Шамраев Алесандр Юрьевич: другие произведения.

Сбой системы 3. Дежавю

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
  • Аннотация:
    убрал несуразности в 7 главе. Спсб за подсказку

  Дежавю.
  
  Этот мир мне понравился внешне и чем-то напоминал мою прежнюю родину под названием Терра - Земля. И хотя Мердок и Мерлин бухтели, что я ломаю планы посещения планеты амазонок и разгадку её тайны, о которой они прожужжали мне все уши, я своего решения не поменял - 'хочу' и всё тут. С обзорных экранов на меня смотрела голубая планета, что всколыхнуло в глубинах памяти ностальгию по своей прежней, почти забытой Родине. По высокой орбите мы несколько раз облетели планету и сканировали её поверхность. Вскоре я уже знал, что более трёх четвертей поверхность этого мира была покрыта водами океана, который омывал два небольших материка, расположенных в одной плоскости в районе экватора. Я уже прикидывал где совершить высадку, как произошло нечто непредвиденное...
  Сигнал тревоги вырвал меня из объятий морфея, заставил быстро надеть комбинезон и бегом переместиться в рубку управления.
  - Мердок, что за шум, а драки нет?
  - Нас атакует неизвестное излучение в виде луча с этой вашей голубой планеты. Мерлин пока не в состоянии определить, что это такое и с чем его едят. Пристегнитесь, я начинаю маневры уклонения и включаю все защитные экраны.
  - Мерлин, а ты что молчишь?
  - Идёт анализ и расчёт возможных вариантов, к тому же я синхронизировался с Мердоком.
  - Капитан, нам не удаётся оторваться, через минуту Молния попадёт в зону действия этого излучения...
  Внезапно меня скрутила сильнейшая боль, в глазах вспыхнуло не менее десятка ярких огоньков, и я потерял сознание.
  Выбирался из темноты с большим трудом и, как мне кажется, в течении длительного времени, то приходя на некоторое время в себя, то вновь теряя сознание. Потом наступило просветление, и я стал осознавать себя, но как-то странно. Память, знания мои, а вот тело чужое, да и сознание какое-то раздвоенное, будто нас двое в одном теле. А тут ещё изматывающая боль и невозможность пошевелить даже пальцем, не говоря уже о чём-то другом. В один из дней или ночей, когда я находился в забытье, в мой мозг потоком хлынули чужая память и инородное сознание.
  Словно в горячительном бреду я переживал жизнь незнакомого мне парня начиная с его лет двух - трёх. Меня он воспринимал как посланника бога, который должен будет его освободить от этого тяжёлого бремени под названием жизнь. Вот что я от него узнал. Рассказ был путанным, Генрих перескакивал с одного на другое, часто повторялся и возвращался к тому, о чем уже поведал мне...
  - Я Генрих де Гар де Лотар бастард короля Георга де Гар. До двух лет я спокойно жил со своей матерью и дедом в королевском дворце в крыле первого этажа для слуг и прислуги. Мой дед был королевским садовником, а матушка ухаживала за клумбами с цветами. Может быть мы так и продолжали жить в спокойной обстановке, не претендуя на большее, если б в один из дней я не попал с матерью на глаза королю. С этого момента моя жизнь стала совсем иной.
  Дело в том, что у его величества Георга было три дочери от восьми до двенадцати лет, а вот наследника не было и злые языки утверждали, что и не будет, так как её величество королева Стефания утратила детородные функции из-за болезни. А тут король вспомнил свою мимолётную интрижку с дочерью своего садовника, о которой он со временем забыл. Он увидал нас, когда я в меру своих сил помогал матери рассаживать рассаду цветов. Быстро просчитав все варианты и сроки моего появления, он добился от матери признания, что я его незаконнорождённый сын - бастард. Однако особой радости по этому поводу не высказал. С этого момента он стал всё больше времени проводить в саду, общаясь с матерью и наблюдая за мной. Эта идиллия длилась недолго, через полгода мать скоропостижно умерла и, как потом говорили и шептались, к её смерти приложила руку её королевское величество леди Стефания. В отместку король официально признал меня своим сыном, нарёк Генрихом, но титул принца не присвоил, ограничившись небольшим герцогством Лотар, номинальным главой которого я стал. Именно с этого времени меня стали официально величать герцогом де Гар де Лотар. Главной достопримечательностью моего герцогства была королевская крепость - тюрьма Лотар, куда было легко угодить и откуда невозможно было выйти.
  Формально герцогство находилось на территории королевства Гар, но имело специальный статус в содружестве пяти королевств, в первую очередь из-за того, что в крепость ссылали отовсюду самых опасных заговорщиков и преступников, а комендант и гарнизон крепости не подчинялся никому, кроме герцога Лотара, которого уже несколько десятилетий не было, а потом появился я - малолетний пацан, который многого не понимал. Когда король привёз меня к воротам крепости и предложил войти в них, я без колебания это сделал, а потом вернулся к карете. Я тогда и подумать не мог, что это была проверка, и если б я её не прошёл, то до конца своих дней так и остался бы внутри крепости, но это каменное сооружение - осколок древней магии приняло меня и признало своим хозяином. Сделано всё это было под покровом тайны, так что об этом визите никто ничего не узнал.
  Мои сёстры - Юлия, Элоиза и Марго были значительно старше меня. Так как в одежде детей до шести лет не было особой разницы между мальчиками и девочками, эти проказницы достали из своих запасников детские платья и по несколько раз в день переодевали меня, а также просили помочь ими самим переодеться. Более того, до четырёх лет я мылся вместе с ними и понятия не имел, что такой стыд и стеснение. Их мать всячески противилась нашему сближению и свою ненависть ко мне не думала даже скрывать, хотя и держалась в рамках дозволенного, опасаясь реакции отца, который уже один раз сослал её в отдалённый замок на три месяца без права переписки за то, что она ударила меня по лицу и разбила губы. К чести моих сестёр, они всячески защищали меня, угощали разными вкусняшками и даже прятали от своей матери, когда видели её чрезмерное раздражение и желание на ком-нибудь сорвать злость. Правда, иногда Марго причиняла мне боль. Ведь она была маминой дочкой и ей любимицей. Старшие сёстры видели это и всякий раз, когда Марго имела индивидуальную встречу с королевой, не подпускали её в течении нескольких дней ко мне. Иногда мне удавалось навестить тайно своего деда, который так и остался простым садовником, отец закрывал на это глаза, а королева просто бесилась, обвиняя меня в паталогическом неуважении к королевской семье, в которую я по прихоти отца попал почти полноправным членом.
   Я тогда не знал о том, что отец изменил своё завещание и назначил меня своим наследником вместо сына одной из своих дочерей, у которой он родится первым. Правда, право на корону я мог получить только по достижению своих восемнадцати лет. Когда мне исполнилось шесть лет, случилась трагедия, которая в корне изменила мою жизнь. Во время рыцарского турнира король Георг получил смертельную рану от осколка турнирного копья, которое попало ему в забрало, в прорезь для глаз и поразило мозг. В страшных мучениях через сутки он скончался, а ещё через день меня ночью подняла Юлия и приказала быстро одеться. Она объяснила мне, что стала случайным свидетелем разговора матери со своим доверенным лицом, в котором обсуждался вопрос моей скоропостижной смерти от скорби. Меня должны были ночью задушить подушками и похоронить вместе с отцом в семейном склепе.
  Меня вывели из дворца и настала пора почти год скитаться мне по разным замкам, прячась от королевы, которая стала полноправной властительницей королевства Гар. В конце концов меня удалось тайно переправить в герцогство Лотар и спрятать в крепости - тюрьме. А оставшиеся в живых сторонники отца распустили слух о том, что я на купеческом корабле отправился искать своё счастье на другой континент. А потом прошёл слух, что купец подвергся нападению пиратов и пошёл на дно со всеми своими пассажирами и грузом.
  Целых девять лет я провёл в стенах крепости, где меня учили владеть оружием, грамоте и письму, а несколько осуждённых за ересь учёных и монахов преподавали мне естествознание и некоторые другие прикладные науки, такие как магию, механику и тайну звёздного неба.
  Я настолько уверовал в том, что обо мне забыли, что потерял осторожность и несколько раз с открытым лицом гулял по крепостной стене. Не знаю, узнали меня или нет, а может королева просто решила подстраховаться, но во время одной из моих утренних прогулок стражник неожиданно сбросил меня с крепостной стены, предварительно полоснув по спине своим мечом. Меня спасло от неминуемой и мучительной смерти только то, что я упал в заросли кустарника и его ветви не только в нескольких местах пробили моё тело, но и смягчили падение. Рядом со мной лежало тело незадачливого стражника, который собирался совершить побег, спустившись по крепкой верёвке с крепостной стены. Верёвка оборвалась почти сразу, как только он перекинул обе ноги и с большой высоты падение не оставило ему шансов на спасение, а я выжил, был доставлен в крепость каким-то крестьянином и начались мои мучения и лечение. Шесть магов лекарей, осуждённых к пожизненному заключению, иссушили себя до капельки, но остановили внутреннее кровотечение и, на сколько у них хватило сил, залечили внутренние повреждения, а вот убрать грубые швы и шрамы они не смогли.
  Лекарям теперь понадобится почти два года на то, чтобы они смогли восстановить свои силы и энергию, но эти старики почему-то радовались этому и веселились.
  Постоянные боли стали сводить меня с ума, и я даже подумал о самоубийстве, чтобы прекратить эти мучения, но один из моих учителей - монахов посоветовал мне обратиться к богу, убеждая, что он помогает всем, кто истово верит в него.
  Я стал просить бога послать мне скорую и быструю смерть, но он не внял моим мольбам, тогда я стал просить, что бы он прислал мне одного из своих ангелов, что бы тот забрал мою память, знания, сознание и тело, а душу отправил в астрал, где я избавлюсь от своих мучений. Этим мольбам господь внял и у меня появился ты, божий посланник, который возьмёт мою оболочку и всё то, что делает человека человеком, а также отомстит Стефании. И ещё, пока я окончательно не ушел, хочу поделиться с тобой открытыми мною случайно способностями теперь уже твоего тела. Первое - на левом предплечье, по желанию, появляется магическая татуировка, - Генрих де Гар де Лотар, герцог Лотара, сын короля Генриха и наследный принц королевства Гар. Если она появиться, то убрать её можно проведя по ней правой рукой. Второе - в возрасте двенадцати лет я научился использовать астрал для хранения и извлечения предметов, которые туда положил. Мой учитель естествознания и магии назвал это пространственным карманом. В настоящий момент там хранятся некоторые дорогие мне вещи, можешь поступить с ними так, как тебе заблагорассудится...
  Через девять дней я окончательно пришёл в себя. Пришлось привыкать к постоянным болевым ощущениям, так как мои попытки вызвать хотя бы одного дракончика окончились безрезультатно, а значит мне придётся всё это терпеть. Три дня я потратил на проверку своей собственной памяти и убедился, что всё моё при мне, а память Генриха просто добавилась ещё одним файлом в мою матрицу.
  Мне пришлось заново учиться ходить, держать ложку и вилку, пользоваться ножом. Постепенно силы возвращались ко мне, хотя этот процесс по определению будет очень долгим.
  Комендант Кляйн навещал меня каждый день, рассказывал о новостях в крепости и за её пределами. Именно он мне поведал о попытке королевы направить в тюрьму инспекцию с проверкой, остался я жив или нет.
  - Представляешь, мой герцог, Стефания направила ко мне одного из своих молодых любовников - невоспитанного хама с большими амбициями. Я правда сразу же предупредил о том, что если кто войдёт в тюрьму, то уже отсюда выйти не сможет, крепость его не выпустит. Этот дурачок не поверил и ещё с парой своих дружков въехал во внутренний двор. Дальше началось самое интересное, ты же знаешь, что обнажать оружие внутри крепости нельзя, за исключением арены, а эти придурки стали махать своими мечами, в результате чего все трое стали однорукими, а когда они попытались выйти через ворота, то у них ничего не получилось. Пришлось прочитать им небольшой курс о правилах поведения внутри - не поверили. Дружки молодого лоботряса сгорели в очистительном огне на глазах многих узников, у которых как раз наступило время прогулки, а сам горе любовник бросился с крепостной стены и превратился в мясную лепёшку ещё до того, как достиг земли. Неприятное зрелище, но весьма поучительное - больше никто не захотел нанести нам визит. Однако, - комендант понизил голос, словно кто-то мог нас услышать, - в истории крепости бывали случаи, когда люди, для того что бы спасти своих родных и близких, добровольно шли в тюрьму, чтобы закрыть кому-то рот, или избавиться от ненужного свидетеля. Открою тебе секрет, запрет на оружие распространяется только на то, что используется в бою, а вот, к примеру, на кухонные ножи, не распространяется. Да и от применения яда никто не застрахован, хотя вот уже несколько десятилетий, после последнего отравления, действуют очень строгие меры предосторожностей, особенно для очень важных узников...
  Даже несколько шагов с помощью костылей давались мне с большим трудом, но я не унывал и твёрдо знал, что если настойчиво тренироваться, то мои мышцы вскоре обретут тонус и через месяц костыли мне уже не понадобятся. Старый смотритель Грув, который был при мне в роли сиделки и няньки, постоянно ворчал и сетовал на то, что я не берегу себя, перенапрягаю свой ослабленный организм и что до хорошего это не доведёт. Я слушал его ворчание, но поступал по-своему - интенсивность моих тренировок увеличивалась. Хотя какие это были тренировки, - особого героизма в том, чтобы пройти дополнительно десять метров или используя спинку кровати изобразить подтягивание на руках, превозмогая боль, хоть и требовали от меня зачастую предельных сил, но на состоянии моего здоровья особо не сказывались.
  Некоторые сроки, которые я себе установил сам, исходя из своего самочувствия и возможностей, пришлось корректировать. Без костылей или трости я смог самостоятельно передвигаться только через неполных три месяца, больше трёх раз мне пока подтянуться не удалось, а от даже небольшого ускоренного передвижения пришлось пока отказаться, так как сразу возникали сильные боли в области правого лёгкого, а во рту чувствовался солоноватый привкус крови. К местным лекарям у меня не было претензий, я прекрасно понимал, что они сделали всё что могли и теперь мне предстояло найти и обратиться за помощью к тем, кто обладал сильными лечебными способностями, правда их услуги стоили баснословных денег, а я был гол как сокол. Средств от моего герцогства едва хватало на поддержание Лота - моего небольшого замка, а в последнее время содружество пяти королевств перестало выделять деньги для содержания арестантов, так что и в крепости наступили трудные времена.
  Во время одного из разговоров с бароном Кляйном я попросил его найти мне какой-нибудь старый документ, которому было не менее пяти - семи лет, но что бы он обязательно был написан на пергаменте. Такой свиток был найден в архиве, и я приступил, используя свои способности и знания, к его очистке. Через три дня я передал коменданту приказ от Генриха де Гар де Лотар, герцога Лотара, с запрещением принимать в крепость преступников из тех королевств, которые своевременно не оплачивают содержание своих заключённых.
  - Дорогой барон, ссылайтесь на меня. О том, что Стефания узнала о моём местонахождении, наверняка уже знают и другие венценосные особы, так что появлению такого документа они не будут особо удивлены, а мы, некоторых из них щёлкнем по носу. Можете так же намекнуть им, что у вас имеется инструкция, которая предписывает, опят таки от моего имени, выпускать преступников на свободу, из-за невозможности их содержания. Имена не называйте, а только номера и их территориальную принадлежность. Посмотрим, как они на это отреагируют...
  Мое восстановление шло очень тяжело, правда я теперь мог передвигаться быстрым шагом метров пятьсот, а потом мне не хватало воздуха, и я начинал задыхаться. Даже самый лёгкий меч я поднимал с большим трудом, старый монах пояснил, что все мои связки и сухожилия были повреждены и ещё не восстановились, так что надо набраться терпения, со временем всё придёт в норму. Но вот этого самого времени у меня не было. И я и Кляйн прекрасно понимали, что на веру королева не примет мою смерть и ей потребуется нечто существенное, нежели просто разговоры. Убедить её могло только одно - мой саркофаг в фамильной усыпальнице герцогов Лотар, так как она прекрасно знала о том, что я мог спокойно перемещаться за пределы крепости, а значит, по всем канонам, моё тело нельзя было кремировать в самой крепости и надлежало традиционное захоронение. В Лоте демонстративно стали из камня вырубать 'домину', в которую следовало поместить гроб с моими останками. Но не думаю, что подобные ухищрения могли обмануть эту хитрую и коварную женщину, а значит неумолимо приближалось время, когда мне надлежало исчезнуть из герцогства и найти надёжное убежище, где я мог продолжить своё лечение и восстановление. У меня осталось чуть больше года до того времени, как я мог предъявить своё право на корону и трон, а значит, именно к этому сроку я должен буду быть готов во всё оружие к противостоянию с мачехой.
   Прошло ещё несколько месяцев, прежде чем я почувствовал себя способным к самостоятельному путешествию, но не на коне, а пешком - даже конные прогулки мне были пока строго противопоказаны. Многие вечера мы вместе с бароном размышляли, куда мне податься и где я смогу затаиться. Это место должно быть недалеко от какого-нибудь магического лечебного центра, а значит возле крупного города, так как они располагались только в столицах графств, да и то не всех, а только самых крупных. Вопрос о том, чтобы спрятаться на территории одного из четырёх королевств, с которыми соседствовало королевство Гар и которые входили в содружество, отпал сразу же. Не знаю, как такое возможно, но осколки магии действовали только на нашей территории, а, следовательно, получить качественную лекарскую помощь я мог получить только здесь. Это не значило, что в других королевствах не было одарённых людей, были и в достаточном количестве, но только в основном среди членов королевских семей или их близких родственников. Именно этим я могу объяснить свою способность пользоваться пространственным карманом и прятать свою татуировку. Что я ещё умел делать, как сын короля Георга, я пока не знал, не до этого мне пока, надо сначала твёрдо встать на ноги, а уж потом разбираться со своими способностями. Одно я точно знал, - лечебная магия мне не доступна...
  На днях произошло знаменательное событие, так как ворота крепости теперь были постоянно закрыты, то арестантский обоз из королевства Тор простоял почти трое суток, прежде чем они поняли, что это была не шутка с отказом принимать арестантов. Вскоре к ним присоединились две арестантские кареты из королевства Сюр, которые тоже не солоно нахлебавшись отправились назад. Я поинтересовался у барона, почему этих арестантов не содержат у себя, и выслушал небольшую лекцию, почему этого не делают в других королевствах.
  - Видишь ли, твоё высочество, из любой тюрьмы, кроме нашей, можно сбежать или отбить арестанта. А есть такие преступники, смерть которых, даже случайная, может потрясти основы государства и привести к свержению правящей династии, крупномасштабной гражданской войне или восстанию против 'кровавого режима'. О том, что арестант отправляется в крепость - тюрьму Лотар объявляется во всеуслышание, а я потом подтверждаю поступление узника, называя его титул и полное имя в последний раз, после чего ему присваивается специальный номер, о котором никто не знает, кроме меня и смотрителя каземата. Нахождение арестанта у нас гарантирует, что с ним ничего плохого не случится и он умрёт своей смертью. Особенно это касается тех, кто претендует на корону и проиграл борьбу за трон - никаких наследников, бастардов и прочих претендентов.
  - Это что же получается, король проверял меня, когда попросил пройти через ворота во внутренний двор? Он что, был не уверен, что я являюсь его сыном?
  - Именно так, твоё высочество. Только тот, в ком течёт кровь Гаров может стать герцогом Лотара. Так что, если б ты был не его родным сыном, отсюда бы ты не вышел, так как замок тебя не признал бы.
  - Бррр, как же это всё омерзительно и грязно. Я же не рвался ни в королевские сыновья, ни в герцоги, жили б мы спокойно, занимались садом и цветами...
  - Что теперь об этом говорить...
  Самый дельный совет нам подал старый смотритель Грув, который по-прежнему присматривал и опекал меня словно заботливая нянька, - А почему бы нашего господина не спрятать под самым носом у королевы? Она же его не видела больше десяти лет, а его внешность за это время разительно изменилась, особенно после покушения.
  - Грув, опять ты за свои старые штучки, говори яснее и не зли меня.
  - Что вы, господин комендант, и в мыслях не было, разве что только чуть-чуть. А предложение у меня очень простое. В королевстве Гар имеется четыре академии, где готовят молодых людей для службы на благо своей родины. Кто-то станет военным, кто-то образованным придворным, кто-то важным чиновником, а тем, кому повезёт, могут войти в ближнюю свиту венценосной особы. Да и сами принцы и принцессы обучаются в них. Конечно соваться в первую академию, куда поступают самые знатные и богатые не следует, там все они на виду, да и проверяют их принадлежность к высшему свету. А вот остальные академии попроще. Во вторую академию принимают не только знатных сынков и дочерей, но и очень богатых детей купцов и чиновников. Вот в неё и надо поступить нашему господину, тем более, что имеется возможность скрыть своё настоящее имя и обучаться под вымышленным. Я точно знаю, что это не возбраняется.
  - Старый хитрец, откуда тебе это известно, ведь если мне не изменяет память ты уже лет двадцать пять служишь в крепости.
  - Моя дочь является директрисой второй академии, и мы изредка переписываемся. Я по молодости согрешил с одной очень благородной девицей, и её родня поклялась найти меня из-под земли и смыть кровью, естественно моей, позор своей дочери, вот я и спрятался сюда. Через десять лет послал весточку своей Нате - интересно же, кто у нас родился. А там и дочь узнала о моём существовании, с тех пор она изредка делится со мной своими новостями и проблемами, а я помогаю ей своими советами.
  - Скажи Грув, а как получилось, что ты, из простого народа, смог соблазнить знатную особу?
  - А кто тебе сказал, мой господин, что я простого рода. - Он тяжело вздохнул. - Из благородных я, но бедных. А искать меня среди смотрителей у родителей Наты ума не хватило. Я даже накоротке сошёлся с человеком, которого сюда отправили, что бы он нашёл меня и покарал.
  - Грув, а ты по-прежнему любишь свою Нату? Хочешь увидать её? Я могу вывести тебя из крепости, да и если мы с бароном примем твоё предложение насчёт академии, то хотелось бы иметь под боком кого-нибудь из близких мне людей, на которых я мог бы положиться в крайнем случае. Надеюсь твоя дочь сможет найти тебе непыльную должность при академии. Подумай над этим...
  После тщательной разработки плана моего поступления и пребывания во второй академии, началась подготовка к моему отъезду. Я стал Витом де Лот, имеющим небольшое владение в герцогстве Лотар и дальним родственником предыдущего герцога. Легенда тщательно прорабатывалась, мне даже пришлось заучить историю семьи де Лот вплоть до своего рождения. Отказа в поступлении барон не ожидал, так как ссориться с особым герцогством было себе дороже, но на всякий случай я вывел поздним вечером Грува за ворота крепости он отправился на месяц раньше меня в столицу, чтобы там обосноваться.
  Отказ в приёме особо важных преступников и угроза отпустить некоторых из них на свободу, сыграли свою воспитательную роль и все пять венценосных особ прислали свои извинения за задержку с оплатой, возместили все затраты и даже выплатили некую компенсацию за доставленные неприятности и неудобства. Так что мой кошель пополнился золотом и серебром, которого мне должно было хватить на первых порах для приобретения всего необходимого, а потом академия полностью обеспечивала своих слушателей едой и форменной одеждой, а вот оружием каждый должен был купить себя сам, причём из кузницы академии. Подозреваю, что директриса и кузнец были в сговоре и поэтому действовали такие странные правила.
  Барон Кляйн предложил мне воспользоваться каретой с его гербом, но я отказался - слишком известным человеком он был в определённых кругах, а это могло привлечь ко мне излишнее внимание. Было решено некоторую часть пути пройти пешком, а потом путешествовать до столицы в наёмном экипаже. Только прежде чем начать своё выдвижение к намеченной цели, я должен был оказаться в Лоте и уже оттуда, согласно легенде, не таясь отправиться в столицу. Вывозили меня из крепости в пустой бочке, на случай, если за воротами ведётся скрытое наблюдение и вылез я из неё только тогда, когда оказался в замке.
  Резиденция герцогов Лотара встретила меня тишиной, запустением и чуть ли не запахом нафталина. На весь замок было всего трое старых слуг, которые по привычке поддерживали относительный порядок, так же привычно переругиваясь между собой. Хорошо хоть что в основных помещениях не было пыли и царила относительная чистота. Что бы сразу решить все вопросы, я им представился как Вит де Лот, который изредка появляется здесь и является дальним родственником предыдущего герцога, и которому позволено здесь жить. Старички кивали головой, со всем соглашаясь и даже не пытались возражать моим словам.
  Средств, получаемых от имения, едва хватало на поддержание замка в удовлетворительном состоянии и поэтому везде царила опрятная бедность и неброская скудность. Не раздумывая, я ополовинил выделенные мне средства на обустройство в академии и предал их старикам, величаво обозвав их хранителями, а потом попросил показать мне весь замок, спальню и обязательно комнату, где хранится оружие. Деньги от меня приняли со сдержанным достоинством, без заискивания, словно оказывая мне честь. Я так же попросил собрать меня в дальнюю дорогу и обязательно предусмотреть наличие полотенца, двух комплектов нательного белья, запасной рубашки, желательно из плотного полотна...
  Нда, давненько в оружейную комнату никто не заглядывал - больше часа понадобилось что бы разобрать всякую рухлядь и ржавое железо, прежде чем мне на глаза попался клинок в приемлемом состоянии. Он очень походил на римскую спату - длиной меньше метра - сантиметров восемьдесят и шириной клинка около пяти сантиметров, с острым концом для колющего удара, к тому же обоюдоострый, а главное не очень тяжёлый. Всё оставшееся время до скудного ужина я потратил на полировку и заточку лезвия, потом сразу же лёг спать, так как сильно устал.
  Утром начались хлопоты, связанные с моим отъездом. Один из хранителей посоветовал мне следить за своими манерами, по его словам они через чур изысканы и не соответствуют той глуши, в которой я воспитывался и живу.
  - Ваша милость, я ничего не имею против Вита де Лота, но порода так и прёт из вас. Сами того не замечая, вы во многом повторяете любимые жесты своего отца - Георга. Вы так же, как и он трёте переносицу, теребите мочку уха, а бокал или даже грубую кружку берёте, оттопырив мизинец. Внимательный наблюдатель обязательно заметит это сходство. Мой вам совет - проколите ухо и воткните в него серёжку, это оправдает ваше желание в рассеянности теребить его. Если трение переносицы ещё можно оправдать хроническими позывами к чиханию, то манеру пить следует срочно изменить, а для этого надеть на мизинец неплохой перстень. Тогда этот жест может выглядеть как хвастовство провинциального дворянина семейной реликвией неплохого качества.
  Мне торжественно был вручён достаточно массивный перстень с камнем похожим на изумруд и пока я его рассматривал и примерял, мне проткнули тонкой иголкой правую мочку и вставили в неё 'пиратскую' серьгу с грушевидной жемчужиной. Я даже не отреагировал на это, так как эта боль не могла сравнится с теми приступами, которые я очень часто испытывал.
  Ближе к полудню, проверив всё ещё раз и поместив всё своё имущество в карман, вновь отказавшись от кареты или верховой лошади, я отправился в неизведанный мир, который манил меня в первую очередь возможностью избавиться от боли и во вторую - возможностью отомстить мачехе за смерть матери и мои страдания.
  Должен вам признаться, спать летом, пусть даже у костерка, мне совсем не понравилось - земля была через чур жёсткой, а мой плащ не спасал от утренней сырости и росы. И тем не менее, я не изменил ранее принятому решению, добраться до ближайшей станции на королевской дороге и сесть в наёмный экипаж. Пока я шёл, время даром не терял - расстояние, которое я проходил в ускоренном темпе постепенно увеличивалось, спата, извлечённая из пространственного кармана уже не казалась такой тяжёлой, и я даже стал тренировать некоторые связки и приёмы из своей прежней жизни. Было тяжело, но стиснув зубы, я каждый вечер проделывал комплекс упражнений для укрепления связок и тренировок разных групп мышц.
  Получилось так, что я немного ошибся в расчётах и переоценил свои силы - вместо семи дней, за которые я рассчитывал достигнуть королевской дороги, до почтовой станции я добирался десять дней. А узнав, что ближайший экипаж прибудет перепрягать лошадей только через два дня, я расстроился, но потом успокоился и попросил натопить мне баню пожарче. Мылся я в исподнем белье, так как не хотел, чтобы хоть кто-нибудь увидел моё исковерканное и обезображенное тело. На дорожной станции, на удивление, оказалась вполне чистая и мягкая постель на половине для благородных, так что я не только вымылся, но и выспался. Одежду мою выстирали и вычистили, сапоги подремонтировали, подбив каблуки и даже предложили задёшево шпоры. Естественно, я от них отказался, мотивировав это тем, что мне предсказали что я могу погибнуть, упав с лошади, так что я предпочитаю ездить в каретах, экипажах или передвигаться пешком. Как говориться, у благородных свои причуды и любой ваш каприз за ваши деньги.
  Два дня пролетели очень быстро и вот я уже сижу в наёмном экипаже и с жадностью смотрю в окошко. После изоляции в крепости мне всё было в новинку. Вот крестьяне обрабатывают землю, а вот мелкая ребятня устроила скачки нагишом по берегу речушки, причем в них участвовали даже девчонки. Особенно меня поразили большие фруктовые сады, что раскинулись вдоль дороги. Моя соседка, которая недавно подсела ко мне и направляющаяся в соседний городок в гости к своей дочери, словоохотливо рассказала о сортах яблок и груш. Которые произрастают здесь, а также кому принадлежат эти земли. Всю дорогу, в течении нескольких часов, она снабжала меня информацией, которую я старательно запоминал, так как меня наверняка будут в академии проверять на соответствие статусу провинциала. Хотя, возможно, это моя паранойя и никому до меня не будет дела. На шестой день, сменив несколько попутчиков, по возросшей интенсивности движения я понял, что мы приближаемся к столице. Не желая упускать никаких подробностей, я пересел к кучеру, сунул ему пару медяков и выслушал пространственный рассказ о жизни в столице, господствующих нравах и модах, опасных районах, где лучше с наступлением темноты не появляться, а также о королевском квартале, где, собственно говоря и находились интересующие меня академии. За ещё пару медяков кучер согласился подвезти меня к воротам второй академии, а так как я к этому времени был единственным пассажиром, то особого труда ему это не составило.
  Внешне вторая академия представляла собой комплекс зданий, обнесённый высокой стеной с широкими воротами и надвратными башнями. Через ворота было видно, что чуть вдали имеется ещё одна, более низкая стена, а расстояние между ними было заполнено небольшими домиками, харчевнями и купеческими лавками. Кучер пояснил, что это так называемая зона последней свободы, так как попав за вторую стену, из неё уже не выйти до окончания обучения.
  - Учтите, ваша милость, в зоне свободы ошиваются банды стервятников, как они себя называют. Высматривают, кто без оружия, вроде вас или послабее и обдирают до нитки, приговаривая, что в академии всё дадут заново. Иногда доходило и до убийств. Их ловят, наказывают, но их количество не уменьшается. Городская беднота завистлива...
  
  2.
  
  Ну вот, накаркал. Не прошёл я и десятка шагов, как из ближайшего трактира вышли четверо. По законам королевства простолюдинам без специального разрешения не разрешалось иметь холодного оружия, но, как известно, голь на выдумки хитра. Вот и у этой четвёрки на поясах висели большие ножи мясников. Всегда можно сказать страже, что они только что заскочили перекусить, а теперь возвращаются на работу. Да только стража здесь практически не появляется. У меня даже мелькнула мысль о том, что этих стервятников специально натаскивают на желающих поступить в академию, чтобы проверить кандидатов, так сказать, на вшивость. По каким критериям принимают в академию - не известно, но экзамены не сдаются, даже состояние здоровья не проверяется, отказ в приёме происходит без объяснения причин и позволяет попытаться поступить вновь только через полгода. Именно по этой причине многие дети высокопоставленных придворных не рискуют поступать во вторую академию, чтобы не нарваться на отказ. В первую же академию берут тех, кто проходит имущественный ценз в виде рекомендаций двух вельмож их королевской свиты, других ограничений нет.
  Тем временем эта четвёрка перегородила мне путь, поигрывая своими устрашающего вида тесаками, но совершенно бесполезными в реальном бою.
  - Слышь, ты, дворянчик, ты идёшь по нашей территории, а за топтание надо платить. Раздевать мы тебя не будем, но свои цацки с руки и из уха, ты нам отдашь. Лучше добровольно, а то плохие дяди сделают ребёнку бо-бо.
  Плохие дяди в лучшем случае выглядели как мои ровесники или, может быть, чуть старше. Вожак снял с пояса свой нож и несколько раз крутанул его в руке. Со стороны это вполне могло выглядеть как угроза применения оружия по отношению к благородному лицу с целью грабежа. Учитывая, что длительную схватку я просто физически не выдержу, меня это полностью устроило. Подняв руку на уровне плеча, я быстрым движением извлёк из кармана спату и чиркнул ею по горлу главаря, одновременно делая шаг вправо, что бы струя крови из рассечённой артерии не попала на мой камзол, запасного то у меня нет. Продолжая возвратное движение клинка, я нанёс удар тому мяснику, который стоял от трупа справа. Он так ничего и не понял и отреагировать не успел. Зато тот что стоял слева, с криком кинулся на меня, бестолково размахивая своим тесаком и сам, того не желая, на замахе напоролся на острие моего клинка. Удар я наносил снизу в верх, как обычно били римские легионеры, прикрываясь щитом, правда щита у меня не было. Оставшийся в живых стервятник выронил свой нож и с завыванием толи от испуга, толи от ужаса, понёсся прочь.
  Человек я не гордый, спрятав спату в карман, обшарил главаря и его помощника. Их кошельки могли бы быть наполнены и получше, но, как говориться, дарёному коню в зубы не смотрят. Всё это мероприятие заняло у меня не более трёх минут и именно в этот момент настал отходняк - я даже пошатнулся от накатившейся слабости. Всё, надо скорее уходить отсюда, так как в этой точке общепита вполне могли находиться дружки этой банды, а я в себе не чувствовал сил для продолжения драки. Стараясь не качаться из стороны в сторону, я как мог скоро пошёл в сторону вторых ворот. С трудом, но дошёл, внимательно прислушиваясь, не раздадутся ли за спиной шаги дружков стервятников, но бог миловал и эти пятьсот метров я прошёл спокойно.
  На воротах меня встретил привратник и указал на административное здание, куда мне следовало идти, чтобы представиться директору академии и выслушать решение о своей дальнейшей судьбе. Уже не особо торопясь и восстанавливая дыхание, я направился в указанную сторону. Административное здание представляло собой трёхэтажный старинный особняк с высокими окнами в виде арочных проёмов. Внутри меня встретили и проводили на второй этаж, где в приёмной уже сидели парень и девушка. Меня это не удивило, так как я уже знал, что в академиях практикуют совместное обучение. Парень держал девушку за руку и что-то ей говорил на ухо. Наверное, успокаивал, так как она периодически кивала ему головой, явно соглашаясь с его словами. Открылась дверь и из неё сначала вышла довольная девица в мужском костюме, а потом и Грув. Мазнув по мне взглядом, он пригласил эту парочку в кабинет директора. Пробыли они там не очень долго, но я всё же успел сосчитать белые плитки на полу и внимательно рассмотреть гобелен на противоположенной стене со сценой рыцарской копейной сшибки. Парочка буквально выпорхнула из кабинета, сияя улыбками и весело улыбаясь, а значит, их приняли.
  Честно говоря, я надеялся, что Грув произнесёт хоть пару слов поддержки, но он только подмигнул мне и сопроводил в кабинет директора. Кабинет поражал своими размерами, это был целый зал аж с пятью окнами. Чуть в стороне от центра, ближе к окнам, стоял большой и массивный стол, за которым сидела молодая женщина, которая перебирала бумаги, быстро просматривая их. Так как я не отправлял предварительного уведомления о своём желании поступить в академию, то свои бумаги вручил из рук в руки. Наконец директриса откинулась на спинку своего кресла и посмотрела на меня, после чего стала просматривать мои документы.
  - Значит Вит де Лот. Представители герцогства Лотар очень редкие гости в столице. Значит барон Кляйн всё-таки выбрал себе приемника и отправил его на обучение. Польщена, что он выбрал мою академию. Безусловно вы приняты, но особых привилегий не ждите, у нас не пансион для благородных девиц, а академия с военным уклоном. К тому же существует вероятность вашего отчисления на первом и даже на втором курсе за неуспеваемость или грубые нарушения дисциплины. Мой секретарь доведёт до вас основные правила поведения, а также особенности обучения. Отдельные комнаты в академии не предусмотрены, так что жить будете вдвоём. Сейчас вас проводят в столовую, а потом вам надо будет навестить нашу кузницу и подобрать себе оружие, а своё, если оно у вас есть, отдать на перековку. К этому времени мой секретарь определит номер комнаты, в которой вы будете жить все эти три года и распорядится насчёт форменной одежды и стандартном комплекте, положенного каждому ученику. Во время занятий никаких вольностей в одежде, всё строго по установленному регламенту, после занятий можете носить всё что угодно. Выход за пределы границ академии запрещён, если что-то понадобится в торговом посаде, то можете написать заявку, оплатить стоимость товара и его доставку в общежитие. Желаю удачи. - И она опять погрузилась в изучение своих бумаг.
  Аудиенция была закончена и Грув выпроводил меня из директорского кабинета.
  - Следуйте за мной мастер Вит де Лот, - и меня повели по другой лестнице, в результате чего я оказался в небольшом внутреннем дворике, где слонялись уже виденная мной девица в мужской одежде и влюблённая парочка. Увидав Грува девица фыркнула, - Наконец-то. У меня дома ленивых слуг обычно наказывают розгами.
  Ответ Грува моментально сбил с неё спесь, - У вас в слугах ходят бароны? Позвольте представиться - барон Грув де Стал, личный секретарь графини Камилы дю Бри, директора академии, в которой вы теперь будете обучаться. - Я сразу для себя отметил приставку дю, что однозначно говорило о происхождении графини из семьи герцогов Бри. Теперь понятно, почему даже барон де Стал был для неё мезальянсом, то есть неровней.
  Столовая встретила нас негромким шумом, звяканьем приборов и какой-то домашней обстановкой. Однако, если внимательно приглядеться, то можно заметить некие границы, которые, видимо делили зал на места для разных курсов. Нас, как новичков сразу же проводили к отдельному столу, и я почувствовал на себе множество оценивающих взглядов. Под этим шквалом не только я почувствовал себя не в своей тарелке. Мои спутники тоже поспешили уткнуться в свои тарелки, которые поставили официанты, а старший из обслуживающего персонала стал негромко нас просвещать, - Специальных мест, закреплённых за учениками нет, каждый волен сидеть где захочет, но существуют негласные правила. Ученики первого курса не могут без приглашения входить в зону второго или третьего курса, впрочем, и старшекурсники не могут без разрешения сесть за стол к первокурсникам, но в зону могут заходить свободно. Будьте осторожны, среди них есть драчуны, которые любят задирать первокурсников и провоцировать их на дуэль. Дуэли проводят на специальных аренах, которых три в академии. На этих аренах тяжело ранить или причинить сильный вред сопернику не получится, действуют магические ограничения, но болезненные ощущения можно получить по полной программе.
  Внезапно все разговоры и шум в столовом зале стихли, это была реакция на появление личного секретаря директора. Барон Грув прямиком направился к нашему столу, - Прошу прощения, господа, но сопроводить вас в общежитие я вас не смогу, дела не позволяют мне это сделать. Вот ваши номера комнат, где вам предстоит жить.
  Мне достался номер 223, а значит моя комната находится на втором этаже и её номер 23. Интересно, кто у меня сосед, скорее бы познакомиться с ним и подружиться. Парочка тоже получила номера на втором этаже, но в разных комнатах, а девице достался третий этаж. На вопрос паренька, почему их разлучили и можно ли будет поменяться местами, барон философски заметил, что они прибыли сюда учиться и готовиться к будущей взрослой жизни, а не сюсюкаться, и пусть считают эти трудности проверкой своих чувств.
  - По правилам академии вы получите право сменить соседа по обоюдному с ним согласию только на втором курсе и только один раз за всё время обучения в академии. До дверей общежития вас проводят, а дальше уже сами, слугам туда вход запрещён. В комнатах вас уже будет ждать комплект одежды, который будет меняться каждую неделю. Напоминаю, после ужина вам надлежит посетить нашу кузницу и подобрать себе оружие, а своё, если оно у вас имеется, отдать на перековку...
  Этой небольшой группой мы отправились на хозяйственный двор, где находились не только кузница, но и конюшни с шорной мастерской, а также прачечная и швейная мастерская. Были и другие помещения, но определить их принадлежность я не смог. Мои новые знакомые очень быстро определились со своими клинками, а вот мне этот ширпотреб сосем не понравился. Нет, конечно, оружие было выковано качественно, но оно не особо отличалось от того, что продавалось в оружейных лавках. Уж что-что, а в клинках я разбирался и через полчаса перебора разного железа сказал скучающему кузнецу, что ничто из представленного оружия мне не подходит. Кузнец равнодушно пожал плечами и с хитринкой предложил мне самому выковать нечто особенное, что подойдёт моим высоким требованиям. Если он думал меня этим смутить, то глубоко ошибся. Я подошёл к куче разнокалиберных мечей, которые пойдут в дальнейшем на переплавку и отобрал для себя шесть штук, исходя в первую очередь из наличия в металле полос твёрдой стали, на основании которых некоторые мастера ковали свои мечи.
  - Мне нужен опытный молотобоец, качественный уголь, большой и средний молоты, а также молотки от первого до четвёртого номера.
  - Я сам буду вам помогать.
  - Хорошо, но сразу предупреждаю, - на вопросы не отвечаю, ничего не объясняю, всё что увидишь и запомнишь - твоё. Для начала сними с железа рукояти. - В эту же отобранную мною кучу я положил извлечённую спату и пока кузнец умело освобождал клинки от рукоятей, начал раздувать горн, предварительно скинув сюртук и одев кожаный фартук. Кузнец снисходительно смотрел на меня и улыбался, а мне было не до смеха. Процесс ковки меча я помнил досконально, не раз приходилось этим заниматься во время своих мытарств, особенно тогда, когда мифрил использовать было нецелесообразно и я изображал из себя наёмника. Главное для меня сейчас было выдержать физически и не сломаться раньше времени...
  Связка из мечей превратилась в один слиток, который кузнец под моим руководством сначала превращал в длинную полоску железа, потом опять складывал её гармошку, раскалив до бела, выжигая 'плохой' металл, потом опять раскатывал в полосу. В заключении, перед тем, как поместить заготовку в уголь для насыщения углеродом, мы с ним стали скручивать её и расковывать, скручивать и расковывать...
  Кузнец уже снисходительно не улыбался, он впервые столкнулся с такой манерой ковки, а моя заготовка уже потеряла до трети своего веса, так что вертеть и постукивать по ней молотком, указывая место куда надо бить молотом становилось всё легче и легче.
  Давно уже наступила ночь, а мы на пару все продолжали колдовать над заготовкой, - Этот процесс я называю 'месить тесто', - дал я пояснение, так как молчание стало мне в тягость, - в результате мы перемешиваем разные виды металла и смешиваем их до однородной консистенции, получаем нужное нам железо с заданными свойствами...
  Уже ближе к утру мы приступили к созданию моего клинка вчерне. За основу я взял спату, только сделал её длиннее, а ширину клинка уже. Вырисовывалось нечто среднее между мечом и шпагой, именно такого результата я и добивался. Гарду тоже пришлось делать специфической - наряду с перекладиной, принятой на мечах, мою кисть закрывала полусфера, так как пользоваться металлическими перчатками я не собирался, и она служила для защиты от колющих ударов.
  Затем начался процесс тонкой доводки, когда понадобился даже не средний, а малый молот, а в самом конце даже молоток четвёртого номера. Эх, если б здесь были валки для равномерного распределения металла сначала по всей длине, а потом приданию ему оптимальной толщины - у рукояти подольше, у острия поменьше, а так, приходилось делать всё на глазок. Кузнец оказался действительно опытным мастером и с поставленной задачей справился на отлично. Я даже не удержался и похвалил его, - Да, дядя, ты не зря здесь свой хлеб ешь, а я ведь вначале о тебе плохо подумал.
  Первый раз видел, как взрослый мужик зарделся словно красная девица, - Ну что вы, мастер, до вас мне ещё далеко. Вы металл видите и чувствуете, а я только учусь этому...
  Пока мой клинок остывал сначала в ванной с горячим маслом, а потом в специальном растворе, я отдыхал, прислонившись к тёплой стене и лениво думал о том, что я выдержал напряжение этих суток.
  От полудрёмы меня оторвал голос кузнеца, - Мастер доверит мне полировку и заточку?
  - Доверит, доверит. Я не люблю сам, без особой необходимости, делать свою работу. Предпочитаю перекладывать её на другие плечи и учти, рукоять не должна быть гладкой, сделай её или рифлёной или витой, а сверху обмотай шершавой кожей. Специальными боевыми перчатками я не пользуюсь, а те, к которые предназначены для этого клинка, здесь ещё шить не научились. Особому рисунку на лезвии не удивляйся и не старайся его стереть, не получится...
  Я даже умудрился заснуть под мерный скрежет точильного и полировочного камней. Разбудил меня кузнец уже когда вечерело, вот же двужильный мужик, как я понял, он так и не сомкнул глаз.
  - Готово, мастер. Даже не верится, что такую красоту сотворили руки обыкновенного юноши, не привычного к чёрной работе.
   Потягиваясь, я проворчал, - Процесс ты уже запомнил, только учти, себе в помощники бери только того, кому доверяешь как самому себе. Это фамильная тайна - изготовление таких мечей, и я не хочу, чтобы она пошла гулять по столице. Хотя уверен, у тебя не сразу всё получаться будет, тут много тонкостей: - какой металл используется, - сколько раз его надо 'замесить' и скрутить, - насколько поместить для насыщения силой угля, - как не перекалить и не докалить. В общем, помучаешься. Если что, разрешаю обращаться к себе, но только с чем-то действительно важным, а не по пустякам...
  В столовую я пришёл отдельно от всех и сел на самом отшибе, так как от меня пахло дымом, гарью, железом и прочими запахами кузни. Наевшись до отвала, я неторопливо пошёл к общежитию, поднялся на второй этаж, постучал, и без всякой задней мысли открыл дверь в свою комнату. А потом быстро захлопнул её, так как там я увидел девушку, которая одевала или снимала нижнее бельё. Протерев глаза, я убедился, что ничего не перепутал - второй этаж, комната номер 23 и теперь более уверенно открыл дверь и вошёл вовнутрь. Ни визга, ни крика, только гневный взгляд, прожигающий во мне дырки насквозь.
  - Знаешь, подруга, может здесь так принято, каждому новичку вызывать женщину для утех на первую ночь, но я в этом не нуждаюсь, слишком брезглив. Если же ты моя соседка, чему я совсем не рад, то не волнуйся, ничего нового я для себя не увидел. У меня была куча великовозрастных сестёр, которые ни капли не стеснялись меня и до пяти лет брали с собой в ванную комнату. А сейчас извини, я пошёл мыться и, пожалуйста, убери с моей кровати свою одежду.
  Повернувшись к ней спиной, я снял пропахший сюртук, выбрал из вороха принесённой одежды банное полотенце, чистую смену белья и, в полной тишине, пошёл к ванной комнате, благо рисунок на двери позволил мне не ошибиться. Дверь я запер изнутри, так как не очень доверяю самообладанию подобных девиц - её глаза метали молнии, и она могла сорваться в любой момент, а наличие меча у неё в изголовье, говорило о многом и в частности о том, что она умеет им пользоваться - уж больно потёртая рукоять на нём.
  Как же хорошо лежать в горячей воде и ни о чём не думая, расслабляться. Надо попробовать уговорить Грува посодействовать и перебраться в комнату к парню. Думаю, что существующее правило замены соседа, в виде исключения, можно нарушить.
  Где-то через час я вышел. Девушка, уже в пижаме, сидела на своей кровати и терпеливо ждала моего появления, готовясь высказать мне всё, что она обо мне думает, а в опасной близости от её руки располагался клинок, уже без ножен. Примирительно выставив руки вперёд, пришлось признаться, - Каюсь, поступил неразумно, когда постучал и сразу открыл дверь, надо было дождаться разрешения войти. Хочу сразу предупредить, я ничего толком не разглядел, так как у меня перед глазами бегали зайчики от посещения кузницы. Видел только общие очертания тела, без всяких подробностей., а жаль. Судя по всему, вы чертовски красивая девушка. Что-либо говорить мне сейчас будет пустой тратой времени, голова не соображает и мне нужен качественный отдых, я не спал более двух суток. Прошу, давайте серьёзный разговор перенесём на завтрашний день. Меня зовут Вит де Лот, можете звать просто Вит, - эти слова я уже произносил засыпая и падая на кровать прямо поверх покрывала. Последней моей мыслью было осознание того, что мне ещё ни разу не встречалась такая красавица, как эта незнакомая девушка...
  
