Щеблыкин Константин: другие произведения.

Восточный маг, вторая часть книги

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 8.17*8  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    продолжение истории о переселенце в мир Земель Меча и Магии.

   *** Глава 8. "Я встретил девушку... на берегу болота!" љ Студенческая песня.
   Окончание строительства башни магов переводит армию на новый уровень. Эти ребята колдуют лучше чем я, и еще месяц будут держать пальму первенства.
   Найм таких бесценных юнитов как маги нельзя доверять случаю. Каждый день мне присылают резюме пятерых, если я их не найму- завтра будут другие. Плюс Гильдия прислушивается к моим запросам, и покопавшись в настройках выставляю одно требование - обязательная школа огня. И один запрет - на магию тьмы скопом. Было бы можно еще ставить условия, я бы и на некромантию выставил, но этого не требуется, так как всё это направление считается запретным для магов.
   Таким образом имея стихийную магию (она же магия материи) в требованиях мне не будут присылать хаоситов, зато с местным отношением к некромантии и запретом на тьму возможны адепты света и жизни, что в целом меня устраивает. А уж из восьми школ (по четыре на раздел) две нужных составляют четверть, так что минимум один из пяти кандидатов мне подойдет.
   Первый же нанятый маг со школой растений был отправлен мной на сельхоз работы. Обеспечивать райские кущи в столице и человеческой деревне неподалёку. А вот после выполнения своих основных обязанностей- садись, голубчик на птицу рух и облет вдоль границы сектора, зачаровывая растения на местах, откуда хорошо просматриваются возможные входы на мой майорат.
   После этого заклинания у растений появляются глазки. В незаметных местах - в дупле, в бутоне, вместо ягодки, в пазухе листа наконец - заметить можно, если специально искать, а так - трава как трава, дерево как дерево. И это дерево следит за округой, сообщая обо всем что видит.
   Одно дело разведанная карта - на ней отображаются складки местности, недвижимость, логова монстров, и совсем другое - актуальная информация, это и своевременная разведка, и возможность посмотреть всё своими глазами посредством "всевидящего взгляда".
   А вот магам с освоенными школами земли, воды и огня нашлась другая работа: вместе с армией в лице гремлинов и големов строить городские стены. Ну как стены, забор из сплавленного магией песка в полтора человеческих роста высотой. Толку от него при осаде немного, зато внушает чувство защищенности жителям, а ещё получается довольно красиво, со столбиками и контрфорсами через каждые несколько метров.
   Големы нагребают здоровенными лопатами песок в эдакий вал, водный натурально лепит куличики, формируя стену, после чего забирает из неё всю воду, а огненные маги спекают стену до состояния песчаника вперемешку со стеклом. Гремлины в целом заняты тем же, но они предпочли сгонять самых молодых до мастерской за запчастями и соорудить четверых автоматонов для сгребания песка, стены у них формируются алхимической смесью вроде клея, из расчёта щепотка на ведро воды, и обжигаются брызгами драконьего огня. И только одинокий маг земли неспешно возводит свой участок стены без посторонней помощи.
  
   Самое время заняться собой. Замок отстраивается, экономика налажена, моё присутствие там не требуется, зато на карте полно укромных не посещенных мест, вроде вот этой избушки на берегу болотистой части. Дирижабль позволяет быстро попасть куда угодно, но приземлиться он может не везде, поэтому садимся чуть поодаль и магами с отрядом големов прокладываем путь сквозь мрачный лес и его обитателей. Впереди плотный строй терракотовых воинов, позади маги, все нервничают. Наконец лес заканчивается, открывается подернутый лёгким туманом простор.
   Болото, поросшее чахлыми берёзками и покорёженными дубами на островках. На краю большого и глубокого бочага стоит избушка на курьих ножках. Всё как положено: птичьи ноги, с бревно толщиной, окошки с резными наличниками, и крытая соломой стреха. Стоит, конечно же ко мне глухой стенкой, намекая что нужно обходить и лезть в болото, в мутной воде которого что-то кишит и шевелится.
   - Избушка-избушка, повернись к лесу задом ко мне передом. - на автомате, вслух говорю я, поддавшись очарованию момента.
   - Ко-ко-коо! - почесав одну ногу о другую домик начинает топтаться, вырывая куски дёрна и потихоньку разворачиваясь на месте.
   Выполнен скрытый квест, проход к домику ведьмы.. Получено 500 опыта.
   Интересно, а если на моем месте был бы какой-нибудь европеец, ему что, полный комплект купания в трясине с пиявками и кикиморами? Всё-таки разработчики этой части были явно русскими, и оставили своим подсказку. Хотя если посмотреть с другой стороны, тому же европейцу ощутить все прелести болота с комарами, трясиной и торфяной жижей по самые брови - то ещё весёлое приключение. У них даже грязь в баллончиках продают - чтоб была возможность показать перед друзьями свой паркетный внедорожник настоящим первопроходцем.
   Дверь открывается, в проеме стоит колоритная такая баба-яга, в цветастом платочке и с бородавкой на носу.
   - Хотел чего милок, али мать прислала?
   - Какая мать, бабуся, я к тебе в гости, ты бы с дороги добра молодца накормила да в баньке попарила...
   - Батюшки святы, не признала! Да где это ты у меня баньку увидел, басурманин? Хоть говоришь складно, заходи, коль с гостинцами пришел, так и быть, а то окромя ребятишек из местных, за настоями целебными прибегающих, никто здесь давно не ходит. Только еды у меня нет!
   Лихорадочно соображаю, что бы сгодилось на роль гостинцев. Бегло бросаю взгляд в сумку, еды нет, зато есть пару колец серебряных, что от занятий артефакторикой остались.
   - А вот тебе, хозяйка и подарок от меня.
   Бабка скептически осматривает бижутерию, зачем-то пробует на зуб, после с тихим, но разборчивым бурчанием под нос: "На тебе, убоже, что нам негоже" заворачивает кольца в тряпицу и кладет в деревянную шкатулку, которую прячет в каменном ларце, который в свою очередь отправляется за печку.
   - Ну-те-с, чего хотел? Золота алчешь, меч-кладенец ищешь, аль от неразделенной любви зелье приворотное обрести желаешь?
   - Чур меня чур, бабуля, не надо мне ни мечей ни тем более отравы сомнительной. Что до золота то его много не бывает, но какова будет цена и стоит ли жизнь за презренный металл губить?
   - Умён. И осторожен. - констатировала бабка, цыкнув зубом. -Тогда чего приперси-то, басурманин?
   - Я-то ? - На мгновение я даже растерялся, как-то не ожидалось, что здесь будут такие беседы разговаривать, думал посещу локацию, сработает скрипт, выдадут квест или навык, и на этом всё. Решив потянуть время спрашиваю: а почему ты меня басурманом обзываешь?
   - Так ведь одет ты не по-нашему, и с нелюдью якшаешься, как есть басурманин!
   Мне недвусмысленно указывают что хватит тянуть с ответом. А ничего путного в голову что-то не приходит. Придётся говорить правду. Не самый плохой вариант, кстати, если дела ведутся открыто. Мы давно уже в разговорах с партнерами говорим прямо, "как есть": это сделаем, и здесь гарантируем, а вот тут не обещаем: от нас не зависит, могут быть накладки. И пока пришли к такому дзену, много шишек набили, с паяльником и парой пулевых ранений в комплекте.
   - Я новый лорд окрестных земель, обхожу свои владения, со всеми знакомлюсь, где надо- порядок навожу, кому нужно-помощь оказываю. Может сама скажешь чем ты бываешь полезна, или вдруг нуждаешься в чем?
   - Ишь какой, сеньор-помидор сыскался. Ладно, будет тебе польза. Научу я тебя умению нужному, чтоб не заплутать ночью тёмной и домой всегда дорогу найти. Ежели обратишь ты свой взор на медведицу белую, звёздную, да отложишь по небосводу пять ростов её, то найдёшь ты звезду яркую, холодную, полярную, вокруг которой небо вертится. И будет она всегда на севере...
   Под мерное изложение сказки про звездное небо едва начинаю клевать носом, как всё заканчивается:
   Изучен навык Навигация.
   Ну, бабка... Удружила, нечего сказать. Делать нечего, встаю, благодарю за гостеприимство, иду к выходу. И уже в дверях меня нагоняет старая:
   - Вот я тебе с собой в дорожку котомку собрала, силы поправит, от хворей избавит. Только банки, банки верни!
  
   В котомке оказалось зелье лечения, мазь для регенерации и... банка с заклинанием. Это если верить описанию мелким шрифтом. А на зеленой наклейке всего два слова - "Выпей меня". Да, я понимаю что заклинания должны быть в свитках. Нет, грибочками я сегодня не закусывал. И бабка ими не угощала, ведь ясно сказала же - еды у неё нет... Ай, да когда еще свободное время для таких экспериментов выпадет? Неумирающий я или нет в конце концов? Накручивая себя и откручивая крышку банки, устраиваюсь поудобнее на палубе дирижабля, и, понюхав (пахнет пыльцой и травами), залпом выпиваю.
   Изучено заклинание Обнаружить Жизнь. Обнаруживает живые существа в радиусе СМ/2 метров, показывает уровень жизненных сил, частоту пульса, дыхания, давление, ненормальные состояния, наложенные заклинания, подсвечивает поврежденные участки, отмечает местоположение внутренних органов. Нужные параметры можно настроить в интерфейсе игрока.
  Незаменимый инструмент для целителя, если подумать.
  
  
   ***
   Наконец построился второй уровень гильдии.
   Развиваю бурную деятельность по прокладке тоннелей под замком и вокруг него.
   Заклинание управления землёй относится ко второму кругу и позволяет незначительное изменение рельефа в пределах ауры чародея. То есть сровнять гору с землёй я не смогу, но вот выкопать яму или убрать каменную глыбу, за которой и дракон спрячется - самое то. В моем случае столько и не надо, я формирую тоннели с каменными сводами на приличной глубине под пустыней. Главная задача комплекса - соединить накопители в подвалах замка с восемью пещерами, построенными кольцом в подальше друг от друга, аккурат по линии городских стен. В пещерах планируется построить тайные схроны со столбами-концентраторами магической энергии, которые тянут скудно разлитую в пространстве ману отовсюду, куда могут дотянуться их искусственные энергооболочки.
   Пару раз, забравшись слишком глубоко, натыкаюсь на грунтовые воды пустыни, и тогда плывун рвёт стены тоннелей, заполняя солёной грязью. Приходится спешно спасаться бегством, а затем выводить затопленные помещения из общей сети, отгораживая тонкими, но хорошо замаскированными стенами. На случай осады или отравления колодца полезно иметь такие вот заначки пусть и с солёной, но водой.
   Вход в комнаты наглухо заваливаю, перенося тоннель в толще земли на пару метров в сторону.
   Для манопровода используется тонкая серебряная проволочка, которую нужно уложить в тоннели, спицами колеса расходящиеся от замка. По ней будет поступать мана от концентраторов в накопители. Специально заказанный автоматон в полу проделывает желобок, по которому идёт серебряная нить, второй саму канавку щедро засыпает песком, а я магией сплавляю верхний слой песка в монолитный пол, как будто так и надо. На всякий случай по кольцевому тоннелю идет кольцевая же нить, готовая соединиться с радиальными, если запитать её последовательно тремя силами: жизни, света и стихий. Даже не артефакт, а примитивное устройство попросту по очереди передвинет три пластинки, каждую силой своего вида, отпуская пружинку, зажимающую серебряные контакты. А если подать в другом порядке, то выступы на еще не убранных пластинках не пустят следующие. Такая вот магическая релюшка с кодом доступа, голая механика, и никаких тебе слепков ауры, сложных плетений и прочего, что могло бы выдать местонахождение аварийной системы на случай обрыва основных нитей.
   Основные же манопроводы проходят в стенах у всех на виду,
   Всё это понадобится чуть попозже, когда очередь строительства освободится и можно будет отстраивать концентраторы без посторонних глаз, силами интерфейса замка. Через отдельный подкоп серебряная паутинка соединяется с основным, городским концентратором маны, точнее с его же магистральным манопроводом, в котором один гремлин-инженер по моему приказу спроектировал дистанционный прерыватель, который как раз и был сложным артефактом с проверкой ауры, активируемым на расстоянии. И конечно же он был традиционно навороченным, слепленным из того что нашлось под рукой и одноразовым. Инженер не только помог разработать, но и собрать, а вот устанавливал его уже я сам, аккуратно и незаметно копая тоннель хоть и зачарованной, но лопатой, и используя гремлинский алхимический отвердитель для укрепления сводов подкопа.
   Ещё одна закладочка, будет кому-то сюрприз при захвате замка.
  
   ***
   На востоке пустыня сменялась каменистым плато, постепенно понижающимся и переходящим в равнину, изредка покрытую перелесками. Тут и там текли ручейки, подпитываясь родниками и сливаясь в мелкие речушки, питающие обширные болота. И вот на стыке этих равнин и болот обнаружился портал, пока бездействующий. И что-то мне подсказывает, что как только снимется завеса, эта неуничтожимая каменная арка заработает.
   "-Я встретил девушку... на берегу болота!" - вспомнилась мне шутливая песенка студенческих времен. "Была похожа она..." нет, не на бегемота а на огромную раскормленную многоголовую змеюку на четырёх лапах. Слишком раскормленную для обычной гидры. Раз эдак в десять. И голов у неё штук пятнадцать, не меньше.
   И эта многоголовая королевская гидра, что портал охраняет, даже для моей невеликой армии вполне убиваемый противник, что уж говорить про более серьёзных интервентов. В таких условиях заклинание, изменяющее ландшафт- это просто подарок небес. На сами врата и прилегающие окрестности заклинание не действует- якобы "наведенные порталом возмущения препятствуют правильно работе заклинания...". Да я и на неправильную согласен, провались этот портал в бездну! Однако кое-что мы предпринять всё-таки можем.
   Насколько я успел разобраться копая тоннели, за единицу местности здесь тоже приняты хексы, но гораздо более мелкие - размером примерно с область воздействия ауры- то есть круги радиусом метров 200 с небольшим.
  А может это просто мне так казалось по той самой причине, что накрыть область больше ауры не получалось. В любом случае берем за точку отсчета врата, которые находятся хоть и на берегу болота, но покоятся на прочном скальном основании. Отмечаем шесть участков диаметром около 450-500 метров, вокруг островка врат - три болотных, со стороны моря и три приподнятых и покрытых травой равнинных на западе. Трижды применяю магию изменения ландшафта, и вуаля - наш островок уже ровненько в кольце болот. А теперь пройдемся по широкой окружности держась в километре от врат - поднимая болота до равнин, заключая островок и болото вокруг него в кольцо равнинных земель. Мелиорация пяти секторов, окружила болота как земляным валом. Теперь придётся лететь к замку, так как мана закончилась.
   За время перелёта ничего не произошло, зато взглянув в заклинательном покое на карту, я заметил что оставленное подвешенным на быстрое заклинание Изменение ландшафта все ещё активно. Попробовал применить - без проблем, как будто я нахожусь там, только расход маны увеличился. Но как раз её у нас с большим запасом. Заодно узнал как работает наложение чар прямо из заклинательного покоя - крайне удобно. Но увы - только в пределах родного хекса, и чем дальше от замка тем больше траты.
   Третье кольцо - пытаюсь начаровать холм на болоте - неудача. И пояснение - "...для этого заклинания перепад высот между соседними участками не может быть более СМ метров". Сила Магии со всеми бонусами у меня к середине третьей недели 59, а такая высота это между прочим почти двадцатиэтажный дом, вполне прилично для холма, и уклон около 25%. Например в дождь на таком склоне разогнавшись на автомобиле по асфальту всего-то до 70км/час уже не остановиться до самого низа, тормози хоть с а-бэ-эсом хоть без, и уже неважно какая у тебя стоит резина. Как в аквапарке. Так, а если на равнине? Ура, получилось - и уже через пять минут вспучивается полукольцо холмов, только граничащие с болотом участки не поднимаются.
   А что если сделать для холма с двух сторон приподнятые участки степи? Пробую крайний кусочек болота, примыкающий к степи, как раз снаружи внешнего кольца степи, вторым рядом. Поднялся. Теперь продолжить гряду холмов - неудача, "перепад высот не может быть больше СилаМагии метров". А, вон с краешка болота близко подступают - тоже исправляем на степь, опять холм... есть! Понятно, чтобы замкнуть гряду холмов мне нужна степь в три ряда... Пфф! это меньше чем пол- часа работы!
   Через пол- часа и пиалу ароматного зеленого чая любуюсь на своё творчество с высоты птичьего полёта: среди почти километрового диаметра болота стоит участок травы с воротами посередине. Вокруг болота постепенно повышаясь идут покрытые чахлой травой земли, плавно переходящие в циклопическое кольцо высоких холмов. На другой, внешней стороне склоны холмов опять сходят на равнины, опускающиеся в болота. Ну это с одной стороны, там дальше вообще море, а с другой - западной- после холмов равнинная степь, за ней холмы, и потом ещё выше каменистое плато.
   С высоты птичьего полёта выглядит как кратер от ядерного взрыва. Причем видел я эти кратеры в сибири - от испытания малых тактических зарядов - глубокие такие озёра метров триста в поперечнике. А тут - три километра в диаметре, если по гребню холмов. Представить страшно.
   Всё это конечно хорошо, но мало. Болота немного задержат, но никак не остановят армию вторжения. Вот если бы трясины было побольше, да поглубже, а в идеале вообще затопить врата к такой-то матери... но морская вода вверх не потечет, а если налить, то потихоньку испарится и вытечет. Хмм, а ведь вода у меня есть. Те самые ручейки-речушки что начинаются в каменистых предгорьях и питают болото. И все те равнины они всё выше и выше, не говоря уже о холмах. Может и сработать.
   Беру ближайших десять участков холмов- конусом, и начинаю заниматься странным: равнины в луга, луга в равнины - пусто... равнины в луга луга в равнины - опять сухо, равнины в луга луга в равнины- есть! появилась речка. Хотя что-то я не с того конца начал -надо с холмов. Холм в равнины, равнины в холм. Раз-два- пять- Есть! Оставляем холм с родником. Не трогаем соседние холмы - бесполезно. Если ключ бьёт в одном, то в окружающих уже не будет. Раз-два-есть! Повезло, быстро. В среднем каждый пятый раз даёт холмик с бьющим источником. И съедает полторы тысячи маны. Три холма с источниками. Два ручейка сразу слились воедино, третий течёт куда-то в сторону. Преобразую на его пути холм. Ещё холм! Вот Куда ты денешься, вот теперь течёт вдоль внезапно возникшей плотины куда мне надо.
   Отступив с километр трачу ещё тысячу двести маны чтобы сделать две зоны с родниками, но уже одну на равнине другую в лесу. Теперь немного проще - можно чередовать лес и равнину, мне в целом всё равно где будет вода, к тому же у леса шанс чуть выше. Что-то там связано с прохладной температурой и конденсацией влаги. Вода любит тень - как-то так. Ещё два холма чтобы свежие ручейки не думали убегать в сторону, и вот уже все пять ручьев слились в одну речку, в самых глубоких местах даже по пояс. Вот только эта речка упёрлась в кольцо холмов и принялась его огибать, ища выход к морю.
   Осталось совсем чуть-чуть - пробить тоннель, ведь холмы -то трогать нельзя. запасаюсь маной под завязку, наполняю оба посоха, беру с собой отряд големов с лопатами и летим к кольцу. Рою изнутри кольца, заклинанием малого управления землёй строю ростовой тоннель с каменными стенами наружу, прямо к новой реке. Големы комсомольскими лопатами раскидывают грунт подальше от входа, и поглядывают на Гидру. Та никого не трогает- то ли спит, то ли не хочет из болота вылезать. А может вообще не дура- за несъедобными-то големами почём зря гоняться.
   Наконец пробиваю четырёхсотметровый тоннель, под всем подножием холма. Внутри кстати легче шло- ядро у холма гранитное, стенки укреплять на надо было. Теперь два холмика справа и слева и прибывающая вода устремляется в тоннель, широко разливаясь по наклонной равнине стекая к болоту. Здесь моя работа закончена, грузимся в дирижабль, проходя над порталом кастую узнать жизнь. Вот она- королевская гидра во всей своей красе. Дыхание в воде, внезапная атака(ну ещё бы, попробуй уследить за пятнадцатью головами, четырьмя лапами и хвостом) нападение на всех вокруг разом и бешеная регенерация. А лови-ка ты воздушное лезвие из посоха, что проходит насквозь через всё что угодно. Вжик-вжик-вжик - четырёх голов как не бывало. Только 6% хитов сняло, да и те начинают на глазах заполняться. Когда гидра пропала из виду у неё уже было полное здоровье.
   Что не убивает нас - делает сильнее. За выигранную битву идёт хороший опыт, но и за другие действия тоже капает. Например за лечение ран. И за регенерацию тоже. Да, на единицу опыта идут десятки хитов, ну так и здоровья у гидры я снял несколько тысяч. И кстати чисто формально гидра свой бой выиграла: прогнала нас от источника. Короче есть у меня мысль подкачать монстрика.
   Вернувшись в замок, захожу в заклинательный покой, смотрю на рукотворный кратер. За то время что я летел внешне ничего не изменилось, вода пока впитывается в болото и окрестности, но это пока. А ещё замечено, что часть воды всё-таки норовит убежать ещё у источника. Ставлю четыре холма чтобы отгородить наверняка. Вот теперь речка никуда не денется, но... но беру и сношу все холмы по краям. Зачем? Да потому что халтура. Издалека видно, в глаза бросается, выглядит неестественно . Выставляю в заклинательном покое ограничение воздействия в четверть силы магии. И ма-а-аленькими такими холмиками, маа-а-аленькими... с виду почти обычными равнинами с пологим уклоном в 5%, не больше десяти метров высотой ограничиваю водозабор.
   Вот теперь при взгляде сверху- красиво собирающаяся воедино река, впадающая в озеро. Ну то есть в болото... зато выглядит естественно, как будто так и надо. А то что сегодня потратил почти весь запас маны, накопленный за неделю половинной мощности источника - ну и черт с ним.
   А сам переставляю половину потока маны с прокачки моей силы магии на улучшение заклинательного покоя.
  
   *** Глава 9. "Учитывая текущее плачевное состояние наших программ, можно сказать, что программирование определенно все ещё черная магия и, пока, мы не можем называть его технической дисциплиной." љ Bill Clinton.
  
   Где-то в недрах ядра сервера.
   Искин Картограф-6:
   Участок: 13206, сектор 7-452 //Юго-западный сектор графства Торнвальд.
   Триггер #001724: повышение уровня воды.
   Интенсивность +2 метра
   Тип рельефа: болото.
   Запрашиваемое изменение рельефа: водоем.
   Индекс влияния соседних участков: 3*болото(-1)+3*сухая степь( -2) =-9
   Итоговый индекс воздействия=-7.
   Решение: отказ.
   Участок: 13207, сектор 7-452 //Болота вокруг врат
   Триггер #001724: повышение уровня воды.
  ....................
  ....................
   Участок: 13212, сектор 7-452
   Триггер #001724: повышение уровня воды...
   Прерывание обработки, причина:
   Циклическое ложное срабатывание триггера #001724
   Переадресация вызова: эвристический искин Демиург-2
   Демиург-2: Запуск процедуры Биоценоз...
   Обработка... ошибок не обнаружено.
   Наиболее вероятная (76,7%) причина повторения сбоя: излишне высокий порог срабатывания триггера #001724.
   Решение: повысить шаг чувствительности на величину текущего индекса влияния.
   Новый шаг срабатывания Триггера #001724 для участков 13206...13212, сектор 7-452установить в 10м.
   Передача управления: Искин Картограф-6.
   ***
   На следующий день на берегу рукотворного кратера:
   -Красотища! Знатно разлилось!
   - Да, только раскисло всё, одно болото кругом, не подойти.
   - Всё равно красиво. - И игриво стрельнув глазками - Ну, где тут твоя рыбка?
   - А ты жахни молнией в болото- она и повсплывает.
   - Фи, как грубо! - Рисса отходит в сторону и начинает готовить ритуал призыва.
   - Големов построить! Магам поддержки - обкаст!
   - Сделано, Владыка.
   - Боевым магам приготовиться! Взлетаем!
   И понеслась: сначала маги по одному разряжают в гидру всю ману боевыми заклинаниями, следя чтобы не пришибить ненароком. Естественно зверюга начинает резво метаться по болоту, и в конце концов находит стоящий на берегу строй ощетинившихся пиками големов. Кастую обнаружение жизни, вывожу перед глазами параметры стража ворот. В этот момент маги прекращают обстрел и вперед выходят два мага жизни с лечением наперевес. Големы прикрываются стеной щитов и вяло отмахиваются пиками. Щиты гремят, пики гнутся, гидра дырявит о них шкуру, и ещё больше злится. Некоторое время помогала наколдованная каменная броня, но она быстро кончилась, и теперь глиняные солдаты стремительно теряют целостность.
   Спустя пару минут до гидры доходит, что с другой стороны строя головы и шеи не распарываются об острые предметы и её огромная туша заходит с другой стороны. Несколько мгновений её пасти безнаказанно рвут невкусную глину кусками, только и успевая отплёвываться от гнутых гвоздей, обрывков цепей и прочего металлолома, а затем уже до големов в свою очередь доходит что пики торчат без дела. Строй разворачивается, и ситуация повторяется, на этот раз быстрее чем за минуту. Учится земноводное! И даже мои глиняные дуболомы начинают шевелить извилинами активнее - двойная выгода. Как по учебнику- обкатка танками. Только танки жалко, а гидра- вот она.
   Големы заканчиваются, в дело вновь вступают маги, постепенно оттягивая гидру к середине болота. Тем временем Рисса заканчивает построение пентаграммы призыва - аркана длительного действия, призывающего в наш мир случайную демоническую сущность. Ну как случайную - из мелких, и средних, зато лояльную у к призывателю, а главное - пока работает печать - на смену погибшим будут выдергиваться с нижних планов всё новые и новые инфернальные тварюшки.
   Первым появился высокий, длиннорукий магог, осмотрелся, осознал масштаб, и не долго думая запулил огненным шаром прямо в дирижабль. За это удостоился мощного хозяйского пинка изящной ножкой по направлению вниз с холма. Я отвёл дирижабль в сторону, и лёг в дрейф за пределами кольца холмов, аккурат на траверзе печати призыва. Скатившийся к самому болоту чёрт проверещал что-то обидное, но всё-таки начал забрасывать слабенькими шариками то ли болотных пиявок то ли змей, делая вид что гигантское земноводное он совершенно не видит. Однако длинная ветвистая молния быстро наставила многоголовую на путь истинный, и магога схарчли за один глоток.
   Следующим вылез кто-то даже на вид крупнее и прочнее. Разумом в глазах, однако, не светило, зато он был в какой-то хаотично вплавленной в тело броне и со здоровенным двуручным мечом. Кажется таких называли разорителями, и были они что-то вроде элитного пушечного мяса, не слишком ценного, но и не совсем бесполезного. Где-то на уровне рыцаря без коня. А впрочем я не силён в демонологии, могу и ошибаться. Вот суккуба с инкубом я даже по пьяни не перепутаю, а остальное - непрофильные дисциплины.
   Этот протянул чуть дольше, вполне себе успешно отбрыкиваясь от зубастых пастей ногами и хвостом, и до того как был растерзан и съеден успел три головы отрубить, а четвертой выцарапать длинными когтями глаза. Зато спустя пару секунд стала видна самая большая польза от демона: чуть-чуть заполнившаяся полоска сытости монстра, сильно просевшая из-за регенерации в ходе боевых действий.
   Ещё немного понаблюдав за посылаемыми на убой порождениями преисподней замечаю, что не всё то полезно что сожрано: кем-то из них рептилия всё-таки траванулась, подозреваю что теми, плюющимися ядом, с хоботами. Впрочем о скорой смерти речь не идёт, в её случае отравление лишь снизило скорость регенерации.
   - На сегодня достаточно. Грузимся на дирижабль и возвращаемся в город!
   За то время, что мы поднимались в воздух и ложились на обратный курс, рептилия расправилась еще с двумя демонами средней силы. Причем я успел заметить, что пока она добивала толстого, но неуклюжего рогатика, тот получил дебафф "отравление".
   - Рисса! Тебе надо будет прикупить пару заклинаний хаоса.
   - Всегда готова, мой повелитель. Любая возможность поднять личное могущество воистину бесценный дар.
   Пока летим к замку, роюсь на аукционе в поисках заклинаний "Мутация" и "Каналы Хаоса", а в голове навязчивым пульсом бьёт рэп:
  
  "...Ведь ты- это то, что ты хаваешь,
  А если ты об этом не думаешь,
  То ты мелко плаваешь..."
  
