздеваться и одеваться,- это непомерный риск для них. Так что для универсалов сделайте отдельно штаны и отдельно рубахи. Они будут носить их как исподнее бельё, для них так будет сподручнее. Вашим людям, по всей видимости, не приходилось непрерывно сутками участвовать в схватках с нечистью? Попросите магистра, если у него выдастся свободная минутка, рассказать вам об этом.
   Наше совещание продолжалось ещё довольно долго, обсуждались самые незначительные мелочи, вскоре к нам присоединились сэр Борк и мои десятники, а также командиры звеньев и сотен отряда сэра Натана.( Звено - двадцать космодесантников, пять звеньев - сотня). Практически каждому человеку были поставлены задачи: где и чем заниматься, что брать с собой и что делать. В заключении я попросил внимания: - Господа, сейчас сюда я приглашу своих дочерей, принцессу Анну и принцессу Манти, что бы познакомить вас с ними, но перед этим, все воины вашего отряда, сэр Натан, должны твердо усвоить простые и прописные вещи для наших родных миров и четырех королевств. И касаться это в первую очередь будет принцессы Манти.
  Это самая настоящая мантикора, идеальное орудие убийств. Для неё не существует таких понятий как расстояние, время, пространство. Она перемещается мгновенно в любую точку и увидеть её возможно только тогда, когда она этого захочет. Она неуязвима и практически бессмертна, вот что пишут наши специалисты о ней: -' Взрослая Мантикора размером с лошадь, имеет человеческое лицо, три ряда зубов, львиное тело и хвост скорпиона, красные глаза, налитые кровью. Мантикора перемещается так быстро, что в мгновение ока преодолевает любые расстояния. Это делает ее чрезвычайно опасной - ведь убежать от нее почти невозможно, а питается чудовище только свежим человеческим мясом.' Часть этих сведений не отвечает действительности, в чем вы сможете убедиться сами. Должен сразу же вас предупредить, что принцесса Манти предназначена для охраны принцессы Анны и без раздумий убьет любого, от кого она почувствует хоть малейшую угрозу для своей сестры. Здесь, в замке, к принцессам надлежит обращаться как - ваше высочество, со всей серьезностью и почтением. В темном мире к принцессе Манти надлежит обращаться как - ваше величество, или - моя королева. Дело в том, что принцесса Манти коронована мною в нашем темном мире и по праву победителя занимает там престол. Сюда она прибыла без моего разрешения в твердой уверенности, что и местная нечисть признает в ней королеву и подчинится её власти. Что может произойти, если принцесса покажет свои зубы, часть ваших товарищей уже испытала на себе, и сейчас восстанавливает свою жизнь, как объяснил мне сэр Натан.
  - Да уж, мы наслышаны об этом ужасе и даже просмотрели видеозапись в самом медленном темпе, но так и не увидели, как полтора десятка взрослых, хорошо подготовленных десантников погибли в мгновение ока,- проговорил кто то из сотников.
  - Манти, Анна, придите в комнату для заседаний, я хочу вас представить командирам отрядов. В тоже самое мгновение неразлучная парочка оказалась возле меня. Тихий вздох прошел среди звеньевых и сотников и они замерли, боясь даже пошевелиться, пока Манти осматривала их своими багрово-красными глазами и 'мило' улыбалась.
  - Принцесса Анна, принцесса Манти. На все время, пока мы будем выполнять свое задание, они будут находится в замке. Предупреждаю,- эта парочка любит совать свой нос во все потаенные места, так что лучше некоторые двери, особенно те, где вы храните свое оружие и снаряжение, держать постоянно закрытыми и под надежной охраной.
   - Да нет у них тут ничего интересного, я уже все осмотрела,- промурлыкала Манти. - Папа, если это все, то мы пойдем спать. Через восемь часов планируется высадка. - Почему ты так думаешь? - Это не я так думаю, это он так думает,- и она выразительно стрельнула глазами в сторону адмирала. К тому же в темном мире нарастает активность, я это чувствую. Мысленно принцесса продолжила, - И ещё, нам с тобой, папа, лучше сразу прыгнуть в подземелье, там у них всё важное и самые главные, а остальные пускай отвлекают силы на поверхности. - Мы с тобой на эту тему ещё поговорим, а теперь идите, отдыхайте, так же мысленно ответил ей я. Девочки исчезли и некоторые присутствующие в комнате вздохнули свободнее.
  - Ваше величество,- обратился ко мне один из сотников, - а мантикора точно ваша дочь? Не очень - то она похожа на вас. В то же мгновение перед ним возникла Манти, скалясь в улыбке: - А ты, человек, очень внимательно присмотрись. Теперь похожа? - Лязгая зубами и мелко дрожа сотник произнес: - Как две капли воды, я просто не рассмотрел.... - Манти, ты обещала, что не будешь подслушивать. - А я и не подслушивала, он просто очень громко кричал, вот я и услышала. Она исчезла.
  - Господа, на все вас интересующие вопросы обо мне, мантикоре, принцессе Анне и битве в темном мире вам расскажет магистр Петр. Он любит рассказывать сказки. Петр тут же оживился: - Совершенно случайно я захватил с собой некую книгу, изданную в моей школе, которая называется - 'Летопись славных подвигов Вольного охотника сэра Эндрю Ньюкасла, написанная по отчетам о его деяниях в школе боевого мастерства Ньюкасл'. В этой же книге собраны рассказы очевидцев и свидетелей, если они конечно были. Могу дать почитать, но с условием - обязательно вернуть в целости и сохранности. Помимо всего, по этой книге мы учим принцесс читать и писать....
  Вскоре совещание закончилось и в кабинете остались только я и адмирал. - Сэр Бонч, что вам известно о подземельях в этом мире, где они находятся, как далеко простираются, на какой глубине? - Наши сканеры обнаружили только в одном месте большое количество пустот, соединенных между собой, но ни какой активности там не обнаружено. Это единственное горное плато посреди равнины. К нему не ведут ни какие дороги или даже тропинки, зато там обитают странные летающие существа из числа неустановленной нечисти. И их там не просто много, а очень много.
   - Картинки этого места есть? - Да, вот, темными полосами показаны пустоты и проходы между ними. А откуда вы узнали о наличии подземных коммуникаций? - Я с удивлением посмотрел на него, это слово мне было незнакомо,- Я имею ввиду подземелья... - Манти предупредила, что именно там находится все самое главное и самая сильная нечисть тоже там.
   - Сэр Эндрю, хочу напомнить вам, что в наши планы не входит уничтожение темного мира. Наша задача установить пункт контроля и наблюдения и не допустить проникновения нечисти в разумные миры. - Простите адмирал, а вы что считаете, что нечисть неразумная? - Согласно нашим исследованиям нечисть разумная, но её главное предназначение вредить людям, вот от этого вреда мы их и оберегаем. - А если ваше, то есть наше внимание они расценят как угрозу своему миру и предпримут ответные действия? Лучшая оборона, это нападение, и не спровоцировали ли ваши разведотряды их проникновение в ваши миры? Ведь до этого темный мир был замкнут сам на себя и не имел выход во внешние сферы. - В ваших словах есть доля истины сэр Эндрю, но теперь что сделано, то сделано, и наша главная задача, не дать распространиться этой заразе за пределы собственного мира. - Боюсь, сэр Бонч, это уже невозможно сделать. Своими действиями вы продемонстрировали свои враждебные намерения и показали им, что существуют и другие миры. Правда существует вероятность, что этот мир действительно является вашим адом или преисподней, или неким местом, где нечисть воспитывают и обучают. Но точно ведь этого мы не знаем....
  - Папа, - услышал я обращение Манти, - к нам издалека приближаются несколько таких же замков как этот. На одном из них есть двое чужих и от них исходит угроза. - Адмирал, к нам приближаются несколько таких же, как ваш, замков, и на одном из них есть два человека с вселившимися в них демонами. От них исходит угроза. Я даю команду Манти уничтожить их. Я не могу рисковать своими людьми. Манти, они твои.
  Вскоре в голове у себя я услышал: - Фу, какие они вонючие и противные. Я все сделала папа. - Молодец девочка, тебя никто не видел? - Обижаешь папа, ладно я пошла на кухню, пока у них мясо ещё осталось, а то я что то проголодалась. Остальные замки чистые. - Ну, вот и все, зараженные ликвидированы, угроза устранена.
  Откуда то с потолка я услышал голос сэра Натана. Адмирал, получено известие, что на линкоре 'Спаситель' таинственным образом погибли сенаторы Фигус и Торент. Якобы они разорвали друг друга на кусочки и реинкарнационные камеры не могут их ни восстановить, ни оживить. Адмирал посмотрел на меня, я пожал плечами
   - Яд мантикоры не имеет противоядия и смертелен для всего сущего, даже для деревьев и камней. Пораженного им невозможно ни оживить, ни восстановить. Это издержки нашей работы, с которыми приходится считаться. - Но как вы узнали, что к нам приближается эскадра, кхм замков и что на одном из них есть люди с вселившимися в них демонами? - Адмирал, это наша работа, и распространяться о ней я бы не очень хотел. Просто этот пример показывает, что нечисть уже проникла в ваши миры и действует там. Кстати все мои универсалы способны различать пораженных демонами, правда в отличии от принцессы и меня на не очень большом расстоянии. Я чувствую нечисть за несколько десятков километров, а для Манти расстояния не существует. Но об этом лучше не распространяться. И не мне вас учить, как надо хранить некоторые известные вещи в глубокой тайне.
  Адмирал отреагировал немедленно: - Командор, на нашем корабле, кхм в нашем замке, объявляется карантин, всякое общение с внешним миром только по средствам связи. Режим радиомолчания, передайте мой приказ командирам кораблей к нам не приближаться до особого моего распоряжения. На всех кораблях - замках, до окончания расследования инцидента с сенаторами объявляется военное положение.... - Ваше высочество, вы страшный человек, если человек вообще. - Ну что вы сэр Бонч, страшен я только для своих врагов и нечисти, а насчет человека - я вольный охотник и король горного королевства и этим сказано все. Будут какие важные новости, просто подумайте обо мне и я приду. А сейчас пойду посмотрю, как там мои ребята, а заодно проверю подготовку к переходу в темный мир. И не сожалейте, что вызвали нас на помощь, своими силами вы все равно бы не справились. А главное подберите толковых ребят в ученики к магистру и универсалам, которые составят мой резерв. Может магистру удастся у кого-нибудь из них открыть талант разведчика или чистильщика. Хотя в его школе на это уходят годы учебы.
  В зале меня встретила тишина и полумрак. Основная масса моего отряда спала. Бодрствовали только один страж у дверей и по углам внутри помещения. - Вы сам- то успеете отдохнуть? - Успеем милорд, на страже только те, кого магистр отобрал в ваш ударный отряд, мы ваш последний резерв и надежда. - Вам помимо всего этого предстоит ещё охранять портал в тот мир и быть готовым ко всякого рода неожиданностям. - Можете на нас положиться ваше величество, не подведем. После той схватки, там внизу, нам уже ничего не страшно.
  
  17.
  
  Садились мы в то, что сэр Бонч назвал челноком - длинное и узкое помещение со скамейками вдоль стены, рассчитанное человек на двадцать, с одной единственной дверью и без окон или бойниц. Не мудрено, что на разведчиков, после того, как они высадились, сразу накинулись топы ёкаев. Шум стоял такой, что свой голос невозможно было расслышать. Наконец шум прекратился и нам стало ясно, что вот-вот откроются двери и нам предстоит высадка в неизвестный темный мир. Первым высаживался я, с мечами в обоих руках, на согнутых ногах, я готов был к прыжку и как только дверь распахнулась, я выскочил наружу и сразу же заработал мечами. Естественно, что нас уже ждали, у меня даже не было времени оглянуться назад, но по тому как за спиной раздались лязг и стоны, было понятно, что наш план стал претворяться в жизнь. А план был очень простой,- мы вчетвером на расстоянии трех - пяти шагов друг от друга создавали квадрат, в котором Борк очень быстро должен был начертить портал.
  На нас нападали 'бешеные головы', как прозвали их в среде универсалов. Эти ёкаи представляли из себя одни большие головы с огромной зубастой пастью, которой они так и норовили вцепиться во что-нибудь. Не ожидая от нас сопротивления и надеясь на легкую победу, они вначале нападали небольшими группами, с которыми мы быстро расправлялись, а когда поняли, что так просто нас не взять, было уже поздно. Уже весь отряд занял свои позиции и начал методичное уничтожение нечисти, постепенно расширяя контролируемую территорию. Вскоре появились и первые десантники, которые быстро и сноровисто стали устанавливать специальные столбики, на которых были намотаны какие-то металлические веревки. Вскоре вся наша отвоеванная территория была огорожена этими столбиками и веревками, а через оставленный проход точно такие же 'препятствия', под присмотром моих воинов стали устанавливать и за пределами уже огороженного участка местности.
  Высадились мы все таки не у чем-то знакомого мне замка, а на перекрестке дорог, и после уничтожения первых отрядов нечисти у нас даже выдалось несколько свободных минут. Появились какие то громоздкие ящики, которые космодесантников устанавливали возле импровизированного частокола и вскоре от них потянулись темные веревки к тем металлическим полосам, что соединяли столбы между собой. Борк, руководивший строительством сторожевой башни, первым заметил большие темные пятна, что приближались к нам с той стороны, где по моим прикидкам находилось горное плато с подземельями подал команду - Гарпии! Стрелкам приготовиться. Огонь открывать самостоятельно по мере их приближения. И хотя мы не должны были участвовать в отражении нападения сверху, я все таки распорядился пятерке лучников приготовиться, и если что пойдет не так, вмешаться. Остальные стояли наготове с мечами, что бы добить раненых и проскочивших во внутрь нашей территории.
  Ещё в замке Натан успокоил меня тем, что все его воины отличные стрелки и процент промахов у них очень маленький. И действительно, когда гарпии и горгульи стали вполне различимы в сером небе, в их сторону полетели маленькие огненные шарики, которые вылетали из оружия космодесантников. Однако толку от них не было ни какого. Или эти крылатые твари были очень живучи, или у них было по несколько жизней. Даже после нескольких попаданий огненными шарами в нечисть, та продолжала лететь как ни в чем не бывало. - Приготовить луки, с мечами остается только моя пятерка. Стрелять только над головой. Первые же попадания стрел с серебряными наконечниками вызвали переполох у нападавших. Эти твари просто на просто сгорали в воздухе без следа. - Десантникам прекратить огонь, первому звену приступить к сбору стрел, за ограждения не выходить, остальные присоединяются к строителям и помогают им возводить башню. После небольшого замешательства порядок был восстановлен, а появившийся возле меня Натан запыхавшись произнес: - Ничего не понимаю, это же плазма, она должна все сжигать внутри, а они летят как будто ничего не произошло. Эндрю, а нельзя ли хотя бы одну пропустить во внутрь и не сжечь её, что бы посмотреть, что происходит?
  -Второй пятерке в своем секторе пропустить вовнутрь пару тварей, моей пятерке принять их на мечи, они нужны мертвыми и не особо поврежденными. И действительно не две, а три крылатые твари прорвались через наш заслон и с радостным клекотом и визгом устремились вниз, предвкушая скорую расправу над космодесантниками, которые от этих пронзительных криков впадали в какой-то ступор, переставали шевелиться и застывали на месте. Однако их радость быстро улетучилась как только они наткнулись на острые мечи моих универсалов. Вскоре с ними было покончено, а Натан и его воины стали приходить в себя. - На меня нашло какое то оцепенение, я даже не мог пошевелить рукой. Вижу, что эта тварь летит на меня, а сделать ничего не могу. Это что ваше величество?
  - Скорее всего магия, она лишает вас воли и внушает, что любое сопротивление бесполезно и проще сразу погибнуть, чем умирать в мучениях. Ладно, иди, стреляй в этих тварей и разбирайся, почему ваше хваленое оружие не может с ними ничего сделать.
  Первые же выстрелы показали, что огненные шарики просто растекались по коже и перьям этих тварей, не причиняя им ни какого вреда. Командор стал что то крутить на своем оружии и продолжал стрелять в неподвижные тела. Наконец то и я заметил, что в них стали появляться дырки, а Натан радостно прокричал: - Всем перевести лучеметы в положение девять и открыть огонь по летающим тварям.
  Честно говоря, я довольно скептически отнесся к этой команде, не ожидая сколь-нибудь заметного результата, но увиденное поразило меня. Теперь каждый лучик попавший в нечисть вызывал её падение. Если это происходило на большой высоте, то они разбивались об землю, если нет, то в дело вступали мои ребята и быстро добивали раненых. Вскоре от нескольких сотен гарпий и горгуль осталось всего пара десятков и они провожаемые криком раненых сородичей, что упали за нашими ограждениями, полетели назад.
  - Третьей и четвертой пятерке выйти добить тварей и собрать стрелы за пределами частокола. Борк, принимай команду, я со своей тройкой немного прогуляюсь. - Милорд, умоляю, далеко не уходите, мы не знаем что за твари могут к нам ещё пожаловать в гости. - Судя по всему, близко сильной нечисти нет, а слабую мы всю уничтожили и рассеяли. А те что уцелели, не удержатся и попытаются напасть на нашу слабую группу. Вот тут то мы им и преподнесем урок того, что у нас слабых нет. Ты главное гоняй этих бездельников, что строят башню, и не забывай проверять её на прочность. Ну что, ребята, готовы к прогулке? Тогда пошли.
  Отойти далеко нам не дали. Первая атака последовала буквально метрах в трехстах от частокола. Причем напали совершенно незнакомые нам твари. Коротко описать их можно так: - клубок острых иголок, торчащих в разные стороны. Причем на кончиках иголок поблескивали капельки и я подозреваю, что это была не вода... Их было так много и нападали ни такой большой стаей, что отбить всех не предоставлялось возможным. Хотя их иголки не пробивали доспехи, но штаны и сапоги все оказались в мелких дырках. Как вовремя я заставил всех универсалов одеть защитные костюмы вместо нательного белья. Иголки их не пробивали и ломались, а мы рубили и рубили. А потом как то внезапно все прекратилось. Эти 'веселые ежики' мгновенно пропали, из чего я сделал вывод, что появился кто то, кто уже руководит всеми нападениями на нас, или кто-то очень мощный и сильный и эти твари поспешили по добру поздорову убраться с его пути.
  Я вышел чуть вперед, а мои ребята остановились и встали в защитный круг спиной к спине за мной.
  То что появилось передо мной я классифицировать и определить не смог, было ясно только, что это несомненно демон. Хриплым голосом он произнес: - Кто вы и что вы делаете в моих землях? Зачем убили множество моих слуг?
   Отвечал ему я: - А кто ты такой, что смеешь преграждать мне, Горному королю путь и насылать своих слуг для нападения на меня? - Ты не демон и даже не дух. Трепещи, перед тобой я - Герион. ( Огромный демон, в греческих мифах описываемый как трехтелый и трехголовый великан (или крылатый монстр), обитающий на крайнем Западе и владеющий несметными стадами. Согласно 'Божественной комедии' Данте, он - страж восьмого круга ада, где караются обманщики, и сам он 'образ омерзительный обмана'. Данте рисует Гериона как великана-чудовище ('гнусного зверя') с ясным и приветливым лицом, при этом у него пятнистое тело змеи, 'две лапы волосатых и когтистых' и острый раздвоенный хвост, начиненный ядом
  ('Вот острохвостый зверь, сверлящий горы,
  Пред кем ничтожны и стена и меч;
  Вот кто земные отравил просторы'. 'Ад', песнь 17).
  - Я не знаю тебя Герион, и знать не хочу. Уйди с моего пути и я не буду тебя убивать. - Ты? Убивать меня? - и чудище громко рассмеялось. - Да, тебя, ибо ты слишком слаб для меня. Неужели у твоего хозяина не хватило смелости самому выйти против меня и он прислал одного из своих слабых слуг? Я даже не сойдусь с тобой в схватке на мечах, ибо считаю тебя недостойным такой чести. Убейте его стрелами,- обратился я к своей охране. Три стрелы тут же сорвались с тетивы и впились каждая в одно из тел этого демона. Он дернулся, не понимая, что с ним происходит, а потом вспыхнул ярким пламенем и превратился в прах. В этом огне сгорели и стрелы, только три небольших серебряных капельки остались лежать на выжженной земле. Я подобрал их и положил в свою поясную сумку. Серебром в этом странном мире разбрасываться не стоило. Больше на нас никто не нападал, и пройдя ещё около трех километров и никого не встретив, мы вернулись в наш лагерь. Встречали нас Натан и Борк. - Милорд, ну что там? - Ничего и никого серьезного мы не встретили. Были какие-то ежики с ядовитыми иголками, что изрешетили нашу одежду и трехголовый и трехтелый демон назвавший себя Герионом. Сгорел от серебряных стрел без следа, но с ним сгорели и стрелы. А у вас как тут дела?
  - Строительство башни идет полным ходом. Даже странно, что нет ни какого противодействия,- голос Натана звучал бодро и весело,- Такими темпами, к утру у нас уже будет почти готовая крепость. А сейчас мы укрепляем внешний периметр, по-вашему - частокол и готовим кое какие сюрпризы, если на нас будут нападать со всех сторон. - А что за сюрпризы? - тут же поинтересовался я. - Ловушки, которые метают маленькие иголки во все стороны на семь - десять шагов. Их разбросали вокруг лагеря в большом количестве метров за тридцать до ограждения. - Значит теперь стрелы собирать будет весьма опасно? - А зачем они теперь нужны? - удивился командор,- Наши лучеметы способны поражать нечисть из девятого положения переключателя. - Всю нечисть, или только ту, что в первый раз напала на вас? - вкрадчиво спросил я. - А разве есть какая то разница? - Есть и очень большая. Сенс, дай командору половинку ежика, что мы принесли с собой, пусть опробует свое оружие на нем.
   Первые же выстрелы из девятого положения показали, что они ни как не повлияли на целостность этих тварей. Только пятое положение регулятора сначала выжигало иголки и только потом поражало ежика. - Убедился Натан? И давай договоримся, ты, и твои люди не предпринимают никаких самостоятельных действий, которые касаются вопросов обороны, не испросив на это разрешение у меня или сэра Борка. Я даже не уверен, что и ловушки смогут сработать против нечисти и хоть как то затормозить её атаку. Предупреди свое второе звено, что бы они перевели свое оружие в пятое положение. С севера к нам приближается ну очень уж большой отряд нечисти и среди них несколько демонов. Хорошо, если б они предприняли атаку сходу и не стали изучать наши силы и возможности.
   Я громко крикнул: - Всем универсалам занять свои позиции, с севера идет большая группа нечисти с несколькими демонами во главе. Нечисть на мечи, демонов стрелами. Стрелы беречь, попадая в демонов они сгорают без следа. Наступила тишина. - Натан, почему твои люди перестали работать? Они что думают, что у нас много времени на строительство? Это ещё не основные силы, а так, проба малой кровью расправиться с захватчиками. Видимо, тот кто руководит этим краем, собрал все, что было у него под рукой. Второе наступление, поверь моему опыту, будет более подготовленным и трудным для отражения.
  Наступило томительное ожидание. А вскоре с недостроенной башни раздался голос: - Они идут и их тьма тьмущая. Пришлось вмешаться мне,- Это их проклятая магия, что бы посеять в вас неуверенность и страх, лучше в их сторону строителям не смотреть и продолжать работать, как ни в чем не бывало, - и уже более тихо добавил для своего окружения,- их там всего-то несколько тысяч и шесть демонов. Так, пустячок, разминка для моих ребят. Натан, отряди десяток своих воинов в готовности к стрельбе по гарпиям и горгульям, если они появятся. Напоминаю,- для них девятое положение. Остальные пусть продолжают работать. Борк, портал спрятали? - Да милорд, он внутри башни и уже даже в отдельной комнате.
  Вскоре далеко впереди появилось большое темное пятно, что разрасталось и разрасталось. К тому же оно как то очень быстро перемещалось по земле. - Конница что ли? - спросил кто то у меня за спиной. - Вряд ли, скорее какие-то неведомые нам виды нечисти или разновидности ящуров-драконов. Главное, что бы они не могли плеваться огнем, а то нам придется очень тяжело. Надо было мне предусмотреть строительство укрытий и защитных стен по кругу частокола. А теперь остается только надеяться на то, что огнедышащих среди них нет, или их очень мало. Борк, ты понял мою мысль? - Да милорд, следующую партию материалов всю пустим на строительство защиты.
  - Интересно, сколько мы уже здесь торчим? - спросил я не обращаясь ни к кому конкретно. Капитан-командор посмотрел на запястье своей руки: - С момента высадки прошло уже десять часов по нашему исчислению. - Плохо. Или мы выбрали неудачное место для строительства, или в этом районе у нечисти большая плотность. Они слишком быстро собрали свои силы. Хотя если десять наших часов, то все в пределах наших предположений. Я замолчал и сосредоточился. В моем мозгу возникли видения-образы странных существ, похожие на мифических обитателей морей, о которых в легендах говорилось, что это медузы, или одна из их разновидностей.
  - Внимание универсалы, - прокричал я, заглушая шум от строительства. - Нам будут противостоять, что то наподобие мифических медуз, а против них только добрый меч. И берегите глаза. Так впервые в своей жизни мы столкнулись с шогготами. (Шогготы - существа упоминаемые в известной мистической книге "Аль Азиф" известной более как "Некрономикон", написанной сумасшедшим поэтом Абдул Альхазредом. Примерно треть книги, посвящена управлению шогготами, которых представляют как бесформенных "угрей" из пузырей протоплазмы. Древние боги создали их в качестве слуг, но шогготы, обладая разумом, быстро вышли из подчинения и с тех пор действуют по собственной воле и ради своих странных непонятных целей. Говорят, что эти существа часто возникают в наркотических видениях, но там они не подаются контролю человека.)
  Здесь я вынужден сделать некоторое отступление от своего повествования, которое можно читать, а можно и пропустить. (В будущем оно поможет разобраться в хитросплетениях сюжета.)
  'Некрономикон - Вот уже двенадцать веков об этой книге ходят жуткие легенды. Ее называют Книгой Зла, Книгой Вызова Мертвых, Книгой-Ключом, который открывает проход в измерения ада. Ею жаждали обладать правители и политики, ученые и оккультисты всех мастей, но она сама выбирала себе хозяев. Людям эта книга в основном известна по американским фильмам типа 'Колдун' или 'Возвращение живых мертвецов'.
   Первоначально эта книга называлась 'Аль Азиф' (что можно вольно перевести, как 'Вой ночных демонов'). Ее написал Абдул Альхазред, безумный поэт Санаа, провинции Йемена. В поисках истин и просветлений он обошел весь Ближний Восток: два года жил у развалин Вавилона, пять лет изучал подземные и тайные пещеры Мемфиса, десять лет скитался по южной пустыне Аравии, которая в ту пору называлась Руб аль Кхалии ('Пустая четверть'), а ныне зовется Дахна ('Темно-красная пустыня'). По народным поверьям, это место населено злыми духами и всякой нечистью, которая служит шайтану и ангелу смерти. И нет другой такой территории на Земле, где происходили бы столь странные и невероятные чудеса, о которых люди рассказывают только боязливым шепотом. В этой пустыне Альхазред провел десять лет. Свои последние годы он прожил в Дамаске, где около 700 года нашей эры написал свою знаменитую книгу 'Аль Азиф'.
   В предисловии он заявлял, что видел сказочный Ирем - Город Колонн. И еще писал, что нашел в пустыне безымянный город, под руинами которого находится святилище с манускриптами о знаниях расы, предшествовавшей человечеству. Эту расу многие народы Востока называют Древними.
   Арабские мистики считали Ирем очень важным и священным местом. Его полное название Ирем зат аль Имад. Согласно старым легендам, этот город был построен джинном по повелению шаха Шаддада. Магррибы (арабские маги) верили, что Ирем располагался на другом уровне реальности, а не в физическом месте, таком, как, например, Дамаск, Нью-Йорк или Рига. Они были убеждены, что колонны - это символ существ прежней расы, и называли Ирем 'Городом Колонн', то есть городом Древних. Арабская традиция располагает Ирем в пустыне Руб аль Кхали.
  Это место считается тайной дверью в Великую Пустоту (то есть точный эквивалент каббалистического DААТН). Магррибские волшебники входили туда в измененных состояниях сознания. Для этого они использовали три метода: употребляли особые наркотические вещества, овладевали осознанными сновидениями и практиковали полное отсутствие мыслей. Там, в этом мистическом пространстве, они общались с обитателями Пустоты и постигали искусство аннигиляции.
   Фана (аннигиляция) - это высшее достижение в суфийском и магррибском мистицизме. Во время аннигиляции маг сбрасывал с себя оковы материи и поглощался Пустотой. Далее с помощью определенных тайных техник он выходил за пределы Пустоты и обретал невероятную власть над существами обеих реальностей - над людьми и над джиннами.
  Согласно арабским мифам, джинны некогда предшествовали людям на Земле. По каким-то причинам они перешли в другую реальность и теперь 'заморожены' в ней, то есть находятся в латентном ('спящем') состоянии. Маг, коснувшийся Пустоты, может ввести одного или нескольких джиннов в земную реальность. Есть множество легенд, указывающих на пристрастие джиннов к женской половине человечества. Для мужчин - в основном магов и волшебников - джинны становились верными союзниками.
   В VIII веке тех людей, которые имели контакты с джиннами, называли 'маджнун' - одержимыми силой. Все суфийские герои были 'маджнун'. Однако в наше время это слово переводится как 'безумный человек'. Вот почему Альхазреда считали безумным поэтом. В старину все арабские книги писались стихами, включая даже такие ортодоксальные труды, как Коран. Но арабская культура утверждала, что поэтов на творчество вдохновляют джинны. Именно поэтому пророк Мухаммад настойчиво отрицал, что он был поэтом. Ему хотелось показать всем людям, что его вдохновил Аллах, а не какой-то там джинн. Итак, мы выяснили, что титул Альхазреда имел скрытый смысл.
  'Безумный поэт' был человеком тайного знания, который напрямую общался с могущественными существами из другой реальности. Слово 'поэт' указывало на то, что его творчество было вдохновлено или передано извне (свыше, из-под низа, сбоку, наискось - это уже на ваше личное усмотрение). Но давайте вернемся к книге о Древних.
   В Х веке 'Аль Азиф' была переведена на греческий язык и получила новое название - 'Некрономикон'. 'Некро' по-гречески означает 'мертвый', а 'номос' - 'опыт', 'обычаи', 'правила' (как в словах 'астрономия' или 'экономика'). Около 1230 года книгу перевели на латинский язык, но она сохранила свое греческое название.
   В XVI веке рукопись попала в руки доктора Джона Ди, который перевел ее на английский язык.
   Джон Ди - это человек-легенда. Фаворит королевы Елизаветы Английской, один из величайших ученых XVI века, алхимик, маг, чародей. Самые блистательные дворы Европы оспаривали честь принять его у себя. Однажды по приглашению императора Рудольфа он прибыл в Прагу и там, по свидетельству исторических хроник, в высочайшем присутствии превращал куски свинца в высокопробное золото. При желании вы можете обратиться к замечательной книге Густава Майринка 'Ангел западного окна' и ознакомиться с биографией этого удивительного человека - Джона Ди, избранника Древних, одного из трех переводчиков книги 'Некрономикон'.
  Говорят, что с XVII века в мире всегда остается одно и то же количество копий этой загадочной книги. Как бы ни старались последователи традиционных религиозных организаций уничтожить 'Некрономикон', в мире постоянно вращается 96 рукописных копий. Однако лишь семь из них имеют реальную ценность, то есть могут служить вратами в другие измерения, - три на арабском языке, одна на греческом, две на латыни и одна на английском (та, что вышла из-под пера Джона Ди). Остальные копии несут в себе какие-то дефекты. Тем не менее, они наделены огромной силой, которая отличает 'Некрономикон' от всех других обычных книг.
   Так о чем же там написано, спросите вы. О темных секретах природы Земли и вселенной. В книге указаны некоторые божества, которым поклонялись Древние. Особо важными считались Йог-Сототх и Азатотх. Йог-Сототх - это прошлое, настоящее и будущее. Это протяженность бесконечности. Это вездесущее и всеобъемлющее существо. В центре него обитает брат-близнец - Азатотх. Этот маленький карлик является опорой всего мироздания и владыкой миров. Азатотх излучает в бесконечность волны вероятностей, из которых создаются наборы возможностей для каждого космоса и каждого существа во вселенной. Ученые утверждают, что идея Азатотха тесно связана с самыми последними моделями квантовой физики. Мне даже трудно представить, что в начале веков обитатели аравийских пустынь разбирались в математике хаоса, в законах параллельных пространств и тому подобных темах, о которых наша современная наука лишь начинает догадываться.
   Йог-Сототх и Азатотх - это бесконечное расширение и бесконечное сжатие. Между прочим, 'Азатотх' переводится с египетского, как 'разум Тота', а Йог-Сототх может считаться производной от Yak Set Thoht ('Сет и Тот - единое целое'). Согласно египетской мифологии, Сет и Тот - темный и светлый аспекты мира. Исследователи 'Некрономикона' считают, что греческий переводчик 'Аль Азиф' заменил имена арабских божеств на египетские, поскольку в ту пору Египет считался колыбелью человеческой цивилизации. Далее 'Некрономикон' сообщает о таинственной силе, присущей Земле. Она персонифицируется драконом Ктулху - божеством, круглый лик которого изображался с десятком протуберанцев или щупалец. Некоторые востоковеды причисляют Ктулху к Древним. Они считают, что он был их верховным жрецом. И есть такая легенда, что если маг или волшебник вызовет его в неправильное время, Ктулху поднимется из бездны Тихого океана и поразит человечество невиданной болезнью - приступами безумия, от которых не спасется ни стар ни млад. Легенда говорит, что сны людей - это мысли Ктулху, а наша жизнь - есть его сон. Когда божество проснется, мы исчезнем. Так что лучше не будите Ктулху.
   Еще в книге отмечаются Иные боги. Именно они привлекают к Некрономикону людей, жаждущих непомерной власти. Наполеон, Ричард Фрэнсис Бертон, Гурджиев, Гитлер, сотни представителей всевозможных разведуправлений... Всех их объединяла единственная цель - найти Город Древних и заручиться поддержкой жутких, но могущественных сил.
  Душой и посредником Иных являлся Ньярлатотеп - Могущественный вестник. Через него магррибские волшебники вступали в контакты с Азатотхом. Ньярлатотепа часто называли Ползучим хаосом. Он мог принимать любую форму, но знающие люди всегда узнавали его по запаху. В 'Некрономиконе' указаны символы и заклятия для призывов Иных богов. Один из них, Шуб-Ниггуратх, появлялся в образе Черного козла. Кстати, ему поклонялись не только арабы, греки и египтяне, но и шумеры - самая древняя цивилизация человечества.
   Многих магов интересовали другие существа, описанные в 'Некрономиконе'. Примерно треть книги посвящена управлению шогготами - бесформенными 'угрями' из пузырей протоплазмы.
   Другой интересной расой являются 'глубокие'. Они обитают в глубинах вод, пещер и подземных полостей. Их вид напоминает смесь рыбы, лягушки и человека, а управляет ими божество Дагон, союзник Ктулху. Дагон упоминался в филистинской традиции, позже он стал вавилонским Оаннесом, а затем превратился в греческого Посейдона и римского Нептуна. 'Глубокие' легко поддаются контролю, но власть над ними так очаровывает мага, что он постепенно сам становится их рабом.
   Пожалуй, самыми отвратительными существами, описанными в 'Некрономиконе', являются гули или упыри. Они во многом похожи на людей, но их породу обычно выдают клыки и чудовищные черты лица.
  Гули могут входить в половые сношения с людьми. Кроме того, при определенных обстоятельствах человек без труда превращается в упыря. Однако обратная трансформация уже невозможна.
   В современной массовой культуре гули причисляют к вампирам, однако это не совсем верно. Нынешние вампиры являются представителями духовного Ордена Трапеций. Это маги так называемого пути левой руки. Упыри же являются их божественными лидерами (вернее, энергетическими шаблонами). Маги Ордена Трапеций одержимы идеей бессмертия. Их опыты и деяния внушают отвращение и страх. Власть вампиров в современном мире потрясающе велика. Но как бы они ни превозносили упырей, те были и остаются безмозглыми пожирателями трупов, у которых одно на уме - укусить и попить человеческой кровушки.
   Магические символы и заклинания 'Некрономикона' позволяют людям выходить за пределы физической реальности. Но беда в том, что книгой обычно пользуются не лучшие представители человечества.
   Там можно найти чертежи психотронного оружия и основы тренинга для порабощения человеческих душ. Сила 'Некрономикона' ориентирована на то, чтобы книга попадала в руки только эгоцентричных и властолюбивых людей. Из всех темных таинств вселенной они обычно выбирают худшие, и плоды их трудов ложатся на человечество тяжелым грузом.
  Но 'Сет и Тот - единое целое'. У 'Некрономикона' имеется 'светлый' аспект. Это врата в непостижимые миры, где мы могли бы быть равноправными партнерами. Это дверь в другие измерения! Это чудо, которое создал человек - Абдул Альхазред, безумный поэт Санаа, провинции Йемена.'
  В наших легендах говорилось, что наши миры возникли из вод океана, что заполнял все, и что мифические разумные медузы его порождения и именно из них потом появились люди и все живое. Но в легендах и преданиях ничего не говорилось о нечисти, похожей на мифических медуз. Нечисть широким полукругом охватила наш лагерь, а потом полностью окружила его. Кажется о нескольких тысячах - я несколько поторопился. Их было не менее десяти тысяч различных монстров, чудовищ и прочих безобразных существ. Но все таки большинство составляли эти самые полупрозрачные медузы. До нашего частокола оставалось метров триста, но словно какая-то невидимая преграда или черта стояла между нами и нечисть не тропилась её переступать.
  Вперед выступил странного вида демон, который являлся то как дромадер, то как какое то темное облако, а то в виде человеческого образа. - Я Вуал, повелитель легионов шогготов. (Вал, Увалл, Вовал - 'Великий и могущественный сильный герцог', согласно 'Lemegeton', ? 47 (современные демонологи называют его герцогом песков и пустынь). Появляется сперва как огромный ('и ужасный' - И.Виер) дромадер, но через некоторое время принимает человеческую форму. Происходит из чина Властей. Правит 37 Легионами духов. В черной книге 'Necronomicon' (730 г.) Вуал упомянут как один из 13 могущественных духов, подчиненных Йог-сотхотху. Его форма - темное облако, он обучает всем древним языкам.) Покоритесь мне, и я оставлю вам ваши никчемные жизни, а за это вы будете верой и правдой служить мне и пополните мое воинство. Вы неплохие воины, если сумели отбить нападение иглоногих и уничтожить Гериона без права возрождения.
  - Принеси мне клятву верности и я отпущу тебя и твой небольшой отряд в целости и сохранности, и даже не возьму ни одной жизни.
  - Небольшой отряд? Да знаешь ли ты, что я владыка 37 легионов, а здесь только небольшая часть моего воинства? - Так вернись и приведи их всех, что мелочится то? Демон, который к этому времени окончательно оформился в человеческом облике, громко рассмеялся. - Ты развеселил меня человек, я пожалуй оставлю тебе жизнь и сделаю своим шутом. И не надейся на свои игрушки. Мои шогготы плазмоиды и твое оружие против них бессильно.
  - Ты боишься меня Вуал? - Я? Тебя? С чего ты взял? - Ты до сих пор не напал на нас. А это уже граничит с трусостью. - Нет король, ты ведь так сам себя назвал? Я не боюсь ни тебя, ни твоих воинов. Какими бы они мастерами не были, но им не справится с такой массой. К тому же ко мне на мой зов идут ещё мои войска. Но, уважая твою храбрость и безрассудство, я готов позволить тебе уйти в свой мир, а мне оставить в качестве трофея все то, что вы успели построить. На раздумье я тебе даю три минуты, после чего начну штурм, и тогда уже пощады не жди.
  Сосредоточившись, я уловил мысли Вуала и его демонов - помощников. Так вот в чем дело. Шогготы проявили непослушание и отказались идти на штурм. Они, оказывается, заявили своему командующему, что сыты его обещаниями вернуть их на родину, а во мне видят существо, которое владеет темной и светлой силой и к тому же настроенное на какой-то там особый кристалл. И в моей власти исполнить их желание вернуться. Словно в подтверждение этих мыслей очень большая часть войска Ваула отошла ещё дальше от наших позиций. Оставив впереди только отряды нечисти под руководством младших демонов. По моим прикидкам их было не больше полутора тысяч тварей.
  - Манти, девочка, ты не могла бы на минутку подойти ко мне? - Что-то интересное папа? Ой, шагготы. - Ты их знаешь? - Конечно, когда я была совсем, совсем маленькой, они были моей любимой игрушкой и мы даже дружили, если конечно это можно было назвать дружбой. Они через чур независимы и сами себе на уме. Их поступки невозможно предсказать, а их разум не похож на наш. Папа, они признали во мне королеву и просят, что бы я их забрала к себе. Можно? - А они тебе нужны? Подумай хорошенько. - Папа, да они безобидные существа, если их не трогать, к тому же они уже принесли мне клятву верности. Папа, ну можно? - И что мне с тобой делать? Ох чувствую, избаловали мы вас с дедом, ладно, забирай! - Папа, я тебя люблю, ты самый лучший папа во всех мирах! И мантикора исчезла, а вместе с ней исчезло и все войско шагготов. Интересно, она забрала все легионы Ваула, или только те, что были здесь перед нами? В голове у меня тут же раздался знакомый рык:- Конечно все, сам же говорил, что я захапистая.
  