  ...- Нет, вы только посмотрите на этого наглеца. Сначала облапал и облизал меня своими глазами, потом просто-напросто проигнорировал, а теперь посмел завалиться спать. Он что, не знает кто я такая? Нет, ну каков хам, меня прямо трясёт от злости. Стоп, Грей, не заводись и признайся сама себе, что его последние слова о том, что он никогда не видел такой красавицы, тебе понравились. Давненько ты не слышала незамысловатых и прямолинейных комплиментов. Странный паренёк, от него веет чем-то необыденным, особенным. А может быть он действительно не знает, что я вторая принцесса королевства Тор и он из тех новичков которые только позавчера были приняты? - именно такие мысли в голове принцессы Грей водили хоровод, пока она размышляла как ей поступить. Легко встав с постели и тихо ступая по ворсистому ковру, она подошла к кровати этого Вита. Он действительно крепко спал, слегка постанывая во сне.
  - Нет, а что тут особенного, он же видел меня почти что голой, так что и я имею полное право взглянуть на него, - руки осторожно стали задирать его рубаху из толстого и грубого полотна и то, что увидела Грей чуть было не заставило её вскрикнуть от неожиданности. Практически вся грудь была покрыта страшными рубцами и шрамами. - Это что такое? - рука сама потянулась к одному из рубцов и накрыла его. Тут же принцесса почувствовала, как внутри у неё стал разгораться огонь, и она от неожиданности отдёрнула руку. - Неужели настало время для того, чтобы проснулся мой природный лекарский дар? Отец говорил, что это благословение и проклятие нашей семьи, так как дар просыпается только при наличии каких-то особых условий и не у всех членов королевской семьи...
  И вновь девушка накрыла рубец своей рукой и стала прислушиваться к своим ощущениям. В этот раз разлившееся по всему телу тепло её не напугало, и она с оторопелым видом наблюдала, как рубец стал менять свой багровый цвет на телесный и медленно рассасываться. При этом Грей чувствовала, как и внутри этого тела тоже происходят какие-то невидимые глазу изменения и по улыбке, что появилась на губах этого наглеца, она поняла, что ему это нравится.
  - Всё, хватит, хорошего понемногу. - Она встала с колен и отправилась к своей постели, на которую тоже упала поверх покрывала и тут же провалилась в сон...
  Когда девушка проснулась, постель её соседа была уже заправлена, а по отсутствию в ворохе ещё не разложенной одежды спортивного костюма, она поняла, что он отправился на зарядку. Приняв ванну и переодевшись в повседневную форму, она села перед зеркалом и стала расчёсывать свои непослушные рыжие волосы. В очередной раз взглянув на своё отражение она поморщилась - может быть кому-то этот контраст и нравится, но только не ей - волосы рыжие, а брови и ресницы черные, к тому же цвет глаз как у кошки - зелёный. В детстве её так и звали - 'дикая кошка Тор', из-за чего она постоянно дралась со старшим братом и сестрой, которые любили её поддразнивать.
  Чисто машинально, скорее по привычке к порядку, нежели осознано, она стала раскладывать вещи хамоватого Вита по полкам его шкафа. Для себя она уже давно решила, какой манеры поведения следует придерживаться в общении с ним. Она хозяйка, а он слуга и пусть только попробует возразить, она быстро наставит его на путь истинный на арене, хотя сильно бить не будет...
  
  Утром я почувствовал себя настолько хорошо, что рискнул провести полноценную разминку, однако сил у меня хватило только на минут двадцать, а потом опять появилась одышка и ноющая боль внутри. Это был значительный прогресс, - я сразу же увеличил время интенсивной тренировки на десять минут. Уже возвращаясь с пробежки в общежитие, я встретил барона Грува, который меня поджидал.
  Нейтральным голосом он поинтересовался, как у меня прошла ночь с соседкой, на что я с улыбкой ответил, что гроза, ураган и смерч ожидаются сегодня с утра, а вчера я был слишком уставшим, чтобы что-то адекватно соображать.
  - Вит, ты поаккуратнее с ней. Она вторая принцесса королевства Тор - Грей де Тор и у нашего королевства уже были от неё большие неприятности. Первоначально она поступила в первую академию, где три оболтуса из семей любовников королевы, не разобравшись, кто перед ними, попытались силой овладеть ею. Всех троих она кастрировала своим мечом, отрубив им правую руку, а её отец, узнав о происшествии, в качестве компенсации за нанесённое оскорбление всему королевскому дому Тор одним ударом сразу захватил три важных приграничных крепости и присоединил их к своему королевству. Так эти три придурка побежали жаловаться к родне и оказались на плахе, а Стефания ещё выплатила крупную сумму и осыпала подарками вторую принцессу. Правда, ей пришлось перевестись во вторую академию, так как нашлись такие придурки, что стали угрожать ей расправой. Несколько человек из этой группы золотой молодёжи постигла неожиданная смерть, а остальные заткнулись и спрятались в свои замки. Учитывай это в своих взаимоотношениях с Грей и не доводи дело до открытого противостояния между двумя королевствами, в котором у Гар нет никаких шансов.
  - Принято к сведению, но уступать какой-то смазливой девчонке я не собираюсь, кроме того, король Тор не рискнёт портить отношения с герцогством Лотар из-за прихотей своей дочурки. Мы уже показали всем королям пяти королевств, что умеем очень больно отвечать на недружественные действия, так что не беспокойся, старина, палку я не перегну. Ты лучше мне скажи, какие у тебя взаимоотношения с дочерью, имеешь на неё влияние?
  В голосе Грува появились особые нотки, - Камила очень умная девочка, к моим советам прислушивается, а вот её мать - леди Ната, меня не переносит и обвиняет в том, что я воспользовался её наивностью и сломал ей жизнь.
  - Могу только посоветовать одно - предложи ей выйти за тебя замуж, что бы она могла все оставшиеся годы тебя пилить, мучать и мстить за бесцельно прожитые годы. Лучше все эти мысли изложить в письме и отправить ей, а потом посмотреть на реакцию. Если что, я помогу составить текст.
  - Спасибо, Генрих...
  - Но, но, я Вит де Лот, не забывай об этом, своё имя я верну себе только после того, как отмечу своё восемнадцатилетние, если, конечно, доживу до этого дня...
  Только после того, как мне разрешили войти в комнату, я открыл дверь и бочком, стараясь не шуметь и не привлекать внимание девушки, которая медитировала с закрытыми глазами, пробрался к своей кровати. Сразу бросилось в глаза, что все мои вещи были разложены по полочкам, правда не в том порядке, к которому я привык в крепости.
  - Спасибо миледи. Должен предупредить, что нашёлся один доброхот, который просветил меня о том, кто вы такая. А сейчас, с вашего позволения, я приму душ и приведу себя в порядок. - Не дожидаясь её реакции, собрав необходимые вещи для переодевания, я шмыгнул в ванную комнату.
  
  - Вот же паразит, ведь наверняка заметил, что у него на один шрам стало меньше и даже спасибо не сказал. Твой должок передо мной, Вит де Лот, вырос ещё на пару пунктов, а это уже тянет на то, что я попинаю тебя ногами на арене, хотя и не сильно...
  В ванной комнате послышался какой-то шум, чертыханья и, как мне показалось, не очень культурные слова, более приемлемые в устах солдатни, а не благородного юноши, отягощённого светским воспитанием...
  
  Через полчаса я вышел уже одетый в форменную одежду второй академии, подошёл к сидящей девушке и опустился перед ней на одно колено, - Миледи примите мою признательность и благодарность за то, что вы помогли мне частично избавиться от изнуряющей боли и убрали шрам с груди. У меня к вам величайшая просьба - никто не должен знать, даже самые близкие люди, об отметках на моём теле. В этом вы должны мне поклясться, в противном случае я вынужден буду вас заставить замолчать, ибо эта тайна не подлежит разглашению ещё как минимум в течении года.
  Она открыла глаза и с любопытством посмотрела на меня, - И каким же таким образом вы принудите меня к молчанию, хотела бы я знать?
  - Самый простой способ, выкрасть вас отсюда, тайно доставить в герцогство Лотар и поместить в знаменитую крепость тюрьму. Вас такой вариант устроит?
  - А какое отношение вы имеете к герцогству?
  - Замок Лот стоит по соседству с тюрьмой, и я лично знаком с комендантом Кляйн...
  - Обещать ничего не буду, а тем более давать клятву. Достаточно будет моего слова ни с кем не делиться этой информацией. Со своей стороны, вы должны принять некоторые правила своего поведения. Во-первых, вы, Вит, признаёте мою главенствующую роль не только в нашей комнате, но и везде, где мы будем появляться вдвоём. Во-вторых, быстро и беспрекословно выполнять мои просьбы, команды и распоряжения, не задавать никаких вопросов и говорить со мной только с моего разрешения. В-третьих, не пялится на меня, не раздевать глазами, в моём присутствии смотреть только себе под ноги, а не по сторонам.
  - Вы, леди Грей, забыли ещё один ещё один важный пункт - никогда не снимать рабский ошейник с именем хозяйки, а также не дышать без разрешения, спать на прикроватном коврике и при встрече по утрам вилять хвостом...
  На мою эскападу не обратили никакого внимания, а предложили проследовать в качестве сопровождающего на завтрак. (Здесь слово 'эскапада' - это не что иное, как безрассудная выходка, чрезмерная, лихая проделка, выпад.) По дороге меня предупредили, что если я не согласен с предложением принцессы, то нас рассудит дуэль на арене, после которой проигравший, то есть я, станет личным слугой победителя и будет выполнять все его, даже самые нелепые просьбы и приказы.
  В столовой на нас сразу же обратили внимание - неслыханное дело, недотрога Грей пришла в сопровождении парня. Более того, они о чём-то мирно беседовали и ухаживали друг за другом с улыбкой на губах. Всё это указывало на то, что или они были давно уже знакомы, или их связывали нежные чувства. Слухи и сплетни пошли гулять по академии. Масла в огонь подлил личный секретарь директора барон де Стал, который довольно громко заявил, - Молодой человек, директор академии приглашает вас к себе в кабинет для беседы. Вы, молодая леди, при желании, можете сопровождать его, так как это касается и вас.
  Я встал из-за стола первым, отодвинул стул и подал руку даме, помогая ей встать и выйти. Грей, ни капли не удивлённая таким жестом галантности, лениво приняла мои ухаживания, словно для неё это было обыденным делом, хотя по глазам я видел, что и она немного поражена моим поведением. А я процитировал вычитанные когда-то строки, - 'галантный кавалер обязан оказать помощь даме, когда она покидает застолье, отодвинув кресло и предложив ей руку для того, чтобы она могла опереться, после чего проводить её к избранному месту будь то за карточным столом, в танцевальном зале или к дверям дамской комнаты дабы припудрить носик или поправить причёску...'.
  Леди Камила начала без предисловий и даже не предложила нам сесть.
  - На территории вверенной мне академии я не потерплю никаких действий, которые могут нарушить установленные правила поведения и порядок обучения. Никаких замен соседей на первом курсе, без исключений, понятно, ваши высочества, светлости и сиятельства? - Я похолодел, если это не оговорка, то директор прекрасно знает, кто я такой, а это уже чревато последствиями. А дю Бри продолжала, - Мне абсолютно нет никакой разницы, кем вы были до поступления в академию и какой носили титул, в настоящий момент вы слушатели, ученики или студенты. Все разборки между соседями по комнате только на арене, в присутствии штатного судьи. Его вердикт о победителе окончателен и пересмотру не подлежит. Если вам что-то не нравится, то где выход из академии вы знаете. Силой здесь никого не держат. Вам всё понятно? Грей?
  - Понятно госпожа директор.
  - Вит?
  - Так точно, госпожа директор!
  Она сменила гнев на милость, - Вижу, юноша, вы имеете какое-то отношение к военной службе.
  - Только к караульной, госпожа директор, из-за специфики герцогства Лотар.
  - Вот и прекрасно. С разносом покончено, а теперь, Вит, до меня дошёл слух, что вы с Казимиром выковали какой-то особенный меч, я могу на него взглянуть?
  - Без проблем госпожа директор, только вынужден вас сразу предупредить, в обозримом будущем появление ещё одного такого клинка не планируется ни при каких обстоятельствах и без всяких исключений, независимо от положения и титула, обратившегося с подобной просьбой. - Из астрального кармана я вытащил свой новенький меч с узорчатой сталью и сделав чуть ли не строевым три шага, подошёл к столу, за которым сидела графиня и положил клинок на скатерть.
  Она осторожно взяла его в руку, внимательно рассматривая со всех сторон, особенно рисунок и гарду, - Впервые вижу нечто подобное, - в руке у неё оказался тонкий батистовый платочек, она подкинула его вверх и подставила лезвие. На столешницу, чуть колыхаясь, упали две половинки, - теперь понятно, почему Казимир величает вас, Вит, с придыханием, мастером. Если передумаете, я хочу быть первой в очереди на подобный клинок.
  Грей не выдержала и тоже подошла ближе, чтобы получше рассмотреть, что же так восхитило графиню, а рассмотрев тихонько ойкнула, - Это же легендарный Золинг. Его описание есть в саге о Тиле и Зосе...
  
  3.
  
  Зрителей на третьей арене для разрешения споров между первокурсниками было немного, не более двух десятков. Это были те, кто решил воочию посмотреть на что способна недотрога Грей, которая, по слухам, уделала трёх второкурсников в первой академии, когда они обратились к ней с непристойным предложением. Я слышал, как они сетовали на то, что я вряд ли смогу составить ей достойную пару на поединке и поэтому она не сможет в полной мере показать своё мастерство. Один из зрителей назвал её снежной королевой и с завистью проговорил, - Повезло новичку, такая красавица досталась ему в соседки, я завидую, только не говорите об этом Терезии, а то она меня со свету сживёт.
  - Больно ты мне нужен, все знают, что ты ветреный бабник, так что не переживай за своё хозяйство. По правде говоря, там и смотреть не на что, - раздался весёлый смех их друзей...
  Свой клинок я достал из астрала заблаговременно, не желая показывать другим эту свою способность, так что в настоящий момент он висел у меня на бедре, скрытый простенькими ножнами.
  Судья поинтересовался о том, что у нас - дуэль или поединок? Я пожал плечами, - А что разве есть особая разница? И там, и там всё разрешается силой оружия и мастерством мечника.
  Мне терпеливо разъяснили, - Дуэль проводится в том случае, если затронуты честь и достоинство, а также для защиты доброго имени. Проводится, как правило до тех пор, пока один из участников не признает себя побеждённым или не сможет продолжать схватку. Для поединка может быть любой другой повод. Вот недавно некая пара соседей определяла кто должен первым принимать ванную.
  Грей объяснила ему, что речь идет об установлении отношений хозяина и слуги не только в стенах общежития, но и на всё время обучения в академии, а также обязательное исполнение желаний, не связанных с бесчестием или угрозой жизни.
  - Понятно. Вы уже знаете, что победителя в поединке определяю я на основе полученных данных с арены. Сколько схваток желаете провести? Согласно правил их не может быть меньше двух. Это сделано для того, чтобы никто не мог обвинить соперника в том, что победа досталась ему случайно. Правда существует вероятность того, что арена может досрочно остановить поединок ввиду явного превосходства одного из соперников, её вердикт окончателен и обсуждению не подлежит. Желание отказаться от поединка и признать своё поражение никто не изъявляет? Что ж, прошу занять позиции для схватки, поединок начнётся по взмаху моей руки.
  Мы встали друг напротив друга, я отсалютовал принцессе своим клинком и принял защитную стойку. Атаковать я не собирался и был уверен, что девушка первой кинется на меня, чтобы поскорее закончить это представление и доказать своё превосходство. В своих предположениях я не ошибся, как только судья взмахнул рукой, Грей бросилась в атаку. Сумбурное и бессистемное взмахивание мечом никакой угрозы для меня не представляло, я легко блокировал все её удары, успевая нанести ответные в грудь, живот и голову. Не прошло и трёх минут, как раздался зуммер, возвещающий о прекращении поединка. К нам подошёл судья, который что-то изучал в небольшом зеркальце, которое он достал из кармана.
  - Победа, за явным преимуществом, достаётся слушателю академии Виту де Лот. Он нанёс своему сопернику четырнадцать смертельных ударов в голову и грудь, не пропустив ни одного. Арена не считает целесообразным проведение второй схватки. Вит де Лот, я объявляю вас победителем, вердикт окончателен и обжалованию не подлежит.
  - Как же так? - принцесса выглядела не просто растерянной, а ошарашенной результатом поединка. - Я не смогла даже дотронуться до него, как не старалась? Вит, почему ты не предупредил меня о своём мастерстве? Какие ещё свои способности ты скрываешь?
  - Леди Грей, согласно нашей договорённости, потрудитесь на людях обращаться ко мне - господин Вит, мой господин или милорд. И только когда мы с вами будем наедине, можете звать меня по имени.
  Господин судья, я благодарю вас за вашу работу и надеюсь, что вы сохраните в тайне как повод для поединка, так и его результат, объявив всем, что это был простой учебный бой без всяких последствий. Моя служанка девушка весьма вспыльчивая и несдержанная, так что любой смех у себя за спиной она может расценить как оскорбление, а отвечать придётся мне, как её хозяину.
  - Хорошо, господин Вит. Взамен я попрошу у вас разрешение тщательно изучить запись вашего боя, подобной манеры я никогда не видел, где вы этому обучались?
  - В герцогстве Лотар, я прибыл оттуда, но распространяться об этом тоже не надо...
  Грей шла с обиженным и надутым видом, словно я её в чём-то обманул, и она об этом узнала. Наконец она не выдержала установившегося молчания, - Надеюсь, Господин Вит, вы в серьёз не приняли тот факт, что я стану вашей служанкой? Члены королевской семьи Тор никогда и никому не прислуживали.
  - Всё в этом мире происходит когда-то впервые. - Дальше эту мысль я развивать не стал, предоставив ей возможность додумать самой, но не удержался и добавил, - К тому же вы сами это не только предложили, но и настояли на отношениях хозяина и слуги.
  Грей была бы не Грей, если б оставила последнее слово за мной, - Господин Вит (опять сарказм), вы ввели меня в заблуждение и ни словом не обмолвились о своём уровне мастерства владения мечом, и поэтому я считаю, что вы нечестно воспользовались своим преимуществом, а это ставит под сомнение вашу победу в поединке.
  - Леди Грей, моя вина лишь в том, что я вас считал умной девушкой, а вы оказались, как и многие другие представительницы вашего пола, достаточно глупы. Вы даже не соизволили хоть немного подумать своей прелестной головой над той информацией, которой я с вами поделился. Начнём по порядку, вы знали, что я прибыл из независимого герцогства Лотара, а его главной достопримечательностью является крепость - тюрьма, куда помещают особо опасных преступников и злодеев всех пяти королевств, которых по какой-то причине нельзя казнить или лишить жизни иным способом, как-то отравить, утопить или инсценировать несчастный случай. Как думаете, простолюдины или простые дворяне содержатся в крепости? Ответ однозначен - нет. А это значит, что к пожизненному заключению приговорены особые люди, с особыми способностями и знаниями. Не открою большого секрета, если скажу, что церковь обеспечивает своих заключённых монахов и священников бумагой, перьями и чернилами, а также выполняет любые их заявки в потребных книгах и рукописях, всевозможных банках и склянках, реактивов для производства опытов. Тоже самое касается и осуждённых из пяти королевств. Вы никогда не интересовались судьбой своего дяди - брата вашего отца, в своё время претендовавшего на престол королевства Тор, который якобы отправился в путешествие на второй континент и там его следы затерялись?
  Таким образом, достаточно было лишь немного подумать и прийти к выводу, что в крепости содержатся не простые заключённые, а представители многих знатных и влиятельных семей, которые представляют реальную угрозу правящим династиям и группировкам в королевствах. Не трудно предположить, что многие из этих особенных мастерски владеют оружием, а если учесть, что иных развлечений в крепости, кроме арены, не имеется, то вывод напрашивается самим собой. Даже простое наблюдение за этими тренировочными поединками даёт прекрасный материал для совершенствования своего мастерства. Эти выводы лежат на поверхности, но вы, миледи, твёрдо уверовав в своё превосходство, их проигнорировали. На будущее примите совет, внимательно изучайте своего предполагаемого противника, его сильные и слабые стороны, прежде чем бросите ему вызов. На этом моя небольшая поучительная лекция закончена.
  Не хотел вам говорить, да вы всё равно узнаете, когда будете переодеваться. На вас, леди Грей сегодня одето розовое нижнее бельё. Его видно из-за порезов в вашем дуэльном костюме. Это было сделано мною не специально, и никто кроме меня это не заметил. Так как я уже видел вас в подобной одежде, то ничего особенного не произошло. Один разрез чуть ниже пояса и два- крест-накрест, в районе груди. Если не делать резких движений, то они незаметны.
  К чести Грей, она не дёрнулась, а лишь скосила глаз на свою груди заметила небольшое расхождение краёв в местах разреза, - Господин Вит, а вы оказывается озабоченный. Сказали бы я и так вам показала своё нижнее бельё, без порчи тренировочного костюма.
  - В следующий раз обязательно воспользуюсь этой возможностью, миледи...
  Грей первой прошмыгнула в ванную, игнорируя свой новый статус служанки, так что у меня было возможность спокойно переодеться и даже проверить свои шрамы и рубцы на предмет появления крови, если они разошлись. К счастью этого не произошло, но боль после поединка вновь поселилась у меня в груди.
  Душ хорошо освежил меня и даже частично уменьшил неприятные ощущения, а так как до ужина оставалось ещё много времени, то я лёг решил немного подремать, чтобы восстановить свои силы и незаметно заснул. Проснулся я от того, что почувствовал, что на мне лежат и от пожара, что полыхал у меня в груди.
  - Не вздумай открывать глаза и распускать свои шаловливые лапы. Я до пояса раздета, а тебе ещё рано созерцать мои прелести, не заслужил. Лежи спокойно, пока я не закончу лечение.
  - У меня всё горит внутри.
  - А ты как хотел? Надо было меня предупредить, что ты пробуждающий, тогда это не стало бы неожиданностью для меня, а теперь терпи.
  Мысль о том, что я не совсем понимаю о чём она говорит, кто такой пробуждающий и каким боком это касается меня, не долга блуждала в моей голове. Огонь в груди сменился приятным теплом, и я вновь заснул.
  
  - Как бы мне подкатить к этому весьма странному типу, полному загадок, что бы он взялся меня обучать искусству владения мечом? Разве что попытаться залечить ещё один его страшный шрам? Ты смотри, а он действительно спит без задних ног и даже не отреагировал на мои прикосновения к его лицу и губам. Может мне его поцеловать? Нет, нет, - я даже потрясла головой, - это будет мой первый поцелуй и у него, возможно, тоже, не стоит его красть подобным образом. Что ж спи, победитель беззащитной девушки, а я пока займусь твоим телом.
  Сказано - сделано. Рубашка, до этого аккуратно заправленная в брюки, оказалась задранная до подбородка, а мои руки легли ему на грудь. Но что это такое - мои ладони в огне и этот огонь с них истекает прямо в него. Всё моё тело горит так, словно одежда раскалилась до красна. Прочь эти тряпки, а теперь лечь на него и прижаться грудью к его груди. Странное ощущение прохлады и неведанной силы. Я хотела взять голову этого дурачка, который спит и ни о чём не подозревает, в руки, но вовремя их отдёрнула - у меня на ладонях горели два самых настоящих небольших пламени.
  - Боже мой, Вит оказывается ещё к тому же пробуждающим, ничем иным я не могу объяснить своё превращение в огненную леди. В нашей семье существует легенда о том, что кроме врождённого лекарского дара, некоторые наделены силой огня. И если лечебный дар нет-нет, но просыпался, то сила огня осталась только в легендах, в которых, кстати говорилось, что для того, чтобы он пробудился, нужен пробуждающий, в которого носитель огня должен влюбиться без памяти.
  Во-первых, я не уверена, что влюблена в этого наглеца, а во-вторых, моя память никуда не делась. Нет, но каков подлец, мало того, что не проиграл мне в поединке, так он ещё оказался особо особенным. И ведь никому не расскажешь об этом, иначе налетит такая свора, что и оглянутся не успеешь, как его уведут и оженят. Ну уж нет, такой экземпляр я не упущу. Значит так, за его излечение он обручится со мной, причём немедленно, а потом сразу же последует помолвка. И попробуй только отказаться, паразит ты этакий, живьём сожгу.
  Всё же, как приятно лежать у него на груди и чувствовать биение его сердца, ощущать его руки на своих плечах. На плечах, я сказала, а не ниже пояса. Разбежался, не посмотрю на то, что ты спишь, так врежу, что мало не покажется. Вот станем женихом и невестой, может быть некоторые вольности разрешу, а пока - не заслужил...
  
  Проснулся я от странного ощущения - привычная боль не чувствовалась. Грей спала у меня на груди и действительно была по пояс раздетой. Я прямо чувствовал, как её соски касаются меня и от этого чувства в голове у меня сразу возникли разные мысли и представления, характерные для не целованного юноши моего возраста. Не удержавшись, я провёл руками по её спине и тут же заслужил сердитый тычок.
  - Я же предупреждала, что бы ты не распускал свои руки. Хочешь обнимать меня - сначала одень на безымянный палец обручальное кольцо, потом проведи обряд помолвки и только после этого я позволю некоторые вольности в поведении до свадьбы, но только самые невинные, вроде поцелуя в щёчку или обнимания за плечи. А теперь отвернись и закрой глаза, а ещё лучше, спрячь голову под подушку да так, чтобы твои наглые зенки ничего не видели, пока я не оденусь.
  - Но я же уже видел тебя почти обнажённой...
  - Почти, не считается, к тому же я тоже видела тебя по пояс голого, но на большее не претендую.
  Я тихо прошептал, - А жаль.
  - Ты что-то сказал? А ну живо под подушку.
  - Тебе показалось. Не понял, так кто из нас хозяин, а кто слуга?
  - Цыц, ты самой гробовой доски должен мне будешь за своё излечение. Даже шрамика не осталось...
  На ужин мы вновь сели отдельно от основной массы, и в этот раз Грей вела себя более раскованно, я бы даже сказала несколько суетливо и порывисто, а самом конце она меня удивила, - Сейчас пойдём к твоему Казимиру, уверен он сможет найти нам пару колец по размеру, я хочу уже сегодня обручиться.
  - Миледи, а к чему такая спешка? Мы даже толком не разобрались ни в наших взаимоотношениях, ни в чувствах.
  - А ты не понял?
  - Честно говоря - нет.
  - Это мой реванш за поражение на поединке, а главное, после этого твоё доминирующее положение в нашей паре уже никого не удивит. Эх ты, а ещё называл меня глупой...
  - Но постой, Грей, к чему такая спешка? Мы знакомы всего пару дней, а ты уже предлагаешь мне совсем иной уровень отношений, что-то здесь не так. Или ты рассказываешь мне всё как на духу, или ничего из того, что ты спланировала, не будет. Я не скрываю, ты мне очень нравишься, но спешить я не намерен, ведь это выбор на всю жизнь. А вдруг ты готовить не умеешь, или храпишь по ночам?
  - Хорошо, после ужина прогуляемся по парку, и я расскажу тебе обо всём без утайки...
  Пока мы шли в парк, принцесса самым беспардонным образом висла на мне, демонстрируя всем нашу близость, на что я заметил, что это не типично для неё, всегда сдержанной и неприступной.
  Ответ её меня убил, - Я всем наглядно демонстрирую, что наши взаимоотношения уже перешли некую черту и я не вижу ничего особенного в том, что прижимаюсь к тебе всем телом. Тем более, что этот этап для нас уже позади, или ты уже всё позабыл?
  И что мне ей на это ответить? Наверное, лучше промолчать...
  Выслушав её взволнованный рассказ о пробуждающем, и о том, что в первый раз, когда она коснулась меня, я разбудил в ней природный лекарский дар. А затем она продемонстрировала мне небольшие язычки пламени, которые вырывались прямо из её ладоней.
  - В летописях нашего королевского дома есть упоминания об огненной леди, которую пробудил её будущий муж после первого настоящего поцелуя в губы. Вот почему я до сих пор не целованная, так как каждая из принцесс нашей семьи надеется, что огненный дар в ней будет пробуждён первым же взрослым поцелуем.
  - Но ведь мы не целовались.
  - Зато соприкасались телами. Пламя появилось у меня, когда моя грудь коснулась твоей. И после всего того, что со мной произошло ты думаешь я упущу своё счастье и отдам тебя кому-нибудь другой? Жаль, рассказать об этом пока никому нельзя, но отцу я напишу о том, что нашла своё счастье и отказываться от него не собираюсь...
  Казимир чуть не прослезился, увидев меня, - Мастер Вит, как я рад, что вы посетили кузницу, у меня столько вопросов, что я не знаю с чего начать.
  - Давай начнём с того, что нам с принцессой Грей нужна твоя помощь. Мы решили обручиться, а колец у нас нет. При этом не важно из чего они будут сделаны, главное, что б эти кольца подходили нам по размеру.
  Кузнец тут же приказал одному из своих подмастерий принести образцы кольчужных колец и самолично подобрал мне и Грей кольца с синеватым отливом.
  - Вы не смотрите на их простой вид, здесь особый сплав пяти разных металлов: железо, медь, серебро, золото и металл, название которого я не знаю, но мой предшественник очень дорожил им. Примерьте, если кольца будут малы, то я тут же их раскатаю.
  Грей примерила кольцо, потом сняла его и протянула мне, - Одень кольцо на правую руку на безымянный палец и скажи что-нибудь, соответствующее данному моменту, ведь мы с тобой обручаемся.
  Я улыбнулся, - Ну ты и настырная. Миледи Грей Тор, вторая принцесса королевства Тор, этим кольцом, которое я надеваю на вашу прелестную ручку, я подтверждаю ваше право на меня, как на своего жениха и будущего мужа. 'Лишь только тех мы женщин выбираем, которые нас выбрали уже'. Ну что, довольна?
  Она отрицательно покачала головой, - Вит де Лот, это обручальное кольцо, которое я надеваю вам на безымянный палец правой руки служит подтверждением того, что никогда и ни при каких обстоятельствах я не откажусь от своего права и беру вас в мужья. По законам королевства Тор, объявляю нас мужем и женой. Вот теперь, Вит, ты действительно никуда от меня не денешься. Обряд проведён в присутствии свидетелей, - она кивнула головой на нескольких подмастерий Казимира, которые раскрыв рты стояли в дверях. - Эх, прямо гора с плеч свалилась, окольцевала наивного провинциала. Теперь можешь меня поцеловать.
  - Грей, а тебе не кажется, что это немного не честно, вот так неожиданно взять и женить меня на себе?
  - А это что бы ты не струсил и не сбежал. А теперь отвечай честно и откровенно, тебе уже есть шестнадцать лет?
  - Мне семнадцать.
  - Вот и отлично, значит мы никаких законов нашего королевства не нарушили. Брачный возраст у нас наступает с пятнадцати лет, а мне уже шестнадцать недавно исполнилось. Казимир, а не пошлёте ли вы кого-нибудь за лёгким вином в торговые ряды, надо это мероприятие отметить. Официальная свадьба тоже, естественно будет, но позже. Вот возьмите пару золотых. Для себя можете взять что покрепче, а нам с мужем самого лёгкого и закуски пусть прикупят.
  Дорогой, не обижайся, но ты такой нерешительный, что официального предложения, боюсь, мне пришлось бы ждать до самой старости.
  Я покачал головой, - Грей, а ты подумала о последствиях своего поступка? Как на эту выходку отреагирует твой отец?
  - А что отец? Я не вхожу в разряд наследников первой очереди. Впереди старший брат, младший и старшая сестра. А ждать, пока мне найдут какого-нибудь знатного старика или подберут четвёртого - пятого принца какого-либо королевства, который ещё ходит в штаны, я не намерена. Так что, муженёк, после окончания академии мы поедем в твоё герцогство, и я стану хозяйкой твоего замка или дома, если замка нет, научусь готовить, рожу тебе кучу детишек и умрём мы с тобой в глубокой старости в один день, в окружении детей, внуков и правнуков...
  Рано утром меня разбудил деликатный стук в дверь. Чертыхаясь, я накинул на себя халат и как был в пижаме, пошёл открывать дверь. Но природная осторожность заставила меня извлечь меч из кармана и встать за другую половинку двери. К счастью это оказался Грув. Громким шёпотом он сказал, что сегодня ожидается визит в академию королевы Юлии де Сюр, урождённой де Гар, которая является почётным директором второй академии и посоветовал мне в этот день не выходить из своей комнаты. Я вздохнул с облечением, значит Казимир ещё не доложил о вчерашней шальной свадьбе и грома, и молний не ожидается. Как только Грув закрыл дверь и я защёлкнул задвижку, Грей сонным голосом поинтересовалась кто это был и что ему надо в такую рань.
  - Барон разрешил нам сегодня не выходить из своей комнаты и пропустить занятия, наверное, узнал о вчерашнем безобразии в кузнице.
  - Добрый старикан, ложись, будем досыпать.
   Однако долго понежиться в постели нам не пришлось, так как сначала принесли завтрак, потом забрали грязную посуду, потом Грей приспичило принять ванную вместе со мной. Обед мы проспали, зато на ужин получили двойные порции и даже небольшой букетик цветов. Интересно, кто это нас таким образом поздравил?
  Вечером принцесса потребовала, что бы я начал её учить своему искусству боя на мечах. Пришлось подчиниться и начать с самых азов - как правильно держать меч, что бы кисть и рука не сильно уставали, какие виды стоек и в каких случаях они применяются, а также показать дорожки шагов при атаке и отступлении. Этот урок растянулся допоздна. Потом душ и сон.
  В этот раз Грей легла ко мне полностью раздетой, не считать же за одежду лёгкую батистовую рубашку, которая, к тому же полностью просвечивалась даже от света одной свечи и едва прикрывала низ живота, всё время стремясь задраться вверх.
  -Знаешь Вит, я даже не представляю, как я раньше жила без тебя, без твоего надёжного плеча и того чувства спокойствия, что от тебя исходит. Теперь я действительно верю в любовь с первого взгляда. Я ведь действительно влюбилась в тебя сразу и бесповоротно ещё тогда, когда ты застал меня одевающуюся на завтрак и занятия. Твой полный восхищения взгляд поразил меня до самой глубины души. Никто на меня так не смотрел. Обычно смотрели оценивающе, похотливо или завистливо, а вот с таким восхищением - никогда. Я даже пыталась избавиться от этого наваждения и завестись, что б испытать злость к такому наглецу и хаму, но у меня ничего не получилось. А потом, когда ты после ванной заснул, я убедила себя, что имею полное право тоже взглянуть на тебя без рубашки. Именно тогда, когда у меня появилось непреодолимое желание дотронуться до самого большого рубца и произошла активация нашего родового лечебного дара. Я даже не сразу поняла, что случилось, а когда поняла, то решила, что ты будешь мой и только мой. Вот правда со слугой и хозяином вышла накладка, но всё что не делается, делается к лучшему. Зато я узнала, что ты пробуждающий, а я стала огненной девой и как результат, я женила тебя на себе, не оставив выбора. Так что не такая уж и глупая, как ты обо мне думаешь. А вот что делать дальше, я не знаю. Мы стали мужем и женой, живём взрослой жизнью, а что дальше? Каково это быть семьёй и что это такое - семейная жизнь? Не думаю, что и ты в этих вопросах продвинут...
  Я перебил её рассуждения, - Завтра у нас начинается новый этап. И начнётся он с обязательной утренней тренировки, ты же ведь хочешь стать сильнее и мастеровитее? Заниматься будем вместе. А в семейной жизни, по моему мнению, главное - совместимость и умение уступать друг другу. И ничто не позволяет так быстро притереться характерам, как совместная работа, будь то в быту или на арене...
  Моё физическое состояние не позволяло мне нагружать организм максимальными нагрузками, в плане выносливости я уступал даже Грей, так что ей пришлось подстраиваться под меня. Не быстрый бег, до того момента, как я почувствовал, что мне стало не хватать воздуха, не очень интенсивная разминка на арене и повторение ранее пройденного материала - как правильно держать меч, что бы кисть и рука не сильно уставали, какие виды стоек и в каких случаях они применяются, а также дорожки шагов при атаке и отступлении. Роль меча у Грей играла суковатая палка, подобранная мною во время бега, раза в два тяжелее её клинка. Она пыхтела, морщилась, но терпела, при этом внимательно наблюдала за моими упражнениями и даже, когда думала, что я не вижу, пыталась повторить некоторые связки элементов боя.
  Так как новых предупреждений от Грува не последовало, то я резонно предположил, что моя старшая сестра Юлия уже уехала в своё королевство Сюр и поэтому в столовую мы пошли без опаски. Неожиданность поджидала меня в отсеке для второго курса, там на возвышении, за столом, сидела Юлия, к счастью спиной к входу, а напротив неё - директриса Камила дю Бри.
  Видимо, в моём лице что-то изменилось, так как Грей с тревогой спросила, - У тебя появились болевые ощущения? Тебе ещё нельзя перенапрягаться, если боль не утихнет, то вернёмся в комнату и я подлечу тебя.
  - Всё в порядке, дорогая, это был даже не приступ, а какой-то небольшой импульс. Пошли за свой столик, пока его не заняли.
  Как обычно мы сели немного на отшибе от основной массы слушателей первого курса, и я предложил поскорее расправиться с едой, чтобы занять удобные места в лекционном зале. За всё время, что мы были в столовой, Юлия ни разу не обернулась и всё время о чём-то оживлённо беседовала с директором. Наконец эта пытка для меня закончилась, и мы торопливо отправились в учебный корпус, где заняли самые выгодные для себя места - вдали от стола преподавателя и на самой верхотуре амфитеатра. Аудитория стала постепенно заполняться и Грей стала давать краткие характеристики нашим однокурсникам из числа тех, кого она знала, в основном девушкам.
  - Это заноза Тога де Фер, не очень знатная, но очень богатая семья, а она единственный ребёнок и, соответственно, наследница. Возле неё постоянно крутятся молодые люди в надежде обратить на себя внимание, но тщетно. Она сама выбирает к кому подойти и с кем заговорить. Общается, в основном со своей двоюродной сестрой и её приятелем. А вот и они, легки на помине. Поступили в академию недавно и, как мне кажется, уже достаточно близки, а может быть даже и женаты. Видишь, как он держит её за руку? Как собственник. Она тоже де Фер, а он - не знаю, но не из важной знати. Представители королевства Гран.
  В этой парочке я узнал тех паренька и девушку, с которыми поступал в академию и которых директриса разлучила, заставив жить в разных комнатах.
  - А это злюка Сара - внешность самая заурядная, но она считает себя первой красавицей и ведёт соответствующим образом - на всех смотрит с высока и разговаривает через губу. Друзей и подруг нет. Представляет королевство Мон и, возможно, имеет отношение к королевской семье, но это не точно. Единственным человеком с кем она более или менее общается, является её соседка по комнате -тишайшая Лиз. Очень застенчивая и молчаливая девушка, имеет привычку вздрагивать и пугаться, когда к ней обращаются. Всегда садится на первый ряд. Вон ту, с белыми волосами видишь? Это она. Симпатичная девушка, но какая-то беззащитная. Я буду не против, если мы с ней подружимся. Такие не способны на подлость и обман. Хотя, по моему мнению, ей совсем не место в военизированной академии. Кто её родители и её статус я не знаю...
  Очередное занятие было посвящено примитивным товарно-денежным отношениям и умению господина высчитывать полученную прибыль, для назначения налога или пошлины. Меня это совсем не интересовало, и я занялся анализом последних событий и планами на будущее. Важное место в них занимал кузнец Казимир, так как я чувствовал свой небольшой должок перед ним за организацию обручения и последовавшего за этим заключения брачного союза. А ещё я хотел создать меч для Грей в качестве свадебного подарка. Когда она заикнулась, чего я бы хотел получить в честь начала нашей совместной жизни, я ответил, что уже получил её тело в полную свою собственность и меня это вполне устраивает, тем более, что этим подарком я могу пользоваться постоянно, когда в этом возникнет потребность и появится желание...
  К моему немалому облегчению, леди Юлии на обеде не было, а директриса заказала себе обед в кабинет, так что присматривал за всеми слушателями только барон де Стал. Во время обеда он сделал громкое заявление о том, что грядут соревнования между академиями за право называться лучшей. К ним будут допущены по два представителя от каждого курса противоположенного пола, которых предстоит выбрать в ходе отборочных поединков. Лучшие из лучших получат потом право сразится за звание абсолютного победителя всех четырёх академий, и он или она будут удостоены чести быть представленным всем пяти монархам объединенных королевств.
  - Внутри академические соревнования будут проводиться без разделения по полу участников и в них могут принять участие все желающие. У девушек победителем будет объявлена та, которая поднимется по турнирной сетке выше всех. В случае равных результатов, будет объявлен дополнительный поединок. По всем вопросам прошу обращаться ко мне, а записываться для участия в отборочных соревнованиях у госпожи директора лично...
  ... - Грей, надо прекратить заниматься 'этим' во время послеобеденного отдыха.
  - А разве 'это' не способствует увеличению твоей выносливости и не учит тебя правильно дышать и распределять свои силы? Хотя согласна, иногда надо будет делать перерывы, а то, когда слишком хорошо - тоже не хорошо...
  В этот раз на арене было достаточно многолюдно, многие разделились на пары и проводили тренировочные поединки и только единицы, вроде нас с Грей, отрабатывали некоторые элементы нападения и защиты. На таких я обратил особое внимание, так как увидел в них достаточно серьёзных противников.
  - Грей, нам придётся тренировку закончить раньше запланированного. Я хочу, чтобы мы в столовую попали в числе первых, потом, прямо оттуда в кузницу к Казимиру. Всё-таки я решил, что тебе нужен другой клинок. Погоди, не благодари, ты даже не представляешь, как это тяжело переучиваться и начинать всё заново, к тому же мы ограничены во времени. Ты же ведь, как и я хочешь принять участие в соревнованиях между академиями? ...
  Казимир словно ждал нас и ни капли не удивился нашему появлению.
  - Ну, что, получили разнос от директрисы? На меня она кричала так, что аж слюной брызгала.
  - Это что, была её реакция на то, что мы создали семью?
  - Ага, а ещё она пригрозила, что я буду нянькой для вашего ребёнка, так как она вас, пока не проведёте в академии положенных три года, никуда не выпустит. Правда, сегодня она уже не шипела, а вела себя как обычно. Впрочем, я уже давно привык к резким сменам настроения, а что вас привело в мою скромную мастерскую?
  - Слышал о предстоящих соревнованиях между академиями? Вот только из-за этого я решил выковать для Грей новый меч, по её руке.
  - Отлично, у меня появится второй шанс не только понаблюдать, но и принять участие в создании нового клинка. С чего начнём?
  - Времени у меня не очень много, так что давай сюда все свои неудачные заготовки, попробую определить, какие из них можно будет перековать на скорую руку. Со своим помощником определился? В два молота дело пойдёт быстрее.
  Казимир тут же рявкнул, - Эй, Юрик, а ну-ка скачками сюда, представлю тебя мастеру. Мастер Вит, это мой сын Юрик, он ваш ровесник. Балда, поклонись мастеру.
  
  4.
  