   ***
   Остаток дня ушел на то, чтобы сделать у гремлинов дюжину стационарных печатей призыва. Точнее заготовок под них, а дальше всю работу по их активации на себя взяла на себя Рисса. Между прочим собственной кровью они активируются, если нужна бесперебойная работа, жертвы тут не подойдут. То есть конечно подойдут, как без них, но гарантий не дадут. Так что пришлось наградить героиню порцией жизненной силы... и жизненных соков... ну вы поняли.
   В итоге совместными усилиями был разработан артефакт-печать размером с круг призыва - то есть метра два в диаметре, в середине которого железными трубками выложена и сварена пентаграмма, по контуру выбиты в металле нужные знаки, и в ключевых точках закреплены фиалы с кровью заклинателя. Трубки - довольно толстые надо заметить - предполагалось заполнить кровью... гидры. А что? У неё много, осталось только изъять.
   Для этого гремлины переделали водяную помпу, собственно присоединив к ней Самую Большую Иглу, из обычной водопроводной трубы, наискось обрезанной. Ну и заточили её немного. Осталась самая малость - обездвижить многоголовую змеюку на несколько минут.
   И вот тут нарисовалась проблема: парализовать мне её нечем, так как профессиональных охотников, умеющих делать парализующие яды у меня нет, а магия тьмы с её проклятиями мне недоступна. Зато спирта в запасах набралось несколько бочонков: имея под рукой алхимическую лабораторию предприимчивые гремлины сделали спирт экспортным товаром. И я на это закрывал глаза, что позволило сейчас в кратчайшие сроки собрать требуемое количество. А обещания оставить все как и было, не применяя наказаний и прочих штрафных санкций и вовсе так подняло настроение самогонщиков, что они практически подарили мне эти семь бочонков алкоголя. Дальше проще: загрузив второй дирижабль арбузами, отправляемся к вратам, по пути накачивая сельхозпродукцию спиртом, предварительно растворив в нем весь запас сонного порошка, который смогла выдать за день химлаборатория.
   Поначалу гидра отказывалась есть арбузы, презрительно воротя свои жуткие хари от вегетарианского угощения. Но потом взяли верх инстинкты: "хватать всё что меньше тебя и движется". Или "заглоти врага целиком" - тут я не возьмусь утверждать. Так или иначе она стрямкала несколько брошенных в неё арбузов, а потом видимо распробовала, потому что принялась глотать всё круглое и зелёное, что плавало на поверхности болота.
   Через пол-часа вдосталь набив пузо порядком захмелевшая тварюга завалилась спать, а мои чародеи собрались в круг, так как создаваемые по одиночке чары частенько сбоили, не подействовав на высокоуровневое чудовище с высоким естественным сопротивлением. И для гарантии зарядили в неё коллективным заклинанием Сна, на что рептилия отреагировала лишь подергиванием задней правой лапы.
   Гремлин-смертник подходит к мерно вздымающемуся боку и втыкает туда Самую Большую Иглу. Несколько голов взметнулись было наказать надоедливого комара, но круг магов снова обрушил на пациента сонные чары, и гидра снова скрутилась в клубок. И когда заработала помпа и первые струйки красной жидкости стали наполнять освободившийся от спирта бочонок, в командном дирижабле раздались аплодисменты - у нас всё получилось. Пару раз рептилия было дёргалась - то ли во сне, то ли от потери крови - по идее наше воздействие должно было сбивать чары, но дебафф "опьянение" какой-то двухзначной степени оставался на месте, а маги сразу обрушивали на донора коллективные сонные чары. В результате состояние "сон" продолжалось. Кстати чудовищно быстрый метаболизм гидры успешно справлялся с алкогольной интоксикацией: пока откачивали нужное, пьяный дебафф потерял три уровня интенсивности.
   Дальше было рутинное наполнение печатей сцеженной кровью, и активация с последующим сбрасыванием их в болото. Полезшие оттуда демоны попадали сразу в трясину, и отплевавшись от тины имели вид донельзя удивленный, но быстро соглашались безнаказанно попинать пьяное тело, от которого так маняще пахло вытянувшей их с нижних планов кровью. И даже имели шанс добиться успеха, если бы пострадавшее до половины здоровье не запустило какой-то защитный механизм: Все змеиные головы внезапно выстрелили во все стороны, хватая что попадется, а так как демоны стояли вплотную, увлеченно предаваясь любимому занятию, то были пойманы и проглочены в мгновение ока. Пытающийся забраться на тушу по хвосту имп уцелел лишь случайно, видимо из-за своего мелкого размера.
   А еще через минут десять гидра проснулась - всё ещё пьяная, шатающаяся на подгибающихся ногах, поминутно падающая в грязь, и жутко похмельная, отчего злющая как тысяча чертей. В результате появляющиеся из печатей призыва демоны попадали под горячую руку... то есть лапу.. или шею.. или хвост... а некоторым просто не повезло быть бесславно раздавленными и впечатанными в грязь упавшей пьяной тушей.
   За этим зрелищем можно было наблюдать бесконечно- причинить серьёзный урон хранителю врат смогли бы разве что десять-двенадцать гвардейцев, появись они одновременно и скоординируй свои усилия... да только кто ж им даст? А остальные были просто закуской. Учитывая же сколько жертвенной крови вбухали в печати при норме в несколько капель - работать они будут недели две-три.
   Сложно сосчитать постоянно двигающиеся головы, особенно когда вместо некоторых срубленных отрастают две, но их определенно прибавилось. А количество голов напрямую зависит от уровня. Растёт моя подопечная, моя пре-е-елесть!
   - Рисса, а колдани-ка ты на эту гидру мутацию. Всё-таки пять тысяч за это заклинание второго круга отвалить пришлось , интересно на что такая прорва золота потрачена. Только отметь её для начала как союзника.
   - Вот ещё! Зачем мне это? - захваченная кровавым зрелищем полудемонесса похоже потеряла связь с реальностью.
   - Это. Надо. Мне!- с нажимом отвечаю холодным тоном.
   - Ой! Слушаюсь и повинуюсь! - Приходит в себя магичка. Изящный жест, и капризное заклинание хаоса прошло с первого раза, как по маслу. - Позволь мне загладить свою вину, мой Владыка?
   - Не сейчас, девочка моя, но непременно с тебя спрошу. - Я уже почти привык к её поведению и теперь просто любуюсь, как Рисса удовлетворённо поглаживает себя по бокам. - а пока колдани-ка ещё пару раз.
   - Ой... Не получилось. Она слишком сильная, а хаос слишком своеволен...
   - Продолжай.
   В итоге когда у моего единственного мага хаоса закончилась мана гидра получила еще две мутации. Она было отхватила повышенную чувствительность к ядам, но следующее сработавшее заклинание взаимно уничтожило этот дефект, а остальные попытки сорвались. Видимо из-за того что каждая следующая мутация накладывается сложнее. Теперь рептилия щеголяет огромной шипастой булавой на конце хвоста, толстой коричневой шкурой с усиленной чешуёй и дополнительным комплектом лап. И сейчас это восьмилапое чудовище весьма резво рассекает по болоту, отлавливая разбегающихся демонов - из тех, кто посообразительнее.
   Оставив Риссу и мага-жизнюка с дирижаблем присматривать за нашим питомцем, отправляюсь в замок - спать.
   ***
   Утром, покончивши с насущными проблемами вроде очереди на постройку и визитёров первым делом полетел к своему "колизею". Вода разлилась ещё шире, грозя затопить собой все равнины внутри кольца. А в самой середине кипел неравный бой. Бесконечный поток мелких демонов и невыспавшаяся , зато отрастившая пару новых голов гидра. Мои тоже всю ночь не спали, но по другой причине: у них пари и даже тотализатор, кто следующий и какой демон сколько продержится. Глаза красные, лица помятые, понимают всё как минимум со второго раза, но зрелище бросать не желают- мол, когда ещё такая возможность выпадет. Ну что ж, если безобразие не получается предотвратить, его нужно возглавить. Выделяю занятый на хозяйстве дирижабль, вписываю в график рейс столица - колизей и обратно. Один в конце рабочего дня, второй поздно вечером, почти ночью. Обратно в город бесплатный, а к болоту - за деньги. Под видом амортизации аппарата и сверхурочных пилотам. Ну и наварить раза в три конечно, без этого меня здесь просто не поймут. Бакшиш бар - проблемы ёк.
   Полуночников - спать, из города - смену. Хотя это, похоже, уже лишнее. Мелким демонам с гидрой уже не справиться. Так что одного жизнюка и... и зрителей. Рисса хочет остаться здесь, ходит жутко довольная, хвастается поднятым мастерством магии хаоса. Просит большой шатёр - якобы ей и дежурной смене поспать. Нет всё более чем логично, но видели бы вы её бесстыжие глаза при этом. Ладно, так хоть процесс сопутствующих услуг будет в надёжных руках. И ведь ещё два дня назад было болото как болото, а теперь - бои в грязи без правил, бордель и казино.
   Спускаюсь по склону и решаю немного подровнять ближайший холм - срезать грунт до скальной сердцевины холма, чтоб получились десятиметровые (на большие силёнок не хватает) вертикальные отвесы, ступенями, чтоб гидра в погоне за убегающим демоном к зрителям не забралась ненароком. Минут двадцать работы и маны нету, зато вполне приличные такие каменные обрывы метров на двести в каждую сторону. Пять рядов, для надёжности, как гигантские ступени.
   Взлетаем, и делаем круг над всем этим безобразием. С высоты птичьего полёта выглядит как будто сиденья на стадионе для гигантов, амфитеатром. Надо будет потом по всему кругу так сделать - и безопасно, и выглядит весьма внушительно. И красиво. А ещё ведь если завершить этот колоссальный амфитеатр, то те кто вылезут из врат поимеют огромное удовольствие штурмовать отвесные десятиметровые утёсы, чтобы только вылезти оттуда.
   Прилетев в город решаю подбросить стройматериалов и бригаду строителей. Пара магов с заклинанием управления землёй в спокойной обстановке в состоянии расчистить площадку, сформировать каменный фундамент, и даже поднять из земли высокие монолитные стены или сформировать каменные блоки, а два десятка уже пришедших в себя големов поднимут и уложат их как надо, или прорубят где надо окна и двери. Остальным займутся гремлины и крестьяне, за которыми кстати надо еще отправить пузырь. Посетив мастерскую, озадачиваю завсегдатаев наделать игровых автоматов.
   Весь день прошел в хлопотах, дирижабли курсировали между городом и болотом, развозя желающих и сменяя опустошенных магов. После возвращения первых клиентов пришло системное сообщение:
   Получено достижение "Хлеба и Зрелищ!" Начального уровня.
   Благодаря вам у подданных появились невиданные ими доселе кровавые аттракционы.
   Настроение посетивших поднимается на 1 сроком на 1 неделю.
   Осторожно, мирная раса познала вкус крови: пока работают кровавые аттракционы, криминогенная обстановка в городе возрастает на 1 градацию.
   Получено 5000 опыта.
  
   А на следующий день, по окончании строительства казино, пришло сразу два, по всей видимости второе, то что про эпический масштаб, было невозможно без первого, и, будучи практически выполненным, ждало своего часа:
   Получено достижение "Хлеба и Зрелищ!" экспертного уровня.
   Вам удалось организовать развлекательный комплекс, лишенный всех недостатков подобных заведений в черте города. Вы смогли угодить буквально всем. Отличная работа! Теперь, привыкнув к хорошему, лишенные такого удовольствия могут быть недовольны.
   Пока есть развлечения, отношение жителей и гостей города к вам повышено на 1 пункт.
   Внимание, в случае прекращения доступа к развлечениям на целую неделю настроение лишенных зрелищ жителей упадет на 2 пункта, криминогенная обстановка в городе возрастёт на 2 градации, возможны бунты.
   Получено 10000 опыта.
  
   Получено достижение "Хлеба и Зрелищ!" Эпического уровня.
  Вы организовали развлекательный центр с аттракционами эпического масштаба. Народ впечатлён, слухи распространяются и привлекают туристов. Ваше влияние в обществе теперь невозможно не учитывать.
   Репутация со всеми фракциями повышена на 1 градацию.
   Народ не забудет величия Аль-Хорезмина:
   В вашу честь силами горожан строится статуя на площади у причальной мачты.
   Получено 25000 опыта.
  
   Получен новый уровень...
   Получен новый уровень...
   Поднимаю "Вихрь маны", с сожалением провожая пропадающую альтернативу "Продвинутой Торговли" , беру какие-то духовные практики, немного увеличивающие запас маны, а из параметров качаю дух. Как показывает практика- маны много не бывает. У меня складывается впечатление, что она в этом мире как деньги, а для чародеев еще ценнее..
   Лечу проверять что же там такого наворотили подопечные. Меня встречает увенчаное каменным куполом строение со стрельчатыми арками (похоже округлое ядро холма подняли и изнутри Изменением Рельефа долбили, либо у меня завелся талант в геомантии, способный с ювелирной точностью воздействовать на камень) Внутри уже расставлены столы дли игры в карты, кости, рулетка, только не обычная 36, а местная, колесо у неё поделено на пять разной ширины секторов - красный, черный, белый, синий и золотой. Черного почти половина, тогда как золотого узкий клинышек. На чёрное ставки один к двум, на красное один к трём, на синее один к пяти, белое одно из двенадцати, а золото даёт один к сорока. Вдоль стены стоят многорукие бандиты на базе автоматонов, а в дальнем углу даже оборудована площадка для игры в Череп-череп.
   Здесь лежат четыре каменных саркофага с ямой между ними, наполненной вязкой липкой жижей. На саркофагах расставлено несколько горок из звериных черепов. С потолка свисает обмазанный жижей большой тяжеленный камень, привязанный к длинной верёвке. По краям ямы находятся игроки. Цель игры - бросить камень так, чтобы к камню приклеился череп, который отрывается поймавшим верёвку. Обычно игроки бросают этот камень, чтобы попасть по одному из черепов, лежащих на саркофагах, но можно и попытаться впечатать в стену или сбросить в яму соперника. Игра придумана кобольдами, а потому не стоит удивляться, что она жестокая и бессмысленная.
   Эпических масштабов тварь третьи сутки не спит, и судя по тому половина голов с закрытыми глазами свернула шеи клубочком, не принимая участия в охоте, её этот факт не сильно беспокоит. Отжирается толстобрюхая, демонов уже трескает не морщась, видимо как-то приспособилась. Учитывая сколько их сожрано за последние дни, значительная часть массы гидры должна состоять из переваренной и усвоенной демонятины, того и гляди скоро рога отрастит и огнем дышать начнет. Конечно, такая приспособляемость вряд ли возможна, но кто знает... А вода вокруг всё прибывает, уже преодолев больше половины расстояния до подножия холмов.
   Закончив с инспекцией, заряжаю маной големов и отправляю их на очередную обкатку гидрой. Как только выстраиваются у подножия холма, парочкой молний из-за широких глиняных спин подманиваю тварь поближе, а сам - дёру. Завалит она их конечно, это без вариантов, ну да полежат солдатики без движения до утра, подлатают пластичные глиняные тела, и вернутся своим ходом в лагерь. Ей опыт, моим истуканам навыки. Опыт кстати тоже, как лекарям за лечение, саппортам за поддержку, так и защитникам за защиту, но конечно не так щедро как за боевые победы. У варвара, да и у других воинственных замков есть расовые строения вроде арены, или боевой ямы, где бойцы поднимают навыки в поединках или групповых свалках по типу "все против всех", но магам такого не положено. А вещь нужная. Как говорил один король из старой детской сказки:" если нельзя, но очень хочется - то можно". Так что выкручиваюсь как умею.
  ***
   Ночью того же дня, Где-то в недрах ядра сервера.
   Искин Картограф-6:
   Участок: 13200, сектор 7-452 //равнины вокруг врат
   Триггер #001728: стоячая вода более 2 суток.
   Интенсивность +1 метр
   Тип рельефа: равнины.
   Запрашиваемое изменение рельефа: болота.
   Индекс влияния соседних участков: 2*холмы(-1)+2*болота(+1)=0
   Итоговый индекс воздействия=+1.
   Решение: Замена типа рельефа на болото.
  
   *** На следующий день:
  
  Искин Картограф-6:
   Участок: 13200, сектор 7-452 // обширные болота вокруг врат
   Триггер #001724: повышение уровня воды.
   Интенсивность +2 метров
   Тип рельефа: болото.
   Запрашиваемое изменение рельефа: водоём.
   Индекс влияния соседних участков: прервано (особые правила для соседнего участка 13206, минимальный шаг 10м).
   Переадресация вызова: эвристический искин Демиург-2
   Демиург-2: Повторное обращение, сходство 92%... директива экономии вычислительных мощностей... решение: Применить то же правило для всех прилегающих участков того же типа.
   Передача управления: Искин Картограф-6.
  
   *** Спустя еще пару дней:
  
   Искин Картограф-6
   Участок: 13206, сектор 7-452 // болота вокруг врат.
   Триггер #001724: повышение уровня воды.
   Интенсивность +10 //метров
   Тип рельефа: болото.
   Запрашиваемое изменение рельефа: водоём.
   Индекс влияния соседних участков: =-9
   Итоговая интенсивность воздействия:=+1.
   Моделирование: изменение 7 участков.
   Участок 13211 особые правила "портал". Исключен.
   Моделирование: изменение 6 участков
   Следствие1: воздействие на 12 участков снаружи,+2 стабильность -10,
   Итоговая интенсивность воздействия:=-8, отказ.
   Следствие2: воздействие на 1 участок внутри, +6, стабильность -1,
   Итоговая интенсивность воздействия:=+5, применить.
   В применении отказано: участок 13211 особые правила "портал".
   Решение: отказ.
   ....................
   Прерывание обработки, причина:
   Циклическое ложное срабатывание триггера #001724
   Переадресация вызова: эвристический искин Демиург-2
  
   Демиург-2: Запуск процедуры Биоценоз...
   Обработка...
   Наиболее вероятная (99,8%) причина сбоя: особые правила для соседнего участка 13211.
   Варианты решения:
  1) распространить особые правила на прилегающие территории.
   Моделирование...Вероятность повторного обращения 100%.
  2) снижение порога срабатывания триггера.
  моделирование... Стабильно до 590%. Рекомендуемый запас 10%.
  Принятое решение: изменить порог срабатывания триггера #001724.
   Новый порог для участков 13206...13212, сектор 7-452 установить в 54м.
   Эвристический модуль: вероятность повторного обращения 92%
   рекомендовано распространить поправку на прилегающие участки. Рекомендация принята. Изменения подтверждены.
   Передача управления: Искин Картограф-6.
  
   ***
   Вот это болото так болото! Бездонное, чёрное, жуткое. Конца и края ему не видно. То есть видно было бы конечно, всего-то километр в диаметре, но так ведь туман! Печати призыва продолжают работать, и слабенькие демоны теперь дохнут самостоятельно, банально задохнувшись. Попросту не успевают выплыть, увязая в трясине. А гидра их находит и жрет. Хозяйственная ты наша, моя пре-е-елесть! А ещё трясина- это не совсем вода, это такая липкая жижа, в которой чтобы сдвинуться с места надо приложить определённое усилие. В том числе и для того чтобы провалившись с головой - выплыть. В воде на вас сразу начинает действовать архимедова сила, выталкивая лишнее на поверхность, а в болоте есть определенный порог, ниже которого она не может вас сдвинуть с места. А теперь вспомните насколько вы торчите из воды, когда архимедова сила вообще пропадает? Дай-бог чтоб нос высунуть. Ну и на сладкое - липкость болотных почв порой доходит до 5 грамм на сантиметр поверхности. То есть на этот самый ваш нос налипнет с полкило грязи. И тоже потянет вниз.
   Вдоволь налюбовавшись не дело рук своих, лечу домой, здесь мне делать больше нечего, а в замке новый шатёр ракшасов принять надо. Затем обменять их на крестьян, и отправить эту толпу строить дипмиссию, или как оно там - здание где послов поселить можно, а гремлины пусть сразу закладывают в стены слуховые трубы, ведущие в неприметную каморку в подвале... ведь завтра снимается завеса.
  
  *** Глава 10. "Держи своих друзей близко, врагов еще ближе" љ Никколо Макиавелли.
   Над городской площадью шустро носились маленькие летательные аппараты с тремя несущими пропеллерами сзади и по бокам. Их корпуса из бамбуковых жердей, перетянутых сыромятной кожей, вызывали восхищение к героям, согласившимся подняться в воздух на таком хрупком устройстве. Как мне ни хотелось, сделать конструкцию покрепче не вышло. Способность летать порождает кучу ограничений на вес, а потому и навесная броня, и усиленный каркас, и даже тяжелое вооружение сюда не влезло. Если у этих аппаратиков и есть что-то стреляющее, то только в виде пищали их пилота. Слабое подобие тонколистовой брони было лишь у кабины, где в чём-то вроде гамака полулежал-полувисел гремлин, а на роль оружия годилась разве что свисающая подобно хищно изогнувшемуся вниз хвосту скорпиона с кормы механическая конечность, увенчанная стальным клинком-жалом. Зато для гремлинов не составило труда сделать жало сгибаемым так, чтобы пилот при необходимости мог смазать его чем-нибудь полезным и малоприятным из своих запасов. И парочку ускорителей на алхимической смеси инженеры сообразили и пустили в серию.
   Пожалуй, главным достоинством все же были несколько бомб, установленных на корме и сбрасываемых на головы неприятелю. Бомбы - невосполнимый ресурс, это вам не связка дротиков, зато и эффект намного превосходил обычные оружие, вплотную приближаясь к эффективности онагров. Дорогое удовольствие било по кошельку, но и косило всё, чему не повезло оказаться в зоне поражения. Однако сегодня бомбы сняты, зато добавлены дополнительные ускорители, дающие возможность разведчику уйти в случае опасности.
   Наступил день снятия завесы.
   Шустрые летательные аппараты разлетелись в разные стороны. Быстрый полёт насквозь, рассекая новый сектор светлой разведанной полосой, и дальше по периметру по кругу. Второй летун - до центра и по расширяющейся спирали. Вообще-то он не нужен, но когда имеешь дело с гремлинами, ни в чем нельзя быть уверенным, так что это страховка для надёжности. Отправь их дважды проверить, и, может быть тебе повезет, и они ничего не пропустят.
   Кроме гремлинов на этих хексах работают маги, у них спецзадание: зачарование растений вдоль дорог, на перевалах, в ключевых точках. Идет разведка новых земель, как она есть. Из шести соседних секторов два восточных были заняты водой. О чем-то подобном я догадывался, ведь у меня было длинное болотистое побережье и выдающаяся в море широкая песчаная коса, однако уже в паре километров от берега висела стена тумана, за которую ни переплыть, ни перелететь, ни даже посмотреть - так выглядела завеса на море.
   Сектор на юге изобиловал горами и снегом, что обещало мало живности и богатые шахты. Стоит провести там геологоразведку. Впрочем, мало - это не значит слабые. Скальные великаны, йети, ледяные гиганты, кланы гномов и людей-нордов, это вам не гоблинов гонять. Северный сектор постепенно переходил в степь, а в западных преобладал зеленый цвет полей и лесов.
   И именно в юго-западном хексе наблюдатели заметили надвигающуюся угрозу: в сторону границы майората пёрло, по другому не скажешь, нашествие насекомых. Плотная река гигантских жуков разных видов шла напрямик, не сбавляя скорости и уничтожая все на своем пути, выбрасывая протуберанцы быстрых отрядов, если поблизости попадалось скопление мяса. На моих глазах деревушка рыболюдей-морлоков была съедена подчистую. Обнаружившему клаконов разведчику просто повезло, что жуки шли по касательной к его маршруту, и на него отвлекся только один летун, да и тот не стал далеко отлетать от основного роя.
   А у меня замок толком не отстроен, из войск выставить особо нечего, и устроить дезинсекцию с воздуха не получится: одних только летающих тварей я насчитал около двух сотен. Причем кроме уже известных мне ос, там были гораздо более крупные летучие тварюги, не ставшие от этого медлительными. Майские жуки, только увеличенные в тысячу раз. Бронированная смерть с небес, да еще со способностью метко плеваться хитиновыми шипами на небольшие дистанции.
   Первой подлетела птица Рух, и, заложив вираж, с предельной дистанции ударила молнией в толстое медленно летящее насекомое. Несмотря на его толстенные, почти непробиваемые надкрылья, брюшко у него относительно мягкое. Относительно потому, что обычные стрелы в нём по большей части застревают, но для магии оно уязвимое. Такой вот недостаток направленной эволюции. Сверкнуло, тушка упала вниз, где тут же была утилизирована как ценный белок. Рой не заметил потери бойца. Одна за другой очередью пролетают птицы, каждая издает свой крик, и еще пять больших Жуков-бомбовозов падают на землю.
   Подождав час, попробуем повторить заход. Шесть майских жуков сгорают в небесном огне, однако на этот раз рой набрасывается на обидчика. Их матка или другой роевой умник просчитали угрозу, выбить всех партизанскими наскоками не получится. Птицы Рух изо всех сил летят к нам, но насекомые гораздо быстрее. А еще им явно не чуждо ни ускорение, ни заклинание попутного ветра, судя по верхушкам деревьев, над которыми пролетает рой. Даю команду уйти в облака, если не поможет, то дела наши плохи.
   Сработало. Птицы широкими взмахами крыльев как будто взбираются по лестнице, а вот насекомые, ужалив по одному разу, стали отставать. По два с лишним десятка укусов свалили бы и лошадь, но Рух слишком крупные, чтобы сразу умереть от каких-то пчел, им нужно гораздо больше. Потеряв половину здоровья, огромным пернатым удается стряхнуть с себя насекомых, и уйти в облака. Удар с небес применять не будем - всем возвращаться на базу.
   База у нас - это три дирижабля, держащихся в паре километров впереди по пути следования саранчи. В одном отряд стрелков - ветеранов, в другом - я с боевыми магами и десятком обученных в гильдии гремлинов. В третьем - солянка сборная гремлинская, зато кое-как установлены аж четыре пушки. Конструкция такого не предполагает, но по углам гондолы было много свободного места, почему-то ничем не занятого, а дула теперь забавно торчат из крайних иллюминаторов, безжалостно расширенных для облегчения прицеливания.
   Одна птица Рух на тактической иллюзии замигала тревожно красным, следом за ней и еще две. Команда: Удар с небес рядом с нами! Птицы резко ускоряются, пикируют, у самой земли расправляя крылья. Вешаем на всех регенерацию. Технический пузырь - на посадку. Срочно медицинскую помощь и противоядие.
   ***
   На этот раз хватит одной птицы грома с ускорением и попутным ветром. Пролетая по касательной издает свой крик, и мстя за поджаренное жирное тельце майского жука-переростка, вся летающая туча слитно срывается с места в сторону обидчика. Подгоняемая ветром птица Рух уходит в облака, а жуков беглым огнем встречают мои летуны. Разворачиваются и драпают, отстреливаясь. Осы стремительно сокращают дистанцию, не знаю, что у них там за магия и какой адреналин они себе впрыскивают, но скорость потрясающая. С такой авиацией можно захватывать форты и замки до того как солдаты успеют одеться и выбежать из казарм. Шучу. Но в каждой шутке есть доля шутки.
   Командую форсаж. Установленные по словам гремлинов шипелки-дымелки, а по виду и действию самые настоящие реактивные ускорители дают струю огня и дыма, и летающие машины начинают отрываться. Коротышки неумело отстреливаются, большая часть пуль идет в молоко. Один гремлин включает форсаж в другую сторону, и с бешеной скоростью пролетает сквозь ряды преследователей. То ли герой, то ли просто дур.. ага, долетался, машина вспахивает землю и остается дымить. Её накрывает бегущая следом волна насекомых, хана камикадзе.
   Составляем двойной круг, в основном я и полная звезда магов, в опорном две звезды и десяток гремлинов в мантиях. Всё рассчитано заранее: суммарная сила магии 175, двойной откат, полуторная стоимость... Над дирижаблями проносятся летуны гремлинов.
   - В резонанс, начали! - Ффурр... Ффурр... Ффурр... Ффурр... Ффурр... пять магов отработали по кругу как из револьвера, затем секунда передышки и еще раз, и еще, и еще. Всего по четыре выстрела огненным шаром, и после каждого на пол падает один гремлин-маг. Последние десять заклинаний заставляют морщиться суровых выпускников академии. Извините, ребята, так надо. С вашей устойчивостью к откату после резонансного круга валяться вам без сил по паре минут, зато все маги на ногах, а десяток поймавших откат профессионалов придут в себя уже секунд через тридцать-тридцать пять. Зато двадцать огненных шаров такой мощности устроили преследователям локальный филиал ада. Даже первый фаербол был рассчитан на то, чтобы зоной поражения сжигать огромных ос на месте, а уж те, что пошли потом в резонансе, это любо-дорого. Подожженных и раненых не осталось, все кто попал под раздачу - осыпаются невесомым пеплом. Черт побери, мне нравится быть архимагом! Жалкую горстку летучих насекомых, которым повезло оказаться в стороне от взрывов, встречают плотным огнем два дирижабля прикрытия.
   - Летунам - разворот! На таран!
   Форсаж давно кончился, но мои пилоты в бою стоят двух -трех ос, и тотального перевеса у последних больше нету. Несколько шершней вполне успешно пытаются грызть обшивку, рвут многочисленными зазубренными лапками пузырь, но это уже агония. С такого расстояния не промахиваются даже мои техники, а пуля из аркебузы прошивает бронированные тела насквозь, с брызгами унося с собой куски мяса и обломки хитина. Минута и небо очистилось, и только по земле ползет в сторону медленно дрейфующих дирижаблей река из клешней и жвал.
   - Летунам - в двойную шеренгу стройся! Ковровое бомбометание!
   - Тур-га-а! - слитный рёв еще раз напоминает, что зеленых коротышек хлебом не корми, дай что-нибудь взорвать.
   Кислотные бомбы показали себя на редкость неэффективно. Впоследствии, почитав на форумах про клаконов, я узнал, что у них иммунитет к кислоте сидит в каждом втором, так что я чуть не потерял свою лёгкую авиацию, за краткий миг нахватавшую кислоты и шипов в корпус.
   Ладно, чего тянуть, гремлины-чародеи уже готовы. Меняем магов, ставим в опорный наполовину опустошенных, а в основной тех, что с полной маной, дожидаемся, когда голова колонны подойдет на предельные двести метров...
   - По одному, прицельно, Огонь!
   Наш дирижабль ловит несколько плевков, втыкается в гондолу пара метко брошенных костяных шипов, но это капля в море, ведь достреливают только передовые ряды. Гремлины восстанавливают повреждения гораздо быстрее. Через полчаса армия вторжения перестает существовать. Мне уже давно не капает опыт, превышен суточный предел, зато то и дело повышаются окружающие. Мне же по итогам применения мощных заклинаний конклава начислена еще одна ступенька квалификации в школе огня.
   Беспокоит только одно - эта стая хоть и была скоплением за полтора месяца, против моих трёх недостроенных недель, но с ней не было героя-человека. А значит - приходила всего лишь непись. Проверка новичка на прочность.
   Возвращаюсь в город, хлопочу по хозяйственным делам:
   Ракшасы пошли в расход почти столь же весело как и наги, а вовремя подошедшая Рисса перевела разговор с гильдией наймников на совсем другой уровень, сбросив цену найма почти на четверть. В итоге за двойной прирост ракшасов мне дали ровно две сотни крестьян, а за нагов уже 144. Торговлю подтянуть надо бы, да никак руки не доходят. Если ничего не случится, то завтрашние налоги и доходы от заведений составят 8824 золотых за всё.
   И кстати квест обновился. Отправленных с глаз долой нагов система снова засчитала, и мой долг на эту неделю выполнен.
   Выставляю очередь постройки: библиотека, мастерская артефактора, университет, отсек тяжелых конструктов и вершина гремлинского големостроения - площадка для сборки Паровых машин. Да-да, они так и произносят, с придыханием и благоговением, с большой буквы: Паровой голем. Дальше по ситуации, например давно пора бы замок до третьего уровня развить.
  