  18.
  
  Ко мне подошел сэр Натан: - Здесь только что было огромное войско, куда оно делось? Отошло на новые позиции? - Да нет, Манти забрала их себе. Они признали её королевой, принесли клятву верности и сейчас обживаются в её темном мире. Командор помотал головой: - Как это забрала с собой? Такое разве возможно? Я вздохнул: - Сэр Натан, я же вам говорил, что моя дочь, принцесса Манти является королевой темного мира, по крайней мере, я её короновал. Видимо эти миры или похожи между собой или как-то взаимосвязаны. Шагготы, эти полупрозрачные плазмоиды, признали в ней королеву и ушли с ней, что тут не понятно? - Так она действительно - Ваше Величество? - В моем присутствии можете называть её ваше высочество, или принцесса. Что бы не было путаницы, величество должно быть одно,- это я. Как там у нас дела со строительством? - Первый этаж закончили полностью, на втором идет укрепление стен и строительство межкомнатных перегородок, приступили к возведению третьего этажа.
  Наш разговор прервал громогласный гневный рев Ваула и тут же его оставшиеся отряды начали штурм наших позиций. В небе откуда-то появились крылатые твари, но помня прежнюю свою неудачную попытку, близко не подлетали, а кружили высоко в небе. Тем не менее из недостроенной башни изредка вылетали огненные лучи и находили свою цель. Три или четыре твари камнем упали на землю, а остальные поднялись ещё выше и превратились в маленькие точки. - Ого, у тебя есть отличный стрелок. Не каждый мой универсал сможет попасть на таком удалении в цель. Потом покажешь мне его, вдруг сманю его к себе, дам рыцарский титул, поместье.... - Ага, щас, ваше величество. Я ваших хоть всех готов сейчас же забрать себе.... - Мои не пойдут, они принесли клятву верности, если я конечно не отпущу. - Вот и мои не пойдут, они тоже присягнули. - Экий вы недальновидный сэр Натан, уверен адмирал сразу же ухватился бы за мое предложение и попытался мне навязать не менее десятка своих космодесантников для обучения в нашей школе. Видите ли , в ней учатся только мои подданные, а после её окончания им предоставлено право выбора королевства, в котором они будут работать.
  - А как же воины из других королевств, не ваши подданные? Сколько их у вас, кстати? - А у нас таких нет, а королевств в трех мирах всего четыре. В темном мире, нижнем, королевой моя дочь - Манти. В срединном мире у меня Горное королевство, а в королевстве Фангория я объявлен наследником престола. В верхнем мире моя дочь Анна - соуправительница королевства,- так что по большому счету, во всех королевствах мои подданные и для них нет ни каких препятствий для обучения в Ньюкасле или его отделении.
  К этому времени первые волны нечисти достигли тех мест, где были расставлены десантниками ловушки и то тут, то там стали звучать взрывы и в рядах атакующих стали появляться заметные бреши. Наступление замедлилось, а вскоре после нескольких взрывов, которые последовали практически одновременно, остановилось и попятилось назад. При этом от моего взгляда не укрылось, что ловушки в основном действовали против тех, кто передвигался по земле. Те, кто парил в воздухе, даже на небольшом расстоянии от земли, двигались без потерь. Видимо на это обратил внимание и Ваул, так как его оставшиеся отряды перегруппировались и в первых рядах оказались те твари, что могли парить в воздухе.
  - Ну вот теперь начнется настоящая заварушка,- пробормотал я, готовя лук и проверяя как выходят из ножен мои мечи,- Ньюкасл не спать, приготовиться. Стрелы только для демонов, мелочь - на мечи! - А это не опасно, они не задавят ваших воинов своей численностью? - Нет, что бы задавить нас численностью потребуется по крайней мере раза в три, четыре больше нечисти и не такой слабой, а посильнее. Борк,- прокричал я, - защитные щиты изготавливаются? Конечно милорд, первые пять уже готовы. Установить? - Пока нет, не будем показывать этим тварям, что мы готовы к их сюрпризам.
  Однако и второй штурм закончился неудачей, и дело даже не дошло до мечей. Волна нечисти докатилась до первого частокола и там остановилась. Темные ящики, что были соединены с частоколом темными веревками вдруг загудели, и вся нечисть, что приближалась к ним, мгновенно сгорала в ярких вспышках, больше похожих на маленькие молнии. Даже попытки трех младших демонов как то повлиять на результат штурма закончились плачевно для них. При приближении к частоколу, наши стрелы хоть и сгорали тоже в огне, но серебряные наконечники разили без промаха.
  Нечисть отступила и затихла. - Оставить наблюдателей, остальным отдыхать! - распорядился я. Обращаясь к сэру Натану, который не отходил от меня ни на шаг, я негромко произнес: - К нам движутся ещё несколько небольших армий и больших отрядов и среди них есть даже несколько Ифритов. Сэр Натан, а как вы распознаете нечисть? Помните, вы классифицировали одного как Ифрита, в темном мире, когда нанесли мне дружеский визит? - Их распознают наши приборы наблюдателей. Как бы вам разъяснить попроще. Мы проводим спектральный анализ, то есть смотрим на их внутренний огонь и определяем по образцам, кто примерно находится перед нами. Бывают конечно ошибки, но в целом мы определяем верно. - На больших расстояниях мы тоже смотрим на внутренний огонь нечисти, а при приближении её, сравниваем с имеющимися описаниями. Ошибки практически исключены.
  - Сэр Эндрю, мне как то тревожно. Сколько примерно ифритов выдвигаются в нашу сторону? - Они идут отдельным отрядом, так что это не самостоятельные демоны со своей нечистью. Их от четырех до шести особей. Более подробно можно будет определить, когда они подойдут поближе.
  - Так может быть все-таки спрячем наших людей в башне, хотя она ещё и не достроена? Да и обороняться будет легче. - Нет, башня лишит нас маневра. Это крайний случай. Ведь одной из главных наших целей является не только строительство неприступной твердыни для наблюдения за этим миром, но и демонстрация того, с чем и с кем этим тварям придется столкнуться, если они решаться выйти в другие миры. А в этом случае, чем больше мы их перебьем, тем нагляднее будет урок для других.
  Подошел Борк: - Милорд, на первом этаже завершено размещение более мощного оружия, взглянуть не желаете? Мы такого не видели. - Что-то интересное Борк? - Думаю, что увиденное вас заинтересует. - Пошли глянем, у нас тут все равно затишье. Несколько часов покоя ещё есть. Людей накормили? - Да, магистр постарался....
  - Ну вот сэр Натан, и пришло время истины. Вокруг нас действительно тьма тьмущая всяких тварей. И они все пребывают и пребывают. В этот раз они не пойдут безоглядно в наступление. Сначала пустят всякую дрянь, которая своими трупами расчистит дорогу основным силам. Основной удар будет нацелен в одну точку. В лучшем случае мы сможем продержаться пару, тройку часов, а потом придется отступать в крепость и там уже держаться. Главное отбить первый приступ и показать её неприступность, а потом уже будет не то что бы легче, но уже привычнее. Как только начнется заварушка, две трети своих воинов держите в готовности поддержать нас. Из крепости им, ни под каким предлогом не выходить. Свое мощное оружие применить только тогда, когда нечисть прорвет второй частокол и дойдет до наших защитных стен, не раньше.
  Я смотрел на серьезные лица своих универсалов и с горечью думал о том, что многие из них навсегда останутся в этом мире. Невольно закрадывалась мысль, а правильно ли я поступил, приведя их сюда? Это не наш мир, не наша война, так что нам здесь надо? Подошел Борк. - Нам бы ещё несколько часов, уже начали возводить крышу. - Несколько не обещаю, но часок мы снаружи продержимся, так что поторопись, и поглядывай по сторонам. В сутолоке схватки мне будет недосуг наблюдать за всем, а ты сверху имеешь прекрасный обзор. Главное не прозевать, когда они пойдут на решительный прорыв, и с какой стороны. - Милорд, а если они одновременно будут наступать со всех сторон? - Сначала так и будет, а потом мы вынудим их сосредоточиться только на одном участке. - Откуда у вас такая уверенность? Вы смогли заглянуть в будущее? Я усмехнулся: - Верь мне Борк. И из этой схватки мы выйдем победителями, а сколько их ещё будет .... И этот бой будет не самым важным, самое важное у нас ещё впереди. - Милорд, у вас такое лицо, словно вы что то такое задумали, во что не то что поверить, а и подумать страшно. - Всему свое время, всему свое время.....
  И все-таки как мы не ждали, но штурм наших укреплений начался неожиданно. Конечно, сам штурм не явился для нас неожиданным, но вот как он начался.... Сначала появился небольшой туман, который стелился над самой землей, потом он стал уплотнятся, разрастаться. - Натан, пора пустить молнии, причем сразу же на обоих частоколах. Сдается мне это не простой туман. Тут же прозвучала команда: - Операторам! Включить силовое поле по всему периметру на обоих рубежах, мощность две третьих от максимальной. Басовитый гул, который нарушил установившуюся тишину немного успокоил наши нервы и вселил уверенность. - Борк, давай, устанавливай защитные щиты, только особо не шумите и пусть все наши за них сразу спрячутся. Не нравится мне этот внезапный туман.
  А он продолжал разрастаться и подниматься вверх. Не было даже намека на небольшой ветерок.
  - Все, защита установлена, люди парами укрылись за ними. Отлично Борк, поднимайся наверх, твое место там и веди наблюдение. Если будет что то важное, просто мысленно позови меня и когда я отвечу, коротко и лаконично передавай свое сообщение. - Я все понял ваше величество... - Сэр Эндрю, у нас ещё остались сюрпризы-ловушки и мы можем их разбросать между частоколами. Из башни это сделать будет невозможным, там слишком узкие бойницы. - Пока нет, приготовьте их для использования. Они пойдут в дело, когда будет ясно, откуда будет нанесен решающий удар по нам. Видите ли командор, нечисть и её командиры действуют по одному и тому же шаблону,- сначала они атакуют со всех сторон, выискивая слабое место в нашей обороне, и лишь потом свои основные силы пускают в атаку. И уж если выберут такое место, то будут бить в него со всей дури, не считаясь с потерями. Вот тут-то ваши ловушки и понадобятся, а также оружие, что установлено на этажах нашей башни-крепости. Материал, который использован при строительстве действительно жаро, ударо стойкий? Ибо если он начнется разрушаться и оплавляться, то все наши труды пойдут насмарку и придется эвакуировать все то, что с таким трудом сюда доставлено. Или уничтожать на месте.
  В голове раздался голос Борка: - Милорд? - Да, слушаю тебя. Если тебе удобнее, то произноси все вслух, будто я стою рядом с тобой. - Милорд, туман поднялся до уровня третьего этажа, и в войсках противника наметилось какое-то оживление. Кстати этот туман клубится только вокруг нашего лагеря, в остальных местах его нет. - Хорошо, продолжай наблюдать и крути головой во все стороны. Сэр Натан, вам лучше вернуться в башню, противник начинает штурм, и возможности следить за вашей безопасностью у меня не будет. Напротив входных дверей построили защитную стену и разместили ваше чудо оружие? - Да ваше величество, все сделали как вы распорядились. Вот и прекрасно. Ещё раз повторю, без моего разрешения, или разрешения Борка в сражение не вмешиваться, башню не покидать....
  - Милорд, они пошли в наступление со всех сторон. Среди них с севера идут два ифрита. - Хорошо Борк, только два с севера? - Да, больше ничего серьезного я не чувствую. - Приготовиться! - прокричал я. - Идет в атаку мелочь что бы расчистить путь основным силам. Со стороны третьей пятерки идут два ифрита. Быть в готовности к огненной атаке. Наступила тревожная тишина, только гул чуть светящихся частоколов создавали фон вокруг наших оборонительных рубежей. Вскоре стали раздаваться далекие хлопки, это начали срабатывать уцелевшие ловушки на дальних подступах, а потом хлопки и взрывы стали слышны со всех сторон, а ещё через некоторое время все смешалось в один непрерывный взрыв.
  - Операторы не спать, следить за напряжением силового поля,- раздался голос Натана. Действовать самостоятельно, при выходе сектора из строя все напряжение перебросить на второй рубеж.... - Ифриты начали огненную атаку, стреляют наугад, близко не подходят. - Ничего, - прокричал я. - Они не выдержат и примут свой истинный облик, тогда их будет видно поверх тумана. Ну ка ребята,- обратился я к свой резервной тройке, что словно истуканы стояла у меня за спиной,- давайте наверх, как только эти огнедышащие твари поднимутся в свой рост, угостите их парой, тройкой стрел, а потом срочно назад ко мне. Мне без вас скучно,- и порычать не на кого и виновные сразу на глаза не попадаются....
  Мой резерв дружно затопал наверх. Гул на частоколе усилился и вскоре превратился в настоящий рев. Сначала вспышки молний следовали одна за другой, а потом внезапно яркое пламя окутало весь частокол и уже не гасло. Зато туман стал буквально выгорать, истончаться. - Ни х... себе,- сказал я куртуазно, увидав открывшуюся картину. Все поле перед нашей крепостью, куда хватало зоркости глаз было заполнено нечистью, которая просто одной стеной давила на наш первый частокол ни мало не заботясь ни о потерях ни о тех, кто падал им под ноги или что у них там было вместо них. На севере полыхнули две яркие вспышки, а потом до нас донесся рев боли и страданий. Да такой громкий, что нечисть даже немного подалась назад, приостановив свое наступление. Но это продолжалось буквально несколько ударов сердца. - Полную мощность на первом периметре, донесся голос Натана. - Ифритам каюк,- услышал я у себя за спиной. - По паре стрел и они сами превратились в огненные факелы. Красивое зрелище. - Как там Борк? - Крутит головой во все стороны как сова. Помог нам, как раз по паре стрел на каждого и вышло.
  - Мелкая нечисть отходит, вдали появились какие то огромные чудовища. - Мелочь отходит, приближается что-то покрупнее и посерьезней!- продублировал я сообщение своего начальника охраны.- Не спать универсалы, услышу храп, разжалую в чистильщики! Ответом мне был довольный смех моих воинов. Быстро проанализировав всплывшую в голове картинку нескольких десятков действительно огромных и массивных чудищ, я пришел к неутешительному выводу: - им ничего не стоит просто на просто даже ценой своих жизней проломить наши частоколы.
  Мальчики, обратился я к своей троице, - разбиваемся на пары и идем за первый частокол. Надо встретить стрелами этих тварей, иначе они нам весь забор изломают. Натан, нам нужен проход за первый периметр. - Эндрю, ты что задумал? - Поднимись наверх и сам все поймешь.
  А в это время мой мозг лихорадочно сопоставлял увиденное с тем, что я знал о подобных чудовищах Не знаю из каких закоулков моей памяти всплыло название - магнатавры, из моей ли памяти, а может быть из памяти одной из корон?
  А память услужливо представляла неведомо откуда взявшуюся информацию - 'Никто не знает, откуда магнатавры пришли в наши миры. Но все в курсе, что с магнотавром лучше ни спорить. Да и вообще встречаться - как говорится, коли глаз не видит, так и зуб неймет. Смысл в этом глубокий и очень большой - метров на девять, которых магнотавры могут достигать в высоту. При весе в 15-20 тон это более чем внушительный аргумент в споре. Учитывая слухи о склонности магнотавров к мясу во всех его вариантах, этот аргумент становится весомым в ЛЮБОМ споре.
  Итак, магнотавры есть помесь мамонта и великана. Кто был папа, а кто мама в данном случае не принципиально. Важно то, что нижняя часть сих тавроидов сходна со слоновьей, точнее - мамонтиной, потому что мохнатая она. Также и бивни у верхней части тела (которые многие неправильно называют клыками) больше похожи на бивни мамонта, так как длинные зело и закругляющиеся. Верхняя же часть однозначно великанская. Помимо бивней у мужской части магнатвров она еще и бородой часто украшена. Кроме бивней и бороды магнатавры иных украшений не признают. Общий рост взрослого магнотавра - его мамонтиной и великанской частей - в среднем составляет 6 метров. Но это далеко не предел. 'Говорят, что магнатавры растут в течение всей своей жизни; таким образом, самые старые магнатавры являются также самыми большими, самыми сильными и самыми мощными'. И это правильно - коль ты самый большой, значит ты и самый сильный и, это никто не подвергает сомнению, самый мудрый. А это вызывает уважение.
  Впрочем, однозначных критериев выбора самого умного и достойного для того, чтобы возглавить сородичей, обычно нет. За исключением физической силы, конечно. Однако соревнования в ней всегда кровопролитны, потому среди магнотавров редко образуются какие-либо устойчивые группы в количестве, большем двух (это для продолжения рода и ненадолго по меркам самих магнотавров). Отсутствие терпимости и даже самых примитивных дипломатических навыков приводит к тому, что в более или менее крупные объединения магнотавры собираются, как и другие совершенно дикие народы, только для грабежа и разбоя: караванов, поселений, городов. В этих же случаях могут возникнуть и некие подобия городков и у самих магнотавров. Но только до тех пор, пока есть кого грабить. Историки говорят, что магнотавры иногда даже некие подобия государств создавали. Но все это очень и очень ненадолго.
  Самый простой признак, по которому можно определить руины магнатавров, - явное большое число предметов, которые были разрушены большой силой; когда магнатавры оставляют поселение, они преднамеренно уничтожают все, что они считают ценным, и что они не могут взять с собой, и они могут выполнить эту работу с удивительной для них дотошностью. Похоже, что они используют разрушение своих городов как способ снятия своего расстройства из-за необходимости искать другой дом.
  Большинство магнатавров не имеет никаких определенных религиозных верований, хотя многие верят в суеверия, которые передаются в пределах определенной семьи. Среди расы магнатавров есть и шаманы, но их извращенное понятие стихий сопоставимо шаманизму самых диких и кровожадных троллей. В целом магнатавры не доверяют магии, хотя в действительности они боятся только обладателей самой сильной магии, таких как драконов'.
   Я чуть было не взвыл - и это все? А как их убить? Действует ли на них серебро? А вдруг они не являются нечистью и против них надо использовать обычное оружие? - Натан, пусть твои космодесантники будут наготове. К нам приближаются страшилища - смесь мамонта и великана. Боюсь что на них серебро не подействует, тогда твои должны использовать своё ручное оружие и самый мощный огонь. В каждое чудище лучше стрелять сразу нескольким и следить из какого положения наносятся наиболее глубокие раны. Другое оружие не применять.
  - Милорд, эти чудовища остановились. В нашу сторону двигаются только два из них. Опять идут с севера. - Хорошо, Борк, следи и за остальными направлениями. Натан, два чудовища идут с северной стороны. Сосредоточь там одно звено. Остальные продолжают строительство и не останавливаются ни на минуту.
  Мальчики, нам в сторону третей пятерки. Натан за нами сразу же закрой проход. Ну все, пошли.
  Небольшой гул возле оставленного прохода немного утих, с легким жужжанием открылась небольшая щель, в которую мы и нырнули. А за нашими спинами вновь раздалось басовитое гудение, - периметр вновь восстановлен. - Стрельбу из луков ведем с предельного расстояния. Разрешаю использовать не более пяти стрел каждому. Потом расходимся в стороны и вступаем в схватку только тогда, когда они взломают первый частокол и оружие воинов сэра Натана окажется бессильным нанести им хоть какой то вред. - Милорд, они прут напролом, топча более мелкую нечисть. В руках у них здоровенные секиры и странного вида копья, с привязанной веревкой. Второй конец веревки привязан к руке. - Спасибо Борк, мы уже видим их.
   Однако все пошло не так, а даже лучше, чем я предполагал. Видимо лучший стрелок, а может быть их было несколько, сделали несколько прицельных выстрелов и, по всей видимости или ослепили, или поразили глаза магнатавров. Те сначала остановились, а потом не разбирая дороги и уничтожая все вокруг себя понеслись в нашу сторону, но не к нам. Их движение проходило мимо нас, а в том шуме и какофонии звуков, я сомневаюсь, что бы они что-то слышали из подсказок. Как я и предположил, наши стрелы не причинили им ни какого видимого вреда, хотя ни один серебряный наконечник не пропал даром. А вот огонь оружия десантников буквально решетил их. И пусть эти раны были небольшими, но они, судя по реву, реально наносили вред этим тварям. Через десяток минут непрерывного обстрела, сначала одна, а потом и другая туши рухнули на землю и уже там продолжали корчиться в агонии.
  - Ребята, возвращаемся, от нас тут толку нет. Натан, открой проход. Вернувшись к башне, я первым делом предупредил тех универсалов, что были на противоположенной стороне и не могли видеть итог схватки с магнатаврами: - Против этих зверолюдей серебро бессильно и вся тяжесть их уничтожения ложиться на воинов сэра Натана. Мы вмешиваемся в том случае, если они прорвут оба защитных частокола и принимаем их на мечи.
  - Ну вот и мы на что то пригодились,- за моей спиной возник командор, ещё не остывший от участия в обстреле. - Ты все таки мне этого стрелка покажи, хочу прямо сейчас вручить ему отличительный знак. - Всё равно ваше величество, не сманите. - Давай, давай, не прячь парня.
  - Командира первого звена ко мне! К нам подошел ветеран. С первого взгляда было видно, что это опытный, повидавший виды воин, знающий себе цену и... реально оценивающий свои возможности по карьерному росту. Звено для него потолок.
  - Это звеньевой Рамин. Лучший стрелок моего отряда,- представил мне его сэр Натан. - Рамин, у некоторых моих воинов на доспехах есть небольшой значок в виде наконечника стрелы. Этот знак говорит о том, что этот человек может с завязанными глазами в лесу попасть в колокольчик, привязанный к хвосту дикой кошки на расстоянии не менее пятидесяти метров. К сожалению, я не могу вручить тебе такой значок, у меня его просто с собой сейчас нет, но ты можешь прикрепить к своей одежде вот это,- я достал одну из своих стрел и отломил от неё наконечник. - Для всех моих воинов это будет означать признание твоих заслуг, и ты будешь считаться среди них свим.
  - Это большая честь для меня ваше величество. А этот значок позволит мне хоть одним глазком взглянуть на вашу школу боевого мастерства? Я просто видел вас и ваших воинов в деле. - Если тебя отпустят, то да. И даже можно будет пройти ускоренный трехмесячный курс подготовки чистильщика. Боюсь, что даже такому воину каким вы являетесь, понадобится несколько лет учебы и тренировок, что бы достичь высот универсала. - Как только мы закончим здесь все дела, я подам рапорт по команде...
  19.
  