  Увидев сына Казимира, я присвистнул, мой ровесник был на голову выше меня и значительно шире в плечах и уж никак не выглядел на семнадцать лет - лет на двадцать, это уж точно.
  - И в кого же такой богатырь уродился? - поинтересовалась Грей, оглядывая фигуру Казимира.
  - В прадеда пошёл, герцог дю Бри подковы голыми руками ломает. Юрик до этого пока не дорос, но тренируется и скоро утрёт ему нос.
   - Постой, Казимир, а какое отношение ты имеешь к семье герцога, ты же простой кузнец.
  - Графиня Камила дю Бри настояла на том, чтобы и я, и наш сын взяли имя её прадеда. Паршиво, когда жена из более знатной семьи и к тому же является начальником...
  Из нескольких заготовок, которые успел сделать Казимир и которые, по его словам, не получились, я выбрал три наиболее подходящих. Соединив их в один слиток, мы приступили к замесу с периодическим насыщением углеродом и скручиванием металла. В этот раз, чувствуя свой долг перед кузнецом, я давал некоторые комментарии, особо обращая внимание на цвет железа и огня, в котором оно плавилось.
  - Смотри, Казимир, как только основной жёлтый цвет пламени сменится на синевато-фиолетовый, приступай к очередному скручиванию и расковке в длинную полосу... Юрик, не так сильно лупцуй, старайся почувствовать металл и его отклик на удары молотом... Последняя скрутка и проковка. Теперь делим эту полосу на две равные части. Первый кусок в уголь к повторному насыщению углеродом, а второму придаём форму клинка, потом заменим их местами...
  Дамские мечи, которые мы куём, будут не такие прочные, как мой боевой, но обычные мечи будут рубить очень легко. Они не предназначены для силового отражения рубящего удара, а только для сброса его по касательной. В тоже время, если самому рубануть простой меч с оттягом, то можно перерубить его.
  Вот и всё, теперь остудить отполировать и заточить. Это конечно не Золинг с которым сравнила мой клинок Грей, но тоже весьма похоже на него, только рисунок металла крупнее. Когда будете жене и матери отдавать клинок, не забудьте подчеркнуть, что вы оба приняли самое непосредственное участие в его создании и что подобные клинки разрешено создавать только один раз в год, если чаще, то ничего не получится. В общем, напустите пыли и таинственности...
  - Вит, а как долго мой меч будут точить и полировать?
  - К утру закончат, Казимир не успокоится, пока не сделает всё как надо. Я так полагаю, что леди Камила хочет похвастаться мастерством своего мужа, ведь такой кузнец как он, является единственным на всю столицу и королевство. А теперь пошли спать, и так уже поздно.
  - Ладно, сегодня ты можешь пойти первым в ванную...
  Ночью Грей спала очень беспокойно, постоянно просыпалась и интересовалась скоро ли наступит утро и когда мы пойдём в кузницу. Интересовалась, естественно, у меня, так что ночка была ещё та. Тревожным сном она забылась только под утро, и я был рад, что её наконец-то сморило...
  -Сразу предупреждаю, в кузницу пойдем только после окончания пробежки. И не спорь, иначе отправлю на арену, а см пойду выбирать тебе меч. - Меня тут же обвинили в том, что я еле-еле переставляю ноги, что медлительность - вторая черта моего характера и что я не люблю её и постоянно издеваюсь над слабой и беззащитной девушкой.
  Не обращая внимания на её сетования и стоны, я твёрдо гнул свою линию и к кузнице мы направились не раньше, чем пробежали двенадцать кругов по аллеям парка. Там нас ждал Юрик, который дремал у застеленного стола с мечами.
   Увидав нас, он встал и сладко потянулся, - Всё готово, мастер, выбор клинка за вами. Честно говоря, я ждал вас раньше, думал, что миледи н выдержит и приведёт вас сразу после того, как вы проснётесь.
  - Юрик, а у тебя девушка есть?
  - Что вы, мастер, мне некогда заниматься такими пустяками. После завтрака занятия в академии, а после обеда - работа в кузнице. - При этом он покраснел как красная девица и сразу же стало понятно, что сам он ни за что не подойдёт к девушке, в силу своей стеснительности и будет терпеливо ждать, пока пару ему не подберёт его властная мать.
  - Но хоть кто-нибудь тебе нравится из сокурсниц или с нашего первого курса?
  Он пожал плечами, - Я стараюсь не смотреть на них. Это отвлекает от учёбы, да и графиня против.
  Достав припасённый платок, я завязал глаза Грей и подвёл её к столу, - Перед тобой два клинка, попробуй оба и определись, какой тебе лучше лёг в руку, а потом получишь тот, который выбрал я. Просто хочу определить, совпадают ли в такой мелочи наши предпочтения.
   Она взяла сначала один клинок, покрутила его в руке, прислушалась к своим ощущениям, а потом те же манипуляции были проделаны и со вторым клинком, - Не чувствую особой разницы. И тот, и другой очень удобны, так и порхают в руке. - Она ещё несколько раз опробовала каждый клинок, потом всё-таки определилась с выбором. - Вот этот, я выбираю этот клинок, он более удобен для меня, такое ощущение, что именно он является продолжением моей руки.
  - Умница, ты выбрала тот клинок, который я приготовил для тебя. Снимай повязку и как следует рассмотри его, отныне это твоё основное рабочее оружие.
  - Ух ты, очередной Золинг!
  Я отрицательно покачал головой и достал свой клинок, - Посмотри и сравни настоящий Золинг и свой клинок. Разницу видишь?
  - И что? Разница почти незаметна. Если не быть специалистом, то размеры рисунка стали не так-то и бросаются в глаза.
  - Ладно, уговорила, пусть у тебя будет женский Золинг. Потом расскажешь, чем так знаменит этот клинок, что ты о нём говоришь с придыханием.
  - О, это очень старая и интересная легенда...
  - Не сейчас, нас ждёт арена, я тренировку не отменял. Да оставь ты свой старый меч здесь, пусть его Казимир пустит на переплавку, он более тебе не понадобится.
  Спасибо Юрик, будет нужна моя помощь, обращайся без стеснения. Ты же у нас на втором курсе? -
  Смущённый, он только кивнул головой, а у меня в голове забрезжила одна, но очень интересная мысль, - У меня будет к тебе одна просьба. Если ты откажешься, я совсем не обижусь. Дело в том, что у нас на курсе есть одна девушка, которой, по мнению моей жены, требуется защита. Это видно по тому, что она всего боится и вздрагивает каждый раз, когда к ней обращаются, словно каждую минуту ожидает удар. Ты не мог бы присмотреть за ней некоторое время, пока я не подберу для неё достойного и постоянного телохранителя из числа однокурсников. Не обязательно находиться всё время рядом с ней, можно прикрывать её и издалека. Ну и если что, ссылайся на просьбу моей жены. За завтраком я покажу тебе её и, естественно, приглашаю за наш столик...
  - Вит, какую игру ты затеял и что за девушка, за которой я прошу присмотреть?
  - Помнишь, ты мне на занятиях показывала белобрысую кошку, которую ты назвала тишайшая Лиз. Она действительно выглядит беззащитным ребёнком и именно в обществе такой девчушки Юрик может почувствовать себя мужчиной и защитником, а то я смотрю директриса из него заранее делает подкаблучника. А это неправильно. За завтраком я приглашу её за наш столик и попрошу взять на себя труд отучить Юрика бояться девушек. В общем, найду что сказать, а ты должна будешь поддержать меня.
  - Вит, да директриса прибьёт нас обоих, ведь это её ненаглядный сын и она наверняка уже спланировала всю его дальнейшую судьбу...
  На арене было не так многолюдно, как вчера после обеда, видимо многие любят подольше поспать, так что нам почти не мешали. Грей рвалась опробовать свой новый меч, и я уступил её желанию - мы провели короткий спарринг. Она нападала, я защищался и даже не пытался контратаковать, предоставив ей всю свободу действий, и только изредка, когда она совершала уж очень заметные ошибки, поправлял её, заставляя повторить тот или иной приём.
  Когда Грей отвела душу, я провёл разбор поединка и вылил на неё целый ушат холодной воды.
  - Начнём по порядку. У тебя отсутствует единая картина схватки, словно ты не знаешь, что будешь делать в следующее мгновение, а это неправильно. На каждый бой, даже с неизвестным соперником должен быть составлен план, которого следует придерживаться. Импровизация допускается, но только в крайнем случае, когда ты видишь, что соперник предугадывает твои удары или он значительно опытнее и мастеровитее тебя. Второе, что сразу бросается в глаза. Вот скажи мне, для чего мы с тобой изучаем связки, каскады приёмов и финтов, если в реальном бою ты их не применяешь? Ты теряешь голову и не сохраняешь хладнокровие, а поэтому даже не вспоминаешь то, что мы с тобой разучивали.
  Следующий недостаток связан с тем, что у тебя постоянно сбивается дыхание, а значит длительный поединок ты не выдержишь. Максимум пятнадцать минут. Этого может не хватить, если противник попадётся упёртый или уйдёт в глухую оборону и будет выжидать твоей ошибки. Хотя практика показывает, что поединки длятся не более десяти минут, но готовым надо быть ко всему. Далее, ты по-прежнему пытаешься всё решить в силовой, мужской манере, а твой меч для этого не предназначен. Он должен вить узоры и внезапно наносить уколы или удары, как укус змеи, а ты тупо пытаешься пробить защиту, вместо того, чтобы просто обойти её. Как это сделать, я тебе сейчас покажу на конкретном примере. Становись в стойку и защищайся...
  Трижды я проводил атаки и трижды Грей ничего не смогла сделать. Самым непостижимым образом для неё мой клинок касался её горла, благо защита арены не позволяла соперникам наносить друг другу травмы и раны. Это всё-таки учебный бой.
  - Да, Вит, мне ещё многому надо учиться, а ты, я смотрю, не особенно торопишься раскрывать все свои секреты.
  - Это сделано для того, чтобы у тебя в голове не образовалась каша, когда, не освоив один приём, ты хватаешься за следующий и в результате не умеешь использовать ни тот, ни другой. К тому же, в обычной схватке вполне хватает двух-трёх каскадов для полной победы над соперником. Ладно, пошли в номер, надо переодеться к завтраку. Когда мы вошли в столовую, то белокурая девушка уже сидела за столом в гордом одиночестве и ждала, когда её обслужат. Мы м Грей сразу же направились к ней.
  - Госпожа, принцессе Грей нужна ваша помощь. Вы позволите пригласить вас за наш столик, чтобы обсудить все вопросы? - и не дожидаясь её ответа, я отодвинул стул и взял её за руку, помогая встать.
  Лиз сразу как-то поникла и безвольно пошла за мной. Усадив её за привычный нам уже столик на отшибе, я сразу же приступил к тому, ради чего пригласил её.
  - Я Вит де Лот, а это принцесса Грей де Тор, вторая принцесса королевства Тор. А пригласили мы вас вот для чего. У нас есть общий приятель, который панически боится девушек, хотя уже обучается на втором курсе академии. Боится до дрожи колен, тряски рук и заикания. С этим надо срочно что-нибудь делать. Мы с Грей пришли к выводу, что надо подобрать ему скромную девушку, которая будет играть роль чего-то опасающейся, а ему хотим поручить её, якобы, охрану. От вас, Лиз, ничего особого не требуется. Пусть он или наблюдает за вами или ходит хвостиком и постепенно привыкает к общению.
  - Лиз, извини, если мой муж испугал тебя своим беспардонным обращением, он бывает иногда грубоват и идёт напрямую к своей цели как настоящий солдафон.
  - Принцесса, вы не оговорились? Вы действительно женаты?
  - А что в этом удивительного? Мы любим друг друга. К тому же, я не собиралась ждать, когда какая-нибудь пронырливая девица наложит на него свою лапу, вот и женила его на себе. И пускай он только попробует сказать, что я поступила неправильно - быстро устрою ему развесёлую семейную жизнь. А если серьёзно, то инициатива исходила от меня, так как в этих вопросах мужчины настолько нерешительны, что мне пришлось бы ждать его предложения очень долго.
  - Лиз, не верьте ни единому её слову, она вышла за меня замуж, чтобы отомстить за свой проигрыш на арене, когда мы определяли хозяина и слугу в нашей паре. А вот и наш приятель, Лиз, держитесь...
   Юрик, не трусь, честное слово, она не кусается. Позволь тебе представить - леди Лиз. Именно она нуждается в том, чтобы за ней присматривали, охраняли, оберегали и не только от мужчин и парней. Надеюсь, ты понимаешь о чём я?
  Лиз, я не очень разбираюсь в хитросплетениях титулов, но позволь тебе представить Юрика, он сын графини и, если мне не изменяет память, молодой будущий граф носит титул виконта.
  Инициативу перехватила Грей, - На занятиях мы присмотрим за ней, а вот после обеда настанет твой черёд. Надеюсь к этому времени у тебя на поясе повиснет меч, ведь не голыми же руками ты будешь её защищать.
  - Постой Грей, мы упустили один немаловажный факт. Лиз, ты участвуешь в отборе на соревнования? - Пунцовая от смущения девушка отрицательно замотала головой. - А ты, Юрик?
  Он с трудом выдавил из себя - Участвую, - и тут же покраснел, словно сказал какую-то глупость.
  - Вот и прекрасно, после обеда, чтобы не нарушать свои тренировки, ты пригласишь и проводишь Лиз к вашей арене, но глаз с неё не спускай. Дело в том, что Лиз ничего не рассказывает об угрозах, так что я считаю, что здесь замешана близкая родня. Предполагаю, что эта девушка - наследница большого состояния или высокого положения в обществе и она кому-то очень мешает. Мне так кажется, что по этой причине Лиз и оказалась в академии...
  Обед у нас затянулся, так что из столовой мы выходили в числе последних. Юрик чуть ли не бегом помчался на свои занятия, а мы втроём отправились в свою аудиторию.
  По дороге нас перехватил барон де Стал, - Вит, Грей, директор убыла в резиденцию герцогов дю Бри, предоставив мне право вести регистрацию желающих участвовать в отборочных соревнованиях, но только сегодня, на время её отсутствия. Вас, молодые люди регистрировать?
  Почти одновременно мы воскликнули - Конечно.
  - Вот и прекрасно, теперь поторопитесь на занятия, а я позабочусь обо всём остальном...
  После обеда все наши планы пошли крахом, так как я получил депешу от коменданта Кляйна в несколько строк, - 'Срочно требуется ваше присутствие в крепости для разрешения кризиса, иначе вспыхнет война в королевстве Тор.'
  Я прекрасно понимал, что если Кляйн об этом написал, то значит действительно моё присутствие в крепости обязательно. Пришлось обратиться за помощью к Груву, что бы он достал пару хороших верховых лошадей, так как я планировал идти в Лотар двуконно. Пока искали лошадей, я попросил Грей как можно дольше скрывать факт моего отсутствия.
  - Извини, не имею права тебе ничего объяснять, просто верь мне. Постараюсь вернуться через пять-шесть дней, тебя с собой взять не могу. Всё, мне пора, лошадей уже пригнали...
  Лошади оказались так себе, выдержали только полуторасуточную непрерывную скачку, после чего их пришлось оставить на почтовой станции и нанять почтовую карету, так называемой срочной эстафеты. Карету мне покидать не пришлось, так как время уходило только на то, чтобы быстро сменить лошадей и продолжить скачку. Через двое с половиной суток после того, как я покинул академию, передо мной открылись ворота крепости.
  Пока я приводил себя в порядок и с жадностью ел, Кляйн вводил меня в курс дел. Оказывается, в крепость обманом был доставлен отец Грей, которого опоили на пиру, погрузили в карету и доставили в Лотар. Замешен в этом был его старший сын, который таким образом решил ускорить передачу власти в свои руки. Главную роль в этом сыграло его окружение, особенно папаша его невесты, которому не терпелось увидеть свою дочурку королевой, а себя первым министром двора. При этом всплыла неблаговидная роль королевы Стефании, которая выступила спонсором переворота за возвращение трёх пограничных крепостей. Но случилось непредвиденное, армия и гвардия отказались присягать новому королю, более того, осадили королевский замок и готовятся к его штурму, считая, что короля содержат там в заключении.
  - Милорд, только вы способны вывести короля Тор из крепости и предотвратить кровопролитие. Я могу пригласить короля?
  - Зови.
  Через несколько минут в мой кабинет стремительным шагом вошёл моложавый мужчина, чем -то неуловимо похожий на Грей.
  - Задницу свою оторви от стула, парень, всё-таки перед тобой король Толь де Тор.
  - Комендант, под каким номером у нас зарегистрирован этот узник? - Кляйн сразу принял правила моей игры и назвал какие-то цифры. - В камере у него стандартный набор имущества? - и дождавшись утвердительного кивка, я обратился уже непосредственно к Толь де Тор.
  - Значит, передо мной стоит бывший король королевства Тор, который проворонил заговор прямо у себя под носом? Странно, что такой глупец так долго управлял целым королевством. Какие у вас просьбы, пожелания?
  - Немедленно выпустите меня из тюрьмы.
  - А вас никто не держит, ворота открыты, идите, если сможете, вам препятствовать не будут.
  - Я пробовал, но крепость меня не выпускает. Говорят, только герцог может вывести любого человека из неё.
  - Назовите мне хоть одну причину, по которой я должен нарушить многовековые правила крепости-тюрьмы Лотар и выпустить узника на свободу?
  - Причина одна - предотвращение гражданской войны в королевстве. Если вы не в курсе, то верные мне войска собираются штурмовать королевский дворец, в надежде найти и освободить меня.
  - Герцогство Лотар стоит выше всяких дрязг в королевских семьях. Нам нет никакого дела до ваших разборок. Может быть вы вспомните о судьбе своего брата? Наглядный пример того, что человек смирился со своей судьбой, хотя и прошло чуть больше десяти лет, как вы его сюда определили.
  Так чем вы лучше его?
  - Я готов оплатить своё освобождение, но в пределах разумного. У меня две дочери на выданье и им понадобится приданное.
  - И сколько вы готовы дать, предположим, за своей младшей - Грей де Тор?
  - Моя дочь никогда не станет женой тюремщика.
  - Да? А как же цена за освобождение и предотвращение гражданской войны? Тебе, Толь, надо учиться думать, прежде чем что-то говорить и говорить только после того, как хорошо подумаешь над своими словами. Твоё счастье, что вторая принцесса королевства Тор - Грей де Тор, в академии стала моей женой. Только ради неё я освобожу тебя, иначе бы и палец о палец не ударил для твоей свободы.
  Барон, что с лошадьми и сопровождением для Толь де Тор?
  - Всё готово, милорд. Тут недавно мимо проезжала ваша сестра, королева Юлия. Она оставила вам письмо, я сейчас распоряжусь, что бы его принесли.
   Через несколько минут принесли плотный серый конверт, я вскрыл его и впился глазами в текст, - 'Генрих, брат, я рада, что ты выжил. Очень тебя прошу, в память о нашей дружбе, постарайся сохранить жизнь нашей матери.'
  - Что-то важное, милорд? - поинтересовался Кляйн.
  - Сестра просит сохранить жизнь королеве Стефании в память о том, что она с сёстрами всегда была добра ко мне и они помогали мне чем могли, выжить.
  Толь де Тор, если вы думаете, что я буду ждать пока вы, соберётесь, то глубоко ошибаетесь. Если не успеете выйти со мной из крепости, то останетесь здесь до конца своих дней...
   Уже за воротами король Тор подошёл ко мне, - И как мне теперь к вам обращаться?
  - Грей понятия не имеет, кто я такой. Замуж она вышла за простого провинциального дворянина из герцогства Лотар - Вит де Лот. И поверьте мне на слово, у неё были очень веские основания для этого. Хотя, если я ничего не путаю, она собиралась писать вам об этом.
  - Я ничего не получал, но верю в благоразумие своей дочери. И спасибо за всё! Надеюсь ещё увидимся...
  Обратная скачка для меня проходила как в тумане, всё-таки выносливости человека тоже есть предел. Последнее, что я помнил, это тёплые руки Грей, которая раздевала меня и укладывала в постель.
  На следующий день вечером я слушал её рассказ о том, что всё благополучно закончилось и никто не узнал, что я отсутствовал несколько дней.
  - Пришлось сказать, что ты приболел и у тебя постельный режим, а вчера в этом пришла убедиться сама графиня. Благо ты спал без задних ног, с испариной на лбу, так что ничего придумывать не пришлось.
  - Теперь ты убедилась в моей правоте о том, что не стоило распространяться о своём проснувшемся лекарском даре? Как бы ты выглядела в глазах других, если б не смогла помочь мне быстро выздороветь?
  - Честно говоря, я об этом не подумала...
  От Грей я узнал о новостях в академии и о том, как обстоят дела у Юрика и Лиз. Они уже не шарахаются друг от друга и, даже, изредка перекидываются нейтральными фразами.
  - Что ж, лёд тронулся...
  - Лёд, это что?
  - Замёрзшая вода. Бывают такие места, где реки замерзают, а когда температура воздуха повышается, то лёд начинает таять и происходит ледоход.
  - Ты это сам видел?
  - Что ты, конечно, нет, но читал об этом в каком-то манускрипте. Терпения дочитать его до конца у меня не хватило, слишком заумно и скучно, так что я его забросил. Слушай, а мы на ужин пойдём?
  В столовой я задал вопрос, который меня мучал уже пару часов, - Дорогая, а как отреагировала директриса на Юрика и Лиз?
  - А ты знаешь, никак. Посмотрела, что они ходят вместе, но попыток сблизиться не предпринимают, а может Юрик сказал ей о том, что это мы попросили его присмотреть за этой девушкой и что ей угрожает какая-то опасность. В общем - никак.
  В столовой было малолюдно, основной наплыв прошёл, поэтому я сразу же обратил внимание на двух новичков, которых привёл Грув. Но обратил я внимание не только на это - они скрыто носили оружие и это вызвало беспокойство. Небольшие бугорки под одеждой на руках выдавали наличие метательных ножей, а на икрах ног - засапожников. Грей о чём-то увлечённо мне рассказывала, а я лихорадочно думал о том, что предпринять - взять их тёпленькими или выяснить по чью душу они прибыли сюда...
  - Ты меня совсем не слушаешь.
  - Ты почему без меча ходишь по территории академии?
  - А зачем он? Разве мне что-то угрожает?
  - Видишь этих двух новичков? Они наёмные убийцы, профессионалы. Интересно, за кем они пожаловали сюда, уж не за Лиз ли?
  Я встал и подошёл к столику, за которым сидела эта парочка, - Извините за беспокойство господа, но вам придётся сдать оружие. Его скрытое ношение на территории академии запрещено. И острожное с резкими движениями, я человек мнительный и сначала убью, и только потом узнаю, что кто-то просто хотел почесать руку или ногу.
  В моей руке оказался Золинг, что было полной неожиданностью для убийц, но тем не менее, они предприняли попытку выкрутиться из столь щекотливого положения.
  - Пацан, ты не знаешь, с кем связываешься. Она обречена и снова спрятаться ей не удастся, слишком важные люди заинтересованы в её смерти, да и деньги за неё обещаны очень большие, даже неприлично большие.
  - Речь идёт о светловолосой девушке по имени Лиз? - рискнул я уточнить.
  Внезапно один из убийц сдвинул стол в мою сторону, одновременно извлекая метательный нож, а второй пытался схватить меня за руку с клинком. Золинг с хрустом вошел в грудь самому шустрому, а кулак моей левой руки смачно врезался в ухо второму. Нож со звоном упал на пол, а Золинг прижался к горлу уцелевшего убийцы.
  - Кто заказчик?
  - Кто-то из королевской семьи, она препятствие для кого-то на пути к королевскому трону, это всё, что мне известно. - Внезапно он стал заваливаться на бок, а изо рта появилась пена.
  Отравил себя сам, что бы не сказать лишнего и о ком шла речь? О Лиз или о Грей, а может быть ещё о ком-то другом? В свете последних событий в королевстве Тор вероятность того, что это может касаться моей жены, была высока. А что, настоящий король в крепости, во время штурма погибает наследный принц и кто-то ещё из членов королевской семьи - либо старшая сестра, либо младший бра. Скорее всего старшая сестра - единственное препятствие к трону для младшего и его окружения - Грей. А с другой стороны, это выглядит слишком невероятным и несвойственным для этого мира - слишком многоходовая интрига с большим количеством непредвиденного.
  Вскоре в столовую ворвался Грув в сопровождении вооруженной стражи, я тут же отозвал его в сторону и рассказал о том, что здесь произошло.
  - Установить точно удалось только одно - покушение готовилось на девушку, а вот кто она - совсем не понятно. Я склоняюсь, что мишенью была Лиз, но мне о ней ничего не известно. Грув, у тебя есть какая-нибудь информация?
  - По Лиз нет ничего, а эти двое прибыли из королевства Мон, хотя это, возможно, ложный след и они принадлежат к убийцам другого королевства.
  - Их надо тщательно обыскать и попробовать установить по одежде их принадлежность. Вдруг они местные? - Неужели решили отомстить Грей за тех троих сопляков и их родственников, которые попали по её вине в опалу?
  Так, надо успокоиться, а то я что-то разнервничался...
  Грей по-прежнему сидела за столом и попыток встать не делала. - Вит, тебе уже приходилось убивать, - констатировала она, - ты сделал это спокойно и как-то обыденно. Что удалось установить?
  - Очень мало и я склоняюсь к мысли, что они прибыли за Лиз. Надеюсь, Грув раскопает больше. А где сейчас Лиз и Юрик?
  - Наверное гуляют в парке. В последнее время они после ужина постоянно прогуливаются. А ведь для них это теперь может представлять опасность. Хорошо бы Лиз куда-нибудь спрятать, пока здесь всё не утрясётся. Но как эти гады так спокойно поступили в академию? Не иначе как по чьей-то протекции. Ты как думаешь, кто здесь замешан?
  Я честно ответил, что даже не представляю, так как очень мало информации, в том числе и о Лиз...
  Утром слухи расползлись по академии и на нас с Грей стали посматривать с некоторой опаской. Нашлись очевидцы, которые утверждали, что недотрога Грей порубила на кусочки одного из убийц и тяжело ранила второго, а я только добил его. Это не повлияло на нашу утреннюю тренировку и на завтрак мы пошли с легким чувством усталости. Было странным, что ни Лиз, ни Юрика не было видно, да и барон де Стал не появился. На занятиях они тоже отсутствовали, Грей начала беспокоиться и даже собиралась отправиться за новостями в кузницу, но я удержал её и посоветовал дождаться Грува.
  Барон сам нашёл нас в перерыве, - Друзей своих не теряйте, они в резиденции герцога дю Бри. Ему почему-то восхотелось познакомиться с девушкой, а заодно повидаться с Юриком. Не знаю, что там ему наговорила внучка, но фак остаётся фактом - несколько дней их в академии не будет.
  - А это не связано с теми наёмниками и что о них удалось узнать?
  - Узнать ничего не удалось кроме того, что поступили они в академию по протекции одного из близких 'друзей' королевы Стефании. След в королевство Мон оказался пустышкой. Вся одежда была пошита в столице, но особых отметок мастера или швеи - нет, оружие было смазано сильнодействующим ядом. Пока это всё. Будут новости - сообщу. А теперь, Вит, можно тебя на пару слов? - Мы отошли чуть в сторону, Грув повернулся спиной к Грей, что бы она не попыталась понять о чём пойдёт речь по губам. - Присмотри за женой, мне почему-то показалось, что объектом охоты стала она. Для такой девушки как Лиз хватило бы и одного наёмника, а тут сразу два профессиональных убийцы, а это значит, что противостоять им должен был хороший боец. Есть ещё один маловероятный вариант, но и его нельзя сбрасывать со щитов - убить должны были тебя. Стефания могла вполне подстраховаться, даже не зная, что ты, это ты, проще убрать человека, чем ждать от него неприятностей. В общем, думай сам...
  - И о чём вы секретничали?
  - Он посоветовал нам с тобой постоянно иметь оружие при себе. В большей степени это, конечно, касается тебя, а что бы это не вызывало лишних вопросов, в перерывах между занятиями, проводить небольшие тренировки. Я тоже повешу свой клинок на пояс, что бы не возникало вопросов, откуда он появляется в моей руке....
  Через два дня об инциденте в столовой уже не вспоминали и жизнь в академии вошла в привычное русло. Глядя на нас, многие тоже стали носить оружие на постоянной основе, что правилами не запрещалось, и использовали перерывы между занятиями для отработки различных элементов.
  Юрик появился только через три дня и, к тому же, один, - Леди Лиз оставили погостить в резиденции дю Бри в качестве почётного гостя, а меня отправили учиться. Герцог счёл её достойной партией для меня и во всеуслышание одобрил мой выбор, так что теперь в глазах других она как бы моя суженая.
  Маркиза Лиз де Труа, последняя представительница знатного рода и наследница огромного состояния пряталась в академии от одного из приближённых королевы, который вознамерился завладеть её владениями и имуществом если не с помощью женитьбы, то с помощью наёмных убийц. В случае её смерти и в отсутствие прямых наследников, а их нет, всё имущество переходило в собственность короны, а оттуда уже в загребущие руки одного из фаворитов. Единственное условие, которое поставила графиня - я должен сначала закончить академию и только после этого вести речь о свадьбе. А какая свадьба, я её совсем не знаю. Ну да, красивая, симпатичная, мне нравится, как девушка, но как жить с ней, я не представляю. Мы даже за руки не держались, не говоря уже о чём-то более серьёзном.
  Вам хорошо, вы сначала пожили вместе, - я саркастически хмыкнул, - и только потом поженились...
  - Не хнычь. Твой дружок Вит был таким же нерешительным и, если б я не взяла наши судьбы в свои руки, так бы и ходил холостым и только бы облизывался на меня, когда я выходила из ванной. Появится Лиз, я с ней поговорю. Ты же у нас на втором курсе? Вот и требуй у матери отдельную комнату для того, чтобы получше узнать друг друга, притереться характерами и прочувствовать, что такое совместная жизнь...
  А через десять дней вывесили результаты жеребьёвки и расписание учебных боёв. Отборочные соревнования проводились одновременно на всех трёх аренах и на это время разрешался свободный доступ к ним всех слушателей академии.
  Грей, в первом же бою, предстояло встретиться со своей 'любимицей' - злюкой Сарой, по слухам представительницей королевства Мон. Что-то в последнее время это королевство постоянно у меня на слуху.
  
  5.
  
  Я был неприятно поражён, когда узнал, что на отборочные бои разрешён свободный доступ жителей столицы. А как же обеспечивать безопасность? Но этот вопрос повис в воздухе, правда директор объявила, что на это время на территории будут работать городские стражники в количестве аж десяти человек и успокоила тем, что на протяжении многих лет особых происшествий не было, так как сами слушатели академии обеспечивали порядок. К тому же, только им разрешено ношение оружия, а остальным, кроме лиц благородного происхождения - нет. Даже стражники будут иметь при себе лишь дубинки.
  Меня это не успокоило и как только выдалось свободное время, я отправился вместе с Грей в кузницу к Казимиру. Он встретил меня с жалобным видом, - Ничего не получается, из рук всё валится...
  - Надо сделать перерыв, отдохнуть несколько дней и не насиловать себя, - посоветовал я ему. - А мы к тебе с просьбой. Мне и Грей нужны кольчуги, не очень тяжёлые и, естественно, не боевые, но такие, что выдержат удар ножом под рёбра в толчее у арены.
  - Чего-то опасаешься?
  - Обычные меры предосторожности. Особенно ближе к финальным поединкам, ведь наверняка будут делать ставки на исход боёв, а где ставки, там и преступления - запугать или даже порезать конкурента. Или хочешь сказать, что подобное в академии ни разу не происходило? Ведь наверняка были случаи необъяснимых проигрышей или снятия с соревнований.
  - Были, но толком доказать ничего не удалось. К тому же подобное происходило только с простолюдинами слушателями, а благородных не трогали.
  - Всё когда-то происходит впервые. А где Юрик?
  - Ой, а то ты не знаешь, с Лиз, естественно, гуляет. Он даже с соревнований снялся из-за этого, мотивируя тем, что её безопасность дороже призрачной победы. Ладно, пойдёмте смотреть, что у меня имеется...
  Мне кольчугу подобрали очень быстро. Моим главным требованием было то, что бы она не сковывала мои движения, а вот с зашитой для Грей пришлось повозиться. Во-первых, все кольчуги предназначались для парней, и, соответственно, не были рассчитаны на наличие двух полушарий на груди. Во-вторых, они для неё были достаточно тяжёлыми, а те, которые были полегче, не внушали мне доверия. Наконец Казимир вытащил из загашника нечто подходящее - лёгкое и на вид прочное, но с небольшой прорехой на груди.
  - Была пробита арбалетным болтом, - тут же сделал я вывод, - но судя по всему рана была не смертельной, кольчуга защитила, а значит стреляли с максимального расстояния и не учли, что на жертве может быть надета защита.
  - Это я её выковал для вновь назначенного директора академии, тут как раз свара шла за эту должность. А Камила решила, коль я спас ей жизнь, то должен на ней жениться. Скандал был ужасным, но она настояла на своём, вот так я и стал дю Бри и даже графёнком. Не подумайте ничего плохого, я счастлив, и мы любим друг друга, но когда жена начальник по работе и переносит это на семейные отношения, то это начинает напрягать.
  - Казимир, хочешь дам совет, заметь, бесплатно? Уходи из академии и открывай свою собственную кузницу, заручись поддержкой герцога и обещай ему раскрыть секрет Золинга и сделать его семейной тайной. Уверен, он тебя не только поддержит, но и оплатит все расходы. Ты станешь независимым и свободным от опеки жены, докажешь, что ты чего-то стоишь и без этой приставки дю Бри, а эту кузницу временно передай сыну. Наверняка простые мечи он уже ковать умеет. Конечно, самым оптимальным вариантом было бы нахождение новой кузницы на территории академии, где-нибудь в тихом и спокойном месте, например, под окнами вашей спальни, - и я громко рассмеялся, - шутка...
  
  - Мне что, это железо постоянно носить?
  Именно так, дорогая, снимать его будешь только перед походом в ванную, или, когда захочешь поваляться со мной в постели. Одевать кольчугу будешь поверх нижнего белья так, чтобы её под одеждой было незаметно.
  - И как ты это себе представляешь? Носить платья и блузки с глухим воротом как сорокалетняя старуха?
  - Так это ж ненадолго. Кончится отбор, снимешь.
   А про себя подумал, что сделаю всё возможное, чтобы защита стала её второй кожей, и чтобы без неё она чувствовала себя некомфортно.
  - И сколько дней эту тяжесть мне таскать на своих хрупких плечах? И почему нельзя без неё обходиться, когда мы находимся в своей комнате?
  - А ты посмотри в окно и подумай сама?
  - Это из-за деревьев, на которых может укрыться стрелок? Тогда лучше закрыть окна плотными гардинами на весь день, а не только с вечера и до утра.
  - А вот этого делать не стоит, можем вспугнуть злоумышленника и как мы тогда узнаем, кто охотиться на лучших мечников академии?..
  В общем, мне удалось настоять на своём и даже напомнить о своём праве отдавать приказы, как хозяин слуге. В ответ мне показали язык и заявили, что сегодня она ляжет спать в этом железе, чтобы поскорее привыкнуть к нему. Я пожал плечами - чем бы дитя не тешилось, лишь бы не плакало...
  
  Первые две схватки и для меня, и для Грей оказались проходными и закончились буквально за несколько секунд. Мои соперники получили уколы в область сердца и арена присудила мне победу, а Грей у одного своего противника выбила меч, что приравнивается к поражению, а второго от души пнула между ног и выбила из соревнований по причине невозможности продолжать схватку.
  - Дорогая, постарайся экономить силы и побеждать без особого напряжения. Это сейчас, когда участников ещё много, есть время восстановиться и отдохнуть, но чем дальше, тем меньше его будет, и придётся в один день проводить три и более схватки, да и противник будет посерьёзнее. Особо свои навыки и умения не раскрывай до поры - до времени, обходись малыми силами. Сразу видно, что у тебя практически нет опыта турнирных боёв... - и тут же прикусил язык, а у меня то он откуда? Хорошо, что принцесса не обратила на мои слова особого внимания, всецело поглощённая созерцанием схваток на арене.
  В этот день нам больше сражаться не пришлось и сразу после ужина мы отправились в парк, чтобы отработать некоторые приёмы для использования в следующих схватках. Когда, по-моему мнению, мы достигли желаемого результата, отправились посмотреть последние схватки и расписание на завтра. Мой поединок был назначен сразу после завтрака, а Грей перед самым обедом, что противоречило правилам, в которых говорилось, что промежуток между поединками живущих вместе не должен превышать одного часа. За разъяснением я обратился в судейскую, где нарвался на через чур наглого и борзого дворянчика, который попытался меня чуть ли не силой выгнать из помещения. Меня это взбесило, я от всех своих щедрот врезал ему в ухо и вызвал на дуэль до первой крови. Весь гонор у чудака на букву м сразу куда-то испарился, а тут ещё появилась госпожа директор и, разобравшись в чем дело, дала добро на дуэль, одновременно приказав главному судье проверить остальное распределение пар на поединки в соответствии с правилами, а лиц виновных в нарушениях регламента и правил, гнать из академии и впредь к судейству не привлекать.
  Было найдено ещё четыре подобных нарушения и разбирательство на скорую руку установило, что в этих безобразиях замешаны всего два человека, которые подделали списки и перетасовали пары, в надежде, что этого никто не заметит.
  Слух о том, что вскрыта попытка подделки списков и расписания схваток прокатился по всей академии и что один из виновных вызван первокурсником на дуэль до первой крови, обеспечил повышенный интерес к первой арене. Все места были заняты, а народ всё прибывал и прибывал.
  На арену я вышел с Золингом в руке и в белой рубашке на голое тело, а мой соперник и здесь попытался схитрить, надев тёмную рубаху, на которой пятно крови при ранении вполне можно было спутать со следами пота. Однако он не учел того факта, что я не собирался ему пускать кровь на груди или спине, а выбрал точкой применения своих навыков его ягодицы.
  - Ты хоть знаешь, кого вызвал на дуэль, сопляк? Мой дядя заседает в городском совете и вхож в королевский дворец.
  - Это ты расскажешь его королевскому величеству королю Тор, чью дочь, принцессу Грей. ты пытался подставить. Интересно, что он с тобой сделает? Если расценит как организацию покушения на члена его семьи, то просто повесит. Если его убедят, что это просто досадная ошибка и злого умысла ты не имел, то обойдёшься публичной поркой, лишением дворянства и каторгой...
  Боец из этого горе подставщика оказался никудышным, и я изрядно повеселил публику награждая его ударами по заднему месту плашмя своим клинком, гоняя по арене. Последний мой удар был особо сильным, его штаны порвались и кровь брызнула в разные стороны. Над ареной прозвучал гонг, возвещающий об окончании поединка, и судья объявил, - Победил Вит де Лот из герцогства Лотар, проигравший с позором изгоняется с территории академии с запрещением когда-либо появляться здесь.
  Сразу же после дуэли ко мне подошёл барон де Стал и главный судья отборочных соревнований из бывших выпускников академии - Фил де Сонг.
  - А второй-то сбежал, не дожидаясь, пока и его вызовут на дуэль. Они расчищали прямую дорожку некоей госпоже Тога де Фер, которая заплатила им и обещала заплатит ещё, если они доведут её хотя бы до полфинала, минуя встречи с особо сильными соперниками, в число которых, кроме прочих, попали некие Грей и Вит.
  Ваши поединки перенесли на после обеда и, соответственно, у вас поменялись противники. Желаю удачи, и спасибо, посмеялся от души. - Судья ушёл, а Грув покачал головой.
  - Оно вот надо было вам, Вит де Лот, привлекать к себе внимание? А что если о вас доложат одной высокопоставленной особе, и она проявит к вам интерес?
  - Эта высокопоставленная особа совсем не глупа и сразу поймёт, что известный ей человек, если он действительно выжил, вряд ли будет действовать напоказ, наоборот, он постарается затаится, спрятаться и выждать время, пока не придёт пора объявить себя. Меня же вполне могут посчитать подставой и всерьёз не воспринимать. А самое главное - где те страшные рубцы и шрамы, которые остались после покушения на теле известного ей человека? У этого выскочки Вита нет даже намёка на то, что они когда-то были, зря ли я что ли вышел на поединок в одной тонкой рубашке, пусть любуются...
  Вот и пришло время серьёзных и умелых поединщиков, знающих с какого конца держаться за меч и умеющих с ним обращаться. И хотя мы с Грей по-прежнему не имели проблем, подготовка к каждому бою стала более тщательной, и мы после боя уже не уходили от арены, а внимательно наблюдали за своими будущими соперниками.
  Появление короля Тор мы проворонили, и он внезапно возник за спиной у Грей, - Кхе, кхе. Это твой сосед по комнате? Задохлик какой-то, не могла подобрать себе более видного паренька?
  - Ваше величество, - Грей склонилась в изящном поклоне, а я и не знал, что она может так, - рада видеть вас в добром здравии. К сожалению, или к счастью, соседей по комнате не выбирают, их назначает директор академии леди Камила дю Бри. А что касается Вита де Лот, то он меня устраивает во всех отношениях. Мы не могли бы отойти и поговорить наедине, есть вещи, которые не предназначены ни для письма, ни для чужих ушей.
  Вит, поскучаешь немного, пока я переговорю с его величеством и сообщу ему все новости?
  - Да без проблем, надеюсь к ужину ты появишься?
  Мне не ответили, а взяв короля под руку, величественно удалились. Интересно, что расскажет отцу Грей из того, что он не знает?
  Принцесса появилась значительно раньше того времени, что я предположил, - Фу, - она с облегчением выдохнула, - гроза миновала и отец принял мой выбор, только предупредил, что наш свадебный обряд был проведён с существенными нарушениями и его могут не признать, а значит, придётся всё повторить в более торжественной обстановке и с соблюдением всех традиций нашего королевства. А ещё он похвалил меня за предприимчивость и скорость с которой я приняла решение женить тебя на себе. 'Лично я, - сказал он, - после того как узнал о том, кем является твой муж, признаю ваш брак. Ты права, пробуждающими не разбрасываются, так что заботься о нём и корми получше, а главное следи за тем, чтобы его у тебя не увели. Вернувшись в королевство, я официально объявлю о том, что ты вышла замуж и что я одобрил твой выбор.'
  Ты знаешь, Вит, как гора с плеч свалилась, всё-таки я опасалась реакции отца, но решила стоять на своём до конца, так как он мог понятия не иметь о том, кто такие пробуждающие. Да и наличие пламени на ладонях могло его не убедить, вы, мужчины, бываете такими упёртыми, но хорошо всё, что хорошо кончается...
  - А как дела у тебя дома? Как здоровье братьев и сестры? Они не собираются последовать твоему примеру и обзавестись семьёй?
  - С ними всё в порядке. Братьев отец отправил инспектировать приграничные крепости и замки, а сестра готовится к отъезду. Её просватали за второго принца королевства Гран со смешным именем Беня, хотя полностью оно звучит как Бенедикт. А что ты высмотрел интересного на арене?
  - Интересным для тебя будет тот факт, что ты стала победителем среди девушек первого курса и теперь тебе придётся сражаться на арене с парнями. Это прекрасный повод отточить своё мастерство. И помни, что я тебе говорил - в первых двух поединках парни будут действовать по принципу - сила есть, ума не надо. Это уже потом, ближе к финалу, тебя начнут принимать не только всерьёз, но и побаиваться. Если кто-то, как мы, не скрывает своё мастерство и умение, то они нам не соперники, но расслабляться нельзя ни в коем случае. Твоё поражение подорвёт твой авторитет и славу непобедимой, а мне хотелось бы что б соперники из других академий тебя тоже боялись. И вообще, я сегодня предлагаю нам расслабиться по полной программе - совместная ванна, ужин в своём номере, ночь любви, благо завтра выходной день. Даже утреннюю тренировку можно пропустить... - Не говорить же ей о том, что завтра самый оптимальный день для покушения на неё или меня. Да и та резкость, с которой король Толь де Тор выставил своих детей в почётные ссылки, говорила о многом и в первую очередь о том, что в заговоре против него участвовал не только старший сын, а кто-то ещё из его отпрысков.
  - Вит, а ты, оказывается, умеешь уговаривать наивных девушек. Я согласна...
  На следующий день, если б не посыльный, который поднял нас перед обедом и сообщил о предстоящей жеребьёвке, мы бы и обед проспали. А так, пришлось волей-неволей вставать, приводить себя в порядок, одевать кольчуги, повседневную форму академии и выдвигаться в столовую. Видимо не только мы одни расслаблялись в день отдыха, так как в столовой было малолюдно и тихо.
  - А давай прогуляемся по парку, у нас ещё больше часа до того момента, как мы узнаем своих первых соперников. К тому же, судейский комитет обещал вывесить схему, по которой можно будет заранее узнать с победителями каких пар предстоит сразиться в дальнейшем.
  Как только мы углубились по аллее в самый центр парка и там свернули в сторону на одну из тропинок, я попросил Грей вызвать пламя на провой руке и сделать движение, словно она что-то толкает вперёд. Она сделала то, что от неё требовалось и с удивлением увидела, как небольшой огненный шарик оторвался от руки и полетел вперёд, пока не врезался в одно из деревьев, оставив на его стволе хорошо заметный след от ожога.
  - Не останавливайся и делай то, что тебе говорят в движении. Видишь вон тот ворох листьев и веток? Пожелай превратить его в пепел и пошли свой огненный импульс в него. - Не с первого раза, но у неё получилось и Грей, как маленькая девочка захлопала в ладоши и запрыгала на месте. - Молодец, - похвалил я её, - с меня поцелуй.
  - И только?
  - Не хами, ты ночью получила своё по полной программе. А теперь представь большой огненный шар и пусти его в крону вон того дерева.
  В этот раз у Грей получилось с первого раза и файербол с гулом сорвался с её руки и врезался в макушку указанного дерева метрах в сорока от нас. Она мгновенно была охвачена пламенем, раздался крик и вниз полетело тело человека, который там прятался.
  - Это что, Вит?
  - Убийца, который поджидал одного из нас, вернее тебя, жаль, что я не рассчитал твою силу и у него не было ни единого шанса остаться в живых. А расспросить его хотелось о многом. Как видишь, за нами постоянно следят и только ищут удобный случай, что б поквитаться с тобой. Уверен, что это очередной 'подарок' от 'друзей' королевы Стефании. Всё, пора возвращаться.
  - И что, мы не осмотрим его?
  - Нет, по следам можно многое прочитать, пусть ломают голову, откуда взялся огонь, что сжёг его...
  Я категорически запретил принцессе применять дар огненной леди без моего разрешения под страхом его изъятия. Не знаю, возможно это или нет, но она поверила в то, что пробуждающий может как дарить, так и забирать свой дар...
  Вернулись мы как раз вовремя, чтобы увидеть имена своих будущих соперников и убедиться в том, что в случае побед, мы до финала не встретимся. Мне в соперники достался слушатель, который, по идее, давно уже должен был обучаться на втором курсе, но почему-то застрял на первом. У Грей первый поединок был с одним из вздыхателей по Тоге де Фер, вернее по её приданному.
  Наши бои были назначены на полдень завтрашнего дня один за другим, так что узнав всё, что нам хотелось, мы одними из первых поужинали и вернулись в свою комнату, задёрнули гардины и легли спать.
  - Как ты себя чувствуешь после применения огненного дара? Заметен ли упадок сил, головокружение или ещё какие последствия?
  - Сначала да, но стоило мне просто постоять рядом с тобой или взять тебя за руку, как все последствия мгновенно проходили, словно ты подпитываешь меня своей силой. Это одна из особенностей пробуждающего?
  - Не знаю. О том, что я стал пробуждающим, я узнал от тебя, хотя до конца не уверен, что этот твой дар не является наследием твоих дальних предков и я тут ни причём.
  - Причём, причём, ещё как причём. Интересно, а наши дети унаследуют хоть частичку нашей силы?
  - Миледи, а что это вы о детях заговорили? Насколько мне известно, во время обучения в академии дети не появляются, как бы родители не старались. Это ещё одна особенность этого места.
  - Но ведь у директора есть сын, а нам известно, что они поженились уже когда она возглавила академию.
  - Скорее всего она забеременела в то время, когда гостила со своим мужем в резиденции герцога дю Бри. А слушателям академии запрещено покидать её пределы во время всего срока обучения.
  - Жаль. А так мы бы сбежали на недельку куда-нибудь в тихое и спокойное место, ты б охотился и ловил рыбу, а я готовила пищу и поддерживала огонь.
  - Милая, это в каком же слезливом романе описывается такая идиллия?
  - В саге о Тиле и Зосе. Там ещё рассказывается история появления особого меча Золинга. И ничего он не слезливый, а даже героический. Только конец не очень понятный. Ничего не сказано о том, были ли у них дети...
  Она быстро заснула, а я в очередной раз подивился, как же мне чертовски повезло переселиться в тело Генриха де Гар и встретить вторую принцессу королевства Тор...
  На завтрак мы не пошли, я мотивировал это тем, что голодная Грей будет стремиться побыстрее закончить свой поединок, что б не опоздать к началу обеда, ведь на арену она выйдет сразу же после меня.
  Мой соперник - Труш де Тран, появился на арене чуть раньше меня и успел раскланяться с публикой, стараясь завоевать её признательность и поддержку. Умный ход надо будет в будущем его перенять.
  Раздался сигнал, возвещающий о начале поединка, но ни он, ни я с места не сдвинулись, а продолжали оценивающе рассматривать друг друга. Внезапно он выбросил вперёд правую руку и мне пришлось отбивать метательный нож, что летел мне в грудь. Это было подло, хотя правилами и не запрещалось использование любого оружия, в том числе скрытого ношения. Я поднял руку, привлекая внимание судьи, - Господин судья, прошу осмотреть лезвие метательного ножа, которое использовал Трущ де Тран. Мне кажется, оно смазано парализующим ядом быстрого действия.
  Мой соперник буквально взорвался, - Ты просто боишься меня и ищешь любой повод, чтобы избежать поединка, в котором заведомо проиграешь, - с этими словами он бросился в атаку, стремясь в первую очередь добраться до ножа и засыпать его песком, или наступить на него и немного повозить по арене, стирая все следы яда. В своём стремлении он совсем забыл об осторожности и защите, в результате чего получил встречный удар в горло, который тут же остановил бой. Бесстрастный голос главного судьи констатировал, - Победил Вит де Лот. Смертельный удар в горло. Труш де Тран с позор изгоняется из академии за бесчестный поступок. Вердикт окончательный и обжалованию не подлежит.
   Судья Говор отстраняется от судейства за халатное выполнение своих обязанностей по проверке всех видов оружия на предмет соответствия правилам поединка.
  Поединок принцессы завершился ещё быстрее чем мой - разгневанной фурией она налетела на соперника, выбила у него меч из руки и нанесла два рубящих удара по груди, располосовав его одежду крест-накрест. Интересно, у кого она подглядела этот приём?
  Её объявили победительницей и она, гордо подняв голову, покинула арену, под приветственные крики зрителей. Ещё бы, девушка победила парня в очном бою. Просто публика была не в курсе происшествия в первой академии, когда Грей разделалась сразу с тремя лоботрясами, посчитавшими её безобидной и беззащитной цыпочкой, над которой можно было поиздеваться, а потом и позабавиться с ней.
  Ещё как следует не отдышавшись, она взяла меня за обшлаг рукава и потащила в сторону столовой, - Пошли скорее, я буквально умираю от голода, а ты ещё копаться вздумал в своём поединке, не мог сразу его прикончить.
  - Извини, не мог, я не знал, как отреагирует арена на отравленное оружие. Теперь буду знать...
  Следующие поединки был назначен через три часа после обеда, но ничем примечательным они отмечены не были. Первой на арену вышла принцесса. Оказалось, что фехтует она клинком значительно лучше своего соперника, который, сложилось впечатление, мог только рубить и другого ничего не знал. Не вступая с ним в обмен силовыми ударами, она вынудила его постоянно перемещаться из стороны в сторону, избегая контактов, а потом неожиданно взорвалась каскадом финтов, в результате которых арена зафиксировала её победу, объявив её весьма необычным образом, - 'Леди Грей де Тор в одной атаке трижды отрубила голову сопернику. Чистая победа.'
  Так как это был последний для меня бой на сегодня, я решил устроить маленькое представление в виде показательного боя, с разъяснением ошибок и разбором недостатков в действиях своего соперника. Как обычно, я начал с манеры держать меч и перенапряжения руки, от чего она быстро устаёт. Затем перешёл к правилам передвижения составным, скользящим и возвратным шагом, с вращением и уклонением. Потом показал и рассказал, как сбрасывать удары противника и направлять движение его меча в нужную сторону, выводя соперника из равновесия или сбивая его дыхание. В заключении были показаны два приёма перехода в контратаку с последующим нанесением разящего удара в жизненно важные центры. Мой соперник уже давно перестал пытаться как-то достать меня и чётко выполнял мои указания, что бы действия были более наглядными и показательными для зрителей и других слушателей академии, которые присутствовали на поединке. Закончив показательный бой, я отсалютовал ему и предложил теперь по-настоящему решить, кому из нас продолжать соревнование дальше, а кому отправиться на отдых. На что мне было заявлено, что победа по праву принадлежит мне и что он очень благодарен за тот урок, который я ему преподал.
  Грей тут же обвинила меня в том, что с ней я так никогда не занимался и не объяснял столь доходчиво, как в этом поединке. Пришлось напомнить ей о наших тренировочных боях и особенностях наблюдения за поединком со стороны.
  Этот показательный бой имел непредвиденные мною последствия - мой следующий соперник отказался от поединка со мной мотивируя это моих превосходством и нежеланием позориться перед своими родными, которые приехали его поддержать. Мы решили, что от боя он откажется по состоянию здоровья и Фил де Сонг пошёл в этом вопросе нам навстречу. У Грей очередная схватка была с утра, и она быстро завершила её. У нас оказался почти полный выходной день, который мы потратили на просмотр поединков второго и третьего курса.
  Запомнился мне один паренёк со второго курса. У него была своеобразная манера ведения боя - залихватски-размашистая, не похожая ни на что. Чувствовалось, что он был самоучкой и не был знаком ни с одной фехтовальной школой, что было его недостатком и одновременно преимуществом перед другими. Он импровизировал и поступал, зачастую, вопреки принятым канонам фехтования. Вот бы с ним сразиться и применить обратный хват Золинга в самурайском стиле. Интересно было бы посмотреть, как он отреагирует на эту необычную манеру ведения боя. В настоящий момент это он удивляет своих соперников, а что будет, если удивят его?
  После его очередной победы я подошел к нему, - Позвольте представиться - Вит де Лот, первый курс. Я хотел бы договориться с вами о тренировочном бое.
  - Бесплатно не дерусь, пять золотых за поединок на арене, двадцать, если в другом месте. Можно прямо сейчас.
  - А вы не устали?
  - Устал? Да я даже не разогрелся как следует. Скажите, а вам не претит тот факт, что вы скрестите клинки с простым стражником?
  - Во-первых, стражник не простой, а во-вторых, мне всё равно с кем сражаться, лишь бы человек был умелым. Хочу кое-что проверить, вы для этой цели подходите.
  - Тогда пожалуйте на арену. Поединок до двух побед одного из соперников, такие условия устроят?
  - Вполне.
  - Не против, если я поставлю некую сумму на победу одного из бойцов?
  - Не против, это ваше право...
  Гарда немного мешала обратному хвату, но это было дело привычки. Тренировочный бой начался в обычной манере для моего соперника - размашистые атаки со всех сторон, когда одно движение плавно перетекает в другое и кажется, что это его продолжение. Поединок я начал в привычной защитной стойке, легко отбивая все удары, потом неожиданно поменял хват и резко контратаковал. Тут же раздался голос судьи на арене, - Победа первокурсника Вита де Лот. Два смертельных удара: один в горло, второй в сердце. Прошу разойтись и приготовиться ко второй схватке.
  Я отсалютовал сопернику и сделал два шага назад, разрывая дистанцию на тот случай, если он решит сразу же после сигнала броситься в атаку. Вновь мой клинок был у меня в руке, и мой хват ничем не отличался от общепринятого. В этот раз схватка началась с осторожного прощупывания соперника, словно он искал подходы ко мне или пытался найти пробелы в моей защите. Я стоял на месте и не собирался давать ему преимущество, легко отбивая его удары. Я прекрасно видел, что он готовит свою короную разнонаправленную атаку с несколькими обманными движениями и финтами. И вот когда он уже решил, что для неё наступил благоприятный момент, я контратаковал обратным хватом. И вновь голос судьи констатировал мою победу, - Арена присудила победу Виту де Лот, нанесшему два смертельных удара, в результате которых голова его соперника должна была дважды упасть на арену отдельно от тела.
  - Ничего не понимаю. Я даже не заметил ударов, перед глазами что-то блеснуло и всё. Впервые с начала обучения почувствовал себя маленьким щенком, которого учит драться матёрый пёс. Я же очень хорошо изучил манеру ведения поединков благородными, а тут столкнулся с чем-то незнакомым и особенным.
  - Эти приёмы изучают в закрытой школе другого континента, сам я там не учился, но тот, кто меня учил, прошёл там полный курс. Показывать и рассказывать пока ничего не буду, мне ещё надо выйти в финал соревнования и одержать победу в поединке за звание абсолютного победителя.
  На арене появилась Грей, - Вит, хватит развлекаться, пошли домой, у нас завтра решающие поединки и надо выспаться.
  - Моё почтение, принцесса Грей де Тор. Я ваш поклонник и много слышал о вашем искусном владении мечом. Я Володин, бывший десятник городской стражи, именно вы подвигли меня собрать деньги и поступить во вторую академию для дальнейшего совершенствования своего стиля боя...
  - Вит, тебе не стыдно было устроить тренировочный бой с новичком? Почему не обратился ко мне за помощью, если тебе надо было вспомнить и отработать некоторые приёмы?
  - Поэтому и не обратился, что ты б заставила меня всё показать в замедленном темпе с разъяснением порядка движений и защитой от этих атак. А оно мне надо, раскрывать тебе все свои секреты? Как я тогда тебя побеждать буду, если ты вдруг решишь оспорить результаты нашего поединка?
  - А вот это я тебе объясню ласково и незлобиво, в доступных и понятных выражениях, в нашей комнате.
  - Извините, Володин, сами видите, что я должен подчиниться грубому насилию, иначе оно перерастёт в физическое воздействие по моей шее...
  Уже после душа, когда мы расслабленные лежали в постели, Грей лениво поинтересовалась, - У тебя получилось практическая отработка новых приёмов? Я как не старалась, толком ничего не заметила кроме одного - твои удары наносились снизу в верх...
  Полуфинальные поединки были назначены на полдень и первым выйти на арену предстояло мне. Мы с Грей стояли чуть в стороне и ждали, когда прибьют пыль. Ей предстояла схватка сразу же после меня, так что она немного нервничала, а я как мог пытался настроить её на предстоящий бой. Неожиданно к нам подошла директор - графиня Камила дю Бри, - Первая школа прислала своих наблюдателей, так что особо не выкладывайтесь и не раскрывайтесь. В первую очередь это касается вас, принцесса. Представляю, как у них вытянутся лица, если вы оба выйдете в финал. И ещё, Вит де Лот, благодарю вас за то, что вы познакомили моего сына с маркизой Лиз де Труа и придумали для этого такую интересную историю с угрозой для её жизни, что в неё поверил даже герцог дю Бри.
  - Миледи, эта история имеет под собой вполне реальное основание и связано оно с наследством маркизата де Труа. Да будет вам известно, что изгнанный из академии Труш де Тран на самом деле является Трушем де Труа, поступивший в академию сразу же после того, как стало известно, где прячется маркиза. Огромное наследство - лакомый кусок, за который можно и убить...
  