  
   ***
   Северный сектор преподнес сюрприз: черно-белый флаг над двумя шахтами. Не желая терять разведчиков, лечу дальше на птице Рух сам. Новая территория освоена и обихожена, но заметно меньше чем у меня, тотальную зачистку тут не устраивали. То там, то сям виднеются крупные скопления сильных монстров, всё ещё живых. А вот и замок, выглядящий как грубо сложенное, приземистое, но прочное здание из плохо обработанных камней. Прочность и простота. И дешевизна. И прочность. И стены. Грубые и прочные. И ров вокруг. С крокодилами. Впрочем, за крокодилов я не поручусь, однако что-то зеленое и страшное в нем определенно плавало.
   Приземлившись недалеко от замка, но все же за пределами дальности его башен, я достал белый флаг и принялся дожидаться встречающих. Флаг красиво развевался на легком ветерке. В теории, никто не мешал напасть на переговорщика, но поскольку запись об этом случае оставалась в свободно доступной части профиля, вместе с броской меткой в виде длинного раздвоенного на змеиный манер языка, а НПЦ реагировали на неё крайне негативно, то на практике можно было рассчитывать на относительную неприкосновенность. Меня под охраной проводили к замку.
   Оказалось, что сектор принадлежит варвару, начавшему играть лишь на несколько дней раньше меня. Проверку на прочность он благополучно пережил, а нападению других игроков пока не подвергался. Мы довольно быстро нашли общий язык, и поскольку оба считали, что ссориться с соседом, которого не можешь гарантированно захватить - плохая затея, заговорили о союзе.
   На мое предложение открыть военную статистику для демонстрации мощи Шестилапый Рей - как звали моего соседа, только отмахнулся, назвав довольно точный состав моих вооруженных сил. Разведка у орков представлена верховным шаманом и сотней его любимых мухоморов, но видимо им хватает.
   Через час мы уже вовсю обсуждали детали:
   - ...и заключить союз на равных условиях. Но чтоб не порождать путаницу, разброд и шатание, командир должен быть один. Поэтому я предлагаю двустороннюю вассальную присягу в максимально вольной конфигурации. По сути, второй среди равных. Вольный барон при короле.
   -А почему не наоборот? Я лучший воин, лучший командир, я могу прокормить бесчисленную армию, когда твои доходяги голодают при малейшем неурожае. Я больше достоин править союзом - с издевкой ответил Рей.
   Я начал расстегивать пуговицы на груди.
   - Давай решим спор как мужчины. - Скидываю халат, под ним у меня вполне все вполне пристойно. И хоть это игра и набор пикселей, психологический эффект все равно имеет место быть. - Поединок. Только я и ты. Без войск, без петов, без оружия.
   - Маг, ты там у себя совсем с катушек съехал? - для наглядности варвар постучал могучим кулаком по лбу - Я тебя на одну руку посажу второй прихлопну. А магией я почти не владею, так что на ваши колдунские пострелушки не надейся.
   - Не всё так плохо, мой юный друг, поединок не всегда проходит на спортивном ринге. Мы с тобой сразимся в диких, первозданных условиях, на нейтральной территории, подберем место, где есть река, лес, поле, и может даже горы. Чтоб ты меня сразу не прихлопнул, ты дашь мне, скажем, полдня форы на подготовку. А чтоб я не прихлопнул магией тебя, перед началом боя я солью всю ману. Всю до последней капли. Что набежит за время форы - моё.
   - Да у тебя там на одно слабенькое заклинание еле-еле наскребется! И хотя кто вас, колдунов знает, может и что-то серьезное выкинешь, но знай, меня одним заклинанием не убить. И двумя тоже. Даже очень сильными. Дело твоё, маг. Или ты надеешься обмануть меня и подзарядиться от своих артефактов? - сдвинув брови к переносице грозно насупился варвар.
   - О нет, напротив, я как раз хотел предложить не пользоваться зельями и артефактами. Даже несмотря на то, что это моя специальность и большая часть того, что на мне надето, сделана моими руками. Снять привязанные предметы я не смогу, но мы можем составить договор, по которому они временно блокируются. Конечно, я смогу воспользоваться ими в любой момент, но ты сразу об этом узнаешь, и это автоматически будет означать...
   - ...Что ты проиграл, маг! - раскатисто рассмеялся Рей. - Нет, я знал, что все маги чокнутые, но такого напрочь безбашенного как ты, Аль-Сармат, я вижу впервые! Ой, не могу...
   - Итак: без армии, без петов, без зелий, без оружия, без артефактов, без маны. И полдня форы опустошенному магу на восстановление сил. Проигравший приносит вассальную присягу в максимально вольной конфигурации. Сделка?
   - Сделка, маг! Готовься к присяге!
  
   Утро следующего дня. Вхожу в ритуальный бойцовский круг, которым отмечен центр отведенного для дуэли района. Все непривязанные артефакты и посох отдаю сопровождающим. Затем сливаю все запасы маны в накопитель, после чего украдкой блокирую способности восстановление и вихрь маны. Техномагия, и никакого мошенничества. Мои статы на всеобщем обозрении. Поднимаю широко разведенные руки, показываю всем открытые ладони. Вместе с соперником слово в слово произносим клятву Договора, по которому обязуемся не использовать в поединке надетые артефакты, и они сереют, на них появляется печать, которая просуществует до победы одного из нас. Под рокот барабанов ухожу в сторону невысоких скал. Через три с половиной минуты в копилку резерва капает первая единичка маны. Всё это время неотрывно слежу глазами птицы Рух за лицом варвара - вот, довольно осклабился, отлично.
   Прохожу еще полторы сотни шагов. Ну, а теперь, когда я вышел за пределы действия способностей героя можно не скрываться. Снимаю блокировку с вихря маны - и потоки эфира вновь закручиваются вокруг меня в подобие воронки, и естественный приток подскакивает почти втрое.
   Снимаю блок с восстановления маны - и скорость накопления внутренних резервов растет еще в два с лишним раза. Становится легче идти, отступает муть. Теперь найти местечко поудобнее - вон за той скалой на берегу ручья подойдет. Сажусь, начинаю медитировать. Свободная энергия, разлитая по миру устремляется ко мне, с каждой минутой наращивая темп. А вот это уже серьёзно: через 10 минут выхожу на свой максимум в десять процентов от объема в час.
   Теперь можно спокойно обдумать, что мне делать. Полдня это не полсуток, как хотелось бы, это половина светового дня. У меня есть шесть часов. Уже на двадцать минут меньше, но этого достаточно. Кривой билд, слабая для моего уровня сила магии, жуткий перекос в ментальную выносливость, три книги и добрая треть полученных уровней, вбуханных в восстановление маны всех мастей, в ущерб всему остальному. На форумах такую раскачку назвали номинантом на премию Дарвина, присуждаемую за самый идиотский выбор способностей, хотя конечно до знаменитого варвара Сержа мне далеко. Зато теперь уже через четыре с половиной часа я буду полон доверху.
   Спустя четыре часа я потратил пару минут на поиски подходящих камешков и пушинки. Крылышки стрекозы или птичьи перья были бы лучше, но не с моей ловкостью ловить мух в полете, не говоря уже о птицах, поэтому ищу готовые распуститься цветы чертополоха или чего-нибудь подходящего в зарослях на берегу - тот же рогоз подошел бы, хотя тут не болото и вряд ли он здесь растет. Отщипнув пушинку, я занялся изготовлением простейшего одноразового артефакта. Даже не арта, а так, одноразовой поделки, которая не доживет до утра. Впрочем, ей и не надо. Вся ставка на мое мастерство и сродство со стихией. В пушинку помещаю воздушное заклинание ускорения, а в камешек - шрапнель. Самое простое заклинание земли в самый обычный камень - удар при разрыве, осколки во все стороны, плюс мелкие камешки, что поднимет магия. Со шрапнелью всё проходит без сучка, без задоринки, а вот пушинка чуть не срывается, несмотря на почти девяностопроцентную возможность сделать из неё артефакт. Собственно она как артефакт и не получилась, потихоньку начинает разрушаться, но пару часиков протянет, а большего и не требуется. Теперь еще час на восстановление потраченной маны и можно забираться вон на тот большой валун, с него обзор лучше.
   Время. Радостно вскинув кулак в победном жесте варвар начинает бег. Всё быстрее и быстрее, накручивая себя, используй какие-то только ему ведомые классовые фишки.
   Двести метров - первая молния бьет Рея в грудь и бессильно рассыпается безобидными искрами. Сработал резист. Плохо, но ожидаемо.
   Сотня с небольшим - вторая молния попадает, но варвар только досадно морщится. За его спиной раздается восторженный рёв, а у меня по спине пробегает холодок - эффект не прошел.
   Метров двадцать до меня - грохот, попадание, варвар падает, контуженный. Есть! Вот только полоска жизни у амбала ой как далека от завершения. Да еще и дернулась раз, другой, и медленно пошла вверх. Регенерирует, зараза.
   Сжимаю в руке пушинку, вешая на себя ускорение, и рву что есть силы куда подальше. Краем глаза мониторю карту - вот красная точка опять пришла в движение, еще быстрее прежнего. Разворот, молния - опять безобидные искры. Да что у него там с сопротивлениями?! Драконьей крови обожрался, что ли... убегаю что есть силы. Заклинание ускорения отличная штука, но варвар постепенно догоняет меня и без него. Местность почти ровная, редкий подлесок, местами валуны, спрятаться негде. Разворот, молния, есть! Опять кувыркается по траве. Бросаю в него камень, все равно целиться особо не надо, шрапнелью накрывает приличный кусок поля, измочаливая кусты и царапая дубленую орочью шкуру. На этот раз оглушение длится дольше, и я успеваю забраться на небольшую каменную осыпь возле скалы. Оборачиваюсь - варвар уже почти догнал, лицо серьезное, половина жизни снята. Разгоняется, чтоб запрыгнуть прямо на скалу. Он такой, он может. Получай! Простенькое заклинание первого круга превращает участок земли перед скалой в грязь. Варвар на всем ходу влетел по колено в вязкую глину, но удержался, теперь сосредоточенно бредет ко мне. Шрапнель, Молния! Снято две трети, стоит пошатываясь, опять оглушенный. Вот сейчас оклемается и хана мне. Я не строю иллюзий, мне не то чтобы один удар выдержать, он пятерых таких как я одним росчерком секиры на перерождение отправит. И то, что по условиям дуэли оружия при нем нету, меня не спасет. Оклемался. Бредет, чавкая сапожищами. Есть откат. Н-На! Моя козырная карта - Испепеление, квинтэссенция силы огня четвертого ранга, колоссальный урон по единичной цели, почти в упор. Ну же, после такого не живут! Не отразил. Пылающий факел на двух ногах. Крик досады и разочарования, переходящий в мат... Удар гонга, возвещающий о моей победе, и тишина. Рано расслабляться, залезаю на скалу, чтоб все меня видели и из последних остатков даю молнию в землю перед собой. Дескать, я даже не устал, давайте следующего! Вот теперь всё. Можно сползти по стеночке, пока никто не видит и унять дрожь в руках.
  
   ***
   Иду по лагерю зеленокожих. Теперь всё иначе, теперь я не просто Чужак (-3), хоть и Воин, имеющий представления о чести (когда-то, в самом начале игры получено достижение) (+1).
  Теперь я - Воин, победивший в честном поединке сильного противника. (+1)
  Победивший их вожака. (+1)
  Вожака, который признал моё превосходство. (+1)
  В итоге моя личная репутация (не моих войск, те по-прежнему смотрят косо, речь идет только о моей персоне) - симпатия. Друг орков и гоблинов, куда катится мир! И я вместе с ним...
   - Только один вопрос: как?
   - Да просто всё. Ты в этом мире играешь по вечерам, а я тут живу. И к такой ситуации, когда я могу остаться без источника, готовился сразу. Как результат, если меня сразу не убить, то могу попортить много крови супостатам, вот мои навыки, почти все на восстановление маны и её количество - обезоруживающе улыбаюсь я.
   - Вся магия - зло! - бросает любимую фразу рукопашников варвар. В ответ я согласно киваю и поднимаю тост:
   - За это стоит выпить!
   Встаю на колченогий табурет, беру в руку рог с крепким пойлом. Пускаю молнию в потолок, привлекая внимание.
   - Все вы знаете, как тщательно прячут свои трусливые телеса в железо поганые ковырятели земли - гномы. - ловлю заинтересованные взгляды пирующих.
   - Так же вы хорошо знаете этих недомерков хоббитов, только и умеющих, что бросать камни и прятаться в норах - энергичные кивки, шумные плевки на землю.
   - Всем вам известна подлость и коварство эльфов, этих любителей стрелять в спину из кустов. - Обличающий рёв, треск столешницы под чьим-то кулаком.
   - И только орки честно встречают врага грудью. Лицом к лицу! Глаза в глаза!! Ножи в ножи!!! - Слитный рёв множества глоток "Да-а-а!!!"
   - У меня в войске нет ни первых, ни вторых, ни третьих. Да будет крепок наш союз! Вааргх!
   Меня сбивают с табурета, сжимают в объятьях. Удовлетворенно закрываю сообщение: Ваша речь возымела эффект. Отношение войск Шестилапого Рея к вашей армии повышено на 1 градацию.
   Завязывается дружеская потасовка, кто-то одобрительно лупит меня по спине... а я тихонько молюсь про себя, чтоб только бы выдержал защитный барьер трофейного амулета.
  
   ***
   Новый день огорчил меня вестями из прошлой жизни по аварийному каналу: телу стало еще хуже, метастазы подбираются к мозгу, а его аппаратом не заменишь, так что времени у меня в обрез. Но медики гарантируют последних пару часов ясного сознания на стимуляторах, если вдруг решу что-то сказать или подписать перед смертью. Обойдутся, буду держаться до последнего. Проверяю на срыв - пока нет результата. Сознание всё ещё держится за старую жизнь. Придётся ещё больше сосредоточиться на этой, может новые впечатления от новых земель помогут...
   Следующий за северо-западным хекс оказался чрезвычайно беден шахтами. Полностью разведав карту, пилоты нашли только каменную шахту, лесопилку и пруд с драгоценными камнями, принадлежащие игроку с кроваво-черными цветами флага. Промышленные объекты пребывали в ужасном состоянии, работая меньше чем вполсилы, что говорило о том, что их используют уже давно.
   Сектор был красив и безлюден. Живописные места, фруктовые сады, пара деревушек с фортами возле них, и всё под красно-черным флагом. Внизу проплывали поля, леса, погосты... Погосты? Не может быть, а где тогда толпы мертвяков?
   - Боевая готовность! Магам - приготовить защиту от магии смерти и тьмы! Мы на территории некроманта. Кто-нибудь видит его замок?
   Перехожу на истинное зрение и первое, что я вижу, это наглую клыкастую морду, уютно устроившуюся на приборной панели. Заметив, что его разоблачили, высший вампир, а никем другим при свете дня мой безбилетный пассажир быть не мог, сбросил с себя остатки невидимости и обезоруживающе улыбнулся:
   - Я рад приветствовать уважаемого мага в землях моей госпожи и уполномочен предложить посетить её замок в качестве гостя, а так же гарантирую дипломатическую неприкосновенность на все время визита.
   - И давно ты тут... лежишь?
   - Давновато. Я нахожусь на борту вашего летучего корабля практически с момента пересечения границы сектора. И раз уж Вы оказались столь наблюдательны, что раскрыли наш маленький секрет, то вопрос обнаружения замка это вопрос времени.
   - Ну что ж, мы принимаем приглашение.
   Вывешиваю белый флаг над всей группой, включая дирижабль. Вампир радостно скалится, и щелкает пальцами. Тут же по всей палубе сбрасывают невидимость еще восемь летучих мышек, с ходу оборачиваясь в статных молодых парней, чем-то неотличимо похожих, помимо их чёрных с алым подбоем плащи, знака принадлежности к высшим вампирам.
   До меня начинает доходить, как я был беспечен. Девять высших в тесном помещении... да от меня со всеми моими магами за мгновение только мокрое место бы и осталось, пожелай они напасть внезапно. А учитывая ценность крови и аккуратность детей ночи, может даже и не мокрое.
  
   Глава 11. "Вампиры не размножаются, но мы любим попытаться." љ Дэймон Сальваторе.
  
   Оставив дирижабль со свитой припаркованным у замка, мы с хозяйкой отправились налаживать добрососедские отношения. Мы бродили по райским садам, выращенным наёмным героем для хозяйки, и Лена, то забегала вперед, заглядывая в глаза, то шла со мной под руку, рассказывая свою немудрящую историю.
   Фанатка вампирской романтики, завсегдатай тематических вечеринок, бесчисленное количество просмотров полюбившихся саг и сериалов, целая полка книг Дж. Хенди и Стефани Майер, непонимание и одиночество - вот что представляла из себя в том мире девушка Лена.
   Она и в игру-то попала, так как здесь был замок, имеющий среди существ вампиров, которым игрок - то есть она, приходился бы хозяином, повелителем, королем наконец. А стать королевой вампиров это было даже больше её самых смелых мечтаний.
   Перелопатив всё имеющееся по вампирам и некромантам в Землях, она отыскала и выполнила какую-то сложнейшую цепочку квестов, позволяющую сменить расу на дампира, существо обладающее всеми преимуществами вампиров, не страдая при этом от их недостатков... и в рпроцессе сорвалась.
   Любопытно, что одним из условий был старт персонажем живой расы, обязательно девушкой, при этом, несмотря на формат игры 18+ с момента начала игры и до окончания цепочки квестов, девушка должна была оставаться невинной. Причем такое жесткое ограничение не спровоцировало протеста игроков, скорее наоборот, вызвало волну восторгов фанатов, так как совпадало с историей первого дампира по имени Анастасия. Вдобавок кровь дампира была для высшей нежити чем-то вроде наркотика с афродизиаком, обеспечивая соответствующее отношение.
   Скелетами же и зомби девушка брезговала, оставляя костяки копиться на погостах, а остальных (да-да, даже личей и рыцарей смерти, потому что, цитирую: "они некрасивые") пуская на алтари тёмных богов, накачивая силой и без того сверх меры развитых клыкастиков.
   Как результат, замок был населен кровососами и призраками, зато какими! У неё практически не было простых упырей, они очень быстро набирали силу, становясь сначала полноценными детьми ночи, а потом и высшими, с их нечеловеческой скоростью, способностями превращаться в туман и брать под контроль слабый разум.
   Всё это Лена вывалила на мои несчастные уши сплошным потоком, из которого я смог уловить только отдельные моменты.
   После падения завесы её замок атаковали дважды. И если первую волной управлял ИИ, то с напавшим человеком все вышло гораздо интереснее.
  
   *** Несколько месяцев назад.
   Отряд в сотню лучников, полсотни рыцарей и оруженосцев, дюжину паладинов и семь прелатов пришел в её сектор как к себе домой. Захватывая шахту за шахтой, они неспешно продвигались к замку по широкой дороге. В первой же стычке прелаты призвали архангелов и нападение из засады обернулось очистительным походом, пятеро высших вампиров погибли, давая унести ноги остальным.
   Стало ясно, что в прямом противостоянии у Лены шансов ноль, и через день замок будет взят. И если рыцарей с оруженосцами можно было вырезать по одному, а лучники вообще представляли собой ходячий десерт, то практически неуязвимые для нежити паладины в корне меняли расклад сил. Ситуацию усугубляли прелаты, еще более защищенные от доступной некроманту магии, и призываемые ими архангелы, казалось, созданные для борьбы с немертвыми. Положение спасли дети ночи, на импровизированном совете предложившие изматывающие рейды. Пользуясь тем, что лимит на призыв сил света исчерпан, дюжина высших вампиров молниеносным налетом вырезала всех прелатов, пока те спали.
   И можно было бы праздновать первую победу, если бы семеро паладинов не подняли их из мертвых сразу же после бегства налетчиков.
   Более того, воины света выставили плотную охрану прелатам и усилили патрули паладинами.
   Через два часа вернувшийся из очередной вахты патруль, состоящий из оруженосцев, тревожно подбежал к палатке начальства, докладывая о готовящейся атаке. На шум прибежали и другие, вышли прелаты. И тут те оруженосцы, что уже успели сходить в ночные патрули, набросились на духовенство, заколов прелатов в спину. Подчиняющий взгляд высших вампиров, или доминирование, будучи заклинанием одной из школ разума не являлся магией тьмы или смерти, на которую у паладинов и духовенство имелось врожденное чутьё, а потому распознать марионетку им было не так просто как, скажем, того же одержимого. Прежде чем нападавших скрутили, все прелаты были снова, уже третий раз за сегодня убиты, как и шестеро оруженосцев, коих в пылу свалки не щадили. Пятерых святош вернули к жизни паладины, двое оставшихся вместе с пятью оруженосцами были воскрешены своими коллегами. А вот на шестого уже сил не хватило. У заклинания воскрешения, кроме огромного расхода сил имелся длительный откат.
   В час серого пса, когда больше всего тянет в сон и часовые начинают клевать носом, лагерь захлестнула волна стремительных теней. Паладины, несмотря на бессонную ночь, встали несокрушимыми утёсами, осветив ночную тьму сиянием божественной защиты и освященного оружия. Семь высших вампиров рассыпались горсткой пепла, на земле осталось лежать два десятка свежеобращенных упырей из ближайшей деревни, ни один из нападавших не смог уйти и ни один солдат защитников не погиб. Зато всё духовенство было вырезано под корень. И это было начало конца.
   Весь день войско вторжения только и делало, что несло потери. Когда из безопасных, только что проверенных кустов прилетает отравленный нож, когда отошедший до ветру солдат не возвращается назад, когда несмотря на четкий приказ в туалет ходить отрядом не менее чем по два десятка в сопровождении паладина, попавшие под зов бойцы по одному покидают строй, войско тает на глазах. В таких условиях скорость продвижения резко упала, вместе с моральным духом, и до замка отряд интервентов добрался только к вечеру.
   Идиотов нападать на некроманта ночью среди них не нашлось, и командовавший войсками игрок принял решение стать лагерем вне досягаемости стационарных артефактов. И все же это стало второй ошибкой. Посчитав убитых в ночном налёте за погибшую элиту местной криворукой армии, остатки которой разведчики так и не обнаружили, нападавший не учел масштабов перекошенной крыши владелицы, резонно предполагая, что максимум, что у неё осталось, это призраки да пара упырей, из не успевших обратиться до штурма. На самом деле Лена очень ценила и берегла своих красавцев, и потому, а еще по ряду других причин, описанных выше, у неё еще оставалось восемь обычных вампиров, вот-вот готовых перейти на новый уровень, три десятка птенцов-упырей и личная охранная дюжина элитных высших вампиров, её двенадцать тёмных апостолов.
   Для таких не составит труда прорваться в спящий лагерь и вырезать сотню-другую беззащитных лучников, только недавно оставивших коровьи хвосты и взявших в руки оружие.
   Рыцари и оруженосцы были на порядок крепче, но одинаково легко поддавались Зову, подставляя горло под укус, или самозабвенно кололи в спину товарищей, повинуясь воле Хозяина. Мечущиеся по лагерю, спешащие поспеть всюду паладины только добавляли суматохи. К утру дошло до того, что не спавшие вторые сутки рыцари, сгоряча зарубили семерых показавшихся им подозрительными не менее сонных оруженосцев, к поведению которых вампиры не имели никакого отношения.
   Остаток войск взял замок почти без боя, всего лишь протаранив и разнеся в щепки ворота, потеряв всего двух паладинов, которых почему-то прицельно расстреливали башни. Воскресить умерших было нечем, паладины - не прелаты, их запас чудесных сил довольно скуден, и, несмотря на откатившееся заклинание воскрешения, сил провести обряд ни у кого не нашлось.
   Замок пал. Новые хозяева оказались в затруднительном положении:
  нанять особо не кого, а то, что есть, с учетом изрядно просевшей от недосыпа морали принесет больше вреда, чем пользы. Мертвяков никто не любит, а воины света в особенности. Кроме того, нанимать было особо не за что, за два дня кто-то постарался перенести все ресурсы в другое место.
   Но главное, что, несмотря на формальную смену владельца, замок оставался вражеским. Охранная сигнализация непрестанно трещала о нарушении периметра, из стен то и дело вылезала призрачная когтистая рука, норовящая придушить одинокого посетителя мрачных коридоров. Фактически, замок оставался в состоянии даже не осадного положения, а непрерывного штурма, когда коридоры наводнены врагами. Доступ к источнику позволил регулярно обновлять благословение святого оружия у немногочисленных выживших рыцарей, давая им хоть какую-то возможность противостоять призракам, но после третьего случая пропажи бойца герой с остатками армии заперся в тронном зале.
   Передышка закончилась, когда один из рыцарей вонзил меч в спину другому, а на другом конце зала сразу два меча - в спину и в горло получил паладин. Заклинания очищения и лечения ненадолго помогали, но быстро опустошили запасы магических сил. А до заклинательного покоя с источником, пусть и в соседнем помещении, по враждебному замку нужно было еще дойти, при этом практически оставив беззащитным тронный зал, с его контрольной плитой, вмурованной в трон.
   И наступило время переговоров.
   Пафосный ультиматум покориться неизбежному и оставить победителей в покое вызвал лишь резонное замечание, что раз новые владельцы сами начали переговоры, то значит им что-то надо, а потому пусть попробуют поздороваться еще раз.
   На предложение получить обратно замок, но принять вассальную присягу на кабальных условиях, был дан истеричный темпераментный ответ, с указанием сексуальных предпочтений собеседника и рекомендаций по их удовлетворению.
   На том конце линии глухо выматерились.
   - И чего же ты хочешь?
   - Оставьте меня в покое!!!
   - Но ты же видишь, твои упыри ничего не смогут сделать моим паладинам.
   - Во-первых, не упыри, а высшие вампиры, а во-вторых, зато ваши, ПОКА - выделив ударением слово, чуть спокойнее произнесла девушка - ваши рыцари как раз могут. Так что сейчас соберусь с силами, и завалю остатки вашей армии вашими же трупами.
   - Ну, и чего ты этим добьешься? Мы пришлем вдвое большее войско, и все равно заберем твой замок.
   - И с ними будет то же, что и с этими!
   - Нет, девочка, не будет. Ты одиночка, друзей у тебя нет, тебе никто не поможет, мы проверяли. Так что придет еще и еще, а потом у тебя никого не останется.
   - Все равно, сколько смогу положу, и потом зубами грызть буду!
   - М-да, упертая барышня... слушай, а вступай к нам в клан?
   - Вот ещё! Выполнять чьи-то приказы, заниматься тем, что мне неинтересно, через день на ремень. Нет уж, увольте.
   - Ну, тогда не в боевой, а в гражданский. Там конечно будет вассальная присяга, обязующая отдавать половину ресурсов...
   - НЕТ!
   - Да подожди, ты, не перебивай, дослушай до конца. Половина ресурсов твоего сектора в обмен на покровительство и защиту, и больше от тебя ничего не требуется. Ни войск, ни приказов, живи, как хочешь, делай что хочешь. А при нападении на твой сектор мы обязуемся выслать подмогу. Более того, - заговорщицки подмигнул игрок, видимо не первый раз ведущий такие разговоры - всё что за пределами твоего сектора договора не касается. Захочешь больше шахт - найди и отбери. Что с боя взято, то свято. Защищать их за тебя конечно никто не будет, но наш значок на твоем гербе отпугнет многих залетных любителей наживы.
  
   ***
   - В общем, я согласилась. Игрок с паладинами покинул уже ставший моим замок, а на гербе у меня с тех пор в уголке эмблема их альянса. Ты думаешь я поступила как дура? - схватив мою руку, требовательно уставилась мне в глаза девушка.
   От резкой перемены темы разговора я на пару мгновений замешкался. Пришлось, собираясь с мыслями заполнять паузу в разговоре старым проверенным трюком с повторением окончания фразы собеседника:
   - Как дура? Вряд ли. Нет. Определенно нет. - Накрываю её ладонь своею. - Ты ведь получила что хотела, не так ли? Они тебя с тех пор обманывали?
   - Обманывать не обманывали, только налог забирали, но на меня никто и не нападал больше. - Руку не убирает.
   - Ну, тогда ты у нас умная девушка, такая вся из себя умница-благоразумница! - шучу, широко улыбаясь, беру её руку в свою, и, глядя ей прямо в глаза, как бы невзначай, сжимаю её ладонь.
   Ответное пожатие.
   Оп-па, старый пень, где твои глаза были, тебе же дама тактично намекает, что не против более тесного знакомства!
   Быстренько просматриваю в памяти её поведение в последние несколько минут. Вот пристальный, голодный взгляд, который я списал на последствия добровольного затворничества и длительное отсутствие живого общения. Вот задумчиво далеко запрокидывает голову, как бы подставляя шею... ну тут еще возможны варианты. Вот смеется, практически не к месту, прикрываясь ладошкой и прищуривая свои огромные миндалевидные глаза - нервное? ага, щас! Задаю пустой вопрос и внимательно слежу за движениями.
   - И какие у тебя дальнейшие планы? - Улыбаюсь, не отводя взгляда от её глаз.
   - Ну я даже не знаю... - медленно поправляет волосы рукой, держа руку запястьем ко мне, заводя ладонь к самому затылку, открывая подмышку, - хотелось бы попутешествовать.
   - И куда ты собралась на ночь глядя? - Не спеша, давая девушке время отодвинуться, изображаю двумя пальцами попытку пощекотать, не забывая поглядывать в глаза. Не отодвинулась. Легонько щекочу голую подмышку самыми кончиками пальцев, - может ко мне?
   - Ай!- резкий поворот корпуса боком, взгляд поверх локтя, довольная улыбка. - Может и к тебе, - опускает руку, чуть подается вперед всем корпусом - Но сначала ко мне.
   - К тебе? - Стою замерев, не двигаюсь, улыбаюсь, дразню. Девушка качнулась. Ближе. Еще ближе. - Это почему же?
   - Ну... к тебе далеко, а я тебе еще свой замок не показала... - маленькая ладошка скользит по моей груди. - У меня там... артефакт разрядился, можешь починить?
   - Для тебя - наклоняюсь почти к самому её лицу, рукой обхватывая за талию - все что угодно,- выдыхаю, чуть-чуть касаясь её губ. Как будто молния проскакивает между нами, ощутимо встряхивая. Все чувства внезапно как будто обнажаются, мир обретает глубину, с кристальной ясностью накрывает водопад звуков природы, ветка дерева качается в такт нашему дыханию, цвета становятся ярче, сочнее.
  