  - Нечисть зашевелилась! - сразу же несколько голосов предупредили, что небольшая передышка кончилась. А тут подоспело сообщение, что крыша закончена и строители приступили к завершающему укреплению перекрытий и стен на третьем этаже.
  Я уже видел, что со всех сторон на нас надвигается вал, причем в наступлении участвовали и ифриты и магнатавры и ещё сотни неведомых нам монстров, а небо почернело от стай горгулий и гарпий. Причем, как я заметил, каждая из них в когтях держала камень, который они собирались сбросить на наши головы. Вот только этого нам не хватало. И честно говоря, я толком не знал что делать, - камни они могут бросать и с очень большой высоты, куда не достанут ни огненные лучи, ни тем более стрелы наших луков. Однако действительность оказалась ещё хуже чем я предполагал. Камни предназначались для тех темных ящиков, что соединялись с частоколом на внешнем периметре. Видимо кто то из тех, кто привел свои войска сюда сообразил, что именно эти темные ящики питают силой частокол. Стаи крылатых тварей стали камнем падать вниз, не обращая на шквальный огонь, что встречал их снизу. Уже два звена вели стрельбу в верх, выйдя из крепости и стараясь прикрыть огнем генераторы силового поля, как назвал их командор. Ещё два звена отсоединяли уцелевшие ящики и затаскивали их вовнутрь крепости. Вместе с уцелевшими ящиками заносили в башню и наши первые потери и раненых. Вскоре первый частокол погас полностью и поле огласилось радостным ревом нечисти. Первый рубеж нашей обороны был уничтожен. Камнепад сверху прекратился и я понял, что эти твари пошли за второй партией. И что из того, что мы значительно проредили их ряды, опасность для моих универсалов это нисколько не уменьшило, ведь они по - прежнему находились снаружи. А в это время вал мелкой нечисти достиг первого частокола, перевалил за неё и уперся во второй периметр. Два ифрита, и три магнатавра, что было сунулись за мелочью, успокоились навеки. Ифриты сгорели, а туши зверолюдей высились сразу за проломами в частоколе. В небе над нашими головами творилось что то невообразимое. Тысячи крылатых тварей с нечистью в когтях падали вниз и у самой земли выпускали свой груз, на огонь десантников они уже не обращали ни какого внимания, словно какая то злобная сила подавила их разум и раз за разом бросала в самое пекло.
   Пришло время мечей, и они запели свою песню смерти. Наверное тоже самое происходило там, на холме, когда нечисть, в том мире, пыталась захватить наш проход и уничтожить всех. Разница была только в том, что там наших воинов было в десятки и сотни раз больше. А самое главное отличие было в том, что периметр по прежнему не позволял нечисти преодолеть себя и поддержка её сил шла только с воздуху. Мы вынуждены были поменять тактику,- теперь четвертая пятерка и мой резерв прикрывали звенья десантников, что вели огонь по крылатым тварям, а остальные уничтожали нечисть внутри, перед входом в башню. Визг, рев, крики и шум стояли такие, что не было слышно собственного голоса. Вся земля перед башней и между частоколами покрылась шевелящимся ковром убитых и раненых. Я заметил, что некоторые твари, видимо получив команду, стали стаскивать убитых и раненых в одну кучу, строя из неё что то наподобие высокой горы, что бы с неё потом перепрыгнуть во внутренний двор. И таких гор я видел уже несколько. А тут ещё к нечисти подтянулись большие гусеницы, которые просто на просто перегнувшись через наш частокол, сами стали служить своеобразными мостами, по которому вот-вот нечисть хлынет во внутрь. Но тут заглушая все крики и звуки раздался такой мощный гул, что даже земля, кажется немного затряслась и загудела. Периметр вспыхнул ослепительным огнем, сжигая и горы трупов и живые мосты и всех тех, кто оказалась возле него.
  - Папа, скажи своим, что бы перестали стрелять в небо, мы вам поможем его почистить,- услышал я знакомый рык. Не минуты не раздумывая я тут же отдал команду, а мои ребята стали дублировать её, доводя до каждого десантника: - Прекратить стрельбу в небо, весь огонь перенести на наземные цели,- это уже команда Натана прорвалась сквозь разноголосицу звуков. В небе в это время творилось что то невероятное. Откуда то прямо в воздухе появились огнедышащие драконы, которые своим пламенным дыханием уничтожали стаи крылатых тварей, а часть их устремилась к земле, выжигая в воинстве нечисти широкие полосы. Досталось всем и гусеницам, и ифритам, и магнатаврам. Вскоре небо над нами полностью очистилось. Лишь несколько темных точек, отчаянно маша крыльями пытались скрыться вдали. Это все, что осталось от всей воздушной армады нечисти.
  А огнедышащие драконы теперь навалились на нечисть на земле, поливая её огнем. Однако и их силы были не беспредельны, вскоре они один за другим стали исчезать прямо на наших глазах, а возле меня возникла Манти. На её спине появились большие крылья и сама она значительно выросла. - Папа, драки согласились помочь нам, но за это я, от твоего имени, позволю им искупаться в лучах твоего кристалла. - А поподробнее принцесса и что это за вид у тебя?
  Мгновение и прежняя мантикора оказалась у моих ног. - Папа, но я же не могла пропустить такой интересной игры,- кто больше за один раз сожжет нечисти. Представляешь, я тоже могу теперь дышать огнем, смотри,- и струя огня ударила в несколько уцелевших тварей, что вынырнули из-за защитного щита. - Прекрасно, а теперь я жду рассказа, откуда появились драки и кто они такие.
  - Папа, драки это перевоплощенные дракониды, а дракониды, - вот что я помню о них: - "Они были созданы посредством чернейшего из всех черных обрядов из яиц благородных драконов:
  "Вокруг алтаря стояли люди в длинных одеяниях с капюшонами - темные жрецы Такхизис - богини зла, и маги из числа Черных Одежд... Темный жрец принес отливающее золотом драконье яйцо и возложил его на свой омерзительный алтарь. Взявшись за руки, маги Черных Одежд и жрецы начали песнопение. Слова эти способны были поколебать разум... золотое яйцо на алтаре стало темнеть! Сперва оно сделалось тошнотворно-зеленым, потом почернело!.. Скорлупа раскололась, и наружу выбралось гнусное существо, похожее на головастика... растрескалась и сползла с "головастика" покрытая слизью шкура и появились... дракониды.
  "...кожистые крылья на спине, тело покрывала змеиная чешую, здоровенные пальцы рук и ног оканчивались когтями, но тварь явно была прямоходящей, как человек. Нелюдь был одет в хитроумные латы, позволявшие ему пользоваться крыльями... Казалось, чья-то могущественная злая воля уродливо и жутко смешала в этой физиономии черты рептилии и человека..."
  Чтобы скрыть свою внешность, дракониды кутаются в одежды, напоминающие монашеские тоги.
  Умерев, дракониды превращаются в камень, который в последствии рассыпается в пыль. Однако, ходят слухи о таких драконидах, которые после смерти "растекались лужами кислоты, сжигая всякого, кто находился вблизи; и еще о таких, чьи кости взрывались в момент смерти, истребляя все живое вокруг..."
  Так вот драки это те, кто избрал путь обратного перевоплощения и не желает служить силам зла. Согласно их верованию, что бы вновь стать благородными драконами им надо искупаться в лучах белой смерти. Они, оказывается, как то там связаны с шагготами и от них узнали, что ты господин кристалла, чей луч бьет в небо ослепительным столбом. Никто без разрешения венценосного хозяина не может приблизиться к нему. Вот я им сказала, что если они тебе помогу, то ты разрешишь им искупаться в его лучах, только я их предупредила, что не уверена, что это белая смерть. На что их старейший мне ответил, что они уже столько раз разочаровывались в лучах разных кристаллов, что ещё одно им не нанесет урона. К тому же я разрешила им остаться в моем королевстве на все время их поисков этих самых лучей. Ведь королевство мое и я там королева? Я сделал вид что задумался и даже наморщил лоб: - Ладно, я разрешаю им искупаться в лучах белого кристалла, можешь им это передать. - Спасибо папа,- и принцесса исчезла, что бы через мгновение появиться возле меня. Её лицо светилось счастьем, и многозубая улыбка сверкала во весь рот. - Папа,- с придыханием произнесла она,- получилось. Они стали настоящими драконами.
  В это время большая тень накрыла нашу крепость, и за пределами периметра на землю приземлился большой золотистый дракон. Было видно, что он сам любуется своим видом. Я не выдержал: - Красавец, словно небольшое солнышко в этом сером мире. - Я красавица, - пророкотала она,- и старейшина всего своего народа, что вновь обрел свободу и стал вольными драконами. Ваше величество, мы приносим вам клятву верности и просим разрешения отныне считать мир вашей дочери своим родным миром. Мы также приносим клятву верности её высочеству королеве Манти и обязуемся служить вам обоим верой и правдой. - Мы не можем принять от вас столь драгоценный дар, как клятва верности целого народа. Нам будет достаточно, если вы просто будете охранять мир моей дочери от темных сил и всяких напастей. 'Красавица', как назвал я её, тряхнула своей головой: - Да будет так! И спасибо вам мой король! Она исчезла так же внезапно как и появилась.
  - Папа, почему ты не принял у них клятву верности? Это же такая сила... - По тому и не принял, что данная клятва для них хуже рабства. Это обязанность, а ты вспомни, что сказано во всех наших учебниках о свободолюбии драконов. А так мы получили не рабов, а друзей.
  - Ой папа, я же тебе самое главное не сказала. Ты представляешь, что устроила моя младшая сестричка? Она вызвала в этот мир леди Галу. Заявила, что хватить той бить баклуши, когда тут полно раненых и леди появилась прямо посреди зала в одной ночной сорочке. Она уже стала наводить свои порядки, выгнала местного лекаря обозвав его шарлатаном и тупицей, но потом разрешила ему помогать ей. Большие дядьки, а боятся её как дети. При ней они лишний раз вздохнуть боятся, а их лекарь влюбился в неё, глаз с неё не сводит и как хвостик ходит за ней. Ну ладно, я пошла, а то Анна там одна. Да, ещё, дед спрашивает, когда ты разрешишь ему прийти хотя бы в гости. - Передай, пусть на полчаса появится с докладом о том, что сделано и почему сделано плохо.
   Манти исчезла, а от стены крепости отклеился сэр Натан: - Это что, был настоящий дракон? Они действительно существуют? Я не сплю? Да мне никто не поверит. - Вот и хорошо, да только слишком много глаз видели эту красавицу. А желающим увидеть их наяву - обращаться за разрешением к принцессе, они теперь живут в её королевстве. Борк, а что там наверху?
  Да ничего особенного. Вся нечисть и твари отошли километров на пять от наших позиций и вряд ли в ближайшее время что-либо предпримут. Слишком уж неожиданной была атака драконов, да и этот золотой явно навел на них шороху. По крайней мере все зверолюди - магнатавры куда то исчезли.
  - Что такое не везет и как с ним бороться,- весь план насмарку. Я то надеялся, что владыка этого мира кинет все наличные силы на уничтожение этой крепости, а мы под шумок втроем нанесем ему визит в его подземный дворец и там потолкуем по душам. А теперь я даже не знаю что и делать. Одна надежда, что он уже закусил удила и будет идти до конца. А что если он запросит мира и более того, принесёт нам клятву верности? Я со своим то королевством ещё не до конца разобрался. Разве что отдать и это Манти? - Ещё одно, а что, я возьму,- Манти возникла возле моей ноги. - Принцесса, я вас не звал, давно в углу не стояли? Мантикора тут же исчезла а вместо неё из дверей появился улыбающийся магистр.
  - Хоть немного отдохну от этого монстра в юбке. Смотрю вам досталось? Среди наших потерь нет? Хотя что я спрашиваю, были бы, уже давно лечились бы наверху. Осмотрев с довольным видом поле боя, магистр продолжил: - Эндрю, нам надо серьёзно поговорить. Это касается Анны. Не знаю как ты, а я стал замечать за ней странные вещи. - Какие? - Она может перемещать вещи взглядом, она знает что хранится в закрытом сундуке или ларце, наконец, мне кажется, она так же как и Манти может мгновенно перемещаться из одного места в другое. - А вот это мы сейчас проверим. Анна, ты мне нужна,- в это же мгновение дочь оказалась возле меня вместе с Манти. - Анна, ты можешь мне объяснить в чем дело? - Пап, я не знаю, оно само стало получаться. - Подслушивала? - Я не нарочно, пап, просто я иногда слышу что говорят другие, но лучше всего у меня получается слышать Манти, тебя и деда. И ещё голос какой то женщины, который пробивается откуда то издалека. А по ночам она снится мне, но это не мама. - А ты описать её можешь? - В том то и дело что нет. Во сне я её вижу очень хорошо, разговариваю с ней, а когда просыпаюсь, все забываю. - А когда она тебе стала сниться? - Давно, ещё когда мы были в замке Алези, дней пять назад.
  - Манти, что скажешь? - Не знаю папа, но мне кажется у ней есть какой то предмет, через который и происходит эта связь, но когда он не активирован, отследить его невозможно, да и сигнал очень слабый, иначе я бы его почувствовала. - Анна, что из украшений у тебя остается, когда ты ложишься спать? - Только медальон, который ты мне подарил, когда мне было пять лет. - Дай мне его сюда.
  Она послушно сняла с тонкой шеи простую серебряную цепочку и подала медальон мне. Действительно, этот медальон я ей подарил на день рождения, но откуда у меня уверенность, что внутри там что то есть и это не тот медальон? - Ты давала его кому-нибудь посмотреть? Не помню, но мама точно смотрела, Алези смотрела, а кто ещё - не помню. Ах да, одна из кухарок во дворце смотрела, а больше не помню.
  - Манти, что скажешь? - и я протянул на раскрытой ладони медальон ей под нос. Она стала его рассматривать и даже лизнула его языком, а потом прорычала: - Внутри что то есть, очень хорошо спрятанное, так хорошо, что я не могу разобраться, плохое там или хорошее и может ли это угрожать сестре. - Анна, а теперь ты попробуй посмотреть, что там внутри, но смотри не как на свой медальон, а как на интересную игрушку, впрочем, у тебя вряд ли что получится. - А вот и получилось, там внутри небольшой коготок и я почему-то знаю, что это коготок маленького дракончика. - Это не мой медальон дочка, мой был целый и внутри там ничего не должно быть, я сам его делал вместе с ювелиром из одного самородка, а значит, тебе его подменили. Весь вопрос,- с какой целью и кто это сделал?
  - Папа, а давай я покажу его нашим новым друзьям, вдруг они что то смогут нам сказать? - Пап, не давай, она просто хочет его надеть на себя и в нем покрасоваться. - Вот уж не думал Анна, что ты такая жадная. - Я не жадная, я бережливая. А ты сама часто мне давала поносить свои новые ленточки? - и сестры начали привычно перепираться между собой.
  - Манти, бери медальон и узнай что к чему и как,- я надел цепочку ей на шею и мантикора тут же исчезла. А так как я крепко держал Анну за руку, то ей улизнуть не удалось. - Магистр, как думаете, какого наказания заслуживает эта молодая леди за то, что подслушивала разговоры взрослых? - Думаю, что сегодня она ляжет спать без очередного рассказа о подвигах некоего молодого вольного охотника из её любимой книжки. - Вы думаете этого хватит, что бы она поняла, что подслушивать очень нехорошо? - Думаю хватит, - и в это время появилась принцесса Манти.
  - Папа, это очень злая вещь, коготь убитого младенца - драконида, умерщвлённого специальным образом злыми колдунами. Наши друзья сожгли его в своем дыхании, а вместо этого дали нам три кристалла, которые будут защищать нас от злых и черных чар. Они висят у меня на шее. Анна выбирай себе первой. Приглашать принцессу выбирать себе украшение второй раз не понадобилось. Она придирчиво осматривала каждый кристалл, каждую цепочку, потом выбрала один, немного подумала и взяла другой. - Я выбираю вот этот.
   - Папа, драконы сказали, что ты сам должен одеть его нам на шею. Я снял выбранный кристалл и одел его на Анну. Он блеснул маленькой искоркой и исчез, стал невидимым, а Манти продолжила: - Теперь когда на кого то из нас будут действовать злые чары или колдовство, кристалл появится и уничтожит их. Папа, Анна выбрала тот, что и мне нравился, так что мне все равно, какой ты мне наденешь на шею. Я снял оба оберега и один тут же одел Манти, он тоже блеснул и исчез. С большой неохотой, под пристальным взглядом дочерей я одел оставшийся кристалл себе на шею и дождался, когда и он у меня исчезнет. - Ну вот, теперь мы защищены, а вам девочки пора домой, да и леди Галу одну оставлять без присмотра не следует. Принцессы исчезли, а я обратился к магистру: - Петр, как идет обучение? - Тяжело. Десантники совсем не имеют навыков контактного боя. Приходится начинать буквально с азов, учить их правильно передвигаться, дышать, но кое - что уже стало получаться. - Увеличь интенсивность, сдается мне, что наша миссия здесь скоро закончится.
  И словно в подтверждение моих слов, сэра Натана вызвали для разговора с адмиралом. Вернулся он мрачнее грозовой тучи: - Вмешались политики, нам приказано свернуть операцию, все демонтировать и убраться с этой планеты и никаких боевых действий. Мы с Петром переглянулись и поняли друг друга без слов. - Ну что ж, этого и следовало ожидать. Те, кто заражен демонами и находится у вас среди ваших руководителей, решили вмешаться. Эх, проверить бы всех тех, кто принимал это решение.
  Сэр Натан, сделайте доброе дело, начните убирать свои разрушенные и поломанные частоколы, увидав это, я уверен, нечисть кинется на последний штурм, вот тут то мы её всей своей мощью и врежем - по самое 'нехочу'.
  И действительно вскоре раздался голос Борка: - Нечисть со всех сторон снова выдвигается в нашу сторону и её численность значительно увеличилась. - Ой как хорошо, - я потер ладони, - вот сэр Натан и прекрасный повод показать как действует ваше чудо оружие, которое мы приберегали до самого конца. Подпустим поближе, а потом покажем им, кто в доме хозяин. Магистр, а не желаете после прогуляться со мной по полю боя? Я желаю атаковать и преследовать отступающего противника и вызовите сюда свой резерв, а то ребята обидятся, что им не дали помахать мечами.
  Натан, сообщите адмиралу, что во время ваших работ противник вас атаковал превосходящими силами и что в настоящий момент убраться с этого мира, до окончания боя, вы не сможете. А он пусть передаст это сообщение туда, на верх, вашему руководству. Уверен, что ответа вы не получите, а потом выяснится, что были перебои со связью и сообщение о бое пришло слишком поздно. И ещё, попросите адмирала приготовить для меня картинки тех мест, где заседают те, кто принимает у вас решения, если такие конечно есть. Хочу с принцессой Манти напоследок полюбоваться вашими красотами.
  - Ваше величество, нечисть уже достаточно близко, необходимо всем пройти в крепость. - Всем в крепость!... Последними в неё зашли мы с магистром.
  На втором этаже, куда нас провели, находилась небольшая комната со странными окнами на одной стене. Окна были на одной стене, а видно в них все так, словно они находились со всех четырех сторон. Один из воинов сэра Натана сидел за небольшим столом: - триста метров до первого рубежа,... двести,... сто,... Первый рубеж. Пуск преобразователя антиматерии,- нашу башню немного тряхнуло, а в окнах, все видимое пространство заполненное нечистью и всякими тварями, как будто подернулось дымкой, а потом вовсе исчезло. Окна потемнели, стало темно как ночью, а потом яркая вспышка осветила все вокруг. Башню тряхнуло так, что некоторым пришлось даже оказаться на полу. В окна было видно, что все поле перед башней было абсолютно пустым. Голос десантника за столом равнодушно довел до нашего сведения, что в окружности двадцати пяти километров, вся нечисть уничтожена, какой то там фон в норме и можно выйти на ружу тем, кто хочет сам увидеть все своими глазами.
  К нам спустился Борк: - Милорд, я не вижу и не чувствую нечисть в округе. Она исчезла. - Я тоже не чувствую её Борк. Сэр Натан, это что было? - Это наше секретное оружие, о нем никто не знает, даже там наверху и сегодня его испытали в первый раз. Его принцип действия мне самому не понятен, но он заставляет нечисть уничтожать себя саму. Там что то связано с материей и антиматерией, но это не то оружие, которое мы собирались использовать. Это экспериментальный отдел попросил меня применить его и посмотреть результат. А мы собирались использовать мощные лучевые пушки.
  - Всем в башню, - раздалась громкая команда,- волна возвращается. Где то минут через десять после того, как все вернулись в башню, нас снова немного тряхнуло. Кто- то сказал, что третью волну можно будет игнорировать и что её мощность будет на уровне сильного порыва ветра.
  - Вот и все, поверхность планеты с большой долей вероятности очищена от всяких монстров и тварей. Если кто и остался, то только в глубоких пещерах и подземельях, то есть там, куда антиматерия не смогла проникнуть в силу малого периода полураспада. - Этот десантник продолжал ещё что то там говорить очень умно и так запутано, что я ничего не понял.
  - Магистр, ваша пятерка здесь? - Да милорд, но я пойду с вами. - Петр, не могут два первых лица королевства рисковать своими шкурами одновременно, так что со мной пойдут Борк, Манти и твоя пятерка. Принцесса тут же возникла возле меня: - Папа ты меня звал? Что то интересное? - Интересное? Вот надеру тебе уши, что бы не подслушивала. Одна моя знакомая принцесса уже наказана за это. - Знаю, мне Анна уже пожаловалась, поэтому я тоже напросилась на наказание. Мы же сестры и должны страдать от твоего деспотизма вместе. - Манти, откуда ты знаешь такие слова? - Из книжек, в замке неплохая библиотека. Правда там многое мне не понятно, но про любовь я читать люблю. Папа, а как ты думаешь, та маленькая прачка, ну та, которой ты подарил золотую монетку, она тебя по-прежнему любит? - Какая прачка, какая монетка? Манти, давай все эти разговоры оставим на потом. А сейчас нам надо переместится в подземелье, что находится под плато. Сможешь? - В само подземелье нет, а вот на плато могу. - Тогда пошли вниз, Петр, ну где твоя пятерка? Борк ты идешь?...
  Само плато представляло собой нагромождение камней. Видимо применение секретного оружия привело к разрушению всех сооружений, что находилось на нем, а их здесь было наверное много. Проход я почувствовал сразу, правда его немного завалило, но пятерка универсалов под руководством Борка быстро расчистили достаточную щель, в которую мы и нырнули. Ни кто из нас ни на поверхности, ни теперь здесь внизу, не чувствовал присутствия ни чужих, ни нечисти.
  Вскоре мы попали в широкий коридор, вырубленный прямо в скалистой породе. Он вел резко вниз. Оплавленные стены и каменное крошево говорили о том, что эта самая антиматерия побывала и здесь, но толи здесь нечисти было мало, толи стены и потолок были крепкими, но разрушений крупных не было. Первую нечисть мы почувствовали только через полчаса. Какой то бешенный призрак выскочил из стены, увидал нас и со страху, с криком, умчался в стену напротив.
  - Папа, там впереди, на самом нижнем уровне есть дверь. Я чувствую за ней источник силы. Но эту дверь охраняют стражники и не простые. Папа, эту дверь охраняют мантикоры. Они каким то колдовством прикованы к этому месту и не могут его покинуть. Папа, мы должны им помочь получить свободу. - Девочка, ты все хорошо помнишь про мантикор? - Папа, это мои сестры и я должна им помочь. - Так, принцесса, ни каких самостоятельных действий, все только с моего личного разрешения. Вам ваше высочество все понятно? - Да, папа, я все поняла.
  20.
  
  До дверей мы дошли только где то минут через сорок. Прямо в стене перед нами предстали резные ворота, за которыми клубилась тьма и не было ничего видно. А перед воротами на постаментах сидели две крылатые мантикоры. Они были каменными и если б только не их багрово красные глаза, которые горели как рубины на их человеческих лицах, то их можно было бы принять за скульптуры.
   Я чувствовал их внимательно - напряженный взгляд, а потом он переместился в строну и я понял, что возле меня возникла принцесса. До этого она проверяла комнаты на этом этаже на предмет наличия нечисти. - Папа, все чисто, никого и ничего. А вскоре к нам присоединились Борк со своим отрядом. Поспеть за Манти они естественно не могли, поэтому пришли запыхавшимися, а Борк проворчал: - Ваше высочество, нельзя так бросать свой отряд. - Прости Борк.
  Мы все молчали, молчали и мантикоры. Но я видел, что стоит кому-нибудь из нас пересечь невидимую черту, как эти чудовища оживут и разорвут нас на кусочки. Я попробовал проникнуть к ним с сознание и убедился, что их разум полностью заблокирован. - Принцесса, их разум заблокирован каким-то образом, и все их действия сейчас базируются на инстинктах и тех командах, что им вложили. Давай дочка вместе думать, как им помочь проснуться и обрести себя. Борк, располагайтесь, мы здесь задержимся.
  Потянулись томительные минуты и часы. Я пробовал достучаться до них, то же самое делала и Манти. Я видел, как из глаз мантикор текли слезы, но стоило нам хоть немного приблизиться к ним, как они тут же обо всем забывали и готовились к прыжку. Манти, где твоя корона? - На мне. - Давай её сюда, попробую одеть сразу две короны, вдруг их совместной силы хватит что бы снять колдовство с твоих сестер. Манти подставила свою лобастую и гривастую голову и я с неё снял корону, а потом одел на свою. Сначала ничего не происходило, а потом я увидел там, за резными воротами, в клубах темного дыма две небольшие светлые точки, которые находились словно в каком-то прозрачном сосуде. Лук сам по себе оказался в моей руке. Я прицелился, выбирая момент для выстрела, так как точки то появлялись, то исчезали. Наконец я решился, и первая стрела со свистом улетела через резные ворота в темень. Я тут же выстрелил второй раз. Тьма сгустилась до непроницаемости, а потом вдруг взорвалась изнутри ярким белым светом. Мне пришлось закрыть глаза руками. Ворота распахнулись и меня буквально отшвырнуло в сторону. Очнулся я от того, что кто то целовал меня. - Манти, прекрати, у нас что то получилось? - Я не Манти, а это правда, что ты наш папа? - Правда, правда. (а что я ещё мог сказать находясь в объятиях мантикоры) Папа, а почему ты так долго не шел? - А вы что сказали где вас искать?- огрызнулся я. - Мы искали вас в другом темном мире, для этого пришлось уничтожить почти всех его обитателей. А что бы найти вас, пришлось здесь уничтожить, наверное, всех. Но, главное, вы теперь свободные и я могу наконец то отдохнуть, вот только подумаю, какого наказания вы заслуживаете за своевольство и непослушание.
  - Папа,- вмешалась Манти, - а они теперь тоже принцессы? - И что? - А то, что кодексом основ королевской власти телесные наказания принцев и принцесс запрещены. Так что только угол в комнате, благо их как раз четыре. - Манти, ты их уже защищаешь? - Конечно, я же старшая и должна о них заботиться и защищать, ты сам об этом говорил. - Ладно девочки, что там внутри, за воротами? Стоит туда идти или уже приключений хватит? - А мы не знаем, что там. Нас поймали заставили охранять проход, а что там, мы не знаем. - Значит придется идти. Вы остаетесь здесь, а то вдруг там очередная ловушка для любопытных мантикор. Кстати Манти, подумайте пока об именах для сестер и тех цветах ленточек, что они будут носить, что бы я на первых порах хотя бы различал вас.
  Распахнутые ворота манили и я вошел в них. Вся тьма испарилась, хотя яркий свет резал глаза. Стены и ворота куда то исчезли, я оказался в ослепительно белой то ли комнате, то ли коридоре. Умом я понимал, что стоять здесь нельзя и надо идти. Я резко повернулся налево и уверенным шагом направился вперед. Интересно, почему я всегда выбираю именно 'налево'? Через некоторое время я заметил вдалеке что-то темнеющее. По мере приближения к этому что-то, оно все явственнее вырисовывалось и превратилось в постамент, на котором лежала очередная корона. Но самым интересным было то, что эта корона лежала на толстой книге. Не задумываясь о последствиях, я надел корону себе на голову, где она вполне удобно разместилась вместе с теми двумя, что уже были там, и прочитал название книги, которое было написано на двух языках и я их оба понимал.
  Книга называлась: - на одном языке 'Некрономикон', а на втором - 'Аль Азиф'. Я, честно говоря, не очень удивлюсь, что и та книга, которую нашли принцессы в сокровищнице в моем дворце, носит такое же название. И я стал её читать, удивительным образом запоминая все прочитанное. Я почему то знал, что сейчас главное успеть прочитать её всю, не вникая пока в написанное. И я успел прочитать до того, как книга исчезла вместе с постаментом и ослепительно белым светом. Небольшая комната, в которой я оказался, не поражала ни своим видом, ни размером. В центре стоял небольшой столик, на котором лежал ларец. Я подошел и мечом откинул его крышку. Тут же в потолок комнаты ударил столб света, и стал буквально прожигать свод над собой.
   Понятно, очередной кристалл силы. Интересно, когда я его смогу взять в руки? На всякий случай я коснулся его кончиком меча, но ничего не произошло. Очень осторожно я потянулся к нему рукой, готовый в любой момент её отдернуть. Но ничего не происходило, тогда я осторожно коснулся прохладной поверхности и немного помедлив, взял его в руку. Это был не шар, как в королевстве Манти, а самый настоящий кристалл. В моей руке он сразу стал матового цвета, и столб света исчез.
  За воротами меня с тревогой ждали принцессы и отряд Борка. Оказалось, что я отсутствовал два дня, и они меня видели все это время, но даже приблизиться к воротам не могли, их туда не пускала какая то сила.
  - Манти, возьми кристалл, и я протянул ладонь к ней. Она тут же радостно замурлыкала и схватив его, стала играть им. - Папа, мне отнести его на место? - Конечно отнеси,- и дождавшись её появления возле своих ног, продолжил. - А теперь девочки давайте вместе подумаем, что нам делать дальше. Я уселся прямо на пол, а мантикоры пристроились у меня на ногах. И хотя мне было не очень удобно, я улыбнулся. Вся семья в сборе, только Анны и не хватает. - Папа, ты звал меня? Принцесса стояла передо мной, затем увидела трех мантикор и узнав среди них Манти тут же выдала: - Манти, ты старшая, я это понимаю, потом иду я, а вы,- она указала на двух мантикор, самые младшие, понятно, сестренки? А вообще то пап, пора подумать и о брате. - О каком брате Анна ты ведешь речь? - вмешалась Манти,- у него даже любовницы нет. - Нет, значит надо ему её найти. Помнишь ту маленькую прачку? - Думаешь она подойдет ему? - А то нет.
   Я не выдержал: - Что за прачка о которой я слышу уже второй раз и причем тут я? Ответила Анна: - Пап, вот вернемся домой, мы тебе все и расскажем, а теперь пора возвращаться. Пап, а можно я дам имена сестрам? - Манти? - Я ничего не придумала, мне было некогда, я за тебя переживала, пусть их Анна называет. - Вот ты будешь носить имя Мантик, а ты - Мантир. Правда красивые имена?
  - Очень, - подтвердил я. А главное очень звучные, - Манти, Анна, Мантик, Мантир. Чисто королевские. Ведь правда, гордо звучит - ваше высочество принцесса Мантик, или ваше высочество принцесса Мантир... Кстати Манти, забирай свою корону, она здорово мне помогла и когда принцесса подставила мне свою голову, я тут же надел ей сначала корону одного темного мира, а потом и второго. - Папа? - Видишь ли девочка, я там нашел ещё одну корону, вот и решил тоже надеть её тебе. Не пропадать же добру, к тому же ты теперь настроена на оба кристалла. А помогать тебе править будут сестры,- принцессы Мантик и Мантир. - А Анна? Анна чем будет заниматься? - У Анны своих дел будет полно. Ей надо будет тоже учиться управлению королевством. Вы не забыли, что его величество король Гермил объявил её своей соправительницей? А учиться вы буде все вместе. Вам Манти и Анна надо будет обучить младших сестер всему тому, что уже умеете сами. И только хорошему,- добавил я строго. А по прибытию домой, вам всем на час в разные углы. Младшие знают за что, а старшим за одно, в целях профилактики.
  Мантир тут же рыкнула: - А что в углу делать? Отозвалась Анна: - Думать над своим безобразным поведением, жалобно просить прощения и ждать, когда придет дед и заступится, не волнуйся, я научу.....
  
  
  
  Нет, но так не честно. Опять все закончено на самом интересном месте. Хотя бы намек на то, что там случилось дальше,- найдут и покарают ли они зараженных сенаторов, встретится ли король с той девчушкой прачкой и откуда о ней узнали принцессы, будут ли и другие миры?.. И самое главное,- почему эта проклятая книга нашла именно Вольного охотника? Все мои вопросы остались без ответа, даже тишина была красноречива...
  
  
  Вольный охотник. Часть 3. В начале было слово...
  
  Мое настоящее имя в Союзе знают всего два с половиной человека. Это адмирал Питер Бонч - главком космофлота, Натан Сток - руководитель службы безопасности Союза независимых планет и клон Архив Петрович. Причем этот клон сидел в своей конторе в каждом мало-мальски крупном городе на всех планетах и снабжал нас информацией. Он всегда был на одно лицо и любое изменение во внешности, одежде, манере произносить слова, говорило о необходимости замены клона на нового. По существу это был киборг с очень сложной программой, но в каждом из Петровичей была частичка души их создателя, поэтому мы относились к нему как к человеку. Меня зовут Эндрю Ньюкасл, хотя я больше известен как сказочный и мифический вольный охотник, капитан - командор не менее сказочного и мифического отряда космодесантников Омега. Спроси любого и тебе расскажут, что такой специальный отряд существует. Он занимается.... Что только нам не приписывают, но главное наше предназначение - уничтожать всякую нечисть и тех, в кого вселились демоны и прочие твари, что за многие века проникли в наши миры.
  
  Пролог.
  
  - Санта, ну что там на экране? Осы отстали? - Не совсем, одна какая - то особо упорная словно приклеилась к нам, и нашей Малышке ни как не удается от неё оторваться.
   - Так может быть огрызнемся и укусим её? Мне кажется, этим наглецам надо преподать урок и напомнить, с кем они имеют дело.
  - А может быть не стоит светиться? Что нам одна оса?
  - Оса - ничего, а вот капитан на ней - дурак. Во первых оторвался от групп поддержки, а во вторых вышел за пределы зоны своей ответственности, а это может послужить дурным примером для других, так что сбрось скорость и приготовь малую сеть. И включи мне прослушку на их волне.
  Малышка Сью послушно сбросила скорость и звук работы её двигателей стал более основательным и басистым.
  - Оса вошла в зону действия сети, - доложил Стив.
  - Сброс сети - отдал я команду и Малышку слегка тряхнуло. Через некоторое время эфир взорвался истошными и испуганными голосами: - Говорит командир патрульного катера БСО 17. Мы попали в сеть антиматерии, Мы попали в сеть и нам требуется помощь спасателей, наши координаты....
   - Какого черта, ты, придурок, залез в этот сектор галактики? Если выберешься из передряги, то лишишься погон и пойдешь под суд военного трибунала! - Ага, разбежался. Сообщи отцу, что бы выслал за мной мою яхту, и поторопись, иначе сам лишишься погон...
  - Ну что там Санта? - мои руки порхали по клавиатуре управления, и возможности взглянуть в обзорный экран у меня не было.
  - Оса начала разрушаться. И догадайся с первого раза, чья спасательная капсула первой покинула борт? - А тут и догадываться нечего,- ублюдочный сынок высокопоставленного папаши бросил корабль и решил первым спасти свою драгоценную шкуру. Я прав?
   - В самую точку капитан. Он даже не взял с собой судовой журнал и потребовал, что бы его помощник внес туда запись, что он с риском для жизни последним покинул корабль. Вот сволочь. Командор, мы что - изменили курс и разворачиваемся?
   - Да Санта, я хочу взглянуть в глаза этого ублюдка, прежде чем он поймет, что пришла его смерть и даже его папаша тут ему не поможет.
  - Опять играем в благородных разбойников? - Нет, в этот раз я взял на себя смелость стать орудием божьего гнева или возмездия. Кстати, выведика на борту название нашего судна - 'Божий гнев'. Это будет символично, а главное наведет на след серого братства.
  Ярко желтую капсулу капитана патрульного катера мы заметили ещё издалека и, используя малый ход, подошли к ней. Вокруг плавали осколки корабля и другие капсулы. Сканеры показывали, что все они переполнены, и только в желтой находился один человек. Я навел носовой лазер на неё и, улыбнувшись юнцу, который прыгал у иллюминатора и махал руками, нажал на кнопку. Тонкий луч буквально облизал кварцевое стекло и пробил в нем малюсенькую дырочку, впрочем достаточную, чтобы за пять минут весь воздух покинул капсулу.
   - Тебе доставляет удовольствие видеть как он паникует и мучается? - Нет, мне просто интересно, додумается он надеть спасательный костюм или он понятия не имеет, что они находятся на борту? Ладно, добей его, жалостливый ты наш.
   Фугасный снаряд буквально разнес капсулу на мелкие осколки, оборвав никчемную жизнь очередного сыночка высокопоставленного папаши. Сколько уже таких историй было за пять лет наших совместных скитаний, больше полусотни? А начиналось все это в Вегасе, на планете развлечений, где я и мои ребята отдыхали от трудов своих праведных и спускали на девочек и азартные игры в казино своё жалование....
  