  6.
  
  Полуфинальные и финальный поединок проводились до двух побед одного из соперников, чтобы исключить случайность. Моим соперником был рослый и длиннорукий детина, вооруженный этакой оглоблей, которую по ошибке назвали мечом и который порхал в его ладони словно пёрышко.
  Да, тяжело мне придётся, это ж надо будет сократить дистанцию и главное - не попасть под сокрушающий удар его оглобли. И хоть арена не позволит получить травму, сам по себе удар будет весьма неприятен. В общем, картина предстоящего боя вырисовывалась следующей, - больше движения, заставляя соперника тоже двигаться и махать мечом, потом, когда он начнёт уставать и проваливаться после своего удара, сократить дистанцию и нанести один решающий удар. А во второй схватке самому первым перейти в атаку, чего он, наверняка, не будет ожидать, и решить исход боя.
  Заметив барона де Стал я подошёл к нему, - Добрый день господин секретарь, просветите неуча, откуда взялось это явление природы, и почему я его раньше не видел в академии? Такую фактурную фигуру невозможно не заметить.
  - Буквально накануне соревнований этот слушатель по высочайшему распоряжению был переведён из четвёртой академии в нашу, как юноша подающий большие надежды.
  - И с какого курса его перевели?
  - Вы, господин Вит, тоже заметили? С третьего курса, но почему-то не на второй, а на первый. Графиня отчаянно сопротивлялась этому вопиющему нарушению и подготовила жалобу в попечительский совет, но, когда он соберётся, неизвестно, так как все его члены находятся в разъездах. А её величество, королева Стефания, тонко намекнула леди Камиле, что она засиделась на одном месте и ей пора менять обстановку.
  - Понятно, опять какие-то грязные игры.
  Стив отошел и, словно дожидаясь этого момента, ко мне подошёл мой соперник, - Это тебя что ли я буду выносить следующим? Какой-то ты невзрачный и совсем не страшный. Не боись, сильно бить не буду, а потом руки и до твоей соседки дойдут, вот на ней я оторвусь по полной, покалечить не покалечу, но помордую от души. Заказали её, и заплатили изрядно, но ты всё равно ничего не докажешь, а я от своих слов откажусь и скажу, что это всё твоя выдумка. - Он нагло ухмыльнулся и отошёл в сторону.
  Я закипел, хотя внешне никак это не проявил. Значит грязная игра против Грей? Тогда и я буду играть грязно, а улыбочку с твоей хари я сотру, кровью сотру.
  Вскоре объявили наш бой и на арену вызвали Вита де Лот и Ала Шпиль. Мы встали друг против друга и приготовились к схватке. Как только прозвучал сигнал, я направился к своему визави, который с ухмылкой поджидал меня. Ведь он на это и рассчитывал - взбешённый я кинусь без оглядки на него и тут - то он встретит мой порыв несколькими всесокрушающими ударами, против которых не устоит ни одна защита. В принципе он был прав, но я внёс свои коррективы в его план. Как только мы сблизились, он взмахнул своим мечом, я сместился влево и, отработанным режущим ударом, встретил его лезвие, которое жалобно звякнуло, ударившись о песок и камешки арены. Пока верзила тупо смотрел на обломок своего меча, я приложился от всех щедрот своей души к его лицу, нанеся удар плашмя в район носа и губ. Я был уверен, что арена не сочтёт его опасным для жизни и здоровья, так что блокировка будет достаточно слабая. А ещё я надеялся успеть его немного попинать между ног до того момента, как судья объявит мою победу.
  Обидно, но в промежность я ударил только два раза, а потом раздался сигнал прекращения боя и, отсалютовав поверженному сопернику, я отошёл от него. Его лицо, залитое кровью, жалости у меня не вызвало. Мне присудили чистую победу в связи с невозможностью моим противником продолжить схватку.
  - Вит, что случилось? Я впервые видела тебя таким злым и неистовым. Что тебе сделал этот юноша?
  - Грей, это была подстава. Он с третьего курса четвёртой академии и переведён на наш курс специально для того, что б встретиться с тобой в финале и прилюдно унизить. Теперь ему придётся держать ответ перед своими хозяевами и оправдываться за неудачу. Дело теперь за тобой, благо соперник тебе знаком и особых трудностей я не предвижу. Используй недавно изученные связки ударов, но особо не увлекайся и не забывай о защите. Надеюсь, у тебя всё получится. Кольчуга на тебе надета? - она утвердительно кивнула головой, чмокнула меня в щеку и вышла на арену.
  Сразу было видно, что её соперник побаивается принцессы. Всё-таки репутация безжалостной играла свою роль. Первую победу она одержала после каскада обманных финтов и рубящего удара по шее. От второго поединка её соперник отказался, заявив о признании её превосходства над собой. Таким образом в финал вышли мы с принцессой, как и планировали. Наступило время главного сюрприза, и графиня дю Бри с большим удовольствием объявила, - Финального поединка за звание абсолютного победителя в схватках на первом курсе второй академии не будет, так как правила запрещают бои между близкими родственниками, а леди Грей де Тор и Витас де Лот являются мужем и женой. К тому же Витас де Лот является учителем фехтования для Грей де Тор, а бои на соревнованиях между учителем и учеником так же запрещены. Поздравляю наших победителей и объявляю о том, что они прошли отбор на соревнования между академиями.
  Наступившая тишина взорвалась приветственными выкриками, да вот только не все были этой новости рады. Несколько человек, не разделяя всеобщей радости, торопливо отделились от толпы зрителей и направились к выходу. Однако далеко уйти им не удалось. Появившиеся неведомо откуда стражники взяли их в кольцо и увели в сторону административного здания.
  Первая часть моего плана была реализована - мы отобрались на основные соревнования, а за моей спиной замаячила внушительная фигура моего тестя - короля Толь де Тора, ссориться с которым не каждый рискнёт, зная его решительный и мстительный характер.
  Окончание соревнований на курсе отодвинуло на второй план новость о том, что глухой части парка был обнаружен сильно обугленный труп с арбалетными болтами, но самого арбалета обнаружить не удалось, как не удалось и установить кому принадлежало это тело. Были проверено наличие всех слушателей академии и оказалось, что отсутствуют три человека. Их поиски ни к чему не привели и это был скандал. Был приглашён маг, который однозначно, после проведения ритуала, в обгоревшем трупе опознал одного из отсутствующих. Оказалось, что исчез и его сосед по комнате, а также один из слушателей третьего курса. Обнаружить их следы не удалось, так как прошло много времени, и они развеялись, а также их затоптали многие зрители. Мы с Грей решили не вмешиваться, хотя руки так и чесались вмешаться в расследование, так как я видел, как упускаются важные детали. На всякий случай, я решил провести своё тайное расследование, так как это касалось безопасности принцессы, а также мне не давал покоя пропавший арбалет. Это было запрещённое оружие, за хранение которого полагался огромный срок или смертная казнь. Я сразу же предположил, что после смерти сообщника, его труп обыскали и забрали все, что могло указывать на его личность. Все трое оказались из одной местности, а их документы, предъявленные при поступлении, были поддельными. Это мне удалось установить при помощи Грува, который обеспечил мне допуск к личным делам этих трёх слушателей в то время, когда отсутствовала директриса. Все следы вели в королевство Мон, но я не мог ничего предположить о том, что они имеют против Грей. Вечером она мне поведала о своём разговоре с директором академии сразу же после того, как нас провозгласили победителями.
  -'Леди Грей, я хотела бы с вами поговорить, чтобы удовлетворить своё любопытство. Скажите, почему вы выбрали именно Вита де Лот, и как получилось так, что ваш отец поддержал и одобрил ваш выбор, хотя для большинства он кажется не просто странным, а попросту невозможным в силу большого различия в вашем общественном положении - вы принцесса, а он не очень знатный, простой дворянин.'
  - Естественно, всю правду я ей рассказать не могла, тем более о тебе, но кое-что поведала. 'Вы же знаете, графиня, что я не являюсь наследницей первой очереди в нашем королевстве. Впереди меня старший и младший братья, а также старшая сестра. Что бы я не путалась под ногами и не строила козни, меня решили очень быстро выдать замуж. Как только мне исполнилось пятнадцать лет, мне стали предлагать 'достойных' кандидатов - членов королевских семей. Среди них даже оказался четырёхлетний принц одного из королевств. В конечном счёте остановились на одном родственнике королевской семьи Мон. Мало того, что он был почти на тридцать лет старше меня, так он ещё носил парик, что б скрыть свою лысину, к тому же он оказался бабником и имел в своём доме целый гарем, замаскированный под личных служанок. Третью жену он схоронил два года назад и теперь подыскивал для себя молоденькую и несмышлёную дурочку, которая не будет ему мешать развлекаться. Для себя я назвала его крысёнышем из-за острого носа и вытянутого вперёд лица. Нас познакомили на одном из светских мероприятий, и он сразу же произвёл на меня отталкивающее впечатление, о чём я тут же во всё услышанное заявила присутствующих. 'Я скорее лягу в гроб, чем выйду замуж за эту пародию на мужчину'. Разразился грандиозный скандал, я сцепилась с отцом и наговорила ему много грубостей и нелицеприятных слов. В конечном итоге я заявила, что выйду замуж только за того, кого выберу сама, пусть даже он будет простолюдином, лишь бы человеком оказался хорошим. После этого скандала я поступила в первую академию, что б не слушать ежедневные нотации своих родственников и упрёков в том, что я такая неблагодарная и не понимаю своего счастья. К тому же я получала передышку в три года обучения. О причинах моего перевода в вашу академию вы наверняка знаете. И вот представьте моё удивление и негодование, когда в мою комнату врывается молодой человек как раз в тот момент, когда я стою почти голая и заявляет, что ничего нового он не увидел и тут же предложил раздеться самому, что бы мы оказались в равной ситуации. После чего спокойно идет в ванную, а потом нагло ложиться спать. Я не стала его сразу же убивать, а решила рассчитаться с ним на арене и унизить тем, что он станет моим слугой и комнатной собачкой. В своём превосходстве в схватке на мечах я не сомневалась, ведь меня учили лучшие фехтовальщики нашего королевства, а у него не было даже клинка с собой. А тут ещё стало известно, что он собственноручно выковал легендарный Золинг, клинок, который рубит любые доспехи, даже напитанные магией. Результат поединка вы наверняка знаете - я даже не смогла нанести ни одного удара, и схватка была прекращена досрочно в виду явного преимущества этого хама. Каким-то образом он, как подсчитала арена, умудрился убить меня аж четырнадцать раз. Вот тогда-то у меня и возникла мысль о том, что подобный мастер должен принадлежать только королевству Тор и никому более. Самый простой способ добиться этого - женить его на себе. Правда, тут примешались и некоторые личные причины. Дело в том, что я предложила Виту считать наш поединок учебным и ни к чему не обязывающим, на что он на полном серьёзе заявил, что с удовольствием распространит сведения о том, что член королевской семьи Тор не держит своё слово и всячески увиливает от выполнения своего обещания. Допустить этого я не могла, но в душе поклялась обязательно отомстить. Это ещё более укрепило во мне решимость выйти всеми правдами и неправдами за него замуж. Что, с некоторой долей хитрости, и было сделано. Когда я объяснила всю ситуацию отцу и продемонстрировала ему дамский Золинг, он полностью одобрил мой выбор и моё решение, заявив, что настоящую свадьбу всё-таки придётся сыграть уже в королевстве, а в качестве приданного, он подарил нам небольшой городок Ричмон, в котором расположена королевская кузница и оружейная мастерская. А так как залежи руды в этой местности практически все выбраны, то основное производство перенесено в другой район. Всё остальное вы, графиня, знаете'.
  Как думаешь, я ничего лишнего не сболтнула?
  - Ты всё сделала правильно, однако настораживает сам факт столь пристального внимания к нашей семье. Будь очень внимательна и без крайней нужды не демонстрируй свои способности лекаря и огненной девы.
  - Мог бы этого не говорить...
  На подготовку к финальным соревнованиям у нас было ещё три месяца, и, хотя от занятий нас не освободили, разрешили заниматься тренировками по индивидуальному плану. Все остальные слушатели изучали базовый курс фехтования под руководством инструкторов. На людях, а к нашей паре было повышенное внимание, мы отрабатывали уже продемонстрированные во время отбора связки, приёмы и финты, доводя их до автоматизма, когда мозг ещё не успел дать импульс на действие, а рука с клинком уже сама всё делает. В один из дней ко мне подошёл Грув и поинтересовался, не хочу ли я побывать на отборочных соревнованиях в третьей академии, естественно, инкогнито. Я сразу же согласился. Пришлось, словно маленькому ребёнку, объяснять Грей, почему ей туда нельзя.
  - Милая, ты слишком заметная фигура в нашей академии. Сама посуди, у кого ещё здесь есть такие огненно-рыжие волосы и столь гордый взгляд? К тому же, в третьей академии действуют такие же правила, как и у нас - никакого оружия на её территории у посетителей. Гарантии, что тебя там не узнают и твой отвергнутый кавалер из королевства Мон не имеет там своих людей или не подошлёт наемных убийц - нет. Придётся тебе немного поскучать в гордом одиночестве, зато по возвращению я с тобой поделюсь всей информацией.
  Третья академия находилась в другом столичном районе и была смешанного типа, то есть кроме благородных, которым средства и положение не позволял обучаться в первой и второй академиях, в ней обучались дети зажиточных горожан, купцов и торговцев, а также так называемые приписанные. Это те, кого отправили учиться различные городские цеха за общественный счёт, который потом предстояло ещё отработать в течении пяти или даже десяти лет. Основной упор в их обучении делался на экономическую и торговую составляющую. На инструктаже у графини я узнал, что в третьей академии могут обучаться и представители так называемого ночного народа - наёмные убийцы, воры высокой квалификации и другой преступный мир, который умело маскируется под добропорядочных жителей столицы. Так что мне посоветовали держать ухо востро и крутить головой во все стороны. Если же меня вдруг задержат, такое исключать нельзя, то до тех пор, пока меня не отправят в городскую тюрьму, нельзя ни в коем случае признаваться в том, что я слушатель второй академии.
  - Конечно, лучше не попадаться, ведь когда первая и третья академии шпионили за нашими кандидатами на отбор, мы никого не трогали, хотя очень быстро выявили соглядатаев. Будем надеяться, что и они ответят нам такой же монетой, но это касается только третьей академии. Первая поступает так, как ей заблагорассудится, многие 'сливки' высшего света считают, что для них общепринятые правила не писаны, именно поэтому уже несколько лет мы туда никого не отправляем.
  В общем, смотри, наблюдай, делай выводы и подмечай особенности их манеры ведения схваток с учётом специфического контингента её учеников.
  На просмотр оборочных поединков мы ездили ежедневно в закрытой карете без гербов и с зашторенными окнами, причём каждый раз это была другая карета, а иногда и наёмный экипаж. Я играл роль сынка небогатого и мелкопоместного дворянина, которого изображал Грув. Как мне стало известно, представители нашей академии с других курсов тоже всеми правдами и неправдами собирали информацию о своих будущих соперниках.
  В первое же моё посещение, когда Грув ушёл по своим делам, на меня наехали и предложили оплатить просмотр каждого поединка по совершенно диким расценкам - один золотой за каждый поединок, а когда я возмутился такими ценами, меня крепко подхватили под руки и затащили в кусты, что б обшарить мои карманы и надавать по шее. Через пару минут я вышел оттуда, поправил одежду и не спеша направился в сторону первой арены, оставив в кустах четыре трупа. Я даже обыскивать их не стал, так как по жаргонным словечкам определил, что это были так называемые дикие грабители, действующие на свой страх и риск.
  Только на третий день, когда остались самые мастеровитые и подготовленные, стало интересно наблюдать за схватками. Особенно меня заинтересовал один паренёк, коронным приёмом которого была быстрая смена рук. Начинал бой он, как правило, держа меч в правой руке, а затем во время одной из атак резко перебрасывал его в другую руки и менял направление атаки, что практически всегда приносило ему победу, к тому же он неплохо фехтовал, чувствовалось, что брал частные уроки до поступления в академию.
  Я попросил Грува навести о нём справки и с удивлением узнал, что это был самый настоящий бретёр, который дрался по заказу и за деньги. В академии он прятался от родственников богатого торговца сукном, которого он непреднамеренно отправил на тот свет. Ему бы отсидеться и не светиться, но неугомонная натура взяла своё и вот он теперь принимает участие в отборочных соревнованиях...
  Не удержавшись, я глянул и на поединки второго и третьего курса. Не скажу, что они произвели на меня впечатление - крепкие середнячки и не более того.
  На следующий день мы уже никуда не поехали, так как в академии стали расследовать случай группового убийства мелкой преступной банды, понаехали стражники и дознаватели и Грув решил не рисковать. Всеми своими выводами и наблюдениями поделился с Грей, рассказал о некоторых бойцах, выход которых в финал можно было ожидать.
  - Волноваться, в целом, не стоит. Тех, кого я видел на всех трёх курсах, самых лучших и умелых, примерно соответствуют нашим середнячкам и проблем с ними у тебя не должно быть. А с завтрашнего дня, милая моя, мы начнём с тобой в нашей комнате при зашторенных окнах разучивать новые элементы и связки из арсенала лучших бойцов Лотара. В моём замке живут три старичка, когда-то непревзойдённые мастера, которым не было равных в поединках. Они показали мне несколько секретных приёмов, которые могут гарантировать победу в схватке, а заодно отработаем несколько элементов парного боя, в жизни это может пригодиться.
  Теперь большую часть своего времени мы проводили в своей комнате, где Грей училась искусству веерной защиты, а заодно и я восстанавливал свои навыки. На арене мы теперь появлялись очень редко и в основном только для того, что б тренировать выносливость и умение быстро передвигаться. Для этих тренировок мы использовали учебные клинки, которые были в два раза тяжелее наших. Грей по вечерам, когда снимала у себя и у меня боль в мышцах, жаловалась, что она из красивой женщины превращается в этакую машину для убийств.
  - Ты представляешь, Вит, на меня перестали обращать внимание. Раньше я частенько ловила на себе восторженные взгляды, а теперь они куда-то исчезли. Меня стали обходить стороной, словно я какая-то заразная. Это напрягает.
  - Глупенькая, тобой восхищаются, тебе стараются подражать. Ты обратила внимание на то, что многие девчонки стали не только красить свои волосы в рыжий цвет, но и носить прически, весьма похожие на твою? Ты становишься законодательницей мод, а это о многом говорит. Для них ты небожитель. Хочешь, произведём опыт, который подтвердит мои выводы? Давай я завтра приглашу швей и попрошу их сшить тебе новый тренировочный костюм по моим эскизам. Он будет несколько смелым, зато очень удобным и не мешающим движениям, а то в своём тренировочном костюме ты мало похожа на прелестную девушку. Хотя, если ставилась цель напугать своего соперника, то тогда да. Посмотрим, через сколько дней половина первокурсниц переоденется в нечто подобное.
  За основу я взял фехтовальные костюмы из какого-то фильма моего древнего мира, которые плотно облегали фигуру, а у дамского, колет имел разрез на бёдрах до пояса, кожаные брюки, а также маску для защиты лица от случайных травм и ран. Грей они, конечно, не грозили, но всех остальных следовало поберечь. Сказано, сделано. Через пару дней в этих новых костюмах мы появились на арене, чем сразу же привлекли всеобщее внимание, и провели первый тренировочный бой по полной программе до пяти побед одного из поединщиков. Моя жена давно уже смерилась с тем, что я превосхожу её в мастерстве и поэтому не обижалась на свои постоянные проигрыши, зато требовала очень тщательного разбора своих ошибок. А ещё я заметил, что очень многие слушатели старались повторять наши движения и упражнения. Через пять дней уже двенадцать человек щеголяли в фехтовальных костюмах, так что Грей не удержалась и попросила меня разрешить желающим присоединиться к нашим тренировкам на арене.
  - Ты же понимаешь, что я не смогу уделять им много времени, для меня значительно важнее подготовить тебя к серьёзным схваткам, так их и предупреди. Пусть смотрят, повторяют, а в самом конце нашей с тобой тренировки я объясню им основные ошибки...
  Грей подошла к группе девушек и парней, что б довести до них моё разрешение на совместные тренировки на арене, а я в это время разминал кисти рук и плечевой пояс, искоса посматривая на реакцию слушателей. К моему удивлению, среди изъявивших желание заниматься вместе с нами, были и представители других курсов. Вскоре образовался круг постоянных учеников, которые не пропускали наши дополнительные занятия, а мода на фехтовальные костюмы распространилась на всю академию.
  - Дорогая, по-моему, пришла пора провести генеральную репетицию предстоящих поединков. Завтра на арене ты попробуешь достать меня, я же буду только обороняться, так что атак и контратак можешь не опасаться. Разрешаю применение всех приёмов и финтов, включая недавно изученных. Две схватки по пятнадцать минут. Не думаю, что те, кто будет наблюдать за хитросплетением твоих движений смогут хоть в чём-то разобраться, а мы им помогать не будем и разбор я проведу в комнате за завешенными гардинами.
  На следующий день, после обязательной разминки и базового комплекса упражнений, Грей попросила всех освободить арену, так как на ней состоится её тренировочный бой с учителем. Мы правильно сделали, что не стали заранее объявлять о схватке, так что зрителей было не много.
  Принцесса сразу же, без разведки и обязательного применения прощупывающих ударов, бросилась в атаку. Действовала она хитро, часто меняла направление ударов, используя обманные движения и финты. На арене стоял лязг сталкивающихся клинков, негромкие чертыханья, когда очередная её атака была или отбита, или сброшена в сторону, от чего Грей ещё больше заводилась и яростнее нападала на меня. Пятнадцать минут пролетели как одно мгновение и сигнал арены объявил об окончании первой схватки.
  - Любовь моя, после некоторых ударов ты проваливаешься и подставляешься. Обрати на это внимание, а в целом я тебя хвалю. Раньше ты с трудом выдерживала пятнадцать минут схватки, а сегодня даже особо не запыхалась. Наши тренировки на выносливость и правильное дыхание пошли тебе на пользу. Я впечатлен твоими результатами и, откровенно говоря, не думал, что ты так быстро достигнешь этого уровня. Впрочем, вторая схватка всё расставит на свои места.
  Второй поединок Грей начала весьма осторожно, прощупывая своими ударами мою защиту, а потом внезапно взорвалась серией движений и финтов из разряда тех, которые мы недавно с ней разучили в своём номере. Неискушённому человеку было очень трудно уследить за перипетиями нашего боя, клинки мелькали с устрашающей быстротой и частенько только искры от соприкосновения металлов показывали, что очередная попытка достать меня была отбита.
  Принцесса действовала как заведённая машина, не давая мне ни секунды на передышку, одна атака сменяла другую, менялись направления и цели - голова, горло, туловище или ноги - весь богатый арсенал изученных приёмов и финтов шёл в дело, но веерная защита, которую я использовал для обороны, сбоев не давала. Очередной сигнал окончания поединка застал Грей в атаке, так что мне пришлось самому разорвать дистанцию и объявлять об окончании схватки.
   В этот раз она дышала с некоторым трудом, а на лице и лбу появились капельки пота, - Умница, теперь я за тебя спокоен и считаю, что ты практически готова к финальному соревнованию. Осталось отработать несколько приёмов, используя которые ты недостаточно быстра, а так - хорошо, я бы сказал, даже очень хорошо.
  Впервые с момента нашего тренировочного боя моя жена смущённо улыбнулась, - Ты редко хвалишь меня и это вдвойне приятно. А почему так тихо, зрители что, разошлись? - Она недоумённо огляделась вокруг.
  - Да нет, все на месте, просто они ещё не отошли от увиденного и, я думаю, они не ожидали от тебя такого искусного владения мечом. Об ошибках поговорим в другом месте и отдельно, а сейчас продолжим общую тренировку и отработаем несколько колющих и рубящих ударов в область горла и лица...
  Судье, который в этот момент обслуживал арену, я рекомендовал уничтожить все записи наших схваток, так как это могло нарушить тайну нашей подготовки к финальным поединкам на арене первой академии. Сделал он это в моём присутствии, хотя и с явной неохотой.
  На ужине только и делали, что обсуждали наш тренировочный бой и расспрашивали очевидцев. Вот уж не думал, что столь заурядное событие привлечёт столь пристальное внимание не только слушателей академии, но и администрации.
  На следующий день меня вызвала к себе в кабинет наш директор и в категорической форме запретила проводить совместные тренировки с другими слушателями из-за того, что многие стали игнорировать занятия с инструкторами, предпочитая заниматься на арене с нами, или вокруг неё, наблюдая за нашими действиями. Пришлось подчиниться, хотя я и возражал, так как это были дополнительные занятия в свободное от основной учёбы время, которое слушатели академии могут использовать по своему усмотрению. Мои возражения не были приняты и под угрозой запрещения появляться на аренах всех трёх курсов, я был вынужден согласиться.
  Узнав о разговоре, Грей пообещала найти того инструктора, который обратился с жалобой на нас к директрисе и устроить ему 'весёлую' жизнь. На мой вопрос, как она это собирается сделать, она не ответила, но пообещала, что я сам всё увижу и никаких нарушений правил академии не будет. Хитрый план принцессы стал очевиден через три дня. После того, как она довела до наших учеников запрет директора и имя того, от кого исходила эта инициатива, слушатели один за другим стали отказываться от услуг этого инструктора и буквально через пять дней у него остался только один подопечный, да и тот оказался его родственником.
  Как гром среди ясного неба для меня прозвучал информация от Грува о том, что со мной собирается встретиться сам герцог дю Бри, для чего мне будет выделена закрытая карета, которая отвезёт и привезёт меня обратно. Я отказался от такой чести, чем в немалой степени удивил барона.
  - Пойми, Грув, все знают, что герцог и королева на ножах и наверняка, среди обслуги герцога немало её соглядатаев, которые немедленно доложат кому следует о визите кареты из второй академии, а вычислить кого она вывозила не такая уж трудная задача. Мне это надо? Нет! Поэтому, я предлагаю другой вариант. Герцог приезжает в академию что б навестить свою внучку, посмотреть, как дела в кузнице, навестить Юрика и Лиз. В это время директриса в который раз вызывает меня для очередного разноса или отчёта о том, как проходит подготовка к финалу соревнований между академиями. В её кабинете и происходит наша случайная встреча с герцогом. Заподозрить, что всё это подстроено, очень сложно. Сам понимаешь, что без поддержки влиятельных лиц королевства мне будет достаточно трудно утвердится на троне отца. Разговор должен будет состояться наедине и в тайне от всех.
  - Ты собираешься открыться дю Бри?
  - Другого выхода нет. Усилий короля Тор может оказаться недостаточно. И хотя я надеюсь на поддержку своей старшей сестры Юлии - королевы Сюр, всё будет решать её муж, а его я совершенно не знаю.
  - Хорошо, я подумаю, как устроить вашу встречу так, что б вам не помешали и она осталась тайной для других. Но и ты хорошенько подумай над последствиями своего решения...
  Визит герцога в академию состоялся через шесть дней, как раз в то время, когда меня распекали за выходку с инструктором фехтования, который вынужден был уволиться из академии, так как по примеру первокурсников слушатели других курсов стали его игнорировать. Дело происходило после обеда, в самый пик полуденной жары, так что я был одет в тренировочные брюки и лёгкую рубаху с закатанными до локтей рукавами. Внезапно дверь кабинета директрисы широко распахнулась, как от удара ногой, и в кабинет вошёл герцог дю Бри, которого я узнал по описанию барона де Стал и поясному портрету на стене кабинета. Это был дородный мужчина высокого роста, с властным выражением лица и пронзительным взглядом из-под кустистых бровей. Опирался он на простую суковатую палку, не имевшую ничего общего с элегантными тростями, что уже вошли в моду.
  Мазнув по мне взглядом, он негромко произнёс, - Камила, оставь нас. - Ни фига себе, директрису буквально сдуло, только дверь хлопнула. - И что вы, юноша такого тайного решили мне сообщить, что мне пришлось тащится сюда.
  Я приложил палец к губам, предлагая ему помолчать, ведь и у стен бывают уши, расстегнул ворот рубахи и оголил левое предплечье, после чего провёл по нему рукой и почувствовал лёгкое жжение. Мне было видно, как сначала проявилась магическая надпись у меня, а потом она возникла в воздухе передо мной. 'Генрих де Гар де Лотар, герцог Лотара, наследный принц королевства Гар и будущий король.' Герцог даже подошёл ближе, что бы как следует рассмотреть надпись и через некоторое время кивнул головой, подавая знак о том, что надпись можно убрать. Я провёл рукой по предплечью и убрал надписи.
  - Душно здесь что-то. А не согласитесь ли прогуляться со мной, молодой человек, по тенистым аллеям вашего парка. Я попытаюсь вас убедить выковать ещё пару мечей или, по-крайней мере, помочь сделать это Казимиру. Мне они очень нужны...
  Когда мы оказались в парке, он с сожалением произнёс, - Эх жаль, что у меня нет ни одной девушки вашего возраста или чуть моложе. Вы же в курсе, что ваш брак был заключен с нарушениями и может быть признан недействительным?
  - На мой выбор это никак не повлияет. Есть несколько причин, по которым я не променяю Грей ни на кого другую.
  - Да я и не настаиваю.
  - Зато у вас может появиться уникальная возможность в любое время напрямую обращаться ко мне. Барон Грув де Стал вскоре станет моим личным секретарём и он по прежнему любит вашу дочь леди Нату, я даже предложил ему просить её руки, но он заявил о том, что леди Ната обвинила его в том, что он сломал ей жизнь и не переносит его. Думаю, дальше эту мысль развивать не надо?
  А теперь для чего я вас пригласил на беседу. О своём праве на престол я объявлю во время представления победителей финальных соревнований коронованным особам всех пяти королевств. Это придаст моим словам легитимность. К тому же, в это самое время, бывшая королева Стефания будет посажена в тюремную карету герцогства Лотар и отправлена в крепость до скончания своих дней.
  - Было бы лучше от неё избавиться раз и навсегда.
  - Я дал слово леди Юлии де Гар де Сюр, моей старшей сестре, что сохраню ей жизнь. Я многим обязан моим сёстрам, в том числе и тем, что сейчас разговариваю с вами.
  - А король Толь де Тор знает, кем вы являетесь на самом деле?
  - Да. Его обманом поместили в крепость Лотар и мне пришлось выдержать сумасшедшую скачку, что б выпустить его оттуда, а сделать это может только герцог Лотара. Сложить два и два особого ума не надо.
  - Эх, как же здорово вновь оказаться в гуще событий, словно сбросил с плеч лет двадцать. Я полностью в ваше распоряжении, милорд. Что от меня требуется...
  
  7.
  
  Своей интуиции я доверяю, а она мне посоветовала, как можно скорее закончить прогулку с герцогом по тенистым аллеям академического парка. За столь непродолжительное время мне удалось решить несколько важных вопросов, касающихся как предстоящего предъявления своих прав на престол, и их силовую поддержку в случае необходимости, так и последующее реформирование королевских органов власти, и освобождение их от засилья фаворитов Стефании и их многочисленных родственников.
  Прогулочным шагом мы направились к кузнице, что б подтвердить версию нашего разговора посвящённую просьбе герцога выковать для него два новых меча. Мы договорились, что в присутствии свидетелей он посетует на моё упрямство и упёртость, дескать я согласился только на изготовление одного меча и то после окончания финальных соревнований между академиями.
  Мы остановились перед центральным входом в административное здание, где нас окружили люди герцога. Меня насторожило их неправильное построение для охраны. Одна сторона, как раз в направлении кучки деревьев, откуда, по словам Казимира, в своё время, стреляли в его будущую жену, оказалась полностью открыта. Внимательно присмотревшись, я заметил в кроне одного дерева явно инородное зелёное пятно. Что-то сказать я не успевал, но вот выхватить из кармана Золинг и остановить полёт арбалетного болта, что летел в грудь герцогу, времени мне хватило. Практически никто не успел ничего заметить, только услышав лязг металла и увидев на земле упавший болт, охрана герцога засуетилась.
  - Стреляли вон из той группы деревьев, стрелок до сих пор сидит там, в твёрдой уверенности, что его не заметят и не найдут. Отправьте туда своих людей, герцог, что бы они взяли этого человека живьём. Думаю, вам будет интересно его расспросить и задать несколько вопросов. А ещё я могу с большой уверенностью сказать, что в вашей охране имеется предатель и он занимает не последнюю должность, позволяющую ему расставлять ваших телохранителей так, как ему это нужно. Хотя я не могу отрицать и такого факта, что этот недосмотр был случайным...
  Вскоре привели задержанного и в нём я с удивлением узнал переведённого недавно к нам третьекурсника из четвёртой академии.
  - Ба, знакомые всё лица, что морда лица уже зажила? Наши лекари не зря едят свой хлеб...
  - Вит де Лот, вам знаком этот человек?
  - Да, милорд, переведён к нам по высочайшему повелению из четвёртой академии с третьего курса, только почему-то на наш первый, хотя по всем правилам должны были на второй.
  - Ах ты сволочь, хотел убить нашего господина? - Один из стоящих рядом с дю Бри выхватил меч и попытался нанести удар по задержанному, но я был настороже и легко его перехватил, перерубив клинок ближе к рукояти.
  - А вот и его сообщник, пожелавший своё желание заткнуть рот самым радикальным способом арестанту, замаскировав под негодование от попытки покушения.
  Герцог взял меня под руку и отвёл в сторону, подав знак своим оставаться на месте, - Откуда вы знали о попытке убить меня?
  - А я и не знал, но, когда мы подошли к центральному входу, я обратил внимание на неправильное построение вашей охраны, которые, как бы специально оставили свободным коридор со стороны этой группы деревьев. А если вы помните, именно с этой точки была предпринята попытка убить вашу внучку, когда она только возглавила академию. Спасла её тогда кольчуга Казимира, которую он заставил одеть леди Камилу. Я не поленился и подробно расспросил графа об всех обстоятельствах. Но вас сейчас не это должно заботить ваше высочество, а то что ваш несостоявшийся убийца был переведён в академию по высочайшему повелению с грубейшими нарушениями регламента академии. Уже сейчас, не дожидаясь результатов допросов этих двух, вы можете обвинить королеву Стефанию в попытке вашего убийства. Пусть оправдывается, пригрозите ей судебным разбирательством со стороны четырёх королей. Это, кстати позволит вам взять с собой на соревнования усиленную охрану и ни у кого не возникнет никаких вопросов.
  - Я удивлён господин Вит, вы так молоды, а рассуждаете и поступаете как весьма опытный и зрелый муж. Вашей избраннице повезло, я даже стал завидовать королю Толю де Тор. В который раз приходится пожалеть, что в нашей семье нет никого на примете вашего возраста.
  7.
  