   Выполнен скрытый квест ??????????????. получено умение ???љ#?(%&љ_%Љ. Получено 5000 опыта. Получен новый уровень, доступно к распределению ментальный параметр 1 пункт, доступно для изучения базовые навыки: Продвинутое ???љ#?(%&љ_%Љ или Осушение, вторичные: ???(;?"$ ?@%($&;(! или Искусство эльфийской икебаны.
  
   Да что здесь, черт возьми, происходит? Читаю описание Осушения:
  Тип Атака/Питание - любой вампир способен нанести урон противнику просто осушив жертву, восстановление здоровья в размере ххх от нанесенного урона. Работает только на живых белковых существах.
   Это мне что, вампиром стать предлагают? Или я УЖЕ стал? Обманули... Покусала стерва! Так, спокойно, только не пороть горячку и не делать поспешных выводов, смотрим статус. Раса-человек. Пара стандартных благословений. Дебаффы отсутствуют, болезни Sanguinare Vampiris не видно. Значит ещё не всё так плохо.
   А девушка тает, прильнув ко мне в поцелуе.
   - Лена? - ноль реакции.
   - Лена!
   - Умгхм...
   - Лена, а вампиры - это отдельная раса?
   В глазах чуть-чуть легкого недоумения и много счастья, девушка прижимается ко мне всем телом. Боюсь представить, что она там себе надумала, когда я спросил про расы.
   - Вообще-то раса остается, и оказывает влияние, особенно в первое время. - Девушка трётся о мою грудь щекой как кошка. - Наверное все-таки-да, отдельная. Поскольку в графе раса появляется приписка, вот как у меня - эльф-дампир. А почему ты спрашиваешь?
   - Да вот предлагают взять навык Осушения, ты меня не покусала часом?
   - Ой мамочки, это не я... я не кусала! Для обращения специальный навык применить нужно, да и тот срабатывает не всегда! Это не я, ты мне веришь? Пожалуйста, поверь, ну пожалуйста-пожалуйста!
   - Всё хорошо, я пока человек. - Лена бросается мне на шею, и крепко прижимается, подрагивая всем телом.
   Я-то пока человек, но что будет, если возьму это самое Осушение? А оно мне вообще надо? Вряд ли. Мерзко, противно и в целом бесполезно для мага. Выбора особо нет, что там за глюками я не знаю, поэтому никогда бы не подумал, что скажу это, но придется брать искусство составления эльфийской икебаны.
   А яркие ощущения не пропадают. Следуя внезапной догадке, закрыв глаза, сую руку в инвентарь. Не то, не то, вот! Лежит у меня с самого первого дня, всё разобраться некогда. Сую руку в Пакетик с пакетиками, сжимаю какие-то корешки. Отчетливо тянет магией земли, раза в два слабее жизни и немного... тьмы? Достаю, смотрю описание.
   Корень быкожорки. Используется в зельеварении, артефакторике.
   Усиление эффектов на основе магии земли на 60%.
   Вероятность получить целебное зелье увеличена на 30%
   Вероятность сварить отраву 10%.
  
   Еще раз закрываю глаза. Север - там. А компас? Нету! Ура!! Я в срыве!!!
   - Ленка! Я люблю тебя! Подхватываю девушку на руки , и кружу, смеясь. Она наверняка понимает все по-своему, но какое это имеет сейчас значение?
  
   ***
   Ничего нового в моё отсутствие не произошло, если не считать того, что маги в казино научились мухлевать напропалую, вешая на карты незаметные обычным глазом аурные метки, пугая тараканов наведенными иллюзиями и подкручивая колесо рулетки телекинезом.
   В качестве временного решения я разделил казино на два зала - для магов и немагов, где за столами в свою очередь поставил НПЦ с магическими способностями или хотя бы с наведенным на время работы заклинанием истинного зрения. Под всеми столами установил смастеренные гремлинами артефакты, реагирующие даже на слабые магические потоки. Ввёл правило, что кто замечен на чародействе, тот автоматом лишается всех имеющихся в наличии фишек, и покидает игровой зал.
   Но несмотря на всё, это были лишь полумеры. Маги продолжали колдовать, поминутно воющие сигналки затыкали по общему согласию тряпками, и дальше резались с неписаным правилом "кто кого перемагичит". Завсегдатаев пришлось отселить поближе к арене, и объявить это спортивным. Эти ещё ладно, пусть тренируют колдовские навыки, на их выходки можно закрыть глаза, но необученные чарам горожане вступали в сговор с теми магами, кто обладал достаточным контролем, чтоб жульничать на дальних дистанциях. Золото перекочевывало из одних карманов в другие со страшной силой.
   И вот тогда я впервые задумался о богах, как о единственной относительно доступной мне силе способной прекратить эту вакханалию.
   Методы реального мира в магическом попросту не работали. А жрецом я не был, зато никто не мешал мне построить храм, или хотя бы алтарь, и привести религию в мой город. Никто кроме общественного мнения магов, категорически не принимающих богов, идолов и прочее мракобесие, предпочитающих всего добиваться самостоятельно, используя свой ум, силы и знания. Маги привыкли полагаться не на слепую веру в божество, а на познание всего мира своими силами, с помощью знаний, которые хранятся в их огромных библиотеках. Именно опыт и знания помогают магам так хорошо разбираться во многих аспектах магии, и идти своей дорогой, не обращая внимания на препятствия.
   Пришлось отложить встречу с богами, пока не найдется решение получше.
  
  
   *** Где-то на другом краю Земель, в замке игрока-основателя клана.
  
   - Приветствую нашего лидера! У меня новость! Двусторонние врата на Белом острове обновили свою портальную сеть. Добавилась еще одна точка выхода.
   - И что на той стороне?
   - А вот с этим проблема, шеф.
   - Ммм...? - Заинтересованно изогнутая бровь.
   - Болото там.
   - И в чем проблема? Болот не видел?
   - Да нет, видел конечно... - смущенно почесал затылок разведчик - вот только чтоб портал в болото выходил под водой, в самой гуще трясины, и на глубине метров двадцать - такого еще не было. Сразу вешается дебафф от большого давления, воздух ускоренно заканчивается, и начинается удушье. Плюс там не вода, а самая настоящая болотная жижа, с тиной, пиявками и прочими прелестями. Я так и не выплыл, здоровья не хватило.
   - Действительно странно. Оттуда что-нибудь появлялось?
   - Ничего, третьи сутки спокойно, я ещё дважды проходил этими вратами, выпив зелье подводного дыхания, все равно оба раза сдох. В окрестностях обнаружен страж: королевская гидра 46-го уровня. Ваншотит, тварь.
   - Ого. Почти элита. Тогда понятное дело, почему тихо: с той стороны стража никто завалить не смог, только раскормили. Потому наверное управляющие искины и подключили тот портал к сети случайных врат, что прежние владельцы оставили попытки. Удачно, но как же не вовремя... Ладно, оставь их пока, не до новых завоеваний сейчас, со старыми бы разобраться. Вот через две недели наш Сёма-ящер из отпуска в Турции вернется - пускай проверит. Поплавает после синя моря в мутном болотце, хе-хе.
  
  *** Глава 12. "Вот эту фигню соединяешь с той хренотенью, затем засовываешь вон в ту бредовину, и поворачиваешь вот эту вот финтифлюшку, пока не ляснет."љ Неизвестный технолог.
  
   Который раз сталкиваюсь с острой нехваткой заклинаний. И ладно бы те два свитка хаоса, который пришлось купить для Риссы- все равно этот раздел мне недоступен, но ведь обычные то я могу изучить самостоятельно! Зря я что ли брал целых три книги магии? Отправляюсь в гильдию магов, чтобы помогли разобраться с исследованиями новых чар, а то уж больно мудрёно там всё описано.
   В продвинутом конструкторе заклинания предлагалось составлять из компонентов, задавая множество параметров. Для разъяснения я запросил у гильдии инструктора.
  - Расскажи для начала, что мне делать, если я хочу получить классический фаербол, как у меня.
   - Для простого фаербола вам достаточно выбрать форму шара, насытить её маной, силой огня, и задать конструкции точку назначения, Владыка.
   - И всё?
   - Да, всё, если указана неподвижная точка назначения, то создастся перемещающая конструкция, и суммарно требуемое количество маны возрастает вдвое. Если же моему повелителю требуется самонаведение, то втрое.
   - А если точка назначения не указана?
   - Тогда заклинание будет активировано с центром на вас. Именно так работают разнообразные щиты, самоисцеление и личные улучшения.
   - Так что, если не тратить время и силы на конструкции перемещения, а воплотить заклинание прямо на себе, то расходы энергии сократятся вдвое?
   - Ваша проницательность безгранична, о Владыка! Именно поэтому известное вам "мерцание" так эффективно в своей точке назначения. Однако мой долг преданного слуги предостеречь вас от использования боевых заклинаний в такой форме.
   - Да, неловко может получиться - пробормотал я прикинув запасы здоровья. А почему кстати меня мерцание не задевало?
   - О! Повелитель может гордиться своими слугами! В той версии, которая известна нашей гильдии магов, перед активацией основного блока используется малонасыщенный щит молний, который несмотря на свою слабость, имеет превосходную защиту от того, из чего сам состоит. И потому его как раз хватает чтобы принять на себя весь урон от буйства стихии, достающийся хозяину, и развеяться. А ещё в нашей версии гроза вызывается только в точке прибытия, так как боевые маги часто жаловались, что половина мощи пропадает впустую, поскольку в точке старта врагов обычно нет. Известны даже версии с самонаводящимися чарами, избирательно бьющими только врагов, их эффективность в гуще свалки довольно высока, но совокупная мощь не идёт ни в какое сравнение с предметом гордости нашей гильдии.
   - А как распределяются повреждения? Равномерно или тоже можно настроить?
   - Равномерно, если на иное не будет воля Владыки.
   - Час от часу не легче. И как узнать какие повреждения будут если задать параметры моего огнешара?
   - При вашей силе магии около трёх сотен базового урона огнем в каждой точке сферы.
   - Трёх сотен... СТОП! Как такое может быть, если у меня больше двух вне конклава никогда не получалось?
   - Не извольте гневаться, мой повелитель, но мой долг предупредить вас, что ваше заклинание гораздо сложнее того, о котором мы говорим, и содержит сразу три эффекта в одной энергоформе. - заволновался чародей - Помимо площадного урона в вашей версии увеличено воздействие в целевой точке, а так же добавлен пост-эффект горения.
   - Ну-ка, ну-ка, с этого места давай поподробнее.
   - Эффекты невелики по силе, ведь они делят между собой едва ли треть всей используемой маны. Стрела огня, базовая и дешевая, но все равно в целых полтора раза более насыщенная, чем основной эффект...
   - Точно! Я давно заметил, что тому, кто попал в самый центр, достаётся заметно больше других, но считал это нормальным. А что там с горением?
   - Сфера пламени поджигает все чего касается, но здесь использовано минимально возможное наполнение, единица, а потому эффект почти незаметен. Причиняемые им по окончании действия повреждения едва сопоставимы с теми которые производит мгновенно сам взрыв.
   - А я думал, что оно просто загорается и горит. Хотя иногда и выглядело странно, когда в общем-то негорючие хитиновые панцири чадили как будто напалмом облитые. И долго оно... оканчивает действие?
   - Зависит от силы колдующего, Владыка. Обычно от восемнадцати секунд до минуты. А ещё есть эффекты других типов, как правило не летальные, и вот они уже держатся минуты и даже часы.
   - А сколько слоёв тогда получается в вашем "мерцании"?
   - Четыре, это довольно сложное заклинание.
   - Первый слой вешает щит молний, второй перемещает, третий вызывает концентрированную грозу... а четвертый?
   - Дело в том что перемещение это уже двойная конструкция - смущенно поправил меня инструктор. - сначала надо сделать вас перемещаемым, для чего ваше тело временно переходит на эфирный план, и целью являетесь вы сами, а потом материализовать вас в другой точке, и теперь целью будет именно она, точка в пространстве, и этот компонент выйдет с удвоенными расходами за счет конструкций перемещения.
   - Свихнуться можно. Четыре компонента. А казалось бы - раз - и всё, уже в другом месте и вокруг все лежат. А много стоит это перемещение?
   - В нашей версии тройной запас силы магии, Владыка, то есть три единицы на вход в эфирный план и шесть на перенос и выход, а учитывая что чародеи, доросшие до четвертого круга редко имеют меньше сорока СМ, этого хватает для перемещения до 120 килограмм, то есть достаточно для большинства разумных рас. Чаще всего же маги, допущенные к четвертому кругу, преодолевают порог второй полусотни.
   - А если маг не наберет достаточно силы, или будет обладать неимоверно тучными телесами?
   - В таком случае заклинание не сработает, хотя вероятнее всего что его гильдия подберет своему хозяину версию с соответствующими параметрами. Боги не пошлют ему такого испытания, как бесполезное знание без веской на то причины.
   - То есть если я захочу переместить по полю боя парового голема весом почти в семь тонн, то штатному магу хватит 100 маны туда и 200 оттуда?
   - Если владыка позволит недостойному высказать своё мнение, то я бы предложил сразу составлять заклинание пятого круга. Это позволит избежать проблем в дальнейшем, а так же переносить гораздо больший вес. В остальном же мой повелитель совершенно прав.
   - У меня силы чуть меньше , но это лишь значит что надо немного потренироваться или воспользоваться артефактами. Хотя... сколько весит наш глиняный голем?
   - Ваши усиленные големы ростом свыше двух метров и весят около трёхсот килограмм, мой повелитель.
   - Итого заклинание второго круга в исполнении мага... четверо тяжёлых солдат! А вот это уже интересно!
   - Боюсь, владыка, что так не получится. - вопросительно приподнимаю бровь - эта энергоформа работает только при непосредственном контакте, а потому для переноса множества объектов не подходит. Разве что компактную кучку дерущихся гремлинов перенести охладиться в фонтан - видимо вспомнив забавную ситуацию улыбнулся себе в бороду маг. Для телепортации небольших отрядов используется множественная или площадная форма, с возможностью выбора произвольной точки старта и относится она к третьему кругу.
   - Но я ведь могу сделать её в рамках второго?
   - Ваше могущество безгранично, мой повелитель, однако тройка терракотовых воинов, ставших в обнимку - это потолок для такого заклинания в исполнении полноценного мага, и любая ошибка может стоить увечий вплоть до телепортации по частям тех, кто не попали в зону переноса.
   - Ай, ладно, потом разберусь, в конце концов можно артефакт сделать для переноса парового голема в гущу вражеского строя. Меня другое волнует: можно ли сделать так, чтоб не надо было ставить щит, например как око бури: вокруг бушует стихия, а в самой середине тишина. А то знать, что от концентрированной грозы или безумного пламени тебя спасает тонкий щит, не самое приятное ощущение среди боя.
   - Это возможно, мой повелитель, однако формы сложной конфигурации требуют повышенного контроля, или дополнительных скреп при создании.
   - Что за скрепы?
   - О, это несложные конструкции на 5-10 маны, снижающие риск конфликта компонентов, и используемые как резерв, если что-то пойдет не так. А по вашему вопросу есть такая форма как расходящаяся круговая волна, или нова, но у неё есть свои недостатки.
   - Это какие же?
   - Медленная скорость распространения волны. Особо сообразительные и быстрые могут даже успеть убежать, если вовремя заметят и будут недалеко от края.
   - У нас есть такая форма в образцах?
   - Да, по такому принципу работают барьеры. При активации волна расходится вокруг, пока не достигнет своего максимума, и там останавливается.
   - Хорошо, сколько исследуются заклинания, от конструктора до появления в моей книге, готовыми к применению?
   - Зависит от количества используемой маны. Первый круг - сутки, третий двое, второй- полтора дня и так далее.
   - А до этого попробовать как-то можно? На полигоне, или виртуально... - НПЦ застывает, окаменев - ой, то есть на иллюзиях как-нибудь?
   Маг отживает и кивает головой:
   - Гильдия предоставляет такую возможность. Однако, да не прогневается на своего покорного слугу Владыка, создание иллюзий требует маны, и...
   - Ни слова больше, берите из запасов сколько потребуется.
   Прогулявшись до полигона, оборудованного на заднем дворе гильдии магов, я попросил десяток големов, и заклинание перемещения, в форме расходящейся круговой волны. По моей задумке они должны были начиная с середины строя исчезать вокруг меня и появляться вокруг вражеского командующего...
   "Телепорт!" - и вместо плотного каре големов мы имеем глиняный фарш из рук, ног и голов, сидящих на узких кусках туловища. И примерно такой же фарш в точке прибытия. Как будто волна на своём пут быстро-быстро то включалась то выключалась. Хотя почему как, так оно и было.
   А ну-ка, а если то же самое применить на врага? Это же гораздо дешевле всяких там фаерболов, которыми еще поди убей тяжелого юнита.
   Задаю десяток рыцарей, колдую... и на выходе пшик. Мана потрачена, и ничего не произошло. Вопросительно смотрю на инструктора.
   - Вы применили заклинание на несогласного противника, Владыка, а в этом случае оно трактуется как проклятие, и имеет шанс не сработать. Более того, быть расчлененным на части- это уже смертельное проклятье да ещё и мгновенного действия, и шансы отразить его значительно выше обычного. А в довершение всего заклинание первого круга примененное на юнитов пятого ранга почти полностью поглощается их естественной защитой. Строго говоря мизерный шанс сработать и перенестись частично был у каждого вражеского юнита, но вам не повезло.
   - Насколько мизерный шанс?
   - Если господин позволит говорить прямо, то при таких условиях расчленить одного из рыцарей повезет нескоро. Раз эдак на десятый, надо полагать.
   - Понятно, чудес не бывает... меняй форму на круг, площадь три квадратных метра, заливка десять, и дюжину големов мне сюда плотным строем, по два голема на квадрат.
   - Всё готово, мой повелитель.
   "Телепорт!" - и лишь половина плотного каре мгновенно перемещается куда надо.
   - Ваши воины слишком тяжелы для таких заклинаний...
   - Да уж вижу. Гремлинов перенеслось бы раз в пять больше.
   - И что, ничего нельзя с этим сделать?
   - Отчего же, можно. Дверь водяного мира гораздо менее требовательна по весу, хоть и редко применяется, так как мало кому нравится вылезать из лужи мокрым до нитки, а малые врата земли вообще могут перенести любой отряд на короткое расстояние, но - медленно.
   Лесные пути работают только в лесу, и требуют длительной настройки и договора с духами-хранителями рощ, Радужный мост пожалуй подвержен ограничению по весу еще больше, и может выдержать одновременно лишь нескольких ступивших на него, да и требует ману в чудовищных количествах. Зато может перенести почти в любую точку мира, где есть якорь для наведения второго конца моста. Огненные пути не предлагаю, так как слишком велик риск сгореть как спичка, обращение с ними требует сродства с стихией или мощной защиты, к тому же для точек входа-выхода обязателен источник открытого огня, хотя бы костёр.
   - Давай земляные ворота...
   - Малые врата земли, владыка.
   - Они самые. Насколько медленно перемещают?
   - Зависит от силы магии и насыщенности. Минимально возможное СМ метров в минуту.
   Я прикинул что 5 километров в час это 83метра в минуту, так что это будет даже медленнее движения войска с обозом.
   А вот если насытить скажем 4... то в моем исполнении это уже 15 км/час, уже что-то.
   - Насыщенность 5, площадь 12 и две дюжины големов сюда.
   "Малые Врата Земли"! - Големы дружно тонут в земле, и пропадают из виду. Целых пол минуты ничего не происходит, но вот через сорок секунд
  земля вспучивается у дальней стены полигона, и две дюжины бойцов выдавливаются на поверхность.
   - Годится. Пойду запускать это заклинание на исследование и запись в Книгу для постоянного пользования. О! И схему воскрешения мне сделай. Какого-нибудь массового. И можно наложением рук, чтоб расходы поменьше. А то запись в ежедневнике "срочно заняться заклинанием воскрешения" уже почти месяц висит.
   - К сожалению тайны воскрешения мне неизвестны. Максимум, что я могу предложить - это полевой вариант реанимации: накачивание свежеубитого сырой силой жизни. Эдакое супер-лечение. Если с момента смерти прошли считанные минуты, то это может помочь. Схожим образом работают способности паладинов, только ману они не тратят, там дугой принцип, божественный. Но результат весьма схож.
   - Вот ведь засада... ладно, делай хоть это.
   - С вас тысяча сто восемьдесят единиц маны на гонорар магам иллюзий, владыка.
  
  ***
   Свежий морской бриз приятно холодил лицо, белые барашки волн медленно проплывали внизу. Синяя гладь от горизонта до горизонта, и только впереди зеленеет прерывистая полоска земли. Лазурный архипелаг. Россыпь мелких и не очень островков райского вида, разделенных узкими проливами. Не самое крупное скопление суши в этом секторе, но именно здесь, в этих узких протоках нерестятся золотые рыбки.
   Желаний они вроде как не исполняют, но это смотря с какой стороны смотреть. Их чешуя покрыта слоем самого настоящего золота. И отметав икру, подобно лососю эти небольшие рыбки массово гибнут, становясь источником пищи для своих мальков и источником золота для тех кто успеет их до вечера собрать. А с утра всё повторяется сначала.
   Некоторые мои источники ресурсов - из захваченных в первые дни - уже теряют в выработке. Возможно и здесь, если интенсивно собирать рыбу, то через несколько недель, когда должны будут подойти на нерест в места своего рождения уже выросшие мальки, их будет всё меньше и меньше, но сейчас из одной бухты за день можно выловить до десяти килограмм золотой чешуи - а это больше тысячи золотых монет, если считать сразу с учетом моей способности минцмейстера . Кстати это мой первый источник золота, и монетный двор "Аль Сармат" заработает только сейчас.
   Особенно тепло на душе после утреннего налёта на сокровищницу. На скалистом острове, где кроме родника и зелёного луга с тучными овцами не было никаких достопримечательностей, обнаружилась пещера циклопов, и сразу стало понятно, кто пасёт этих овец. А еще, что сегодня кто-то станет богаче. Два дирижабля сели на широком лугу, упали аппарели, потопали шеренги терракотовых воинов. Третий - мой, приземлился чуть поодаль, из него стали неспешно выходить маги и готовиться к ритуалу.
   От магов в рукопашной толку мало, одни убытки и смазка для клинков, а есть ли шанс выкурить циклопов наружу- ещё большой вопрос, поэтому на импровизированном военном совете было решено отказаться от обычной тактики массированной артподготовки, и доверить дело пехоте. Вся эта возня с ритуалами возникла оттого, что имеющиеся у меня баффы требовали приличного отката, а знали их не считая меня всего пара чародеев. И пока таким составом пол-сотни обработаем, с первых всё зачарование уже спадёт. Поэтому мы со сей мощью конклава подготовили сразу двойной ритуал для Каменной Брони и Ауре Поглощения. Оба заклинания были самозащитного типа, для собственного применения колдующего и его ближайших соратников, а потому требовали касания, и во время ритуала для меня это вылилось в сотню хлопков по плечам выстроившихся кругом бойцов. Чуть руку не отбил.
   Зато потом бронированные камнем и защищенные светом богатыри колонной по три вошли в пещеру и учинили форменный погром. Что там творилось, я не видел, только клубы пыли повалили из дыры в скале, да грохот падающих камней ударил по ушам.
   Офицер Первый потом рассказывал, что циклопы, а обитатели пещеры относились к шестому-седьмому рангам, завидев существ на два -три уровня слабее себя в распределили цели. Ведь как правило существо на два ранга превосходящее противника может убить с одного сильного удара. Реже с двух. А тут прокачанный шестой и седьмой против четвертого! Видимо они считали, и довольно обоснованно, что первый слаженный бросок камней должен был сократить число нападающих на треть и вызвать панику и смятение в рядах, а потому очень удивились, когда каменная корка потрескалась, но выдержала удар на всех двадцати големах.
   Ещё больше они удивились, когда каменная корка выдержала повторный залп. И уже вконец они охренели когда ничтожные комки глины не попадали навзничь от третьей каменной глыбы. Тут надо сказать, что после двух прямых попаданий каменная броня была уже на последнем издыхании, но заметить это мог лишь маг-специалист или бывалый воин-ветеран, неоднократно видевший каменную броню в действии. Среди циклопов таковые наверняка были, но далеко не все, и они сразу не спешили делиться наблюдениями, а потом стало поздно - передние ряды големов добрались до циклопов.
   Технически, при огромном росте обитателей пещеры, сам по себе вход в клинч не был фатальным, ведь это не мешало метать камни поверх голов едва дотягивающих циклопам до пояса глиняных коротышек, но длинные пики уже впивались в литые мускулы, и счётчик победы уже неумолимо отсчитывал минуты. Один за другим начали падать циклопы, одна за другой стали срабатывать ждавшие своего часа ловушки, но исход битвы уже был предрешен.
   Да, там еще были слышны какие-то гортанные крики, но мои зачарованные, трудноубиваемые големы задавили огромных, но не таких уж и многочисленных циклопов массой, а придавленных камнями соратников откопали и вытащили наружу. По итогам боя мне присвоили очередной уровень, и я уже привычным жестом выбрал ментальную характеристику - Дух, а так же поднял способность Вихрь Маны до мастерского уровня.
   "Спецназ своих не бросает"- хмыкнул я, глядя на действия моих солдат. Некоторые придавленные даже вышли своим ходом, их защита приняла на себя весь удар брошенной глыбы, а собственного запаса прочности хватило чтобы не отключиться в каменной ловушке и в полном сознании дождаться помощи.
   - Всё, сворачивайте всю эту вашу ритуалистику, поврежденных - в отдельный дирижабль, по окончанию погрузки взлетаем.
   Смешно сказать, но технически этот бой опять выиграл Конклав. Та сияющая, не стесняющая движений защита, что навешали на бойцов маги, уже поглощала и выдерживала столько же, и даже чуть больше чем немодифицированные глиняные големы, что только с конвейера фабрики. Модификацию в гремлинской экспериментальной мастерской - цепями и гнутыми гвоздями - проходили все и сразу, что увеличивало выдерживаемые механические повреждения в два раза, стоил металлолом относительно недорого- но это не считаем. А вот каменная броня, облепляющая тело по описанию каменной коркой, а на вид- булыжниками среднего размера, выдерживала до разрушения втрое больше невесомой световой. Да, передвигаться и тем более сражаться, неся всю эту, пусть и равномерно распределенную по телу тяжесть было непросто, но с той силой, что обладали эти более чем двухметровые амбалы - вполне терпимо.
   По зрелом размышлении корабль с ранеными, то есть поврежденными големами все же решили расположить на восстановление здесь, в пещерке, а уцелевших оставить им в охранение. Конклав же магов сам о себе позаботится. С приподнятым настроением я ушел в медитацию, восполняя свои запасы со скоростью, сравнимой с естественным приростом замкового источника - когда мне никто не мешает, я выдаю около двухсот единиц в час. А на палубе моего плавно летящего флагманского пузыря мне никто не рискнет мешать... я спокоен и уравновешен как мой летучий пузырь... я плавно лечу вместе с ветром...
  
   Достигнув центра сектора, я высадился на берег и провёл простенький ритуал "Око Земли", который у меня с самого начала. Земля вздохнула... и показала мне что здесь есть аж две таких золотоносных бухты. А так же целых четыре места для ловли жемчуга и обширные заросли кораллов, как гигантских, годящихся на постройку зданий, так и декоративных, звенящими веточками которых во многом можно заменить природные кристаллы.
   Железа здесь конечно не достать, а ртуть тем более, но панцири некоторых морских обитателей вполне годились на роль готовых доспехов, чья чуть меньшая в сравнении с железом прочность компенсировалась толщиной гораздо более лёгкого материала, а их кости, бивни и прочие клешни могли послужить основой для не самого худшего оружия. Тем более что железо в этом мире, застрявшем в раннем средневековье, было довольно дрянного качества.
   С охотой на них ситуация была особой: обитателя нужными параметрами следовало найти и поймать в месте его обитания среди десятков таких же, но другого размера, а затем, после первого же акта агрессии все сразу же мгновенно окутывались плёнкой защиты и прятались в море до следующего дня. Охотиться на этих созданий могли даже крестьяне, зато аномальный магический фон побережья полностью рассеивал массовые чары, включая взрывы гремлинского пороха.
   Плавника же здесь хватало с избытком - штормы и приливы исправно приносили кучи плавающих на поверхности веток, стволов, и даже досок, оставшихся по всей видимости от кораблекрушений. Любопытно, что в качестве места для заготовки древесины на карте была подсвечена вся линия побережья, на всех островах и во всем секторе.
   Поднявшись на борт, я направил было свой летучий корабль к ближайшей золотоносной бухте, когда на горизонте появился дирижабль. Заметались гремлины команды.
   - Идём прежним курсом. - С солидным видом успокаиваю подданных, а сам посылаю запрос на переговоры. Стандартный бланк на пергаменте сворачивается в трубочку, и маленький воздушный элементаль- совсем ребёнок по их меркам хватает его и исчезает во вспышке мини-портала. Этот мелкий элементаль мне напрямую не подчиняется, и вместо него может быть кто угодно - от импа до почтового голубя, в зависимости от специализации, и это сразу обозначает статус и род занятий отправителя.
   - Слушай мою команду: быстренько завесили заднюю половину дирижабля шторкой и спрятались за ней. А по-хорошему, заставьте ящиками или наколдуйте какую преграду- чтоб вас не было видно и слышно. Посидите в засаде, на всякий случай - объясняю свои действия в ответ на недоуменно изогнутые брови. Мысль простая: снаружи видно дирижабль и гремлинов, логично ожидать големов. Магов тоже можно предположить, но не факт, не факт. Не все берут стразу две боевые расы, слишком сложно в экономике, чаще всего предпочитают либо одну, или одну боевую одну кормовую. Мне вот подфартило с толпой крестьян в начале и высоким моральным духом, да и с жизненно необходимым заклинанием райских садов тоже, а так вон сколько раз могли бы все с голоду передохнуть.
   Вдобавок почти треть моей экономики держится на книге казначея, тут больше получил, там меньше заплатил... а каково тем, у кого её нет? Им совсем кисло приходится. Более того, у меня эта книга не полностью раскрыта, ведь благодаря Риссе, нет необходимости срочно вкидывать очки прокачки в дешевый найм.
   Не стоит светить сразу все карты на переговорах, мало ли кто это там и что у него на уме?
   Ответ приносит маленькое механическое недоразумение, вроде стрекозы на паровой тяге: Игрок соглашается на переговоры, и теперь я могу хотя бы узнать имя коллеги: Стефан Жорстки. Судя по имени то ли поляк, толи с западной украины... ну еще может быть какой-нибудь европеец вроде болгарина. Но пишет по-русски, и без ошибок.
   - Полный вперед! И мы пошли на сближение, во все глаза следя за чужим аппаратом.
  