  1.
  
  В этот вечер мне катастрофически не везло, - я проигрался в пух и прах, хотя считал, что у меня на руках выигрышная комбинация. Повезло какому то прыщавому парнишке, который скромно сидел слева от меня и делал небольшие ставки, больше подыгрывая своему более богатому соседу. Когда настало время открыть карты, то мой бубновый флэш был бит его пиковым стрит флэшем и я проиграл.
   - Не везет мне в карты, повезет в любви,- философски заметил я, освобождая место за столом очередному джентльмену удачи и любителю легких денег. Выпив обязательный в таких случаях положенный мне бокал шампанского, я уж было собирался вернуться на свой корвет, как краем глаза заметил, что некая группа богато одетых юнцов о чем-то переговаривалась между собой, посматривая в сторону парнишки, который стоял к ним спиной и обменивал свои фишки на кредитки. Юнцов я сразу же отнес к разряду так называемой золотой молодежи, уж больно самоуверенно они держались, свысока посматривая на окружающих с этаким пренебрежением и чувством собственного превосходства. Не иначе как сынки местных больших начальников или чиновников.
  В это время паренек забрал выигранную наличность и направился к выходу. К моему удивлению юнцы не пошли за ним, а вернулись в главный зал и там растворились в толпе игроков. Но что-то мне подсказывало, что этим дело не ограничится, так что 'умело маскируясь в складках местности и по пути бесшумно взрывая вражеские склады с боеприпасами', я направился за этим пареньком и не ошибся.
   Что такого, капитан - командору, командиру особого отряда космодесантников пройти незамеченным за каким то деревенским пареньком? Пара пустяков. К тому же я знал, что ещё парочка моих ребят охраняют меня, хотя я и запретило это делать. Но такова уж традиция моего отряда,- меня всегда и везде сопровождает моя охрана. Откуда возникла эта традиция - помнил только я. Это началось с того момента, как я стал горным королем и отправился в поход на нечисть. А вот слова моего первого начальника охраны Борка, немного перефразированные, знают все: - 'Мы охраняем не капитан-командора, мы охраняем от капитан-командора'. Борк по прежнему моя правая рука, хотя ему и пришлось уже несколько раз проходить через реинкарнационную камеру, когда моих целительных способностей не хватало, что бы вернуть его к жизни.
  Они ждали его буквально в пяти метрах от центральной улицы, перегородив дорогу. Спешащие прохожие торопливо проходили мимо, делая вид, что ничего не видят, ничего не слышат и ничего ни кому не расскажут. Полицейский патруль быстренько убрался с противоположенной стороны улицы и исчез в туманной дымке. Видимо в казино есть тайные ходы, которые позволяют 'родным и близким' быстро и безопасно покидать данное заведение, в том числе и для таких целей.
   Их, уверенных в себе и собственной значимости и безнаказанности было десять человек. Один из них демонстративно надел на руку кастет, а ещё двое достали навахо,- сейчас опять стали модными ножи с откидывающимися лезвиями. Для себя я автоматически отметил,- стандартные, длинна лезвия 17 сантиметров. За спиной у паренька выросли ещё две фигуры, которые вынырнули из зева темного подъезда и отрезали ему путь к отступлению. У одного в руке была парализующая дубинка, этакая разновидность полицейского шокера большой мощности, а у другого парализатор, но со снятым ограничителем мощности. Откуда у них спец средства,- мне разбираться было недосуг, поэтому, один из них вдруг случайно выстрелил в лицо другого, а то в ответ ткнул своего дружка в горло. Однако их подельники не обратили ни какого внимания на то, что произошло почти что у них на глазах. Они были заняты издевательством над своей жертвой.
  - Ну что Санта, вот мы и встретились. Как видишь, я держу свое слово, я обещал, что мы ещё встретимся, вот и встретились. Ты думаешь мне твои деньги нужны? Нет, мне нужна твоя жизнь. Ещё никто не смел лишать меня той девки, что мне приглянулась, а ты лишил удовольствия и меня и моих друзей, а за это надо платить....
  Пора вмешаться, а то ведь действительно пырнут пацана, а мне потом возись с ним. В моей руке сам по себе возник мой испытанный велигож, немного правда переделанный, и три руки с оружием со стуком упали на бетонные плиты. Истошные крики раздались чуть позже, когда остальные чудаки на букву 'м', бесформенными мешками падали под ноги однорукой троице.
  - Значит говоришь Санта, всю жизнь мечтал послужить в отряде Омега? Мечтал? - Бледный паренек все ещё ошарашено смотрящий на конечности, валяющиеся у него под ногами, судорожно закивал головой и с огромным трудом выдавил из себя: - Мечтал.
   - Вот и хорошо. Ребята, приберитесь здесь и не забудьте дать в планетарные новости сообщение примерно такого содержания: - 'В ходе вооруженного нападения на сотрудника специального отряда Омега, все двенадцать нападавших были обезврежены, обезоружены и приговорены к различным срокам от десяти до восьми лет содержания в резервации на планете людоедов. Среди нападавших были дети высокопоставленных родителей', и перечислите их. 'Из источника заслуживающего доверие стало известно, что бандиты клюнули на выигравшего крупную сумму в казино молодого человека. В результате спецоперации сотрудник Омеги не пострадал, чего не скажешь о бандитах. Трое из них лишились конечностей, в которых они держали свое оружие.
  Ну пошли Санта, да деньги свои забери, они тебе ещё пригодятся. Можешь считать себя стажером - юнгой на моем корабле. Диспетчер, пришли челнок и не делай вид, что ты не знаешь, где я нахожусь и не снял это маленькое происшествие на кристалл.
  - Ну что вы сэр, как можно, просто я совершенно случайно наткнулся на вас, когда просматривал обстановку на улицах. Вы же знаете, наши ребята такие безобидные и частенько попадают в разные переделки. Челнок над вами. Использовать транспортный луч?
   - Да, и определи место для моего юнги. - Есть сэр. А чей то очень знакомый голос произнес: - Ну все, попал пацан, - юнгой к командору, даже я не выдержу трех дней. Делайте ставки господа, сколько дней паренек продержится на Малышке Сью...
  Санта посрамил всех, он продержался ровно пять суток, прежде чем мои мелкие и не мелкие придирки сменило обучение в нашей школе пилотов малых космических судов.
  Новость об очередной операции 'Омеги' затмила все остальные новости в планетарном масштабе. Почти на всех планетах Союза, кроме самого Вегаса, смаковали список преступников, в котором оказались: племянник президента, сынки Верховного судьи и начальника Департамента полиции, а также местных председателей парламента и правящей партии. В новостные программы 'случайно' просочились кадры операции, снятые одним из 'очевидцев', который на правах анонимности представил любительскую съемку за весьма крупную сумму денег. На ней хорошо были видны лица преступников и их оружие, включая пару лучеметов, которых в реальности не было.... И вновь в прессе и в новостях стали муссировать различные слухи и сплетни о моем отряде. Кто-то даже предположил, что данная новость всего на всего лишь отвлекающий маневр от истинных целей и места проведения предстоящей операции отряда...
  У нас нашлись последователи. Буквально в течение нескольких месяцев в разных концах союза почти одновременно состоялись нападения на 'детишек'. Ответственность за это взяло на себя серое братство - религиозная организация, действующая вне рамок закона и не гнушавшаяся вынесением и исполнением смертных приговоров. Целью этих фанатиков было подготовка условий для второго пришествия Мессии, в ходе которого произойдет очищение всех миров от скверны и грязи, а очистительный огонь уничтожит всех инакомыслящих и сомневающихся. У меня были все основания подозревать, что в роли Мессии здесь выступает один или несколько ифритов, но многолетние поиски ни к чему не привели. Демон или вселился в одного из своих адептов, или хорошо был спрятан.
  Архив Петрович вел кропотливую работу, буквально по крохам собирая всю информацию и о сером братстве и о Мессии. А я все более и более склонялся к мысли, что искать руководителей серого братства и, возможно, храм огнепоклонников, следует на Сити - планете, где находилось правительство Союза и его парламент.
  Проникнуть на Сити было не то что бы проблематично, а просто невозможно, для простого и не очень, человека. Десять степеней проверки, многомесячное ожидание разрешения, отсутствие личного контакта, все это обеспечивало неуязвимость тех, кто считал себя властелинами миров. Это был свой мир в Союзе независимых планет, который жил по своим законам и никого не подпускал к себе на расстояние светового года. Этакая замкнутая система в системе....
  На меня, по секретному каналу связи, вышел глава службы безопасности Союза, его сообщение было лаконичным и достаточно тревожным: - Кроль, нам надо срочно встретиться. Каким бы не был секретным и закрытым этот канал, всегда существовала возможность перехвата и расшифровки сообщения, поэтому место, время и способ встречи были на мое усмотрение. Я выдернул Натана к себе прямо во время какого-то торжественного обеда чему-то там посвященному. Представляю отвисшие челюсти и удивленные взгляды присутствующих, когда сэр Натан вдруг на их глазах исчезает со своего места. Впрочем, моему другу было не привыкать, он и не такое видел.
  В этот раз мы встретились в моей резиденции на планете людоедов недалеко от резервации, где содержались осужденные преступники.
  - Что-то случилось непредвиденное Натан? - Да Эндрю. В недрах парламента и правительства созрел закон о роспуске отряда Омега и ликвидации космофлота, в виду отсутствия как внутренних, так и внешних угроз. А попросту говоря, кто там очень испугался за свою шкуру и шкуру своих чад, понимая, что в противном случае Сити станет для всех них одной большой тюрьмой.
  - Что по этому поводу думает адмирал? - Адмирал завтра поднимает весь флот по тревоге и с целью проведения крупномасштабных учений по проверке боеготовности и боеспособности уходит в глубокий космос. Космофлот он не отдаст. На окраине союза есть несколько крупных баз, на которых он и будет базироваться. Одновременно он поставил ультиматум союзным чинушам, что уничтожит Сити вместе со всем его населением, если хоть одна тварь откроет рот против космофлота. Сейчас несколько крейсеров и корветов блокировали планету и закрыли любые попытки связи с ней. Однако старик никогда не ввергнет Союз в пучину безвластия и не развяжет войну против системы. И есть те, кто это прекрасно понимает и вполне возможно, что ультиматум будет с негодованием и шумихой в СМИ отвергнут.
  - Что ты предлагаешь? - Пора нанести визит на Сити и посмотреть кто там верховодит, вдруг это твои клиенты?
  - Мне и моим ребятам понадобится нешуточное прикрытие, да и переход через мой портал потребует значительного времени. Придется задействовать все двадцать звеньев. Десять - блокировать заседание правительства и десять - парламента. Хорошо, чтоб это было совместным заседанием и парламента и сената.
  - Так оно и будет, что бы принять как можно быстрее закон о роспуске. - Сколько у меня времени на подготовку операции? - Не больше двух суток. Как только чинуши пронюхают, что флот ускользнул из их загребущих лап, так сразу поднимут вой.
   - Что за операция прикрытия? Ты ведь понимаешь, даже мои четыре сотни не смогут противостоять сорока тысячам вышколенной охраны больше двух, трех дней. - Эндрю, а ты не можешь позвать на помощь кого-нибудь из королев темного мира? - Исключено Натан, все те миры я запечатал, в том числе и для себя, так что они недоступны. - Жаль, Манти или Мантир сейчас бы весьма пригодились.
  - Ничего, попробуем и мы с Борком справиться своими силами. - Как он кстати? В последний раз ему здорово досталось. - Да все нормально, ему не привыкать. Хотя я и припугнул его, что если ещё раз его придется собирать по кусочкам, я запрещу ему участие в операциях. А сейчас он, в наказание, обучает новичков искусству рукопашного боя.
  - Ты, кстати так и не рассказал, как получилось, что такого опытного покромсали. - Двойной демон. Первого он завалил, ну и расслабился, вот второй ему и начистил морду лица. Ничего, это пошло ему на пользу, спеси и самоуверенности поубавило. Так что же все-таки за операция прикрытия?
   - Из космоса будут атакованы две казармы и два бункера управления охраны Сити. Это все, что я смогу сделать. С одной стороны это будет якобы демонстрация серьезности намерения адмирала, а с другой, отвлечет их внимание на ликвидацию последствий. - Все понятно Натан. Просьба, ты со своими ребятами не путайся у нас под ногами. Если понадобится помощь, я сообщу.
  Вернув начальника службы безопасности на его место за праздничным столом, я объявил своим орлам боевую тревогу по первому уровню опасности. Через несколько минут на базу, а по совместительству и мою резиденцию, стали прибывать первые дежурные звенья с полной выкладкой для автономных действий. Это были отряды так называемого боевого дежурства, которые находились в пятиминутной готовности к немедленным действиям. А через час собрался весь отряд за исключением тех, кто находился вне зоны транспортных порталов в конторах Архив Петровича. Хотя я не сомневался, что минут через тридцать все будут уже на своих местах.
  Ровно через полтора часа состоялось построение всего отряда на котором я выступил с кратким обзором текущего положения и наших задачах на ближайшую одну, две декады.
  
  2.
  
  - Нечисть перешла в наступление и решила нанести удар по нашему отряду. В правительстве и парламенте подготовлен закон о роспуске нашего отряда, как ненужной организации. Нам предстоит нанести визит на Сити и там, на месте, произвести массовую зачистку и уничтожение расплодившихся тварей. Действовать будем двумя группами. Первая, под руководством сэра Борка блокирует и зачищает правительственные здания. Всех, кто будет оказывать сопротивление - уничтожать без всякой жалости. Главная ваша задача - найти и обезвредить инфицированных. Вторая группа, во главе со мной, проделывает тоже самое в парламенте и сенате. Действовать быстро, решительно, жестко, пока охрана не придет в себя и не попробует организовать сопротивление и деблокирование чинуш. В течении первых трех дней операции все средства связи и электроники будут блокированы, поэтому пользоваться только ручными коммуникаторами. Надеюсь напоминать насчет серебра ни кому не надо? Каждый, включая обслугу, должен пройти проверку серебром, в обязательном порядке женщины и дети. Если кто-то отказывается,- уничтожать серебряными пулями. Пускай через реинкарнационные камеры пройдут тысячи невинных, прежде чем хоть одна тварь уцелеет и скроется. По окончании операции переходим на режим невидимости и занимаемся свободной охотой. Через пять - семь лет, когда утихнет шумиха, я объявлю всеобщий сбор. Кому некуда податься, базы в вашем распоряжении. Времени на подготовку - тридцать часов, после чего начинаем через портал проникновение на Сити. Первыми идет группа Борка, им добираться дальше, потом моя группа. В первый отряд входят первая и третья сотня, во второй все остальные. Позывные штатные. Через пятнадцать часов жду командиров звеньев и сотников в штаб для уточнения задач....
  Когда десантники разошлись по своим помещениям, ко мне подошел Борк: - Милорд, неужели кто-то пытается открыть врата? - Не знаю. В последнее время мы жили слишком беспечно, занимались всякой мелочью и вот расплата. Думаю не случайно, именно сейчас, Омегу пытаются отвлечь от охраны врат. Что ж, мы им подыграем и уведем всех с базы. А сюрпризы оставим...
  - Старую гвардию вызывать? - Ты думаешь кто то откликнется? Прошло ведь столько лет.
   - Сколько бы не прошло, а из списков отряда может вычеркнуть только смерть. Заодно и посмотрим, кто остался верен идеалам рыцарства в этом изменчивом и прогнившем мире, а кто для нас уже умер.
  - Что ж Борк, включай сигнал 'Вы мне нужны' и пошли встречать, если хоть кто то появиться.
  Первым в инвалидной коляске появился магистр, за его спиной стояла немолодая женщина с закрытыми глазами.
   - Ну вот, - удовлетворённо сказал я,- наш мозговой центр прибыл. Петр, баронесса рад видеть вас в добром здравии. Леди Лидия, можете открыть глаза, перемещение закончено.
  Баронесса фон Штранц, а это была она, открыла глаза.
  - Ни как не могу привыкнуть к этим вашим мгновенным перемещениям из одного мира в другой, мне все кажется, что мы с Петром где-нибудь зависнем и будем ждать, когда его величество найдет свободную минутку что бы нас разыскать. Мы как обычно первые?
  - Это отличительная черта магистра,- быть во всем и всегда первым. - Да ладно тебе Эндрю, те времена прошли, когда я был первым мечом королевства, потом появился молодой да наглый.
  - Дружище, а кто меня учил всем премудростям? Так что для меня ты навсегда остаешься первым и непревзойденным мастером клинка. Леди Лидия, вас ждут реинкарнационные камеры и проследите за тем, что бы магистр вышел из неё помолодевшим и здоровым. Да и вам надо сбросить несколько лет, а то вдруг Петр найдет себе кого помоложе.
   - Не найдет, он биться, что я ему все волосенки то выдерну...
   Следующим появился сэр Рамин, в выцветшем десантном комбинезоне, на котором по прежнему сверкала серебряная стрела и в сопровождении трех, как две капли воды похожих на него, молодцов. Они опустился на колено, приветствуя меня, а лучший стрелок звучным басом произнес: - Мой король, располагайте нашими жизнями.
   - Сэр Рамин, а как это леди Гала отпустила с вами сыновей?
  - А мы сбежали от неё якобы на охоту, а так,- или увязалась с нами, или устроила бы грандиозный скандал.
  - Вы плохо знаете меня мой лорд,- голос леди Галы привел её мужа и сыновей в трепет, а сама она появилась с независимым видом в портале. - К тому же у меня тоже есть личный коммуникатор и я получила тот же вызов что и вы. Милорд,- обратилась она ко мне,- и когда вы успокоитесь? У вас же куча внуков и прочих потомков королевской крови, а вас все на приключения тянет. И ладно бы сами играли в свои игрушки, так ведь нет, вы тянете за собой степенных и серьезных людей.
  - Леди Гала, а уж как я рад вас видеть.... Кстати, там в лазарете бардак ещё тот после того, как сэра Борка собирали по кусочкам. - Да уж представляю ваше величество. Умеете же вы послать человека культурно далеко, далеко, туда, где кочуют туманы. А с вами молодые люди,- она грозно посмотрела на сыновей,- я ещё дома поговорю.
  - Сэр Рамин, как она? Всё такая же? - Такая же милорд, ни капли не изменилась. Все ей не нравится, все делается не так. Одно радует, у нас уже около трех сотен детей своих и приемных, а это такая орава. Вот, трех самых старших решил приспособить к делу. Сам учил их стрелять из всего, что стреляет и до чего смог дотянуться. Не прогоните?
   - Пока нет, а дальше посмотрим, на что они будут способны.
  Где то через час все те, кто был допущен к тайне врат и носил скрытое звание - хранитель, собрались в моем кабинете, о котором кроме них не знал ни кто. - Друзья,- обратился я к ним, - у меня есть очень серьезные основания предполагать, что кто-то готовится открыть врата и проникнуть в хранилище. С этой целью проводится операция по отвлечению всех наличных сил отряда Омега,- и я рассказал им о последних новостях и событиях.
  - Мы решили клюнуть на эту уловку, хотя возможно, это все моя бредовая подозрительность, ведь почти триста лет после последней попытки проникнуть в хранилище, не предпринималось ни каких действий, или даже попыток узнать про те новинки защитных систем, что мы используем. Я так же не отбрасываю версию предательства на самом высоком уровне, именно поэтому среди вас нет ни сэра Натана, ни сэра Бонча.
   - Милорд, - вмешался магистр, - а почему вы не привлекли её величество королеву Анну? Она одна стоит всех здесь присутствующих.
  - Вместе с Анной придет Манти, а я хорошо помню, каких трудов нам с Борком стоило освободить двух мантикор, которые попали под какое-то заклятие, тайна которого, кстати, до сих пор не раскрыта. Так что обходиться придется без дочерей. Как только мы уйдем с базы, вы приступаете к службе. Что и как, вы все прекрасно знаете. В этом, не существующем секторе базы, вам предстоит прожить несколько суток. График дежурств и все остальные инструкции получите от магистра, а сейчас располагайтесь в своих покоях, обживайтесь, вооружайтесь и не пренебрегайте защитой, пожалуйста. Петр, останься, мне надо с тобой перекинуться парой слов.
  Когда все разошлись, мы уселись с магистром в кресла, и я с удовольствием посмотрел на его поджарую, по-прежнему дышащую силой и ловкостью фигуру.
  - И почему ты так редко пользуешься своей камерой, я же тебе её установил в твоих покоях в Ньюкасле. - А зачем она мне? И так хватает всяких слухов и легенд о вечно молодом магистре. Вот сейчас мы с Лидией вернемся опять молодыми, знаешь какая волна поднимется? Опять найдется с десяток молодцов, которые полезут в запретный дворец искать источник вечной молодости, который якобы создал Горный король. Эндрю, ты бы подкинул им какую-нибудь другую версию или идею вечной молодости, силы и ловкости
  . - Я подумаю Петр. Как там девочки и сын? - У них все в порядке. Вечно молодая и мудрая Анна по прежнему правит в верхнем мире. Авторитет Реджина в Фангории непререкаем, ну а в нижних мирах царят Мантик и Мантир под чутким руководством Манти, которая по-прежнему рядом с Анной, что впрочем не мешает им постоянно переругиваться из за платьев, ленточек и неправильного воспитания детей. Анна уже оправилась после трагической смерти мужа, хотя и не прекращает попыток докопаться и найти виновных. В случайность его смерти она не верит.
  - Я тоже не поверил, что Игорь погиб случайно и предпринял свое расследование. С моими выводами можешь ознакомиться здесь, - и я передал ему тонкую пачку исписанных листов бумаги.
   - Даже так? Интересно, вот никогда бы не подумал. Да, дела,- проговорил он, возвращая мне всю пачку. Я подошел к камину и бросил листы туда, дождался, когда они прогорят и переворошил пепел кочергой.
  - Только мы вдвоем знаем о том, что мне удалось раскопать. - Именно поэтому ты и считаешь, что будет попытка проникновения в хранилище? - Да, да и ты сам придешь к такому выводу, когда как следует все обдумаешь. - И всё-таки мне не понятно, как связана смерть Игоря и попытка открыть врата и попасть в хранилище?
   - Игорь и Реджин хранили ключи от врат. Ключ Игоря пропал, ключ Реджина отныне хранится в запретном дворце, так что ты присматривай за теми, кто туда сунется в поисках источника вечной молодости. Как видишь, не все так просто.
  - Эндрю, кого подозреваешь? - Всех, кроме тебя и детей. - Даже хранителей? - Даже их. Сам подумай, как ближе подобраться к вратам, не вызывая подозрений?
  - Сделать так, что бы ты вызвал хранителей на службу, при условии, что один из них или предатель, или работает на того, кто рвется во властители всех стихий.
  Мы замолчали, каждый думая о своем.
  - Девчонок то увидеть хочешь? - Конечно хочу, что за вопрос? - Тогда пошли к ним в гости, у нас есть немного свободного времени, вот и давай им воспользуемся. - Невозможно, я закрыл все порталы, что соединяют нас. - Ну так это ты закрыл свои и их, а мои то порталы открыты, так что пошли.
   Он легко встал из кресла, взял меня за руку и мы оказались в той самой кладовой на кухне, откуда когда то очень, очень давно, начался наш поход в верхнее королевство, а затем и в нижний мир. Из кладовой мы вышли не привлекая внимания, но наше инкогнито было раскрыто буквально сразу же в первом большом коридоре. Раздался дикий крик - Ааааа! Горный король и магистр во дворце!!! И это Ааааа понеслось гулять по всем закоулкам. Первыми появились, как я и предполагал, Анна и Манти. Без слов они обе бросились ко мне на шею. В глазах у меня защипало.... Я обнимал одну, которая всхлипывала и гладил второю по лобастой голове, которая тоже хлюпала носом. Через мгновение мы оказались в рабочем кабинете королевы Анны.
  - Пап, ну нельзя же так, без предупреждения. Ты представляешь, какой поднимется ор, когда дети узнают, что ты гостил у нас, а их тут не было? - Интересно, а где это мои внучки сейчас находятся? - Как где, как обычно в Ньюкасле, в гостях у дедушки и бабушки, изучают подвалы их замка. Они сбежали, как только узнали, что 'предки' куда-то срочно выехали по делам.
   - Вот негодницы, я же им говорил, что в подвал лучше не лазить.
   - Дед, ты им говорил, или запрещал? - Анна, а я вам хоть что - то запрещал, когда вы были маленькие?
  В разговор вмешалась Манти. - Я сообщила девочкам, что к нам ненадолго заехали в гости наш и их дедушки, так что сейчас они прибудут. И действительно, через некоторое мгновение в кабинете возникли старшая дочь Анны Аглая и визжаще-рычащий клубок состоящий из Алисы и Мантии. Аглая позволила этой вечно дерущейся парочке неразлучных подруг первыми повиснуть на мне, а потом, уже как взрослая девушка, подошла сама. Алиса и Мантия, получив свои подарки, отправились их рассматривать и хвастаться друг перед другом, а я вручил Аглае маленькую коробочку с перстнем.
  - Аглая,- тихо сказал я так, что бы слышала только она, - это перстень с камнем от драконов, он предохраняет от колдовства, черных чар и прочей дряни, что может тебе попасться на твоем жизненном пути. Никогда его не снимай. - Спасибо дедушка, - и она чмокнув меня в щеку, тут же надела перстень на палец. Я увидел, как камень в перстне полыхнул, а Аглая нахмурилась.
  - Наведенные любовные чары он так же рассеивает,- шепнул я внучке, - так что теперь ты вновь станешь сама собой.
  - Папа, зачем ты так балуешь девочек, посмотри, они скоро опять поругаются из за твоих подарков? - Манти вспомни себя до того, как ты узнала, что старшая, вы разве с Анной не ссорились и не ругались? - Папа, какой же ты умный, ну конечно же, Мантия старшая сестра и должна заботиться и оберегать младшую Алису, но так баловать их нельзя.
   - Кто бы говорил, особенно в присутствии своего деда,- и я передразнил Петра,- Степень их наказания не соответствует тяжести их проступка. Знаешь сколько раз в день я выслушивал эту фразу? Так что смирись милая. Как, кстати, младшие дочери и твои сестры?- договорить я не успел, так как сразу две мантикоры повисли на мне, отпихивая всех в стороны. - Папа! - Папуля! Как же мы соскучились! Ты обещал нам погостить у нас! - Девочки, как же я по вам соскучился, у вас все в порядке? Мантик, драконы не досаждают? Если что, скажи мне, я с ними переговорю.
  - Все нормально папа, после того как Мантир забрала к себе всех шагготов, у нас тишь и благодать. - Мантир, и как ты нашла с ними общий язык, ведь их сознание отличается от нашего? - Да нормально папа, к ним надо просто относится как к неразумным детям, которые ещё сами не знают, чего они хотят....
  Время в родной семейной обстановке пролетело так быстро, что я и не заметил, как настала пора нам возвращаться. Общую мысль высказала Анна: - Отец, может быть настала пора восстановить наши порталы? Это не дело, когда внучки растут без заботы деда, его мудрости и опеки...
   Ведь знала чем меня зацепить. - Я подумаю девочки. А почему никто мне рассказывает как дела у Реджина? Что то случилось?
  - Да ничего не случилось отец, они просто такие жадные до общения, что были готовы даже скрыть твой визит от меня. Благо здесь у меня есть друзья, которые и предупредили. Мы обнялись и я успел шепнуть: - Будь готов в любой момент, сигнал достиг всех наших и возможно - не наших. Дождавшись, когда вся моя семья расселась полукругом, я улыбнулся и произнес: - Я навестил вас не просто так родные мои. Настала пора вспомнить старые времена и вновь отправиться на поиски и уничтожение инфицированных демонами и той нечисти, что проникла в другие миры. Со мной пойдут все дочери. Анна и Манти будут действовать в отряде сэра Борка, близняшки - в моем. Задача одна - найти и уничтожить. Ты, Реджин, остаешься за старшего во всех королевствах.
  - Отец, я хотел бы пойти с вами. - Нет, кто то должен присматривать за всем нашим хозяйством. Собери мобильную группу из универсалов, которая у тебя всегда будет под рукой, мало ли что может случиться в наших мирах пока вас тут не будет. А заодно и за племянницами присмотришь. Сам то жениться пока не собираешься?
  - А они через-чур привередливы, и у них слишком завышенные требования к своей избраннице,- Анна поджала губы,- а уж мы ему подыскивали лучших из лучших...
  Обговорив все вопросы, мы с Петром вернулись на базу.
  Оказавшись вновь в своем кабинете, я тепло поблагодарил Петра за предоставленную возможность встречи с детьми и внуками. - Ты же не хотел брать дочерей. - Я не хотел привлекать их в качестве хранителей, а на операцию,- ведь это же во много раз облегчит нашу работу и сократит время её проведения.... Мы разошлись для короткого отдыха и подготовки.
   В установленное время в комнате для совещаний собрались все приглашенные мною командиры.
  - Оценивая обстановку и принимая решение, я исходил из того, что наше появление на Сити будет неожиданным для охраны и службы безопасности планеты, но по длительному размышлению я пришел к выводу, что нас там, вполне вероятно, будут ждать, по этому мы несколько изменим наш план. Первыми пойдут две ударные группы, в задачу которых будет входить блокирование всех входов и выходов из комплекса зданий администрации Союза. Ни одна крыса не должна сбежать из трюмов корабля. В наш план я вношу изменения. Все звенья блокируют только двери на своих объектах и занимаются их охраной и обороной. Напоминаю, - все выходящие должны пройти серебряный контроль. Время перехода тоже изменено. Группа Борка пойдет сразу же после окончания нашего совещания, за ней, без перерыва пойдет и моя группа. Готовность - пять минут. Совещание окончено.
  Дождавшись, когда все выйдут, я обратился к Борку: - В твою группу я включил Анну и Манти. Но старший ты и девочки предупреждены об этом. В моей группе Мантик и Мантир. Это позволит значительно сократить время операции и уменьшить наши потери. Все, дружище, пошли к порталу, проводим первые группы и сами пойдем с ними, что бы на месте оценить обстановку.
  - Милорд, это крайне неразумно и опасно идти вам в первой группе. Давайте в первой пойду я, а вы во второй. - Нет Борк, идем вместе и это не обсуждается.
  Я внимательно следил за реакцией Борка на внесенные мною в план наших действий изменения, но ничего не заметил. Эта чрезмерная подозрительность мне и самому не нравилась,- каково подозревать всех своих близких друзей, с которыми ты участвовал в схватках и которые прикрывали неоднократно тебе спину. Это было противно и унизительно, но жизнь в Союзе приучила меня к тому, что многие мои знакомые, с которыми меня связывали когда то узы дружбы, со временем изменились неузнаваемо, стоило им только почувствовать вкус власти. Я даже не сказал Борку, что мы с ним будем совершать переход через мой личный секретный портал, а не через то, который используют наши десантники. Как только первое звено завершило переход, в портал вступили мы с Борком. Мгновение и мы казались в темной комнате. Где-то вдалеке слышались звуки ожесточенной перестрелки, а это означало только одно, нас ждали и основной портал был блокирован.
  Мы оказались в кладовой, в которой хранились ночные роботы-уборщики и которая находилась под лестницей, что вела в зал заседаний парламента и сената.
   - Здесь мы с тобой расстанемся, ты идешь в правительственный квартал и врубаешь там пожарную сигнализацию, которая блокирует все помещения, девочки к тебе присоединяться самостоятельно, а я пойду, помогу ребятам и займусь тоже зачисткой. До встречи Борк и постарайся, что бы тебя не подстрелили.
  Я смотрел ему в спину, пока он не скрылся за ближайшим поворотом. - Но ведь как то информация о том, что я почти на пятнадцать часов перенес время высадки дошла до противника. А об этом знали только мои командиры, что присутствовали на совещании. Средства связи, как я и обещал, не работали, а это значит, что тот, кто предал нас, воспользовался ручным коммуникатором и теперь имеет доступ ко всем нашим переговорам. С этим тоже предстояло разобраться, как индивидуальный коммутатор попал в чужие руки....
  