  Своей интуиции я доверяю, а она мне посоветовала, как можно скорее закончить прогулку с герцогом по тенистым аллеям академического парка. За столь непродолжительное время мне удалось решить несколько важных вопросов, касающихся как предстоящего предъявления своих прав на престол, и их силовую поддержку в случае необходимости, так и последующее реформирование королевских органов власти, и освобождение их от засилья фаворитов Стефании и их многочисленных родственников.
  Прогулочным шагом мы направились к кузнице, что б подтвердить версию нашего разговора посвящённую просьбе герцога выковать для него два новых меча. Мы договорились, что в присутствии свидетелей он посетует на моё упрямство и упёртость, дескать я согласился только на изготовление одного меча и то после окончания финальных соревнований между академиями.
  Мы остановились перед центральным входом в административное здание, где нас окружили люди герцога. Меня насторожило их неправильное построение для охраны. Одна сторона, как раз в направлении кучки деревьев, откуда, по словам Казимира, в своё время, стреляли в его будущую жену, оказалась полностью открыта. Внимательно присмотревшись, я заметил в кроне одного дерева явно инородное зелёное пятно. Что-то сказать я не успевал, но вот выхватить из кармана Золинг и остановить полёт арбалетного болта, что летел в грудь герцогу, времени мне хватило. Практически никто не успел ничего заметить, только услышав лязг металла и увидев на земле упавший болт, охрана герцога засуетилась.
  - Стреляли вон из той группы деревьев, стрелок до сих пор сидит там, в твёрдой уверенности, что его не заметят и не найдут. Отправьте туда своих людей, герцог, что бы они взяли этого человека живьём. Думаю, вам будет интересно его расспросить и задать несколько вопросов. А ещё я могу с большой уверенностью сказать, что в вашей охране имеется предатель и он занимает не последнюю должность, позволяющую ему расставлять ваших телохранителей так, как ему это нужно. Хотя я не могу отрицать и такого факта, что этот недосмотр был случайным...
  Вскоре привели задержанного и в нём я с удивлением узнал переведённого недавно к нам третьекурсника из четвёртой академии.
  - Ба, знакомые всё лица, что морда лица уже зажила? Наши лекари не зря едят свой хлеб...
  - Вит де Лот, вам знаком этот человек?
  - Да, милорд, переведён к нам по высочайшему повелению из четвёртой академии с третьего курса, только почему-то на наш первый, хотя по всем правилам должны были на второй.
  - Ах ты сволочь, хотел убить нашего господина? - Один из стоящих рядом с дю Бри выхватил меч и попытался нанести удар по задержанному, но я был настороже и легко его перехватил, перерубив клинок ближе к рукояти.
  - А вот и его сообщник, пожелавший заткнуть рот самым радикальным способом арестанту, замаскировав под негодование от попытки покушения.
  Герцог взял меня под руку и отвёл в сторону, подав знак своим оставаться на месте, - Откуда вы знали о попытке убить меня?
  - А я и не знал, но, когда мы подошли к центральному входу, я обратил внимание на неправильное построение вашей охраны, которые, как бы специально оставили свободным коридор со стороны этой группы деревьев. А если вы помните, именно с этой точки была предпринята попытка убить вашу внучку, когда она только возглавила академию. Спасла её тогда кольчуга Казимира, которую он заставил одеть леди Камилу. Я не поленился и подробно расспросил графа об всех обстоятельствах. Но вас сейчас не это должно заботить ваше высочество, а то что ваш несостоявшийся убийца был переведён в академию по высочайшему повелению с грубейшими нарушениями регламента академии. Уже сейчас, не дожидаясь результатов допросов этих двух, вы можете обвинить королеву Стефанию в попытке вашего убийства. Пусть оправдывается, пригрозите ей судебным разбирательством со стороны четырёх королей. Это, кстати позволит вам взять с собой на соревнования усиленную охрану и ни у кого не возникнет никаких вопросов.
  - Я удивлён господин Вит, вы так молоды, а рассуждаете и поступаете как весьма опытный и зрелый муж. Вашей избраннице повезло, я даже стал завидовать королю Толю де Тор. В который раз приходится пожалеть, что в нашей семье нет никого на примете вашего возраста....
  ... - Поселившись в резиденции дю Бри, мы как бы заявляем об однозначной поддержке его обвинений. Есть, правда и четвёртый вариант - разместиться прямо в королевском дворце в представительстве королевства Тор, но здесь всё будет зависеть от воли короля Тор и умения принцессы Грей убедить отца в необходимости этого. Прошу высказывать свои соображения и предложения.
  Наступила тишина, никто не хотел проявлять инициативу и брать первым словом. Наконец Грей не выдержала затянувшегося молчания, - Конечно, король Толь де Тор пойдет на встречу просьбе своей дочери, но это вызовет глухое раздражение его свиты. Дело в том, что представительство само по себе небольшое и всякий раз, когда отец вынужден в нём оставаться, возникает много проблем с размещением. Иметь небольшую свиту отцу не позволяет его статус, а даже с необходимым минимумом помещений не хватает и в одной комнате вынуждены размещаться от трёх до пяти человек. Если ещё к ним присоединятся не менее десяти человек их академии, которым понадобится не менее двух комнат - отдельно для мужчин и женщин, то некоторым придётся спать в коридорах или на полу в комнатах. Так что я считаю самым оптимальным вариантом размещение в резиденции дю Бри. Места, насколько мне известно, там очень много, а главное - холуи первой академии не имеют туда доступа, и никто не будет мешать нашей подготовке к соревнованиям и отдыху.
  Виконт Дель Потро - представитель третьего курса от своего имени и от имени своей напарницы, тут же согласился с этим предложением, - Разместившись в резиденции герцогов дю Бри, мы тем самым демонстрируем свою приверженность к справедливому и тщательному расследованию покушения на него. Тем более что я и господин Вит де Лот были непосредственными свидетелями этого вопиющего инцидента, так что я за дворец дю Бри. К тому же, не факт, что её величество королева Стефания имеет к этому какое-то отношение. Истину установит только суд королей.
  Больше никто высказываться не пожелал, так что было принято решение о том, что делегация второй академии будет жить и тренироваться во время соревнований в резиденции деда госпожи Камилы.
  Слово вновь взяла графиня, - Вторая проблема, с которой мы уже неоднократно сталкивались, это наличие запасного оружия для каждого участника на тот случай, если меч будет похищен или сломан. Мой муж и сын готовы немедленно приступить к изготовлению точных копий ваших клинков, естественно, по вашему желанию.
  И, наконец, последнее - Вит де Лот настаивает на том, что каждый из вас, включая девушек, должен одеть под форменную одежду, в которой он будет выступать, кольчужную рубашку. Вы знаете, что правилами средства защиты не запрещены и, по имеющейся у меня информации, вся первая академия будет выступать в лёгких доспехах. Я тайно закупила лучшие кольчуги города, вам остаётся только примерить и, в случае необходимости, отдать их нашим кузнецам на подгонку, после чего одеть их и не снимать ни днём, ни ночью, что б привыкнуть к движениям в них и их тяжести. К слову сказать, наши молодожёны уже давно носят эту защиту.
  - А есть ли в этом необходимость? - Поинтересовался представительница второго курса, имеющая грудь в районе третьего - четвёртого размера.
  Ей ответил я, - Если желаешь вылететь в самом первом поединке, то можешь не одевать. Дело в том, что, изучая протоколы предыдущих соревнований, я несколько раз сталкивался с отказом оборудования арены и некоторые удары соревнующихся достигали цели. Особенно это касается фаворитов соревнований из других академий в схватках с более слабым соперником. Доказать, что это было сделано специально, не удалось ни разу. но факты говорят о другом. Даже самая пустяковая рана местными лекарями признавалась как угрожающая жизни и боец снимался с соревнований. Считаю, что это очередная подлость первой академии, считающей, что цель оправдывает средства. Настаивать на ношении кольчуг никто не будет, дело это добровольное, так что решение принимать вам...
  Ещё минут двадцать ушло на обсуждение кулинарных пристрастий и любимых блюд из числа тех, что готовят в академии. А ещё я поинтересовался существует ли запрет на замену соревнующегося, если ещё до поединка он внезапно заболеет и не сможет принять участие в поединке. Графиня ответить сразу не смогла и пообещала уточнить этот вопрос с представителем судейской комиссии.
  Возвращаясь в свою комнату, я пояснил Грей, что надо быть готовым к любым неожиданностям, - Слушатели первой академии желают в очередной раз доказать своё превосходство на другими и для этого будут использовать любую возможность, включая те, которые запрещены правилами. А учитывая, что среди судей большинство будет ими прикормленные, то они будут закрывать глаза на 'незначительные' нарушения. Ты только представь, что какая-нибудь сволочь кинет камень в голову
  бойцу и выведет его из строя перед самым началом схватки. Учитывая, что поединки будут проводиться до трёх побед, нагрузка будет очень большой и не каждый согласиться заменить своего товарища, если вдруг замену запасным бойцом запретят.
  Мы уже почти дошли до общежития, когда нас нагнал слуга директрисы, - Прошу прощения, но госпожа графиня просит вас обоих вернуться в её кабинет.
  - Что-то случилось?
  - Точно не знаю, но этот вызов, скорее всего, связан с важным письмом, которое было получено с сегодняшней эстафетой. Это всё, что мне известно.
  В директорском кабинете помимо леди Камилы находились барон де Стал и какой-то незнакомый мне мужчина, зато его сразу же узнала Грей, - Тиджей, что случилось? Так бы просто ты не появился б в академии.
  - Случилось, принцесса. Вашего отца отравили, и все наши лекари бессильны ему помочь. Он потребовал немедленно доставить вас обоих к нему, - наклон головы в мою сторону. В вашем распоряжении карета и лучшие скакуны королевства. Выезжаем немедленно.
  Грей беспомощно посмотрела на меня и у неё затряслись губы.
  - Прекрати устраивать тут соплежуйство. Господин Тиджей, сколько времени потребуется, что бы нам добраться до вашего дворца?
  - Если нигде не останавливаться, то двое суток.
  - Леди Камила, не вздумайте принять участие в соревнованиях без меня и принцессы, а также заменить нас кем-нибудь. Десяти дней вполне хватит для решения всех проблем. Где карета?
  - Стоит у чёрного входа административного здания, только вам надо будет закутаться в накидки, что б избежать лишних вопросов.
  Стив встал из кресла и подошел к одному из книжных шкафов, поколдовал над зеркальной дверцей и легко сдвинул массивный шкаф в сторону, - Выбирайте себе дорожную одежду, переоденетесь в карете, плащи с капюшонами висят слева на стене.
  Одежду мне пришлось выбирать на двоих, так как Грей находилась в прострации и то начинала суетиться, то замирала на несколько секунд и смотрела куда-то вдаль. Через четыре минуты, закутавшись с головы до ног и надвинув капюшоны, мы прошли к черному входу и сели в карету, только я предварительно забрал у принцессы её меч и поместил его в астрал рядом со своим. Как только мы сели, карета сразу же понеслась на выход из академии в сопровождении шести всадников.
  В карете мы оказались вдвоём, так что я самым беспардонным образом обыскал её и остался весьма удовлетворён её комплектацией. Помимо столовых приборов и запаса уже готовых к употреблению продуктов, в карете были специальные приспособления, которые позволяли сиденья превратить в небольшие диваны, на которых, при особом желании, можно было даже пристроиться поспать. А ещё, карета была оборудована дорожным туалетом и умывальником, которые были спрятаны под другим сидением.
  Я пока не трогал Грей и переоделся сам в неприметный камзол серого цвета, сложив форму в пустую коробку для одежды. Затем, как маленького ребёнка, переодел принцессу в такой же камзол, а её волосы спрятал под бордовый берет. Передо мной сидел испуганный пацанёнок лет четырнадцати. Сложив и спрятав её форму, я обратился к ней, - Причин для твоего подобного поведения нет. Вполне возможно, что это никакое не отравление, а обыкновенное пищевое расстройство...
  ... - Вит, мы еле-еле тащимся, сделай что-нибудь...
  Каждые шесть часов нас ждала новая смена лошадей, задержка составляла десять - пятнадцать минут и скачка возобновлялась. Лихорадочное состояние никак не отпускало Грей и она буквально металась по карете, не находя себе места. В конце - концов я поймал её за талию и, усадив к себе на колени, стал укачивать, как маленького непослушного ребёнка. Где-то через полчаса её слабых попыток освободиться из моих объятий, она забылась тревожным сном, но поспала совсем немного, чуть больше часа, зато проснулась совершенно спокойной и умиротворённой.
  - Послушай, Вит, а ты точно уверен, что я смогу помочь отцу?
  - Абсолютно. Как пробуждающий я знаю, что ты в состоянии оказать помощь любому человеку, будь то раненый или больной. Всё будет зависеть от твоего собственного состояния и количества внутренней энергии, которую ты сможешь потратить на излечение, но так как я буду рядом, то всегда смогу восполнить твои потери, волноваться не о чём...
  После того, как мы перекусили, хотя честно говоря, кусок не лез в горло, Грей огорошила меня заявлением, - Вит, мне стыдно об этом говорить, но я хочу тебя, прямо здесь и сейчас...
  Очередную смену лошадей мы банально пропустили, так как крепко спали. И вообще, из-за штор на окнах кареты, точно утверждать день или уже ночь, я не мог, а мои внутренние часы дали сбой.
  Как только мы оказались на территории королевства Тор, шторы были отдернуты, но и то не сразу, а только после того, как мы углубились на десяток километров вглубь. Я с любопытством всматривался в окружающую природу, надеясь найти хоть какие-нибудь отличия от Лотар или Гар, но увы, всё тоже самое - и деревья, и кусты, и даже цветы на обочине. Грей тоже внимательно смотрела в окно, было видно, что она скучала по родным местам, хотя и не показывала виду. Ближе к обеденному времени мы вкатили в парк при королевском дворце, но направились не к центральному входу, а подъехали с тыльной стороны. Подобные меры предосторожности стали сразу же понятными, как только мы увидели усиленную охрану буквально в каждом коридоре и межэтажном переходе. Шатающийся от усталости Тиджей, проведший двое суток в седле, сопроводил нас к неприметной двери и передал с рук на руки личному камердинеру короля Патрику. Король Толь де Тор, весь в испарине, был не похож сам на себя - серая кожа лица и рук, лихорадочный блеск глаз, частые судороги, что сотрясали его тело и очень тяжелый запах пота, лекарств и ещё чего-то непонятного, но весьма противного.
  Грей, как только вошла, взялась командовать, - Открыть окна и проветрить комнату! Всех сиделок вон отсюда! Всю эту гадость, - она указала на столик, заваленный микстурами и флаконами, - убрать к дальней стене, но не выкидывать, я потом разберусь чем тут потчевали короля его лекари.
  Дождавшись, когда все кроме Патрика выйдут, Грей приказала ему откинуть одеяло и снять с отца рубаху. Увиденное поразило даже меня - вместо крепкого мужчины среднего возраста перед нами лежал скелет, обтянутый кожей.
  - Патрик, вы что морили короля голодом?
  - Что вы, принцесса, просто организм вашего отца отказывается принимать пищу в любом виде. Немного воды или свежевыжатого сока - это всё, что он способен проглотить.
  Пришло время вмешаться мне, - Хватит болтовни, может быть отсчёт идёт уже на минуты. Грей, положи одну руку на лоб отцу, а вторую в область его сердца. Теперь закрой глаза и представь его тело перед своим мысленным взором. Что ты видишь?
  - Ничего. А что я должна увидеть?
  - Сосредоточься, я сейчас тебе помогу. - Я обхватил Грей за плечи и прижался к её спине. Тело принцессы стало медленно нагреваться, а её руки засветились нежно-зелёным светом.
  - Я вижу контур тела и вижу три тёмных пятна, самое большое в области груди и живота, а два поменьше в голове.
  - Прекрасно, теперь отправь свои импульсы в эти тёмные пятна, начни с головы. Просто представь, что твоя энергия, подчиненная твоей воле, выжигает эту черноту, это как маленькие молнии впиваются в поражённые участки. Получается?
  - Да, тёмные пятна стали сокращаться. А когда я уничтожу их все, как мне перейти к той большой области что районе груди и живота?
  - Давай сначала закончим с этой гадостью в голове, а потом уж будем думать, как полностью вывести отраву из организма. Кстати, что ты думаешь о природе этого отравления?
  - Мне кажется, использовалась не простая отрава.
  - Умница. Заканчивай с головой и сделаем небольшой перерыв. Смотри, цвет кожи твоего отца изменился и стал принимать нормальный вид.
  - Всё, последнюю темную точку уничтожила. Что дальше.
  - Сделаем небольшой перерыв и подойдём к столу, на который перенесли все лекарства, которыми потчевали короля.
  Возле стола я попросил принцессу вновь закрыть глаза и поводить руками над всеми этими порошками и склянками, - Попробуй определить лекарства с такой же чернотой, что и в теле короля. Так мы сможем определить отравителя, ведь лечили твоего отца несколько человек...
  - Нашла. Два флакона излучают чёрную ауру. Вот этот и этот.
  - Патрик, кто готовил и принёс эти лекарства? Это можно это установить по надписям на ярлыках, что бы не допустить ошибки и с точностью определить отравителя?
  Взяв в руку один из указанных флаконов, он внимательно осмотрел его, - Вне всякого сомнения эти эликсиры приготовил маг-лекарь Горан, приставленный следить за здоровьем младшего сына короля - принца Марка.
  Я обратился к жене, - Мозаика сложилась полностью. После неудачного захвата власти шансов на престол у старшего сына нет ни каких, его не признают, а вот у младшего их полно. Смерть короля позволит ему сесть на трон без особых проблем и стать, по-крайней мере, на некоторое время, игрушкой в чужих руках. Предполагаю, что сам Горан видит себя первым советником и главным магом королевства, а там дальше, чем чёрт не шутит, и основателем новой королевской династии, особенно если ему удастся жениться на одной из дочерей короля Толь де Тор, которая к этому времени овдовеет. Как тебе такой план, правда, это только мои предположения, и я всего не знаю, но картина вырисовывается именно такая. Ладно, дорогая, пойдём продолжим лечение твоего отца, благо теперь ты знаешь, что делать и без моих подсказок и помощи.
  - Но ты всё равно никуда далеко не отходи, твоё присутствие вселяет в меня уверенность, что всё получится...
  Минут через пятнадцать - двадцать раздался вздох облегчения, - Вроде всё. Вит подойди, проверь.
  - Э нет, любовь моя, сама всё проверяй ещё раз, я же не всегда буду стоять у тебя за спиной. Начни опять с головы и пройдись по всему королевскому телу до самых пяток.
  Раздалось недовольное сопение, но проверку она провела полностью, - Никаких затемнений или пятен. Я вылечила отца?
  - Конечно вылечила, ведь ты получила этот магический дар от пробуждающего, а значит он особый и не чета всем местным магическим лекарям. Ты по силе в разы превосходишь их. А если ещё немного подучишься, то цены тебе не будет.
  - Патрик, ты надеюсь понимаешь, что обо всём, что ты видел, следует молчать. А теперь можешь похвалить меня за то, что я женила на себе такого человека, как Вит де Лот. Кстати, отец скоро придёт в себя и потребует еды. Распорядись, что бы ему приготовили куриный бульон с перетёртым мясом, но много не давай, маленькую порцию, потом через пару часов можно будет повторить кормление.
  Вит, а я могу перелить отцу немного своей энергии, что бы он восстановился и оправился скорее.
  - Уже нет, всё что ты должна была ему дать, ты уже дала, теперь дело за ним самим. Скоро он придёт в себя, а на следующий день уже встанет на ноги. Ты обязательно переговори с ним, что бы он на скорую руку провёл законный обряд нашего бракосочетания, коль мы оказались здесь. Тянуть нет смысла...
  К Горану я отправился после ужина, оставив Грей ухаживать за отцом, который жаловался, что его вылечили только для того, что б морить голодом. Обитель мага находилась в крыле дворца, выделенном для размещения младшего сына короля, и там царило странное оживление. Никто не обращал на меня внимания, все куда-то торопились, шушукались по углам и делали вид, что очень заняты различными делами, которые требовали их присутствия возле покоев принца Марка.
  Увидев всё, что мне надо было, я вернулся в королевскую спальню. Король спал, Грей дремала в кресле, а Патрик, стараясь не шуметь, собирал на поднос грязную посуду. Я подошёл к нему и попросил вызвать начальника королевской охраны. Через несколько минут явился небезызвестный мне Тиджей.
  Первым делом я успокоил его, - Лечение прошло успешно, уже завтра утром его величество будет на ногах, но вызвал я вас не для того, что б обрадовать этой новостью. Возьмите потребное количество людей и доставьте сюда принца Марка, который нарушил приказ отца и тайно пробрался во дворец. Если с ним увяжется его маг, то приведите и его, а если не увяжется, то арестуйте и доставьте к королю силой. После этого можете отдыхать хоть два дня, заслужили.
  Раздался голос короля Толь де Тор, - Ти, делай всё, что прикажет его высочество, считай, что я отдаю эти приказы и распоряжения. - Начальник охраны только кивнул головой, щелкнул каблуками и поспешно вышел, а я обратился к королю, - Ваше величество, а с каких это пор я стал высочеством, вы что, даруете мне титул принца? - Я кивнул головой в сторону принцессы и Патрика.
  Однако король не был бы королём, если б не умел быстро реагировать и принимать правильные решения, - Я не допущу мезальянса и моя дочь может выйти замуж только, как минимум, за графа. А вам Вит де Тор я планирую присвоить титул принца-консорта. Как ни крути, но моя дочь имеет какие-то права на трон королевства Тор, пусть и призрачные, вы же на него претендовать не сможете.
  - Да не больно-то и хотелось, хватает проблем и без вашего королевства, так что правьте и властвуйте ваше величество как можно дольше. Только вот примите совет - побыстрее жените своего старшенького и не на местной, а ваш младшенький отправиться ко мне в гости. Впрочем, вы, я надеюсь, сейчас сами всё услышите из первых уст.
  Послышался шум и топот множества ног, я даже напрягся, мало ли что могло случиться, но мои опасения оказались напрасными. Вошёл Тиджей и негромко произнёс, - Принц Марк и его маг-лекарь Горан доставлены по королевскому повелению.
  В спальню вошёл очень молодой юноша, ещё почти ребёнок лет десяти - двенадцати, а следом за ним впихнули его мага со связанными сзади руками. Под его левым глазом начала расплываться желтизна, которая вскоре превратится в этакий хороший синяк.
  - Запрокиньте магу голову и разожмите зубы кинжалом. Он должен выпить оба эликсира, что приготовил для его величества.
  Моё распоряжение было выполнено незамедлительно, несмотря на сопротивление и мычание Горана. Вскоре всё содержимое обоих склянок оказалось в его желудке, хотя он отчаянно сопротивлялся этому, но пара тычков в область солнечного сплетения заставили его сделать несколько глотков.
  - Марк, поясни мне, как ты посмел нарушить мой приказ и тайно появиться во дворце?
  Принц втянул голову в плечи, - Я услышал о вашей болезни и поспешил оказаться рядом, что б ухаживать за вами, ваше величество.
  - И поэтому ты три дня прятался от всех? И как это ты узнал о моей болезни, если меня скрутило только пять дней назад, а ты уже четвёртый день находишься здесь? Тиджей, сколько дней пути от места ссылки принца до столицы?
  - Если со скоростью королевского курьера, то не менее трёх суток, но это без учёта смены лошадей и отдыха, а так все шесть.
  - Это значит, мой сын, что ты выехал заблаговременно, ещё до того, как твой маг попытался меня отравить. На лицо заговор с целью моего свержения и захвата власти. Есть что сказать в своё оправдание? - Наступило тягостное молчание, которое вновь нарушил король де Тор. - Тиджей, Марка в железо, в тюремную карету и отправить под охраной в крепость Лотар. Ему разрешается взять с собой двух человек из числа его ближней свиты, но только если они изъявят добровольное согласие разделить с ним многолетнее заключение в тюрьме. Уведите его.
  Ноги отказались служить младшему сыну короля, и он разрыдался, усевшись на пол, - Я не хотел, он сказал мне, что из-за слабости, король сам передаст мне власть, надо только немного подождать.
  - Он, это кто?
  - Горан. Это он убедил меня, что я стану лучшим королём, чем мой отец и наше королевство ждут многие десятилетия процветания и обогащения.
  - А что он хотел для себя?
  - Только званий главного королевского мага и первого советника короля...
  После того, как принца под руки вывели из спальни, пришло время мага, который затих в крепких руках двух стражников.
  - Горан, всех твоих сил не хватит, чтобы противостоять яду, который ты использовал для отравления его королевского величества, так что не дёргайся и прибереги силы, они тебе ещё пригодятся. Ты лучше скажи, на ком из королевских дочерей ты собирался жениться, после того, как она овдовеет, а ты устранишь обоих принцев? Молчишь? Что ж, это твоё право. - Я вытащил Золинг из астрала и нанёс косой удар по груди мага, легко рассекая его одежду и вскрывая кожный покров его тела. Рана пустяковая, но крови будет много.
  - Неа, не залечишь, это Золинг, слышал о таком мифическом мече? Он поглощает магию, и она на него и раны, нанесённые им, не действует. Залечить можно только обычными средствами, но вот беда, таких в спальне короля почему-то не оказалось, а время позднее, все уже легли спать, так что перевязывать тебя никто не будет.
  Горан по-прежнему не произнёс ни слова, как будто его это не касалось, но я-то видел, как он лихорадочно ищет выход из создавшегося положения.
  
  8.
  
  - Уведите его в тюрьму, руки не развязывать, пищу и воду не давать, он всё равно ни есть, ни пить не сможет. Горан, через сутки, вполне возможно, у тебя появится желание поговорить. А для размышления, я назову тебе имя заказчика, - наклонившись к голове мага, я чуть слышно прошептал, - Стефания.
  Он вздрогнул и стал затравленно озираться по сторонам. Его утащили и тоже волоком. От шума проснулась Грей, - Я пропустила что-то интересное? ...
  После сытного ужина я почти моментально завалился спать и это было моей ошибкой. Среди ночи я проснулся и уже больше заснуть не смог. Рядом мирно сопела Грей, обхватив мою руку и закинув одну ногу на меня. К этой её манере спать я уже привык, так что чрез некоторое время освободился от её 'захватов' и тихонько встал. Одеться и обуться для меня было делом нескольких минут, стражнику у дверей я буркнул, - Бди, а я прогуляюсь.
  Сон короля, кроме его телохранителей, охранял Патрик. Он только открыл один глаз, когда я заглянул в спальню и показал мне большой палец - мол всё отлично, можно не волноваться.
  На половине младшего принца было тихо и пустынно. Интересно, куда подевались все те, кто ещё недавно толкался здесь? За спиной послышались торопливые шаги, я оглянулся, это был один из стражников.
  - Начальник караула распорядился сопровождать вас по дворцу и ответить на вопросы, если они у вас возникнут, только я простой охранник и многого не знаю.
  - Где покои мага Марка, проводи меня к ним...
  Мы остановились у невысокой простенькой двери, - Это здесь, но я туда не пойду и вам, господин, не советую. Поговаривают, что он связан со злыми силами и любого, кто попытается проникнуть к нему без разрешения, ждёт ужасная кара.
  - Тогда подожди меня здесь, мне надо кое-что проверить.
  Я ожидал увидеть большего. Гостиная или приёмная с минимумом мебели и спальня. Ни тебе лаборатории со столами, заваленными всякой гадостью, ни книжных шкафов, ни сундуков с рукописями. Свои поиски тайника, где маг мог хранить свои бумаги, я начал со спальни, как места его наиболее вероятного размещения. Буквально обнюхивая каждый сантиметр стены, я двигался по периметру, но тщетно - ни каких следов. Что ж, отсутствие результата - тоже результат. Так же тщательно я обследовал и кровать. Здесь меня тоже ждало разочарование, кроме золота и драгоценных камней ничего интересного. Рассудив, что магу они теперь не понадобятся, я со спокойной совестью пересыпал все эти сокровища в свой кошелёк и поместил его в астрал.
  Интересные находки ждали меня в гостиной и, как я понял, по совместительству, рабочем кабинете. Несмотря на крайне скудное обеспечение мебелью, этот кабинет поразил меня обилием тайников и скрытых ниш. Начнём с того, что в каждом кресле, их было два, и в каждом стуле - тоже два, были пустые полости, в которых находились бумаги и свитки. Всё найденное я складывал на скатерть стола, оставив его осмотр на потом. В стенах помещения мною были обнаружены четыре тайника, в которых хранились не только бумаги, но и предметы непонятного мне назначения, а также готовые склянки с тем же ядом, которым травили короля. Здесь же я обнаружил инструкцию, как пользоваться им и какие дозы гарантированно убьют человека и за какое время.
   А что если этот маг действительно не имеет своей лаборатории, а отраву ему доставляли уже готовой? Моя мнительность и паранойя в отношении королевы Стефании, по-моему, уже достигла предела, а ведь вполне возможно, она здесь ни причём.
  В двух пустотелых ножках стола я обнаружил ещё небольшие залежи золотых монет, которые пересыпал в свой карман, но самая интересная находка ждала меня в двойной крышке стола. Это был подробно и детально описанный план действий мага и Марка, а также договор об оплате за представляемую помощь между принцем и королём Мон. Так вот, оказывается, откуда ветер дует. Это уже становится интересным.
  Время пролетело незаметно и, когда я вышел, за окнами уже серело. Стражник добросовестно продолжал меня ждать, изредка похрапывая, прислонившись к стенке, что выдало в нём сразу же опытного служаку. Однако стоило мне приблизиться к нему на пару шагов, как он тут же открыл глаза, - С возвращением господин. У меня всё спокойно.
  - Держи, заработал. - Я протянул ему горсть злотых, - особо не распространяйся о том, что я был в гостях у мага Горан и что-то там искал. И посоветуй, где бы мне спрятаться, но так, что б я видел любого человека, который попытается войти в его комнаты.
  - Для наблюдения вполне подойдут плотные шторы на этом окне, только придётся взобраться на подоконник, иначе вас легко обнаружить. Не против, если я размещусь на втором окне? Дело в том, что до того, как дворец начнёт просыпаться и надобность в вашем сопровождении минует, должно пройти ещё полтора - два часа...
  Только где-то через час в коридоре раздались тихие шаги, и закутанная с ног до головы фигура целенаправленно подошла к двери мага. Постояв некоторое время в полной тишине и прислушиваясь к любому шороху, она наконец открыла дверь и скользнула во внутрь. Мы со стражником соскользнули вниз со своих наблюдательных постов и тихонько приблизились к двери, благо она оказалась неплотно закрытой и можно было слышать, что происходит в гостиной.
  -Да где же эти чёртовы бумаги? Неужели меня кто-то опередил? Король Мон будет явно недоволен, если они попадут в чужие руки. - Голос принадлежал женщине. Потом послышался характерный звук передвигаемой мебели и очередное сетование на то, что все загашники мага оказались пустыми. - А может быть он успел избавиться от изобличающих его и принца документов? Если это так, то я восхищаюсь его чувством самосохранения.
  Вскоре раздались шаги, и закутанная фигура показалась в дверях только для того, чтобы быть крепко схваченной стражником, который умело вывернул ей руки и сноровисто связал их припасённым шнуром за спиной, - Знаем мы этих дамочек, чуть замешкаешься и получишь удар стилетом прямо в сердце, или она сама с собой покончит, а ты потом объясняй начальнику караула, почему не предотвратил и не обеспечил...
  Я сорвал капюшон с головы у задержанной и поинтересовался у своего сопровождающего о том, знает ли он эту женщину?
  - Как не знать, конечно знаю. Знатная штучка, но стерва. Она входила в свиту первой принцессы, но та, по какой-то причине, её с собой не взяла. Леди Сюзана, её муж погиб при невыясненных обстоятельствах на границе с королевством Мон несколько лет назад, а безутешную вдову взяла в свою свиту принцесса. Теперь болтается без дела и строит глазки вельможам, да вот только репутация у неё не очень - слишком любвеобильная...
  - И что ты делала, любвеобильная Сюзанна в покоях Горана? Какие бумаги искала? -Ответом мне было презрительное молчание и гордо вскинутая голова. - Да, жалко, что вскоре такая прелестная голова окажется отделённой от туловища.
  Милейший, а как у вас казнят государственных преступников? Может быть их просто публично вешают?
  - А это когда как, господин. Иногда вешают, иногда рубят голову, всё зависит от настроения короля, но чаще, конечно, вешают. Это значит, что преступник лишён дворянского звания и всё его имущество переходит в доход государства. Так что и эту, наверняка, просто повесят.
  - Что ж, повели её к королю, пусть определит место её временного содержания и вид казни, как предателя интересов королевства и агента короля Мон.
  Впервые Сюзана подала голос, - А в чем конкретно вы меня обвиняете? У вас есть доказательства?
  Я решил блефануть, - Переписки между известными вам лицами, в которой вы играете роль связующего звена, вам достаточно? К тому же, сегодня ожидается допрос Горана, а ему смысла уже что-то скрывать нет, так как отравой его попотчевали по самое 'нехочу' и он обречён на страшную и мучительную смерть, а если всё расскажет, как на духу, то смерть может быть и лёгкой.
  - А если первой всё расскажу я, то дворянство за моим сыном сохранится?
  - Этот вопрос вы зададите Толь де Тор, к нему мы сейчас и направимся...
  Кроль нас встретил довольной улыбкой, обложенный подушками и бумагами, которые он просматривал. Не сразу он обратил внимание на то, что руки леди Сюзаны были связаны за спиной, а заметив, вопрошающе посмотрел на меня.
  - Милорд, не соблаговолите ли выслушать арестованную? Свои показания она согласна дать при условии, что за её сыном сохранится дворянство и вы не оставите его своей милостью. Разговор пойдёт о кознях короля Мон против вас, с использованием вашего младшего сына и его мага. У вас, оказывается есть какие-то трения с этим королевством?
  - Старинный приграничный конфликт за право владеть древним горным отрогом. Когда-то, ещё при моём деде, он принадлежал Мон, но потом контроль над ним перешёл к нам. Всё дело в том, что несколько лет назад там нашли залежи серебряной руды, не очень большие, так как в глубь особо не лезли, вот с тех пор королевство Мон прямо помешалось на этом отроге. Они даже пытались силой отбить эти земли, но потерпели поражение. Я бы отдал им этот отрог, если б Мон попытался договориться со мной, но этого не произошло. А вообще-то, у нас нормальные отношения.
  - Ага, ваше величество, настолько нормальные и дружеские, что вас пытались отравить ядом, который доставили из королевства Мон. Значит, с этими древними горами не всё так просто и мелкие залежи серебра, это только предлог. Ладно, это ваши проблемы, вам их и решать. Будем слушать эту даму?
  - Будем, мне самому стало интересно...
  Сбивчивый рассказ шпионки королевства Мон длился более получаса и изобиловал множеством подробностей, которые в целом позволяли составить полную картину интереса к этим землям. Существовала какая-то тайна, которая привлекала к этим бросовым землям столь пристальное внимание, и дед нынешнего короля этой тайной обладал, но поделиться ею с сыном и внуком не успел, так как скоропостижно скончался от удара. Король Мон эту тайну знал и поэтому всяческими путями пытался вернуть отрог под свою руку.
  Много чего интересного поведала Сюзана о заговоре младшего де Тор и о той роли, которую он сыграл в компрометации своего брата и первой принцессы. Чувствовалась умелая рука и не факт, что она всем рулила из королевства Мон, хотя это, возможно, только мои домыслы...
  Сразу же после совместного завтрака его величество предупредил, что перед обедом он проведёт полный обряд, который узаконит наш брак и сделает по этому поводу официальное объявление. Грей тут же сорвалась искать среди своих вещей достойный наряд для этого торжества, а мне было как-то по барабану, да и показуху я не долюбливал...
  ... И откуда здесь так много народу? Где они все прятались во время болезни короля? Наверное, выжидали откуда подует ветер, а теперь вылезли из своих нор и всячески демонстрируют свою преданность.
  Перед самым началом ритуала было объявлено, что Вит де Лот получает от королевских щедрот почётный титул принца консорта, без каких-либо обязательств со стороны королевства Тор. Мне было абсолютно всё равно, а Грей прямо вся светилась. Боюсь, что присвоение мне этого никчемного титула - её работа. Как бы там не было, к нам теперь обращались 'ваше высочество', а сам обряд занял всего несколько минут. Его суть сводилась к тому, что мою левую, а у Грей правую связали лентой в цветах королевства и три раза провели вокруг алтаря, после чего мы поцеловались и нас объявили мужем и женой. Ах да, ещё мы вновь одели на свои пальцы свои же кольца, которые нас заставили снять перед обрядом. Потом всех пригласили на торжественный обед в самом большом зале дворца, где устроили пир. Под предлогом того, что молодожёнам не терпится побыстрее оказаться наедине и под многочисленные скабрёзные шутки присутствующих, мы сбежали сначала в выделенные нам покои, а потом, переодевшись отправились в подземелье, для обещанной беседы с магом Горан.
  Ничего нового я из этого разговора не планировал узнать, так как Сюзана довольно подробно расписала роль мага и его дальнейшую судьбу после того, как Марк утвердится на престоле, но коль обещал поговорить, то придётся сдержать слово. И я не прогадал. Оказывается, Горан знал то, что не знала Сюзана, и именно ему удалось где-то раскопать тайну старых рудников, что остались ещё с древних времён. Естественно, ещё требовалось подтвердить правдивость его рассказа, но время ещё для это не пришло.
   Я сдержал своё слово и подарил магу лёгкую смерть - принцесса остановила его сердце, а прибывший тюремный лекарь констатировал смерть от испуга. А нам следовало торопиться, наступал дефицит времени и с каждым часом приближались итоговые соревнования. Пир пиром, но благодаря заботе Тиджей, та же самая карета ждала нас у запасного входа во дворец, наши вещи, собранные заранее, уже были загружены. Более того, часть бумаг Горана, которые я уже успел просмотреть, были аккуратно разложены по степени важности на столе в кабинете короля, а всё остальное я решил пока придержать у себя. Надо же было разобраться, что за гадюшник скрывается за внешне благопристойными отношениями между пятью королевствами. А ещё я посоветовал тестю немедленно направить усиленные рейдовые отряды на границу с королевством Гар, где ожидалось вторжение якобы разбойничьих банд и разорение нескольких торговых городов. Естественно, это были боевые отряды бывших и настоящих фаворитов королевы Стефании, которая, по моему мнению, почти полностью утратила контроль над королевством, и её любовники творили всё, что им заблагорассудится, даже не ставя её в известность...
  Конечно, такой уже бешенной скачки как та, в результате которой мы прибыли в Тор, уже не было. Грей стала меня доставать - как я себя ощущаю, получив титул принца, и мой ответ её расстроил.
  - Да ни как. Ничего не изменилось. Титул, это как одежда, поначалу новизна, а потом привыкаешь и разницы особо не замечаешь. Ты же, надевая очередное платье не ощущаешь своего величия, особенно если платье повседневное.
  - Вит, как ты не понимаешь, что, став принцем, ты поднялся на недосягаемую до этого высоту в общественном положении. К тебе будет теперь совсем другое отношение... - Эту нотацию я терпеливо слушал больше часа, пока не задремал под мерный стук копыт. - Наглец, ты меня не слушаешь и нагло спишь. Чем ты занимался ночью?
  Пришлось рассказать о поисках в покоях Горана и массе интересных документов, которые неведомыми путями оказались в его распоряжении, а также о противостоянии королевств Мон и Тор.
  - Представляешь, ради каких-то старых рудников чуть было не произошла смена власти. Что ж там такое? Ты ничего не знаешь или не слышала?
  - Ничего. Не забывай я была четвёртая в очереди на трон и меня ничему не учили.
  - Зато теперь ты третья, хотя правильнее считать тебя второй, всё-таки у тебя муж принц-консорт. - Произнеся эту фразу я задумался. У старшей сестры Грей муж второй принц королевства Гран и его из королевства никуда не отпустят, учитывая постоянные болезни и слабое здоровье наследного принца, к тому же бездетного, хотя он уже поменял двух жён, а значит сестра теряет большую часть своих шансов на трон Тор. Хочется надеяться, что Толь де Тор прислушается к моему совету поскорее женить своего первенца и сам прекрасно понимает всю важность этого шага...
  - Вит, ты опять витаешь в облаках?
  - Что ты, дорогая, я просто пытаюсь рассмотреть все варианты нашего появления в академии, что б не привлечь излишнего внимания. Учти, на сборы для участия в соревнованиях у нас будет от силы всего час, так что советую уже сейчас подумать, что ты оденешь и что возьмёшь с собой. Список ты, конечно, не составишь, трясёт сильно, но прикинуть что к чему вполне в состоянии.
  Под предлогом сильнейшей усталости и плотного недосыпа я очень рано пристроился на диванах и провалился в неглубокий сон. В этот раз, окна зашторены не были, так что рассвет я встретил именно так, как и хотел, наблюдая за восходом солнца из-за горизонта.
  Во время возвращения в академию ничего примечательного не случилось, мы отсыпались и отъедались, набирая сил для предстоящих сражений на арене. Вернулись мы в общежитие никем не замеченные и ранним утром, как ни в чём не бывало, вышли к завтраку. Грув сразу же заметил нас и проходя мимо столика успел произнести, - Сбор для отъезда в полдень у здания администрации, с собой иметь минимум вещей, - после чего проследовал к стойке со сладостями и выбрал себе пару пирожных к чаю.
  Сразу же после возвращения в свой номер началась суета, в ходе которой я узнал, что у меня нет вкуса и мне всё равно, как выглядит в глазах других любимая женщина, что я толстокожий и не хочу помогать ей собраться и приготовиться к отъезду... Я сидел на своей кровати и равнодушно смотрел, как из вещевого шкафа были вытряхнуты все платья, юбки и блузки, как все эти вещи одна за другой отвергались принцессой по смехотворной причине, что она это уже одевала, а в этом её видели ещё в первой академии. В конце концов всё это закончилось одной горестной фразой, - Мне нечего одеть и не в чем выйти к людям, а ведь там будут коронованные особы всех пяти королевств. Какой позор!
  Не говоря ни слова, я встал, взял её форменную одежду и кинул поверх всего вороха одежды, - Одень, это будет достаточно и сумеет удивить всех. Возьмём с собой запасной комплект и по паре смены нательного белья, всё поместим в мой астральный карман, клинки всегда должны быть при себе, даже на балу в честь победителей и это не обсуждается.
  - Вот всегда ты так, никакой свободы выбора. Подчиняюсь грубому насилию, а новое платье я всё равно себе куплю, этакое пышное, с открытыми плечами... - далее в течении нескольких минут шло описание гипотетического платья.
  Что бы показать, что я её слушал пришлось выразить своё мнение о том, что открытые плечи и декольте не гармонируют друг с другом, - Внимание противоположенного пола будет разделено между твоими прекрасными плечами и не менее прекрасными полускрытыми полушариями и это вместо того, что б сосредоточиться и восхищаться чем-то одним...
  В установленное время мы были в числе первых у центрального входа, где нас уже ждали четыре кареты, среди которых была и та, с гербом королевства Тор, в которой мы тайно вернулись в академию. Вскоре все собрались и расселись по своим экипажам, и мы отправились в центр столицы, где находилась не только первая академия, но и резиденция герцога дю Бри, в которой нам предстояло обитать несколько дней. На выезде из академии к нам присоединились полтора десятков всадников в цветах герцога, этакий почётный эскорт, который следовал за нашей колонной на некотором удалении, хотя пятёрка всадников двигалась и впереди, расчищая дорогу нашим экипажам. У меня сложилось впечатление, что всё движение в столице переместилось на нашу улицу, но, видимо, такой вариант был учтён и вскоре мы свернули на боковую улочку и вышли на параллельный проспект, который вёл в самый центр. Такой прыти от нас не ожидали, и вся толчея осталась позади. Только в одном месте нам путь преградила внушительная группа вооруженных людей, которые не собирались уступать дорогу и явно провоцировали нас на столкновение. Колонна остановилась и раздался зычный голос Грува, - Из карет не выходить, что бы не случилось, ни во что не вмешиваться. Нас провоцируют, что б потом устроить разбирательство и не допустить участия в соревнованиях.
  Наш эскорт, набирая скорость устремился прямо в самую гущу преградившим нам путь и в два счёта разметал эту группу работая плетьми, а кое где и мечами, после чего вернулся и занял привычное место за последней каретой.
  Словно из-под земли появился десяток городской стражи, который с грозным видом обступил две первые кареты, препятствуя дальнейшему движению, а их старший потребовал всем выйти и проследовать в участок для разбирательства. И вновь вмешался наш эскорт.
  - Все претензии к герцогу дю Бри. У меня приказ - обеспечить безопасное сопровождение его гостей во главе с принцессой королевства Тор в резиденцию герцога с правом применения в особых случаях оружия. Всех, кто обнажил оружие - порубить, старшего десятника повесить прямо здесь...
  С поразительной быстротой этот приказ был выполнен - четыре стражника у которых в руках оказались обнажённые клинки были зарублены прямо на месте, а старшего вздёрнули на близлежащей арке ворот. Я ещё подивился, неужели герцог предусмотрел и такое развитие событий, а у эскорта оказалась и верёвка с собой, что б не тратить время на её поиски?
  Старший эскорта подъехал к нашей карете и пояснил, - Нам хватит потери трёх приграничных крепостей из-за безрассудных действий приближённых королевы Стефании. Не стоит расценивать эти инциденты как организованное нападение на вас, принцесса Грей. Надеюсь, урона вашей чести и достоинства не было, и вы об этих пустяках не будете сообщать в ближайшее время своему венценосному отцу. - После чего движение возобновилось.
  До резиденции герцога мы, в дальнейшем, добрались без происшествий. Нас встретил мажордом и разместил для небольшого отдыха и приведения себя в порядок по выделенным помещениям, предупредив, что сигналом к обеду будут два удара колокола. Нам с Грей досталась небольшая и уютная спальня, со своей ванной комнатой и женским будуаром, так что мы успели не только умыться и сделать все свои дела, но и немного поваляться на большой двуспальной кровати.
  Обед был вкусным и сытным, без особых изысков, а после него графиня Камила объяснила нам суть произошедших событий, - Дело в том, слушатели, что у нас уже были случаи, когда, поддавшись на заранее спланированные провокации, мы лишались наиболее сильных бойцов и не могли достойно конкурировать с бойцами первой академии. А они, кстати, не гнушаются самыми грязными приёмами и идут на любые ухищрения для достижения своей цели - уверенной победы в соревнованиях. Уверена, произошедшее, не последняя гадость, с которой нам предстоит столкнуться. А по сему, ходить только одной группой, действовать по принципу - 'один за всех и все за одного'. Я буду занята в организационном комитете, так что все свои вопросы и проблемы адресуйте барону де Стал, на время моего отсутствия он старший нашей команды. До начала соревнований покидать резиденцию герцога строго настрого запрещаю. Отдыхайте, набирайтесь сил. Здесь имеется своя арена, правда она без магической защиты, так что соблюдайте осторожность во время тренировочных боёв, если конечно, будете их проводить. Соревнования начнутся с десяти утра послезавтра. У нас первые поединки с первокурсниками третей академии, время схваток я объявлю завтра во время обеда.
  - А почему именно с третей академией, а не с четвёртой или первой.
  - Потому, что результаты жеребьёвки уже определены заранее. Первая академия в начальных своих поединках встретится с наиболее слабыми соперниками. Вам запрещено наблюдать за этими избиениями, а о результатах вам расскажет барон де Стал.
  Я не согласился с такой постановкой вопроса, - Считаю это не правильным. Мы должны знать с чем нам предстоит встретиться лицом к лицу. Трусов и бойцов с неуравновешенной психикой среди нас нет, так что волноваться за негативное воздействие результатов поединков не стоит. А вот прикинуть на что готовы пойти наши будущие соперники, не помешает.
  Графиня отрицательно покачала головой, - Поймите меня правильно, эти поединки будут использованы для того, что б запугать будущих соперников, и вам лучше не знать на какие мерзкие трюки пойдёт эта золотая молодёжь ради победы. Впрочем, я могу разрешить первокурсникам посмотреть эти поединки, но только им. Сопровождать вас будет охрана герцога дю Бри, причину такого шага вы уже слышали от начальника нашего эскорта, мне добавить нечего....
  До ужина мы были представлены сами себе, и я уговорил Грей показать мне где здесь может находиться библиотека или книгохранилище. Не с первого раза, но мы нашли небольшую комнату, больше похожую на рабочий кабинет, чем на то место, где хранят свитки и книги. Шесть стеллажей и четыре книжных шкафа, стол и два стула напротив друг друга - вот и всё убранство библиотеки. Судя по пыли, этим помещением давно никто не пользовался и меня это обнадёжило, я надеялся, что здесь мне не помешают продолжить разбирать бумаги Горана, а главное, я хотел найти ответ на вопрос, как такие важные документы оказались в руках обыкновенного мага - лекаря принца Марка. Что-то здесь было не так и я очень жалел, что позволил Горану так быстро уйти в иной мир.
  Прочитанные мною документы я передавал Грей, что бы и она могла с ними ознакомиться. И чем больше я читал, тем больше у меня возникало вопросов, пока Грей не сделала однозначный вывод, - Всё это враньё, правда, весьма искусное и почти правдоподобное. Если б я не была свидетелем этих событий, то вполне могла поверить, - и она вернула мне свиток, в котором описывалась беседа Толь де Тора и короля Сюр. Суть беседы сводилась к организации совместных действий против королевства Мон. - Не было этого. Интересно, кому надо было изготовить такие ложные документы?
  - Скорее всего тому, кто хотел или хочет разрушить единство пяти королевств. Скажи, а у союза королевств есть внешний враг? А может быть кто-то их венценосных пытается занять главенствующее положение и подчинить своей воле других?
  - Послушай, Вит, а зачем тебе ломать над этим голову, оно тебе это надо?
  - Это, любимая, надо не мне, а тебе. С недавнего прошлого ты уже не заявишь, что королевский трон тебе не светит, иначе зачем мне твой отец даровал титул принца - консорта? Сам этот факт говорит о том, что отныне он рассматривает тебя как одного из претендентов.
  - Вит, хватит издеваться надо мной и пороть всякую чепуху, лучше скажи, ты не волнуешься по поводу предстоящих боёв, с учётом всего того, что мы узнали о первой академии?
  - Ни капли, я просто уверен в своих и твоих силах, к тому же у тебя есть два козыря, я имею в виду твои способности, о которых никто не знает. Хотя ты права, хватит заниматься чепухой, но ты не ответила на мой вопрос - есть ли у союза внешний враг?
  - Не знаю, но думаю, что нет. Второй континент слишком далеко от нас...
  За ужином произошло ещё одно событие, которое вновь привлекло к нашей паре особое внимание. Директриса постучала ложечкой о бокал с напитком, - Прошу вашего внимания. Дело в том, что наконец-то раскрыта таинственная личность Вита де Лот. Он оказался не простым дворянином, который очаровал и похитил сердце принцессы Грей, а настоящим принцем, которому король Тор присвоил титул принц-консорт. Мне это стало известно только перед самым ужином, когда доставили эстафету с этим известием. Так что никакой сказочной истории о любви нет, и я вправе предположить, что они были знакомы задолго до того, как встретились в нашей академии. Хотя, должна признаться, представление они разыграли мастерски. Не понятно только одно, какое отношение принц Вит имеет к герцогству Лотар? Я поручила своему секретарю собрать об этом сведения...
  Уже в постели я поинтересовался у Грей, - Как думаешь, кому понадобилось раскрывать события последних дней и с какой целью?
  - Я к этому не имею никакого отношения, так что можешь не сверлить меня своим взглядом. Может быть это сделал его величество, что б поднять твой статус, а может быть у него были какие другие планы, о которых я ничего не знаю. Всё, спим, нам завтра идти на первые бои, не забыл?
  Утром мы с принцессой провели небольшую разминку, что б разогнать кровь и размять мышцы, а сразу после завтрака Грув забрал нас прямо из столовой, и мы отправились пешком в первую академию в сопровождении десятка гвардейцев герцога дю Бри.
  - Барон, как думаете, нам придётся помахать сегодня мечами?
  - Только в том случае, если вашим жизням будет угрожать реальная опасность и охранный десяток её не сможет самостоятельно устранить.
  - Слышала, Грей? Держись всегда поблизости от меня, что бы я мог вовремя передать тебе твой клинок. Всё-таки это неправильно, что б слушатели других академий были безоружными как и зрители, а значит, чувствовали себя здесь людьми второго сорта....
  Арена не произвела на меня особого впечатления. Тот, кто хотя бы видел одну из них, мог считать, что он видел их все. На нас косились, но старались близко не подходить, всё-таки десяток охраны имел внушительный вид и связываться с мордоворотами герцога дю Бри, особенно после вчерашних событий, никто не хотел.
  Как я и предполагал, первые бои носили демонстративный характер, а та жестокость, с которой расправлялись с первокурсниками четвёртой академии, в первую очередь из-за разности в мастерстве, наводила на некоторые мысли. Я даже обратился к де Стал, - Барон, а как уточнить, точно ли эти бойцы являются слушателями первого курса? Слишком велика разница в подготовке.
  - Их уже проверяли, тут никакого подвоха нет, просто сказывается домашнее обучение с лучшими фехтовальщиками столицы. И какие первые впечатления?
  - Ничего нового я не увидел, базовые движения отточены до совершенства, но применяются шаблонно, без импровизации, а вот то, что магическая защита занижена до самого минимума, мне не нравится. Сопернику так можно нанести серьёзную рану. Не подскажешь, кто и откуда управляет защитным полем и определяет уровень магии?
  - Всё просто. За столом для судей, а их три, и они якобы все независимые и призваны из города, сидит дежурный маг. По идее, он не имеет права изменять настройки арены, но это только по идее...
  - А сам маг является представителем первой академии, я прав?
  - Да. Магам других академий в допуске к настройкам отказано по смехотворной причине, что они, якобы, могут навредить древнему механизму...
  Мы с Грей добросовестно просмотрели все шесть поединков до трёх побед одного из бойцов. В происходящее я не вмешивался, хотя невооруженным взглядом было видно, что и судьи, и маг работают только на одну сторону. Четвёртая академия проиграла в сухую и под улюлюканье зрителей было объявлено, что в финал выходят бойцы первой академии во всех шести номинациях.
  Уже возвращаясь в резиденцию дю Бри, я поинтересовался у принцессы её впечатлениями от прошедших поединков.
  - Графина Камила была права, результат был предрешён заранее, а вот удивить меня, они ничем не смогли. Уровень подготовки средний, даже с учётом благосклонности судей с первокурсниками мы справимся относительно легко.
  - Не всё так просто, дорогая. В ход поединка маг не вмешивался, а ведь мы знаем, что, усиливая или ослабляя магическую защиту, он может замедлять или ускорять движения бойцов. При наличии специальных амулетов, это воздействие можно будет нейтрализовать и тогда получается, что один замедлен, а второй имеет возможность действовать в полную силу. Заметить это может только опытный маг, а для зрителей в их восприятии ничего не изменится. Ладно, более серьёзный анализ и разбор поединков отложим на вечер, когда все соберутся за одним столом и мы с тобой изложим картину увиденного и свои выводы.
  Все наши терпеливо ждали, пока мы с принцессой наедимся, ведь от обеда в первой академии мы отказались, так что были изрядно голодными.
  Первой слово я представил своей жене, и она поделилась своими впечатлениями от увиденного, а потом и выводами по всем шести поединкам. Когда настала моя очередь, то неожиданно для всех присутствующих, я стал детально разбирать сильные и слабые стороны участников поединков из третьей академии и ни слово не обмолвился об увиденном сегодня. Особое внимание я сосредоточил на возможном магическом воздействии на результаты поединка и способах им противостоять. Это вызвало множество вопросов, на которые я постарался ответить, как можно подробнее...
  
  9.
  