   *** Глава 13. "Ненавижу этих ботанов! Только из-за того, что я глупее их, они считают себя умнее меня!" љ Хьюберт Фарнсворт.
  
   Первое что было не так - это скорость гостя. Мы шли под заклинанием попутного ветра, у меня весь пилотский состав проходил через гильдию магов, где им прививали азы магии воздуха. И, по моей просьбе, вдалбливали в головы неофитов одно-единственное заклинание - попутного ветра, зато делали это на совесть. Молнии там, щит ветров - это уже потом, на углубленных курсах, когда студиозус освоится... а для начала - скорость. Конечно, есть ещё заклинание ускорения - хоть и тоже воздушное, но совсем другое, действующее по иным принципам. Оно обращается к первоосновам, ненадолго наделяя цель самой стремительной сутью стихии ветра, но - и это важно - ненадолго. Причем чем крупнее цель, (а мало что можно найти крупнее дирижабля) тем быстрее развеется эффект. Трудно удержать в узде ветер. А уж для гремлина, только-только научившегося простым чарам - это слишком большие силы. В их исполнении Ускорение больше напоминает Рывок, с последующим полным опустошением колдующего.
   Так вот пузырь противника уверенно шел на сближение почти вдвое быстрее нас, стремительно сокращая дистанцию. При ближайшем рассмотрении сразу в глаза бросались размеры. Это судно было гораздо меньше наших, хоть и оставалось в пределах категории огромного размера, скорее оно шло где-то по нижней планке. Вдвое ниже вдвое уже, втрое меньшая гондола, схожей была только длинна баллона. В отличие от моих пузатых пельменей, цепеллин Стефана Жорсткого был вытянутым, крепким даже на вид и каким-то... хищным. По углам гондолы топорщились четыре небольших пушки. Причем в отличие от моих, вкривь и вкось установленных, и с крайне узким углом обстрела, эти явно шли в комплекте. И так же как обшитые медью округлые орудийные башенки являлись частью конструкции, позволяя каждой поворачиваться почти на 270 градусов, контролируя три четвери сферы.
   Сразу с холодком пронеслась мысль, что в случае воздушного боя если я мог навести на противника только одну, и при большой удаче целых две пушки, то корабль Стефана в любом положении держал противника на трёх мушках, а в нижней полусфере мог приласкать всеми четырьмя. Еще одним предметом зависти стало бронирование. Вся его гондола обшита железными и медными листами, тогда как мои тростниковые плетёнки чувства защищенности никогда не внушали.
   Поднялся ветер, злой, порывистый, казалось дувший со всех сторон сразу - это встречные "попутные ветра" стали бороться друг с другом, трепля оснастку судов и наши нервы. Грациозно заложив вираж, гость лёг на параллельный курс и выровнял наши скорости, плавно приближаясь вплотную. Ветер тут же стих до привычного, подгоняющего в корму.
   Пузыри мягко и бесшумно стали к борту борт. Полетели швартовочные концы. В другое время эти же самые концы были бы абордажными и оканчивались кошками и крючьями, - подумалось мне, - но сейчас это просто веревки, хоть и крепятся за те же тумбы, а потому- швартовочные. С легким стуком лег соединяющий два летучих корабля трап.
   Из маленького - по росту гремлина - дверного проема, согнувшись в три погибели, появляется маг. Едва ступив на трап он распрямляется и становится понятно, что потолки в его дирижабле рассчитаны на гремлинов. Маг уступает мне ростом, и в отличие от меня одет в классическую робу чародея, тёмно-красную со звездами - золотыми и серебряными, и лаковые туфли на каблуке, с большой старомодной пряжкой в виде змеи, кусающей свой хвост. В целом коллега производит впечатление тихони, этакого ботаника-отличника, но не стоит забывать что впечатления бывают обманчивы.
   Сзади в проходе виднеется малый пилотируемый голем, которого лёгким назвать язык не повернётся. Похоже праобразом конструкции послужил подгорный гном, настолько широкой и массивной была фигура за плечами мага. На левой подвеске (ну не рукой же считать почти квадратную коробку торчащую прямо из плеча, и прикрывающую левую часть корпуса как щитом) топорщился восемью стволами картечный "орган", а на правой просто и без затей была установлена... наверное это можно назвать штыковой кулевриной. Витая длинноствольная пушка с приваренным полуметровым клинком висела на чём-то неуловимо напоминающем гасящую отдачу гидравлику. Но главное, этот образчик инженерной мысли был увешан всевозможными артефактами как... наверное всё же не как новогодняя ёлка, а как собирающаяся в приличное место женщина украшениями. На груди, руках, на коленях, и даже вокруг пояса, придавая аппарату сходство с кучей металлолома, виднелись разнообразные поделки гремлинской работы, вероятнее всего одноразовые. Хотя вот те две нашлепки вроде толстых эполетов на плечах выглядят одинаково и гораздо более аккуратно, намекая на полноценные артефакты сделанные профессионалами в специализированной мастерской, а торчащие из них фокусирующие кристаллы наводят на мысли о боевых заклинаниях, быстрых и дальнобойных, вроде молнии или палящих лучей.
   Экзоскелет вроде бы и мирно сидит на своих согнутых ногах, как курица, но в смотровой щели мелькает цепкий взгляд пилота, а штык у пушки чуть ходит за мной из стороны в сторону, выбирая оптимальный угол для атаки. При этом голова конструкта достаёт почти до потолка. Интересно, если пилот захочет поднять свою машину - он проломит потолок? Или пол? Или у него ничего не выйдет и придется ковылять на полусогнутых? В любом случае лучше бы мне пока не доводить до такого, не хватало ещё сорвать переговоры из-за праздного любопытства.
   - Моё почтение, коллега! - беру инициативу в свои руки - ваш дирижабль выглядит гораздо более грозно, чем мой. Как вы добились таких результатов?
   - Ай, ничего я не добивался, они такие и были сразу. А ваш? Это какой-то донат? Сколько пушек влезает в такую громадину и почему их снаружи не видно? Это такой хитрый ход? - пытается соответствовать и перехватить инициативу очкарик.
   - К сожалению ни одной, если специально корпус не дырявить.
   - Серьёзно? Дирижабль без пушек? А как же вы тогда воюете?
   - А я ими и не воюю. Это просто транспорт. Заметьте - весьма комфортный.
   - Да-да, это я заметил, в такой махине как у вас можно целую роту солдат с комфортом разместить.
   - К сожалению рота всё же хоть и влезет, но тогда не взлетит. Ограничение по весу где-то в три десятка нормальных существ или дюжину крупных.
   -Всё равно это очень здорово. И что, правда нет пушек? А можно взглянуть? Я бы пригласил вас к себе на борт - чуть смутившись проговорил Стефан, - но должен признать, у вас нам будет комфортнее.
   - Что правда то правда, и как вам только удаётся в таких маленьких кабинках ходить? - Разворачиваюсь и жестом приглашаю проследовать за мной.
   - Ничего, я привык - рассеянно ответил гость, сходя с трапа. - Обалдеть. У вас тут как в дорогом варшавском ресторане!
   Признаться, я до этого не обращал особо внимания, но интерьер моих дирижаблей действительно был роскошным, с обилием бархата в мебели, шелка на стенах и позолоты везде, где только можно. На фоне восточного убранства и кричащей роскоши моего замка и таких же нравов подданных магов это было нормально. Скорее я бы удивился, будь оно по-другому.
   - Ничего, я привык - едва заметно улыбаясь возвращаю гостю его же фразу.
   - Что привело вас в эти безлюдные края?
   - Подозреваю что то же что и вас, коллега: новые земли, новые ресурсы.
   - И что будем делать? У вас один дирижабль, как и у меня, но похоже сила и пушки на моей стороне, а от вашего отряда осталось лишь несколько гремлинов.
   - Да, сейчас это так, но я могу привести втрое большее войско, а ещё у меня могут найтись для вас сюрпризы.
   - Сюрпризы есть у всех, и пока я их не увижу, буду считать их... - очкарик задумчиво покрутил пальцами - Неопределенной величиной, имеющейся с обеих сторон уравнения.
   А паренек то не так прост как кажется. Медленно, в такт выдохам роняю слова:
   - Ну допустим, коллега, вы меня сейчас победите. Может даже сожжете мой пузырь. Но что вы будете потом делать с армадой, которая всегда будет там где надо, тогда как ваши войска будут растянуты, силясь прикрыть важные объекты? Вряд ли вам понравится собрав все силы отсиживаться в своём замке.
   С каждой фразой открываю доступ к просмотру статуса у одного из своих отрядов.
   Вот полсотни големов, за неимением работы тренируются на гидре. Сейчас они конечно восстанавливаются, лёжа на берегу вповалку, но статистика показывает сухую строчку "восстанавливаются", с указанием процентов, а так же количество в отряде, и наложенные временные бонусы, включая командирские. Со стороны выглядит внушительно.
   Вот дирижабль с гремлинами - стрелками, опять Сник куда-то их повез. Ребята они матёрые, все уже ветераны, у одних значок снайпера, другие камуфляж со скрытностью освоили, а кто и без брони щеголяет, сменяв проклёпаную кожанку на повышенное уклонение и малый левитационный амулет, эту дешевую и крайне ненадёжную поделку гремлинского производства, способную поднять воздух только существо маленького размера. С ними десяток пилотов, мастер-лучник натаскивает и их тоже, пусть специализация чуть другая, но с моей техникой стрелять им приходится как бы не чаще чем снайперам.
   Если очкарик и впечатлился, то виду не подал:
   - Может да. А может и нет. Мои воздушные охотники быстрее и сильнее ваших, и какой толк от армады, если она со всем войском покоится на дне морском?
   - Ну, я не был бы так категоричен. Быстрее- бесспорно, но сильнее ли? - открываю ещё один вымпел - нашу канонерку. Её полевые пушки, торчащие из прорубленных в стенах гондолы дыр, выглядят просто чудовищно по сравнению с аккуратными кулевринами воздушных охотников Стефана. Они предназначены для пробития крепостных стен и уничтожения картечью целых подразделений противника на марше. А в военном деле главное что? Правильно - калибр. Размер имеет значение, как говорил старик Фрейд. Правда канонерка у нас всего одна, и стоит как четыре обычных дирижабля, но из нас двоих об этом знаю только я. И вот тут его кажется проняло.
   - Да, это может стать проблемой. Однако вы один а я с друзьями, и это может для вас кончиться плачевно... если мы не договоримся.
   Так... клиент созрел и готов договариваться. Если бы он хотел взять себе всё любой ценой сейчас качал бы права и дожимал, а значит он либо неконфликтный по натуре и не хочет воевать, либо ему этот сектор почти не нужен. Что у нас по карте? Две золотых шахты и несколько ресурсных, по большей части сосредоточенных с моей стороны. Но с его - больше территории, пляжей, и рыбных мест. А ещё большой длинный остров, на котором разместился бы приличных размеров город, но кроме каменоломни там ничего больше нет. Однако территория - это последнее что меня волнует. С моим заклинанием изменения ландшафта можно и морское дно при желании поднять, а раз так...
   - Думаю мы сможем договориться. Сейчас мы с вами... как раз примерно посередине сектора. Может так и поделим ровно пополам? Здесь как раз две золотых... две бухты где нерестятся золотые рыбки, и они окажутся по разные стороны границы. К тому же у вас клан какой-то малочисленный, рейтинги никакие, и у каждого небось свои проблемы. - С намёком подмигиваю. - Я ни в коем разе не принижаю их достоинств, но возможно не стоит их втягивать в наши с вами внутренние дела.
   - Пополам это можно, только раз уж мы мирно разграничиваем владения, то может стоит заключить и мирный договор? Такой чтоб нарушать себе дороже было, с резкой потерей репутации. - Пристально смотрит на меня чародей, как будто не заметив подначки.
   Что-то быстро он. То ли ещё не знает что я его на три шахты надул, то ли он в еще худшем положении чем я думал. А может блеф всё это? Может стоит поглотить его? Пожалуй нет, пока рановато. Будем откровенны - ну нету у меня достаточной армии. Выезжаю только на магической мощи конклава, да на высочайшей мобильности ударного кулака. Единственного в моём войске. Собственно это и есть всё моё войско, способное без потерь разгонять толпы мелких монстров, но разделить его - означает потерять обе части. А ведь он не показывал ни одного кусочка своего войска, хотя это придало бы ему вес на переговорах. То ли шифруется то ли действительно этот дирижабль - единственный, а войско показывать стыдно.
   Если всё это спектакль, то есть надежда что мой конклав станет ему очень неприятным сюрпризом. И Ленку с её кровососами тоже не стоит сбрасывать со счетов. А если и это не поможет... то против такой силищи мне уже ничто не поможет.
   Зато если я прав, и парнишка слабак, то стоит привязать его к себе материальными благами, и тогда вскоре у меня так или иначе появится ещё один вассал, а может и верный товарищ. Как говорил наш корпоративный поп, "приобретайте себе друзей богатством неправедным", бла-бла не помню что там дальше, но это точно про деньги, пацаны уточняли.
   Ладно, решено будем дружить. Пока. И условие про статусный договор кстати тоже указывает на то что у очкарика проблемы. Мне же лучше. Попробую чуть сменить модель поведения, на более простую, менее цивилизованную. Чоткий пацан, брателло. Это должно немного припугнуть этого интеллигента и сделать сговорчивее.
   - Сделаем. Как говорится, нет ничего дороже репутации, береги честь с молоду и всё такое... Лады.
   Быстренько оформляем договор о ненападении, чертим линию в карте, обязуемся без спросу не пересекать и не вторгаться на другую половину сектора... всё это конечно филькина грамота, захотим обойти сектор по соседним хексам, и это уже нарушением не будет, но хоть так. Оставляю возможность вносить изменения в договор по обоюдному согласию.
   - Раз уж мы покончили с формальностями, может поговорим о торговле? Что у тебя есть в избытке, и чем я мог бы помочь? Как например у тебя дела с артефактами? - Пытаюсь расшевелить светящегося от счастья мага. Забавный парнишка, смышлёный, но уж больно молодой и наивный.
   - Артефакты... это мы можем. Я мастер-артефактор 2-й ступени.
   Ага, вот ты и проговорился. И значит те эполеты на том лёгком конструкте в гондоле - твоих рук дело. А еще этот голем может быть не единственным, кто упакован по последнему слову артефакторики.
   - Круто! И сколько ты хочешь... ну например за жезл с молниями?
   - Только молнии? Или с накопителем? И одноразовый или перезаряжаемый?
   - Эээ, брат, давай простой. Чтоб жахнуть мог несколько раз. А потом зарядиться.
   -Тогда это всё же не простой, а многоразовый, и с накопителем.
  Требует хороших материалов и профессиональной работы. Для молний особо нет предпочтений по материалам, главное хорошего качества, чтоб в руках не развалились...
  - Вот это правильно, не надо нам такого.
   - ...а потому где-то... двадцать драгоценных камней или столько же мер кристаллов.
   - Да это же грабёж в натуре! - вполне искренне возмущаюсь я, зловеще нависая над собеседником. Нет, то что я делал на коленке примерно так и выходило, и хотя я делал артефакты только с одним свойством, этот же должен быть с мастерской, а значит легче и дешевле!
   - Ну вы поймите, это же сложный артефакт, без накопителя или без молний было бы в пять раз дешевле... - залепетал очкарик.
   - Да кому он нужен без молний? Ладно, расслабься, надо будет потом посчитать, подумать. - нет, надо это прекращать, вон у него же подбородок трясётся. Надо бы снизить давление.
   - А покажи лучше свой дирижабль? Как там у тебя всё устроено?
  
   Быстрым, но аккуратным шагом преодолев соединяющие два летучих корабля мостки, пригибаю голову и захожу к нему в гондолу. Здесь всё по- военному и как-то неуловимо по-гремлински. Торжество механики над законами природы - наверное так можно описать первое впечатление.
   Следующее что бросается в глаза - это пушечная ниша в углу. Орудие и место для расчёта огорожено невысоким барьером в стиле хай-тек из хромированных труб, около казённой части суетятся два гремлина, а наводчиком у них... хоббит. Пухленький такой, с волосатыми ножками, степенный и с животиком он резко контрастирует с суетливыми гремлинами.
   - Так лучше - проследив за моим заинтересованным взглядом комментирует хозяин.- Гремлины заряжают и следят за орудием, но наводит и командует ими хоббит. Ушастые обычно торопятся и чаще мажут, а с таким командиром у них выбора нет, команду стрелять отдаёт только он, и только когда сам хорошенько прицелится. А уж по меткости прожорливых коротышек переплюнут только эльфы.
   - Действительно, гремлины - очень суетливые существа, постоянно косячат. А откуда хоббиты?
   - Вторая раса - недоуменно глянул на меня Стефан. - Всё как по учебнику, одна боевая, одна кормовая. Эти лопоухие конечно прекрасные инженеры, да ты и сам знаешь, но прокормить себя толком не могут. И мало их, налоги брать почти не с кого, плодятся редко, дохнут в экспериментах часто - похоже поговорить по душам моему новому знакомцу выпадало нечасто, и теперь он болтал без умолку. А может просто накипело и ему надо было выговориться. - Вся экономика на хоббитах держится. И налоги и жратва, ой, то есть пища, которую опять же продаю.
   - Слушай... а продай их мне? У меня места такие - закачаешься, а жить обрабатывать некому. - Немного лукавлю, но земли действительно в разы больше чем крестьян, так почему бы и не сделать поселение хоббитов?
   - Эмм-м... тоже хочешь пращников в канониры поставить?
   - Нет, ты не понял. Поселение хоббитов у себя основать хочу. У меня их, как ты уже понял, нет, так что потрудиться придется тебе, но я компенсирую. В весьма широких пределах разумного. Что хочешь за развитое поселение, кроме того что все расходы по строительству за мой счет?
   - Твой дирижабль. - не колеблясь ответил коллега. - А лучше два.
   - Войска быстро перевозить хочешь. - понимающе киваю. Маг обезоруживающе улыбается и согласно разводит руками.
   - Хмм... два я тебе вот так сразу не найду, они все заняты, придется строить вручную - набиваю себе цену. - давай так: один я построю, а второй махнем не глядя. На твой. Мне быстрый воздушный охотник тоже пригодится.
   - Идёт.- быстро соглашается сосед. Слишком быстро. Видимо согласен он был и на один, а второй- так, чисто для поторговаться запросил. Впрочем по итогам же я ему только один и отдаю, а второй лишь меняю, так что именно так и вышло.
   - Замётано.
   - А вы какую кормовую расу брали? Негров что ли?
   - Хмм... негров было бы конечно неплохо, слоны у них там забавные, и колдуют через одного. Но я вообще не брал кормовых рас.
   - Совсем? И как вы тогда справляетесь?
   - Справляюсь? Да в целом нормально. Где грабежом, где мечом, где магией, а где и хорошим управлением. У меня хорошо развита экономика, и книга казначея взята - доверительно сообщаю молодому человеку.- В общем способы есть. А с твоими хоббитами ещё веселей дело пойдёт.
   - Круто!
   Ещё бы не круто. - Думаю про себя я. - Знал бы ты что я две боевые расы тянуть умудряюсь, совсем бы позеленел от зависти. А этого нам не нать. Кстати что-то уж слишком мне везёт. Конечно, этот странный квест гадоборца обещал подкрутить удачу, но ничто не вечно в этом мире, особенно такая дама как Фортуна...
   Делаю пометку разобраться с богами вообще и с богиней удачи в первую очередь. А будут её звать Фортуной, Тихе, Тиморой, Лакшми или Макошью - дело десятое.
   Пора бы и честь знать, мне ещё ресурсы новой половинки сектора захватывать, поэтому жму соседу руку, и на прощание добавляю:
   - Знаешь, есть тут у меня одна задумка, как серьёзно поднять выработку пищи от хоббитов, но проверить её смогу не раньше чем наше с тобой поселение начнёт разрастаться. Так что если сможешь устроить не сотню семей а больше, то я только за. - И тут же перебиваю набирающего в грудь воздуха для возражения Стефана - Естественно все дополнительные расходы с меня. Могу даже прикупить сотню-другую фермеров- контрактников, хоть это и затратнее поселенцев.
  
   Схемы мелкого пилотируемого голема меня заинтересовали мало, всё равно там больше зависит от артефактов чем от конструкции. А вот полученный по обмену дирижабль Стефана завсегдатаи мастерской разобрали по винтику, составляя чертежи. Теперь у меня есть дополнительный вариант постройки дирижаблей для планового еженедельного метода, не говоря уж о том что можно сделать руками. В любом случае плановый-то дешевле, а оснований заказывать с переплатой за сверхурочные пока нету. Не думаю что новому дирижаблю удастся легко отбиться от клаконовских двухметровых ос, но вот для более крупных птиц Рух это весьма зубастая цель. С другой стороны, если эти маленькие пушечки заранее зарядить картечью, то и стаю мелочи основательно проредит еще на подлёте.
   А вот новая деревня хоббитов в зеленых холмах радует взор. Что-то возят, что -то копают, деловито снуют туда-сюда. Я им предлагал големов в качестве рабочей силы, но на меня только замахали руками, мол этих болванов и близко нельзя подпускать к строительству жилища.
   Ну и пусть. В районе нового поселения зачаровано двенадцать растений- соглядатаев, за ними следят мои лучшие инженеры, если начнется подозрительное движение, мне доложат. И раз я никому срочно не нужен, пойду хоть высплюсь.
  
   ***
   - Саш, а Саш! - весьма невовремя будит меня шар-палантир дальней связи.
   - Тебе не спится, звезда моя? - потихоньку приучаю даму сердца к своим привычкам, ей не сложно, а мне полезно. Во фразе вроде как и забота, и внимание, и в то же время намек на то что без особо важного повода не стоит будить спящего мужчину!!! Они -женщины эти намеки всегда видят, даже там где их нет.
   - Представь себе, не спится! - м-да, похоже до настоящей дрессировки мне еще работать и работать - Рядом со мной какой-то варвар залётный озорует, уже шахту одну захватил...
   - И что, большое войско?
   - Да нет, месячный прирост, ну может полуторный.
   - Бахамуты есть?
   - Только один, у героя.
   - Тогда почему это мясо еще не у тебя в закромах?
   - А мне нельзя!
   - ???о_О??? - мои брови резко поползли вверх.
   - Ну ты же знаешь что я квест этот легендарный делаю для кровавого бога, репутацию с ним набираю, а он - этот варвар в смысле - именно его главным божеством избрал, нет бы как все нормальные орки Всехзохаваю взять. И если я официально нападу, то кровавый бог сочтет это нападением на его паству, и обидится, он же не Ллос, у которой предательство в чести. А мне совсем чуть чуточки осталось, ну Сашенька, ну пожалуйста!
   - Понятно. Для тебя - всё что угодно, свет очей моих!
   - Спасибки! - и отключилась.
   Но сначала высплюсь как следует. Как говорится, вдруг война, а я уставший?
   ***
   Нужный сектор оказался строго на юге от Ленки и столь же строго на запад от меня, только от неё один хекс а от меня- два. И потому область эта даже не разведана, мне бы со своими соседними по-хорошему сначала разобраться. А официального союза у нас нет и быть не может, из-за расовой нетерпимости к некромантам. Максимум - договор о ненападении и меновая торговля, без всяких торговых контрактов. Кстати есть одна идейка...
   - Леночка! Всё войско наконец собрано, мы вылетаем. - на самом деле оно никуда и не уходило, големы квартировали в городе, маги стажировались в университете, а птиц рух вообще никто не трогал. Следующее обновление растительных наблюдателей - в начале следующей недели, а до этого птицы на перевозке грузов, чартерных рейсах к колизею, и большинство в резерве. Но Ленке об этом знать необязательно. - Скинешь карту?
   - Ой, забыла. Лови запрос на обмен картами. Принимай. Всё, полетела. Через несколько часов почтовый нетопырь принесет.
   - А мгновенным порталом нельзя было?
   - Не-а. Мы ж не союзники, так что либо так либо через торговую гильдию, а они сам знаешь сколько за пересылку ломят, и все равно пока заказ бы обработали, только дольше получилось бы.
   Пока выспался, пока собрались, пока долетели - до точки встречи добрались уже к вечеру. Высаживались под прикрытием хиленького горного хребта, больше похожего на цепь скал, с многочисленными проходами между ними. Быстро разгрузив големов, дирижабли с той же скоростью последовали прежним курсом, потихоньку забирая к северу, к Ленкиным владениям. Со стороны должно было казаться что тройка дирижаблей патрулирует или вообще летит по своим делам. Птицы рух же отправились напрямик, где на них по плану должны будут сесть маги. Эти снобы отказались мёрзнуть три часа на ветру, и отправились с комфортом, на дирижабле, да еще и потребовали оформить им эти часы как боевое дежурство, якобы для охраны воздушного каравана.
   Мои одаренные зазнайки знают трудовой кодекс, если его можно так назвать, буквально наизусть. Восемь часов - трудовой день, неписи делают что угодно и не ропщут. Еще четыре часа отводится на перемещения, ожидание, прием пищи и прочее необременительное времяпрепровождение, когда существо вроде и на службе, но ничем не занято. А дальше наступает переработка. И за каждый час накапливается процент усталости, который влияет на всё по чуть-чуть. Юнит чуть медленнее бегает, чуть слабее колдует, чуть дольше делает порученную работу, чуть чаще промахивается. Один-два процента - вроде и незаметно, но если продержать без сна и отдыха пару дней (а после четырех часов переработки идут последние восемь на личное время и сон, и вот они уже считаются по двойному- ночному тарифу), то любой обитатель земель будет представлять из себя жалкое зрелище, а достигнув 100% - падает без сил, и просыпается пару раз в сутки исключительно для приёма пищи, пока усталость не пройдет полностью. И не дай бог эту пищу не предоставить - голод имеет свой счетчик, заканчивающийся смертью.
   Причем последние - пятые сутки без допинга в виде заклинаний или алхимии еле переставляющие ноги доходяги вряд ли будут в состоянии поднять оружие, а если и поднимут, то будут долго-долго вспоминать зачем они это сделали.
   Из этого правила есть и исключения - неупокоенные и големы, например, могут шагать без устали, но там полно своих заморочек с зарядкой маной, износом и техобслуживанием конструктов.
   Поэтому трудовой график все стараются соблюдать, не перенапрягая подданных, а после бурной недели выходной день - довольно частое явление.
  
   *** Вечером у костра
  
   Вечерний привал, лагерь разбит, вахты распределены, еда готовится. Свободное время, кто-то чистит оружие, кто-то просто отдыхает, в дальней палатке кто-то попался Риссе... Потрескивает костер, чернеют прутья, которые наш снайпер засовывает поглубже и ворочает до обугливания.
   - Зачем вы это делаете?
   - Маскировка. Защита от гнили. - мастер Сник, как всегда тих и немногословен.
   Наполнив колчан обожженными заготовками для стрел, он принялся магичить. Призыв фамильяра - один из самых распространенных в репертуаре начинающего чародея. Этим ритуалом маг связывает сущность
  с другим существом, устанавливая незримую связь и обмениваясь частичками души. Сразу вспомнилась лекция, услышанная во время инспекции в недавно отстроенном университете, которую читал студентам преподаватель основ, не слишком , впрочем, отступая от текста учебника:
   "...поэтому подходить к выбору спутника стоит серьёзно, ведь он станет отражением вашей души - вдалбливают неофитам в академии. В стандартном варианте из учебника одна десятая часть души мага переходит к существу, и столько же приобретает проводящий ритуал. В большинстве случаев этого достаточно чтоб полученный кусочек сознания не свел чародея с ума, но бывают и исключения: например если переоценивший свои силы попытается сделать своим фамильяром древнего демона, чей возраст может исчисляться тысячелетиями, или могущественную сущность, даже десятой части силы которой хватит чтобы подчинить слабый разум. Ну а какой же ещё разум пойдет на такой шаг? (в аудитории раздаются смешки).
   - Хотя соблазн всегда велик, ибо не только фамильяр получает часть магических способностей хозяина, становясь больше эфирным существом, чем физическим, и получая возможность уходить на эфирные планы и обратно, но и часть особенностей существа переходит к хозяину. Так, например, зоркость совы и ловкость кошки популярны среди боевых магов, врожденная магия фей и связь с потусторонним миром присущая призракам в чести у теоретиков, алхимиков и некромантов... впрочем некроманты-практики зачастую предпочитают, как это ни странно, кротов. И даже не спрашивайте почему, к тому же с некоторых пор все практикующие магию смерти объявлены вне закона.
   Но не стоит и тратить свои силы, время и часть души на ничтожное существо: вот какой смысл вам от способностей, скажем, обычного дождевого червя? Хотя и такие случаи известны, и весьма успешны, как например фамильяр великого геоманта Зохира Яхонтового, благодаря которому легендарный герой развил в себе слепое зрение - чувство вибрации, а так же заполучил невиданную для людей регенерацию, неоднократно отращивая потерянные конечности. Достоверно зафиксирован тот факт, что однажды Зохир полностью восстановился, будучи разорванным надвое. Вдобавок широко известно, что заметно подросший, магически измененный червь мог прогрызать для своего хозяина ходы глубоко в толще породы, позволяя искать жилы и выводя на поверхность источники...
   Но вы ведь не великие геоманты прошлого, мои дорогие ученики, не так ли?..."
   Так вот наш мастер-лучник, владеющий, хоть и начальными, но обширными знаниями классической магии призвал... кукушку. И принялся выдёргивать из её хвоста серо-коричневые в светлую крапинку перья, приматывая их к заготовкам под стрелы. Причем судя по тому как стоически переносил эту процедуру фамильяр, она и мела место не в первый, и даже не в десятый раз. И как будто в подтверждение моих слов, кукушка с изрядно прореженным хвостом мановением руки была отпущена на эфирные планы, а спустя несколько минут, когда перья закончились, призвана снова. С целым, как новеньким хвостом.
   - Как?! - Еле сдерживая любопытство спросил я у снайпера - вы ведь не использовали ни заклинаний исцеления, ни артефактов, как вам удалось восстановить кукушку?
   - В этом нет ничего удивительного, владыка. - сухой кашель -Фамильяры, вернувшись с нематериального плана появляются полностью целыми и здоровыми. - сиплый смешок - Вас ведь не удивляет полное здоровье призванного элементаля?
   Забавно слышать такое от неписи. Такой вдруг метамагический казус, или баг, если хотите, и нпц мастер Сник им бессовестно пользуется. Хотя это скорее не баг, если быть точным, а эксплойт, который пока его не закрыли как бы и не запрещен...
   - Но почему именно кукушка? Учитывая что фамильяр - отражение души и первый помощник, то ваш выбор, мягко говоря, странен. Признаться, я удивлен: ни хищник-охотник, ни ночная птица-разведчик, ни какая-нибудь ядовитая змея, как можно было бы ожидать, а обычная пятнистая кукушка. Почему?
   - Кхе-кхе-кхе, юноша, чтоб вы знали, в бою удивить - значит победить. - Впервые вижу как снайпер смеётся. Но смех оборвался так же внезапно как и начался, и дальше уже сиплым шепотом: - Прошу простить меня, владыка, вы далеко не юноша... лишь в нашем деле как новобранец. - кхе! - А ответ... лучше один раз показать.
   С этими словами он погладил лежащий на коленях лук и тихо, но отчетливо прохрипел:
   - Кукушка-кукушка, сколько ей жить осталось?
   - Ку... - Банг! - звук спускаемой тетивы, шелест задетой стрелой листвы, и вот уже с ветвей дерева на противоположном конце поляны падает пронзенная куропатка.
   Обалдело смотрю на чёрную стрелу в еще подрагивающей тушке. Да этот маньяк оказывается поэт в душе! Фил - лософ...
  