  3.
  
  Как только затихли шаги Борка, я вернулся в кладовую и внес маленькое изменение в рисунок портала. Теперь, если кто и захочет им воспользоваться, то окажется в резервации на планете людоедов, откуда не выбирался ещё ни один преступник, так как все порталы действовали только в одну сторону. К тому времени как я закончил с необходимыми предосторожностями, шипящие звуки выстрелов приблизились к лестнице, под которой я стоял. А это могло означать только одно, мои ребята теснят тех, кто сидел в засаде у перехода, так что я не зря перенес время проникновения и наш противник не смог вовремя сосредоточить все свои силы у этого портала. Заняв позицию у начала лестницы, я вскоре увидел организованно отступающий отряд правительственной охраны, который возглавлял офицер смутно знакомый мне. Конечно время и реинкарнация изменили его лицо и внешность, но я был твердо уверен, что мы с ним уже где то встречались.
  Стрелял я очень экономно, одиночными выстрелами, рачительно используя серебряные пули. Беда засадников была в том, что на них были костюмы, которые хоть и защищали от всех видов лучевого оружия, но не могли противостоять серебряным пулям, а все мои космодесантники были вооружены именно таким оружием. Мне ни как не удавалось взять на мушку офицера, который умело прятался за спинами своих подчиненных, но даже тех мимолетных мгновений, когда он попадал в поле моего зрения хватило, что бы узнать в нем бывшего универсала инфицированного демоном - Горд. Один из тех, кто когда то был отправлен мною по просьбе Манти в её королевство и который используя свою демоническую сущность, используя один из неизвестных тогда ещё мне порталов, сбежал в другие миры. Так вот где нам довелось встретиться.
  - Манти, я нашел Горда, помнишь такого? - Папа не убивай его сам, он мной. В то же самое мгновение в самом центре отступающего отряда произошло замешательство, в разные стороны полетели ошметки мяса, одежды, оружия, а перед офицером возникла улыбающаяся Манти.
  - Вот и встретились Горд, ты рад? - и она исчезла вместе с офицером. Деморализованный отряд тут же прекратил сопротивление, и главную роль тут сыграло не исчезновение командира, а появление легендарной мантикоры. А вскоре подошли и мои десантники под руководством сотника Михела. Он ни капли не удивился моему появлению в тылу засадников и тому, что столь многочисленный отряд правительственной охраны сложил оружие.
  - Михел, этих разоружить, проверить на серебро и выгнать за пределы парламента. Возиться нам с ними некогда и пусть забирают с собой всех раненых. У нас потери есть?
  - Нет командор, только двое легкораненых. Эвакуация не требуется, помощь оказана. - Хорошо, продолжайте выполнять свою задачу.
  Мой путь вел меня наверх, самый верх, на балкон. Именно там, в неприметной комнатушке находился мой личный кабинет, оборудованный ещё в то, самое первое мое посещение парламента, когда мы с Манти и близняшками провели его чистку после возвращения из темного мира. Да, славные были времена.
  В кабинете меня уже ждали Мантик и Мантир. - Папа, мы проверили уже семь секторов и определили двадцать трех инфицированных, причем в двух по два демона. Осталось проверить ещё два сектора и мы будем готовы. - Поторопитесь дочки, боюсь что нас здесь ждали и готовились к встрече. Видите, как себя тревожно, в своей основе, ведут эти продажные твари, особенно те, в кого вселились демоны? - Все папа, мы закончили сканирование и проверку, количество зараженных не увеличилось. Есть только одна странность. Почти все они находятся в застекленных герметичных кабинах.
  Я усмехнулся: - Старый испытанный трюк,- они готовятся пустить усыпляющий газ. Сами демоны к нему не чувствительны, а я вот если влезу к ним, то могу и заснуть, после того, как наглотаюсь этой дряни. К счастью, ваше появление для них будет полностью неожиданным, ведь тот, кто предупредил их, твердо знал, что порталы в мои миры закрыты и действовать я буду в одиночку и только при помощи своих ребят.
  Как раз в этот момент я получил сигнал, что все звенья и сотни вышли на свои места и что здания полностью блокированы.
  - Девочки, я сейчас возникну на центральной трибуне, что несомненно вызовет замешательство среди присутствующих. Этим то вы и должны воспользоваться. Главное не дать им уйти за пределы Сити, но пока не закончите здесь, ни каких преследований. Только после того, как очистим парламент, можете отправиться на свободную охоту в пределах планеты. Связь со мной поддерживать постоянно, если встретится что-то незнакомое и неизвестное,- самим не лезть, немедленно вызывать меня,- это приказ! Все понятно? - девочки одновременно закивали головами, а я не удержался и обнял их за лобастые и гривастые головы. - Берегите себя девочки, я вас очень люблю,- мантикоры промурлыкали что то в ответ, но я уже не слушал, так как стоял на центральной трибуне и всматривался в лица ближайшей верхушки парламента. Я был одет в свои, видавшие виды, кожаные доспехи, за спиной у меня висела тула со стрелами и луком, а на боку прикреплены два меча.
  - Здравствуйте господа избранники. Позвольте представиться - Вольный охотник, о существовании которого вы наверное все слышали, но в существование которого не все верили. Согласно договора между мной и союзом независимых планет, я наделен правом проведения внезапных проверок всех органов власти и управления на предмет обнаружения зараженных демонами и нечистью, что могут пробраться в ваши ряды. Прошу соблюдать спокойствие и не паниковать. Все двери блокированы десантниками из отряда Омега вооруженных серебряным оружием. У них приказ - стрелять на поражение в любого, кто попытается покинуть зал заседания не пройдя проверку серебром. Так что сидите на свих местах, вас будут приглашать к выходу из своего сектора, после чего вы вольны будете идти на все четыре стороны, правда, в пределах этого здания, пока не будут проверены все ваши члены семей, включая детей. Пока, по предварительным данным, среди вас находится двадцать три инфицированных демонами и нечистью.
   Про мантикор я, естественно, скромно умолчал. Зачем раскрывать все свои карты.
  - Это вопиющее нарушение всех правил, - из третьего ряда пятого сектора вскочил маленький толстенький и круглый как шар, человечек. - Договор с Вольным охотником давно денонсирован и не действует, мы требуем, что бы вы немедленно покинули зал заседаний и убрали десантников из отряда Омега от наших дверей. Он пытался ещё что то сказать, но не успел. Одним движением я сорвал лук, и стрела с серебряным наконечником впилась в его грудь. Он охнул, и из него вышел темный и смрадный дым, который в ту же минуту ярко вспыхнул и бесследно растаял.
   - Вот господа, одной нечистью в ваших рядах стало меньше. Ещё кто-то желает высказаться до того, как пройдет проверку серебром? Спешу кстати вам напомнить, что первым пунктом договора между мною и Союзом независимых планет, является положение о том, что никто и никогда не может изменить или прекратить действие данного соглашения, как только по взаимному согласию сторон. А я не припомню, что бы я давал кому-то какое-то согласие.
  В это время то тут, то там стали вспыхивать яркие шары, которые потом исчезали, оставляя вокруг себя только вонь и смрад. - Не волнуйтесь господа, ценя ваше драгоценное время и для ускорения процедуры уничтожения демононосителей, я пригласил в качестве своих помощников мантикор, своих дочерей, - их величеств королев темных миров Мантик и Мантир. Но они специалисты по демонам, а всякую мелкую нечисть уничтожат космодесантники из отряда Омега.
  В это время два десантника в своих серебряных комбинезонах уже стащили тело неудачливого толстопуза и уложили его в специальный саркофаг, который был установлен на постаменте возле трибуны для выступлений.
   - Многие из вас ломали голову, что же это такое и почему оно находится в этом зале. Поясню для всех любопытных, - это специальный крематорий, в котором сжигаются тела тех в кого вселились демоны и всякая нечисть, что обеспечит невозможность их реинкарнации. Сожалею господа парламентарии, но для тех, кто пошел на сделку с нечистью, жизненный путь на этом заканчивается. Об этом в частности говориться в пункте 3.14 нашего договора, который, как я понимаю, многие и не читали, а зря. Там много чего написано интересного. В частности семьи демононосителей высылаются с Сити с лишением всего имущества и ранее приобретенных доходов. А пункт 7.11 гласит, что лица уличенные в связях с нечистью прямиком отправляются в резервацию на планету людоедов, а их семьи подлежат поражению во всех своих правах на пять лет с конфискацией всего движимого и недвижимого имущества.
  Возле меня возникли улыбающиеся мантикоры: - Папа, один из демонов окружил себя стеной неизвестного нам огня и мы не смогли её преодолеть. Он остался один, остальных можно жечь. Правда и он не может никуда убежать, так как стена тьмы рано или поздно съест его огонь, и он погибнет.
  - Интересное явление, девочки, я хочу посмотреть на это. - Стеклянная кабина во втором секторе, девятнадцатый ряд.
  То что я увидел, действительно не походило ни на что, что было нам известно до этого. Да, мы уже встречали когда в одно человеческое тело вселялись сразу же два демона, но что бы в одного демона мог вселиться другой.... Об этом никому и ничего не было известно.
  - Ифрит, как получилось, что в тебя вселился другой демон? Мне честно говоря тяжело представить, как такой сильный и могущественный демон как ты согласился исполнять чужую волю и ходить у кого-то в подчинении.
  Ответом мне был рев огня, языки которого рванули в мою сторону, но бессильно опали и исчезли метра за два до меня. - Не психуй, а попробуй сам разобраться в себе. Ты в состоянии справиться своими силами или мне придется использовать свои три желания, которые ты обязан выполнить?
  - Я тебе ничего не обязан,- и вновь языки пламени с ревом понеслись в мою сторону. Я сделал два шага навстречу им и с удовлетворением заметил, как круг огня, что окружал Ифрита в теле какого-то сенатора, тут же сузился на эти два шага. - Чем уже мой круг, тем сильнее я становлюсь,- прорычал демон покидая тело.
  - Меня это не волнует, для меня ты досадная мошка, которую я прихлопну и даже не замечу. А вот твой хозяин меня заинтересовал. Он хитро устроился. Согласись Ифрит, демона в демоне разглядеть практически невозможно. Да только он не учел, что ему придется встретиться со мной.
  Мое первое желание,- твой хозяин должен покинуть твою оболочку и возникнуть в своем собственном круге огня.
  Я спокойно наблюдал, как телесная оболочка демона стала деформироваться, терять свои очертания, расплываться, а потом вновь обрела свой привычный вид стихии огня. А возле Ифрита беспорядочно носился маленький шарик света, который пытался проникнуть в круг его огня.
  - Бесполезно, демон не желает повторять своей ошибки и в твои сказки он больше не верит. Выбирай, или сам примешь свой истинный вид, или я заставлю тебя сделать это. - Наше общение велось на ментальном уровне и никто из посторонних ничего не слышал, даже девочки, которые отправились на свободную охоту по всей планете. Шарик света превратился в некий сгусток плазмы. - Плазмоид, я примерно это и предполагал.
   - Я не плазмоид, я плазмоцид. - А это ты расскажешь моим щогготам, они давно ищут встречу с тобой. - Нет, только не это. - Увы, вся операция была спланирована и проводилась только для того, что бы найти тебя,- я импровизировал на ходу, да и моя выдумка насчет шагготов оказалась очень удачной.
  В наш разговор вмешался Ифрит: - Какой бесславный конец,- в его голосе звучала обреченность, хотя я и видел, что он предпринимает отчаянные попытки вырваться из сужающего круга тьмы.
   - Признаешь во мне своего господина,- останешься жить, - это я сказал так, на всякий случай, зная независимый характер ифритов и их нежелание кому-либо подчиняться. К моему удивлению он почти тут же произнес: - Я признаю тебя, вольный, своим господином...
  Я щелкнул пальцами и темный круг рассыпался и испарился. - Свободен. - А что я должен теперь делать господин? - Откуда я знаю, что ты будешь делать? Я что слежу за всеми своими подданными? Ты, по-моему, стоишь во главе серого братства? Вот и стой дальше, будешь нужен, я тебя позову, а теперь исчезни с планеты, а то мои девочки доберутся до тебя быстрее, чем я смогу вмешаться.
   Ифрит исчез, а я вновь обратил свой взор на плазмоида. Он словно ждал этого: - А если я признаю вольного охотника своим господином и буду ему служить, это избавит меня от встречи с шагготами?
  - Честно говоря, я не вижу ни единой возможности тебя использовать, а это значит, что ты мне не нужен. - Господин, да, я протоплазма, но не простая и не похожая на тех, кого я хотел сделать разумными. Шагготы мой неудачный результат, но в моих силах зародить жизнь в самых глубоких уголках космоса, на самых безжизненных планетах. И пусть результата придется ждать сотни и миллионы лет, но в конечном итоге жизнь там появится.
   Я задумался,- что делать с этим плазмоидом я не знал. Конечно, его можно было бы распылить, но если он как и шагготы может потом самовосстанавливаться? - Ладно, иди, твори новые, в будущем обитаемые миры. Будут трудности,- обращайся. Свободен! Сгусток плазмы тут же исчез, а я вновь возник на трибуне для выступлений.
  К проверке на серебро приступил пятый сектор, и пока все шло без происшествий, хотя от моего внимательного взгляда не укрылись попытки некоторых должностных лиц оттянуть процедуру проверки. Я связался с Борком и тот поведал мне, что процесс проверки идет своим ходом, особых эксцессов нет, и для всех было полнейшей неожиданностью появление моих дочерей и их участие в уничтожении инфицированных. Я ещё слушал доклад Борка, как внезапно все здание тряхнуло так, что с потолка посыпались светильники и даже плиты перекрытия.
  - Пап, - раздался голос Анны,- из подпространства вынырнули тяжелые крейсеры и линкоры. Они приступили к бомбардировке планеты и их удары в первую очередь направлены на правительственные и административные здания. Надо срочно эвакуироваться с планеты...
  - Срочная эвакуация,- подал я сигнал через индивидуальные коммуникаторы. ( Этот вариант тоже рассматривался на совещании и теперь космодесантники должны были воспользоваться индивидуальными одноразовыми порталами, перемещение по которым отследить было невозможным)
  - Девочки, немедленно домой. - Папа, - отозвалась Манти, - мы все в безопасности, но твоя база и резиденция уничтожены вместе с планетой. Будь осторожен, мы закрываем все порталы с нашими мирами. Как с нами связаться ты знаешь. Наступила тишина. Как в замедленной съемке я следил за тем, как разрушается дворец заседаний, как новейшее оружие, получившее название 'сеть антиматерии' поглощает все на своем пути....
  Индикатор жизни зафиксировал успешную эвакуацию с планеты только семидесяти восьми космодесантников. Остальные навсегда остались в этом секторе галактики, распыленные на мельчайшие частички субматерии. Помимо Сити и моей секретной базы были полностью уничтожены ещё две планеты,- планета людоедов, где тоже находилась база Омеги и планета Старбоф, где была наша штаб-квартира. Удар был нанесен столь неожиданно и внезапно, что я не знал, спасся хоть кто-то из моих друзей-хранителей. На связь с ними из-за обеспечения безопасности и сохранения в тайне того, что я тоже уцелел, я не выходил, как и не отвечал ни на какие запросы, даже по секретным каналам связи.
  Мой портал закинул меня на Малышку Сью,- небольшую, но быстроходную и верткую яхту, которую обычно используют сынки богатых родителей для недолгих путешествий между планетами и развлечений. Куплена она была через пятые-десятые руки и никоем образом не связана ни со мной, ни с отрядом Омега. Болталась она в автономном плаванье возле одной захудалой планетки на окраине галактики. Это было на пределе моих способностей к перемещению, но оно того стоило. Ни кому не придет в голову искать мои следы на таком удалении от центра всех событий.
   А я на минутку представил себе, что бы произошло со мной, если б мой портал перенес меня на одну из погибших планет, где были мои резиденции, а попросту говоря, выбросил бы меня в открытый космос....
  Тот, кто подготовил и провел всю эту операцию по уничтожению отряда, предусмотрел почти все, кроме одного. Предусмотреть мое спасение они никак не могли, хотя наверняка и будут искать следы моего появления или проявления в излюбленных местах. Одно мне только не понятно,- если их целью была темная книга зла, то почему они уничтожили мою секретную базу, и даже не предприняли попытку проникнуть в ворота, за которыми она хранилась. Или. Или он (они) знали, что там книги нет, а значит, предатель может находиться даже среди хранителей, то есть тех, кому я доверял как самому себе. Придется мне 'умереть' на некоторое время и окольными путями начать свое расследование. И начну я его со своих миров, где правят мои дети, ведь уцелевший хранитель - предатель, обязательно попытается проникнуть в зачарованный дворец и попытается там отыскать книгу.
  Вот только мой путь домой будет достаточно долгим и неочевидным, а для начала я обращусь к Красавице с маленькой просьбой: - Пусть её драконы изолируют все миры между собой да так, что бы даже мои дети не могли бы связаться друг с другом ни каким образом. Мыслеобраз улетел к Красавице с помощью моего камня- амулета, а вскоре пришел и ответ от неё, что все сделано согласно моей просьбе и все пространство меду четырьмя мирами блокированы.
  Вот теперь настала и моя очередь действовать. Для начала мне следовало забрать того паренька - Санту, который к этому времени уже закончил обучение на пилота малых космических судов, и должен был дожидаться вызова в каком то захолустье. Не исключено, что за ним установлена слежка, поэтому действовать следовало очень осторожно. Недооценивать наших противников я не собирался. А по всем каналам транслировались кадры уничтожения Сити этими подлыми космодесантниками из Омеги и героические подвиги космического флота и службы безопасности по уничтожению людей, пытавшихся узурпировать власть в галактике и установить диктатуру одного лица. Правда это лицо ни разу никто так и не назвал, но подразумевался именно я в ипостаси капитан-командора этого мерзкого отряда. Так же в новостях транслировались сцены задержания якобы скрывшихся космодесантников и те зверства, которые они творили на мирных планетах, срывая свою злость.
  Из семидесяти восьми космодесантников, успевших покинуть планету до того, как она была полностью уничтожена, индикатор жизни показывал только пятьдесят девять живых. Девятнадцать человек погибли, так как скорее всего их порталы были настроены на наши уничтоженные базы. В условиях кадрового голода, это была невосполнимая потеря.
  Было странным, что во всех передачах фигурировал только адмирал Бонч, он же лично красовался во всех новостных передачах и преподносился как спаситель Союза планет, и нигде не упоминалось имя Натана Стока. Правда, это можно было объяснить тем, что глава службы безопасности не желал светиться и находился в тени своего старшего начальника, а может быть его уже и не было в живых. С этим тоже предстояло разобраться.
   В разделе 'Планетарные объявления' на правах анонимности, с Вегаса я опубликовал безобидное объявление: - Продам пять - семь кур несушек с планеты Маури. Далее шел адрес и к кому обращаться. В действительности же это был приказ всем уцелевшим выйти на свободную охоту, которая продлится пять - семь лет... Подписался я кодом Борка.
  Через несколько планетарных дней я узнал, что ферма, на которой разводились куры Маури, была уничтожена с воздуха неустановленным воздушным судном. Это означало только одно,- среди уцелевших тоже были люди из службы безопасности или космической разведки, которые предали отряд. Я уже примерно знал, как их вычислить. Все зависело от их регистрации на модуле индикатора жизни. Я обратил внимание, что два десантника покинули планету до общего сигнала об эвакуации, а ещё двое в первые три миллисекунды от момента поступления сигнала,- они знали о предстоящей атаке и были к ней готовы. А ведь за проверку тех, кого мы брали в ряды отряда отвечал Борк, сведений о нем тоже не поступало....
  Только на пятые сутки я наконец-то заметил слежку за Сантой. Его пасли сразу семь разных команд. Если б не моя зрительная память на лица, то все могло закончится плачевно. Филеров я решил не трогать, хотя руки так и чесались хоть немного отомстить за погибших ребят. В скудно обставленной комнате, где квартировал Санта, я навскидку обнаружил сразу девять следящих устройств. Вызвать шаровую молнию из старинного обогревателя было делом техники. Её взрыв вывел из строя все устройства, как обнаруженные мною, так и спрятанные более тщательно. Санта появился поздно, со стопкой книг в руках.
  - Пришло твое время, снимай с себя все.... Я сказал все.... Мой сканер обнаружил на одежде четыре жучка и два в его теле.... - Дай руку и закрой глаза. Только в рубке Малышки я позволил ему одеть обычный комбинезон десантника, предварительно прогнав раз пять через стационарный сканер. - Ну вот, теперь ты чистый. И не смотри на меня так, я и сам ещё не разобрался, как мы попали в такую ловушку. Вместе с тобой нас осталось только три звена и среди нас есть, по крайней мере, четыре предателя. Это только тех, кого я вычислил. А теперь давай за управление Малышки, обживайся, изучай, привыкай, пару дней ещё пробудем на орбите, а вот погоню пустим по ложному следу.
  Я тут разослал нескольким капитанам таких же корабликов предупреждение о том, что ими заинтересовалась служба безопасности. И некоторые из них в панике рванули в разные стороны.
  - Ты хоть заметил, что за тобой следили аж семь независимых команд?
  - Семь? - он с сомнением покачал головой. Я насчитал только четыре и старался не доставлять им беспокойств. Никуда не прятался, постоянно был на виду и внимательно изучал всю литературу, что касалась маломерных судов. Правда пару раз, как бы ненароком, поинтересовался последними достижениями в области средних бронированных катеров, и даже через подставное лицо заказал специальную литературу.
  - Молодец. На связь ни с кем не выходить, никому на запросы не отвечать, если случится что непредвиденное, поднимешь меня. Счастливого дежурства юнга, я пошел спать.
  В своей каюте я включил режим блокировки всех систем. Как говориться,- доверяй, но проверяй. Если теперь Санта захочет послать кому сообщение, то оно якобы уйдет, но пределы корабля не покинет.
  
  4.
  