  - Вит де Лот, ты так и не ответил на мой вопрос - откуда тебе всё это известно? Даже я, возглавляющая академию более полутора десятков лет не знаю и половины того, о чем ты рассказал участникам соревнований. Только не говори, что ты вычитал всё это в книгах цитадели. Теоретические знания - это одно, а подкреплённые практикой - это совсем другое. Кто ты такой, принц консорт Вит де Лот?
  - Грув, объяснишь дочери, кто я такой, а мне пора к Грей, если я не хочу получить по шее за то, что она согревала постель одна. До утра, графиня...
  Ну вот, только от одной дотошной избавился, как тут же возникла другая. Не буду же я принцессе объяснять, что я выходец из других миров и что мне более тысячи лет, и что когда-то применение магии было для меня обычным делом и не такой низкоуровневой, а по-настоящему запредельной для этого мира.
  - Я не понимаю сути твоих вопросов, Грей, но попробую на них ответить. Ты не забыла кто я такой?
  - Конечно, нет. Ты Вит де Лот, простой мелкопоместный дворянин из герцогства Лотар, который решил поступить во вторую академию ради получения знаний и навыков. Теперь ты мой муж и принц-консорт.
  - Ты упустила самое важное - я пробуждающий. А что ты знаешь о тех, кого так называют? Молчишь? Это и есть ответ на твой вопрос, откуда я знаю множество вещей, о которых ты даже не слышала и откуда у меня такие знания. Больше мне добавить нечего, и вообще, завтра первые поединки, надо выспаться, а ты тут устраиваешь допрос с пытками. Вот возьму и не буду тебя любить сегодня...
  Проснулся я от осторожного стука в дверь, мгновение и Золинг оказался в моей руке.
  - Кто?
  - Дю Бри, надо поговорить и уточнить некоторые вопросы.
  - Дайте мне минуту одеться, и я буду в вашем распоряжении...
  Коридор был пустынен и только охрана герцога маячила невдалеке. Сопровождаемые взглядами гвардейцев мы прошли в никем не занятое помещение и разместились в креслах друг напротив друга.
  - Что-то случилось, герцог, что вы среди ночи решили нанести мне визит?
  - Ничего особенного кроме того, что я не знаю, что мне дальше делать. Союзников и противников правящей власти я оповестил, некоторые без раздумий присоединились к нам, а некоторые выжидают. Вы сами понимаете, ваше высочество, что рано или поздно произойдёт утечка информации к королеве, а по сему надо что-то предпринимать.
  - Дорогой герцог, вы будущий канцлер королевства Гар, именно вам предстоит делать за меня всю мою работу, оставляя за мной право утверждения ваших распоряжений и то только самых важных. Я не ограничиваю вашу инициативу, если она направлена на благо нашего государства. Для начала займитесь подбором кандидатур на важные посты, а начните с королевского совета, пяти человек, я думаю, будет достаточно. Все его решения подлежат моему утверждению. Далее, во главе казначейства должен стоять специалист, разбирающийся в финансах. На все ключевые посты должны быть назначены наши сторонники и не только из числа ваших родственников. А теперь самое главное. Как только я предъявлю своё право на трон, наступит время длинных ножей во время которого бОльшая часть окружения королевы должна быть безжалостно вырезана. Времени на это даётся ровно сутки по той простой причине, что потом всякое беззаконие будет прекращено и наших противников придётся арестовывать и предавать суду, а это ещё та канитель. Обвинение для всех, кто подлежит устранению, должно быть стандартным - заговор с целью физического устранения наследного принца и покушение на его драгоценную жизнь. И без церемоний, зачистка высшего света должна быть проведена быстро и качественно. Надеюсь, с этим всё понятно?
  - Да, ваше величество. А что будете делать вы, если я за вас буду делать всю вашу работу?
  - Для начала обломаю зубы своему тестю и заставлю вернуть захваченные у нас земли, крепости и города. И не надо меня раньше времени называть 'ваше величество', мне вполне пока хватает и 'ваше высочество'.
  - А что, король Тор уже успел захватить наши города?
  - Известие об этом ещё не пришло, но будьте уверены, из-за попустительства королевы Стефании, захватит...
  Сразу же после завтрака я отозвал нашего начальника сопровождения и попросил об одной небольшой услуге. Выслушав меня, он усмехнулся, - Будет сделано, тем более, что герцог распорядился ваши просьбы и распоряжения выполнять в первую очередь...
  По дороге в академию я поинтересовался у Грей, что ей известно о прибытии его величества короля Тор. Её ответ не был для меня неожиданностью, - Пока ничего. Говорят, отец немного задерживается в связи с какой-то там заварушкой на границе, но сегодня к вечеру обещал быть.
  - Жаль он не увидит твоего поединка и не узнает, как высоко ты поднялась по ступеням воинского мастерства...
  На арене всё было готово к началу схваток - маг и судьи заняли свои места, дело осталось за малым, пригласить на арену тех, кто будет соревноваться. А вскоре за спинами судей и мага замаячили воины в цветах герцога дю Бри, да и сам он появился в нарочитом окружении телохранителей и свиты. Один из телохранителей наклонился к магу и что-то ему сказал, я примерно знал, что 'Арена к поединкам готова? Всё включено и работает исправно? Тогда руки к себе на колени. Если хоть одна из них появится над столом, то вам отрубят голову без разговоров. Таков приказ герцога дю Бри' ...
  Ещё когда я открылся герцогу, попросил его установить связи с теми, кто находится в оппозиции к королеве Стефании и, кто входил круг общения с моим отцом. После покушения на него и предстоящего разбирательства с обвинением в этом королевы, его контакты с другими влиятельными персонами подозрений не вызывали, хотя и привлекли внимание.
  Перед началом поединков были представлены все участники предстоящих схваток, представляли нас директоры академий, а мы с Грей даже удостоились жидких аплодисментов после слов, - Семейная пара - принцесса Грей де Тор и принц-консорт Вит де Лот...
  Грей немного нервничала, а я как мог старался её поддержать и вселить уверенность в свои силы, - Чего ты трясёшься? Ты же на две головы мастеровитее своей соперницы, я вообще не вижу никаких трудностей, тем более, что манеру боя третьей академии мы с тобой уже изучили и разобрали по полочкам. Просто делай свою работу, и я не очень буду удивлён, если ваш бой остановят досрочно из-за твоего явного превосходства.
  Мои слова не доходили до принцессы и тогда я применил радикальный способ привести её в чувство. Крепко обняв, так что она не могла вырваться, я смачно поцеловал её в губы несколько раз. И вновь раздались аплодисменты, на этот раз более многочисленные и громкие.
  - Ты что творишь на глазах у всех?
  - А что, пусть завидуют.
  - Да это грубейшее нарушение всех правил поведения и этикета - показывать на людях свои чувства. Ты же уже женатый человек, должен быть серьёзным, а ведёшь себя как несуразный мальчишка.
  - А мне нравится дразнить этих чопорных вельмож, что пришли посмотреть на бесплатное развлечение. Пусть у них сложится впечатление о том, что мы с тобой несерьёзные молодые люди, подверженные влиянию своих чувств. Ты только посмотри, как все они внимательно и жадно смотрят на нас и ждут, чем же это всё закончится. Не разочаруй их и ответь на мой поцелуй.
  Грей вырвалась из моих объятий, обхватила мою голову двумя руками и буквально впилась в мои губы. Отдышавшись он произнесла, - Вот уж не думала, что простой поцелуй может доставить столько удовольствия и удовлетворения. Твоя выходка удалась Вит, так что ты там говорил о моей сопернице?
  - В команде третьей академии произошла замена и тебе предстоит встреча с девушкой, о которой я ничего не знаю, но вряд ли её подготовка сильно отличается от той, которой обладала предыдущая твоя соперница. Твоя тактика должна заключаться в том, что ты представляешь ей инициативу и позволяешь атаковать первой, а сама только защищаешься и при удобном случае выбиваешь у неё меч из руки. Если поединок не остановят, то повторишь этот приём несколько раз. Во второй и третьей схватках используй одну из домашних заготовок, это гарантирует тебе чистую победу.
  Грей улыбнулась, легко перемахнула через ограничительный барьер и ограждение арены, встав на отведённое ей жребием место. Её соперница - девушка примерно такого же возраста, весьма миловидная, но явно неблагородного происхождения уже ждала на арене, не высказывая нетерпения. Раздался сигнал начала поединка, но соперницы не двинулись с места, представляя право атаковать первой своему визави. Так, в томительном ожидании прошло несколько минут, наконец представительница третьей академии не выдержала и ринулась в атаку сходу, пренебрегая разведкой и обменом пробными ударами. Принцесса встретила её наскок весьма спокойно и отбила несколько атак, после чего выбила клинок из её руки. Со стороны это смотрелось как досадная случайность. Грей, подождав немного и не дождавшись реакции судей, показала жестом, что бы та подняла свой меч, после чего схватка продолжилась. И вновь наскок, блеск стали, звон и падение меча метрах в трёх от места поединка. Когда это произошло в третий раз, до судей наконец-то дошло, что это никакая не случайность, а закономерность, вызванная громадной разностью в воинском мастерстве.
  Дошло это и до соперницы принцессы. Она прекратила поединок и громко произнесла, - Признаю своё поражение и от продолжения отказываюсь. - Отсалютовав Грей, она понуро пошла на выход с арены, где я её перехватил.
  - Госпожа, а не захотите ли вы стать ученицей принцессы Грей? Я могу вам в этом помочь и переговорить с женой, уверен, она с удовольствием возьмёт вас в ученицы.
  Стоявшая невдалеке графиня дю Бри подошла к нам, - Принц, а вам не кажется, что вы несколько преувеличиваете свои возможности? Я согласия на перевод этой девицы в МОЮ академию не давала.
  - А о каком переводе идёт речь? Как высокородная леди, принцесса имеет право на одну личную служанку. Госпожа уходит из своей академии и поступает на службу к моей жене. У неё очень хорошие задатки для того, что б стать не только классным телохранителем, но и начальником охраны принцессы. - Подошла Грей и стала прислушиваться к нашему разговору. - А вам госпожа директор, позвольте дать один совет - заглядывайте чуть дальше завтрашнего дня. Поясню свой совет на примере своей любимой, но касается он вашего сына и Лиз.
  Рано или поздно, но Грей придётся участвовать в различных светских мероприятиях, где этикетом не позволено появляться с оружием, да и на парадном платье клинок как-то не смотрится, даже как украшение. Зато не возбраняется подтвердить свой высокий статус и общественное положение наличием вооружённого телохранителя за спиной. Как видите, девушка имеет весьма миловидную внешность, манерам Грей её обучит, так что она особо не будет выделяться в толпе разряженных кукол. Конечно, если я буду рядом, то никакой телохранитель моей жене не понадобится, но это будет не всегда - вдруг ей понадобится припудрить носик в дамской комнате, куда мне вход запрещён, или она будет принимать участие в дамских посиделках, где они обмениваются последними новостями и сплетнями?
  По всем канонам, телохранителей высокородной леди должно быть не менее трёх и все они должны входить в её свиту, периодически подменяя друг друга, а ещё они должны быть обучены скрытому ношению оружия, умению вести наблюдение за окружающей средой, быть почти всегда настороже и начеку. Естественно, это неполный перечень, обучение высокоуровневого охранника может занимать от нескольких месяцев до двух - трёх лет. Так что, госпожа директор, вполне возможно, что вы вскоре потеряете ещё пару своих слушательницей из числа тех, кто обучался уже у принцессы, которое вы весьма недальновидно запретили под надуманным предлогом...
  Вскоре на арену вызвали меня, и я с точностью наоборот повторил трюк с выбиванием меча с той лишь разницей, что делал это во время своей атаки, да ещё нанёс сопернику смертельные раны в грудь. Для того, что б меня объявили победителем, мне тоже не пришлось проводить все три схватки, хватило и неполной одной и бой был прекращён в виду подавляющего различия в мастерстве владения клинком. Что ещё хотелось отметить, - мой соперник пытался удивить меня обратным, 'самурайским' хватом, которым он вообще не владел, а подглядел, видимо у меня, во время тренировочного боя с бывшим стражником. Как по мне, так этот ученик был значительно сильнее того, кто противостоял мне на арене, и я в который раз подумал, что в отбор сильнейших вмешались большие деньги.
  После окончания поединка Грей поинтересовалась у меня, не хочу ли я и этого слушателя привлечь в качестве телохранителя. Мой ответ был отрицательным, - У него нет будущего, обычный середнячок, который попал на итоговый турнир не благодаря своим навыкам и умению, а по протекции или за взятки. Такой ни тебе, ни мне не нужен. А ещё, дорогая моя жёнушка, может наступить такое время, когда тебе будут пытаться навязать в свиту некоторых особ, особенно после того, как до окружения твоего отца дойдёт понимание того, что ты уже вторая в очереди на престол Тор. Так вот, все кандидатуры буду рассматривать я и определять, по согласованию с тобой, кто из них достоин быть в твоём окружении, а кто нет. Отказывая кому-либо, тебе будет проще сослаться на своего неотёсанного муженька, чем на своё единоличное решение. Зачем обижать вельмож, когда это могу сделать я с превеликим удовольствием, а ты, как бы останешься в стороне от решений мужа самодура, грубияна и неотёсанного деревенщины...
  Мы остались наблюдать и поддерживать своих однокашников, но к сожалению первый же бой между девушками второкурсницами завершился поражением представительницы нашей академии со счётом 1:3. Зато в последующих все наши слушатели одержали свои победы, так что в финальную часть вышла вторая академия, хотя и не в полном составе. Я тут же стал уточнять у графини возможность принцессе представлять не только первый, но и второй курс нашей академии. Она обещала узнать это в судейском комитете и буквально через несколько минут сообщила, что такое разрешение получено, нарушения правил нет.
  Нам выделили на подготовку к финальным схваткам целые сутки, так что следующий день был выходным и предполагалось безделье и лёгкая тренировка, но не для меня. Вечером этого дня к нам с официальным визитом прибыл герцог дю Бри, что б поздравить с выходом в финальную часть турнира и проверить наше обеспечение всем необходимым со стороны его слуг в резиденции. Было некое подобие праздничного ужина, ни к чему не обязывающие разговоры, а после убытия герцога я обнаружил, что наш гарнизон увеличился на добрых три десятка воинов в его цветах. И если я ничего не перепутал, то и ночью продолжали прибывать сторонники герцога и его вассалы.
  Утром для Грей состоялось радостное событие, прибыл его величество король Толь де Тор в хорошем расположении духа, и я стал ждать новостей с границы. Они не заставили себя долго ждать, сам король рассказал нам свою версию произошедшего.
  - Вы представляете, молодые люди, две крупные банды разбойников перешли границу с моим королевством и с двух сторон попытались напасть на крупный торговый центр, где сходились несколько торговых трактов и были базы для перевалки товаров. К счастью, в это время к этому городу подходили три рейдовых отряда, направленные для усиления пограничного режима и сбора таможенных платежей с заморских товаров, с последующей доставкой их в столицу. Не ожидавшие этого разбойники были разгромлены и в панике бросились бежать на свою территорию, а доблестные воины королевства Тор организовали их преследование. Части банд удалось спрятаться за стенами приграничного городка, который закрыл свои ворота перед рейдовыми отрядами, давая возможность разбойникам частично раствориться среди жителей, а частично продолжить бегство в глубь королевства Гар в сторону столицы. Город был взят на щит, городская стража, которая приняла бандитов и закрыла ворота была повешена вместе с членами магистрата, который отдал такой приказ. Разбираться, кто это был персонально, командующий отрядами барон Сорис не стал и казнил всех, кого застал в административном здании. После чего преследование было продолжено, а для отлова спрятавшихся разбойников один рейдовый отряд был оставлен в самом городке, где приступил к планомерной зачистке и обыскам. Не буду вас утомлять своими подробностями, скажу только, что спастись удалось единицам, а среди пленных оказалось несколько человек, которые утверждали, что они входят в свиту королевы. Естественно, я им не поверил и повесил всех как простых разбойников, но проинформировал об этом её величество. Не хватало ещё, что б разбойники прикрывались именем королевы Гар. Как мне кажется, её это не удивило, и она даже поблагодарила меня за то, что я помогаю ей наводить порядок в её королевстве. Попробовала бы она сказать что-нибудь другое, увидев две сотни моих, закалённых в боях и тренировках всадников, которых я разместил невдалеке от королевского дворца и своего представительства...
  Мои мысли с калейдоскопической быстротой анализировали сложившуюся ситуацию, и я уже заранее предполагал, что вскоре мне придётся дать хорошенько по рукам своему зарвавшемуся тестю и я уже примерно знал, как это сделать...
  Грей внимательно слушала бахвальства отца, но с каждым его словом хмурилась всё больше и больше.
  - Ваше величество, а вам не кажется, что вы поступили чрезмерно жестоко, вторгнувшись на территорию сопредельного государства и что это вызовет негативную реакцию со стороны других королей, что может заставить их объединиться против нашего королевства? Мы сможем противостоять ударам с четырёх сторон? Хватит ли у нас на это силы? Своими не очень обдуманными действиями вы нарушили хрупкое равновесие, и мне страшно подумать о последствиях...
  - Не волнуйтесь, дочь моя, пока это они соберутся, пока обсудят, острота событий сойдет на нет, а мои рейдовые отряды вернуться в наше королевство. Зато её величество королева Стефания прекратит пакостить и интриговать против королевства Тор. Это послужит для неё хорошим уроком. - При этом я перехватил его самодовольный взгляд в свою сторону.
  Видимо Толь де Тор закусил удила и не понимает, что уже с двумя королевствами он испортил свои отношения, а последние его поступки настроят против него и Сюр и Гран. Дело идёт к расколу союза пяти королевств, а это чревато войной на всём континенте. Допустить этого нельзя, а значит, как бы больно Грей не было, но её отца придётся как следует проучить, а не поможет, то и устранить, поместив к младшему сыну в Лотар...
  К моему удивлению, отец Грей не стал встречаться со мной, что б скоординировать наши действия, а может быть не хотел слышать упреков в захвате земель королевства Гар. Как бы там не было, сразу же после обеда он отбыл в свою резиденцию, не оставив даже десятка воинов для охраны принцессы. Подобное поведение насторожило не только меня, - Кажется, отец что-то задумал, и мне это совсем не нравится. Боюсь, что самые худшие мои предположения могут оказаться реальностью и Тор останется один перед лицом всех остальных королевств. Уповать только на грубую силу и свои рейдовые отряды - большая глупость. Его надо остановить.
  - Предлагаешь обратиться за советом к герцогу дю Бри?
  - Я не знаю...
  В какое же болото превратилось королевство Гар за годы правления моей мачехи? По-моему глубокому убеждению, она утратила реальную власть и страну раздирают прихлебатели из её ближайшего окружения, действующие только в угоду своим личным интересам. Оппозиция такой королевской власти не организована, на половину выбита репрессиями, либо затаилась в своих замках.
   Не думал я, что будет так всё плохо, но чем дольше всесторонне рассматривал сложившее положение, тем чаще приходил к пониманию, что полетит очень много голов и прольётся море крови, прежде чем обстановка нормализуется и все местные царьки получат своё по заслугам. А также пришло отчётливое понимание того, что без помощи огненной девы мне не справится, а значит настало время открыться принцессе.
  Я не доверял стенам резиденции герцога, поэтому предложил Грей прогуляться по двору и посетить конюшню, что б проверить как ухаживают за нашими лошадьми, однако поговорить там нам не удалось, так как даже в конюшне, на охапках сена размещались воины герцога. Тогда я вспомнил о той комнате, в которой мы уже беседовали с дю Бри. Вряд ли он такой серьёзный разговор завёл в помещении, которое можно будет прослушать, да и тянуть дальше не имеет смысла, так как завтра должно всё решиться.
  - Грей, пойдём, я знаю одно укромное местечко, где мы сможем спокойно поговорить, практически без опасения быть подслушанными. Мне надо тебе сообщить нечто очень важное.
  В коридоре было пустынно, даже стражников не было видно, хотя, зная щепетильность герцога дю Бри, я был уверен, что стражу он выставлял.
  В моей руке тут же оказался Золинг, а Грей, глядя на меня, тоже обнажила свой клинок, - Вит, что-то случилось? Готовится нападение?
  - Я не вижу ни одного стражника, а они должны охранять вход и выход. Пока мы не узнаем в чём тут дело, лучше держаться настороже. - Однако опасался я напрасно, просто происходила пересменка караулов и вскоре охрана заняла свои места.
  Открыв ту самую дверь, я быстро оглядел помещение и пропустил вперёд Грей. Два кресла так и стояли друг напротив друга. Закрыв дверь и заперев её изнутри, я повернулся к принцессе, - Нам надо серьёзно поговорить, но для начала я должен тебе кое-что показать. Садись в это кресло, внимательно смотри и молчи.
  Под внимательным взглядом принцессы я расстегнул и снял форменный мундир второй академии, стащил через голову кольчугу и нательную рубашку, повернулся к ней левым боком и провёл рукой по предплечью. Почувствовать уже знакомое покалывание я скосил глаза и заметил появившуюся магическую татуировку, а потом взгляд Грей переместился в сторону моей головы, и я понял, что текст появился в воздухе. 'Генрих де Гар де Лотар, герцог Лотара, наследный принц королевства Гар и будущий король.'
  Прочитав и осознав написанное, принцесса покраснела, - Почему ты раньше мне об этом ничего не говорил? Мог бы хотя бы намекнуть о своём высоком происхождении.
  - Не мог, это сразу б изменило твоё отношение ко мне, и внимательный наблюдатель сразу б это заметил. А так, твоё снисходительно покровительственное отношение к мелкопоместному дворянину, прихотью принцессы ставшему её мужем, наглядно показывало окружающим кто - есть кто. А теперь поговорим серьёзно. - На несколько мгновений я замолчал, приводя в порядок свою одежду. - Даже не знаю, как начать этот неприятный разговор. В общем, я не доверяю твоему отцу. Он знает кто я есть на самом деле и высока вероятность, что он продаст меня с головой королеве Стефании, а взамен получит земли в приграничных районах. Грей, ты должна определиться с кем ты будешь, - со мной или с отцом?
  - Но для чего ему тебя предавать, я не понимаю...
  - Мне кажется, он готовится передать корону именно тебе и ему совсем не нравится даже мысль о том, что ты станешь королевой Гар. Или ты думаешь, что он забыл, кто попытался его заточить в крепость Лотар? Ты не амбициозна, к власти не рвёшься, а значит, он может тебя не опасаться и править до самой своей кончины. Я же этому мешаю и как твой муж, и как наследный принц королевства Гар.
  А теперь давай посмотрим на это с другой стороны. Как думаешь, для чего король Толь де Тор, с учётом своей свиты, привёл в столицу такой большой отряд вооруженных людей - почти триста человек и разместил их вблизи королевского дворца и в самом дворце? Обычно его свита составляет, при посещении заседания королевского совета пяти королевств, от пятнадцати до двадцати человек, включая охрану и советников. Учитывая, что у Стефании в столице нет значительных воинских сил и ей понадобится время, что б они сюда прибыли, а к своим противникам за помощью она обратиться не может по причине взаимной ненависти и глубокой конфронтации, то она стала заложницей твоего отца, и он может диктовать ей свои условия. При этом он может совершенно не опасаться реакции со стороны других королей, так как они прибыли сюда с малыми силами и угрозу его планам составить не могут. Единственная сила, которая может ему противостоять - герцог дю Бри и его люди. Но, во-первых, они численно уступают рейдовым отрядом де Тор, а во-вторых, у них отсутствует боевой опыт.
  Завтра очень важный день в моей жизни - я объявлю о своём праве на престол согласно завещанию своего отца. В тот день, когда ты излечивала короля Тор от отравления, мне исполнилось восемнадцать лет и я получил право на корону. Так что как следует подумай, на чьей ты стороне в нашем противостоянии, и с кем останешься. - Наступила длительная пауза, которую Грей нарушила только минут через семь - восемь.
  - Я останусь с тобой. Хоть ты вредный и противный мужлан, не смотря на своё королевское происхождение, я тебя люблю и останусь рядом, что б в дальнейшем не случилось. Я готова принести клятву верности на крови - ты знаешь, что это такое?
  - Нет, и знать не хочу, а тем более требовать от тебя какой-то клятвы, которая звучит достаточно кровожадно. Но учти, если ты примешь окончательное решение, то тебе придётся на первых порах слепо и беспрекословно выполнять мои приказы и распоряжения, так как времени объяснять их у меня просто не будет.
  Правда, есть ещё один вариант - сделать тебя королевой Гар, как вдовы наследного принца, которая, к тому же, якобы носит под сердцем его сына. В политических играх с таким призовым фондом в ход пойдут любые домыслы и предположения, а затем, через тебя, подмять Гар и объединить его с Тор. Этот вариант более сложный и непредсказуемый, так что он является одним из моих маловероятных предположений...
  Договорить нам не дали, раздался деликатный стук в дверь, а когда я открыл её, прикрываясь створкой, то в комнату вошёл герцог дю Бри, - Я так и знал, что найду вас здесь. У меня новости касаемые завтрашних финалов, - при этом герцог показал глазами на принцессу.
  - Можете говорить при ней, она знает кто я такой и что собираюсь завтра предпринять.
  - Ваша схватка назначена завтра первой. Ваш соперник выйдет в магических доспехах, а сама магическая защита будет отключена. Вы даже не сможете к нему приблизиться на расстояние удара мечом, так как ваша воля будет подавлена и он, без всякого опасения, сможет вас атаковать. Я не исключаю нанесение смертельного удара. А ещё, король Тор собирает все свои силы в парке королевского дворца и к вечеру все его головорезы соберутся там. Он что-то замышляет, и это мне совсем не нравится. Ваши сторонники тоже мобилизуют все свои силы, но в открытом противостоянии нам не победить. К тому же, если Толь де Тор выступит в союзе с королевой, то наши шансы вернуть вам престол отца станут минимальными. Часть наших союзников, которые обещали свою поддержку, в последний момент могут самоустранится...
  
  10.
  
  Беспокойная ночь полная тревог и ожиданий. Мне удалось забыться всего на несколько часов и вновь проснуться, когда за окном ещё была непроглядная темень. Немного поворочавшись и поняв, что заснуть больше не удастся, я высвободился их объятий Грей и тихонько встал. Процесс неторопливого одевания на несколько минут отвлёк меня от невесёлых размышлений о том, что мой авантюрный план может быть разрушен простой случайностью, типа стрелы или арбалетного болта в меня или мою жену. Что бы отвлечься от этих невесёлых мыслей я принялся разбирать оставшиеся не просмотренные документы, изъятые у Горана. Из своего богатого жизненного опыта я знал, что иногда среди поддельных документов могут попадаться и очень важные подлинники, так что не терял надежды разобраться в этом хитросплетении интриг. Особое внимание привлёк одно донесение, в нём пересказывался разговор двух капитанов торговых судов, подслушанный в портовой таверне. Неизвестный шпион сообщал, что капитаны высказали полную уверенность в том, некие могущественные силы со второго континента готовятся к нападению на союз пяти королевств, для чего строят сотни транспортных кораблей и ведут набор и обучение не только матросов, но и солдат.
  Это ж какими средствами надо располагать, что бы заварить такую кашу? Я понимал, что у страха глаза велики, а данное донесение не подтверждалось другими источниками, но и не считаться с этими слухами было бы весьма опрометчиво и не дальновидно. Меня вообще поражало, что союз пяти королевств практически ничего не знает о другом континенте, считая, что его вовсе не существует. Бытовало мнение, что редкая торговля ведётся с небольшими островными образованиями, которые постоянно воюют между собой и занимаются пиратством, чем и объясняется частая пропажа торговых кораблей...
  Как я не пытался заставить себя думать о чем-нибудь постороннем, мои мысли всё равно возвращались к предполагаемым события сегодняшнего дня. В конце концов я плюнул на всё и стал рассматривать различные варианты наших действий. Постепенно в моей голове созрели контуры плана, которого надо будет придерживаться. Итак - в первой схватке участвую я. На моём сопернике будут, по непроверенным данным, магические доспехи, которые подавляют волю соперника. Однако есть существенное но - эти доспехи сработают только тогда, когда будет отключена магическая защита арены. И при таком раскладе мы имеем два варианта: - первый - магия этого мира на меня не действует, и я спокойно расправляюсь со своим бесчестным противником, а второй - Грей сжигает мага и выводит из строя управление ареной, после чего уничтожает моего противника и переносит свои удары на ближайшее окружение мачехи. А если проявятся враждебные действия со стороны её отца, то и на его свиту, охрану и тех, кого он приведёт с собой на соревнования. Я же в это время обеспечиваю её физическую защиту и подпитку расходуемой энергии. Во время всех этих событий я объявляю о своём праве на престол и провозглашаю себя королём Гар, после чего в дело вступают люди герцога, а мы с Грей отправляемся во дворец и наводим там порядок, попутно расправляясь с представителями рейдовых отрядов королевства Тор. Воины дю Бри, оставленные в столице, производят её зачистку от наиболее одиозных и влиятельных сторонников королевы и начинают операцию 'день длинных ножей' ...
  Незаметно наступило утро, а главное - проснулась принцесса. Я поражался её беззаботности - в преддверии столь важных событий она спокойно проспала всю ночь и теперь смотрела на меня ясными глазами, - Я надеюсь, Вит, ты эту ночь провёл не бездарно и успел всё обдумать и прикинуть? Если это так, то давай займёмся кое чем другим, более приятным, неизвестно что сегодня произойдёт, так что не будем терять время.
  ... - Это было восхитительно, но ты мог бы быть не таким грубым...
  - Извини, но я ничего не мог поделать с собой...
  От завтрака мы отказались и, по совету герцога, отправились к месту состязаний заблаговременно и пешком, облачившись в длиннополые плащи, которые скрывали нашу униформу, предварительно всё оружие было спрятано в моём пространственном кармане, так как вход с ним на территорию академии был запрещён. Эта предусмотрительность позволила всей нашей группе добраться до арены без происшествий, смешавшись с толпой зрителей, чего нельзя было сказать о наших каретах. Они безнадёжно застряли, попав в непреодолимый затор, без возможности его объехать по другому маршруту.
  Возле арены царила суета и оживление, знать стремилась занять лучшие места и то и дело, то там, то здесь вспыхивали мимолётные ссоры и ругань. Королевская стража в цветах Гар быстро гасила это напряжение, угрожая наиболее ретивым и непонятливым выдворением за пределы академии. Единственным спокойным местом была небольшая трибуна с ложами для представителей пяти королевств. В самом центре выделялось место, отведённое для королевы Стефании, и не только своими размерами, но и богатством убранства, а также большим количеством её личных гвардейцев. А ещё я заметил не менее трёх десятков воинов в цветах Тор и почему-то, с оружием на поясе.
  Ко мне подошёл Грув, - Какая-то непонятная суета происходит, не нравится мне это. Уж лучше я побуду рядом с вами.
  - Всё в порядке, дружище, лучше займись охраной дочери...
  Наконец вокруг арены воцарился относительный порядок, и герольды объявили о начале финальных схваток за звание лучших бойцов четырёх академий.
  Первым вызвали моего соперника. Его имя мне ни о чём не говорило, да и не собирался я его запоминать. Однако шум на гостевых трибунах говорил о том, что этот парень относится к семье, занимающей не последнее место в столичном табеле рангов. Он появился на арене в полных доспехах странного коричневого оттенка. Ни разу не видел, что бы металл имел такой цвет. Затем назвали меня, без всяких титулов, просто Вит де Лот. Переступив через барьер и ограждение, я оказался на арене прямо напротив своего визави.
  
  1 вариант развития событий.
  
  Краем глаза я заметил движения мага за судейским столом, который управлял магической защитой. Я повернулся к Грей, - Сожги мага за пультом управления, он только что отключил защиту арены, а я расправлюсь с этим самоуверенным железным первокурсником.
  Однако, Грей никак не отреагировала на мои слова и не сделала ни одного движения, - Прости Вит, но мужей у меня может быть несколько, а вот отец только один. Я не пойду против него. Прости за всё, - и в мою сторону полетели два огненных шара. Не долетая пары метров, они распались на мелкие искры и исчезли. На меня местная магия не действует.
  Я был ошеломлён, меня предали и кто, - моя собственная жена. Более того, она только что пыталась убить меня запустив файерболы. Пока я стоял в ступоре, мой противник приблизился ко мне и попытался провести нелепую и неумелую атаку. На инстинктах я отбил её и ударил этого железного чурбана ногой в бедро. Этого он не ожидал, потерял равновесие и упал. Я тут же оказался рядом и приставил меч к его горлу в то месте, где шлем соприкасался с доспехом и имелась маленькая щёлочка.
  От смерти этого недоумка спас голос судьи, - Первая схватка закончена, победил Вит де Лот. Перерыв семь минут.
   . Я повернулся к Грей и вытянул в её сторону обе руки, прикрыл глаза и представил, что у неё в груди находятся два моих дракончика, красного и зелёного цвета. Не уверенный, что у меня получится лишить её обоих способностей, я позвал их к себе. Мне было очень хорошо видно, как две призрачные субстанции вырвались из её груди и мгновенно переместились ко мне в тело, войдя через руки. Грей вздрогнула, без сил осела на землю и уставилась на свои ладони. Её попытки вызвать огонь в руках были тщетны.
  - Принцесса, вы плохо усвоили урок, а я ведь как-то вас предупреждал, что могу лишить вас не только дара огненной девы, но и магических лекарских способностей. Я это сделал. Во все времена предательство никогда не прощалось...
  На второй поединок на арену в тех же самых доспехах вышел другой человек. Это было видно по его уверенной походке и тому, как он умело держал в руке меч. Прежде чем дали сигнал к началу схватки, я проверил наличие огоньков у себя на ладонях. Прекрасно, осталось дождаться, когда маг отключит защитное поле арены и начать претворять свой план в жизнь, правда с некоторыми изменениями.
  Прозвучал гонг и в тот же момент магическая защита арены была отключена. Перекинув Золинг в левую руку, в правой я сформировал файербол и метнул его в мага. Подобного он от меня не ожидал, так что предпринять ничего не успел, превратившись в живой факел, да и вряд ли он смог защититься от моего нападения, ведь если магия этого мира на меня не действовала, то и от моей у местных жителей не было никакой защиты. За эти несколько мгновений маг превратился в обугленный кусок мяса и свалился на землю. Судьи выскочили из-за своего стола и отбежали на безопасное расстояние.
  - Не люблю, когда кто-то начинает нечестные игры со мной и вместо справедливых соревнований пытается мухлевать.
  Второй файербол полностью охватил фигуру моего соперника и все присутствующие услышали крики и визг заживо поджариваемого человека.
  - Уважаемые судьи, займите свои места. Как видите, арена никак не отреагировала на применение моих способностей, а значит они в рамках правил. Думаю, что мой соперник не в состоянии продолжить схватку и чистая победа в поединке принадлежит мне.
  Посматривая на обугленный труп королевского мага и расплавленный пульт управления ареной, судьи заняли свои места и озвучили своё решение, которое итак было всем ясно.
  Отправив Золинг в пространственный карман, я скинул свой академический мундир, который в этот раз был надет у меня на голое тело, провёл рукой по левому предплечью и дождавшись лёгкого пощипывания громко провозгласил, - Я, наследный принц королевства Гар, Генрих де Гар де Лотар, герцог Лотара, согласно завещания своего отца короля Георга де Гар, провозглашаю себя королём этого королевства и отстраняю от власти леди Стефанию. Все, кто будет противиться воле короля объявляются мною вне закона и любые насильственные действия в отношении этих лиц считаются оправданными.
  Раздался звонкий голос моей сестры Юлии, королевы Сюр, - Я подтверждаю тот факт, что перед нами находится наследный принц и законный король королевства Гар, а также подлинность магической печати моего отца, короля Георга де Гар. В моём распоряжении имеется так же второй экземпляр завещания моего отца, в котором указывается, что его сын Генрих обязан занять отцовский престол по достижению им восемнадцати лет. Данное завещание подписано всеми членами королевского совета, главным королевским магом и скреплено большой королевской печатью.
  - Молчи, несчастная, - королева Стефания вскочила со своего места, - этот мальчишка околдовал тебя своею нечестивой магией. Взять его, а будет сопротивляться, убить на месте!
  Сразу несколько десятков королевских гвардейцев и несколько человек из свиты Стефании ринулись на арену, к ним присоединились и воины королевства Тор. Стрелять и пускать файерболы я не стал, вместо этого навстречу воинам понеслись потоки огня, которые били из моих обеих рук, сжигая всё на своём пути. Я старательно обошёл кресла в которых сидели королева и король, выжигая свиту, охрану и тех, кто считал себя в праве находится в королевской ложе. Вскоре всё было закончено.
  Одев мундир и приведя себя в порядок, я легко поднялся на королевскую трибуну. Глазами полными ужаса на меня смотрели Стефания и Толь де Тор. Подойдя к бывшей властительнице королевства Гар, я грубо сорвал с неё корону отца, - Твоё счастье, тварь, что я обещал сёстрам, что сохраню тебе жизнь и на моих руках не будет твоей крови. Остаток своих дней ты проведёшь в крепости тюрьме Лотар.
  Грув де Стал, карета из Лотара для арестованной прибыла?
  - Да, милорд.
  - Тогда пусть стража забирает её и оправляет отсюда в крепость. Вам же король Толь де Тор, вместе с дочерью надлежит немедленно убыть в свою резиденцию под конвоем моих людей и находиться там до тех пор, пока я не приму решения о вашей дальнейшей судьбе. Начнёте выкидывать какие-нибудь фокусы, обещаю, что ваши похороны будут пышными и запоминающимися.
  Герцог дю Бри, уведите его и не забудьте ту женщину, что сидит на земле возле арены, когда-то, очень давно, на была моей супругой, но потом вступила в заговор против моей королевской особы, так что её будет ждать мой высокий суд.
  И ещё, никакой пощады тем, кто будет оказывать сопротивление, время длинных ножей пришло. Доделывайте здесь то, что ещё не доделано, а я в свой дворец, наводить порядок там. Выделите в распоряжение барона Грув десяток человек, этого будет достаточно...
  В дворцовом парке царил бардак и устроили его воины рейдовых отрядов Тор. Они вели себя как завоеватели - рубили деревья, жгли костры, жарили мясо, пили вино и развлекались с пойманными служанками. Мои файерболы быстро привели их в чувство, а огненные потоки довершили разгром. Сбежать во дворец удалось всего нескольким человекам, но их участи я не завидовал...
  В тронном зале, куда я проследовал после 'экскурсии' по дворцовому парку, было не более десятка придворных, которых ставленники королевы отодвинули на десятые роли, но которые по-прежнему дворец не покинули, надеясь на лучшие времена или опалу одного из любимчиков. Тяжёлый характер королевы был известен всем.
  Меня встретили удивлёнными взглядами и только самый ушлый и быстро соображающий преклонил передо мной колено, - Ваше величество, рад приветствовать истинного наследника королей Гар.
  - Грув, возьми на заметку этого придворного, он быстро ориентируется и принимает решения, такие придворные мне нужны. А сейчас найдите мне начальника королевской стражи.
  - Боюсь, это тяжело будет сделать, ваше величество, стража распущена, а охрану королевы Стефании несла её личная гвардия. Разве что проверить королевскую тюрьму, может там удастся кого найти.
  - Хорошо, возьмите пару моих гвардейцев и проверьте, кого там можно будет найти, кто будет полезен нам...
   Буквально через полчаса мои треволнения закончились, в зал решительным шагом зашёл герцог дю Бри, - Ваше величество, предварительная зачистка сторонников бывшей королевы завершена, в настоящий момент ваши люди проверяют королевский дворец. От вашего имени я приказал графине Камиле принять под свою руку и первую академию, проверить наличие учеников и всех отсутствующих отчислить из академии, а также провести расследование тех махинаций, которые из года в год проворачивались во время финальных турниров...
  Что бы навести относительный порядок в столице и разобраться с наиболее одиозными фигурами из окружения Стефании нам понадобилось более трёх месяце.
  ... - А скажите-ка мне любезный королевский казначей, почему у нас нет денег и куда они все подевались?
  Сухенький старичок с козлиной бородкой бесстрашно смотрел мне в глаза, - Я могу отчитаться за каждый золотой, который ушёл из хранилища. Вот список тех, кто запускал свои загребущие руки в казну при прямом попустительстве бывшей королевы. В основном это её любовники и фавориты. - Он протянул мне весьма внушительный свиток с именами. Бегло пробежав его глазами, я заметил, что некоторые имена придворных повторяются по несколько раз.
  - Грув, распорядись, что бы для меня сделали выборку имён, которые повторяются два и более раз. Золото надо вернуть в казну.
  На следующий день начались аресты тех, кто уцелел во время дня длинных ножей, или после смерти глав семей, занял их места. Таких набралось двенадцать человек. Да, любвеобильной была моя мачеха, а за постельные услуги рассчитывалась королевской казной.
  - Господа, каждый из здесь присутствующих неоднократно запускал свои грязные лапы в мою казну. Я предлагаю вам в добровольном порядке вернуть незаконно полученные средства. Сейчас мой секретарь вручит вам сведения о тех суммах, которые вы украли у меня. Срок вам дается три дня, что б погасить задолженность перед королевством. Нет, нет, не вставайте. На это время вы все будете моими гостями, а те, кто не вернёт золото в казначейство, будет объявлен врагом королевства и казнён, а его семья, родные и близкие будут лишены всякого имущества, дворянства и высланы в удалённые и малонаселённые земли в качестве приписанных крестьян. Так что, если кому понадобятся перо и бумага - обращайтесь к моему секретарю - графу Грув де Стал.
  Через четыре дня первые пять человек были прилюдно казнены, их имущество конфисковано, но этот жалкий поток золотых даже не прикрыл дно финансовой пропасти, в который катилось королевство. И тогда я придумал гениальный ход - аукцион освободившейся недвижимости. Вскоре на улицах появились объявления о том, что на продажу выставляются три дворца в районе, где проживает только аристократия и вельможи. К аукциону допускается любой желающий, включая простой люд, если участником будет внесён залог в тысячу золотых. Победит, а соответственно и вступит в права на имущество тот, кто предложит наивысшую цену. Первоначальная цена начиналась от ста пятидесяти тысяч золотых за особняк бывшего барона Росса и заканчивалась тремястами тысяч за дворец маркиза Ливр. По всем интересующимся вопросам надлежало обращаться к моему секретарю.
  Как я и ожидал, первыми откликнулись те, кто имел много денег, но не мог и надеяться попасть или даже приблизиться к аристократической верхушке королевства. На этом и строился весь мой расчёт. Это ж как можно потешить своё самолюбие и утереть нос этим, так называемым представителям высшего света, когда они получат в соседство главу гильдии ткачей или торгового воротилу. Аристократы решили аукцион проигнорировать, или не приняли его всерьёз, за что и поплатились. Особняк барона Росс был продан за четыреста пятьдесят тысяч золотых, которые тут же, наличными внесли в королевскую казну. К купчей и свидетельству на право собственности я приложил грамоту на пожалование потомственного дворянства, приписав собственноручно, что всё теперь в руках оборотистого купца, а там не за горами и баронский титул если не ему, то одному из потомков.
  Дворец был продан за семьсот тысяч золотых, из которых пятьсот внесли сразу, а двести обязались вложить в казну в течении месяца. Третий дворец был продан за пятьсот пятьдесят тысяч, что более чем в два раза превышало его первоначальную цену.
  Ещё одно конфискованное здание я передал в распоряжение графа Казимира, так как там, на рабочем дворе, имелась небольшая, но хорошо оборудованная кузница. Да и хватит ему быть нищим придатком семейства дю Бри, как ни как, а под его руководством стали коваться весьма неплохие по качеству мечи, которые стали пользоваться повышенным спросом.
  За эти же три месяца нам почти удалось решить проблему Тор. Во главе сводного отряда из третьекурсников второй и третьей академий, которые готовили себя к военной службе или охранной деятельности, я выдвинулся в приграничную зону, где находился третий рейдовый отряд, который был занят грабежами и отправкой трофеев в своё королевство. Внезапным ударом был разгромлен штаб рейдового отряда в захваченном городе, а потом пришло время и мелких групп в его окрестностях. Пленных мы не брали, так что уйти на свою территорию удалось немногим уцелевшим. Следуя тактике предложенной королём Тора, было организовано их преследование и под раздачу попали два небольших городка, которые были взяты на щит, обложены контрибуцией, а самое главное, мы захватили главную торговую базу королевства с её складами и оборудованием. Именно она обеспечивала хранение товаров, доставленных по морю и контролировала всё каботажное (прибрежное) плавание. Следуя установившейся традиции, я объявил её свой собственностью и переправил весь поток товаров в своё королевство, при этом снизив таможенные сборы на двадцать процентов. Правда, нескольких протестовавших против такого произвола, пришлось повесить, а их имущество конфисковать. Затем был совершён марш-бросок к столице, где нашего появления совсем не ждали, поэтому королевский дворец был захвачен нами практически без сопротивления. Первое, что я сделал - наведался в казнохранилище, предварительно снося и выжигая все двери и ворота. Золота у Толь де Тора оказалось изрядно, так что ему пришлось со мной поделиться в качестве компенсации за перенесённые страдания и моральный вред, причинённый моему здоровью попыткой моего убийства. Полностью забирать казну я не стал, но во дворце похозяйничал изрядно. На обратном пути наш обоз пытались перехватить воины королевства Тор, наскоро собранные со всей округи, но потеряв в огне около пятисот человек, они разбежались, а мы с победой вернулись домой, изрядно пополнив наш золотой запас. Все участники похода были мной награждены не только двойной выплатой, но и специальным золотым или серебряным знаком в виде перекрещенных мечей с надписью на ленте внизу 'Душу - богу, верность - королю, сердце - любимой, честь - никому'. Мне пришлось изрядно попотеть вместе с главой ювелирного дома 'Кук и сыновья', прежде чем были изготовлены два образца - золотой, для командного состава и серебряный для остальных. Резервный, пятый дворец, который пока не обрёл своего хозяина был отдан мною под штаб квартиру моего сводного отряда, который теперь носил гордое имя 'Специальный отряд быстрого реагирования', сокращённо - СОБР.
  Когда новости о наших 'невинных шалостях' в королевстве Тор достигли ушей короля, он выразил своё возмущение неприкрытой и ничем не оправданной агрессией против его королевства, на что получил мой ответ, - Ваше величество Толь де Тор, а почему вы обижаетесь на то, что с вами поступают точно также, как вы поступаете с другими? Не хорошо жить по двойным законам - один для себя, а другой для других. - Больше жалоб не поступало. Через сто дней домашнего ареста в своей собственной резиденции, я отпустил и короля, и его дочурку. К этому времени наш брак был признан не действительным, так как был заключён не только с нарушениями общепринятых канонов, но и по законам другого государства, которые не имеют силы на территории королевства Гар, о чем в письменном виде были оповещены все заинтересованные стороны.
  Примерно в это же время состоялась моя встреча со старшими сёстрами, Юлией и Элоизой. К сожалению, младшая из сестёр и не очень любимая мною Марго, скоропостижно скончалась, и как я подозреваю, от воспаления лёгких. Это была самая настоящая семейная встреча, мы вспоминали наше детство, сестры даже немного всплакнули, но самое главное, они получили мои заверения в том, что если им понадобится моя помощь, то я без раздумий её окажу.
  - Я никогда не забуду добро, что вы делали для меня и то как я прятался в ваших спальнях от гнева леди Стефании и то, что обязан вам жизнью за предупреждение о готовящемся моём убийстве и то, что вы помогли мне бежать и никогда не отказывались от родства со мной...
  Обстановка в королевстве после смены власти нормализовалась, герцог дю Бри со своими обязанностями вполне справлялся и у меня появилась возможность наконец-то отправиться в путешествие по своим землям, чтобы, во-первых, навести порядок за пределами столицы, а во-вторых, ознакомиться с положением дел на местах...
  Не обременённый большой свитой, я мобильно перемещался от одного городка или села к другому, где-то меняя всю местную власть, где-то оставляя всё на своих местах, а кое-где и вешая особо зажравшихся. Специально разработанного маршрута у меня не было, и я перемещался как мне нравилось, нервируя неопределённостью всех местных чинуш. Не ремонтируемы десятилетием дороги вдруг стали приводиться в порядок, свалки и помойки в городах вывозиться, а улицы очищаться от всякого мусора и хлама. Такая тактика приносила свои плоды, заставляя местные администрации крутиться, ведь никто не знал, где я могу появиться в следующий раз, а повешенный глава Камска, который вдруг решил, что я во второй раз не наведаюсь в его городок, а по сему можно ничего и не делать, был наглядным примером для многих. Шёл второй год, как я пришёл к власти и мне вот-вот должно было исполнится двадцать лет. Следуя совету герцога, я втайне от всех, присматривал себе невесту из числа провинциальной знати и дворян, не обременённой связями в столице и не являющейся представительницей одной из группировок моих придворных.
  Мы шли вдоль побережья несколько часов, но убедившись, что пригодных для высадки мест и бухт нет, вновь вернулись под кроны деревьев, пользуясь старой заброшенной дорогой. Второй день шёл противный, нудный, мелкий дождь и, несмотря на все наши ухищрения, мы промокли до нитки. Доставалось и нашим лошадям, дорога стала скользкой и существовала реальная опасность потянуть бабки или поскользнувшись получить травму, движение замедлилось. С большим облегчением мы заметили признаки близкого жилья и вскоре оказались перед небольшой усадьбой, вокруг которой ютились два десятка крестьянских изб. Встретили нас радушно и, ни о чём не расспрашивая, помогли разместить и обиходить лошадей, накрыв их тёплыми попонами, а через некоторое время напоив водой и задав корм, только после этого слуги сопроводили нас в хозяйский дом. Сухощавый мужчина, судя по всему когда-то был неплохим воякой, представился как Кипрас де Труа, что сразу вызвало у меня несколько вопросов. Я тоже представился как Вит де Лот и командир отряда.
  - Господа, первый этаж в вашем полном распоряжении, слуг у меня не так много, так что придётся вам самим размещаться, постельным бельём вас обеспечат. Моечная у меня не такая большая, так что мыться придётся в несколько заходов. Грязное бельё скинете в корзины, мои служанки его выстирают и приведут в порядок. У кого нет сменного белья, скажите, что-нибудь подберём из старых запасов. Обед вам принесут в зал на первом этаже и без особой надобности беспокоить не будем, что бы вы могли просушить свою одежду, а вот на ужин попрошу прибыть на хозяйский этаж, где вы и расскажете, что вас заставило путешествовать в сезон дождей и слякоти.
  Горячая вода позволяет не только смыть грязь, но и расслабиться, однако два дежурных бойца были начеку и во всё оружие. Так было заведено мною в самом начале нашего путешествия, который я обозвал военным походом по неизведанным землям. У нас была и соответствующая экипировка - улучшенного качества мечи и усиленные кольчуги под мундирами, а ещё, я для каждого участника изготовил по два особых арбалета собственной конструкции -ручная работа, так же, как и болты к ним. Прицельная дальность стрельбы у них была небольшая, всего шагов сорок, но на этом расстоянии они насквозь прошивали щит и полный доспех, всё что было дальше тридцати метров, подпадало под разряд случайного попадания, и как я не бился, выявить закономерность полёта болта и его поведение так и не смог - это было какое-то наваждение и мне пришлось с этим смириться.
  В небольшом зале ярко полыхал камин и от наших мундиров, развешенных на верёвках, шёл пар. Сменное бельё было у каждого, так что к помощи хозяина обращаться не пришлось. А ещё, после помывки, почему-то проснулся зверский аппетит и не только у меня. Нам принесли наваристой ухи в большом котле, глубокие деревянные миски и деревянные ложки, а также по три блюда с нарезанными кусками мяса и хлеба. Через час все, кроме дежурной смены разбрелись по выбранным комнатам, что бы немного подремать...
  
  11.
  