   *** Глава 14. "если у тебя что-то болит- значит растёт" љ бывший боксёр.
  
   Впрочем это навело меня на мысль, что один представитель так нужной и столь же нежелающей появляться в таверне святой братии у меня всё же есть, только его нужно правильно приготовить. И он вот уже три недели незаслуженно прозябает в Палёном Яре в качестве то ли консультанта, то ли помощника мэра. Любят его крестьяне, этого не отнять.
   Найдя участок скалы поровнее, тщательно перерисовываю фигуру для ритуала создания фамильяра. Еще раз перечитываю и повторяю в уме последовательность действий, освежаю в памяти короткое заклинание. Вроде готово всё. Становлюсь возле самого края пентаграммы, лицом и на всякий случай грудью тоже строго к центру чертежа.
  - Зиритаил! Взываю к тебе!
  - Ну наконец то! Хвала богам Владыка вспомнил о ничтожном мне! - Полным сарказма тоном пропищал вылезший из божественного портала мелкий, размером с голубя, ангел. Медленно помахивая крыльями он завис прямо над центром колдовской фигуры.
  - Стой где стоишь. Imperium praeditus mihi...
  - Я не стою, я лечу! То есть парю... парю на крыльях... на крыльях веры, вот!
  - ...partim anima mea...
   - Эмм... хозяин, с продажей души это вы не по адресу!
   - ...set in core tuo...
   - Да на что она мне сдалась!? Да еще и кусочками...
   - ...partim anima tua...
   - Серьёзно? Эй, меня же попрут из ангелов!
   - ...set in core mia...
   - А вот это уже не смешно...
   - ...In nomini deorum et spiritus magica...
   - Не-ее-ет!!!
   - ...Amen!!!
   Золотистое сияние на несколько мгновений окутало нас обоих, после чего с резким хлопком ангел исчез. Не ушел порталом, как обычно, а просто растворился в пространстве. Только и осталось тёплое и светлое ощущение от его присутствия. И ночные звуки. И звёзды. Вот только время идет, ангела давно нет, а это чувство не пропадает. Прислушиваюсь к своим ощущениям: где-то глубоко в груди что-то такое... чистое и светлое, как воспоминания из детства.
   Собираюсь с мыслями, и пробую вторую часть, непосредственно вызов фамильяра. Эта часть не требует длительной подготовки и её можно привязать к любой фразе, слову, да хоть к жесту. Сделал едва-заметное движение пальцами, как будто украдкой перекрестил православной щепотью какого-нибудь муравья. Повторил, активируя. Прямо из воздуха появился матерящийся ангел, но уже размером не с голубя а с раскормленного индюка.
   - Зиритаил, ты ли это? И где ты так ругаться научился?
   - Где-где... В Звезде! Да ты хоть представляешь, что ты сделал, чародей доморощенный!? Меня выкинуло на план духов!
   - Да-а? - растягивая гласные спокойно и с ленцой отвечаю ему - Ну и как оно там?
   - На удивление неплохо... Но я теперь не пойми кто! Частично по-прежнему ангел частично дух частично человек...
   - И как себя чувствуешь?
   - По меньшей мере странно. Я стал сильнее. И крупнее. Но... но это не я!!! Я больше не ангел!!!
   - Прекратить истерику. Своими небесными порталами ты всё ещё пользоваться можешь?
   Зиритаил замер, как будто к чему-то прислушиваясь. Потом взмахнул рукой и возле него появилась золотая искорка, мигнула и тут же пропала.
   - Чёрт! - опять принялся сквернословить ангел, и на этот раз ему за это ничего не было. Никаких золотых искр и прочего гнева господня. - Не выходит!
   - Зато теперь тебе можно ругаться сколько влезет и тебя никто не накажет.
   - А ведь верно - машинально потер зад мой фамильяр. - Вот ведь зараза, как только ты это сказал, ругаться как-то сразу расхотелось.
   - Так что там с порталом? Может ты просто вырос и надо посильнее толкнуть небесную дверь, чтоб открылась пошире?
   - Сейчас попробую...
   Маленькая золотая искорка появилась, помигала, и не спеша пропадать, начала расти. Небольшой ангел сосредоточился, покраснел от натуги, мускулы на его руках взбугрились. Ого, отметил я про себя, а ведь раньше ничего подобного за ним не замечалось, руки и руки, скрытые под тогой, растет малыш. Или очеловечивается. Наконец портал растянулся до размера, способного пропустить небольшого ребенка в полный рост или взрослого человека, если прыгнуть рыбкой, пернатый шагнул в него и исчез.
   Выждав для приличия минуту я вызвал его старым способом:
   - Зиритаил! Взываю к тебе! Зиритаил!!!
   И ничего не произошло. Сразу. А вот спустя секунд десять из вспыхнувшего золотистого портала вывалился Зиритаил и шмякнулся о землю.
   - Это какой-то ужас! Крылья держат с трудом, врата на седьмое небо еле открылись, Тебя, хозяин, я там еле услышал, хорошо хоть оттуда открыть врата помогли. Сил на них теперь уходит уйма!
   - Но они работают?
   - Работают - нехотя признал ангел.
   - То есть на седьмое небо ты по прежнему попасть можешь?
   - Ну могу...
   - И на план духов ты тоже теперь можешь попасть.
   - Э... - остекленевший взгляд на пару мгновений, а потом вытянувшееся лицо расплывается в довольной улыбке - а ведь верно! Там хорошо-о-о...
   - Эй! Вернись на грешную землю, торчок пернатый! Слабенькие же у вас нервишки, если восстановление на плане духов так на ваше племя действует.
   - Наше племя туда вообще не ходит - в этом нет нужды!
   - Ну значит ты первым будешь - крещу муравья, и ангел с хлопком исчезает. Снова такое же движение пальцами и хлоп- прямо из воздуха соткался полуангел-полу...Я? Снова дезориентированный и обалдевший.
   - Радуйся. Теперь тебе есть где поправить силы, а в остальном для тебя мало что поменялось. А ещё ты теперь растешь быстро.
   - Это уж точно... Я таким как сейчас лет через десять должен был стать. Это ваша человеческая часть так действует.
   - Ты теперь так стремительно вырастешь и состаришься или это был разовый левел-ап?
   - Скорее второе. Часть души, часть умений, знание производственного языка - испепеляющий взгляд - часть опыта... Причем усвоился не весь, я чувствую. В ближайшую неделю расти буду очень быстро, потом замедлится, но все равно не так как у ангелов.
   - Ограничение на два уровня в день?
   - Наверное. А еще... вам, Владыка, досталась одна десятая частичка от маленького юного ангела, а мне досталась одна десятая от большого и опытного человека, так что теперь от человека во мне гораздо больше десятины. Почти четверть.
   - Ну... будешь должен.
   - Что?! Хозяин, ведь так нечестно!
   - Да шучу я, шучу! На план духов подбросить или пока тут побудешь?
   - Уф... нет, пока не стоит, дайте пока здесь освоюсь. Полечу я к крестьянам, заодно крылья потренирую...
   - Дело нужное. И ещё: у тебя теперь четвертушка от архимага. Смекаешь, пернатый?
   - То есть, я теперь смогу по-настоящему колдовать? И не только Свет? - у малыша от осознания открывающихся перспектив аж дух перехватило.
   - А мне почем знать? Пробуй. Если что - обращайся, чем смогу помогу, да и в Гильдии поднатаскаем. В мою сторону - портал бесплатно.
   - Да уж, бесплатно- поёжился мой фамильяр. - Чуть не лопнул от натуги. А можно, чтоб на сегодня всё, а? Хозяин?
   - Лети уж...
  
  
   ***
   Ночь прошла без происшествий, только ближе к утру подтянулась Ленка со своими кровососами.
   Для успешных переговоров начать следовало с обозначения своей официальной позиции, поэтому мы отбили обратно шахту. Ну как отбили, попросту въехали на территорию незащищенного рудника на паровом големе, как самом скоростном, и я приложил печать к замковому камню в арке над входом в шахту. Игрок- варвар с ником zАхxxEz сразу обратил на меня внимание, затребовав переговоры. Смотрю его публичный профиль: переговоры проводил восемнадцать раз, повторных контактов всего три - успел пообщаться со многими людьми, сделки с привлечением высших сил в свидетели на переговорах совершал трижды - скорее всего речь идет о вступлении в клан, парламентеров не трогал ни разу -можно ехать почти безбоязненно, но вот характеристики от игроков всего три звезды - ниже среднего. Забавный такой параметр, ни на что не влияющий, но говорящий как минимум о том что удовольствие от общения с ним испытали немногие. А значит либо невоспитан, либо несдержан... ну или просто по жизни Чудак на букву М, такое тоже бывает.
   - Может гремлинов с собой возьмем? Они такие милашки!
   -Нельзя их туда пускать, завалят все переговоры. Какой-нибудь умник точно гранату кинет.
   -И что, всех взорвет?
   - Да не должен, он же её инстинктивно от себя бросать будет...
   - А если в товарища попадет?
   - Это уже проблемы товарища. Так всё, хватит разговоров, на переговоры поедем на танке. И никаких "мы" - забыла что ли, что тебе светиться нельзя?
   Отправляюсь с понтом и относительным комфортом, на паровом големе. Почти один. Почти - потому что вместо гремлина-наводчика в кабину аппарата втиснулась Рисса. Навстречу мне едет на чудище герой-игрок, а за ним развязной походкой следуют шаман и двое орков-воинов, один темнее другого - видимо ветераны.
   - Ты что, маг, в натуре берега потерял?! Совсем краёв не видишь? Это моя шахта, и мой сектор! Катись отсюда колбаской если не хочешь стать пищей для моих бойцов. Хотя нет, лучше иди сюда, они любят маленькие нежные ушки твоих недомерков!
   - Эта шахта принадлежала моему другу, и я всего лишь восстановил статус-кво...
   - Ты как страус КОГО?! - Дружное самодовольное ржание четырёх зеленых глоток. - Ты вот что, мне баки не забивай! Ты не то что в альянсе- даже в клане не состоишь, так что друга ты придумал. Нейтрал ты никчемный, законная добыча для всех. А потому вали отсюда пока я добрый. - орк демонстративно сплюнул на землю и веско добавил: - Добрый я потому что дел у меня слишком много, чтоб с мелюзгой воевать.
   - И всё-таки я повторюсь, что эта шахта принадлежала моему другу, и я настаиваю на вашем скорейшем покидании этого сектора, иначе последствия...
   - Последствия - шмаследствия! - снова дружное ржание четырёх луженых глоток. - Вали отсюда, мелкота, если завтра увижу- хана тебе. И шевели булками, а то ведь орки- быстроногий народ. Всё, некогда мне тут с тобой балакать.
   По дороге обратно Рисса презрительно выдает оценку переговорщиков: сильные, но глупые. Какой-то интерес для суккубы конечно представляют, но тот же Шестилапый Рей гораздо лучше (мечтательно облизывается). Чутьё у неё на альфа-самцов, что ли, как магнитом тянет к по-настоящему сильным мужчинам. Вернувшись в лагерь созываю военный совет.
   - И что нам с ними делать? Уходить по-хорошему не хотят, земли ничейные, и ведь не понимают что их здесь сожрут, калькуляторы с форума показывают что победа за ними, а магов я светить не хочу. Взять с них нечего кроме опыта, а рисковать самым ценным отрядом ради этих крох...
   - Можно принести их в жертву темным богам. - задумчиво сказала Лена.
   - И как ты себе это представляешь? Что-то они не торопятся сами лечь на алтари.
   - А не надо алтарь. То есть конечно хорошо было бы на главном алтаре, со всеми приготовлениями, но не обязательно. Можно собрать эманации от их смерти обычной ловушкой-пентаграммой.
   - Обычной... от целой армии... это какого же размера должна быть ловушка?
   - Ну, чуть больше обычной - мило улыбнулась девушка.
   - А силёнок то хватит? Превратить целое поле во временный алтарь потребует прорву Силы. Даже моего объема может не хватить. Да что я говорю, никак не хватит!
   - У меня есть заначка: - порывшись в поясной сумке, девушка извлекает истекающий тьмой череп, выточенный из обсидиана. Мой повидавший многое, а потому давно не проявлявший себя навык артефактора делает стойку: Накопитель. Специализированный. Легендарного класса.
   Я прикинул ёмкость вещицы, заточенной под одну задачу и присвистнул. Потом перечитал, и почесал в затылке, умножив её ещё вдвое. Специализированный - значит работает только с одним видом магии, но зато делает это - пальчики оближешь.
   - Предположим, что у нас всё получилось, алтарь готов, осталось только заманить их в ловушку, как-то заставить сбиться в кучу и не дать разбежаться, когда их начнут убивать. И всё это непременно в нужном нам месте. Пуп-пок развяжется.
   - Ну... если твои войска будут стоять плотным строем, оркам волей- неволей придется обступить их, пока будут убивать, и они собьются в кучу... - смущенно пробормотала бессовестная девушка.
   - Неподалеку отсюда есть подходящее поле, с одной стороны скалы, с другой река. - раздался хриплый голос Сника - Длинный участок вдоль реки, с редкими островками леса. Идеальное место для орков... (сухой кашель) не любящих леса, и место для разгона лавины наездников на варгах.
   - Хорошо, Лена, готовься к ритуалу, а мы летим смотреть.
   Выбранное нами поле имело форму толстой восьмерки , то есть нужных для армии орков мест было целых два.
   - Будь я командиром такого сброда как у них я построил бы армию здесь или вон там.
   - Сник, бери големов и перекопай подступы к одной позиции. Волчьи ямы там, ловушки, всё что обычно в таких случаях делают.
   - Боюсь големы не самые скрытные существа, их деятельность наверняка заметят.
   - Вот и отлично. Ты делай все аккуратно, как положено, и хорошенько замаскируй, как будто мы на них рассчитываем. А вампиры тем временем скрытно займутся начертанием гигантской ловушки во втором месте...
   Отправляем весточку горе-агрессорам, с предложением решить наши разногласия завтра на этом поле, а сами смешиваем костную муку из кажущихся бездонными Ленкиных запасов с алхимической вязучкой от гремлинов, добиваясь состояния тягучего геля. Это позволит избежать случайных разрывов, как часто бывает когда дорожки засыпаны просто сухой толченой костью.
   Следующей ночью десяток големов, обвязавшись ветками, видимо изображая из себя поросшие кустами валуны, отправился рыть волчьи ямы. Пригибаясь, и прячась они копошились на подступах к первой позиции, делая вид что просто отдыхают. Высоко в небе, так же делая вид что ему здесь совершенно неинтересно, парил орел, а судя по тому, что он летал ночью, при этом неотрывно кружил над полем уже третий час, это был не орел а самый настоящий дятел, сообщающий о происходящем кому-то.
   Самое сложное было уговорить гордых вампиров ползать в траве и копаться в земле, вырезая дерн узкой траншеей, чтобы засыпать затем туда густую тянучку, сваренную гремлинами, формируя основу некроловушки, а затем вернуть дерн на место. Всё это нужно было проделать без магии, полагаясь только на темноту и природные способности клыкастиков.
   На следующее утро, выстроившись сразу за волчьими ямами, ждем вторую сторону. Те появляются с первыми лучами солнца, занимая позицию на второй половине поля, более чем в километре от нас. На середину выхожу я, а орки отправляют своих переговорщиков.
   - Ну что, сиськи мнете, можете нападать - говорю я, подначивая противника. Мы даем вам право первого удара!
   zАхxxEz многозначительно переглядывается с шаманом, и самодовольно скалится:
   - Не надо нам ваших подачек. Мы - орки - гордая раса, обойдемся и без форы. Ты нас позвал, маг, мы пришли. Теперь твоя очередь шевелиться. А мы подождем и посмотрим. Я всё сказал.
   Делаю вид, что мне это очень не нравится, бросаю злобный взгляд исподлобья, и понуро бреду обратно, пряча глаза чтоб не выдать свою радость. Клюнули! Стоят на краю ловушки, а когда пойдут вперед окажутся в самой её середине.
   Еще вчера я сделал точку привязки на скале справа, как и Ленка. Она объясняла свою роль так:
   - Я специально сделала контур незамкнутым, завершить последний угол - пару секунд перед самой активацией импровизированного жертвенника. Кроме того есть у меня для них один сюрприз, но для него нужны первые смерти, так что это потом. Единственное узкое место плана- это то что мне надо будет вплотную подобраться на тот самый незамкнутый кончик луча звезды.
   Возвращаюсь к своим, минут десять совещаемся для виду, эмоционально машем руками изображая ругань, и наконец отправляем войско вперед. Первыми идут големы, сзади, коптя трубой, тащится паровой гигант. Гоблины обидно смеются, тыкают пальцами, орки показывают свои зеленые задницы, в общем высококультурно проводят время. Тролли тупо таращатся, их вообще мало интересует грядущая битва потому что там еды нет.
   Вдалеке взмывают в облака птицы рух. Совсем спрятать этот маневр вряд ли бы получилось, все-таки огромные птицы- это вам не голуби, но вот различить седоков на их спинах с такого расстояния удастся вряд ли. Завидев это, орки становятся в подобие строя, рявкают на гоблинов, те ощетиниваются копьями. Тролли проявляют легкую заинтересованность, задрав морды кверху, куда улетели такие жирные птицы. А птицы пикируют с небес, но вдруг разлетаются в разные стороны, сев вокруг зеленокожего войска за пределами досягаемости и стрелков и шаманов. И буквально через несколько секунд появляется кольцо песчаной бури, слишком далеко от войска чтобы нанести вред, но поднятая пыль перекрывает обзор сразу со всех сторон. Безобидные одноразовые артефакты, сделанные мной вчера в полевых условиях, практически на коленке, а какой эффект!
   Маги работают синхронно, как часы, и вскоре в пыльных облаках начинают появляться огненные сполохи, периодически из стены прилетают огненные стрелы, не причиняя особого вреда, разве что при попадании в гоблина остается обгорелая тушка.
   Самые горячие орки рвутся наказать зарвавшихся магов, но резкий окрик вожака:
   - Назад! Вас выманивают как глупых щенков! Еще кто дернется без приказа - пойдет в котел!
   Иссякает время действия песчаной бури, но свою задачу она выполнила - големы быстрым маршем сократили расстояние и ступили в зону действия ловушки. Как только пыль рассеивается, големы сбавляют скорость, сомкнув ряды.
   - Ва-аргх! - ломится вперед орда орков, степенно вышагивают огры и тролли, рвутся вперед, но держат себя в руках орки с арбалетами, и только толпа гоблинов срывается с места, закидывая дротиками големов. В ответ те выстраивают стену щитов, еще больше замедляясь. С плеча парового голема, чей рост позволяет бить через головы големов, выстреливает копьё и остается торчать из груди огра, пронзив последнего насквозь. Тяжелый метатель гремлинской работы конечно уступает крепостной аркобаллисте, но ненамного, в основном надежностью. Зато в несколько раз выигрывает в цене, потому что как и большинство изделий гремлинов собран "из того что было".
   Не то чтобы огр сильно обращал на вылезший из спины окровавленный наконечник внимание, но это все же не стрелы, которыми его нужно утыкать как ежика, чтобы он хотя бы их заметил. Еще пару таких подарочков и гора мяса пойдет... в котел. Если после битвы будет кому варить, конечно. А вот с троллем такой фокус не пройдет, его раны заживают прямо на глазах. Судя по форумам, здоровый и сытый тролль, если ему ничего не мешает, полностью восстанавливается за пять минут. Именно поэтому экипаж машины боевой получил строжайший приказ не тратить припасы на троллей. На гоблинов кстати тоже, но уже по другой причине.
   Недобро дыхнуло тёмной магией, в уголке глаза появилось короткое сообщение от Лены: "Готово!". Это значит она как-то добралась до нужной кочки, замкнула ловушку душ и запитала её силой, надолго выпадая из игры как маг. Даю команду магам, и тут же зеленокожую армию захлестывает море огня. Каждый из подобравшихся поближе магов колдует инферно, накрывая небольшой отряд, но восемь магов выжигают всех гоблинов, сильно подпортив здоровье оказавшимся поблизости оркам и варгам.
   Орки остервенело набрасываются на големов, находя щели между щитами, подрубая ноги. Это приносит на удивление слабый эффект , кроме тех участков строя где орудуют тролли. Дубины подоспевших старших с одного удара не в состоянии вырубить терракотового воина, но щиты сминаются, приходя в негодность, прогибается строй. Пара-тройка ударов - и в лишенную защиты брешь вгрызается сразу несколько орков, кромсая глиняных бойцов на части, в свою очередь погибая от копий второго и третьего ряда.
   Обновленная внутренняя броня големов крайне эффективна против режущего оружия, калёным железом встает на пути лезвий, заставляя сабли бесславно скоблить грязь с цепей. Чуть менее эффективна против топоров, превращая рубящий удар в дробящий, уподобляя секиры простым дубинам. В то же время цепи слабо препятствуют колющему арсеналу, и практически бесполезны против дубин. Да, есть какой-то эффект общего плана, вроде увеличенной массы тела и более прочной на разрыв массы, чем сырая глина, но все равно, своего главного достоинства перед ломовым оружием она лишается.
   Варги наоборот, бросились в рассыпную, пытаясь достать до горла магов, но у каждого мага рядом была птица рух, которая либо улетала, унося седока от большой стаи, либо встречала пару волков крепким клювом и ударом огромного крыла. Впрочем волки-телепаты довольно быстро сгруппировались и начали гонять птиц двумя стаями, не давая им сесть. А поскольку магам для применения высокоуровневого заклинания нужно некоторое время покоя, швыряться со спины птицы они могли только мелочью вроде огненных стрел, молний, ну максимум фаерболов. Установился некоторый паритет: Варги отвлекают рухов, те отвлекают варгов. Успел прицелиться и бросить фаербол - поджарил волка-двух. Не успел вовремя взлететь - погрызли птицу. Пару попаданий в одного волка - нету больше серого. Пару раз погрызли птице ноги - медленнее садится и взлетает, и потому больше не рискует здоровьем, а её маг практически выбывает из игры.
   Внезапно всё поле боя накрывает тусклой дымкой, солнечный свет становится не ярче фонаря, на всех моих бойцах выскакивает слабый дебафф "вытягивание жизни, 5 % в минуту". Лена успокаивающе сигнализирует: мол, всё в порядке, это и есть сюрприз. Конечно тролля такой штукой не прошибешь, их естественная регенерация в несколько раз выше, но вот всем остальным живым, и в особенности раненым очередь на тот свет сильно укоротит. А на ядро моих войск оно не действует. Только гремлинов в кабине Парового голема жалко, но пока он цел, они тоже защищены.
   Даю команду рухам отступить, и, благо умение давно откатилось, уйти в облака. За неимением лучшей цели варги заходят и атакуют строй големов с тыла. Краткая заминка, команда на перестроение, и терракотовые воины формируют круговую оборону, однако ноги у заднего, третьего ряда уже основательно погрызены. Волки-телепаты переключаются на парового голема. Тот безуспешно отмахивается циркулярной пилой, почти не попадая по шустрым хвостатым, зато пару раз хорошо прожаривает волчью стаю из сифона с греческим огнем. Сразу трое волков падают обугленными тушами, еще через несколько секунд катится кубарем чтобы больше не встать четвертый. От него отделяется тень, вливаясь в дымку над полем, вливаясь в неё, становясь её частью
   Присоединяюсь к битве эффектным появлением в центре свалки, использовав подсмотренное в чужом замке заклинание мерцание. Со стороны это выглядит как влетевший в толпу сгусток молний, разлетевшийся в разные стороны, выкашивая слабых и оглушая сильных. Сам же я быстренько прячусь в середину строя големов, чтоб переждать откат. Но почти сразу, ловко перепрыгнув через головы первого ряда щитоносцев, на меня падает вражеский герой верхом на чудище, одним ударом отправляя на перерождение, и сразу принимается наводить беспорядок внутри построения. Последнее что успеваю заметить, это пятнистое перо кукушки, торчащее у бахамута из правого глаза.
   В ставке орков шаманы заканчивают камлать, и големы начинают двигаться как вареные, крайне медлительно реагируя на изменения обстановки, смятые щиты и вражеского героя, буквально выкашивающего их ряды по одному. А вот парового исполина шаманство как будто не коснулось, и его метатели методично всаживают в троллей копьё за копьем.
   Упавшие с неба на головы камлающим птицы рух залпом разряжают свои громовые удары во вражеского верховного шамана, отправляя его на тот свет невзирая на мощную защиту, а сидящие на них маги быстро выпускают по фаерболу в заклеванных младших.
   Тем временем тролли вколачивают в грязь остатки големов, и вместе с ограми обступают парового монстра. Поймав в объятья из двух циркулярных пил, паровой голем одного за другим быстро распиливает троих троллей на части, но на этом его подвиги заканчиваются, и гордость отечественного машиностроения замирает безжизненной грудой железа, выпустив напоследок облако пара. Под градом ударов стволами вырванных с корнем деревьев хваленое супероружие гремлинов продержалось меньше минуты.
   Два тролля, шесть раненых огров и вражеский герой на бахамуте - вот всё что осталось от армии вторжения. Другое дело что от моей осталась только выдохшаяся мобильная группа магов на сильно пожеванных птицах. И подпускать их близко - верный способ угробить элиту впустую. Прыгаю мерцанием прямо к магам, на мгновение успев посетовать, что такая мощь уходит в никуда, и сходу собираю конклав. Плевать что вы все почти пустые, и что заклинание будет есть вдвое больше маны, вы мне главное свои силы воедино слейте, а там у меня найдется чем приласкать вражину, я ведь весь бой черт знает чем занимался, запаса маны больше половины.
   Враг идет, даже бежит к нам, тикают последние секунды отката.
   - Когда жахну, хватайте меня в охапку, садитесь на птиц, и ходу отсюда, ходу!
   Инферно. Третий круг, сила десяти магов, экспертная квалификация в школе огня, пять артефактов усиливающих огненную стихию,и всё это в руках Архимага с тайными знаниями. Тролли выжили. Бахамут тоже. А вот ограм и игроку- не повезло. Причем поблизости он не появился, видимо до конца не верил в своё поражение и его пункт привязки остался далеко-далеко. И, как будто ставя точку, в оставшийся глаз бахамута влетает черная стрела с пятнистым оперением, отчего тот заваливается на землю, в агонии полосуя дёрн ломтями.
   Обхожу поле битвы, вливаю в големов ману, у кого её мало. Оказалось, что эта тёмная пакость добралась и до големов. Жизненные силы за неимением не пила, хиты не уменьшались, но ману втихую вытягивала. Внутри большого парового чудовища раздается стук молотков и звук чего-то скребуще-сверлящего. Экипаж уверяет что через пару часов машина уже будет способна самостоятельно передвигаться. Чистая победа.
   Ленка лучится довольством, как нализавшаяся сметаны кошка.
   - У нас всё получилось, бог принял жертву!
   - Оно хоть того стоило? - уныло обвожу рукой побоище.
   - Ещё как стоило, я легендарку закрыла! Вот смотри! - показывает обсидиановый череп, со времени нашей последней встречи явно отрастивший пару клыков. Кроме того, в глазницах некогда холодного камня поселился багровый огонёк.
  