  Приведя себя в порядок, я вошел в рубку управления. - Санта, как дела? - Всё в порядке командор, если не считать того, что в паре тысяч километров от нас недавно закончился бой. Небольшой катерок атаковал корвет космофлота, который неожиданно вынырнул из подпространства. Катерок был под завязку забит взрывчаткой, а на корвете не ждали нападения. Вряд-ли кто спасся.
  - Это сигнал нам, что пора сматываться отсюда. Когда сюда налетит свора из службы безопасности, нас здесь не должно быть.
  Я сел за пульт управления и мои пальцы запорхали по клавиатуре. Малышка Сью вздрогнула, басовито загудела и стала резко набирать скорость.
  - Ничего себе,- удивился Санта, - а я думал что околосветовая скорость для неё предел.
  Я усмехнулся и вскоре перевел режим полета на гиперускорение. На обзорных экранах полыхнуло и мы оказались в глубоком космосе.
  - Командор, это что было? - Прыжок в гиперпространство в установленную точку. Теперь нас никто не найдет. А на обзорных экранах особо ретивых наблюдателей мы только что с тобой взорвались, врезавшись в обломки корвета. Учись заметать следы Санта. А теперь я приму у тебя экзамен и проверю, чему тебя там научили.
   Два часа я гонял юнгу по полной программе. - Ну что ж, матрос, поздравляю вас с повышением вашего статуса на нашем корабле. А теперь изучайте вот это,- и я небрежно бросил ему исписанную тетрадь. - Здесь особые свойства нашего судна и специальные приспособления. Выучить назубок. Малышка шла на автопилоте в нужную мне точку, а Санта зубрил инструкцию по применению. Конечно там было не все, кое что я оставил про запас, так сказать для личного употребления. Через пять суток мы прибыли на место.
  И вновь я устроил экзамен, результат меня вполне удовлетворил и Санта стал младшим помощником старшего механика. Ещё три дня он изучал двигатели, порядок и правила их обслуживания, потом уже в чине механика он приступил к изучению систем вооружения и наблюдения. В течении месяца я гонял его по всему нашему небольшому судёнышку, добиваясь такого положения дел, когда он мог с закрытыми глазами попасть в любое место корабля и произвести ремонт или устранить неисправность. Только по окончанию этого ускоренного курса обучения я назначил его своим третьим помощником и взвалил на него всю работу по Малышке Сью.
  - Командор, а чем отличаются обязанности юнги от обязанностей вашего третьего помощника? - как-то раз поинтересовался он, драя полы вручную в рубке. - Только объемом работы. У моего помощника её в пять раз больше.
  - Санта, а ты в детстве сказки любил? - Когда был маленький, то любил, но с возрастом понял,- что это все красивый обман. - Не всегда Санта, не всегда. Завтра в полной экипировке в десять по корабельному времени, мы с тобой отправимся в сказку. Полный комплект вооружения и боеприпасов, сухпай на трое суток, полевая экипировка. Честно говоря, ты мне там нужен будешь только как переносчик моих вещей. Все подробные инструкции получишь завтра перед перемещением.
  Утром Санта уже ждал меня. Я смерил взглядом большой рюкзак за его спиной и поморщился. - А ну ка попрыгай, - раздался такой грохот, что нас наверное было слышно в радиусе десятка километров. - Все вытащить и уложить заново так, что бы не раздавалось ни звука.
  Только на четвертый раз это ему удалось. - Ладно, на первый раз сойдет, - подвел я итог его мучений, - а теперь внимательно слушай то, что я тебе сейчас скажу.... Весь мой инструктаж можно было свести к одной фразе: - Шаг вправо, шаг влево, прыжок на месте , вдох-выдох без разрешения - неисполнение приказа и карается по законам военного времени.
   Однако я читал ему мораль более двух часов. - Командор, а может быть вы меня сразу пристрелите, что бы я не мучился? - Как это сразу? А как же наслаждение от твоих мучений? Нет, дружок. Это мы отложим на потом....
  Наконец-то все было готово, переведя Малышку в автономное плавание, мы вступили в центр ковра в коридоре и тут же оказались во дворце Горного короля, который вот уже несколько веков носил название 'зачарованного замка'.
  Санта потрясенно спросил: - Это мы куда попали? - В мой дворец. Рот не разевай, по сторонам смотри, но голову не теряй. Иди за мной и не отставай.
  Только в малом тронном зале я вздохнул с облегчением и позволил себе немного расслабиться и то, только тогда, когда сел на свой трон и у меня на голове блеснула крона.
   - Ну вот я и дома. Санта поскучай немного, мне надо кое-что проверить и сделать... Пока мой помощник с удивлением осматривался, я проверял дворец на предмет посетителей и посторонних. Всё спокойно и это радовало. Быстро просмотрев отчет за последние несколько десятилетий и приняв к сведению, что попыток проникновения, по-настоящему серьезных, не было, настроение мое немного улучшилось.
   - Если есть желание погулять по дворцу, то вперед и с песней, только обязательно включи курсор, а то заблудишься. Твоя метка на дисплее - желтая, моя зеленая. Если возникнет красная, немедленно мне сообщить через коммуникатор, это чужой.
  - Командор, это наша секретная база о которой никто не знает? - Нет Санта,- это действительно мой дворец. Я же обещал тебе сказку, вот в неё ты и попал. Кстати, что у тебя за вооружение?
   - Стандартный лучемет десантника на двенадцать положений. - Мда, мое упущение. В этих мирах он бесполезен. А пулемет с серебряными пулями ты взять не догадался?
  - Нет, не было команды, а ребята ещё тогда, когда я был у вас юнгой, предупредили меня, что инициатива в вашей армии наказуема. Говорилось о полном комплекте вооружения и боеприпасах и ни слова не было сказано об особенном оружии.
   - Понятно. На первый раз прощаю и наказывать как попало не буду. - А за что наказывать командор? - Ну, себя то я наказывать не буду, как то рука не поднимается, по - этому тебя прощаю. Всё, иди погуляй, далеко не уходи....
  Дело в том, что ещё в те далекие времена, когда я познакомился с Натаном и его оружием, с помощью магии драконов мне удалось сделать так, что лучевое оружие в наших мирах не действует, а серебряными пулями можно стрелять на расстояние не более пяти метров. Таким образом я свел на нет преимущества так называемых 'развитых миров над дикарскими планетами'. У нас, по - прежнему, во главу угла ставилось умение владеть мечом и воинское мастерство бойца в рукопашной схватке. У руководства Союза в свое время хватило ума не посылать к нам своих десантников, а потом я закрыл все проходы в наши миры, кроме своих порталов. К тому же четыре мира с таким патриархальным укладом не представляли в то время для Союза ни какого интереса, и нас ставили в покое. А когда спохватились, то уже было поздно, миры оказались закрытыми, так что сведения о нас были засекречены и спрятаны в глубины архивов...
  Голос Санты в коммуникаторе отвлек меня от серьезных дум и решения важной проблемы - перекусить сейчас, или через десять минут: - Командор, на курсоре возникли три красные метки, но теперь он и почему-то стали зелеными.
  - Возвращайся в тронный зал, я хочу тебя кое с кем познакомить. Первым моим вопросом к Санте, после того как он появился, был: - У тебя крепкая нервная система? А психика устойчивая? Он кивнул головой, прислушиваясь к странным звукам из коридора. - Давай ка дружок, встань на всякий случай возле моего трона и ничему не удивляйся. И постарайся удержаться на ногах.
  Мой рулевой послушно встал слева от меня и я заметил, как его рука судорожно сжала рукоятку десантного ножа. Интересно, а он пользоваться им умеет?
  Первой на моих коленях с рыком оказалась Мантия: - Дедушка, дедуля.... Потом ко мне взобралась Алиса и стала обнимать и целовать, а потом сразу же огорошила: - Дед, ты же ведь сильно на нас ругаться не будешь? В зале показалась Аглая. - Здравствуй внучка,- приветствовал я её и сразу уловил, что только присутствие постороннего человека не позволяет ей броситься ко мне на шею.
   -Иди я тебя обниму, а то, боюсь, мелюзга тебя ко мне близко не подпустит. Бросая любопытные взгляды на моего помощника Аглая подошла к трону: - Ваше величество, с возвращением, - а потом, не выдержав серьезности и напущенной на себя взрослости, тоже бросилась мне на шею. - Дед, а мама говорила, прежде чем пропала возможность общения, что ты попал в серьезную передрягу, а подробностей не сообщила.
  - Все хорошо, что хорошо кончается. Я взглянул на Санту. Паренька бросало то в холод, то в жар, он то бледнел, то краснел как девица. А тут ещё Мантия посмотрела и улыбнулась ему своей самой доброй улыбкой.
  Я увидел, что ещё немного и мой помощник поплывет: - Грохнешься на пол, разжалую в юнги,- Санта вздрогнул,- Девочки, позвольте вам представить моего третьего помощника - Санта с планеты Вегас. Санта, представляю тебе моих внучек, их высочеств принцесс Алису,- эта та девица, что сидит у меня почти что на шее, принцессу Мантию,- она настоящая мантикора, и принцессу Аглаю, наследницу верхнего мира. Принцессы Аглая и Алиса - дочери королевы Анны, Мантия - дочь королевы двух темных миров Манти. Обе королевы, как ты уже понял, мои дочери. Кроме них у меня ещё две дочери близняшки - королевы мантикоры Мантик и Мантир, а также мой сын - король Фангории - Реджин.
  А теперь я хотел бы узнать у моих любимых внучек, что произошло, и за что я не должен ругаться?
  Наступила тишина и Алиса с Мантия стали толкать друг друга, уступая друг другу очередь первой начать рассказ. Первой не выдержала Аглая: - Они каким-то образом закрыли портал возвращения домой из замка прадеда, вот поэтому мы нарушили запрет и появились здесь, что бы вернуться домой, а то мама наверняка уже волнуется.
  - Магистра видели? Как он? - И ему и леди Лидия досталось. Он сказал, что ты вовремя их предупредил об опасности и только поэтому они успели спастись. Сейчас они в камерах проходят курс восстановления. У прадеда нет трех пальцев на левой руке, а у баронессы обгорело лицо.
  - Главное живы, а мясо и кожа нарастет. И давно вы здесь? - Нет, только сегодня появились. Я решила, что если порталы не работают, то возможно, работает старый переход в охотничьем домике.
  - Мудрое решение Аглая. Сразу видно, будущая королева, не то что некоторые, которым только бы шкодничать и проказничать. Санта, ну ка подай мне желтую сумку.
  Покопавшись для виду некоторое время, и специально закрывая руками от любопытных глаз содержимое, я наконец то извлек из сумки две маленькие шкатулки. В одной на темном бархате лежали небольшие сережки с кроваво-красными камнями, а в другой три ленточки, с точно такими же вшитыми камнями. Когда малышня отправилась к зеркалу и там, толкаясь и пихаясь стала примерять мои подарки, я достал со дна сумки небольшую диадему с мерцающими кристаллами и протянул её Аглае. Она тут же одела её: - Ну как, нормально? - Нормально? Ты посмотри на Санту, он сейчас от такой красоты грохнется в обморок. Восхитительно.
  - Дед, а у тебя помощник что, глухонемой? Он не произнес ещё ни одного слова. - Да нет, нормальный он. Да только понимает, что говорить ему, пока он не рыцарь, с особами королевской крови, а тем более принцессами - не положено без разрешения.
   - А почему он до сих порт не рыцарь? Разве у тебя помощником может быть лицо не благородных кровей? - Видишь-ли Аглая, он не рыцарь по тому, что ещё ни разу не держал в руках настоящий меч и лук и не умеет ими пользоваться. Я вот думаю, кто бы занялся его обучением хотя бы на первых порах, пока я буду восстанавливать все порталы? Как думаешь, Алиса с Мантией справятся? - Они? Да они угробят его в первый же день. - Ну, тогда придется тебе. Где оружейная помнишь? Подбери ему там полный комплект, а я пока приготовлю вам ваши комнаты и спальни, мы здесь задержимся на тройку дней.
  Используя перенастроенный коммуникатор (он работал только в наших мирах и принципа его действия я не знал), я связался с Анной и Манти. От них я узнал, что они были свидетелями того, как гибла планета, так как в это время преследовали одну из тварей, что успела сбежать с Сити. О судьбе Борка они ничего не знали. Я успокоил их, предупредив, что внучки ещё несколько дней погостят у меня в зачарованном дворце, а потом я открою порталы между мирами, но только между нашими. Выходы во внешний мир так и останутся запечатанными. Больше ни с кем я связываться не стал, а дочерей предупредил, что бы держали пока язычки за зубами.
   Манти сразу же сообразила: - Папа, ждешь гостей? Помощь нужна? - Гостей жду, если понадобится ваша помощь, непременно позову....
  И хотя у меня не было твердой уверенности насчет гостей, меры предосторожности принять все-таки следовало. К уже созданной системы защиты запретного дворца я добавил несколько новинок, касались они в основном тех помещений, которые я приспособил для спален и нашего отдыха. Всё должно выглядеть естественно и ни один человек не должен догадаться, что скоро мы покинем дворец и окажемся на Малышке Сью, где и будет моя настоящая резиденция.
  Вскоре вся банда малолетних преступников появилась передо мной. Санта был одет в привычные для меня доспехи, два меча на поясе, лук и стрелы за спиной. На шее и плечах у него сидела Алиса, а Мантия удобно разместилась на руках. Сзади неспешно выступала улыбающаяся Аглая, держа в руках тоже пару мечей.
  - И что это значит? - поинтересовался я. Ответила Алиса: - Какой-то Санта слабый, недоразвитый, вот мы и приступили сразу же к физическим тренировкам. Пусть начнет с небольших тяжестей, а потом, со временем, перейдет и на более тяжелые,- и она хихикая кивнула головой в сторону Аглаи.
  - Мне кажется, что нам пора немного перекусить.
  - А тут нет ничего съестного,- Мантия исчезла с рук Санты и оказалась возле меня,- я уже проверила все кладовые, везде пусто. Себе-то я могу достать пару зайцев, а вот чем будете питаться вы - ума не приложу. Дров, что бы пожарить мясо, и тех нет во дворце. Дед, а почему твой дворец называют то запретным, то зачарованным?
  - Это по тому, что во внутрь никто не может проникнуть, кроме лиц королевской крови. По окраинам ходить можно, а в самую середину - нельзя. А те, кто этого не понимает,- сгорят заживо.
  - И много уже сгорело за все это время? - поинтересовались почти одновременно Аглая и Санта.
   - Да нет, человек семь, восемь. Обычно хватает того, что все любопытные начинают блудить в лабиринте ходов и всегда оказываются наружи, в той точке, откуда они начали свое путешествие. Санта, сними с шеи говорящий мешок и достань пару сухпаев.
  Алиса смешно взмахнула ногами и ловко сама спрыгнула с плеч моего помощника, сделав кувырок назад: - Аглая, тебе надо будет его откармливать, у него одни кости и сидеть на его шее не очень удобно. А в прочем,... Санта, а давай ты станешь моим парнем? Зачем тебе эта старая вешалка-переросток. Её уже семнадцать лет и она почти что на десять лет старше меня. И потом, ты уже привык к тому, что я сижу у тебя на шее, так зачем отвыкать от хорошего?
  - Алиса, а откуда ты знаешь, вдруг ему больше понравится меня носить на своих плечах, а потом и на руках? К тому же ты сама сказала, что ему надо привыкать к более сильным физическим нагрузкам, а с твоим весом, даже с учетом Мантии, это вряд ли возможно ,- и девчонки на полном серьезе стали обсуждать, кому из них Санта должен отдать предпочтение, лукаво посматривая на зардевшегося паренька, вгоняя того в ещё более густую краску.
  - Санта, ты не забыл насчет сухого пайка? - вернул я помощника на землю. - А к этой болтовне особо не прислушивайся и не принимай в серьёз. Они ещё и поругаться успеют.
  - И ни чего мы ругаться не будем, у меня большое преимущество перед Алисой. - Это какое же?- уязвленно спросила Алиса. - Возраст. - Это значит ты раньше состаришься? - Нет. Просто я уже могу сама возводить достойных в рыцари, а тебе до этого ещё расти девять лет.
  - Дед, это правда? - Да, правда, принцесса королевской крови имеет право с 16 лет возводить в рыцари, правда это возведение должна ещё будет утвердить королева, но это уже формальность, а с 21 года её решения уже не требуют ни какого утверждения.
  - Дед, а если я попрошу тебя возвести Санту, ты возведешь? Ты же у меня такой хороший, любимый.... - Не подлизывайся. А Санту за что возводить? Мечом не владеет, из лука стрелять не умеет, живой лошади, наверное, не видел. К тому же голодом нас морит....
  Сразу же после плотного перекуса молодежь устроила в одном из углов тренировочную площадку и Аглая стала учить моего помощника самым простым вещам, а Алиса и Мантия ехидничали и отпускали колкие шутки. Санта стойко переносил все насмешки и очень старался.
  Во время одного из перерывов он подошел ко мне. - Давай, задавай свои вопросы. Если они не связаны с королевской казной и военными тайнами, отвечу честно и откровенно.
  - Командор, так это не шутка, не розыгрыш, вы действительно король? И как мне теперь к вам обращаться? - А мне все равно. Можешь и как 'командор', а можешь и 'ваше величество', но в присутствии моих дочерей и сына,- они тоже носят королевские короны,- 'ваше королевское величество'.
  Алиса, когда Аглая прекратит издеваться над Сантой, займись его обучением хорошим манерам и разъясни к кому и как надлежит обращаться. Он хоть и простолюдин, но все-таки мой третий помощник.
  Мантия тут же прорычала: - Третий помощник соответствует барону, второй - графу, первый - маркизу, старший помощник - герцогу... А разве барон может быть не рыцарем?
  - У меня все может. Приставку 'сэр' получит только тогда, когда заслужит.
  - Командор, ваше величество, а почему вы тогда вмешались и выбрали именно меня?
  - Мне понравилось твое поведение против десятка, признайся, ты уже был готов броситься на них первым.... - Да, я уже собирался кинуться на них, только драться я не умею. - Ничего, у тебя учителя с богатым прошлым, да Аглая?
   - Я не понимаю дед, о чем ты говоришь. - Дед говорит,- тут же вмешалась Алиса, - что ты в детстве любила драться. Не случайно папа всегда говорил, что ты должна была родиться мальчишкой.
   Наступила тишина и все погрустнели. Прошло уже три года, как король Игорь погиб при невыясненных обстоятельствах.
   - Санта, давай я тебе ещё кое что скажу, - обратился я к пареньку, что бы хоть как то разрядить тягостную обстановку,- Ты должен знать, что в наших королевствах время течет несколько иначе, чем в привычном тебе мире. За наш один день, там, наверху, проходит от двенадцати до пятнадцати дней. Может больше, может меньше, определенной закономерности я не выявил. Если ты поживешь немного здесь, а это тебе придется сделать, так как я собираюсь задержаться по делам, то твой организм быстро перестроится. А следовательно старость от тебя отдалится на неопределенный срок. Если повезет, то ты так и останешься в нашем времени.
  Аглая, тебе не кажется, что твой ученик слишком уж долго отдыхает? Впрочем если ты устала, то я передам его для мучений Алисе и Мантии.
   - Я не устала, просто не хотела прерывать вашего разговора. Санта, иди сюда! В позицию!
   Пока моя старшая внучка занималась с моим же помощником, Алиса и Мантия забрались ко мне на колени и буквально принудили в сто тысячный раз рассказывать им о моих приключениях будучи вольным охотником. Я выудил из воздуха весьма потрепанную книгу о своих похождениях и начал им читать.
  Не сразу я обратил внимание на наступившую тишину. Оказалось, что Аглая и Санта тоже пристроились на ступеньках трона и внимательно слушают мой неторопливый рассказ. Когда я закончил очередное повествование, Санта не выдержал и спросил: - А кто этот вольный охотник? Это вправду все было или это сказка?
   - Алиса не выдержала и фыркнула: - Санта, ты что? Это же описание приключений деда. И здесь написана самая маленькая толика про его схватки. Вот если ты попадешь в библиотеку Ньюкасла, там есть более подробные описания. Иногда, когда у деда хорошее настроение, он нам рассказывает про те приключения и схватки, о которых в летописях не упоминается.
  - Ну все друзья, на сегодня хватит, пора отправляться на отдых. Спальни готовы, есть кто-нибудь хочет? Так, Алиса забирайся Санте на плечи, Мантия - твое место у него на руках, Аглая, встань ближе ко мне и ррраааззз.
  Мы все оказались на Малышке Сью. Я все-таки решил, что ночевать на ней будет безопаснее прежде всего для девочек. Нам с Сантой спать сегодня не предполагалось, правда, он об этом ещё не знал.
  - Санта, покажи внучкам их каюту и объясни чем и как они могут пользоваться, с учетом того, что в такую обстановку они попали в первый раз. Девочки, предупреждаю, до самого утра вам запрещается покидать пределы каюты - спальни. Завтра я вам устрою экскурсию по кораблю и все расскажу и покажу. Аглая, проследи, что бы малые во время легли спать и ни чего не попытались сломать. Так как я не участвовал ни в каких тренировках, то первая вахта моя, через четыре часа я тебя, Санта подниму, так что не теряй даром времени.
  Где то через полчаса ко мне в рубку пришла Аглая. В рабочем комбинезоне она выглядела совсем не как принцесса.
  - Заснули? - Да, почти мгновенно, правда успели поругаться и затеять свару из-за одеяла. Пришлось отдать им ещё и свое. К тому же они выбрали верхнюю кровать.
   - А ты что не спишь? - Дед, а почему ты выбрал в помощники именно этого паренька? Он какой то особенный? - А ты сама как думаешь, вернее, что чувствуешь?
  Аглая села в кресло штурмана и повернулась ко мне лицом. - Он не такой как те молодые люди, что окружают меня во дворце. Он смущается, краснеет, и ещё от него веет силой. Но не той, физической, а какой-то другой, но она не магическая и не волшебная. А самое главное, он ничего не умеет и не скрывает этого. Так почему ты выбрал именно его?
  - У него есть внутренний стержень. Он не побоялся выступить в одиночку против десяти подонков, хотя сам вообще не умеет драться. Он никогда не станет великим бойцом в рукопашных схватках, но и не отступит ни перед опасностью, ни перед врагом. Правда он ещё не прошел полную проверку, так что все то, что я сказал о нем,- немного условно, а теперь марш спать, завтра у нас тяжелый день, - мы пойдем в мою сокровищницу, подбирать подарки вам ко дню рождения.
  Возле меня тут же возникла Мантия: - Подарки я люблю, а завтра ещё не наступило? Может быть уже пора идти выбирать? - Марш отдыхать проказница, и почему ты оставила Алису одну, а если она проснется?
  Мантия исчезла, что бы опять тут же возникнуть: - Спит. А Санта ей понравился, хороший мальчик, только немного староват для неё. Ему уже где-то лет двадцать? - Я кивнул головой,- Ну вот, а ей только семь. Старый он для неё... А может быть и нет, вас людей не поймешь....
  Мантия исчезла. А через некоторое время и Аглая отправилась в каюту, а я пошел поднимать Санту.
  - Подъем, нам с тобой сегодня не придется отдыхать. Ты остаешься за старшего на Малышке. Как только я перемещусь, начнешь прыгать в пространстве. Нигде больше часу по корабельному времени не задерживаться, к планетам не приближаться, от встреч с другими кораблями уклоняться. Всё понятно?
  
  5.
  
  Дворец встретил меня тишиной, но я то знал, что эта тишина обманчива. Усевшись на трон, я стал ждать первых посетителей. Из возникшего марева вынырнули две фигуры, которые поддерживали друг друга. Петр и Лидия еле-еле ковыляли к реинкарнационной камере. Левая рука у магистра висела плетью, а на баронессу было страшно взглянуть,- вся правая сторона её лица представляла из себя один сплошной ожег. Затем возник Рамин с сыновьями и тут появились первые непонятки. Они о чем то очень мило беседовали с каким то существом в хламиде и капюшоне на голове. И у этого существа были трехпалые лапы. Затем появилась леди Гала и один из сыновей пронзил её своим мечом, а остальные спокойно за этим наблюдали. А вот собственно говоря и то, зачем я полез в прошлое. В мареве все явственнее проступали фигуры, которые я сразу же узнал: - адмирал Бонч и Натан Сток. Причем глава службы безопасности чувствовал себя крайне неудобно в энергетических кандалах и коконе из силового поля. Или удачная инсценировка, или Натан действительно пленник.
  Затем марево на несколько секунд исчезло и появилось вновь. Теперь я видел как погиб Борк. Его персональный портал оказался каким то образом блокирован, но потом откуда-то возник транспортный луч и Борк исчез. Значит все таки не погиб, а его кто то вытащил с Сити в самый последний момент. Весь вопрос кто?
  Послышался характерный треск использования персонального портала. В тронном зале это было крайне рискованно и грозило неминуемой смертью, если это конечно не был кто-нибудь из моих детей. Я накинул на себя личину невидимости, встал с трона и переместился за его спинку. Всегда существовала возможность обнаружить невидимку по инфракрасному излучению, а спинка трона этому препятствовала.
  Между троном и священным кругом возник один из сыновей Рамина и леди Галы, который тут же вспыхнул в ярком пламени и мгновенно превратился в пепел. Я успел по рисунку портала определить, что он принадлежал леди Гале, а значит она действительно погибла, ибо только после смерти владельца, порталом могли воспользоваться близкие родственники. Больше попыток проникновения в тронный зал не было, а я пришел к выводу, что мне пора наведаться в замок сэра Рамина и леди Галы и там на месте попытаться разобраться в том, что же все таки произошло. Всё также в личине незримости я перенесся в свои покои, которые занимал, когда гостил или проверял хоспитали для детей. Не успел я даже толком осмотреться, как дверь открылась и во внутрь вошли двое. Одного я сразу же узнал - сэр Рамин, а вторым был тот странный тип в хламиде и капюшоне.
  - Здесь нас никто не подслушает, это покои бывшего Горного короля, а он был помешан на обеспечении безопасности.
   - Рамин, ты все таки считаешь, что Вольный охотник погиб там, на Сити? - Если и не на Сити, то на одной из своих баз, ведь он не мог знать, что мы уничтожим все его крысиные норы. Иначе он бы давно проявил себя.
   - Не знаю, не знаю,- и говоривший сбросил свой капюшон. Я вздрогнул. С Рамином разговаривал драконид. Человекообразная рептилия, получеловек - полузмея, продукт черного колдовства и чародейства спокойно себе разгуливал по моему королевству.... Мне с большим трудом удалось обуздать странную вспышку гнева, ненависти и ничем не выдать своего присутствия. А драконид продолжал: - Гибель вашей жены может вызвать ненужный интерес к вашей персоне и всему тому, что произошло на базе до того, как она была уничтожена в сетях антиматерии....
  - Именно поэтому я и отправил своего сына на верную смерть в проклятый дворец проклятого короля. Теперь никто ничего не заподозрит. Погибли и моя жена и мой старший сын. - И вам его не жалко? Вы же ещё пока человек. - Он клон и я таких могу насоздавать целую армию, так что не жалко.
  А это уже становилось интересным. Вопреки строжайшей тайне и всевозможным запретам, Рамину удалось раздобыть и установить в своем замке оборудование для клонирования. То - то его сыновья казались мне все на одно лицо, а я то не придал этому ни какого значения. Наверное, поэтому-то они и молчали все время и не произнесли ни одного слова, что бы их голоса не выдали очевидных вещей.
  А это означало только одно,- на самом верху в Союзе у него есть сообщник, тот кто и смог обеспечить его всем необходимым и это мог быть только Натан, так как Рамин был его человеком ещё в бытность командиром первого звена отряда.
  Драконид накинул капюшон на голову: - Мне пора, нельзя долго задерживаться на одном месте, а то эти крылатые твари смогут вычислить меня. Вам пока так и не удалось найти выход на драконов?
  Попробуйте как-нибудь напроситься на экскурсию в темный мир, но особо не усердствуйте. Наш драк в их среде сообщает, что они пока ещё не обнаружили нашего присутствия в Союзе и даже не догадываются, кто стоит за всеми последними событиями. Будьте предельно осторожны, особенно с этим выродком магистром. И ни каких самостоятельных действий. Известное вам лицо с вами свяжется, как только откроются порталы с верхним миром.
  Своей трехпалой лапой он прямо в воздухе стал чертить рисунок перехода в другое измерение. Видимо ему было невдомек, что все порталы здесь подчиняются моей воле и в самый последний момент я отправил приятеля Рамина прямо в объятия Красавицы. Уж она то вытрясет из него все сведения, не случайно дракониды так боятся настоящих драконов, а тем более тех, кто прошел осознанное обратное перевоплощение.
  Рамин вышел из моих покоев и вскоре я услышал его голос, который распоряжался по организации поминок по его любимой жене и старшему сыну, погибших при выполнении своего долга перед королевством.
  Оборудование для клонирования я нашел не в самом глубоком подвале, как можно было бы ожидать, а на верхнем этаже одной из башен. Оно даже не было замаскировано под что-нибудь привычное для нашего мира и вызывающе блестело металлом и стеклом. Здесь же находилась и реинкарнационная камера, которая тоже неведомо как попала в руки сэра Рамина. Да, неплохо устроился предатель, и не факт, что сейчас в замке распоряжается истинный Рамин, а не какой-нибудь его клон. С реинкарнационным саркофагом я был знаком, и мне не представило большого труда внести в него некоторые изменения, которые напрочь исключали возможность его использования, а вот с оборудованием для клонирования пришлось повозиться. Что то сломать и разрушить на нем было невозможно, как его перепрограммировать я не знал, по этому пошел по пути наименьшего сопротивления. Открыв несколько кожухов, я, не повреждая оплетки, сломал и разъединил несколько проводков в разных местах и в разных приборах. К тому же под одну из панелей я засунул дохлую мышь. А найдя несколько клемм, я поменял их местами. Думаю, что такие 'усовершенствования' надолго выведут из строя этот агрегат, а запасных частей, в условиях моей блокады наших миров, достать будет невозможно. Теперь не мешало бы наведаться к Мантик и пообщаться с Красавицей, тем более, что я обещал дочери погостить у неё. Для начала я вернулся на Малышку Сью и проверил как там дела. Благо для этого мне не пришлось притормаживать корабль, как если б он находился в периоде перемещения.
  В рубке управления на моем месте сидели Алиса и Мантия, на штурманском месте сидела Аглая, а у неё за спиной стоял Санта и что-то показывал на приборной доске.
  - У вас все в порядке? - поинтересовался я с удивлением, так как мое появление не произвело ни какого впечатления на присутствующих. Откликнулась Алиса: - Дед, не мешай, Аглая вот-вот сдаст допуск на звание помощника третьего помощника капитана. А мы с Мантией уже стали самыми настоящими мотористами и нам разрешено устранять мелкие поломки в двигателях, но они почему-то не ломаются.
  Аглая увидав меня покраснела одновременно с Сантой. - Сколько вы уже болтаетесь в покое?- поинтересовался я
  .- Через девять минут очередной скачок. Командор, а можно мне с вами? Я согласен простым матросом или даже юнгой. Это же ад какой-то. Принцессы облазили уже весь корабль, лезут во все отсеки и ко всем приборам,- 'а это для чего, а как это работает, а почему оно гудит и вертится?' - у меня терпение уже на пределе.
  - А вот и не ко всем,- перебила его Алиса. - Дед, он не разрешает нам изучать оружие, а вдруг когда он будет спать, на нас кто-нибудь нападет? А он даже в башни нас не пускает. Правда Мантия меня туда уже переносила, но мы ничего не трогали, хотя там так много всего интересного, конечно не так как в этой рубке.
  - Девочки, ведите себя так, что бы по моему возвращению Санта не жаловался на вас. Рад, что у вас все в порядке. Не скучайте. А тебе Санта надо будет их все-таки обучить пользоваться лучеметами, только простыми. В жизни им это может пригодиться. Я исчез так же внезапно, как и появился, избегая кучи вопросов и просьб....
  Уже из своего тронного зала я вновь прыгнул, но на этот раз в темный мир к Мантик. Портал перенес меня в помещение, где находился источник силы этого мира - небольшой ярко светящийся шар матово-белого света. По лестнице я спустился вниз, к постаменту и с первым моим шагом из пола сразу же появились стражи, но увидев, кто пришел, так же сразу же исчезли. Я протянул руку к постаменту и тут же шар прыгнул мне в раскрытую ладонь. Я погладил его гладкую поверхность, как обычно гладил лобастые головы мантикор. Мне иногда казалось, что шар тоже обладает своим разумом, но только скрывает это. Следуя моему желанию он вновь вернулся на постамент, а я на ментальном уровне связался с Красавицей.
  - Я с тайным визитом, получила мой 'подарок'? - Да ваше величество, и мы вам очень признательны за это. Стало известно очень много интересного.
  - Предателя нашли? - Да, но решили его пока не трогать, в надежде на то, что дракониды попытаются вновь наладить с ним связь и нам удастся отследить, откуда они появляются и как преодолевают нашу защиту.
   - А у этого не смогли узнать откуда он взялся? - Частично, у него была установлена блокада, которую полностью нам взломать не удалось. Ваше величество, не соблаговолите прибыть в мою пещеру? Я хочу вас кое с кем познакомить и заодно показать то, что нам удалось выудить из памяти человека-змеи. - Иду.
  Я уже неоднократно бывал у Красавицы, так что переместиться в её пещеру для меня не составляло особого труда. Золотистый дракон при моем появлении встал на лапы и склонил голову, что должно было изображать низкий поклон и величайшее уважение, почтение и ещё что-то там, в зависимости от наклона шеи и положения головы.
  - Простите, что встречаю вас не в человеческом обличии, но перевоплощения мне даются с трудом. Нам стало известно о покушении на вас, ваше величество и мы рады, что вам удалось избежать хитроумной ловушки.
   - Никто не должен знать из посторонних, что я уцелел. Я даже был вынужден изолировать внучек, что бы они ненароком раньше времени не проболтались, что я выжил. Блокада между нашими мирами надежная?
   - Мы считали что надежная, пока не узнали, что посланник темных сил преодолел всю нашу защиту, используя персональный портал одного из ваших подданных. Некто сэр Рамин имеет некий артефакт в виде голубой полусферы, который позволяет ему по запросу открывать свой персональный портал для проникновения драконида в наш мир. Мы сейчас работаем над этим и наши ученые драконы близки к разгадке этой тайны. А сейчас я хотела бы ваше величество показать вам через зрительный кристалл, что нам удалось извлечь из памяти драконида, прежде чем он сжег свой мозг. К сожалению, нам и в голову не могло прийти, что те, кто послал его сюда, в его мозгу спрячут самоликвидатор, который среагирует на некие вопросы и уничтожит драконида как личность.
  Она протянула мне плоскую полупрозрачную призму горного хрусталя, в которую я внимательно всмотрелся. Я присутствовал при создании драконидов, который был поставлен на поток. Кошмарные картины сменяли одна другую. Вот эти твари насилуют человекообразных существ, среди них попадаются и женщины-люди. Как я понял, отложив или родив три яйца, эти несчастные поступают на корм этим рептилиям. Кроме того самки драконидов откладывают за раз от пяти до десяти яиц одновременно, благо в основном из яиц появляются только крылатые самцы. Я также видел, что процесс создания этих порождений мрака не возможен без участия черных колдунов и некого весьма упрощенного ритуала.
   Красавица пояснила мне, что это сокращённый ритуал, а полностью он проводится только в том случае, если возникает необходимость восполнить драконидов - руководителей, наиболее злобных, агрессивных и подлых существ. А картины продолжали сменять одна другую: вот кадры захвата драконидами какого то города, резня, море крови и горы трупов....
   Просмотр прервал голос Красавицы: - Дело у них поставлено на поток и черные маги готовятся к чему-то очень важному. По моему мнению, они готовят вторжение в один из обитаемых миров. Может быть они хотят проверить свои силы перед масштабным вторжением, а может быть готовят точечную операцию по захвату некоего артефакта, в котором они весьма нуждаются,- при этом она очень внимательно посмотрела на меня.
   - Все может быть,- согласился я с ней,- однако для точечной операции слишком уж большие силы подготовлены. Боюсь, что сначала начнется операция прикрытия или отвлечения, а уж потом они попытаются захватить или выкрасть этот некий артефакт. Учитывая, что моя центральная база в техномирах уничтожена вместе с планетой, а вместе с ней уничтожен и один экземпляр Некрономикон, ценность и притягательность второго экземпляра возрастает неимоверно.
  - Ваше величество, вы никогда не говорили, что у вас в наличии было два экземпляра книги зла. Я посмотрел на предводительницу драконов: - Я много чего не говорю Красавица. Только вот, уничтожив одну книгу, они запустили процесс её воссоздания, и теперь неизвестно где она проявится и в чьих руках окажется. Ты же ведь знаешь, что количество этой книги в обитаемых мирах всегда остается неизменным. Правда те, кто уничтожил мою планету, видимо не знали, что она там храниться, или не могли предположить, что она в шаговой доступности и практически не охраняется. Даже мои хранители знали, что за вратами ничего нет и что это ловушка. Однако Некрономикон хранилась именно там на постаменте под стеклянным колпаком. Второй экземпляр, как ты знаешь, храниться в моем дворце в специальном помещении, куда допуск разрешен только мне. Даже мои дети не могут туда проникнуть.
  - Может быть все-таки стоит разместить во дворце несколько ваших друзей драконов?
  - И тем самым привлечь ещё больше внимания? Хотя в вашем предложении есть некий резон,- произнес я размышляя, - Это, несомненно, привлечет внимание и возникнет сразу две мысли: - это ловушка, рассчитанная на простаков, или действительно тщательно охраняемое место хранения темной книги. И в том и другом случае черным колдунам придется действовать и тогда нам может быть удастся определить их местонахождение, а при удачном раскладе и уничтожить их змеиное гнездо. Обещаю, я как следует подумаю над вашим предложением и о своем решении сообщу. Что ещё удалось узнать у драконида?
  - Немного. Кроме того, что и в наших рядах есть предатель, предатель есть и в ближнем окружении вашей дочери Анны, ну а о Рамине вы знаете. Сейчас мы занялись проверкой ближайшего окружения королевы, но этот процесс весьма длителен и нетороплив. И ещё ваше величество, вы не полностью отдаете себе отчет, насколько вы важны для всех наших миров. Ваши рискованные мероприятия, участия в схватках и операциях, заставляют нас, ваших друзей и подданных, переживать за вашу жизнь. И хотя мы знаем, что вас оберегают силы и могущество всех четырех королевств, нам было бы спокойнее, если б у вас появился личный телохранитель, который ни на секунду не оставит вас одного до тех пор, пока вы не покинете по своим королевским делам пределы наших миров.
   Наш совет мудрейших считает, что, как это ни странно, наибольшей опасности вы подвергаетесь именно здесь, у себя дома. На совете было решено приставить к вам зримо или незримо охрану. Я прошу принять это решение должным образом. Позвольте вам представить мою дочь - именно ей поручено заботиться о вашей безопасности в наших мирах. Ванесса, выйди к нам!
  Из бокового прохода показалась девушка, одетая как обычный житель верхних миров. С боку на ней висел клинок, за спиной разместился лук и стрелы с серебряными наконечниками, всем своим внешним видом она мне кого-то напомнила до боли знакомого. - Фрея, - неожиданно для самого себя выдохнул я.
  - Да, это мое второе имя, но его вам не называли, как вы узнали?
  Я решил промолчать и внимательно стал рассматривать девушку. Хотя образ Фреи давно поблек в моей памяти и остался каким-то расплывчатым пятном, на уровне восприятия, это, несомненно, была она. Стройная, немного худощавая, светло-русые волнистые волосы, скулы немного выпирают, да и глаза чуть, чуть раскосые, но удивительно ярко синего цвета. А вот цвета глаз разведчицы я не помнил. Странная одежда,- платье с разрезами до бёдер, полусапожки со шпорами, достаточно широкий пояс подчеркивал тонкую талию и, как это ни странно, высокую грудь.
  - Красавица, и ты думаешь, что это чудо будет уместно возле меня? Да на неё будут все мужчины пялиться...
   - Милорд, все предусмотрено. Согласно легенде, Ванесса ваша фаворитка, избалованная и достаточно ревнивая, которая ни на минуту не оставляет вас одного, где бы вы не находились. Вы нашли её во время путешествия по одному из внешних миров. Она без памяти влюблена в вас и понятия не имеет, кто вы и где она сейчас находится. Сделать ей это будет нетрудно, она воспитывалась на книгах с описанием ваших подвигов, за пределы нашего мира никогда не выходила, к тому же она очень быстро трансформирует. Совет мудрецов посчитал её достойной быть возле вас и способной обеспечить вашу безопасность. Если же вы откажетесь, то она все равно незримо будет вести наблюдение и находиться рядом. Решение совета обязательно для всех драконов.
  Далее разговор проходил на ментальном уровне: - К тому же у меня есть личная причина приставить к вам свою дочь. Я очень надеюсь, что она вам понравится, и у вас будут совместный ребенок и тогда я смогу без всяких проблем передать ей свою власть среди драконов и никто не посмеет оспорить это мое решение. Ведь за спиной моей дочери будет стоять сам Вольный охотник.
  - А что, Ванесса не обладает способностью к ментальному общению? - В человеческом облике нет. И о моих намерениях и планах она тоже ничего не знает и даже не догадывается.
  - А это не подло, подсовывать свою дочь ко мне в постель? - Это диктуется целесообразностью, к тому же, милорд, вам не надо жениться на ней, а рожденная из пламени принесет вам счастье, которое вы давно уже заслужили. (Более подробно вопросы рождения драконесс из пламени дракона описано в продолжении 'Белого тумана' - 'Гарольд' и 'Зигфрид', поэтому на этом останавливаться не будем).
  - Так что вы решили? - спросила она уже нормальным голосом. Я ещё раз посмотрел на Ванессу: - Пока не знаю, моя жизнь полна опасностей и я по своей натуре одиночка. Мне надо убедиться, что девушка соответствует той оценке, что вы дали ей. Я не хочу постоянно оглядываться назад из-за беспокойства, что кого-то ещё надо будет защищать и оберегать. После того, как я воспользуюсь вашим гостеприимством и немного отдохну, состоится поединок, по результатам которого я и приму решение. Для себя я однозначно уже решил, что эта длинноногая красавица мне не нужна и на дух. Опыт подсказывает, что чем красивее женщина, тем она более капризная, имеет явно завышенную самооценку и считает себя центром вселенной, вокруг которого все должны крутиться. А чем красивее женщина, - тем она глупее и как сказал классик: - 'Чем меньше женщину мы любим, тем больше времени на сон'....
  Из отведенных мне покоев для отдыха я отправился спать на Малышку, сразу в свою каюту, где прекрасно отдохнул и выспался. Все таки прекрасно иметь возможность скакать из мира в мир с разным течением времени. Утром по корабельному времени я вернулся в пещеру Красавицы, где меня уже ждал плотный завтрак. Сразу же после него я провел небольшую разминку, что бы разогреть мышцы и размять сухожилия и только после этого вышел в общий зал. На мне были проверенные временем мои кожаные, правда немного переделанные, доспехи, одетые поверх защитного спец комбинезона десантника моего отряда. Велигож на левом боку, серебро на правом.
  Увидев меня, Ванесса легко встала с кресла и вышла на середину. На ней были легкие доспехи, а клинок уже был в руке. Мы встали в позицию. Я сразу отметил, что она действовала несколько небрежно,- носок левой ноги развернут не полностью, что не позволяло в некоторых случаях удержать равновесие, кисть руки была через-чур напряжена, что обязательно скажется в ходе длительной схватки. Смотрела она на меня широко раскрытыми глазами, но их воздействие разбивалось о мою защиту, более того, я достаточно сильно щелкнул её по носу, давая понять, что со мной такие фокусы не проходят, и что ей самой тоже не помешает ментальная защита во время нашего поединка. Она смешно сморщилась и сделала шаг назад, срочно закрывая свой мозг от моего воздействия.
   Я обратился к Красавице: - У неё очень слабая ментальная защита, ты что не учила её защищаться? - и я ударил как кнутом энергетическим импульсом. Ванесса выпустила клинок из руки и опустилась на колени. Я дождался, когда она придет в себя и знаком предложил поднять меч и продолжить поединок.
  Она набросилась на меня как разъяренная кошка. ( Вот интересные животные, у них настроение меняется мгновенно - от ласкового мурлыкания до грозного шипения). Я легко отражал эти наскоки и наносил легкие удары по её доспехам, не позволяя даже дотронуться до меня. Выдержки и хладнокровия Ванессе явно не хватало, было видно, что она злиться и теряет контроль над собой. В конце концов мне это надоело и одним резким ударом я выбил из её рук меч.
  - Она никуда не годится, кто учил её такому безобразному владению оружием? - Её никто не учил, она самоучка. Подготовка Ванессы велась в строжайшей тайне даже от моего ближайшего окружения. О ней знают только члены совета мудрецов, а они связаны нерушимой клятвой.
  - Признайся Красавица, что есть ещё какие-то весьма веские причины, по которым ты навязываешь мне свою дочь помимо тех, о которых мы уже говорили?
  - Ванесса, иди переоденься и приведи себя в порядок. Я очень довольна твоей подготовкой, ты продержалась против Вольного охотника дольше, чем все остальные поединщики до тебя.
   Девушка послушно ушла, а предводительница драконов продолжила: - Вы правы ваше величество, есть ещё одна очень важная причина, которая перевешивает все остальные. Мне не очень удобно о ней говорить,- она на несколько секунд замолчала, а потом решившись, проговорила,- Мы вырождаемся, я имею в виду племя драконов. За многие тысячелетия мы все стали родственниками друг другу, а какими могут быть дети близких родственников, вы знаете. Моя дочь будет первой, кто попытается жить с человеком в человеческом обличии. Если у вас появится ребенок, то это откроет дорогу к нашему возрождению и тогда браки между женщинами драконами и мужчинами из ваших миров помогут нам влить свежую кровь в нашу древнюю. Как вы сами понимаете, ваша охрана - всего лишь на всего прикрытие наших истинных целей.
   - Надо было сразу об этом сказать, а не устраивать тут этот цирк. Мы многим обязаны вам Красавица, и я приму твою дочь, но ничего не обещаю. А почему ваш совет мудрецов не обратил внимание на моего сына?
  - Сожалею ваше высочество, но драконессы могут принести потомство только от того, кого любят. Моя дочь влюблена в вас. К тому же ваш сын ещё не был женат и мы не знаем его вкусов и пристрастий, хотя и для него воспитывается и готовится пар
  а. - Поторопись с этим. При дворе Реджина я хочу появиться с Ванессой и её младшей сестрой. У меня тоже есть на сей счет свои планы.
  Появилась Ванесса, одетая точно так же как и при нашем знакомстве и я сразу же обратился к ней: - Леди Ванесса, вам придётся многому обучиться, что бы получить право прикрывать мне спину. Учить я буду вас сам, или человек, который учил меня владеть оружием. Так как я связан некоторыми условностями и предрассудками, вам даруется титул маркизы де Тод. Отныне вы Ванесса де Тод. О том, что я вас нашел в темном мире скрывать не надо, и вообще, чем меньше будет придуманного, тем вам будет легче. Единственное, - вам запрещается говорить о ваших родителях. Всем любопытным так и говорите,- Горный король запретил мне касаться темы моих родителей, а о всех назойливых докладывать ему.
  Красавица, сколько вам ещё надо времени для подготовки? - Ванесса хоть сейчас готова отправиться в верхние миры, она к этому готова, а вот Лике понадобиться ещё не менее полугода.
  - Лика потом присоединиться ко мне? Это так здорово.
  Словно не слыша её возгласа, я продолжил: - Хорошо, через пятнадцать минут мы покинем ваш мир, а через полгода я приду и заберу леди Лику, графиню фон Макс. Леди Ванесса, вам необходимо взять с собой вещи, которые могут вам понадобиться на первых порах. Вам придется постепенно привыкать обходиться без магии, или использовать её не явно. Идите готовьтесь.
  - Ваше величества, обещайте мне, что вы хоть изредка будете сообщать мне, как обстоят дела у моей дочери, она ещё такой ребенок...
  