  - Ну с, молодые люди, не расскажете, какими судьбами вы попали в наши края, что за странная форма на вас и знак на ней? Какие новости вы принесли из большого мира? - Его вопросы прервало появление воздушного создания, сотканного, кажется, из лучей света. - Кира, я же просил нас не беспокоить. - Словно по сигналу мы все встали и склонили головы перед дамой, дождались, пока она устроится за столом и только после этого сели.
  - Отец, мне тоже интересно послушать новости, но не в твоём пересказе, а из первых уст, к тому же, эти молодые люди выглядят достаточно воспитанными и учтивыми, и не чета нашим мужланам.
  Наступила неловкая тишина, которую я прервал, - Ваша девочка, господин де Труа, несмотря на столь юный возраст, прекрасно выглядит и я уверен, даже на королевском балу, через пару лет, она бы не затерялась среди записных красавиц.
  - Я не девочка, а девушка, и мне уже семнадцать лет, пора замуж, но вот беда - достойных женихов в округе нет, видимо, придётся так и остаться на всю жизнь старой девой, - и она лукаво посмотрела на меня, безошибочно определив в моём лице старшего нашего отряда.
  Ну вот, ты ещё язык покажи, проказница, - невольно подумалось мне, как есть малышня малышнёй.
  - Кира, веди себя прилично, как пристало благородной леди, а не то наши гости подумают о тебе незнамо что. Это моя дочь Кира де Труа, её воспитанием занимались я и её кормилица, так что она увереннее себя чувствует в седле и с луком в руках, чем на паркете какого-нибудь танцевального зала. Ну а что вы хотели - мужское воспитание.
  - А почему бы вам не отправиться в столицу? Когда мы оттуда выехали, там гостила маркиза Лиза де Труа со своим мужем - Юриком дю Бри. Я дружен с ним, и он обещал дождаться нашего возвращения.
  - Дю Бри, это не родственник опального герцога?
  - Герцог дю Бри является канцлером королевства, а бывшая королева Стефания смещена сыном короля Георга де Гар и согласно его завещанию, ставшего королём под своим настоящим именем - Генрих де Гар де Лотар. С этого момента прошло уже почти два года и весьма странно, что даже слухи не докатились до вас.
  - Почему же, - встряла в разговор молодая леди, - молва рассказывала о побоище, что было устроено в столице, реках крови молодых дворян и тысячах отрубленных голов на пиках вдоль главных улиц.
  Мои спутники не выдержали и рассмеялись, а Дель Потро осуждающе пророкотал, - Сплетни и наговор на молодого короля. Вполне достойный молодой человек, к тому же он оказался магом целителем. Да, ставленникам Стефании он прищемил хвосты, а наиболее ретивых казнил. А тут ещё дочка короля Тор - принцесса Грей пыталась убить его ударом в спину и при этом изображала из себя любящую жену. Одним словом - коварная стерва.
  - Зато возникла другая проблема - в столице на его величество объявлена охота, - вступил в разговор Мих де Нот, - все незамужние девицы из аристократических семей поставили перед собой цель залезть к нему в постель или каким-либо другим способом обратить на себя внимание. Его величеству скоро двадцать, жены нет, наследника нет - непорядок. Как думаете, командир, - он обратился ко мне, - леди Кира может приглянуться нашему королю?
  - Я даже и не знаю. Не дисциплинирована, не послушна, но с другой стороны инициативна, в незнакомой компании не теряется и не падает духом. Вот бы ещё узнать умеет ли она готовить, вы ведь знаете какой наш король непоседа, а рейд в королевство Тор наглядно показал, что без хорошего личного повара в поход нечего соваться. - Долго сохранять серьёзное выражение лица я не смог и весело рассмеялся.
  - Ничего смешного тут нет. А готовлю я хорошо, отец может подтвердить... - Теперь рассмеялись все присутствующие за столом, даже отец Киры не удержался от улыбки.
  - Если леди согласится поехать с нами в столицу, где она будет представлена королю, то мы сможем убедиться в правдивости её слов об умении вкусно готовить.
  - Мне ваш король и на дух не нужен, я не амбициозна и согласна стать женой командира вашего отряда. Он мне понравился с первого взгляда, он же ведь не женат? - И она требовательно уставилась на Дель Потро.
  - Смею вас заверить, его сердце свободно, но придётся постараться, что б завоевать его расположение. Дело в том, что в нескольких городах, в которых мы останавливались на недлительный постой, всегда находились одна - две девицы, которые хотели бы связать свою судьбу с нашим командиром. Складывается ощущение, что он их чем-то привлекает, чем-то особым, чего нет у нас, его бойцов.
  - А я скажу, чего вам не хватает и чем он сразу мне приглянулся - в нём чувствуется уверенность, умение принимать решения и нести ответственность за свои поступки. Именно эти качества делают его командиром, хотя он младше некоторых из вас.
  Я пристукнул ладонью по столу, - Хватит перемывать мне косточки. Задачи на завтра: тщательный осмотр лошадей и подков, ремонт сбруи, правка клинков, чистка кольчуг. Те, кто раньше всех освободиться, пройдитесь по дворам местных и посмотрите, чем сможете им помочь, там поколоть дрова, поправить сруб колодца, в общем работа, не требующая особого ума, но предполагающая наличие грубой физической силы. И смотрите, что б мне на вас не жаловались. Через полтора часа отбой, утренняя тренировка будет проведена на заднем дворе перед конюшней, заодно и лошадей проведаете. Морковкой их не баловать, ограничьтесь горбушкой с солью. На этом всё, кто не наелся - доедает. Господин Кипрас, вы не могли бы мне уделить немного времени для небольшой беседы, желательно без посторонних ушей и глаз? - я кивнул головой в сторону его дочери.
  Она заметила этот жест и презрительно фыркнула, - Не больно-то и хотелось, отец всё равно потом расскажет, о чем был разговор. У него от меня секретов нет.
  Комнату, куда мы прошли, вряд ли можно было назвать рабочим кабинетом: ни стола, ни стульев, ни шкафов с книгами и бумагами, просто два кресло перед небольшим камином и всё.
  - Мы с дочерью любим здесь просто посидеть, помолчать и бездумно смотреть на огонь. Это, знаете ли, помогает поддерживать равновесие внутри себя и хорошо успокаивает. И так, о чём вы хотели со мной поговорить?
  - В нескольких словах опишите обстановку в этом регионе, какие имеются трудности и проблемы, что б я мог представить себе картину жизни и быта местного населения?
  - Если в двух словах, то здесь самое настоящее болото. После того, как её величество королева Стефания прекратила финансирование строительства кораблей, то всякая активность исчезла и мастера разбежались. Процветает прибрежное рыболовство и каботажное плавание на небольших баркасах вдоль побережья. Два раза в год проводится ярмарка на специальной площадке в окрестностях города Рыбинск, но полгода назад появилась весьма серьёзная проблема. Злые ветра принесли в нашу бухту корабль островитян. Вы наверняка знаете, что острова между двумя континентами являются рассадником пиратства и морского разбоя. Так вот, один из кораблей пиратов занесло в нашу бухту прямо во время ярмарки. Лично у меня сложилось впечатление, что это не простая случайность. Высадив десант в человек тридцать, они пытались навязать нам свою волю, вели себя грубо и заносчиво, но не рассчитали свои возможности и с позором были изгнаны. Однако капитан пиратов пообещал вернуться с большими силами, поставить нас на колени и заставить платить дань. Эти твари так же промышляют работорговлей, предпочитая женщин и детей. Магистрат Рыбинска эти угрозы не воспринял всерьёз и не удосужился даже выслать в море наблюдательные суда, которые могли бы заблаговременно предупредить жителей побережья о появления флота морских разбойников. Наша ярмарка начинается через три дня, и я с тревогой жду её открытия. И хотя все местные дворяне решили действовать сообща, шансов на успех у нас не очень много, особенно если разбойников окажется более сотни. В лучшем случае мы сможем выставить не более пятидесяти человек сносно владеющих оружием, а привлекать к этому горожан или рыбаков - не целесообразно, их просто порубят в капусту. А тут ещё эти твари из Рыбинска отказались выделить городскую стражу для поддержания порядка на ярмарке, хотя ранее всегда десяток стражников на этом мероприятии присутствовал.
  - Это действительно странно.
  - Вот я и говорю, что и визит пиратов на прошлую ярмарку был не случайным и действия магистрата заставляют о многом задуматься.
  - Можете даже и не просить, мы обязательно вам поможем, тем более, что в моём отряде собраны опытные бойцы и мастера меча, прошедшие обучение в специальных академиях столицы в качестве воинов, только выехать надо будет заблаговременно, что б осмотреться на местности.
  - Я думаю, послезавтра в обед будет самое то. Неторопливым шагом тут ехать не более трёх часов до места проведения торжища. Кстати, я заметил, с каким интересом вы рассматривали материал платья моей дочери - это специально выделанная рыбья кожа, я могу показать где её можно будет купить с небольшой скидкой. - А заметив мой взгляд тут же пояснил, - Меня здесь хорошо знают, и я пользуюсь некоторым авторитетом среди торговцев и рыбаков. Или вы рассматривали не материал, а фигуру моей дочурки? Будьте осторожны и внимательны, она настырная и настойчивая и если решила, что станет вашей женой, то приложит к этому все свои силы. А вы серьёзно говорили, что можете взять её с собой в столицу?
  - Вполне, здесь у неё нет будущего, а столица - это столица...
  Эти пернатые горлопаны - петухи, разбудили меня очень рано. Выглянув в окно, я заметил, что жизнь уже во всю кипела, не смотря на моросящий дождь и небольшой ветерок. Свою одежду, выстиранную и даже разглаженную я обнаружил на табурете у своей двери, интересно, как она туда попала, если свою комнату я закрывал изнутри и ключ из замочной скважины не вытаскивал. Впрочем, все эти вопросы вылетели у меня из головы, когда я заметил паренька, который баюкал свою руку, перемотанную тряпками, через которые проступала кровь. Не иначе как рубил дрова и поранился. Быстро одевшись, я вышел во двор, - Эй, богатырь, иди сюда. Да, да, к тебе обращаюсь, или ты ещё здесь видишь богатырей? Я так кроме женщин больше никого не вижу. Что с рукой? Да не дёргайся, я тебя не съем и даже не укушу.
  - Дык вот, топор соскользнул с мокрого полена и мне по руке. Жду, когда госпожа Кира изволит встать, она у нас заместо лекаря, положит какой-нибудь травки, пошепчет и может быть всё быстро заживёт.
  - Я тоже лекарь, может и не такой хороший, как ваша госпожа, но зато я специалист по колото-резаным ранам. Давай показывай свою руку. Или ты трусишь и боишься боли?
  Мне ничего не ответили, но руку стали неохотно разбинтовывать. Два пальца левой руки держались на кусочках кожи и кровь продолжала литься не переставая.
  - Приложи отрубленные пальцы к своим местам и закрой глаза, - я позволил немного своей силы истечь в раны и срастить отрубленное, - теперь можешь открыть. Пошевели пальцами. Боли не чувствуешь?
   Паренёк обалдело смотрел на свою руку и только потом пошевелил пальцами. Если б не кровь на тряпках и его одежде, то произошедшее можно было бы принять за сон, - Спасибо, дяденька.
  - Постой, сорванец. Услуга за услугу - пробегись по деревне и сообщи, что приезжий лекарь рад будет принять всех болезных и раненых, даже с застарелыми ранами и шрамами, причём бесплатно в ответ на гостеприимство вашего господина. Всё понял? - Ответа я не дождался, только пятки засверкали, когда он помчался в деревню.
  Минут через пятнадцать потянулись первые страждущие. В основном это были бытовые травмы - вывихи, растяжения, а также глубокие занозы, которые без разреза мяса никак не вытащить. Принесли даже на носилках молодуху, которую мучали сильные боли в низу живота и у которой я определил аппендикс. Где-то через пару часов поток больных закончился, аккурат перед самым подъёмом моих спутников и их выдвижением на утреннюю разминку в сторону конюшни. На мои лекарские изыски они не обратили никакого внимания, ибо уже привыкли к подобному за время нашего путешествия по землям королевства.
  За час, отведённый на тренировку, я вогнал их всех в пот, так что по окончанию они с весёлым гоготом стали обивать друг друга холодной колодезной водой, досталось и мне, после чего все пошли переодеваться и готовиться к завтраку.
  Молодой леди на приёме пищи не было, так что все чувствовали себя непринуждённо и весело. Даже хозяин усадьбы радостно смеялся над незамысловатыми и солёными шутками моей охраны. Леди Кира вошла в столовую в самом конце нашей трапезы, и её появление мы вновь встретили дежурным вставанием со своих мест.
  Она стрельнула на меня злым взглядом, - Да, я люблю утром поваляться в постели, но это потому, что некоторые совсем не следят за своей одеждой. Да будет вам известно, молодой человек, что у вас на мундире и штанах было семнадцать прожжённых дырок от костра.
  - Вообще-то, до вчерашнего вечера их было восемнадцать, - меланхолично заметил Дель Потро.
  Я поспешил прийти на помощь девушке, - Она права, от искр костра семнадцать и одна от сучка во время охоты на кабана. Наверное, она её поэтому и не заметила, что обгоревших краёв не было. Такой молодой и неопытной это простительно, хотя за наблюдательность хвалю. Среди моих только трое смогли обнаружить все дырки на моём мундире и штанах, а остальным ещё учиться и учиться наблюдательности и вниманию.
  Но мои примирительные слова не достигли желаемого эффекта. Меня вновь смерили злобным взглядом, но обратились к господину Кипрасу, - Отец, представляешь, Гонд умудрился отрубить себе сегодня утром два пальца, когда рубил дрова на кухню, а этот, - кивок в мою сторону, - их прирастил заново. Понимаешь, при-рас-тил. Это подтвердили все, с кем я разговаривала, и кто видел, как этот сорванец их отрубил.
  - Дорогая, ты была вчера немного невнимательна. За ужином прозвучала фраза о том, что командир отряда является лекарем-магом самой высокой категории и ему подвластно многое из того, о чем простые лекари могут только мечтать, так что я не разделяю твоего удивления. К тому же мне доложили, что молодой человек оказал помощь всем тем, кто за ней обратился. Могу с уверенностью сказать, что с таким мужем без куска хлеба его жена не останется.
  Кира густо покраснела и уткнулась в свою тарелку, но потом пересилила своё смущение, - Зато он спал крепким сном как младенец и не слышал, как я заходила к нему в комнату.
  Я посмотрел на своего заместителя, - Кто стоял на часах?
  - Я разрешил пропустить молодую леди, так как она заявила, что хочет привести в порядок вашу одежду и обещала сделать всё тихо и незаметно. Я присутствовал при этом и потом расскажу вам, как ей удалось открыть вашу спальню вашим же ключом. Интересный метод, его надо будет освоить и взять на вооружение.
  - Хорошо, но потом всё расскажешь самым подробным образом и что б это было первый и последний раз, когда ко мне в комнату заходят без моего разрешения. Усвоил?
  Пряча улыбку в начавшие отрастать усы Дель Потро кивнул головой.
  - Кто поел, вперёд в конюшню, задачи я вчера всем поставил, завтра после обеда выдвигаемся в район Рыбинска, возможно будет схватка с пиратами, так что делайте выводы господа собровцы.
  Кто-то весьма радостно высказался, - Наконец-то настоящее дело, а то надоело кабанов да медведей гонять...
  Двум лошадям необходимо менять подковы - одной две, а другой три. Пришлось разворачивать походную кузницу и заняться изготовлением хотя бы нескольких подков про запас. А там пошло: косы, топоры, ножи и ещё всякой мелочи вроде шила и иголок. Вот только кухонную утварь я изготавливать и ремонтировать отказался, не моё это. Когда наплыв нуждающихся в кузнеце спал, из принесённого никчемного железа я решил изготовить несколько болтов для арбалета, просто жалко было бросать никому ненужные куски, благо на кухне было достаточно приготовленного древесного угля. Постукивая молоточком, я избавлялся от ржи в заготовках, прикидывая на глазок примерную длину и вес метательного снаряда. За спиной раздалось тихое сопение и деликатное покашливание, словно кто-то хотел обратить на себя внимание.
  - Кто там ещё? Просил же не мешать и не отвлекать.
  - А мне можно попробовать постучать так, что б тоже искры летели? - Голос молодой леди я узнал.
  - Нет, это походная кузница, а не игрушка. - тогда она встала с боку от меня и стала смотреть, как я работаю, на меня это не произвело никакого впечатления.
  Болты были изготовлены и брошены остывать, а я смог отвлечься на девушку. Она была одета в мужской костюм охотника, который ей весьма шёл. Заметив, что её рассматривают, она крутанулась на месте, - И как вам моя одежда? Сама сшила. - Потом подошла ко мне почти вплотную и прямо посмотрела в глаза. - Я сегодня приду к тебе ночью, дверь не закрывай, что бы мне не пришлось пробираться как вору. Помолчи, дай мне высказаться, пока я набралась смелости. Оглянись вокруг, и здесь, и на ярмарке ты не найдёшь молодёжь моего возраста. А мне семнадцать, ещё два-три года, и я превращусь в старую, никому не нужную деву и моим уделом будет какой-нибудь вдовец, лет на двадцать старше меня. Я такой судьбы не хочу...
  Действительно, молодёжи я здесь не видел, но и ломать судьбу этой девчушки я не желал, - Значит так, дверь не только будет закрыта, но и подпёрта стулом. Хочешь за меня замуж, приезжай в столицу, в королевском дворце спросишь Вита де Лот, представишься как моя невеста и тебя проводят ко мне.
  Она отрицательно покачала головой, - Без связей, без знакомых, да и без денег, мне там делать нечего.
  - Денег на дорогу я тебе дам. Хочешь счастья, борись за него, на всё про всё тебе три месяца с момента моего отъезда. - Она мне ничего не ответила, только понурила голову и пошла прочь, в сторону дома. Проводив её взглядом, я выбросил все мысли о девушке из своей головы и стал думать, как и чем мы будем противостоять морским разбойникам, если они всё же заявятся.
  Ни на обеде, ни на ужине Киры не было, и её отец пояснил, что она ушла в лес собирать лечебные травы и вернётся поздно.
  - А не страшно отпускать её одну, тем более на ночь глядя? - поинтересовался Мих де Нот.
  - Не страшно. Кира прекрасно читает лес, опытный следопыт, умеет видеть то, что не заметит простой человек, зверей и чужих чувствует издалека. А ещё дело в том, что некоторые растения надо собирать только ночью и желательно в пасмурную и дождливую погоду - сегодня как раз такая...
  И вновь петухи подняли меня ни свет, ни заря, такое ощущение, что они специально собирались под моим окном, что б горланить свои песни. Мои архаровцы, кроме дежурной смены ещё спали, но во дворе уже во всю суетилась обслуга, в основном женского полу и, по - моему, её стало больше, чем накануне. Из их разговоров я узнал, что Кира не ночевала в усадьбе, и меня это насторожило, ведь пиратом ничто не помешает выслать в разные стороны свои мобильные группы, что б на местности определить объекты для нападения.
  Наш отряд, поднятый по тревоге, был готов к движению через шесть минут. Взяв в качестве проводника одного из шустрых мальчишек, который собирал ранее с девушкой лечебные коренья и травы, мы двинулись в район предполагаемого поиска. Минут через тридцать перемещения цепью с интервалом в десять метров, поступил условный сигнал с левого фланга о наличии запаха дыма от костра. Киру нашли мирно спящей под разлапистой елью на подстилке из сухой хвои, рядом лежали два холщовых мешка набитые травками и кореньями, листьями и стеблями. Девушка даже не проснулась, когда мы подошли к ней, топая как стадо слонов - вот тебе и её хвалёные лесные качества, о которых говорил её отец. Пришлось будить это создание и чуть ли не силой поднимать с земли. Хвоя хвоей, но утром прошёл ливень, её подстилка оказалась очень сырой, а мелкий дождь дополнял картину.
  - Я понял так, что все твои слова о том, что ты хочешь стать моей женой, были пустым сотрясанием воздуха и желанием обратить на себя внимание. Ни одна здравомыслящая девушка, планирующая завести детей, никогда не подвергнет своё здоровье такой опасности, так как воспалительные процессы внутри тела не так заметны, как внешнее проявление простуды. К тому же, я считаю верхом беспечности в преддверии разбойничьего нападения, шляться по лесу в одиночестве, это непростительная глупость. - К этому времени мои ребята, забрав мешки с лекарственным сбором, отправились в усадьбу, готовиться к завтраку и предстоящему выдвижению на ярмарку.
  Девушка предприняла попытку вывернуться, - А может быть я специально так сделала, что б проверить реакцию одного молодого человека - безразлична я ему или нет, будет он обо мне беспокоиться, или не обратит внимания на моё отсутствие, - но ей это не удалось, так как я проигнорировал её слова, развернулся и пошёл прочь. Ей пришлось быстро встать, ещё быстрее зайти за кусты и после этого ускоренным шагом меня догонять. Только перед самой усадьбой она поравнялась со мной и попросила прощение за своё беспечное поведение.
  - Простите меня, господин Вит, я действительно перегнула палку с этим сбором трав и невозвращением домой. Обещаю, больше этого никогда не повториться, а к моменту выезда на ярмарку, я буду готова, как и все те, кто отправляется туда с отцом...
  Больше до обеда мы с ней не виделись, да и на обеде не перекинулись ни словом.
  На ярмарку выдвигались две телеги с немудрённым товаром - куски небелёного полотна, несколько небольших бочонков мёда, круги воска, несколько мешков муки грубого помола, а также всевозможные поделки из дерева, включая кухонную утварь и посуду. Отдельно шёл возок леди Киры с её лекарственными травами, настойками, отварами и мазями от различных болячек. Оказывается, её товар пользовался повышенным спросом, так как немногие жители побережья могли себе позволить обратиться к городскому врачу за помощью, а Кира распродавала свой товар по дешёвке, а некоторым отдавала и просто так.
  Наш отряд следовал в некотором отдалении от обоза и только я ехал рядом с господином Кипросом, ведя неторопливую беседу об обычаях, нравах, жизни и быте жителей побережья. От него я узнал, что на ярмарке обязательно будет священнослужитель, который будет заверять сделки под 'честное слово', регистрировать в специальной книге народившихся детей, он так же может сочетать желающих законным браком и разрешать возникшие споры. Люди ему доверят, так как этого старичка священника знают более десяти лет. Он так же поведал мне откуда у Киры появилась эта навязчивая идея выйти за меня замуж.
  -Когда ей было восемь или девять лет, сейчас уже точно не помню, у нас в имении появилась странная бродяжка - травница. Она разглядела в дочери талант знахарки и стала с неё заниматься. С утра и до поздней ночи они пропадали в лесу, собирая травы и корешки, а потом готовили из них лечебные зелья, которые затем бесплатно раздавали в округе. Через год или полтора, она также внезапно исчезла, как и появилась, но перед этим предсказала Кире, то ли в шутку, то ли всерьёз, что она в семнадцать лет повстречает своего принца, но за семейное счастье ей придётся побороться, так как принц не сразу разглядит её золотое сердце. Ваше появление Кира восприняла как исполнение того, давнего пророчества, хотя лично я не верю в болтовню ополоумевшей старухи...
   Немного не доезжая до места проведения ярмарки, нас встретил высланный вперёд паренёк, - В бухте стоят пять больших кораблей и с них выгружаются вооруженные люди, Город ворота закрыл, а на стенах стоят стражники, причём появились они там с самого утра, ещё до того, как разбойничьи корабли появились на горизонте. Высадившиеся бандиты разбиваются на небольшие группы и начинают грабить торговцев и покупателей, которые не успели спрятаться за крепостные стены или покинуть торжище.
  Вскоре всё это мы увидели своими глазами. Действительно, пять больших кораблей, отдалённо весьма похожих на каравеллы, как их изображали в книгах о пиратах в моём старом мире, гордо высились среди утлых рыбацких баркасов. От них отчаливали шлюпки, набитые вооруженными людьми, а через некоторое время возвращались, что б принять новую партию любителей лёгкой наживы. Основная масса этих бандитов направлялась к стенам города и, судя по всему, готовилась к его штурму, меньшая же часть грабила тех, кто заранее приехал на ярмарку и уже успел разложить свои товары. Кое-где уже были видны неподвижные тела тех, кто пытался защитить своё добро, судя по всему, основная масса торговцев всё бросила и спряталась либо за крепостными стенами Рыбинска, или нашла укрытие в близлежащем лесу, куда пираты не сунулись, боясь быть расстрелянными из луков.
  - Значит так, господа собровцы, действуем быстро и решительно. Пленных не берём, раненых не добиваем, за исключением легкораненых, остальные пусть дохнут в мучениях. Арбалеты применять только против больших отрядов пиратов, которые придут на помощь своим от стен городка. Я же займусь уничтожением кораблей. Первой пятёркой командует Дель Потро, второй Мих де Нот. Вопросы? Если всем всё ясно, то вперёд за работу.
  Пришпорив лошадей, словно коршуны налетели мои бойцы на потерявших всякий страх и бдительность разбойников. С ними не церемонились и буквально через пять минут уже с десяток трупов валялось на дороге и у торговых рядов. Несколько пиратов, побросав награбленное бросились бежать к своим основным силам. Я же, в это время, подъехал к урезу воды и запустил по два файербола в каждый корабль - один в такелаж и паруса, один в корпус. Расстояние до них было небольшое - метров сто, не больше. Приближаясь к кораблям, огненные шары разбухали, наливались силой, поглощая воздух, а потом с треском врезались в паруса, мачты и борта кораблей. Буквально через несколько мгновений пять ярких факелов запылали в бухте.
  - Ух ты, вот это да!!! - Голос Киры спутать было невозможно. Восхищение и удивление звучали в её возгласах и междометиях не характерных для девушек.
  - Ты что здесь делаешь? Разве отец не приказал тебе идти с обозом в лес? И где ты так научилась ругаться? А ещё считаешь себя леди...
  - Ха, приказал... Да он первым делом отправил меня прикрывать тебе спину. Надеюсь вы, юноша не забыли, что я одна из лучших лучников нашего побережья, что неоднократно подтверждалось на состязаниях во время ярмарок...
  - Ты так и будешь ходить за мной хвостиком? - Мы шли по опустевшей дороге к Рыбинску. Несколько раз я натыкался на тела разбойников, сброшенных в кювет. Внезапно у моего уха просвистела стрела и увидел, как в кустах завалился на бок один из уцелевших пиратов, то же, кстати, с луком в руках. Одет он был во всё зелёное, так что если не присматриваться, то заметить его было тяжело. До городка осталось совсем немного и уже был слышен шум боя, когда Кира странно хрюкнула и стала заваливаться набок со своей кобылки. Очередной лучник разбойников успел сделать свой выстрел первым, до того, как Кира его заметила. Недолго думая, я прошёлся по всему кустарнику где он прятался огненным потоком и только потом, соскочив с коня, подбежал к девушке. Стрела пробила её одежду, но к счастью сидела значительно ниже сердца, иначе моя бы помощь не понадобилась. Из уголков рта потекла кровь, а значит было задето лёгкое. Аккуратно опустив её на землю и обломав стрелу, я принялся лихорадочно расстёгивать на ней охотничью куртку и задирать нательную рубашку. Открывшаяся рана чуть ниже её груди, стала затягиваться под воздействием моей магии, одновременно выталкивая из тела обломок стрелы. Боль была купирована, а внутренние повреждения устранены. Девушка была без сознания, и я этим воспользовался - воровато оглянувшись вокруг, я накрыл своей ладонью её грудь и слегка сжал. Очень приятное ощущение, я сжимал её грудь снова и снова...
  - Вид де Лот, я конечно благодарна вам за то, что вы спасли мою жизнь, но сейчас вы беззастенчиво меня лапаете. У меня, между прочим, и с правой стороны есть точно такое же полушарие, можете потрогать и его, я не против.
  - Я вас не лапаю, как вы изволили выразиться, а проверяю последствия лечения методом пальпации. Проще говоря, пытаюсь определить всё ли у вас там в порядке, или требуется дополнительная магия, для устранения внутренних повреждений. - Ух, вроде выкрутился.
  - Рубашку одёрни мою и помоги мне сесть, я почему-то боюсь делать резкие движения, хотя боли и не чувствую. Так вот, если вы хотите поближе познакомиться со мной, то приходите ночевать в мой возок. Я даже позволю вам, в темноте, естественно, поцеловать место моего ранения, может быть даже чуть выше, но не переступая граней дозволенного. И вообще, Вит, я не знаю, как к тебе обращаться - на ты или на вы? Правила приличия требуют выкать, нос другой стороны, тебе было позволено первым прикоснуться к моему телу, а значит стать близким мне человеком и тут уместно обращение на ты. Что скажешь?
  - Мне всё равно, а за приглашение переночевать в вашей компании, спасибо, но я не обещаю, что им воспользуюсь, всё будет зависеть от обстоятельств.
  Раздался топот копыт и из-за поворота вынырнул мой десяток.
  - Милорд их там осталось ещё более сотни человек, разбойников пятьдесят - семьдесят мы покрошили, но они стали давит нас числом. Я принял решение временно отступить, заставить их растянуться, а потом атаковать тех, кто вырвался вперёд. Болтов остался только неприкосновенный запас - по два на самострел.
  - Понятно, продолжайте неторопливое движение к месту проведения ярмарки, а я встречу особо ретивых. Да, и заберите с собой эту бестолковую девицу - собралась меня охранять, а сама даже кольчугу не поддела, вот и схлопотала стрелу в грудь. Те, кто получил ранения или царапины, по одному ко мне, а после излечения догонять отряд. - Подъехали всего два бойца из первой пятёрки, и это было не удивительно. Именно они первыми вступали в схватку и последними выходили из неё, самые опытные и умелые воины, им и доставалось чаще других.
  Со мной поравнялся Дель Потро, - Эх, командир, видели бы вы, как они завыли, когда их корабли заполыхали. Назад то дороги им нет, а тут ещё с городской стены скинули тело бывшего главы города. Как я полагаю, именно он пригласил пиратов, что бы те разгромили ярмарку и принудили торговцев перебраться под защиту стен, за определённую плату конечно. Он даже заблаговременно убрал всю свою семью в недалёкое имение на тот случай, если пираты попытаются взять штурмом городок, сам же надеялся отсидеться в своём укреплённом доме. Мне один местный успел шепнуть, что он договорился с ними, что его дом они трогать не будут. Не знаю, правда, насколько верна эта информация, надо будет поспрашивать главарей бандитов, когда пленим. Их отличительная черта - красная косынка на голове.
  - Хорошо, догоняй своих.
  Внезапно заартачилась Кира, - Без Вита я никуда не поеду. Отец приказал мне охранять его и ослушаться я не могу.
  Я подъехал к ней вплотную, - Дорогая, хочешь увидеть меня ночью в своём возке, - будь добра проваливай отсюда.
  - Ты обещаешь?
  - Да.
  Дождавшись, когда последние воины моего отряда, взявшие Киру в коробочку, скроются вдалеке, я и сам отъехал метров на пятьдесят от поворота и стал ждать бандитов. Мои ожидания не затянулись - послышался топот множества ног и на дороге появилась разномастная толпа пиратов. Дождавшись, когда они приблизятся ко мне метров на двадцать, я накрыл их всех огненным потоком и терпеливо ждал, когда последнее обугленное тело не упадёт в пыль. Только после этого я продолжил свой путь в сторону города, ибо небезосновательно полагал, что пираты попытаются всё-таки взять его штурмом, что б сделать своей базой на то время, пока их посыльные не приведут помощь с островов. Вот только предоставлять им такую возможность не входило в мои планы.
  У ворот, на скорую руку делали таран, что б им выбить или разбить створки, благо брёвен невдалеке было предостаточно. На одинокого всадника никто не обратил особого внимания и не принял всерьёз, но несколько разбойников, которые бездельничали под стенами и лениво переругивались с защитниками, направились в мою сторону. По тому, как они лениво двигались и уже заранее расходились в разные стороны, что бы взять меня в кольцо, было понятно, что с всадниками им уже приходилось сражаться. Я легко спрыгнул с лошади и стукнул её по крупу, предлагая пойти пастись на близлежащий луг, что она с удовольствием и сделала. Отсутствие у меня в руках оружия насторожило пиратов, но не поколебало их решительность расправиться с наглым выскочкой, что решил в одиночку напасть на них, таких сильных, решительных и умелых воинов.
  Расправиться с четырьмя придурками, которые возомнили себя мастерами меча и при этом не имеющими ни малейшего понятия о коллективных действиях было достаточно просто. Может быть каждый из них по одиночке и был признанным бойцом, но в составе группы они действовать были не обучены. Именно поэтому каждый из этой четвёрки стремился как можно скорее добраться до меня, что б в очном поединке доказать своё превосходство над каким-то дворянчиком. Ни о каком одновременном нападении не было и речи, так же, как и о совместных действиях. Самоуверенность и апломб очень быстро отправили эту четвёрку на тот свет. Я быстро перемещался от одного к другому, пользуясь тем, что мой Золинг был длиннее их абордажных сабель, первым ударом я лишал их клинков, а вторым рубил их тела. Вся схватка заняла у меня от силы минуты три, после чего я остановился и стал с интересом ждать, что же предпримут другие, в том числе те два начальника в красных косынках, что стояли в группе пиратов недалеко от будущего тарана.
   В этот раз уже чуть более десятка разбойников бросились в мою сторону, а так как они бежали компактной группой, то понадобился всего один файербол, что от них осталось всего три человека, способных стоять на ногах. Когда мой огненный шар взорвался в этой толпе, то его расплавленные частицы поразили всех, кто был рядом, в том числе и тех, кто уцелел после взрыва. Они уже не были воинами, обожжённые и покалеченные, их участь была незавидной. Только теперь до главарей дошло, и они связали мои файерболы с догорающими своими кораблями. В живых пиратов оставалось не более пяти десятков, но они по-прежнему представляли угрозу для жителей Рыбинска. А ещё я обратил внимание, что от стражников на стенах и след простыл. Внезапно городские ворота открылись и толпа горожан, вооруженная чем попало, бросилась на опешивших пиратов. Впрочем, их растерянность длилась не долго, но она привела к тому, что они были рассечены на три небольшие группы и я воочию увидел, что значит задавить врагов своими телами. Не считаясь с потерями, горожане расправлялись с разбойниками теряя за одного пирата по три, а то и четыре своих необученных жителей. Вскоре всё было кончено. Правда ещё трепыхалась группа, в которой оказались оба главаря, но и их судьба была решена, так как кто-то из нападавших догадался расстреливать пиратов их лука, не приближаясь к их саблям.
  Раненых было очень много и мне хватало одного взгляда, что б определить, кто уже не жилец на этом свете. Я не мать Тереза, поэтому к лечению и оказанию помощи подошёл избирательно. Было б их десятка полтора, я бы вылечил всех, но даже по предварительной прикидке их было не менее шести десятков - разорваться и поспеть ко всем, я не мог.
  - Всех раненых, кто не может самостоятельно двигаться и в ком осталась хоть капелька жизни, несите ко мне. Все остальные ждут своей очереди, сев на землю, желательно в одну шеренгу. Повторяю ещё раз...
  Лечение заняло часа три, так как восемь человек были очень тяжёлыми и с ними пришлось изрядно повозиться. Для начала я стабилизировал их состояние и купировал боль, а потом взялся за тех, кто мог передвигаться самостоятельно, после чего вновь вернулся к тяжелораненым и таких заходов пришлось сделать несколько. Уже стемнело, появились факелоносцы, которые добровольно сопровождали меня от одного раненого к другому, а чуть в стороне лежало шесть тел, которым моя помощь уже не понадобится. Я даже вылечил одного в красной косынке, что б потом допросить его, так как меня очень интересовала роль городского магистрата и стражи в этом происшествии.
  
  12.
  
  Уже начало светать, когда я добрался до нашего лагеря. Можно было б и раньше прибыть. Но моё движение тормозил единственный уцелевший из пиратов, которого я вёл на аркане, нимало не заботясь о его состоянии - когда он спотыкался и падал, мой конь тащил его волоком. Встретила меня дежурная смена, приняла коня и пленника.
  - Я буду ночевать в возке своей невесты, без особой необходимости до завтрака не беспокоить.
  Когда я устраивался спать, Кира сонно пробормотала, - Я тебя ждала, ждала, и заснула...
  Проснулся я от злобного шёпота себе в ухо, - Вы что себе позволяете, милостивый государь? Я пригласила вас в возок, что бы вы не мокли под дождём, вам было постелено на днище, а вы забрались в мою постель и, наверняка, пользуясь моей беспомощностью и крепким сном, творили разные непотребные вещи.
  - Ничего подобного не было, я был настолько измотан, что как только лёг тебе под бочок, сразу заснул.
  - А почему вы ничего не делали? Я что, такая страшная?
  - Мы с тобой перешли на 'ты', не забыла? И почему я должен спать на полу, находясь у своей невесты? И почему ты решила, что я ничего не делал, когда ты крепко спала? Прежде чем отрубиться, я познакомился с твоей правой стороной тела. Честно говоря, особого отличия от левой, я не обнаружил, кроме одного - слева у тебя левая грудь, а справа - правая. А теперь дай мне поспать, эти городские придурки практически безоружные накинулись на пиратов и получили по полной программе. Шесть человек мне спасти не удалось, а с остальными изрядно повозиться. Постарайся до завтрака меня не беспокоить, - и я вновь отрубился.
  В этот раз я проснулся потому, что меня ласково гладили по щеке, - Вставай, соня, уже полдень и к тебе делегация из Рыбинска. А на завтрак я запретила тебя будить, потому что ты выглядел усталым и крепко спал. Проснулся? А теперь объясни мне, почему пара твоих бойцов постоянно и везде меня сопровождают, куда бы я не пошла?
  - Ты моя невеста и они обязаны тебя охранять. Придётся с этим смириться до возвращения в столицу.
  - А что будет в столице?
  - Там тебя будут охранять женщины телохранители. А теперь извини, мне надо одеться. Где моя форма?
  - Вон висит, но она не успела до конца высохнуть.
  - Ничего, я её высушу сам...
  Сразу же после позднего завтрака я 'побеседовал в дружеской и непринуждённой обстановке' с уцелевшим капитаном пиратского корабля. Интересные сведения он поведал мне, оказывается вся эта заварушка организовывалась для того, что б - во-первых, заставить ярмарку перейти на торговую площадь в Рыбинск, а соответственно платить налоги в казну за въезд в город, аренду земли и право торговли. А что бы это выглядело не столь очевидным, был уговор, что пиратам откроют городские ворота и они пограбят два торговых квартала, после чего доблестная городская стража их вытеснит за пределы и защитит добро наиболее зажиточных горожан. Кстати, на воротах и дверях их домов должен красоваться нарисованный крест, означающий, что этот дом не тронут.
  - Естественно, никаких договоренностей мы соблюдать не собирались и город был обречён на разграбление, иначе для чего бы понадобилась целая эскадра наших кораблей...
  Городские ворота Рыбинска оказались закрытыми, а со стены нам крикнули, что магистрат временно закрыл въезд в город для всех из-за беспорядков среди горожан. В подтверждении этих слов, более десятка городской стражи, насмехаясь над нами, кривлялись, а у тех, у кого были луки, целились в нас. Залп первой пятёрки из арбалетов быстро лишил их гонора, а пять тел остудил горячие головы. Огненным потоком я выбил городские ворота, а перед въездом в Рыбинск отдал приказ уничтожать всех в форме городской стражи без суда и следствия. Вторая пятёрка отправилась шерстить улицы, а я с первой пятёркой к зданию магистрата. По дороге несколько человек в форме городской стражи быстро расстались со своими жизнями, так что вскоре беспрепятственно мы оказались перед зданием городской администрации. Какой-то доброхот подсказал нам, где проходит заседание магистрата и устранив двух охранников у дверей, вы вошли в самый разгар споров о том, кто теперь станет главой города. Спор шёл между четырьмя 'достойными' горожанами - главой торговой гильдии, казначеем магистрата, начальником городской стражи и заместителем бывшего главы города и, по случайному совпадению, самого богатого горожанина. На наше появление никто не обратил внимания и яростный спор о том, кто более достоин возглавить Рыбинск, продолжался, и только мой приказ - найти плотников и установить пять виселиц на центральной площади, прервал его.
  - Кто вы такие и как сюда попали? Стража!
  - Стража мертва, а вы все осуждены мною к смертной казни через повешение, а ваше имущество уйдёт в доход королевства. все ваши домочадцы будут поражены в правах и отправлены на тяжёлые работы, а некоторые из них будут проданы в рабство на острова. Я Генрих де Гар. де Лотар, король, а это мои гвардейцы из отряда 'собр'. Объезжая свои владения, случайно оказался в этих местах и, как вы сами теперь понимаете, мне пришлось задержаться, что б лично разобраться со всеми творимыми здесь безобразиями. Виконт Дель Потро, они ваши...
  Главой города и одновременно начальником береговой охраны я назначил Кипраса де Труа, наделив его особыми полномочиями и передав в его распоряжение, всё конфискованное у бывших членов магистрата, включая достаточно большое количество золотых монет, которые были ими вывезены в свои загородные дома на время нападения разбойников на Рыбинск.
  Особо не распространяясь, мы с Кирой сочетались законным браком, и местный священник провёл обряд создания семьи. Три дня я наслаждался спокойной семейной жизнью, после чего договорившись с Кирой, что она немного задержится здесь, что б помочь отцу разобраться с делами, но не позднее двух месяцев с момента моего отъезда, отправится в столицу, куда её будут сопровождать два моих гвардейца.
  
  Эпилог первого варианта.
  
  К воротам королевской резиденции в столице подкатила неприметная дорожная карета из которой вышел один из гвардейцев короля и что-то тихо сказал страже. Ворота тут же открылись, и карета прямым ходом направилась к центральному входу. Из кареты сначала вышли два гвардейца, а потом хрупкая девушка в странном платье из неизвестного материала, который мерцал и переливался всеми цветами радуги. Они чинно вошли во дворец, где один из дежурных слуг тут же их повёл к малому залу, где в настоящий момент шел приём высокопоставленных гостей короля. Всё это время Кира крутила головой, удивляясь роскоши и красоте, хотя и пыталась сохранить на лице маску равнодушия.
  Осанистый церемониймейстер, выслушав одного из сопровождавших девушку гвардейцев, низко ей поклонился, после чего открыл дверь и, нарушая установленный порядок громко провозгласил, - Её величество королева, леди Кира де Гар, де Лотар, урождённая де Труа прибыла во дворец.
  В зале наступила тишина, так как многие, если не все, были ошарашены этими словами и только король Генрих де Гар, легко встал со своего трона и раскинув руки для объятий, направился к своей жене, Кира стояла в ступоре, так как не ожидала, что её Вит де Лот окажется королём, хотя он и предупреждал её, что является не последним человеком в королевстве, но что бы его возглавлять....
  
  2 вариант развития событий.
  