   *** Глава 15. "- Колобок-колобок, я тебя съем! - Я не колобок, я ёжик чернобыльский!" љ Анекдот 1986г.
  
   Вернувшись в свои владения используя всю свою ману и носимые накопители достраиваю четвертое кольцо гигантских ступеней болотного колизея, поднимая очередной уровень. На выбор предлагается поднять Вихрь маны и Эконома, и, так как первый уже в мастерском ранге, то дальнейшее его развитие даст мизерный прирост. Беру Эконома, так же подняв до мастера.
   Отожравшаяся Гидра сменила окраску на более тёмную , а заодно и название. Теперь она не Королевская гидра, а Королева Гидр. И глубоко в болоте видна её кладка. Ну как сказать видна - спрятана на совесть, и заметить её получилось только с помощью заклинания "Обнаружить жизнь". Так что скоро у нас появятся маленькие гидрята, добавив перца гостям региона.
   По итогам последней недели Рисса получила мастера магии хаоса, и теперь можно попробовать вызвать у монстра еще пару-тройку мутаций. С большим трудом, со всей мощью конклава, растратив почти весь запас маны из-за того что на монстре класса рейд-босс заклинания срабатывают всё хуже и хуже, удалось сделать её зубы ядовитыми, и финальную точку поставила какая - то мутация, проявляющаяся в виде тёмной дымки, окутывающей шкуру в местах ударов. Эта пакость случайным образом дестабилизировала и впитывала заклинания, ещё больше препятствуя наложению чар.
   Единственное что мы ещё не опробовали - это ритуал посвящения Хаосу, создающий постоянный канал подпитки силами с нижних планов. Обычно он накладывается на одно существо быстро, заклинанием, но тут случай особый, тварь враждебна и не согласна, и учитывая её размеры, с её мнением приходится считаться. Поэтому на еще сухом участке суши, на краю болота Рисса готовит масштабную версию ритуала, увеличенную в несколько раз. Если верить описанию, то это предназначено для посвящения хаосу многочисленных отрядов, когда накладывать каналы на каждого слишком долго. Но мало ли кто там что считает... вон порох в Китае тоже для развлечения изобрели, и колючую проволоку в Техасе, чтоб коровы не разбредались, а уж динамит и вовсе исключительно для прокладки туннелей сквозь горы.
   В центре, в качестве угощения - четыре коровы, купленные у крестьян. Гидра ожидаемо гонится за приманкой, неохотно выползает на сушу, но завидев парнокопытное угощение послушно идёт в самый центр ловушки, активируя финальную стадию ритуала. Вихрем взвивается столб адского пламени, в котором местами виднеются языки непроглядной тьмы, и я даже переживаю за зверушку, но всё быстро заканчивается, пламя воронкой втягивается в небо, и на земле остаётся наша гидра... в круге фиолетовой травы. На первый взгляд ничего не изменилось, только последняя недоеденная корова покрылась чешуёй. Раз - и крупная голова заглатывает сразу половину коровьей туши. Два - зубы смыкаются и ноги жертвы перестают дёргаться. Три - челюсти по-змеиному широко расходятся и корова проваливается в растянувшуюся шею, комком, как у удава, двигаясь к ненасытной утробе. Четыре - ноги гидры обвивают невесть откуда взявшиеся фиолетовые лозы. Пять - испуганная гидра дышит на них огнем, и освободившись от опавших пеплом растений, резво ныряет в болото.
   Ну, решаю я для себя, огненное дыхание адским пламенем - тоже хорошо. Если бы в результате ритуала гидра обзавелась парой кожистых крыльев и научилась летать - вот была бы потеха! А заодно стихийное бедствие на много миль вокруг. А вот адская травка - это приятный сюрприз. Надо бы только озаботиться защитой моих владений от её поползновений в прямом смысле этого слова.
   А для этого нужен охранный круг, не пускающий порождения зла, то есть чары четвертого ранга, которых у меня нет. Или позвать святошу, а лучше инквизитора, которых впрочем тоже нет. Наверное придётся рассылать приглашения через гильдию наёмников и вездесущую агентуру питейных заведений, если не найду никого. Эврика!
   - Зиритаил! Взываю к тебе...
  
   *** Где-то на другом краю Земель, в замке игрока.
  
   По высоким анфиладам дворца раздавалось тихое цоканье когтей по до блеска отшлифованному камню. Алые ковровые дорожки скрадывали звуки шагов, но против пробивающих их на каждом шаге острых когтей были бессильны. С разноцветных витражей сурово смотрели лики святых и великих воинов прошлого. Высокие готичные арки множили и далеко разносили звуки посетителя, и, казалось, осуждали само присутствие неблагочестивого существа в цитадели.
   Игрок - ящеролюд с ником Сёма-ящер вошел в главный зал, подойдя к окну выглянул во двор, и там же сел прямо на свой хвост. Его тело сразу принялось мимикрировать, настолько слившись со стеной , что буквально растворился в воздухе. Казалось прямо из стены неспешно полилась речь разведчика:
   - Выход на глубине тридцать два метра. Ты можешь себя представить утонувшим на тридцать два метра в дерь... в трясину?
   - Не ругайся, про глубину я уже в курсе. Да необычно, да неприятно, чертовски неудобно наконец, но ничего такого страшного, ближе к делу
   - Болото кишит гидрами. Правда мелкими, чего не скажешь об их мамаше. Элитный рейд-босс 64-го уровня, в недружелюбном к игрокам окружении. Изменённые хаосом растения в этом болоте на каждой кочке. Лиловую лозу помнишь? Я далеко не ушел во многом из-за неё. Пришлось полагаться на призванных духов. Они обследовали всё в радиусе двухсот метров от портала- везде одно и то же. А ещё там отчетливо пахнет демонами. Кровью низших и средних демонов. Много крови, и свежей и застарелой...
   - Ну изменения у растений могут быть совпадением, или следствием той самой разлитой демонической крови, в результате например обильных жертвоприношений , или трапезы... кого-то очень могучего... - эмоционально перебил его кланлидер. - Брр, ненавижу демонов, всё у них не как у людей!
   - ...А само место визуально похоже на гладиаторскую арену для титанов, круглую такую, с амфитеатром для гигантских зрителей. - Мерно, не сбивая дыхания, продолжал разведчик.- И я тебе скажу, что одного титана, даже матёрого, эта элитная королева гидр порвёт и сожрёт. И ни разу не подавится.
   -А если трёх-четырёх?
   - Хм-м, в чистом поле она до них бы даже не дошлёпала, но в том болоте четырём титанам крышка. Очень уж неблагоприятные для них условия. Представь: титан - в титаническом же болоте, где его местами с головой в трясину засасывает, ходит медленно, молнии в воде применять боится, а эта тварь быстрая, и как у себя дома. Плюс она же многоголовая гидра, да ещё и рейдовая - так что от неё достаётся сразу всем, ей что один что десять - если сразу не убьют, долго не протянут. А вдруг протянут долго, но бить будут слабо - регенерирует.
   - Не нравится мне всё это. Тебя послушать, получается какое-то место для казни титанов. Или проведения гладиаторских боёв среди них же. С использованием толп демонов. Регулярным.
   Если это просто место казни, и за вратами Земли Гигантов, то зачем нам нужны проблемы с правосудием титанов? Нечего нам у них пока делать.
   Если у титанов там гладиаторские бои - как бы нас самих драться на потеху не заставили, нам сейчас только этого не хватает.
   Если же это место, где на потеху отправляют на убой толпы демонов, и иногда убивают титанов... то избавь меня бог от его хозяев! Нет, что-то меня не туда понесло. Но при любом раскладе выходит что нам туда пока рано.
   Разведчик с согласным видом слушал речи лидера, и в мерно кивал в ответ головой, вверх-вниз, вверх-вниз, медленно и на вид вдумчиво.
   - Гидру-то завалить найдём способ - задумчиво продолжал кланлидер после небольшой паузы - третья степень регенерации... надёжнее всего ваншотнуть.
   - Ваншотнуть рейд-босса? И почему мы тогда не повелители всего мира? - скептически ухмыльнулся Сёма-Ящер.
   - Ну ладно, пусть задавить массированным дамагом. Только издалека, она же по всем бьёт... тут без танков никак... которые все разом полягут... или по одному слать... тем более полягут. Да, геморный босс получается. Проще заморозить болото в одну большую ледышку... и потом прорубаться сквозь десяти-этажный айсберг до поверхности! Чёрт, и это не вариант.
   Скучающий ящер душераздирающе зевнул, на мгновение показав розовую пасть на фоне кирпичной кладки, и снова уставился на лидера, делая вид что внимательно слушает его бормотание.
   - ...Или как-то мимо прошмыгнуть. Прошмыгнуть через болото , ага, щас... Всё не слава богу. Без потерь не получится, а сам по себе это просто страж, кусок экспы, которой и так хватает. Сокровища же, которые он охраняет- это сами врата, и они у нас уже есть. А что на той стороне - кто его знает.
   И даже если там всего лишь новые земли то их у нас есть где взять, и без головной боли в виде неудобного рейд-босса 64-го уровня. Подождут.
  А если там действительно титаны, которые льют кровь сородичей как воду и едят демонов на завтрак- вот пусть они там и остаются. И тогда по-хорошему долгих лет Королеве гидр!
   - Долгих лет королеве! - спрятав зевок за кивком головы эхом ответил шаман-ящеролюд, которому отнюдь не улыбалось снова, и на этот раз уже детально разведывать столь негостеприимную местность.
  
   ***
   Началась пятая неделя. После найма всех юнитов и выплаты всем зарплаты наконец то у меня достаточно свободного золота, чтоб построить третий уровень замка. Требует это расширение 15000 золота, 30 камня, 30 дерева, 20 руды, по 5 редких ресурсов, в ещё 1 уникальный ресурс свойственный расе. С точки зрения здешней экономики это не самое лучшее вложение, которое будет отбиваться недели три-четыре, зато кроме увеличения дохода мы получаем несколько вспомогательных пристроек, вроде флигеля с апартаментами для гостей, домика для прислуги, и массивного здания боевой цитадели, которая скорее маленький форт с десятком стражи, несущим круглосуточную вахту, хотя и не выходя из башни.
   Пристройка для гостей построилась вокруг уютного внутреннего дворика с фонтаном и павлинами, а высоко над ней взлетает ввысь восьмиугольный шпиль дунвана, этого средневекового кондиционера, ловящего ветер со всех восьми сторон света и несущего приятную прохладу в покои дворца.
   А еще вокруг моего замка и садов в центральной части города автоматически воздвиглась невысокая изящная стена из узорчатого песчаника, и всё это воспарило над землёй, оставив, впрочем, три широких моста в две другие части города и к главному входу, где стоят врата в пустыню. По логике, когда замок будет улучшен, то и остальные кварталы города поднимутся в воздух, а пока на невысоко парящем острове находится лишь замок и центральная площадь, зато с райскими садами, выращенными на ближайшем к замку бывшем арбузном поле, грядки которого начинались сразу за забором первого склада.
   Именно на этот спецэффект и пошла целая мера уникального ресурса, который в микроскопических количествах производят гремлины и магические существа. Когда я пытаюсь узнать откуда это берется, гремлины без задней мысли отвечают что мол сделали, но все попытки узнать как именно разбиваются о стену непонимания, "сделали" и всё тут, а иногда еще говорят "произвели". Гремлинов вообще частенько клинит, когда пытаешься расспросить как именно сделана та или иная их конструкция, или когда просят повторить сделанное экспромтом, а маги смущенно отводят глаза и вещают что-то про побочный эффект магического метаболизма, и конденсированную кристаллизованную ману.
   Проведенное на скорую руку расследование обнаружило кроме потраченной на замок ещё две меры этих маленьких светящихся кристаллов в хранилище, по всей видимости, за три прошедшие недели кроме первой, на начало которой у меня замка еще не было. По словам гремлинов, эти маленькие кристаллики, а иногда и их мелкая искрящаяся пыль используются при постройке дирижаблей, что позволяет им летать. То же касается мини-артефактов левитации и мелких летательных аппаратов, которые кстати давно просятся на переделку.
   А я-то всё удивлялся, почему местные дирижабли поднимают в разы больше того веса который мог бы поднять их пузырь, но в отличие от воздушных шаров категорически не хотят подниматься выше облаков, летая не так уж и высоко над землёй. Прямо как те крокодилы из анекдота, "низенько-низенько". В прошлой жизни я как-то хотел прикупить такой аппарат, для представительских поездок, но из-за их огромного размера сравнимого с футбольным полем и отсутствия развитой инфраструктуры и сети причальных мачт обычный вертолёт оказался более практичным. К тому же некоторые партнеры боялись высоты, да и грузоподъёмность этих гигантов невелика, а вот рыбалка и банька с девочками - проверенный метод налаживания контактов. Пришлось отказаться и отложить мечту в долгий ящик.
   Уход за облака у нас прерогатива птиц рух и их вечных соперников- грифонов. Те летуны, кто так не умеет, отстают и падают, чем я и воспользовался в сражении с роем клаконов, иначе загрызли бы жучки моих птиц несмотря на габариты, как пить дать бы загрызли. А вот дирижабли так не могут. И по всей видимости, без капитальной переделки конструкции не смогут.
   Но перед этим надо переделать малые пилотируемые аппараты, хоть они и называются големами. Львиную долю грузоподъёмности сейчас занимает бомбомёт и три бомбы. Вычеркиваю его из чертежей с мясом, и ставлю гремлинам задачу увеличить скорость и маневренность, хотя казалось бы куда уж больше? Ан нет, есть куда, клаконские осы или как их там летали так быстро и точно, что мои летуны на их фоне казались беременными бегемотами.
   Стыдно сказать, пятая неделя пошла, а я всё ещё боюсь приближаться к летающим монстрам на собственной же стартовой территории. То есть конечно способ есть, хоть и долгий: чтоб не рисковать потерять дирижабль, можно высадить големов за несколько часов пути, и они насадят каких-нибудь тупых гарпий или горгулий на пики, но что делать с умными? Они же просто разлегаются, а потом, разозленные, нападают на всех в округе, сея панику и неуважение к Лорду, который эту самую округу, на минуточку, крышует.
   По новым чертежам машинка получается гораздо более маневренной, и соответственно более прочной, чтоб выдерживать пируэты в воздухе и не развалиться. Добавлена и возможность ухода в небеса, а на самый крайний случай дадим пилотам возможность нанести с разгона, или вон в пике из облаков Таранный удар. Для этого нос аппаратика, все больше похожего на маленькую летающую лодку со стрекозиными крылышками, все же стоит оковать хотя бы медью, и установить метровой длины выдвигающееся копьё-лезвие, для протыкания шкур особо толстых противников, или насаживания мелких как бабочек на булавку. Прощай штурмовик-бомбардировщик, здравствуй истребитель- перехватчик. Цена та же, прочность чуть больше, грузоподъёмность чуть меньше, бомб нет совсем, зато скорость и маневренность самые лучшие из известных.
   Тяжелых големов вместе с экипажем, между прочим обученным до уровня пилотов тяжелой техники, так что за капитаном наёмников должок, и он это понимает, отправляю вслед за нагами в гильдию наёмников в обмен на крестьян. Оставляю в ангаре только не нанятую четверку четырёхруких машин - на всякий случай. Парочку ракшасов- туда же, троих придется оставить для нужд государства. Во как заговорил - государства, что-то я то ли нос задирать стал, то ли действительно пора мыслить категориями маленькой страны. Шутка ли - полторы тысячи крепостных, 824 семей подданных. Смотрю в документы: на начало прошлой недели крестьян было 1128, прирост 56, и прикупил я их сегодня 396 душ, сдав в наём всех нагов, лишних ракшасов, тяжелую технику и одного парового голема вместе с экипажем до кучи. Второго оставил себе, конечно, иначе гремлины могли меня очень сильно не понять. Подданных приросло суммарно 22 семьи по всем расам, зато иммигрировали к нам аж 52 семьи. Растём, однако, набираем популярность.
   Рассматриваю завтрашние поступления:
   3150 теперь приносит мой замок третьего уровня;
   3110 подушный оброк с крепостных, между прочим как бы не самая существенная статья дохода. Чувствую себя барином, или скорее даже среднеазиатским беком.
   1866 доходы от деревеньки, где их приютили - о, да в этом посёлке народу уже почти столько же, сколько в столице! Делаю пометку навестить старосту, и поощрить как-то что ли...
   2595 налоги с горожан. Ну это понятно, крепостные налоги не платят, да и инфраструктура в городе лучше налажена. Но все равно, какой староста молодец, а!
   1155 монет отлито из чешуи золотых рыбок.
   Итого 11877, почти двенадцать тысяч чистого дохода, при среднем в 5000. ай да Сашка, ай да сукин сын! Твоя рентабельность как бизнесмена превышает двести процентов. Хотя на средний показатель наверняка сильно влияет большое количество новичков, с недостроенными замками и без полчищ крепостных. Как говорится, если я съел целую курицу, а ты ни одной, то среднестатистически каждому из нас досталось по половинке цыпы. Довершает красивый отчет двойной набор ресурсодобывающих объектов, и целых шесть мер ртути в день. Оба найденных и склоненных к сотрудничеству алхимика - и в моём секторе и в буферном, согласились на улучшенную вентиляцию, и теперь гонят двойную норму. Плюс мои родные придурки алхимлаборараторию оккупировали, на складе уже больше пятидесяти мер! Вот хоть убей, но я понятия не имею куда её в таких количествах тратить. Подкинуть в горячие головы концепцию амальгамы что ли... Только в заклинательный покой их не пускать, чур меня чур!
   К счастью ртуть в этом мире - не то опасное вещество, загрязняющее своими нейротоксичными соединениями реки, моря и даже океаны, а что-то вроде жидкого серебра. Зато такое же тяжелое. Нет, определенное отравление парами ртути присутствует, но лишь в процессе работы. Используется оно как для тех же целей - золочение, покрытие тонким слоем металла, так и для сказочных - придания новых свойств алхимическим составам, жидкий металл, восстанавливающий свою форму. Так, самовосстанавливающиеся артефакты встречаются даже среди категории "редких". Редких на крестьянском подворье, наверное. Потому как для игроков это самый что ни на есть ширпотреб, а для профессиональных артефакторов - не стоящий потраченного времени мусор.
   А может подкопить ещё и ртутного голема создать? Легендарный терминатор Т-1000, жидкометаллический ужас и неформат срывающегося мира, один в один с оригинала... и лицо молодого Роберта Патрика перерисовать с картинки из реала, чтоб сомнений не оставалось. Была где-то здесь такая возможность, в опциях активного скрипта "рисование". При оформлении платинового аккаунта загрузил себе целую коллекцию - от фехтования до кулинарии, а теперь не пользуюсь.
  
   ***
   Улучив свободный вечер, я решил провести его в новенькой мастерской, для начала проштудировав введение в артефакторику, на предмет что это вообще такое и что из всего этого великолепия доступно конкретно мне, здесь и сейчас. Если отбросить лишнее, всё равно остается немало, но общая картина более-менее чётко вырисовывается:
   Согласно общему правилу артефакты бывают активные и пассивные. И те и те могут содержать в себе заклинание, но вторые делают то же самое с эффективностью 10%, зато не требуют подзарядки.
   При этом многоразовый артефакт с накопителем требует десятикратного расхода маны, чтоб структура энергоформы хорошо пропечаталась в заготовке. Взятая на старте Книга артефактора сокращает расход маны вдвое, а так же открывает несколько умений повышающих шанс успешного зачарования. Можно и медленным путём, без диких перерасходов, но проблема в том что пропускная возможность манопотока ограничивается Силой магии артефактора, и зачарование кусочками нарезать не получится - заклинание должно влезть целиком за один раз. А потом сутки устояться перед наложением нового.
   Другое дело - накопители, здесь всё упирается в свойства материала, и соответственно в его цену. Энергия для зарядки обычно берется из окружающей среды, на солнечном свету и из ауры носителя. Для этой цели лучше всего использовать природные кристаллы, собирающие разлитую в пространстве ману естественным путем.
   Есть и другие способы подзарядки, вроде магии крови или активной энергоформы кражи маны, внедренной в заготовку. Такие артефакты не требуют дорогих компонентов, а потому гораздо дешевле, но при использовании вызывают негативное отношение к хозяину, а местами и запрещены.
   Заманчиво конечно запихнуть на хранение несколько одинаковых готовых к употреблению заклинаний - здешние умельцы так делают жезлы, но это хорошо на экспорт, ведь такое грубое использование энергоформ разрушает структуру материала, и инструменты получаются одноразовые, а для моих войск нужно только многоразовое, только лучшее.
   Прикидываю стоимость производства: если брать заготовку как следует, в расчете на эпическое качество, то есть под каждое плетение своя мера ресурсов, а всего в одну вещь можно запихнуть до трёх свойств, то минимальная заготовка при бешеной удаче в идеальных условиях обойдется мне в три меры.
   Теперь изготовление. Артефакты эпического класса позволяют использовать плетения до 4-го круга. Это может быть как заклинание так и эффект вроде увеличения параметров, но главное что каждый уровень снижает шанс успешного приготовления на 10%. То есть тот бездарь, который ошивается в моей артефактной мастерской испортит 40% заготовок.
   Дальше, при наложении вторичного эффекта шанс провала возрастает вдвое, то есть на этот раз уцелеет только одна из пяти оставшихся, подняв стоимость до 37,5. И если на этом остановиться, отказавшись от третьего эффекта, то в среднем изготовление одного артефакта с двумя эпическими свойствами обойдётся в 2*100/40*5=25 единиц редкого ресурса.
   Получается, мой коллега-очкарик не очень-то и накрутил цену, и даже предложил дешевле чем может сделать нпц, идущий в комплекте с мастерской. И хотя я еще не учитывал экономию от специальных навыков из книги артефактора, вполне может быть что на тот момент эти навыки у него просто не были раскачаны.
   Но если пойти дальше и третьим зачарованием добавить слабенькое свойство второго круга, то масштаб разрушений возрастет до 60% от тех заготовок что и без того стоили 37,5, а это поднимет стоимость изготовления артефакта наемным специалистом до 93 единиц редких ресурсов.
   Или 186 основных, вроде дров и камня, но подозреваю что речь будет идти о перетряхивании нескольких тонн породы в поисках случайно затесавшегося вкрапления редких элементов, или не менее редкого сучка со свойствами четырехлистника клевера. Более того, для того чтобы заменить редкий ресурс обычным требуется специальный навык использования всякой всячины, вроде сушеных на солнце корешков и мушиных крылышек, а так же профессиональный ценз в пару десятков успешно изготовленных изделий. А новичку - никак. Между прочим шестнадцатая сноска на этой странице честно рекомендует обращаться в ближайший ресурсообменный пункт.
   Ожидаемо? Вполне, именно поэтому все до сих пор не бегают в полных эпических сетах. Однако есть книга артефактора, полная множества полезных навыков, увеличивающих шансы наложить эффект и не сломать заготовку в случае провала. И хорошо прокачанный мастер наложения с мастером вплетения уменьшает шанс провала в нашем примере до нуля на первом этапе, до 30% на втором, и до 10% в третьем сводя общие потери к 50% заготовок.
   Так что двухсоставные арты эпического разлива по цене 4 редких ресурсов мне уже доступны, а чуть потренировавшись можно выйти на производство полноценной эпичной экипировки, невзирая на все попытки системы воспрепятствовать этому. И хоть в этих дешевых поделках от эпических одно название и два свойства, качество наложенных зачарований проходит по нижней планке этой категории, со всеми вытекающими, вроде дороговизны обслуживания и ограничений на турнирах. Проще говоря этот хлам дешевле купить чем починить, и на арену в таких лохмотьях лучше не выходить - обладатели даже средней эпической экипировки за счёт трёх и более свойств голыми статами задавят-с...
   Покончив с чтением решаю перейти к практике и попробовать создать силовой барьер для города. Артефакт придется делать многоразовый, но с одной функцией. Ещё конечно понадобится сделать ему постоянно возобновляемый режим и подключить к замковым запасам маны, но это уже совсем другая история, ей займутся гремлины. И вот наконец все приготовления в заклинательном покое закончены.
   Пятеро магов соединяют свою силу воедино, и хоть мне доступна половина суммарной силы круга, хватит и этого. Сила магии в 200 на заклинание Великого барьера. И то, что оно при этом жрет маны на 30% больше, меня ни чуточки не волнует, ведь это будет стационарный артефакт, подключенный к замковым запасам. С потолка свисает сложная конструкция фокусирующего агрегата, сжимающего расхлябанный поток несформированной силы в тонкий как стилет жгут. Засовываю кристалл-заготовку в сложную систему линз, зеркал и призм, начинаю формировать энергоформу. Проход по заготовке, другой, третий, передышка на подзарядку, еще один... десятый. Всё, теперь структура заклинания достаточно глубоко впечатана в матрицу кристалла.
   - Почтенные маги, всем спасибо, все свободны. Гремлины - вытаскивайте эту штуку наружу, и вмуруйте в перила на балконе донжона.
   Кладу руку, на подставку, активирую барьер: замок, все постройки, замковый райский сад, и часть домов накрывает едва заметный, слабо светящийся купол. Двести метров радиус - это двенадцать гектаров площади. 60000 хитов, плюс сопротивление повреждениям почти как у паладина. Крепкая скорлупка, подумалось тогда мне, фиг меня теперь кто отсюда выколупает.
   Как же я ошибался...
  
   *** Глава 16 "Si vis pacem, para bellum" (Хочешь мира, готовься к войне).
  
   Теперь, когда основной замок по большей части отстроен, свободные ресурсы и время уходят на постройку концентраторов магии. Центр площади накрывается большим шатром, земля открывает вход в тоннели, и платформа на колесах скатывается, чтобы быть доставленной на своё место по периметру стен. Первое магическое кольцо, ага. Затем я строю новый концентратор на новой платформе в центре, и замок автоматически соединяет новую постройку с торчащим обрывком манопровода. Концентраторы магии можно построить и руками, сразу в нужном месте, но так дешевле, и раза в полтора. Когда ресурсов на эти штуки не хватает - строю кварталы, укрепляю стены. В замке хватает ещё мелких необязательных построек, не говоря уже о тех, что улучшают ранг существ в плодильнях.
   Тележка со стационарным артефактом двигается тяжело, но переделанный под человека тяжелый пилотируемый голем с работой грузчика худо-бедно справляется. Доставил до места, подключил к серебряной нити энерговода, завалил вход в пещеру. На всё про всё почти два часа плюс сутки строительства.
   О том, что творится в шатре, знает только Визирь, но он самый надежный из моих помощников. Когда я его нанимал, то выкрутил настройки надежности и сообразительности на максимум, из положительных оставив пару совсем уж необходимых навыков, вроде общения с начальством и подчиненными. Остальное - всё в минус, от здоровья до плохих привычек.
   Да, есть у него плохие привычки. Например обсессивно-компульсивный синдром - дедок крайне брезглив, постоянно протирает чистым платком руки и вечно недоволен собой. Кроме того он терпеть не может малейших отклонений от плана, на почве чего постоянно собачится с раздолбаями-гремлинами, гоняя и заставляя их переделывать по нескольку раз работы связанные с замком. В ответ они ему делают мелкие гадости, подкидывая то мусор то дохлых крыс, в результате ему приходится делать уборку по пять раз на дню, зато в секторе его ответственности даже пылинки строем ходят.
   Ещё мне постоянно приходится выслушивать его брюзжание о недостаточной обороноспособности, недоразвитости экономики, качества поставок, и даже отсутствии стандартизации в производстве, это когда камни из каменоломни приходят чуть-чуть разные по форме и размеру. В эти минуты, особенно когда он для того чтобы показать мне страшный брак в продукции шахты вытаскивает меня из мастерской или будит ни свет ни заря, несмотря на то что я лёг спать под утро... его хочется придушить.
   Зато я могу быть уверен, что каждая монетка в казне пересчитана по нескольку раз на дню, а брюзжание и оповещения о его сообщениях ( а будучи первым после меня лицом в замке полномочия связываться с хозяином в любой момент он имел, как и артефакт для связи) можно отключить. И вот такое вот отключение однажды привело к появившемуся перед глазами окошку "Ваш замок захвачен".
  