  6.
  
  Перенеслись мы в мой дворец, который встретил нас уже привычной тишиной и покоем.
  - Пока мы вдвоем, вы можете использовать бытовую магию миледи. Это касается вопросов обеспечения нас уютом и пищей. Человек я неприхотливый, так что особых трудностей не предвижу. Должен вас предупредить, дворец наполнен большим количеством смертельных ловушек для непрошенных гостей, так что я настоятельно вам рекомендую научиться обходиться теми десятком помещений, что расположены возле малого тронного зала. Следуйте за мной, я вам их все покажу.
  - Это ваши покои, в них есть все необходимое для вашего комфортного проживания: - гардеробная, - комната для умывания и ванная, туалетная комната, гостиная и ваша спальня.
  - А разве мы не вместе будем...., - я прервал её ,- Пока нет. Я должен убедиться, что вы действительно тот человек, который в состоянии прикрыть мне спину при необходимости, а самое главное,- я одиночка и мне понадобится некоторое время, что бы привыкнуть к тому, что рядом со мной кто то есть. Так что без всяких обид и недомолвок. Идемте, я вам покажу большую часть дворца, рядом со мной вам ничего не угрожает....
  По окончанию небольшой экскурсии я вручил леди Ванессе индивидуальный коммуникатор и объяснил, как им пользоваться, после чего предоставил ей некоторое время для обустройства и изучения нового места её жизни, а потом провел с ней первое занятие. Как я и предполагал, многое было упущено, а ещё больше необходимо было переучивать, но я не подал виду и похвалил девушку за те навыки и знания, что она приобрела, самостоятельно изучая искусство ближнего боя.
  - Миледи, у нас очень мало времени, поэтому занятия будут весьма интенсивными. Через несколько дней с вами занятия продолжит мой учитель магистр Петр, а мне, к сожалению, придется оставить вас на некоторое время,- дела, знаете ли.
  Каждую ночь я возвращался на Малышку Сью, где Санта стойко переносил мучения общения с тремя принцессами. Самым неожиданным для меня было то, что даже младшие не торопились возвращаться домой, и им очень нравилось на корабле. Первой учуяла присутствие возле меня другого человека естественно Мантия.
  - Дед, у тебя что, появилась женщина? От тебя пахнет духами. Ничего так запах, я тоже такие хочу.
  После этого выяснилось, что на нашем корабле напрочь отсутствует какая-либо косметика, а это весьма отрицательно сказывается на внешнем виде моих внучек. Был даже составлен большой список того, что им необходимо "для полноты счастья", самым интересным было то, что и Мантия потребовала для себя косметику что бы отбеливать зубы и подкрашивать глаза...
  Естественно, о том, что от меня пахнет женскими духами, вскоре знали уже все и начались приставания и расспросы: - А она красивая? - А кто она такая? - А ты нам её покажешь? - А где ты её нашел? В конечном итоге я был обвинен в бесчеловечном отношении к своим кровиночкам, равнодушии и бессердечности, а также скрытности и отсутствии любви к внучкам. В конце концов, под могучим напором всех трех принцесс и молчаливой поддержке Санты, я был вынужден сдаться. - Хорошо, я вас познакомлю, но обещайте мне, что будете хорошо себя вести, как и подобает представителям нашего королевского дома.
  У меня заработал коммуникатор и я услышал голос Ванессы: - Ваше величество, на экране возникла зеленая точка и она направляется в сторону тронного зала, обходя все ловушки. - Сиди в своих покоях и никуда не выходи, я сейчас буду.
  В тронном зале по-прежнему было тихо и спокойно. Однако чувство тревоги меня не покидало с того самого момента, как я сел на трон и накинул на себя личину невидимости. Зеленая метка означала, что идет кто то из своих, тех, кому я доверяю, но идентифицировать его мои приборы почему то не могли. Вскоре в зал чуть ли не бегом ворвался ... один из сыновей Рамина, из тех, что были с отцом на моей базе. Он быстро огляделся, достал из за пазухи свиток, положил его у подножья трона и так же быстро выбежал. Коммуникатор показал, что зеленая точка быстро возвращается к одному из проходов во дворец, а вскоре она исчезла. Я тут же изменил настройки всех ловушек по этому маршруту, и добавил несколько новых. Проникновение одного из предателей в зачарованный дворец мне совсем не понравилось. В свитке не чувствовалось ничего серьезного, - так, небольшая магия, которая уничтожит написанное, если он попадет в чужие руки.
  - Ванесса, я жду тебя в малом зале у светлого круга. Когда девушка появилась, я показал ей рукой на пергамент и попросил определить степень его опасности.
  - Только не трогай его, попробуй разобраться с колдовством и чарами, что на него наложены. К моему удивлению она очень быстро справилась с заданием, и вскоре свиток поднялся в воздух и сам развернулся, так что я смог без всяких усилий прочитать его, не трогая руками.
  " Мой отец предатель и связался с драконидами. Они неоднократно бывали в нашем замке и сейчас готовиться нападение на магистра. Отец и верные ему люди прибудут на днях в гости к магистру, где во время пира и попытаются его убить, как это будет сделано, мне не известно, т.к. отец мне полностью не доверяет, считая, что я был любимчиком леди Галы. В ваш дворец я проник с помощью коммуникатора сэра Петра, который в курсе всего происходящего, но в связи с тем, что основные силы школы Ньюкасл в настоящий момент сосредоточены у дворца вашего сына, достойное сопротивление нападению мы оказать не сможем, а рисковать жизнями слабо обученных учеников, магистр не желает...."
  - Ванесса, сможешь определить, кто писал это? Вернее так, вот образ того, кто принес этот свиток. Это написано им или нет?
   Где то только минут через пять молодая леди сообщила, что писал другой человек, и судя по всему это был сам сэр Рамин. И она воссоздала образы тех, кто был причастен к написанию этого свитка. Вот в этом и была сила магии драконов, что они могли видеть через любые вещи тех, кто к ним прикасался, или находился рядом в шаговой доступности, жаль только что голоса они не слышали. Я видел, как Рамин закончил писать на пергаменте, при этом он находился в тонких кожаных перчатках и голыми руками свитка не касался, потом он достал коммуникатор магистра и вручил одному из сыновей, попутно объясняя, как им пользоваться, это было видно по жестам. Стало ясно, что меня проверяют и готовят западню на тот случай, если я остался жив. Ведь если я появлюсь в замке магистра, меня увидят, а у Рамина там наверняка есть свои шпионы. И все же, как коммуникатор Петра попал в чужие руки? И тут я вспомнил, - у Петра была повреждена левая рука и там, со слов внучек, не хватало несколько пальцев. Додумать остальное было не сложно, то-то он не выходит на связь.
  - Вы нахмурились сэр Эндрю, какие-нибудь неприятности?
  - Неприятности? Нет, просто меня в очередной раз пытаются убить, причем попытка уж очень корявая. Пергамент пропитан каким то ядом, который проникает в организм через кожу рук. Меня больше волнует другой вопрос,- а как наши враги узнают, дошло их послание до адресата или нет, или это послание в один конец, так сказать на всякий случай? Хотя нет,- я продолжал размышлять вслух,- вряд ли они пожертвовали путеводителем через мои ловушки только ради того, что бы доставить это послание. Тут что то другое и оно пока ускользает от меня.
  - А может быть они попутно сканировали весь путь?
  - А что им это даст, ведь ловушки не сработали? К тому же они настроены в случайном порядке и после каждого прохода программа меняет порядок их применения, убирая часть старых и добавляя новые из неиспользованного резерва. Нет, проникновение им нужно было для чего то другого. Давай ка ещё раз внимательно отследим весь путь сынка Рамина....
  Только на третьем или четвертом просмотре я заметил небольшую заминку в беге письмоносца и свиткодоставщика.
   - Смотри Ванесса, он на этом отрезке как будто споткнулся и даже взмахнул руками, словно удерживал равновесие, но участок тоннеля прямой, без изъянов. Придется мне наведаться туда и на месте посмотреть, что и как там.
  - Я с тобой, вдруг тебе там будет угрожать какая опасность....
  Женская логика рациональному объяснению, зачастую, не поддается, охранительница ты моя, а вот к чувствительности драконов я относился со всей серьезностью. - Хорошо, только держишься на шаг сзади меня и вперед не выходишь ни при каких обстоятельствах, это приказ.
  Осмотр маршрута я начал прямо от тронного зала, обращая внимание на все необычное, что попадалось на моем пути. Первую находку я обнаружил метрах в двадцати от входных ворот,- неприметный серый камешек упавший с потолка или отколовшийся от стены тоннеля. Он лежал ни чем не привлекая внимания и даже не светился внутренним светом, это то его и выдало. Всякая сущность или структура имеет внутреннее строение, решетку, испускающую энергию, которую можно заметить сведущему человеку или магу.
  - Ванесса, знаешь что это такое? - Камень Ахримана,- выдохнула она удивленно.
   - Да, воплощение сущности Ажи, мощный магический артефакт, поглощающий всю магию и разрушающий защитные заклятия, а заодно, и обезвреживающий все ловушки. (Ажи - в зороастрийской мифологии чудовища, драконы, порождения злого божества Ахримана, иногда его перевоплощения. В религии Зороастра и священных текстах Авесты злой бог Ахриман и ажи погубили первых животных и первобытных людей.)
  - Но как камень Ахримана оказался в руках твоего подданного, тем более в наших закрытых мирах? Мой ответ был лаконичен: - Дракониды, это их работа. Сумеешь его нейтрализовать?
  - Я попробую,- в её голосе звучала неуверенность. - Ладно, смотри и учись. Ничего сложного в этом нет.
  На драконьем языке я произнес заклятие "превращения", превратив сначала сущность ажи в обычный амулет, а потом и разрядив его. Во время всех моих манипуляций и превращений в воздухе под потолком сверкали небольшие искорки молний и запахло озоном....
  Следующий камень Ахримана я позволил найти и обезвредить молодой леди. С небольшими подсказками, она справилась вполне удовлетворительно.
  - Вы все делали правильно, и на открытой местности или в большом зале мои подсказки не пригодились бы, но здесь, в замкнутом пространстве тоннеля разряжать амулет лучше постепенно, вызывая микромолнии и грозовые разряды.
   Так мы дошли почти до самого входа в зачарованный замок. Я поднял руку вверх и сжал её в кулак, - типичный жест космодесантника призывающий к тишине и вниманию. У входа я слышал голоса, которые нормальному человеку услышать сквозь толщу камня просто невозможно. Говорил магистр, или кто-то голосом Петра.
  - Да пойми ты, я должен туда пойти. Девочки ушли туда уже три дня назад и от них нет ни каких весточек. Добрались они до дома или нет, я не знаю и поэтому беспокоюсь о них. Я только дойду знакомыми проходами до охотничьего домика - перехода в верхний мир и посмотрю, был ли там кто-нибудь.
  - Но у тебя даже нет коммуникатора, как же ты пойдешь по всем этим переходам и лабиринтам подземных ходов? - Милая, ты забыла, что все эти переходы и лабиринты строились при моем непосредственном участии, а провалами в памяти я пока не страдаю.
  - И все равно, ты ещё недостаточно окреп после реинкарнационной камеры, я настаиваю, и должна пойти с тобой... Скрипнул камень, открывающий проход во внутрь....
  - Никогда не доверяй первым впечатлениям и очевидным вещам,- поучал я Ванессу, вытирая меч о камзол одного из сынков Рамина. Наведенная на них магия постепенно исчезала и они предстали перед нами в своем истинном обличии.
  - Эндрю, как вы определили, что они не те, за кого себя выдают? Я ничего не почувствовала и ничего не заметила.
   - Милая Ванесса,- девушка покраснела от такого обращения, - учитесь быстро смотреть и на вещи и на людей с разных точек зрения. Я считаю Петра и Лидию своими близкими родственниками и прекрасно знаю их внутренний свет и все его оттенки. Как только эти двое вошли в тоннель и за ними закрылся вход, я сразу же понял, что они идут под личиной моих близких. Ни Петр, ни Лидия не ходят так тяжело,- у них легкая скользящая походка, а эти топали как солдаты привыкшие постоянно носить доспехи. Ну а когда я уж увидел их, то всякие сомнения сразу же растаяли. Слишком много тьмы было внутри них. Давай отойдем в сторону, сейчас на трупы упадет сверху плита и раздавит их в лепешку, убрав следы моего меча. Те кто придет проверить, что с ними стало, увидят только мясное крошево, которого впрочем хватит для того, что бы братьев попытаться или клонировать или восстановить через саркофаг. Хотя в последнем я и не очень уверен.
  Возвращались мы в тронный зал внимательно, повторно, все осматривая. Только там я сказал Ванессе о том, что хочу познакомить её с некоторыми своими родственниками.
  - Леди, в самое ближайшее время, как только вы будете готовы, я представлю вас некоторым своим близким родственникам. Сразу же предупреждаю, что бы вы были готовы к тому, что вас осмотрят и обсудят всесторонне и с пристрастием, я бы даже сказал,- с ревностью. Постарайтесь соответствовать высокому положению моей спутницы.
   - Вы официально представите меня своим детям? - Хуже, с детьми проблем бы не возникло. Я вас представлю своим внучкам, а значит необъективное восприятие вам обеспечено, так как они вряд ли согласятся делить мое внимание с кем бы то не было. Вам надо определиться с образом, в котором вы перед ними предстанете: - то ли вы дева - воительница, то ли вы дама высшего света.
   - А что посоветуете вы, милорд? - Я бы посоветовал деву-воительницу. Платье с разрезами на бедрах, минимум украшений и всяких побрякушек, меч и кинжал на поясе, на голове обруч, предохраняющий глаза от попадания волос. И не забудьте прихватить три флакона ваших духов в подарок, моим внучкам они очень понравились. В моей сокровищнице выберете серьги для Аглаи, она уже девушка на выданье и что-нибудь для семилетней Алисы, а для Мантии красивую ленточку с кулоном, которую можно будет повесить на шею.
  Ванесса обиделась: - Я не бедная родственница и у меня есть, что подарить вашим внучкам, а наша сокровищница вряд ли уступает вашей, а может быть даже и превосходит.
  Спорить я не стал: - Как только будете готовы, дайте мне знать. Затягивать процесс знакомства я не намерен.
  Как я и предполагал, через несколько часов в тоннель вновь проникли посторонние, они соскребли с каменных плит то, что осталось от сыновей Рамина и поспешно удалились, не предпринимая попыток проникнуть дальше. Оставалось только ждать реакции предателя и его попытки использовать аппаратуру для клонирования и реинкорнации.
  Ждать пришлось недолго. Обзорные камеры зафиксировали мощный выброс энергии в районе замка сэра Рамина, а при ближайшем рассмотрении я установил, что башня и частично замок основательно разрушены. Если сам Рамин погиб, а я очень надеялся на это, то драконидам надо будет устанавливать связь со своими агентами, а значит проявлять активность, о чем я и предупредил Красавицу, когда связывался с ней и рассказывал о ходе обучения её дочери.
  В этот же день состоялось ещё одно проникновение в зачарованный замок, но уже через общедоступный вход в лабиринт, который использовали любители приключений и искатели сокровищ и который не был связан с внутренними покоями дворца, что обеспечивало любопытным сохранение жизни и успешное возвращение к выходу по окончанию провианта и сил для исследований.
  - Вот и настало время нам перенестись на Малышку Сью. Это за пределами наших закрытых миров. Там ваша магия будет практически бесполезна. Ничему не удивляйтесь, я потом все объясню,- с этими словами я взял Ванессу за руку, и мы оказались в рубке управления. Она была пуста и молодая леди получила возможность спокойно осмотреться и обвыкнуть в новой для себя обстановке. Мигали лампочки на пультах, привычно вели свою музыку двигатели и серверы. На обзорных экранах сверкали тысячи звезд, внося нечто таинственное и непознаваемое в окружающую обстановку.
  - Я даже не могла себе представить, как это красиво,- тихо проговорила Ванесса. - Когда мать учила меня перемещаться в пространстве, ничего подобного не увидишь. Мы сейчас в меж временном и мировом пространстве?
  - Можно сказать и так. Мы в открытом космосе, за пределами известных миров.
   Однако тишиной и уединением нам насладиться не дали. Раздался визг и радостный крик и неразлучная парочка повисла у меня на плечах, ни мало не обращая внимания на посторонних. После крепких объятий и поцелуев, получения подарков, появилась Аглая в сопровождении Санты.
  - Девочки, позвольте вам представить леди Ванессу, маркизу де Тод из нижнего мира.
  Мантия тут же вклинилась в разговор: - Дед, она же драконесса. Не боишься её рассердить? Её магия хоть и слабее чем твоя, но не намного.
  Ванесса слегка поклонилась, отдавая дань тому, что перед ней все таки принцессы, а девчонки стали её внимательно рассматривать и оценивать.
  Тут уж не выдержала Алиса: - А ничего, симпатичная, и платье красивое. Дед, я себе тоже хочу такое. А для чего такие разрезы по бокам? А меч настоящий или парадный? А что за камень на ободке? А он меняет цвет под цвет глаз, а то у меня иногда из голубых они становятся зелеными?
  - Леди Ванесса, позвольте вам представить моих внучек: - Принцесса Аглая и принцесса Алиса, дочери её величества королевы Анны, владычицы верхнего мира. - Принцесса Мантия дочь её величества королевы Манти, владычицы обоих темных миров.
  Теперь Ванесса присела в глубоком реверансе, показывая, что ей знаком и дворцовый этикет. И вновь вмешалась Алиса: - Дед, тебе Санта что то хочет сказать наедине, - и увидев несколько удивленный и даже ошарашенный взгляд моего помощника, утверждающе добавила,- Хочет, хочет.
  - Миледи, - обратился я к молодой девушке, позвольте вам представить моего третьего и единственного помощника - Санта с планеты Вегас. Он помогает мне управляться этим кораблем.
  - Маркиза,- подала рыкающий голос Мантия, - учтите, на Санту положила глаз и запала Аглая. Хотя впрочем я вижу, что кроме деда вам никто не нужен. Дед, ты с Сантой собирался на кухню, идите, идите, дайте нам побыть в своей компании и кое о чем расспросить молодую леди.
  - Ну рассказывай, как ты тут обходишься в компании этих бесцеремонных монстров?
  - Ну что вы командор, какие они монстры? К тому же младшие во всем слушаются её высочество леди Аглаю...
  Я перебил его: - Она наверное пообещала отправить их домой за очередную каверзу? - Что то вроде того. А в целом все в порядке. Пару раз на нас выходили какие то корабли, но мы быстро совершали прыжки в гиперпространство.
  - Как проходит обучение? - Принцесса Аглая весьма довольна моими успехами, хотя и признала, что выше уровня чистильщика мне пока не подняться, а заодно и просветила кто такие чистильщики и универсалы. А что леди Ванесса действительно самый настоящий дракон женского пола?
   Я усмехнулся,- Самый настоящий, и человеческий облик - их самый любимый образ. Только учти Санта, что и Аглая не совсем человек в твоем понятии, так что лучше её тоже не злить.
  - Да что вы командор, я лишний раз взглянуть на неё боюсь. Она такой строгий учитель и требовательный...
  В голове у меня раздался голос Мантии: - Ага, строгий и требовательный, а сами уже на кухне целовались тайком....
  Я услышал громкий щелчок, а потом недовольный голос мантикоры: - Дед, а Аглая меня щелкнула по лбуууу, бооольнооо. - А ты не болтай лишнего, бери пример с Алисы.
   - Да я б тоже об этом рассказала, но Мантия меня опередила,... конечно, она же старшая. Дед, а почему вы ещё не спите вместе и когда у вас появится ребеночек? Мне надоело быть в нашей семье младшей.
  - Так если он родится, то по положению будет выше тебя,- вмешалась Аглая. - А меня положение не волнует,- отрезала Алиса,- дедуля ( дед,- это я, собственной персоной, а дедуля - магистр Петр) говорил, что дедовщину в нашей семье ещё никто не отменял и не отменит, так что я буду старшей и буду им помыкать, как сейчас некоторые принцессы помыкают своими младшими сестрами. Правда Мантия? - Правда, правда....
  Мы вернулись в рубку. Там, перед невесть откуда взявшемся зеркалом, крутились мои младшие внучки, примеряя подарки, а Ванесса и Аглая стояли чуть в стороне и о чем то тихо беседовали.
  - Все, допрос с пристрастием окончился? -поинтересовался я, - знакомство состоялось? Аглая подошла ко мне: - Она в тебя влюблена и готова жизнь положить за тебя. Что такое верность дракона ты верно знаешь. Береги её дед, она может видеть далекое будущее и оно связано с тобой, - Аглая говорила очень серьезно,- а сейчас вам надо возвращаться, Ванесса что то чувствует неладное в твоем дворце. Она говорит, что кто то пытается вломиться в него с использованием сильной магии.
  - Спасибо, следи за малышней и не давай Санту в обиду им....
  Сидя на своем законном месте в тронном зале я с нетерпением ждал незваного гостя. Ванесса стояла слева от меня, опираясь на спинку трона. Наконец в центре зала сформировалась некая полупрозрачная сфера, внутри которой я увидел силуэт человека. Через некоторое время сфера стала совсем прозрачной и я увидел леди Галу, которая кому то грозила кулаком и с кем то ругалась. Сфера с грохотом лопнула и леди оказалась на полу, продолжая кому то выговаривать: - Вы неграмотные коновалы, вам бы лошадей лечить а не людей, да и лошадей жалко, заморите своими микстурами. Ишь моду взяли, правда им глаза колет, домой они меня вернуть хотят, а меня спросили? Может быть я сначала хочу порядок у вас тут навести....
  - Леди Гала, рад вас видеть в добром здравии и в полном порядке, если конечно это вы, а не какое-нибудь порождение тьмы и изощренный продукт колдовства черных магов. Ванесса, а ну ка дыхни на неё... В тоже мгновение возле моего трона появился дракон и ревущее пламя устремилось к той, что изображала из себя леди Галу, а из источника силы в светлом круге ударил ослепительный столб белого света и своды дворца огласил рев боли и мук, который стал затихать и превращаться в хрип и стон.
  - Это ж сколько надо было накопить энергии, что бы вот так бесцеремонно вломиться в мой дворец. Ванесса, принявшая свой привычный облик молодой леди поинтересовалась: - Это что было?
  - Попытка проникновения в зачарованный замок потусторонних сил, что скопились за многие века под сводами дворца. Побочный эффект, так сказать принудительная чистка ауры этого места. Объяснять сложно, да и желания нет. Прими на веру,- нам ничего не угрожало, а вот замок возможно пришлось частично ремонтировать. А теперь как на духу докладывай, о чем тебя пытали на корабле и какие тайны ты им выдала, а какие продала и не продешевила ли?
  Ванесса покраснела: - Больше всего их интересовали вопросы, которые для детей такого возраста задавать ещё рано. - Ты имеешь в виду Алису и Мантию? - Именно их. Они были самыми настойчивыми и мне пришлось, что бы избежать их расспросов, быстренько вручить им приготовленные подарки, а Алисе ещё и пообещать точно такое же платье по её размеру.
  - Узнаю внучек. От них легче откупиться, чем ответить на все их вопросы. Готовься, сегодня ты окажешься в замке магистра Петра и поступишь к нему на обучение, а что бы тебе там не было скучно, в замке некоторое время побудут и твои новые подружки. Ведь вы подружились? Верно?
  - А мне ни как нельзя с тобой? - она придвинулась ко мне и прижалась к плечу.
   - Сожалею, но пока ни как нельзя. Мне не дают покою те два корабля, что случайно наткнулись на мою Малышку. Каждая случайность есть следствие какой то закономерности и нам с Сантой надо будет разобраться в чем тут дело. Не волнуйся, ты ещё не успеешь закончить полный курс обучения у магистра, как я уже вернусь. А сейчас иди собирайся, а мне надо подготовить дворец к нашему отбытию.
  Сверкнула моя корона, все мои пожелания были выполнены и я с чувством исполненного долга встал с трона. А тут и молодая леди подошла: - Моя комната изменилась.
   - Я знаю, в следующий раз тебе не понадобятся отдельные покои, а значит и надобность в твоей комнате пока отпала. Дай мне руку, нас ждут мои самые преданные друзья. Учти, всему, что они будут тебе рассказывать обо мне, верить нельзя. Магистр мастер придумывать разные истории...
  Мы оказались в моих покоях в замке Ньюкасла, а через некоторое время раздались вопли и радостные крики: - Дедуля, бабуля!... Я позвонил в звонок, дверь открылась и с заспанным лицом в комнату заглянул слуга: - А ну ка узнай, когда нас кормить будут, если ужин уже прошел, то пусть принесут еду и накроют стол для меня и моей леди.
  Дверь захлопнулась и тут же раздался истошный крик: - Вольный охотник, Горный король изволили прибыть со своей леди!
  Это звучало примерно как "Караул, грабят!" Раздались топот множество ног, крики и команды, а к нам в покои заглянула Аглая, в её глазах стоял незаданный вопрос.
  - Нам с Сантой надо кое с чем разобраться. Пригляди тут за Ванессой, а заодно обучи её всем тонкостям дворцового этикета. Все таки в нижнем мире свои особенности. Ладно, не дуйся, Санта будет на ужине, а потом мы вас покинем и проследи за девочками, что бы они раньше времени не опустошили кладовку с вкусняшками. И вообще, ты за старшую, а то я знаю вашего дедулю, сядете ему по привычке на шею, а он и рад будет. Кстати, тебе тоже не помешает подучиться у магистра владению мечом.
  Аглая вышла и тут же в двери вошел Петр. Мы молча обнялись. Вглядываясь в лицо своего учителя и наставника я видел, что последние события достались ему нелегко. Вот и шрамы, несмотря на реинкорнацию, добавились и морщин прибавилось.
  - Мы вовремя получили сигнал на немедленную эвакуацию с базы, да только незадолго до этого на нас напали странные существа, я их обозвал людьми- ящерами. Они рвались к вратам и вывались со стороны поста Раминов. Если б мы не были начеку, то неизвестно чем бы могла закончится их атака. И все равно нам здорово досталось. Мне почти что отсекли левую кисть, а на Лидию попала кислота. Оказывается, когда убиваешь одну из этих тварей, она взрывается изнутри и разбрызгивает вокруг себя кислоту.
  - Я знаю Петр, это дракониды - порождения темных магов и колдунов, а Рамин оказался предателем и вместе с сынками переметнулся на их сторону. Он, кстати, покинул базу ещё до того, как прозвучал мой сигнал об эвакуации. И знай, среди твоих людей есть те, кто снабжает их информацией о событиях в замке и школе. Эти сволочи не остановились даже перед тем, что бы убить свою мать и жену. Леди Галу по человечески жаль, получить смертельный удар от близкого тебе человека... Её убил старший сын....
  Петр, тебе придется заняться подготовкой моей спутницы. Это леди Ванесса, маркиза де Тод из нижнего мира. Она будет прикрывать мне спину точно так же, как это делала леди Утренней зари. До сих пор не могу простить себе её нелепую смерть.
  Петр очень пристально и внимательно оглядел молодую леди: - Она очень похожа на Фрею, хотя и более красивая или привлекательная. Я с этими понятиями путаюсь.
   - Как леди Лидия? Баронесса ещё не решила вернуться к своей тихой и размеренной жизни?
   - Герцогиня фон Штранц чувствует себя хорошо, как может себя чувствовать любая женщина, выбравшаяся из такой передряги....
   - Петр, так вы наконец то, после стольких лет совместной жизни, провели свадебный обряд?
  - Знаешь Эндрю, я вдруг как то понял, что она мне походит, а главное, она перестала жмуриться и закрывать глаза,- и мы громко с ним рассмеялись.- И ещё, леди Гала не погибла, нам удалось вытащить её почти что бездыханную, а реинкарнационный саркофаг творит чудеса. Так что ты ещё увидишься с ней за ужином. Она совсем не изменилась, по-прежнему любит всеми командовать и всех строить. Именно она и помогла нам выявить шпионов своего мужа среди наших слуг...
  Ужин проходил в спокойной, семейной обстановке. Мы с Петром секретничали, Аглая с Сантой о чем то тихо переговаривались, леди Гала по старинной привычке присматривала за младшими девочками и неодобрительно посматривала на молодых людей, которые, казалось никого вокруг не замечали. Леди Ванесса внимательно слушала леди Лидию, которая вводила её в курс всех замковых дел и рассказывала о последних происшествиях. Младшие принцессы проказничали за столом и отпускали шутки в адрес старшей сестры и ей кавалера.
  Неожиданно для всех магистр рявкнул: - Санта, шельмец, а ну ка подойди ко мне. Мой помощник побледнел от неожиданности и подскочил со своего места как ужаленный.
  - Иди, иди, бить не буду... Пока не буду, а там глянем на твое поведение. На колено сэр Санта. За смелость и мужество проявленные вами в ходе сопровождения сэра Эндрю, а я не на словах знаю, что такое быть рядом с Вольным охотником, когда он ищет на свою голову приключения, я, как герцог Ньюкасла, возвожу вас в рыцарское достоинство и вручаю эти шпоры и меч. Надеюсь, вы никогда не дадите мне повода усомниться в правильности моего выбора.
  Первой не выдержала Аглая, она захлопала в ладоши, порывисто вскочила и бросилась на шею магистру: - Дедуля, ты самый лучший и любимый в мире.... - А то,- самодовольно проговорил Петр, целую правнучку,- Не то что некоторые, которым ещё расти и расти до настоящего деда, не говоря уж о дедуле....
   Именно в это самое время мы с новоиспеченным рыцарем и перенеслись на наш корабль. Его первым вопросом был: - А как мне теперь ваше величество к вам обращаться? - Да все просто, когда я дома, то - ваше величество, в присутствии других королей и королев - как ваше королевское величество, в цивилизованном мире - как к командору,- все ясно третий помощник? Так точно командор, и Санта щелкнул каблуками своих десантных ботинок, шпоры мелодично звякнули и он улыбнулся.
  - А шпоры то нужны не для красоты, а для управления конем. Ты ездить то на нем умеешь? У Санты округлились глаза: - Я должен научиться ездить на коне? Да где ж я его возьму?...
  