  ... Краем глаза я заметил движения мага за судейским столом, который управлял магической защитой, и повернулся к Грей, - Сожги мага за пультом управления, он только что отключил защиту арены, а я расправлюсь с этим самоуверенным железным первокурсником. И обязательно отслеживай действия королевы и своего отца. Они могут отправить на арену своих воинов, что б расправится со мной. Думаю, королева уже в курсе кто я такой и Толь де Тор её уже просветил. Не люблю людей, которые так легко предают ради собственной выгоды, нимало не заботясь о своих близких.
  Огненный файербол, пущенный уверенной рукой Грей, накрыл и мага, и пульт управления ареной, выводя его из строя. Легко перемахнув через ограждение и барьер, я направился к своему сопернику, извлекая из астрального кармана свой Золинг. Он тоже двинулся мне навстречу и попытался провести нелепую и неумелую атаку. На инстинктах я отбил её и ударил этого железного чурбана ногой в бедро. Этого он не ожидал, потерял равновесие и упал. Я тут же оказался рядом и приставил меч к его горлу в то месте, где шлем соприкасался с доспехом и имелась маленькая щёлочка.
  От смерти этого недоумка спас голос судьи у арены, - Первая схватка закончена, победил Вит де Лот. Перерыв семь минут.
  К моему сопернику тут же подбежали слуги, подхватили его за руки, ноги и унесли с арены. Сам он, почему-то, встать не смог. Наступило тревожное затишье, а потом, для продолжения схватки со мной вышел в этих же доспехах, но совершенно другой человек. Это было видно по тому, как он уверенно держал клинок в руке и легко передвигался в этом железе. Судья у арены дал сигнал к началу второго раунда поединка.
  В моей голове замелькали мысли, - Они что, не поняли, что магическая защита арены отключена? Или наоборот поняли и теперь надеются, что магические доспехи подавят мою волю и со мной можно будет легко расправиться? Действуют согласно ранее разработанного плана и их не смутил тот факт, что Грей уничтожила мага и пульт управления ареной? - дальше подумать мне не дали, так как начался контактный бой.
  Учитывая ошибки предыдущего соперника, мой поединщик не рвался сойтись со мной вплотную и предпочитал действовать на расстоянии, однако все его движения хоть и были быстры, но не выходили за рамки общепринятых школ фехтования, а попросту говоря, он действовал по шаблону, без выдумки и импровизации. Справится с таким не составляло большого труда. Сделав ложный замах, нацеленный якобы ему в голову, я изменил направление и нанёс удар в грудь от левого плеча до живота, вскрывая его доспех как консервную банку. Защититься от него он не успел, но не смотря на проступившую кровь, по-прежнему стоял на ногах и даже пытался мне ответить. Контратака лишила его последних сил, и он со стоном упал на песок и затих. Меня вновь провозгласили победителем схватки, а затем присудили чистую победу из-за невозможности моего соперника продолжать поединок.
  Отправив Золинг в пространственный карман, я скинул свой академический мундир, который в этот раз был надет у меня на голое тело, провёл рукой по левому предплечью и дождавшись лёгкого пощипывания громко провозгласил, - Я, наследный принц королевства Гар, Генрих де Гар де Лотар, герцог Лотара, согласно завещания своего отца короля Георга де Гар, провозглашаю себя королём этого королевства и отстраняю от власти леди Стефанию. Все, кто будет противиться воле короля объявляются мною вне закона и любые насильственные действия в отношении этих лиц считаются оправданными.
  Раздался звонкий голос моей сестры Юлии, королевы Сюр, - Я подтверждаю тот факт, что перед нами находится наследный принц и законный король королевства Гар, а также подлинность магической печати моего отца, короля Георга де Гар. В моём распоряжении имеется так же второй экземпляр завещания моего отца, в котором указывается, что его сын Генрих обязан занять отцовский престол по достижению им восемнадцати лет. Данное завещание подписано всеми членами королевского совета, главным королевским магом и скреплено большой королевской печатью.
  - Молчи, несчастная, - королева Стефания вскочила со своего места, - этот мальчишка околдовал тебя своею нечестивой магией. Взять его, а будет сопротивляться, убить на месте!
  Сразу несколько десятков королевских гвардейцев и несколько человек из свиты Стефании ринулись на арену, к ним присоединились и воины королевства Тор. Стрелять и пускать файерболы Грей не стала, вместо этого навстречу воинам понеслись потоки огня, которые били из её обеих рук, сжигая всё на своём пути. Они старательно обошли кресла в которых сидели королева и король, выжигая свиту, охрану и тех, кто считал себя в праве находится в королевской ложе. Вскоре всё было закончено.
  Одев мундир и приведя себя в порядок, я легко поднялся на королевскую трибуну. Глазами полными ужаса на меня смотрели Стефания и Толь де Тор. Подойдя к бывшей властительнице королевства Гар, я грубо сорвал с неё корону отца, - Твоё счастье, тварь, что я обещал сёстрам, что сохраню тебе жизнь и на моих руках не будет твоей крови. Остаток своих дней ты проведёшь в крепости тюрьме Лотар.
  Грув де Стал, карета из Лотара для арестованной прибыла?
  - Да, милорд.
  - Тогда пусть стража забирает её и оправляет отсюда в крепость. Вам же король Толь де Тор, надлежит немедленно убыть в свою резиденцию под конвоем моих людей и находиться там до тех пор, пока я не приму решения о вашей дальнейшей судьбе. Начнёте выкидывать какие-нибудь фокусы, обещаю, что ваши похороны будут пышными и запоминающимися. А о ваших головорезах, которых вы привели с собой, мы с Грей позаботимся в самое ближайшее время.
  Герцог дю Бри, настало время длинных ножей и очистки столицы и нашего дворца от прихвостней Стефании. Хватит им растаскивать и грабить наше королевство, набивая собственные карманы. Обо всём остальном позаботьтесь сами, а мы с королевой бароном и нашей охраной отправляемся во дворец, надо посмотреть, как там обстоят дела и не нужна ли жёсткая рука огненной девы для наведения там порядка.
  В дворцовом парке царил бардак и устроили его воины рейдовых отрядов Тор. Они вели себя как завоеватели - рубили деревья, жгли костры, жарили мясо, пили вино и развлекались с пойманными служанками. Было удивительно, что они ещё не вторглись на территорию дворца и не начали грабить его. Может быть дело было в приказе короля, а может быть они ещё не дошли до нужной кондиции. Я впервые видел Грей в таком состоянии - её буквально трясло от ненависти и злости.
  - Ты видел, что они сделали с захваченными дворцовыми служанками?
  - Я больше следил за твоей безопасностью и по сторонам особо не смотрел.
  - Они распяли на земле несколько женщин и ещё совсем юных горничных. Не знаю и знать не хочу, скольких они пропустили через себя, но все девять мертвы. А в довершение всего им отрезали груди и распороли животы. Сделали это не люди, а твари и пощады им не будет...
  Файерболы и потоки огня обрушились на сводные отряды королевства Тор, выжигая и превращая в обугленные трупы этих бравых вояк. От справедливого возмездия спаслось не более десятка, которые поспешили укрыться в королевском дворце, но их участи я не завидую - скорее всего их забьёт до смерти дворцовая обслуга, которая видела всё это непотребство, что творилось в парке. Тем более, что почти все они были безоружны и в шоковом состоянии от действий огненной девы и вряд ли могли оказать хоть какое сопротивление.
  В тронном зале, куда мы проследовал после 'экскурсии' по дворцовому парку, было не более десятка придворных, которых ставленники королевы отодвинули на десятые роли, но которые по-прежнему дворец не покинули, надеясь на лучшие времена или опалу одного из любимчиков. Тяжёлый характер Стефании был известен всем.
  Нас встретили удивлёнными взглядами и только самый ушлый и быстро соображающий преклонил передо мной колено, - Ваше величество, рад приветствовать истинного наследника королей Гар.
  - Грув, возьми на заметку этого придворного, он быстро ориентируется и принимает решения, такие придворные мне нужны. А сейчас найдите мне начальника королевской стражи.
  - Боюсь, это тяжело будет сделать, ваше величество, стража распущена, а охрану королевы Стефании несла её личная гвардия. Разве что проверить королевскую тюрьму, может там удастся кого найти.
  - Хорошо, возьмите пару моих гвардейцев и проверьте, кого там можно будет найти, кто будет полезен нам...
   Буквально через полчаса мои треволнения закончились, в зал решительным шагом зашёл герцог дю Бри, - Ваше величество, предварительная зачистка сторонников бывшей королевы завершена, в настоящий момент ваши люди проверяют королевский дворец. От вашего имени я приказал графине Камиле принять под свою руку и первую академию, проверить наличие учеников и всех отсутствующих отчислить из академии, а также провести расследование тех махинаций, которые из года в год проворачивались во время финальных турниров...
  Что бы навести относительный порядок в столице и разобраться с наиболее одиозными фигурами из окружения Стефании нам понадобилось более трёх месяце.
  ... - А скажите-ка мне любезный королевский казначей, почему у нас нет денег и куда они все подевались?
  Сухенький старичок с козлиной бородкой бесстрашно смотрел мне в глаза, - Я могу отчитаться за каждый золотой, который ушёл из хранилища. Вот список тех, кто запускал свои загребущие руки в казну при прямом попустительстве бывшей королевы. В основном это её любовники и фавориты. - Он протянул мне весьма внушительный свиток с именами. Бегло пробежав его глазами, я заметил, что некоторые имена придворных повторяются по несколько раз.
  - Грув, распорядись, что бы для меня сделали выборку имён, которые повторяются два и более раз. Золото надо вернуть в казну.
  На следующий день начались аресты тех, кто уцелел во время дня длинных ножей, или после смерти глав семей, занял их места. Таких набралось двенадцать человек. Да, любвеобильной была моя мачеха, а за постельные услуги рассчитывалась королевской казной.
  - Господа, каждый из здесь присутствующих неоднократно запускал свои грязные лапы в мою казну. Я предлагаю вам в добровольном порядке вернуть незаконно полученные средства. Сейчас мой секретарь вручит вам сведения о тех суммах, которые вы украли у меня. Срок вам дается три дня, что б погасить задолженность перед королевством. Нет, нет, не вставайте. На это время вы все будете моими гостями, а те, кто не вернёт золото в казначейство, будет объявлен врагом королевства и казнён, а его семья, родные и близкие будут лишены всякого имущества, дворянства и высланы в удалённые и малонаселённые земли в качестве приписанных крестьян. Так что, если кому понадобятся перо и бумага - обращайтесь к моему секретарю - графу Грув де Стал.
  Через четыре дня первые пять человек были прилюдно казнены, их имущество конфисковано, но этот жалкий поток золотых даже не прикрыл дно финансовой пропасти, в который катилось королевство. И тогда я придумал гениальный ход - аукцион освободившейся недвижимости. Вскоре на улицах появились объявления о том, что на продажу выставляются три дворца в районе, где проживает только аристократия и вельможи. К аукциону допускается любой желающий, включая простой люд, если участником будет внесён залог в тысячу золотых. Победит, а соответственно и вступит в права на имущество тот, кто предложит наивысшую цену. Первоначальная цена начиналась от ста пятидесяти тысяч золотых за особняк бывшего барона Росса и заканчивалась тремястами тысяч за дворец маркиза Ливр. По всем интересующимся вопросам надлежало обращаться к моему секретарю.
  Грей встретила эту мою инициативу в штыки. Сама мысль, что аристократические роды будут соседствовать с торгашами и ремесленниками, выводила её из себя.
  - Хорошо, дорогая, я отменю аукцион, - Грей победоносно посмотрела на меня, - если ты внесёшь в казну королевства семьсот тысяч золотых. Именно эту сумму я надеюсь выручить от продажи этих особняков в аристократическом районе. Что? У тебя нет таких денег? Ну извини, любимая, тогда тебе придётся обходиться без слуг и служанок, самой стирать свои вещи и готовить нам еду, так как платить обслуге нечем, а казна пуста. Ты готова пойти на это ради тех паразитов, от которых нет никакого толку и которые живут только за счёт того, чего добились их славные предки? - Так Грей получила первый урок того, что её положение изменилось и она теперь является королевой, заботящейся о всём государстве, а не просто представителем высшего света с местечковыми интересами....
  Как я и ожидал, первыми откликнулись те, кто имел много денег, но не мог и надеяться попасть или даже приблизиться к аристократической верхушке королевства. На этом и строился весь мой расчёт. Это ж как можно потешить своё самолюбие и утереть нос этим, так называемым представителям высшего света, когда они получат в соседство главу гильдии ткачей или торгового воротилу. Аристократы решили аукцион проигнорировать, или не приняли его всерьёз, за что и поплатились. Особняк барона Росс был продан за четыреста пятьдесят тысяч золотых, которые тут же, наличными внесли в королевскую казну. К купчей и свидетельству на право собственности я приложил грамоту на пожалование потомственного дворянства, приписав собственноручно, что всё теперь в руках оборотистого купца, а там не за горами и баронский титул если не ему, то одному из потомков, при условии добросовестного служения интересам королевства.
  Дворец был продан за семьсот тысяч золотых, из которых пятьсот внесли сразу, а двести обязались вложить в казну в течении месяца. Третий дворец был продан за пятьсот пятьдесят тысяч, что более чем в два раза превышало его первоначальную цену.
  Ещё одно конфискованное здание я передал в распоряжение графа Казимира, так как там, на рабочем дворе, имелась небольшая, но хорошо оборудованная кузница. Да и хватит ему быть нищим придатком семейства дю Бри, как ни как, а под его руководством стали коваться весьма неплохие по качеству мечи, которые стали пользоваться повышенным спросом. Да и Юрику с его будущей женой было где остановиться, когда они вернутся в столицу. Молодые люди ещё не решили, где будут жить после свадьбы, толи в маркизате Труа, толи в нашей столице. А тут я ещё обратился с личной просьбой к канцлеру, что бы он намекнул своему правнуку, что его рассматривают как претендента на герцогский титул и главу семьи дю Бри. Герцогу долго думать не пришлось/, он быстро взвесил все последствия своих слов и открывающиеся перспективы присоединения обширных владений к герцогству и, соответственно, к королевству Гар. Кузницу у Каземира я сразу же использовал в своих 'корыстных' целях, взявшись за создание арбалетов ближнего боя для доверенного десятка своих личных телохранителей. Стреляли они на расстояние в пятьдесят шагов, то есть метров на тридцать пять, но обладали исключительной пробивной способностью. Таких самострелов я изготовил 20 штук.
  В одну из ночей я внезапно проснулся и попытался поймать какую-то очень важную для меня мысль, что посетила мою сонную голову. Выбравшись из захвата Грей, я встал и подошёл к окну, прижавшись лбом к холодной решётке. Мозг работал хоть и со скрипом, но работал. Постепенно ясность ума возвращалась ко мне. Если я пробуждающий, а в этом сомневаться не приходилось, пример Грей наглядное тому подтверждение, то почему бы мне не пробудить какой-нибудь дар у самого себя? Мысль весьма занимательная и перспективная. Надо попробовать. Не откладывая дело в долгий ящик, я тут же сел на пол и стал медитировать, стараясь заглянуть поглубже в себя и попытаться там найти ответ на интересующий меня вопрос - может ли пробуждающий пробудить дар у самого себя?
  Ответ оказался на поверхности. Внутри, в районе сердца, я увидел голубой огонёк, который хоть и горел, но от него исходил холод и мороз, а в голове возникло осознание того, что я теперь отныне владыка воды и льда. Произошло это как-то настолько обыденно, что я сразу ничего не понял, И только после того, как я встал с ковра, обратил внимание, что в радиусе двух метров всё было покрыто тонкой коркой льда, который мгновенно исчез, стоило мне только захотеть. Дух первооткрывателя овладел мною. Выйдя в гостиную, которая отделяла нашу спальню от основных покоев, я приказал двум охранникам найти мне крепкий щит, а лучше два и закрепить их на глухой стене так, что б они не слетали от удара по ним. Моё распоряжение было выполнено и стражников я спровадил за дверь гостиной. Что ж, время экспериментов пришло.
  Метод проб и ошибок длился около трёх часов, но результаты меня вполне удовлетворили. Результатами моих опытов стали возможность вызывать ледяные иглы, которые хоть и не пробивали щиты, но вполне могли поражать противника, особенно его незащищённые части тела. Ледяные стрелы пробивали щиты, но действовали на близком расстоянии, зато они вполне могли успешно поражать всех тех, кто был одет в кожаные или комбинированные доспехи. Ледяные копья превратили щиты в хлам и даже вошли в каменные стены на десяток сантиметров. И это притом, что я не использовал полностью свою силу, боясь разбудить Грей. Убрав все следы своих экспериментов, я вернул стражников в гостиную и приказал убрать весь хлам, а разбитую стену чем-нибудь прикрыть до того момента, как мастеровые заделают дыры и выбоины. Только после этого, с чувством исполненного долга я вернулся под тёплый бочок Грей и спокойно заснул...
  Следуя своему плану, из выпускников и второкурсников четвёртой академии в течении трёх месяцев был сформирован полк королевской стражи, который занимался охраной королевского дворца по внешнему периметру и нёс патрульную службу.
  За эти же три месяца нам почти удалось решить проблему Тор. Оставив Грей рулить королевством под бдительным присмотром герцога дю Бри, во главе сводного отряда из третьекурсников второй и третьей академий, которые готовили себя к военной службе или охранной деятельности, я выдвинулся в приграничную зону, где находился третий рейдовый отряд, который был занят грабежами и отправкой трофеев в своё королевство. Внезапным ударом был разгромлен штаб рейдового отряда в захваченном городе, а потом пришло время и мелких групп в его окрестностях. Пленных мы не брали, так что уйти на свою территорию удалось немногим уцелевшим.
  Следуя тактике предложенной королём Тора, было организовано их преследование и под раздачу попали два небольших городка, которые были взяты на щит, обложены контрибуцией, а самое главное, мы захватили главную торговую базу королевства с её складами и оборудованием. Именно она обеспечивала хранение товаров, доставленных по морю и контролировала всё каботажное (прибрежное) плавание. Следуя установившейся традиции, я объявил её свой собственностью и переправил весь поток товаров в своё королевство, при этом снизив таможенные сборы на двадцать процентов. Правда, нескольких протестовавших против такого произвола, пришлось повесить, а их имущество конфисковать.
   Затем был совершён марш-бросок к столице, где нашего появления совсем не ждали, поэтому королевский дворец был захвачен нами практически без сопротивления. Первое, что я сделал - наведался в казнохранилище, предварительно снося все двери и ворота. Золота у Толь де Тора оказалось изрядно, так что ему пришлось со мной поделиться в качестве компенсации за перенесённые страдания и моральный вред, причинённый моему здоровью попыткой моего убийства. Полностью забирать казну я не стал, но во дворце похозяйничал изрядно. На обратном пути наш обоз пытались перехватить воины королевства Тор, наскоро собранные со всей округи, но потеряв в результате ледяной атаки около пятисот человек, они разбежались, а мы с победой вернулись домой, изрядно пополнив наш золотой запас. Все участники похода были мной награждены не только двойной выплатой, но и специальным золотым или серебряным знаком в виде перекрещенных мечей с надписью на ленте внизу 'Душу - богу, верность - королю, сердце - любимой, честь - никому'. Мне пришлось изрядно попотеть вместе с главой ювелирного дома 'Кук и сыновья', прежде чем были изготовлены два образца - золотой, для командного состава и серебряный для остальных. Резервный, пятый дворец, который пока не обрёл своего хозяина был отдан мною под штаб квартиру моего сводного отряда, который теперь носил гордое имя 'Специальный отряд быстрого реагирования', сокращённо - СОБР.
  Когда новости о наших 'невинных шалостях' в королевстве Тор достигли ушей короля, он выразил своё возмущение неприкрытой и ничем не оправданной агрессией против его королевства, на что получил мой ответ, - Ваше величество Толь де Тор, а почему вы обижаетесь на то, что с вами поступают точно также, как вы поступаете с другими? Не хорошо жить по двойным законам - один для себя, а другой для других. - Больше жалоб не поступало. Через сто двадцать дней домашнего ареста в своей собственной резиденции, я отпустил и короля.
  Примерно в это же время состоялась моя встреча со старшими сёстрами, Юлией и Элоизой. К сожалению, младшая из сестёр и не очень любимая мною Марго, скоропостижно скончалась, и как я подозреваю, от воспаления лёгких. Это была самая настоящая семейная встреча, мы вспоминали наше детство, сестры даже немного всплакнули, но самое главное, они получили мои заверения в том, что если им понадобится моя помощь, то я без раздумий её окажу.
  - Я никогда не забуду добро, что вы делали для меня и то как я прятался в ваших спальнях от гнева леди Стефании и то, что обязан вам жизнью за предупреждение о готовящемся моём убийстве и то, что вы помогли мне бежать и никогда не отказывались от родства со мной...
  Прошло более двух лет. Обстановка в королевстве после смены власти нормализовалась, герцог дю Бри со своими обязанностями вполне справлялся и у меня появилась возможность наконец-то отправиться в путешествие по своим землям, чтобы, во-первых, навести порядок за пределами столицы, особенно в вопросах поступления налогов, а во-вторых, ознакомиться с положением дел на местах. Этому предшествовало заседание королевского совета, на котором был поднят не очень приятный для меня и Грей вопрос.
  На заседании присутствовали кроме меня и жены, герцог дю Бри - канцлер, ставший графом Грув де Стал - мой секретарь, главный королевский судья Фил де Сонг, королевский казначей, которого недавно я возвёл в баронское достоинство Васк де Гам, а так же комендант королевского дворца и по совместительству глава всех столичных академий графиня Камила дю Бри.
  Первым слово взял герцог, - Королевский совет собран по моему настоянию и посвящён вопросам престолонаследия. Прошу вас, ваши величества, не обижаться на старика, но вы уже три года как состоите в браке, а детей у вас до сих пор нет. Королевские лекари - маги приватно вас обследовали и не обнаружили никаких отклонений, супружеские обязанности вы исполняете регулярно, а результата до сих пор нет и когда будет - неизвестно. В этой связи я настоятельно прошу королевский совет рекомендовать его величеству завести официальную любовницу, но не из числа местной знати, а подыскать девушку где-нибудь в провинции, крепкую и здоровую, не обременённую связями ни в столице, ни во дворце.
  Наступила тишина. Я видел, как Грей побледнела и накрыл её руку, уже сжатую в кулак, своей ладонью и тихо прошептал, - - Успокойся и не доводи дело до крайностей. Королевский совет вправе обвинить тебя в бесплодии и добиться нашего развода, поэтому молчи и соглашайся. А вот если и моя любовница не сможет от меня родить, тогда дело во мне и тебе, наряду с лекарями, придётся заняться моим лечением.
  Королева быстро взяла себя в руки и даже улыбнулась герцогу, - Дело в том, что мы с мужем сначала решили навести порядок в королевстве, а уж потом всё остальное. Боюсь, что если б мы озаботились рождением ребёнка, то тогда я б не смогла выполнять и трети тех обязанностей, что возложены на меня. Против официальной любовницы не возражаю, но она должна быть только одна, так что ты, дорогой, серьёзно отнесись к своему выбору, второго шанса у тебя не будет.
  К своему знакомству с землями королевства я отнёсся очень серьёзно, заранее предполагая, что некоторых зажравшихся местных князьков придётся вразумлять плахой и виселицей, то есть с позиции силы. Меня сопровождали пятьдесят моих гвардейцев из числа СОБРа, включая мой личный десяток телохранителей во главе с виконтом Дель Потро, остальные оставались для обеспечения безопасности королевы и несения службы внутри дворца.
  
  13.
  
  Не знаю кто и когда слил информацию о заседании королевского совета, но стоило нам покинуть столицу и столичный округ, как на меня была объявлена самая настоящая охота. Девицы разного возраста и конституции от худых как щепка до полных как пончик, поджидали меня буквально на каждом шагу, а особенно в тех местах, где мы планировали свои остановки для ночлега.
  Только потом до меня дошло, что это мы сами чуть ли не объявление вывешивали, в котором сообщали, где и у кого будем обедать, а у кого остановимся на ночлег. Всё дело было в группе нашего квартирмейстера, который заранее готовил для моего отряда места отдыха и приёма пищи. Так как двигались мы весьма неспоро, останавливаясь на несколько дней в каждом мало-мальски крупном городке, где я карал и миловал, то через пару месяцев Грей очень быстро нашла меня и заявив, что она соскучилась, присоединилась к нашему отряду. Как она мне потом призналась, толку от неё во дворце было никакого, а ловить сочувственные взгляды свиты она не желала. Да и слушок нехороший прошёл о скором предстоящем разводе, вот поэтому она и решила прогуляться вместе со мной по нашим землям.
  - Глупая, да мне кроме тебя никто не нужен. А вот что присоединилась к нам, молодец. Возьмёшь на себя мою основную головную боль - сама будешь подбирать мне любовницу, вернее несколько кандидатур на эту вполне официальную должность, только смотри, что бы она уродиной не была и не претендовала на твоё место, желательно из не особо знатных и кичливых.
  И всё-таки Грей один раз прокололась - во время очередного раута в каком-то провинциальном городишке, где местные барышни порхали и мельтешили передо мной как мотыльки перед огнём свечи, он сказала одну фразу, окружавшим её дамам, кивая на девиц, - Напрасный труд, его величество поручил мне подобрать ему официальную любовницу, так как я лучше всех знаю его вкус и критерии красоты. Из всех этих прелестниц ни одна ему не подходит, поэтому - то он и не обращает на них никакого внимания...
  С приходом в наш отряд Грей мне стало и легче, и труднее одновременно. Легче, потому что, увидев Грей, многие провинциальные первые красавицы города Мухосранска поняли, что ловить им нечего и что сравнение не в их пользу, а это процентов на тридцать снизило количество желающих пробраться в мою спальню, а самые умные поняли, что шансов на это нет, от слова вообще. Трудность же заключалась в неуёмном стремлении королевы хоть в чём-то мне помогать. На мелкие грешки местных чинуш я закрывал глаза, я, но не Грей. Приданные ей десять гвардейцев для охраны превратились в небольшой карательный отряд. Всё это привело к тому, что, во-первых, слух о беспощадности королевы ко всякого рода воришкам и казнокрадам распространился с огромной скоростью, а во-вторых, в королевскую казну непрерывным потоком стали поступать долги по налогам от магистратов, разного рода бургомистров и прочив глав населённых пунктов. Не обошлось и без кровопролития.
  Один из, как он считал себя, сильных мира сего, отказался гасить долг и запёрся со своими людьми в своём замке, надеясь отсидеться и дождаться, когда эта фурия покинет его приделы. Его достаточно укреплённый замок находился в самом центре столицы графства, и он вполне резонно надеялся, что король с таким малочисленным отрядом вряд ли рискнёт отважиться на штурм, а по возвращению в столицу, его высокие покровители скажут своё веское слово. Он плохо знал мою жену. Буквально за два часа замок превратился в обугленный остов, не оставив никаких шансов на спасение никому из обитателей. Именно тогда подтвердился слух о том, что королева является огненной девой, в который многие в провинциях не верили. Вот так Грей, сама того не желая, вышла на первое место в нашей супружеской паре, что до поры до времени меня вполне устраивало, благо в реальности она ни на что подобное не претендовала, так как убедилась как-то раз в том, что я вполне могу лишить её всех пряников, полученных от пробуждающего.
  Было дело, ещё на заре нашей супружеской жизни в академии, она попыталась заставить меня плясать под свою дудку, даже ушла спать в свою кровать. А поутру проснулась без дара лечения и огненного дара, хотя и не сразу это заметила. А когда заметила, прибежала ко мне для разборок, на что я философски заметил, - Пробуждающий дал, пробуждающий забрал - это его право, если он видит, что его подарки используются не по назначению или во вред. - Кому во вред, я уточнять не стал, и после этого ещё десять дней выслушивал её слёзное 'прости' и 'чем я могу загладить свою вину'. С тех пор, урок пошёл в прок и разборок о том, кто в семье главный, у нас не возникало....
  - Любовь моя, нам придётся разделиться. Ты с основным отрядом моих гвардейцев продолжишь наводить шорох в центральных провинциях, а я со своим десятком проеду по пограничным районам. Через пару недель встречаемся вот здесь, - и я на карте показал точку возле города Рыбинск на побережье. - В город не заезжай, а остановись в имении дальнего родственника Лиз де Труа, некоего Кипраса де Труа, это в паре часов конного хода от города.
  - А почему в город нельзя?
  - До меня дошли слухи, что верхушка городка связана с пиратами и оказывает им некоторые услуги. Надо разобраться и не рубить сгоряча. Тем более городок стоит на побережье и в его окрестностях имеется прекрасная бухта, а я задумался о восстановлении своего торгового и военного флота.
  - Хорошо, без тебя ничего предпринимать не буду. Кстати вот список кандидаток на место в твоей постели, их всего две, так что выбор у тебя будет небогатым, если, конечно, ты сам кого не приметил.
  - Не приметил, я всецело доверяю твоему вкусу, да и некогда мне было смотреть по сторонам, слишком многое запущенно в провинциях...
  Оказывается, в центральных районах провинций было всё более-менее сносно, а весь беспредел творился на окраинах, где каждая маломальская шишка ощущала себя всевластным правителем или удельным князьком, для которого никакие законы не писаны. Крови мы пролили очень много. Как только слух о моей беспощадности разнёсся по округе, то многие, кто чувствовал петлю на своей шее за сделанное ранее, собрав всё награбленное и нажитое непосильным трудом и воровством, бросились к Рыбинску, надеясь перебраться на острова пиратской вольности и там обустроиться. Это ещё больше меня убедило в том, что городская верхушка тесно связана с морскими разбойниками. Вот так и получилось, что вместо двух недель, мой отряд добирался до имения Кипраса де Труа почти два месяца. Да и появились мы не оттуда, откуда нас ждали, а со стороны леса.
  Моим глазам предстала интересная картина - на площадке перед усадьбой Грей учила искусству боя на мечах подростка, видимо сына хозяина. Смотреть за этим было занимательно, и мы остановились и спешились, что б не прерывать поединок. Вам приходилось наблюдать, как щенок задирает матёрого пса, наскакивает на него, рычит, пытается укусить и отлетает в дальний угол от лёгкого удара лапой, а потом опять повторяет свою попытку, пытаясь напасть с боку или даже со стороны хвоста? Вот примерно так выглядели попытки этого юнца хотя бы достать Грей. Наконец нас заметили, королева легко выбила клинок из рук своего ученика, сделала несколько шагов мне навстречу и преклонила колено. Через несколько мгновений колено преклонил и её соперник
  - Мой король, я рада нашей встрече, хотя, честно говоря, ожидала её несколько раньше.
  - Прости, любовь моя, за задержку, слишком многое пришлось разгребать. Как ты?
  - Всё хорошо, я не в обиде. За то время, что вы отсутствовали, я сделала окончательный выбор, тот список, что я вам давала, можете выкинуть. Позвольте представить вам, мой король, Киру де Труа, дочь владетеля имения и дальнюю родственницу наших друзей.
  - А я думал, что это его сын.
  Грей улыбнулась, - Приглядитесь повнимательней к этой девушке милорд, ничего не замечаете?
  Я последовал совету жены и присмотрелся к стоящей на одном колене девчушке, - Встаньте, молодая леди, королева требует, что бы я вас как следует рассмотрел. - Передо мной стояла девушка, теперь в этом сомнения не было, лет пятнадцати - шестнадцати, с короткими волосами, что не свойственно девицам её возраста, а самое главное, что сразу же бросилось в глаза - это неуловимое сходство с моей женой, по-крайней мере, внешнее. Тот же овал лица, цвет глаз и волос, даже прищур у неё был как у королевы.
  - Ваше величество, а это случайно не ваша младшая сестра? Она очень похожа на вас.
  - Заметил сходство? И как тебе мой выбор?
  - Пока не знаю, первое впечатление неплохое. А леди Кира знает о чём идёт речь?
  - Конечно нет, но скоро узнает. Видишь, Генрих, как она пожирает тебя глазами? И дело тут не столько в том, что она впервые видит настоящего короля, а скорее в том, что ты ей глянулся как мужчина. Кира, я права?
  Щёки девушки залились краской, она ничего не ответила, только мотнула своей рыжей головой, а потом резко сорвалась и побежала в дом.
  - Грей, ты её напугала, нельзя же так, она воспитывалась в глуши и ей ваши великосветские штучки не знакомы.
  Через некоторое время на крыльцо дома вышел хозяин имения - Кипрас де Труа, о котором мне было известно очень немногое. Он являлся дальним родственником маркизы де Труа, а его предки несколько поколений назад перебрались на постоянное жительство в наше королевства и стали его гражданами.
  Он спустился вниз и преклонил колено, - Рад приветствовать вас, мой король в нашем скромном жилище. Надеюсь, наше скромное житие не оскорбит вас...
  Договорить я ему не дал, - Встаньте, господин Кипрас, мне это внешнее чинопочитание претит, тем боле, что мы находимся в походе. Распорядитесь, что бы нагрели горячей воды для меня и моих люей, а то мы последние несколько дней принимали холодные ванны в реках и ручьях. И позаботьтесь о размещении моих людей, а также покажите мне, где я буду квартировать, надеюсь это будет недалеко от покоев моей жены...
  ... Голова Грей покоилась на моей груди, - И когда же ты, милочка, скажешь мне о своей беременности? - Королева вздрогнула от неожиданного вопроса.
  - Вот взял и испортил сюрприз, что ты за человек? А как ты догадался?
  - Очень просто, у тебя изменилась грудь.
  - Да? А я ничего подобного не замечала, - она потрогала свою грудь, - по-моему какой была, такой и осталась.
  - Не тяни, рассказывай, какой срок, кто будет у нас, мальчик или девочка?
  - Я так полагаю, что месяца три, скорее всего будет мальчик, - она ещё теснее прижалась ко мне, - ты рад?
  - Конечно, теперь эта Кира нам не нужна.
  - Нет, нужна. А вдруг я ошиблась и родится девочка? Вспомни, у твоего отца было три дочери, а сына он зачал на стороне. Дело в том, что все королевские семьи находятся в столь близком родстве друг с другом, что это может сказаться на рождении именно наследника....
  Вскоре Грей заснула, а я воспользовался этим и забрал себе её лекарский дар, что бы самому посмотреть что и как с нашим ребёнком. Первое желание разбудить её и вытрясти из неё всю правду, я с трудом подавил в себе. Королева меня обманывала, обманывала нагло и цинично. Плоду было больше четырёх месяцев и по любому она забеременела, когда я уже мерил дороги королевства. Что бы не наломать дров и не допустить фатальной ошибки, я решил провести третью, самую решающую проверку - через два-три года после рождения ребёнка, я отвезу его в крепость - тюрьму Лотар и если в нём течёт королевская кровь Гар, то он без труда войдёт и выйдет из крепости, как в своё время мой отец проверял мою принадлежность к королевскому дому. Приняв такое решение, я внешне успокоился, хотя внутри меня всё клокотало. Лекарский дар я вернул Грей, а вот дар огненной леди забрал себе, о чём и предупредил её утром.
  - Дорогая, отныне никаких приключений и участий в схватках. Огненный дар я у тебя изъял, он тебе больше не понадобится, по-крайней мере сейчас. Для твоей охраны будут выделены два десятка моих гвардейцев, без них ты не сделаешь и шага. И не спорь, моё решение не обсуждается, если ты конечно не хочешь, что бы я запер тебя в одной из башен нашего дворца до рождения ребёнка.
  Завтра ты отправишься в столицу, твою протеже я оставлю здесь и посмотрю, сможет ли она заменить тебя, и есть ли смысл тащить её во дворец.
  Королева побледнела, но быстро справилась с собой, - Для чего такие меры предосторожности? Я прекрасно себя чувствую, срок ещё достаточно маленький и по мне ничего не видно...
  - Так, милочка, решение принято и пересмотру не подлежит. Либо смирись, либо тебя повезут силой...
  Через два дня после отъезда королевы рыбаки обнаружили в море эскадру из пяти кораблей, которые неторопливо направлялись в сторону бухты. Их прибытие ожидалось аккурат к началу ярмарки, которая уже много лет подряд проводилась в это время на специальной площадке недалеко от Рыбинска. Более того, во время прошлой ярмарки один корабль, изрядно потрёпанный штормом завернул в бухту для краткосрочного ремонта, хотя я, почему-то, был уверен, что это был разведывательный рейд. Во-первых, исходя из рассказа Кипраса де Труа, таких больших кораблей в содружестве пяти королевств не было, а во-вторых, они для чего-то промеряли глубины бухты и проводили измерения фарватера, причём занимались этим или в сумерках, или ранним утром. Это всё наводило на определённые мысли. Да и моряки, что сошли на берег, вели себя вызывающе нагло, задирали местных, пьянствовали и буянили, а вот городская стража, которая согласно договора должна была поддерживать порядок на ярмарке, вообще ни во что не вмешивалась и в конце концов просто вернулась в Рыбинск. До смертоубийства дело не дошло, но наиболее ретивым морячкам неплохо перепало и их пришлось доставлять на судно на руках остальных членов экипажа. При этом со стороны потерпевших раздавались угрозы вернуться и посчитаться с сухопутными крысами, пустить им кровь и поставить их на законное место - рабов...
  Мне предстояло решить дилемму - уничтожить пиратские корабли в море, или дать им возможность войти в бухту, высадить десант и принять на борт эмигрантов с их имуществом. Я склонялся ко второму варианту. Со стен города бухта была видна как на ладони и публичное уничтожение разбойничьих кораблей наглядно демонстрировало мою силу. Я очень надеялся, что вся эта крысиная стая, что собиралась бежать от моего справедливого суда, видя такое, попытается скрыться где-нибудь в лесах и затаиться, так что мой отряд был разделён на две части, меньшая из которых блокировала тыльную дорогу и должна была арестовать всех, кто попытается бежать из города.
  В сопровождении де Труа и пяти своих телохранителей я стоял на берегу бухты и любовался красавцами кораблями, что входили в неё. У меня даже возникла мысль оставить один корабль в целости и сохранности, просто заморозив его, но... Отсутствие обученных матросов, командного состава, сразу же поставили крест на моих мечтах, а привлекать к этому пиратов я счёл нецелесообразным. Некстати пришли на ум мысли о торговой и перевалочной базе, которую я отжал у королевства Тор, ведь среди товаров были и такие, что принадлежали торговцам с другого континента. Интересно, кто и как доставляет эти товары туда? Жаль я в прошлый раз этим не поинтересовался, придётся отписать своему представителю. Что бы разобрался в этом вопросе и сообщил мне подробности.
   Вскоре все корабли оказались в бухте и послышался лязг якорных цепей, а проворные матросы стали убирать оставшиеся паруса, увязывая из к мачтам. От первого корабля отделилась небольшая шлюпка и направилась к берегу. Тут же отварились городские ворота и на встречу с пиратами отправилась небольшая кавалькада всадников. Подав сигнал своим гвардейцам взмахом руки, я начал один за другим сжигать пиратские корабли своими файерболами. Вспыхивали они очень красиво, сразу же превращаясь в огромные факелы, с треском и рёвом. Я даже сам не ожидал такого от магического огня. В это время мои гвардейцы смяли небольшой городской конный отряд, который даже не смог оказать сколь-нибудь значимого сопротивления. В нескольких метрах от берега шлюпка стала табанить и пытаться развернуться, но намертво встала в ледяном поле, что мгновенно окружило её, превращая гребцов и пассажиров в трясущихся от холода и ничего не соображающих людей.
  Ко мне подвели и поставили на колени трёх наиболее богато одетых бывших всадников, что отправились встречать пиратов, а ещё трое, по-видимому слуги, остались чуть в стороне.
  - Что ж вы, любезные, вступили в преступный сговор с морскими бандитами и ради этого отказались от встречи со своим королём? А я так надеялся перемолвиться с вами несколькими фразами, узнать, как дела в городе, какие имеются проблемы, а заодно решить, кого миловать, а кого казнить. Не хорошо, любезные, не хорошо игнорировать королевскую волю, это, знаете ли приводит к различного рода неприятностям. Да вы не волнуйтесь, корабли уже догорели и вместе с обгорелыми трупами пошли на дно, а тех, кто умудрился спастись, встретят мои гвардейцы и доставят на центральную площадь Рыбинска вместе с теми, кто находился в шлюпке. Уж больно мне хочется поговорить с ними за жизнь, расспросить об их островах, коротком пути туда...
  Замёрзших и трясущихся от холода гостей доставили на берег, связали в одну кучу с встречающими хозяевами и плетьми погнали к городским воротам, которые оказались почему-то закрытыми, а на стенах, справа и слева торчала городская стража с запрещёнными арбалетами в руках. Шквал ледяных стрел обрушился на храбрых и любопытных стражников, которые ещё не понимали и не отдавали себе отчёт, против кого они решили выступить. Ледяной ком вынес ворота, и мои гвардейцы быстро и сноровисто зачистили крепостные стены от нескольких оставшихся в живых стражников. Пленных я приказал не брать, за исключением начальника стражи и его заместителя.
  Без особых проблем мятежная городская верхушка была захвачена врасплох во время завершающих приготовлений к посадке на корабли. Это было нам на руку, так как все ценности они заранее упаковали и приготовили к транспортировке. А вскоре подоспели и те гвардейцы, которые караулили тыльные ворота. У них тоже оказался весьма приличный улов в виде трёх телег, доверху забитых разным добром, в первую очередь сундучками с золотом, серебром и различными драгоценностями. В результате скорого допроса было установлено, что в телегах находится имущество беглецов из других населённых пунктов, которые прекрасно понимали, что знакомство с королём и его гвардейцами для них закончится весьма плачевно из-за казнокрадства, превышения власти и неприкрытого разворовывания вверенного им городского имущества. В их числе оказались и несколько купеческих семей из числа наиболее приближённых к властной верхушке, которые обделывали свои грязные дела, включая даже работорговлю. Пираты не брезговали живым товаром, а перевалочной базой служил как раз Рыбинск.
  По мере того, как я узнавал и вскрывал гнойники этого городка, тем больше во мне разгорался гнев на его жителей, которые всё видели, но никак не реагировали на творимые безобразия и даже не пытались сообщать о них в королевскую канцелярию. Из всего этого я сделал вывод, что все жители этого небольшого городка повязаны круговой порукой и имеют свою выгоду. И что прикажите с ними делать? Дель Потро подал совет - повесить каждого пятого мужчину и каждую десятую женщину из числа жителей Рыбинска в назидание другим, однако разбрасываться столь ценным ресурсом я не пожелал и принял решение отправить осуждённых на лесозаготовки или каменоломни под усиленным конвоем.
  Всё население городка насчитывало около тысячи человек, включая детей и стариков, всех их согнали на центральную площадь и тут же, построив отдельно мужчин и отдельно женщин, произвели отбор осуждённых. Их связали, и я объявил своё решение. Тут поднялся такой вой и крик, что я испугался, что толпа сможет смять моих гвардейцев, но два залпа из арбалетов мигом успокоили наиболее ретивых и крикливых, оставив на земле полтора десятка раненых и убитых. Бунт был подавлен в зародыше. А потом, не откладывая дело в долгий ящик, казнили городскую верхушку и тех, кто пытался скрыться от справедливого королевского суда. Что бы не мастрячить виселицы, я приговорил всех осуждённых к сжиганию живьём. Три группы преступников были связаны общей верёвкой и поток огня быстро оставил на земле только обгоревшие трупы, а вот пиратов я приказал отпустить, предварительно отрубив им кисти рук и ступни ног. Их побросали в старенький баркас, выели утлое судёнышко в открытое море и там бросили на произвол судьбы...
  - Кипрас де Труа, назначаю вас главой этого городка и наделяю правом казнить и миловать его жителей. Вы должны навести порядок в этом гадючьем гнезде, для чего я вам оставляю на три месяца десяток своих гвардейцев, но с формированием новой городской стражи не затягивайте. Вашу дочь я забираю в столицу. Найдите мне опытного рыбака, который на своём судёнышке плавал в сторону пиратских островов, хочу нанести им ответный визит вежливости...
  Никогда бы не подумал, что буду страдать от морской болезни, но стоило баркасу выйти в открытое море, как меня начало укачивать, и это, несмотря на то, что по словам нашего капитана, качка была совсем не большой, не более 3-4 балов. Дель Потро посмеивался, глядя на мои страдания и постоянно что-то жевал, мой же организм не принимал никакую пищу, быстро избавляясь от неё. Единственное, что мне удалось, так это засунуть под язык небольшую полоску солёного вяленого мяса, которое притупляло тошноту, но полностью от неё не избавляло. Однако, как только мы наткнулись на три судна, два из которых преследовали купеческий корабль и намеревались взять его на абордаж, все мои болячки куда-то делись. С нашими парусами угнаться за большими кораблями мы не могли, поэтому я принял решение атаковать пиратов тогда, когда они будут проплывать мимо нас.
  - Капитан, вы можете совершить манёвр, при котором мы окажемся между пиратскими судами?
  - Почему бы нет, только они могут нас протаранить, а мне мою посудину жалко, я её только недавно отремонтировал.
  - Всё будет хорошо, не беспокойтесь...
  Мы все с любопытством смотрели, как корабли со всего маха врезались в огромные куски льда, что внезапно возникли на их пути, как трещали и ломались не только мачты, но и сам корпус, как вода мощным потоком ринулась в трюмы. Всё это произошло так быстро, что не прошло и трёх минут, как оба судна пошли на дно практически со всем своим экипажем. Спастись удалось единицам, из которых я выделил и приказал поднять на баркас двух наиболее богато одетых разбойников. Один из них, как только оказался на палубе, с руганью набросился на нас. Не желая слушать его угрозы и визгливый голос, начальник моей охраны по моему знаку проткнул его насквозь и выбросил за борт. Второй пират оказался более спокойным и выдержанным, хотя, возможно, это было следствием его шокового состояния. Его первым вопросом, после того, как он немного пришёл в себя было, - А где мой корабль?
  Ему популярно объяснили, что его судно и почти весь экипаж пошли на дно и что тот десяток пиратов, что сейчас барахтаются в воде, тоже скоро там окажутся, однако у него есть шанс спасти свою никчемную жизнь, если он проведёт наш баркас к острову, где находится основной порт пиратов. Недолго думая, он тут же согласился.
  Ровно через сутки, в предрассветной мгле мы подошли никем не замеченные к острову Сантор - центру пиратской вольницы и их главному порту. В большой гавани у нескольких пирсов стояло не менее трёх десятков разномастных кораблей. Среди них выделялся один и не только своими размерами, но и изысканной красотой и даже роскошью отделки, словно демонстрируя своё превосходство над всеми остальными судами. Его нос украшала искусно вырезанная из дерева фигура обнажённой женщины, трубящей в рог, ванты и реи были украшены разноцветными флажками, а над вороньим гнездом развивался большой флаг с королевской короной на чёрном фоне.
  Верный данному слову я приказал отпустить пленного, посоветовав ему плыть в сторону от гавани, так как там сейчас будет очень жарко. К моему удивлению, он попросил разрешения остаться на нашем судёнышке, что бы понаблюдать за тем, что сейчас произойдёт.
  - Какие-то личные мотивы? - поинтересовался я.
  - Этот красавец раньше принадлежал мне, но Эфенди подбил команду на бунт и мне вручили чёрную метку. Эта тварь отказалась встретиться со мной в честном поединке, так что меня просто выбросили за борт. Повезло, что меня подобрал другой корабль, а его капитан меня знал и взял в свой экипаж вторым помощником. Через три месяца я узнал, что Эфенди провозгласил себя новым пиратским королём и где силой, где подкупом заставил почти всех признать его власть на этом острове. Все несогласные ушли на более мелкие острова, бросив всё своё имущество здесь...
  С тихим шелестом первые огненные шары полетели к намеченным целям, а через восемь - десять минут весь рейд пылал в огне. После того, как были уничтожены все крупные корабли, я переключился на мелкие и вспомогательные суда. Их ждала та же участь, что и другие. После чего выбрав несколько самым больших домов на острове, я обрушил свои файерболы и на них, вызвав пожары в разных концах. Утренний бриз лихо раздувал пожары и вскоре весь город пылал как один большой костёр. Люди в панике носились, не зная, что им делать и куда спрятаться, но наиболее умные, побросав всё, устремились ближе к воде, ища укрытие от нестерпимого жара...
  Через неполных четыре дня мы входили в свою бухту и обнаружили там купеческий корабль, который был нами спасён от захвата. Его команда занималась ремонтом бортов и восстановлением такелажа.
  Наконец-то твёрдая земля, а не эта, шатающаяся под ногами, палуба баркаса. У строящегося пирса нас ждал де Труа с дочерью, а также, по-видимому, капитан купеческого корабля.
  - Как прошло плавание, мой король?
  - Отвратительно. За исключением тех случаев, когда мы уничтожали пиратские корабли, я всё время страдал от морской болезни и ничего не мог есть. Нет, море не для меня. А так всё хорошо. Пиратский флот мы сократили где-то на четыре десятка кораблей, разрушили и сожгли не только их порт, но и столицу, в общем, порезвились. А как тут у вас дела? Только, Кипрас, буквально в двух словах. Хочу скорее вымыться, поесть и лечь в нормальную постель.
  - У нас всё в порядке. В Рыбинске наводится порядок, наиболее одиозные фигуры отправлены или на виселицу, или на каторгу, так что жизнь помаленьку налаживается. Вот и заморский гость остался очень довольный нашей бухтой и спрашивает разрешение приводить все свои суда к нам. Тем более, что имеется прямой путь к столице королевства и трудностей с транспортировкой товаров не предвидится.
  - Кипрас, решай все эти вопросы самостоятельно, а меня пару дней не беспокой, дай прийти в себя...
  Как же хорошо откисать в горячей воде, выпаривая из себя всю соль морского путешествия и расслабляясь под действием ласковых женских рук, что массировали мне плечи и спину.
  - Всё, достаточно, давайте сюда простыни и распорядитесь, что бы накрывали на стол в моей спальне. Кира? А ты что здесь делаешь? - Девушка стояла передо мной в тонкой и насквозь промокшей сорочке, что облепила её тело.
  - Делала вам массаж. Я единственная в нашем доме, кто обучен этому искусству. Бабка травница говорила, что в жизни мне это обязательно пригодится. К тому же, её королевское величество леди Грей предупредила меня, что я стану вашей официальной любовницей и вместе с ей буду сопровождать вас в ваших поездках, а в некоторых случаях и подменять её в вашей постели. Особенно сейчас, когда её величество готовится стать матерью и родить вам ребёнка, возможно наследника престола. - Эти её слова вновь больно резанули меня по сердцу.
  Оставшиеся пять дней, что я провёл в имении Кипраса де Труа, Кира была неразлучна со мной днём и ночью. Хотя её наивность в вопросах интимных взаимоотношений мужчины и женщины иногда сильно напрягала меня. Как бы то не было, но в столицу она отправилась вместе со мной.
  По приезду, Грей почувствовала некоторое охлаждение с моей стороны, но отнесла это за счёт своей беременности, Киру же официально представили ко двору и теперь она всегда стояла на всех приёмах за спиной королевы. Сразу же распространился слух, что это младшая сестра королевы, так они были внешне похожи друг на друга, а я эти слухи никак не комментировал. Тем более, что стали говорить, что в малолетстве Кира де Тор была отдана на воспитание в семью де Труа, где и была удочерена одним дальним родственником маркизы де Труа....
  Своими подозрениями в отношении королевы я поделился только с одним человеком - графом де Стал, своим личным секретарём, которому поручил весьма щекотливое дело, тайно установить, с кем общалась королева с момента моего отъезда по провинциям. Со своей задачей Грув справился блестяще. Он установил, что именно в это время во дворце гостил друг детства Грей, с которым она тесно общалась в течении нескольких лет, некий граф Фабио, однако через пару недель он также неожиданно исчез, как и появился. А ещё через месяц, буквально перед самым отъездом королевы ко мне, он был убит разбойниками по дороге в свои владения. Было странным, что гибель друга детства не вызвала никакой реакции у королевы и она о нем больше не вспоминала...
  С разницей примерно в один год Грей и Кира родили мальчиков. Сына Грей назвали, по моему настоянию, Франциском, а сына Киры - Ричардом. Ни тот, ни другой никаких титулов от меня не получили, а через три года я ошарашил обоих женщин тем, что мы все отправляемся в герцогство Лотар, мою личную вотчину. Именно там я намеревался провести проверку на подлинную принадлежность детей к семейству Гар, как в своё время это сделал мой отец, что бы убедиться в том, что я его сын. Мальчики должны будут войти в крепость, а затем покинуть её. Тот в ком течёт моя кровь сделает это без всяких трудностей, если же сын Грей не от меня, то он навсегда останется в тюрьме вместе со своей матерью.
  В герцогство нас сопровождали наиболее доверенные и знатные лица королевства, за исключением канцлера, который в последнее время стал не очень хорошо себя чувствовать. Не откладывая дело в долгий ящик, мы сразу же направились к мрачным стенам таинственной крепости - тюрьмы. Комендант Кляйн уже ждал нас за воротами и с интересом рассматривал двух малышей, которые были рады покинуть кареты и тут же устроили подвижные игры, гоняясь друг за другом.
  - И так господа, сейчас дети пройдут обязательную проверку на принадлежность к королевскому роду де Гар. В своё время мой отец так же проверил чистоту моей крови и только после этого решил объявить меня наследным принцем. Мальчикам надо будет всего на всего самостоятельно войти на территорию крепости, а затем выйти из неё. Вот и всё. Кляйн, призовите детей к себе.
  Барон достал из кулька два больших леденца и показал их мальчишкам, - А ну ка, кто вперёд прибежит ко мне, тот получит право выбрать себе самый вкусный леденец. - Естественно первым оказался Франциск. - Малыш, а ты не хочешь угостить мамочку этой вкусной конфетой?
  Франциск отрицательно замотал головой, - Не хосю. Она откусит больсой кусок, вот когда останется немноско, тогда и угосю..
   А вот Ричард сразу взял конфету и направился к Кире, легко пройдя через ворота, а мы все с нетерпением стали ждать, когда за ним последует Франциск. К сожалению, из крепости ребёнок выйти не смог, как ни старался, он даже расплакался и просил мать забрать его отсюда. На Грей старались открыто не смотреть, а она, сразу постарев на добрый десяток лет, ссутулившись прошла в крепость.
  - Генрих, это была минутная слабость, я не знаю, что на меня тогда нашло...
  Я перебил её, - Графа Фабио убили по твоему приказу? - Она не ответила, а только кивнула головой. - Он не оставил наследника, так что твой сын унаследует титул отца и станет графом. Об этом я сегодня же уведомлю короля Толь де Тор. Через три года он покинет крепость, ты же останешься в ней до конца своих дней. Прощай. Уведомление о разводе ты получишь незамедлительно, как только он будет оформлен.
  Кира, наш сын стал наследным принцем королевства Гар...
  
  Эпилог.
  
  Прошло двадцать лет. Ричард уже три года тянет лямку королевской власти и до сих пор не женат, хотя вокруг него вьётся целый рой знатных и не очень девиц. Даже с другого материка прибыли несколько авантюристок в попытке урвать свой кусочек счастья. Я в этот процесс не вмешиваюсь, а вот Кира скоро сыну всю плешь проест своими нудными вопросами о будущих внуках и сроках их появления. Наши мелкие - сестры близняшки, уже стали невестами, им недавно исполнилось по пятнадцать лет и женихов вокруг них тоже хватает, хотя, насколько мне известно со слов Дарьи, она положила глаз на Франциска Фабио, друга своего брата, да и он к ней дышит неравнодушно. Исходя из собственного опыта я к ранним бракам отношусь отрицательно, так что предупредил молодёжь, что у них впереди ещё целых три года, что бы получше узнать друг друга и притереться характерами. Утратив всякий интерес к жизни после того, как её сына забрали из крепости, Грей тихо угасла семь лет назад и её прах, по традиции был развеян с крепостной стены.
  Мерлин наконец-то разгадал загадку этого странного излучения, исходящего из недр планеты и сумел связаться со мной, и даже предложил план действий, как меня безболезненно изъять из этого мира. Используя транспортный луч вознести меня на небеса как призванного высшими силами, да только Кира отказалась от такой чести и заявила, что пока она не поставит на ноги внука наследника де Гар, никуда со мной не отправится, хотя на Молнии ей очень понравилось. Самому что ли начать пилить Ричарда, что бы он поскорее женился или взять всё в свои руки и найти ему невесту? Говорят, брак по расчёту самый крепкий, к тому же надо налаживать более тесные связи с другим материком. Вот я и думаю, а не оставить ли нам королеву мать на хозяйстве, а самим с Ричардом отправиться с дружеским визитом на другой континент...
  
  Конец фанфика.

Популярное на LitNet.com Б.Ту "10.000 реинкарнаций спустя"(Уся (Wuxia)) Е.Кариди "Черный король"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) Н.Александр "Контакт"(Научная фантастика) О.Обская "Возмутительно желанна, или Соблазн Его Величества"(Любовное фэнтези) А.Вильде "Эрион"(Постапокалипсис) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) В.Пылаев "Видящий-5"(ЛитРПГ) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) LitaWolf "Любить нельзя забыть"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"