  7.
  
  - Измени курс и вернись в ту точку, где на вас впервые вышел неопознанный корабль и подай мне судовой журнал, я почитаю, что ты тут накуролесил.
  Как я и предполагал, Санта доверившись автопилоту и его расчетам один из прыжков в гиперпространстве совершил на относительно оживленный участок космической трассы, так что встречу с первым кораблем можно было считать относительной случайностью, а вот вторая....
  Вторая вызвала у меня смутные сомнения и тревогу,- что делать крупному кораблю в этом участке необитаемого космоса? Наши приборы зафиксировали его на приличном удалении от Малышки и определили как многоцелевой космический охотник. Вне всякого сомнения, что и его приборы зафиксировали нас, благо мы вовремя смылись в гиперпространство. Конечно существовал шанс, что это был обычный патруль космофлота, рыскающий в поисках пиратов и кораблей серого братства, однако отбрасывать возможность того, что это разыскивали остатки отряда Омега, я не собирался.
  Казалось бы, что можно узнать о корабле, встреча с которым произошла случайно и достаточно давно, прослушивая эфир, однако, оказалось очень многое. Несколько пассажирских и торговых судов передавали на общедоступной волне сведения, где они по требованию военных вынуждены были зависнуть и допустить к себе на борт спецгруппы для досмотра. При этом ни что искали, ни результаты досмотра не оглашались. Проверялись как грузы, так и люди. Из этих же сообщений я узнал, что за мою голову или любые сведения обещана большая награда, которая каждый цикл увеличивалась на 10%. Приятно осознавать, что меня ценят и помнят.
  - Командор, а зачем мы здесь вынырнули, ведь вас разыскивают?
   - Санта, искать меня будут не здесь, где очень оживленное движение, они ведь наверняка думают, что я затаился где то очень далеко. Вот мы этим и воспользуемся и немного подразним их. Выведи ка на борту наше новое название - "Омега". И мы остановим первый же крупный лайнер для проверки на нечисть его пассажиров. То-то будет потеха, когда весть об этом разнесется по всем каналам и планетам. Да и наши друзья многое поймут.
  Только через двое суток наши радары засекли подходящее судно и я отправил ему предписание лечь в дрейф от имени спец группы Омеги для проверки пассажиров. Слышали бы вы как взорвался эфир истерическими призывами о помощи и не зря. На борту оказались два инфицированных и четверо зараженных. В присутствии большого числа пассажиров, как ни в чем не бывало, я совершил казнь с уничтожением носителей без права возрождения. Один из зараженных, кстати, оказался членом экипажа, вторым помощником капитана и явно метил на его место. Я даже не препятствовал снимать меня на кристаллы, зная, что и без пассажиров ведется скрытая съемка и наблюдение. Ну и само собой, естественно, я был в личине другого человека - перед пассажирами предстал собственной персоной адмирал Бонч. Пусть теперь эта скотина отмывается от грязи на всех планетах.
   В гиперпространство мы скакнули за три часа до того, как в этом месте появились первые патрульные суда космофлота. Санта, по моей просьбе, оставил хорошо видимый след и он вел в самое скопление обитаемых миров нашего Союза. Так мы вышли на свободную охоту и грозное щелканье наших клыков вскоре услышали многие жители даже самых удаленных уголков галактики.
   Действовали мы очень просто,- появлялись возле крупного промышленного или развлекательного центра, запрашивали информацию по спец каналу у Петровича, анализировали её и выбирали цель. Это оказывался, как правило, или мэр или начальник полиции, который погрязли в коррупции и взяточничестве, а после казнили его, желательно прилюдно, или сообщали о казни в местных СМИ. Это всегда имело эффект разорвавшейся бомбы в замкнутом пространстве.
  Вот один из примеров нашей деятельности. Некто, мэр городка по кличке "Доля" требовал от всех предпринимателей и владельцев коммерческой недвижимости свою долю в бизнесе. Как обычно продажные твари во властных структурах, имея свой куш, закрывали глаза на все безобразия и делали вид, что ничего не происходит в этом городке. Местные полицаи подконтрольные мэру радостно пели под дудку Доли и жестоко давили даже ростки недовольства. Именно такую информацию выдал нам Архив Петрович с конкретными цифрами, фактами и датами.
   Этого оказалось достаточным для принятия решения о проведении публичной казни, благо и повод представился весьма благоприятный. Доля собрал предпринимателей и бизнесменов города на так называемый экономический форум, где собирался устроить публичную порку инакомыслящим и ещё более закрутить гайки своего диктата. Естественно, что там, в обязательном порядке, должен был присутствовать и его цербер, - главный полицай городка. На сцене, где о своих успехах в сфере раскрытия экономических преступлений и уклонений от налогов отчитывался местный полицмейстер, появился я в форме отряда Омега, с мечом на боку и лучеметом в руке.
  Моего появления никто не ждал и вся охрана находилась на периметрах данного мероприятия, а я был краток.
  - Я пришел за своей долей, а так как деньги и богатство меня не интересуют, то свою долю я желаю получить частями тела самых высокопоставленных и богатых людей вашего городка. С этими словами я подошел к застывшему в ступоре полицмейстеру и одним ударом отсек ему голову, а подошедший Санта сжег его тело струей плазмы. Голову я засунул в мешок, а мой помощник выжег даже следы крови на полу. Наступила очередь Доли. Как он верещал о своих высоких покровителях и грозил всяческими карами и казнями египетскими....
  Его за волосы я выволок на переднюю рампу, и в свете софитов при полном и мертвом молчании зала, отсек и ему голову. Санта повторил процедуру выжигания следов крови и сжигания тела. Конечно по остаткам ДНК этих тварей можно было клонировать, но вот использование реинкарнационной камеры становилось невозможным, а клон уже был другой личностью, ведь мозг находился в моих руках.
  Было приятно просматривать на экранах Малышки запись этого мероприятия, трансляцию которого в прямом эфире вели местные каналы. Вскоре все крупнейшие новостные агентства взахлеб смаковали подробности казни, говорили о вопиющей бездеятельности руководства Союза и наглости и безнаказанности этой, в которой уже раз уничтоженной Омеги. Раздались и первые, пока ещё робкие, голоса, что за всеми этими казнями и происшествиями стоит сам адмирал Бонч, которому выгодно установление военной диктатуры в союзе и сосредоточение всей власти в своих руках. Я добился того, чего хотел,- посеял недоверие и подозрительность между руководством космофлота и вновь созданным правительством Союза, теперь эту брешь предстояло расширить.
   А за нашей Омегой началась самая настоящая охота, тем более, что захватывать и предавать нас суду никто не собирался. Приказ был однозначен - уничтожить при первом же удобном случае. Да только поймать нас было весьма проблематично, а когда такие встречи происходили, то уровень нашего вооружения и защиты оказывались совершенно неожиданными для наших противников. Вот только рассказать более подробно об этом они ни кому больше не могли, свидетелей мы не оставляли. Потеряв три многоцелевых охотника, два корвета и четыре патрульных катера, адмирал Бонч перешел на другую тактику. Теперь за Омегой охотились эскадры мелких судов, которые мы с Сантой прозвали осами, за их надоедливость и настырность. Да и высокий куш за мою голову делал свое дело, - каждому хотелось мгновенно разбогатеть и прославиться.
   В новостных межпланетных выпусках все чаще стали мелькать сообщения о том, что отряд Омега оправился от неожиданного удара и стал планомерно уничтожать всех тех, кто был причастен к гибели космодесантников, а также об активизации деятельности серого братства, которое в данном конкретном случае выступило в поддержку специального отряда....
  Я позволил просочиться в СМИ сведениям о предателях отряда и тех, кто работал на Бонча и Натана, о котором, кстати, до сих пор не было ни каких известий....
  - Сэр Санта, а не пора ли нам навестить правительственный комплекс на Сити - 2? Как думаете? - разговор шел в форме обучения Санты куртуазному обращению в королевском обществе.
  - Если вы, ваше величество, считаете это целесообразным, то я готов поддержать вашу авантюру. А, позвольте вас спросить, чем мы там будем заниматься? - Сэр Санта, ну чем может заниматься вольный охотник? Конечно будем искать инфицированных и зараженных, а самое главное, попробуем определить местонахождение неких порталов, которые, возможно, ведут в новые темные и ещё не изученные нами миры, где могут обитать дракониды и их хозяева - колдуны.
  Операция требовала тщательной подготовки и изучения места её проведения. Именно по этому мы, под видом прогулочной яхты, присоединились к целому отряду туристических судов и частных яхт, что направлялся на экскурсию к Сити - 2. Настроившись на внутреннюю волну главного гида, мы черпали сведения о планете, ведущемся строительстве административных зданиях, о грандиозных планах строительства и, в том числе, о тех беспрецедентных мерах безопасности, что предпринимаются для сохранения жизни и здоровья союзных чиновников и членов их семей.
   Как стало понятным из туманных намеков, основной комплекс помещений находился глубоко под землей, укрытый мощным силовым полем, что позволяло ему уцелеть даже тогда, когда вся планета будет уничтожена. А значит самым слабым звеном были не жизнь и безопасность обитателей Сити - 2, а энергокомплекс, обеспечивающий подобный уровень защиты для чинуш высокого ранга.
  Разрабатывая план операции, мы с Сантой определились, что вниз я пойду один, как в старые добрые времена охоты на нечисть, а он остается на Малышке Сью для поддержания связи и оказания мне помощи в случае непредвиденных обстоятельств, а так же немедленной эвакуации нашего корабля, если вдруг его маскировку обнаружат и нас определят как катер Омега. Все-таки сбрасывать со счетов службу безопасности и считать их наивными простачками, мы не собирались.
  Мы болтались вокруг планеты вместе со всей армадой туристов вот уже два дня, дожидаясь разрешения на спуск вниз и нашей проверки на предмет лояльности. Наконец то такое разрешение было получено и за нами прибыл планетарный шаттл, в который мы и набились как селедки в бочку. На площадке, где мы приземлились, нас сканировали на предмет запрещенных для перевозки вещей, изъяли фото и кино кристаллы, разбили на небольшие группки и в сопровождении офицеров безопасности повели по утвержденному маршруту к комплексу строящихся зданий.
  Мой натренированный взгляд тут же вычленил в природном ландшафте некоторые, ещё не до конца заросшие, проплешины вентиляционных шахт, пластиковые крыши каких то сооружений и следы работы тяжелой техники. Нас ждал незабываемый вид рабочей площадки: - тысячи роботов и манипуляторов сновали туда сюда, перенося груды строительного материала, что-то капая, что то зарывая, откачивая воду из котлованов, или наоборот размывая породу в других местах мощным напором воды. Их суета создавала атмосферу большого строительства, но внимательный взгляд заметил бы, что подъездных путей для доставки материалов, а их требовалось великое множество, не было, как не было и осветительных башен для круглосуточной работы, а те несколько матч, что сиротливо торчали в разных местах играли скорее всего роль бутафории.
  Как же здорово дурят нашего брата, подумалось мне, и я присоединился к восторженным репликам одураченных туристов: - Это грандиозно! - Вы посмотрите как слаженно они работают! - Я никогда ещё не видел такого масштабного строительства.....
  В конце экскурсии нам вручили типовые голографии стройки и макетов административных зданий. Шаттл доставил нас на погрузочную платформу и Санта благополучно забрал меня на борт.
  - Командор, вокруг нас болтался какой то странный грузовой челнок, вот его изображение. По-моему он был полностью автоматизирован, так как наши сканеры не зафиксировали на борту ни одного живого существа. - Где он сейчас? - Неподалеку от нас завис в неподвижности. - Просканируй его на предмет наличия взрывчатки или её компонентов на борту этого суденышка.
   Пальцы Санты запрыгали по клавиатуре, через некоторое время он присвистнул: - Командор, как вы догадались, что это бомба?
  - Это не бомба Санта, это управляемый брандер. В старину так называли небольшое парусное судно (по большей части выслуживший срок военный или торговый корабль), которое нагружалось различными горючими веществами и предназначалось для уничтожения неприятельского флота путем поджога его кораблей при сцеплении с ними вплотную. Видимо наша Малышка вызвала некие смутные подозрения и какой то ретивый служака на всякий случай отправил брандер поближе к нам. Давайка и мы переместимся поближе к кораблю главного гида, там сегодня будет прием и фуршет по случаю окончания экскурсии, посмотрим, последует ли брандер за нами, или его целью был какой-нибудь другой корабль.
  Сказано - сделано, и мы пришвартовались к матке. - Я пьянствовать и веселиться, а ты следи за обстановкой вокруг, если заметишь что подозрительное, немедленно уходи и только после этого дай мне знать, я перемещусь самостоятельно. Однако во время групповой пьянки ничего существенного не произошло, если не считать одной подвыпившей дамочки, которая довольно реально изображала из себя пьяную, но смотрела на мир трезвыми глазами.
  - Юноша,- обратилась она ко мне, - я вас где то видела, только не могу вспомнить где.
  - Может быть в новостях в рубрике - "государственные преступники" или "их разыскивает полиция"? - Может быть,- и она пьяно захихикала, цепляясь за мою руку и устанавливая микрожучок на мою одежду, после чего потеряла ко мне всякий интерес и пошла к своей следующей жертве. Мой коммуникатор тут же обезвредил следяще-передающее устройство, о чем и сообщил мне тоненьким писком прямо в ухо.
   Через пару часов я вернулся на корабль и мы спокойно отправились в сторону ближайшей обитаемой планеты.
  - Санта, включи режим внутренней безопасности, пусть проверит обшивку на предмет следящих устройств, а заодно и протестируй основные, маршевые и вспомогательные маневровые двигатели. Скоро нам потребуется их безукоризненная работа на малых мощностях и по возможности снизь фоновый шум. Возвращаться к Сити -2 будем тайно, в режиме невидимости, после чего ты уёдешь на высокую орбиту и будешь ждать меня там в полной тишине и без всякого движения. Однако напоминаю, в случае малейшей опасности или тревоги ты должен будешь совершить прыжок в глубины и ждать меня там. Это приказ и он обсуждению не подлежит.
  Потянулись томительные минуты и часы наблюдения за Сити -2. Ближе к вечеру по корабельному времени Санта доложил, что количество патрульных кораблей вокруг планеты увеличилось в несколько раз. Это настораживало и удивило, но не настолько, что бы отказаться от своего плана проникновения на планету, тем более, что возле одного из неприметных грибков вентиляции я установил свой неприметный маячок. И все же нам пришлось отказаться от своего плана,- с поверхности Сити -2 в пространство поднялась роскошная яхта, причем она вынырнула прямо из под земли. Тут же очень большая часть патрульных кораблей перестроилась в строй, который был мне хорошо известен - охранное крыло, центром которого и была эта шикарная яхта.
  - Санта, меняем свой план,- атакуем эту яхту и наводим шороху. Выведи у нас на борту новое название нашей Малышки, отныне мы Мстители Омеги. Все орудия поставь на автоматическое поражение целей, кроме тех, что стреляют допотопными фугасными снарядами. Цель, - поразить двигатели яхты и обездвижить её, затем я наведаюсь на борт и посмотрю, а заодно и побеседую с этой важной шишкой, что находится на её борту. Как только я скакну на борт, отваливай в сторону и прыгай в подпространство, я вернусь через свой портал.
  - Командор, а это не сумасшествие? Охраны более трех десятков....
  - Наоборот, в этом наше преимущество. Сначала они не поверят своим глазам, потом каждый предоставит право другому расправиться с этим наглецом, потом они будут мешать друг другу, а кончится все тем, что от их хаотичного огня будут повреждены их же корабли. Как только я прыгну в самую середину этой своры, и наши пушки откроют огонь по кораблям сопровождения, ты начинаешь обстрел дюз фугасными снарядами. Управление кораблем и всеми системами беру на себя.
   Проведя все необходимые манипуляции, включив защиту на 2/3 штатной мощности и рассчитав маршрут яхты, я приступил к выполнению нашего дерзкого плана. Как и ожидалось, никто не ожидал внезапного появления в боевом строю постороннего корабля. Наступило замешательство и растерянность, а мы уже во всю начали палить в разные стороны, нанося незначительные повреждения ближайшим суднам и значительные тем, которые находились дальше. Это тоже было частью моего плана. Дальние вряд ли сразу включат защитные экраны на всю мощность, чем я и решил воспользоваться. Послышались звуки ударов молотком по корпусу нашего Мстителя,- это Санта приступил к стрельбе фугасными снарядами. Имея очень малую скорость полета по сравнению с лучевым оружием, они спокойно преодолевали защитные поля и при соприкосновении с целью оглушительно взрывались, разнося все вокруг на мелкие кусочки. Если б мы ставили своей целью уничтожить яхту, то нескольких прямых попаданий в её корпус вполне хватило на то, что бы пробить его в нескольких местах и вызвать тем самым критическую утечку воздуха и кислорода. Дюзы же, по которым мы вели огонь имели более сильную защиту, в первую очередь, за счет сплава, из которого они были сделаны.
  Оторопь наконец то прошла и в нашу сторону понеслись несколько несмелых залпов. Эти вояки привыкли к играм в войнушку на своих учениях, когда каждый шаг и своих и кораблей противника был рассчитан и предусмотрен. А тут кто-то воюет не по правилам и нападает вопреки всем канонам ведения боя....
  Уже несколько патрульных катеров отвалили в сторону, получив значительные повреждения, когда вся эта армада буквально взорвалась огненным шаром. Это все корабли практически одновременно открыли по нам огонь, получив, вероятно, приказ с яхты немедленно расправиться с негодяями. Однако и мы не стояли на месте, наши маневры привели к тому, что они стали поражать друг друга, пробивая свою защиту мощными залпами лазеров или плазмы.
   - Все Санта, бери управление на себя и через несколько секунд после того как я исчезну, прыгай в гиперпространство в указанную мною точку и никуда не высовывайся и не двигайся. До встречи,- и я неторопливой походкой прошел в центр рубки, давая возможность моему помощнику взять управление на себя, после чего исчез.
  Устройство подобных яхт мне было известно, так как все богачи и высокопоставленные чиновники строили их для своих нужд в основном по одному шаблону. Так что я сразу же оказался там, где и планировал. В отличии от Санты я был вооружен пулеметом а не лучеметом, а на боку висел верный меч. В центре небольшого, но уютно обставленного центрального зала яхты, над обзорными экранами склонились три человека в форме, которые внимательно следили за перипетиями схватки. Моего появления они не заметили, да мне это особо и не надо было, достаточно того, что меня засекли камеры наблюдения, и на борту началась самая настоящая паника:
  - Посторонний в секретной комнате! - Он захватил адмирала и его помощников! - Ни какого штурма, иначе он убьет всех....
  Я вмешался в этот гвалт: - Господа, я не собираюсь ни кому причинять вреда кроме того, в ком находится вселившийся демон. Я Вольный охотник и вы наверняка обо мне слышали. Оставайтесь все на своих местах и никто не пострадает, в противном случае мне придется уничтожить всех, кто находится на судне и сжечь ваши тела.
  Мне пришлось повторить свое сообщение дважды, прежде чем оно дошло до капитана яхты и его офицеров. Правда, перед этим мне пришлось пристрелить несколько наиболее ретивых телохранителей, которые попытались сунуться в этот зал. Ну да ничего страшного, наверняка на борту имеется реинкарнационная камера, так что этих служак без особых проблем вернут к жизни.
  - Адмирал Бонч, давно не виделись, как поживаете, как здоровье? Как поживает ваш демон? Что ж вы так неаккуратно покинули свою крепость? - ответов я не ждал, так как видел, что адмирал находится в ступоре и не в состоянии не только контролировать себя, но даже говорить.
   - А вы господа, что делаете здесь, возле предателя? А вам известно, что из мозга любого человека, даже отделенного от тела, можно извлечь любую информацию? Мне жаль, но мои планы в отношении вас поменялись. Мне нужны ваши головы, что бы скачать из них нужную мне информацию. Я выстрелил из пулемета серебряными пулями несколько раз в адмирала, как только увидел, что та тварь, что сидела в нем, предприняла попытку покинуть тело. Смрад в замкнутом пространстве был такой, что даже мои пленники непроизвольно заткнули свои носы руками. Ударом меча я отсек голову Бонча и кинул её на скатерть столика, на котором стояли напитки и закуски, а тело неторопливо и методично сжег.
  - Я предоставляю вам выбор господа. Или я отрубаю ваши головы, а тела сжигаю, или вы предоставляете мне возможность сканировать ваш мозг,- добровольно. Выбор за вами.
   Один из помощников адмирала заикающимся голосом произнес: - Вы не посмеете, мы не инфицированы, а значит вы не имеете права нас убивать.
  - Вы так думаете? А те сотни тысяч и миллионы ни в чем не повинных людей, которых вы уничтожили на Сити и на планетах, где находились базы специального отряда Омега? У вас были права лишать их жизни? Как я понимаю, передо мной сейчас находятся те, кто входят в так называемый триумвират, который реально заправляет всем в Союзе независимых планет и сосредоточил всю полноту власти в своих руках? Я думаю, что сделаю благое дело, лишив вас не только жизни, но и возможности реинкарнации.
   Мой меч свистнул, и вторая голова со стуком упала на стол с закусками, забрызгивая стены и пол струей крови. Третий офицер выхватил лучемет и выстрелил себе в рот, надеясь повредить свой мозг, вот только одного он не учел. В моем присутствии лучевое оружие не работает в радиусе пяти метров.
   - Вы сами сделали свой выбор.... С импровизированным мешком с головами я, напоследок оглядел зал и, дождавшись, когда он вспыхнет ярким все сжигающим огнем, совершил прыжок через свой персональный портал на Малышку Сью.
  -Санта, быстро эти головы в анализаторы и скнеры. Вся информация из их мозга должна быть перекачена в отдельный, не связанный с бортовым, компьютер в специальный защищенный файл. И поторопись, один из них был перевоплощенным драконидом и в его мозгу находится команда на разрушение всех его знаний. Она может быть активирована в любой момент....
   Через три часа довольный и улыбающийся Санта вошел в рубку: - Мне все удалось, я успел. Все данные теперь здесь,- и он показал мне три кристалла. - Вы были правы командор, одна голова действительно лишилась своего мозга, он был буквально выжжен изнутри, но только уже после того, как я извлек всю информацию из него. Мне повезло, это была самая первая голова одного из помощников, с которой я и начал сканирование и анализ информации.
  - Санта, ты молодец. Я утверждаю решение сэра Петра возвести тебя в рыцари. И не смотри на меня так удивленно, я верховный король всех четырех закрытых миров и имею право отменить любое решение в моих королевствах, даже если оно было принято другим королем или королевой. Вот такой я диктатор.
  
  8.
  
  Изучение и анализ полученных сведений занял у меня целых пять корабельных суток, в течении которых я не только не отдыхал, но даже и не ел. Полученная информация была настолько важна, что я сделал несколько обобщенных копий и разместил их в разнообразных своих тайниках на разных планетах как во внешних мирах, так и в закрытых. Оставив свои миры закрытыми для внешнего мира, я снял преграды для связи и общения внутри четырех королевств. Теперь в этом не было необходимости. Один из кристаллов получила Красавица, так как сведения добытые мною таким несколько необычным способом касались и драконов. Закончив работу и потянувшись с удовольствием, заметил, что Санта сидит с хмурым выражением лица и внимательно смотрит на обзорные экраны.
  - Санта, я закончил. Что там такое?
  - Командор, к нам прямым курсом движется небольшой отряд из семи похожих на нашу яхту судов. - Ну что ж, готовься встречать гостей. Нет, нет, ни какого оружия, готовь накрыть на стол все деликатесы, что у нас есть. Это уцелевшее руководство Омеги торопиться на рандеву со своим капитан - командором. Видишь ли, на яхте адмирала Бонч я был в своем обличии и весь расчет строился на том, что сведения о нападении и гибели военных диктаторов наверняка просочатся в межпланетные новости и кое кому, за круглую сумму, удастся достать видеозаписи всего происходящего и оно будет продемонстрировано в планетарных новостных выпусках и кому надо, тот увидит меня и поспешит в точку встречи, которая была обговорена заранее. Хотя возможны и провокации, так что будь начеку и до поры до времени не показывай, что мы не в полной мере доверяем своим друзьям.
   Через два часа корабли начали торможение и ещё через час зависли рядом с нашей Малышкой. Мой помощник конечно преувеличил, что эти суденышки были похожи на наше судно. Меньшего размера, они уступали нам как по оборудованию, так и вооружению и вообще больше походили на небольшие прогулочные суда, чем на корабли спец отряда Омеги.
   Три командира звеньев, один сотник из отряда Борка и два рядовых десантника, которые возглавили небольшие отряды уцелевших. С седьмого кораблика прибыли сразу трое - двое держали носилки, на которых лежал Борк. Вернее то, что от него осталось. У моего заместителя отсутствовали обе руки и левая нога.
   - Мы нашли его в одном из госпиталей для бродяг, благо, что вояки не додумались там его искать. К сожалению все реинкарнационные саркофаги были под неусыпным наблюдением службы безопасности. Он так и не пришел в себя и находится в искусственной коме. Это был единственный шанс сохранить ему жизнь и надеяться на случайную встречу с вами командор. А потом мы получили сигнал прибыть в шестую точку рандеву и решили взять его с собой.
  - Санта, проводи ребят к реинкарнационной камере и займись моим заместителем, пока я введу командиров в курс дел. Дождавшись, когда вернуться эти два десантника и разместив всех за одни обеденным столом и предложив им подкрепиться, я приступил к анализу сложившейся обстановки и текущим задачам нашего отряда.
  - ...В заговоре против Омеги участвовали внешние силы. Да, да, именно внешние, не из нашей галактики, и теперь я установил местоположение, где находится их штаб-квартира. Нам противостоят те, кто стремиться распространить власть черных сил на все обитаемые миры и сделать их темными, а людей частично уничтожить или пустить на корм, а частично трансформировать в чудовищ и различных тварей. Времени у нас до полномасштабного вторжения драконидов и колдунов Акапульки не так то уж и много, но вполне достаточно, что бы переформировать отряд, пополнить его ряды и даже немного подучить новичков. ( О магах Акапульки впервые упоминается в моей книге - "Гарольд",- продолжении "Белого тумана", там в нескольких словах упоминается и о змеечеловеках).
  Времени на раскачку нет. Трем десятникам немедленно приступить к формированию новых сотен отряда. Списки кандидатов, которые были нами отобраны и официально зарегистрированы, вы найдете у Архива Петровича на любой планете. Вам сотник придется заняться грязной работой,- вы временно становитесь начальником нашей службы безопасности и первым вашим заданием будет поиск и казнь предателей, что были в нашем отряде. Можно сменить и изменить все что угодно, невозможно только изменить свой код ДНК....
  Связь будем поддерживать по кодированному каналу связи на секретной частоте. Время передачи сведений не должна превышать 0,7 милисекунды. Меня также весьма интересуют любые сведения о начальнике службы безопасности союза - адмирале Натане Сток.
   Один из рядовых десантников, что переносил Борка кашлянул, привлекая мое внимание и неспешно произнес: - Пару лет назад в одном из новостных выпусков упоминалось о трагической гибели начальника службы безопасности на планете Антрацит, где он якобы попал под обвал пород, исследуя какую-то пещеру, начиненную непонятной инопланетной аппаратурой. Больше о нем ничего не было слышно.
   Я кивнул головой, принимая это сообщение к сведению, и дальше мой анализ и инструктаж продолжился....
  Только через несколько часов, когда все вопросы были решены, а все непонятные моменты рассмотрены, мы на Малышке остались втроем. Борк лежал в реинкарнационной камере, лицо его из землисто -серого стало немного розоватым, но я понимал, что процесс полного восстановления и лечения, не смотря на включенный режим 'турбо' может занять дни и недели.
  - Санта, времени терять не будем, проложи курс на Антрацит и собери сведения о этой планете. К ней пойдем на маршевых двигателях, что бы не привлекать внимания своим появлением из гиперпространства. Мы мелкие торговцы и этим сказано все.
  Пока мой помощник занимался обычной рутинной работой по прокладке нового курса, я стал проверять наш арсенал. Сам факт того, что Натан оказался на какой-то забытой планете вдали от центра Союза не просто настораживал, но и тревожил. Я нашел в архиве это сообщение о его странной гибели и несколько раз просмотрел его. Начальник службы безопасности просто на просто таинственно исчез, а проход, через который он проник в заброшенную шахту, оказался завален. Причем напрямую ничего не говорилось о его гибели. К тому же это сообщение всего один раз повторилось только в региональных новостях, а потом таинственным образом исчезло из сети.
  За те четыре дня, что мы неторопливо летели к своей цели, самочувствие Борка значительно улучшилось, и я даже вывел его из состояния искусственной комы. Я видел, как судороги боли прокатывались по его телу, но облегчить его страдания уже ни как не мог. Если я увеличу обезболивание, то сердце и главное - его мозг, не выдержат нагрузок и разрушатся. Сердце то ещё можно будет восстановить, а вот мозг - увы нет. К тому же я видел, что кто-то очень грубо покопался у Борка в голове, но мою ментальную защиту не преодолел и, возможно, даже не обнаружил её. Но вот часть информации, что была оставлена на поверхности, по всей видимости, скачали. Сам этот факт говорил о том, что Борк побывал в руках врагов и за ним охотились. Только если б это были люди Бонча или Стока, то они бы действовали тоньше, а само проникновение в мозг не было бы так заметным. Вывод напрашивался только один. Первыми до Борка добрались или дракониды, или маги Акапульки....
   На девятые сутки мой заместитель наконец то открыл глаза, а ещё через несколько часов его взгляд стал осмысленным. Убедившись, что он пришел в себя и запретив ему даже шевелить глазными яблоками, я рассказал ему все, что произошло с момента подачи мной сигнала о срочной эвакуации. Причем я разговаривал с ним, так как ментальная связь ему была пока недоступна. На околоземной орбите мы пробыли три дня, прежде чем я принял решение о посадке на поверхность Антрацита. Сканирование поверхности показал крайне низкую плотность населения и множество заброшенных шахт и поселков. Стало ясно, что какая то корпорация, вычистив планету, бросила её население и своих бывших работников на произвол судьбы и те теперь влачили жалкую жизнь, пытаясь хоть как то приспособиться к новым условиям.
  Борк уже почти что пришел в себя, хотя процесс восстановления конечностей был ещё даже не на половине цикла. Наконец то мы могли поговорить. Я видел, что каждое слово ему дается с большим трудом, поэтому в основном говорил я, а он только соглашался со мной, если мои предположения были верными, или нет. Я узнал, что ещё до получения сигнала об эвакуации он получил пару выстрелов в спину от одного из своих помощников, а затем его захватил транспортный луч и он оказался в незнакомом месте, прикованный к стене, с отрубленными руками и одной ногой. Боли он не чувствовал, так как её порог был давно уже преодолён. Затем какие то существа в темных накидках стали колдовать над ним, а кончилось тем, что его выкинули в открытый космос. Но ему повезло, сработала самозащита, и на сигнал маячка прибыло какое то грузовое судно и его доставили на ближайшую планету, где ему хватило сил объяснить, что на его яхту напали представители или серого братства, или пираты. После этого он потерял сознание и больше ничего не помнит.
   Только ещё через неделю Борк начал понемногу вставать и двигаться, сначала на костылях, а потом и самостоятельно. Я видел, что до полного выздоровления ему было ещё очень далеко, и поэтому принял решение переправить его к Анне, что бы она позаботилась о нем и помогла поскорее восстановиться. Через персональный портал я перенес его сначала в свои покои, а потом и в его собственные. Анне я только оставил послание, что она и Манти должны обеспечить выздоровление моего заместителя и сохранить по возможности в тайне его местонахождение.
  - Ну что Санта, готов к заварушке? Полная боевая экипировка, два комплекта боеприпасов к пулемету, под защитный комбинезон доспехи, и не забудь меч. Чувствую, ими нам придется помахать.
  - Командор, что то стало известно или я что то важное пропустил?
  - Пропустил Санта, пропустил. За ту неделю, что мы с тобой болтались на околоземной орбите, сразу два поселка внезапно обезлюдели. И ни каких следов отъезда или перемещения. Были жители и вдруг их не стало. Причем оба поселка находятся возле закрытых шахт. Думаю, что и Натан обратил на это внимание и решил разобраться, что и как. Да только плохо подготовился к встрече с неведомым противником, на чем и прогорел. Мы его ошибок повторять не будем, поэтому садиться на поверхность не будем, а воспользуемся транспортной капсулой и вернемся через мой портал.
  Небольшой поселок встретил нас тишиной, шорохом брошенных вещей и нежилым запахом с примесью мускуса. Уже на земле я проинструктировал своего помощника:
   - Нас ожидает встреча с драконидами, это человекообразные рептилии. Кстати, они обожают человеческое мясо и попадать к ним в плен живьем я не рекомендую. Думаю, нам предстоит лицом к лицу встретится с небольшим экспедиционным отрядом, который мы и попытаемся уничтожить, а так же захватить тот портал, которым они пользуются. Тихая экспансия началась и эти разведчики готовят почву для создания базы драконидов на этой заброшенной планете. Далее я подробно