   *** Запись связи через иллюзию от первого дня пятой недели.
   - Как же это произошло? На всей карте не было ни одного вражеского героя!
   - Наиболее вероятны чары невидимости, владыка.
   - Но... они же индивидуальны, мы этот вопрос поднимали! Чтобы спрятать маленькую армию бойцов нужна маленькая армия магов. Сделать невидимыми больших юнитов - надолго не получится, поддержание чар будет жрать ману за троих. Что же до огромных и тем более гигантских, которые могли бы перевозить отряды, то их проще замаскировать до полного единения с ландшафтом, чем сделать невидимками. Ленка со своим замком, кстати, так и поступила.
   - Наш замок захватило всего двое, владыка.
   - Двое?!
   - Да, мой повелитель, герой и его демон-фамильяр. Очень сильное порождение преисподней, должен заметить. Они ворвались как ураган и герой своими двумя клинками меньше чем за минуту покрошил тот невеликий отряд гремлинов- студиозусов, что оставался в замке на обучение, а затем демон откусил голову Хранителю библиотеки.
   - А почему резервы не наняли? А ополчение? В мастерской всегда хватало мелких гремлинов, и тяжелые пилотируемые големы на финальной стадии сборки стояли, ждали только активации.
   - У меня нет полномочий, а вы не отвечали, владыка.
   - На то были серьёзные причины. (Делаю непроницаемое лицо, не признаваться же подчиненным что отключать связь было моей ошибкой. Главное самому запомнить и сделать выводы.)
   Так, что произошло, в целом понятно, вопрос делать дальше? В ангарах стояло четыре готовых к активации тяжелых пилотируемые машины, в мастерской было два десятка гремлинов, в оружейке стволов как бы не пол-сотни, и все нпц сейчас на стороне противника...стоп.
   Внезапная догадка алмазной пулей пронзила мой мозг: предательство. Подозрительно кошусь на иллюзию визиря.
   - Милейший, а вы почему не на службе у нового владельца? Вы же этот, смотритель замка, разве не так?
   - Я давно уже не числюсь на службе, владыка. Когда первый месяц найма истёк, новый договор не был заключен.
   - Так ты же вроде должен был исчезнуть?
   - Увы, похоже что все про меня забыли, мой повелитель. Срок договора служения закончился, никого на замену не прислали и я остался. Не могу себе позволить пускать дела на самотёк.
   - Чертовщина какая-то. А как ты без зарплаты?
   - Содержание достаточное. Созданный с вашего разрешения стабилизационный фонд с лихвой обеспечивает всем необходимым.
   - Какой еще фонд? Хотя что-то такое было, припоминаю... Отчёт!
   Бегло просматриваю развернувшуюся бухгалтерскую ведомость - до печенок знакомую выписку движений средств по счёту, похоже, одинаковую во всех мирах. Отмечаю положительный баланс, привычным как дыхание движением глаз выделяю наиболее крупные поступления, и взгляд цепляется за транзакции из одного из того же источника - "Нага Банк".
   - А "Нага банк" ты где нашел? Они же должны быть не более одного на сектор, а мы свой вроде того... экспроприировали?
   - Вскоре после того как вы показали свою силу и власть этим денежным мешкам, они приползли к нам с предложением открыть в городе своё отделение за свой счёт, но под наши гарантии защиты. Поскольку это полезно для казны, то с молчаливого согласия моего повелителя я принял их предложение. Теперь они пользуются вашим покровительством, и пускают в оборот оставшиеся в конце недели средства.
   "С молчаливого согласия"... ну да, не до того мне было. Но проспать появление практически своего банка? Корешам рассказать - обхохочутся. Смотрю на проценты за пользование: 10% в неделю. Настроение сразу поднимается - даже в лихие годы мы "на счётчик" столько не всегда ставили. В голову приходит мысль, что надо бы расширить их сеть и крышевать всю сразу, но это потом, потом, сначала город вернуть.
   - Хорошо, содержание у тебя есть, а как же допуски и разрешения? Чтобы строить и сносить здания нужен полный доступ!
   - Истинно, было такое затруднение. Но Владыка милостиво дали нужные разрешения в рамках программы улучшения эффективности обучения для новых кадров.
   - Это ты сейчас о чем? Что-то не припоминаю, чтобы я давал полный доступ кому-либо вообще.
   В воздухе разворачивается иллюзия с маленькой отметкой, подтверждающей что она является сделанной системой архивной записью, где в заклинательном покое визирь с ворохом бумаг почтительно спрашивает у увлеченного работой меня:
   - Можно распорядиться использовать пустующие покои для обучения студентов, если владыка позволит...
   - Позволит, позволит. Делай с замком что хочешь, только не мешай.
   Иллюзия растаяла, оставив меня с осознанием того факта что несколько недель замок находился в полном распоряжении абсолютно неподконтрольного мне существа. А может... может в этом всё и дело? И визирь попросту сдал замок?
   - Покажи мне запись захвата. - ключевые моменты прошедших суток можно вызвать всегда, а с дополнительными платными услугами вип- аккаунтов возможна и круглосуточная видеозапись. Бегло просматриваю, придраться не к чему - всё точь в точь как описал старый хрыч. Войска были, они сопротивлялись, с главной башни один раз выстрелили, и библиотекарь зарядил молнию в демона. Видимо за это его первым и схарчили.
   - Как тебя не съели-то?
   - Когда они ворвались во дворец, ваш смиренный слуга вытирал пыль со статуй в тронном зале, и после захвата продолжил сие занятие. Теперь новый неумирающий смотрит на меня как на предмет мебели.
   Внезапно меня посетила мысль о том что внутрь вражеского замка меня мой "всевидящий взгляд лорда" проникать не должен. Однако- вот он я - в тронном зале. Это можно использовать! Пробую осмотреться и пройтись невидимкой по замку. Повернуться получается, сдвинуться с места - нет. Максимум что удается - это нарезать круги в одном шаге от Визиря.
   - Получается, у нас теперь есть свой человек в замке... так может ты откроешь ворота?
   - Как прикажет мой повелитель, но замок больше не слушается меня, а открыть ворота вручную я могу не успеть из-за разгуливающего во дворе демона.
   - Облом... Нет, визирь, тогда открывать ворота не спеши. Лучше скажи сколько маны было на момент захвата и можешь ли ты посмотреть сколько сейчас в запасе?
   - Слушаюсь и повинуюсь, владыка. На момент штурма поддерживалось шесть тысяч единиц, на текущий - две тысячи триста сорок две... уже сорок три единицы.
   - Как это ты так быстро?
   - Я протираю пыль со статуй в тронном зале, мой повелитель, и отсюда видно всё что творится в замке.
   - А, ну конечно, вот же трон... всё. Береги себя.
   Заканчиваю сеанс связи, вывожу армию на позиции.
   Големы печатая шаг идут впереди, за ними, основательно приотстав, чтоб не схватить молнию с башни, идут маги. С башни срывается не молния. Оттуда летит пушечное ядро. Проклятый захватчик установил на донжон гремлинскую пушку, и теперь он может нас бить, а мы еще не подошли даже на минимальные двести метров к стенам, чтобы колдовать без штрафов.
   Ядро врезается в строй големов, и один из них сломанной куклой остается лежать на песке. Белобородый старикан со специализацией в магии света ставит купол великого барьера. Даю команду големам отступить под защиту. Следующие два ядра пускают по тонкой пленке света круги как от камня по воде. Затем в защиту бьёт тонкая молния, тонкими ветвистыми разрядами растекаясь по полусфере. Затем снова заухала пушка. Аксакал тревожно сообщает что долго так его творение не протянет.
   А ведь в эту игру можно играть вдвоём.
   - Круг! Стандартная звезда, фокус на белобородого.
   Чародеи дисциплинированно встают в кружок и берутся за руки. Всё-таки когда надо эти перечницы знают своё дело- ухмыляюсь про себя. Мы ставим великий барьер. Точно такой же как в городе, только без привязки к бездонным накопителям замка. С громким хлопком разворачивается купол размером со стадион, ту мелкую шляпку над нами рвет в клочья. Всё же в одном месте не может быть нескольких куполов, они взаимоуничтожаются, точнее остается только один, ослабленный уничтожением другого. Остатки в 7000 хитов взрывом ушли наружу, подняв кольцевую волну песка. Будь мы снаружи... с нашими 500 здоровья хватило бы за глаза.
   Маршируем по направлению к замку, теперь в наш купол долбит не только пушка, но и восемь тяжелых конструктов - пилотируемых големов. У каждого по огнемету, гарпуну и тяжелому стреломету в нижней паре рук. И когда только успел перевооружить? Но захватчик товарищ грамотный, в этом ему не откажешь. За стеной раздаются хлопки пищалей, с полторы дюжины гремлинов разряжают стволы почти в упор. Купол потихоньку поддается, но так медленно, что с этой скоростью подавление защиты у них займет несколько часов. С неприятным шипением попробовали нас на зуб три чёрные молнии. Попробовали и прекратили.
   Пафосно протягиваю руку и вызываю метеоритный дождь на свой город. Падают с неба болиды, бьются о купол над городом, и... и ничего. Повреждений ноль. НОЛЬ! За стеной смешки и хлопающие себя по ягодицам гремлины. Им весело. Как такое может быть?
   Быстренько выделяю взглядом мага, с коричневой искрой в кольце.
   - Дай что-нибудь из магии земли, точечное, не ниже 2-го круга!
   Хруст и скрежет, с которым каменное копье разбивается о городской щит выдает 502 урона.
   Ф-фух, значит не всё потеряно, сажусь за расчёты. Базовый дамаг, произведение силы магии на вложенную ману... бла-бла площадный урон делим на три... бла-бла сопротивление... у великого барьера почти половина ко всем видам повреждений... бла-бла, ага, вот оно. Последний рубеж обороны - поглощение. Сильно ослабленное заклинание даже может быть поглощено полностью. А у великого барьера его, в смысле поглощения, как у парового голема. Или как у прелата.... Ну чуть меньше. И уж точно больше чем у мага. Я просто не пробиваю своим маленьким молоточком. Что делать? Правильно- вдарить кувалдой.
   - Круг! Двойная звезда, я и еще десять, фокус на мне. Чародеи один за другим становятся в двойной хоровод, входят в транс.
   Слежу как нарастает совокупная сила магии: 58... 128...192...251... 304...
   На это можно смотреть вечно. Пошел второй круг: 352... 394... 430... 461... 486...506. Сила магии - больше чем полтыщи. Перерасход маны- почти тройной, откат тоже... да плевать! У меня в руках полтыщи Силы!
   - Метеоритный дождь!
   Кажется я прокричал это вслух. Пару секунд ничего не происходило, потом в небе над городом появилась яркая точка, быстро разросшаяся в полыхающую дыру... и воцарился ад. Почти полторы минуты длилась бомбардировка, за это время с неба упало никак не меньше сотни раскаленных камней, да каких! Самые крупные достигали нескольких метров в поперечнике. И каждый выбивал из защиты над городом 1492 из её 60000.
  чуть-чуть до полутора тысяч не дотянул. Может еще одного мага взять? Хотя нет, камней 101, как раз на 150 тысяч набралось. Щит мигал дважды, забирая ману из хранилища, и сейчас наполовину продавлен. Повторим? А то как же!
   - Метеоритный дождь!
   В этот раз в процессе артобстрела щит так же мигнул дважды, а перед самым концом - порадовал и третьим.
   - Визирь! Сколько там маны осталось?
   - Тысяча двадцать семь, со времени нашего последнего разговора триста двадцать съели его молнии и пять раз по двести взял артефакт щита, владыка.
   - Не спать! В Круг! - Мои резервы почти пусты, беру в руки посох-накопитель, теперь я трачу ману из его запасов. - Метеоритный дождь! Откат... 3...2...1... И ещё один!
   Пока в небе творится черт знает что, меняю фокус круга на единственного геоманта, которого обучил метеоритному дождю.
   - Коллега, наведите метеориты на то место где стоят механические конструкты. И еще двое в круг! Почтенный, - ловлю взгляд белобородого мага света - за вами прикрытие, будьте готовы поставить малый барьер. Големы- стройся! Общая Сила магии - 528. Начали!
   Секунд через десять обзор заволокло огнем и пылью. Через пол-минуты наш купол лопнул, не выдержав близких разрывов - ведь цели стояли совсем рядом, на переднем крае городского щита, буквально в паре шагов от нашего, и ему периодически тоже доставалось. А еще через секунд двадцать исчезла сияющая полусфера над городом. И я сделал то, что давно откладывал - мысленно потянулся к своей капле крови на выключателе и разъединил линию. Теперь концентратор маны отключен от накопителей и экстренно запасы не восполнить, пока не устранят поломку... а её еще нужно найти. Конечно источник никуда не делся, но 5000 в день это 208 в час- то есть три капли в минуту. Не успеет.
   Несколько бесценных секунд тяжелые големы не реагировали, расслабившись за кажущимся непробиваемым городским щитом, и три из них за это поплатились, получив по раскаленному болиду в корпус. Лишь затем они рванули вперед. Пока выбежали из зоны поражения мятым корпусом обзавелся еще один, а самый невезучий, скорость которого упала из-за поврежденной ноги, поймал второй метеор, смявший его буквально в лепешку.
   - Големы, вперед! Фаербол! - печатая шаг моё терракотовое войско выдвигается вперед, а сразу три машины, две из которых целёхонькие, сгорают во вспышке пламени, жарящего со всей силой конклава.
   Тяжелые пилотируемые машины с разбега врубаются в строй големов, кроша последних с бешеной скоростью. Теперь можно рассмотреть что же они из себя представляют, а то, стыдно сказать, я как-то совсем не уделял внимания этому вопросу, меняя на крестьян всё что можно было сдать внаём. А посмотреть есть на что: здоровенные четырёхрукие воины с двумя гремлинами в хорошо защищенной пилотской кабине - один за другим, задний сидит гораздо выше, чтоб лучше видеть. Первый управляет ногами и нижней парой рук, в которых зажат двуручный меч, а второй - независимой верхней парой в плечевом поясе - сифон и гарпун, эдакий бортстрелок. И если сифон с огнем на големов как-то не очень действует, то гарпун буквально выдергивает из строя то одного то другого голема, где лишившись прикрытия товарищей тот быстро опадает бесформенной грудой нарезанной крупными ломтями глины.
   Вот удары замедлились, видимо кончился заряд молниеносной серии. Это что-то вроде встроенного в конструкцию комплекса артефактов с ускорением, причем весьма приличным, но недолгим. Зато самовосстанавливающим свой заряд со временем. Теперь вместо быстрых, но лёгких ударов механические воины бьют с размаха, даже с разворота. Был у них в спецификации некий "пробивной удар" - похоже это он и есть. Но и големы перешли в наступление, сосредоточенно ковыряя подранков, вдобавок сказали своё слово маги, коллективной молнией раскурочив до этого момента то ли самого удачливого то ли трусливого. Еще несколько мгновений и пробитые во многих местах корпуса застывают, а то и заваливаются на бок. Из двух машин раздаются выстрелы пищалей, - гремлины не сдаются, и даже азартно что-то отстреливают глиняным солдатам, остальные же остовы машин не подают признаков жизни.
   В этот момент со стороны города из дыма и пыли выходит тощая фигура вражеского героя. Скрестив руки на груди оглядывает наше воинство, затем вытянув обе руки и хрустнув пальцами, лёгкой трусцой начинает двигаться к нам, все больше и больше ускоряясь. Вот он, уже набрав приличную скорость, отработанным движением достаёт из-за спины две кривые сабли, и пригибаясь к земле, бежит еще быстрее. Перед самым строем он забирает немного вбок, огибая отряд големов, избегая боя. Его ноги уже мелькают столь быстро что сливаются в одно размытое пятно.
   - Барьер! -испугавшись кричу я, впрочем напрасно, Белая Борода службу знает, и барьер света уже разворачивается с лёгким шелестом.
   -Бам-бам-ба-бам - с приглушенным звоном застучали сабли по куполу света, не причинив ему вреда. Среди магов раздались вдохи облегчения. Всё-таки есть у них слабая сторона - физические кондиции, и они прекрасно осведомлены о ней.
   Однако герой ведет себя уверенно. Разогнавшись ещё быстрее начинает кружить вокруг отряда големов, делая молниеносные выпады, обрубая наконечники пик. А глиняные бойцы уже не успевают реагировать - такую скорость набрал этот с виду дохляк. Вот уже не осталось целых пик- одни огрызки. Вот зачарованная сталь режет стальные щиты как бумагу. Вот смазанный силуэт проносится вдоль строя и в воздухе разлетаются куски големов вместе с брызгами глины и искрами разрубленного железа. Вот вражина закладывает большой вираж и еще больше разогнавшись (хотя казалось бы, куда уже?) пулей проносится сквозь строй как сквозь масло, взметая фонтан глины, железа, конечностей и просто кусков големов.
   Вот эта размытая тварь врезается в самую середину строя, но не не выбегает оттуда, а учиняет форменную резню, выгрызая бойцов расходящейся спиралью. Секунды. Буквально через несколько секунд не остается ни одного терракотового воина не только на ногах, но и относительно целым куском.
   Из города выходит демон, пробует защиту на зуб, выпустив копьё из чёрного дыма, бесследно рассеянного завесой света. Вражеский герой начинает кружить вокруг барьера, как будто ища слабое место.
   -Дррр... - частый град ударов обрушивается на купол защиты. И теперь двигающиеся с немыслимой скоростью сабли набирают достаточную силу удара, чтобы пробить защиту барьера... его прочность... короче теперь он его истощает. И всё быстрее и быстрее. С каждой секундой удары сыплются всё чаще, а циферки в командном логе все больше и больше.
   Достаю НЗ - флакон с синим волшебным зельем, гадость редкостная, ухудшает естественное восстановление маны минимум на сутки, вдобавок имеет тенденцию накапливать эффект. И язык после неё синий. Ко всему ещё и недешевое удовольствие, но нам срочно нужен еще один барьер, а я почти пуст. Прикидываю ману - чуть больше двухсот - негусто, придется обойтись пятеркой магов.
   - Собираем круг! Одна звезда, фокус на мне. Да шевелите мослами, а то даже заметить не успеете как все там будете!
   Демон подходит почти вплотную, вонзает в стену света когти правой руки, окутанной постоянно меняющимся маревом. Купол теряет какую-то часть запаса прочности, идет волнами, но держится, а вот сила хаоса быстро истаивает, как туман под лучами солнца. Видимо это было само мощное заклинание в его арсенале, потому что покачав рогатой башкой, демон отошел подальше и принялся что-то чертить на земле.
   - Ззззз! - вонзается в уши визг, с которым смазанное полупрозрачное кольцо вокруг купола в одиночку, вручную пилит казалось такую надёжную защиту от небольших армий. Свободные от круга маги, пару раз промахнувшись молниями, накрывают всё вокруг площадным выбросом инферно, устраивая у самых стен города местный филиал ада. Если это и произвело эффект на нашего гостя, разглядеть его не получается.
   Не дожидаясь окончания стремительно тающего запаса щита читаю заклинание великого барьера. И чуть не опаздываю - когда разворачивается новый щит, больше прежнего, хлопка взаимного уничтожения почти не слышно, даже пыль взрывной волной почти не подняло. А назойливого героя всего лишь слегка отодвинуло. Демон заканчивает свои каракули и открывает портал.
   -Зз-з-зз-з! - почему-то прерывисто отдаётся череда невозможно быстрых атак, поставленный конклавом щит великого барьера начинает все быстрее проседать, как вдруг все заканчивается. Патетично замерев на фоне портала с воздетыми вверх руками, вражеский герой медленно вставляет кончики сабель в заспинные ножны, и пока клинки под собственным весом падают в них, совершает... круговое движение руками, как будто пошатнулся, стоя спиной на самом краю обрыва и пытается не упасть. Встретившись с зачарованным металлом руки отделяются от плеч и падают на землю, а худощавая фигура ныряет в портал. Демон, показав напоследок нам неприличный жест, уходит следом, схлопывая за собой проход. Занавес.
   Что это было? Отрубленные руки усыхают на глазах. Подойдя ближе можно было рассмотреть как высохшие ткани столь же стремительно стали истлевать и осыпаться трухой. Забелели кости. И вот тут из-под уносимого ветром праха стали проступать загадочные руны, вырезанные прямо на кости. В тишине, нарушаемой только шумом ветра раздался резкий хруст. Это один из магов наступил и сломал одну из рук, остановив действие странной магии.
   - Запретная магия, Владыка. - объяснил свой поступок высокий мужчина в годах, чья свободная мантия не могла скрыть военную выправку.
   - Постой! Вторую не трогай. - поджатые губы, но согласный кивок.
   Вторая рука продолжала стремительно рассыпаться, кости уже не белели а желтели и заметно истончались, через пару минут рассыпавшись на мелкие осколки под собственным весом. Оставшаяся без основы тонкая золотая цепочка рун вспыхнула и расплавилась, несколькими каплями расплескавшись по песку.
   - Что ты знаешь о запретной магии?
   - Немного, владыка. Вмешательство в основы мироздания, превращение людей в живые артефакты, зачастую с использованием сил тьмы и смерти. - И немного подумав добавил - Это был одиночка. Даже демонов и некромантов разумные расы стараются уничтожать при первой же возможности. Этих же рядом с собой не потерпит никто.
   Припоминаю, что-то подобное говорил тот дракон на старте.
   Присев на корточки, осматриваю уцелевшие останки более пристально. Налицо как минимум рунная магия, только не обычные ровные цепочки рун, а из них составлен рисунок что ли. Или фигура, во всяком случае они выглядят как единое целое. Причем канавки были залиты золотом - видна целенаправленная и качественная работа. И только в одном месте что-то вроде проволочной скрутки. Две золотые проволочки вытащены из идущих рядом навстречу друг другу канальцев и скручены, замыкая контур. Который сейчас разорван трещиной прямо поперек одной из рун. Руна Скорости, если мне не изменяет память. В книге игрока есть пояснения по рунной магии, с картинками, так что читать их как маркировку на штрих-коде я могу, каждую по отдельности, но воспроизвести и наполнить силой без специального навыка - не дано. И вот ещё узнаваемые руны: увеличение, течение, время, нарастание, ускорение.
  Скоростное нарастание ускорения течения времени? А отрубил он себе руки -артефакты чтобы не состариться за час? Похоже, даже очень, но это лишь мои догадки. Любопытно но бесполезно. Встаю в полный рост.
   - Где служил?
   - Серебряная лига городов, Гвардия дома Аль-Сафира. Уволен в запас после ранения в битве с Кха-Белехом. - трудно щёлкнуть несуществующими каблуками мягких туфель, но у него почти получилось.
   - Солидно. Что предписывал устав в случае обнаружения артефактов запретной магии?
   - Уничтожение на месте. Исследование и использование ведет к трибуналу. - Криво усмехнулся ветеран.
   - Так и поступим. Исполняйте. Остальные - за мной! У нас ещё замок не взят.
   Дальнейшая прогулка до сердца замка и смена владельца прошла без происшествий. Враг сдал замок.
  
   *** глава 17 "Старый друг - лучше новых врагов двух." (проверенный факт)
  
   - Ну что, развлечемся, друг? - Слов "Союзник", а тем более "Вассал" стараюсь избегать, хоть и просятся на язык.
   - Добрая драка - дело хорошее. А еще он мне должен. Нечего было мою галеру топить! Я в деле.
   - Пойдем на дирижаблях, высадимся вот тут, подальше от города, в безлюдных лугах.
   - Будь по-твоему. А ты, Этхарк, рожа шаманская, готовься камлать хождение по воде. Пару часов наготове продержишь?
   - Сделаю, вождь!
   - А выдержишь? Не свалишься без сил как в тот раз, когда дюжину рыцарей смерти гоняли?
   - В тот раз с ними лич ещё был, и он на нас проклятье слабости раз за разом вешал, пока его черепушку вдребезги не разбило. А тут ждать я буду в тишине и спокойствии, и всё решится до драки.
   - Не доверяешь летучим кораблям, Рей?
   - А кто ж в здравом уме им доверится? Надо всегда обеими ногами твердо стоять на земле. В крайнем случае договориться с духами воды, чтоб на себе несли, и то чтоб к берегу...
   Я снова в орочьем замке. Не для мужских забав, а по делу. Тревожные вести принес ветер с восточных берегов. Сначала галеры и шхуны, затем рыбацкие лодки и наконец чуть ли не наспех сколоченные плоты третьи сутки везли толпы беженцев из-за моря. Насмерть перепуганных беженцев. Беда пришла издалека, но договориться на этот раз можно и не пытаться: объединенное войско некроманта и демона. Ад и смерть сплелись воедино, выступая под знаменами Тьмы.
   Им не нужны подданные, одному хватит мяса и рабов, а второго устроят и их трупы. Много трупов. Эдакий мрачный тандем, извращенный симбиоз, убивающий всё живое на своём пути.
   Замок Шестилапого Рея был даже ближе к угрозе, наступающей с северо-востока, но первые беженцы были неплохо подготовлены, хорошо вооружены, и отбились от гоблинских банд фуражиров, часть вторых попала в котёл, дав понять остальным, что здесь им не рады, и в результате вся волна взяла южнее, осторожно обогнув орочье побережье, и направившись прямиком в мои владения.
   Зеленокожие воины предприняли разведку боем, на боевой галере проплыв два дня навстречу новому врагу, но встретившись с передовыми отрядами, еле унесли ноги. И если бы не шаман, уговоривший духов воды и ветра поработать вместе, дав подводное дыхание уцелевшим бойцам, то их гниющие останки пополнили бы армию нежити. Галера же, попав под концентрированное облака праха, выпущенное составившими круг командующими вражеским судном личами, сгнила за считанные минуты, и лишь тот факт что вёсла сгнили еще быстрее, заставив зеленошкурых чесать репу чуть раньше чем корабль развалился на части и начал ко дну, позволил им вовремя унести ноги.
   Я глотнул еще особого, лучшего пива, которое доверяли варить только самому старому и умелому шаману и задумался о деталях. Ведь орки никогда не уносят ноги, и даже не предпринимают тактического отступления, они уходят чтобы вернуться. Вот и тогда они бы вломили этим костлявым, но важнее было вернуться.
   В смысле донести важные сведения разведки до главаря, как они потом рассказывали, стуча себя пяткой в грудь. Ведь орки никогда не отступают, орки идут только вперед, и это так, ведь орки - храбрейший народ.
   А если им надо обратно то орки разворачиваются, и - вперед. Вот они и развернулись. Со всех своих быстрых ног. Ведь орки- быстроногий народ.
   Так или иначе, у зеленошкурых нарисовалась нешуточная проблема: враг, которого нельзя отправить в котёл. Враг которого убить не почётно- ведь он уже умер. А к умершим орки всегда относились с почтением. Особенно к воинам. Съедят - и помянут добрым словом. И не менее доброй отрыжкой.
   Я допил пиво и выдал самую добрую отрыжку на которую был способен. Ведь чем сильнее у тебя отрыжка - тем с большим аппетитом ты ел, а значит тем больший комплимент повару и уважение еде. Так думают орки, и так они чтят погибших. Ведь это благородно, а орки - благородный народ.
   Не то что эльфы, подло бьющие стрелами из кустов в спину, ведь орки всегда встречают врага грудью... Тьфу! Всего второй день я в этом орочьем логове а уже говорю как орк и даже думаю как орк. А надо думать не как орк а как... как... мои мысли покрутились немного на месте и выдали ослепительно прекрасный и логичный ответ: как сильный орк, вот! А сильный орк не только пойдет грудью на врага, но и позовет своих друзей на хорошую драку. У сильного орка всегда друзей много-много.
   - Эй! Готовьте пузы-ик-рь! Летим к Вамп-ик!-рше!
   Ведь что может быть лучше для орка чем добрая драка? - мои мысли продолжали течь своим чередом. - Разве что добрая еда. Много еды. И бабы. Много баб. Но драка всё же лучше. Потому что еда и бабы есть. А драки нет. И пива нет. - "паззл" сложился.
   - Пива мне! Особого, Шаманского! Фигли ты пасёшь, рожа клыкастая? - вперил я взгляд в тёмно-зеленого, в шрамах, сотника. Во я задвинул! Я прям сегодня Цицерон. И цапнув кружку с подноса опрокинул её в себя залпом.
   - И драку мне! ведь это единственное чего сейчас нет, а ведь мы выяснили, что это самое лучшее для орка! - вроде бы вслух подумал я, и двинул кружкой в ближайшее зеленое рыло...
  
   ***
   Пробуждение было тяжелым. Палуба никак не хотела успокоиться и мне приходилось изо всех сил цепляться за неё спиной, чтобы не улететь вверх. А в следующий момент вбок. А потом вниз. И снова вверх. И даже зависть берет к этой пошлой синенькой вазе, что так мастерски стоит на столике и не падает...
   Стоп! - закрываю глаза и пытаюсь собраться с мыслями. Ваза не падает. Полузасохшие цветочки в ней не колышатся. А значит палуба относительно горизонта неподвижна. В порядке палуба. Не в порядке я. И моя голова-а-а... ай!
   - Очнулся, алкаш? - спросила Ленка, ставя на столик уже пустую вазу без воды и завядших цветочков. Вся такая изящная, затянутая в чёрную кожу, но снявшая свою боевую шлем-маску, от чего её волосы растрепались по плечам.
   - Я не алкаш! Я пил только пиво! Ой, а у тебя ещё вода есть? - титаническим усилием воли поднимаю корпус, сажусь, опираясь на стеночку и вытряхиваю из волос застрявшие лепестки.
   - С каких это пор шаманскую грибную настойку называют пивом? Держи уж.
   В падающий из иллюминатора луч солнца попадает хрустальный кувшин с запотевшими стенками, а значит и с холодной, ключевой водой, он искрится и манит к себе, и это смотрится божественно... а на вкус ещё лучше. Выпиваю весь кувшин и палуба снова встает дыбом, больно ударив меня по правой щеке. "Ударили по правой- подставь левую" - совершенно некстати приходит мысль, а еще посещает мысль что надо бы поблагодарить.
   - Сп-пасибо, милая. - в ответ лишь возмущённый, но судя по интонации прощающий фырк.
   - Не за что. Так какого лешего ты решил надраться шаманской грибной настойкой, которую сами шаманы не рискуют пить больше чем по паре глотков за раз?
   - Я... я думал что это пиво! Это и было пиво... по крайней мере поначалу.
   - А что было потом, помнишь?
   - Ну да, пошли в командирский шатёр с оуф-ф-фицерским составом: шаманами и сотниками. - поднатужившись, опять принимаю сидячее положение. - Совет держать, что делать дальше. Кажется там тоже было какое-то пиво...
   - Ага, щас... у них, между прочим, армия, а не ваш клуб "очумелые ручки", а значит чем выше звание, тем крепче твоя выпивка. А шаманам и вовсе по должности пиво не положено, а что покрепче их быстро валит с ног. Вот и настаивают, и варят... разное.
   - То-то их верховный на меня так странно смотрел, когда я из его стакана глотнул... Я тогда еще поморщился - стакан немытый оказался, заплесневелый.
   - Сам ты стакан заплесневелый! Не плесень это была, зуб даю, а ближайший её родственник!
   - Не ори, голова раскалывается... родственник плесени, микромицеты-макромицеты... грибы что ли?
   - Они, родимые, шаманами горячо любимые - как будто умиляясь успехам ребенка, всплеснула руками моя бестия. - Дальше то что помнишь?
   - Дальше? Про разведку боем докладывали а потом... потом туман. Вроде бы драка там была ещё.
   - Драка! Скажешь тоже. Какое гоблинское застолье не обходится без драки? А дальше ты, дорогой мой, начал буянить, принял на личную защиту удар секиры, колданул на себя ускорение, резво забегал по залу. На тебя было пытались наслать духов сна, но ты впал в состояние берсерка, стал грызть свой посох и рвать на груди халат. Затем сделал розочку о голову ближайшего гоблина, и стал кричать что всех урков порежешь, что орки с воодушевлением приняли как приглашение на бой всех сразу, и с радостью согласились, принявшись ловить тебя уже все вместе. Рей еле успел зареветь, что всех-то всех, но нападать по одному, зато нон-стоп, и за тобой стал бегать сотник, а за ним- толпа зрителей.
   Тогда ты превратился в светящееся каменное чудовище...
   - Эй, это были две брони - каменная и светлая! Я эту связку с самой пещеры циклопов каждый день тренируюсь накладывать, она уже до автоматизма отработана!
   - Не знаю, что ты там наколдовал, меня там не было, за что купила за то и продаю, но судя по записи, в таком виде ты полез драться вне очереди на самого здорового орка. Никого ни разу не задел, зато видимо победил по очкам, затупив секиру и отбив кулаки нападавшему. Потом выбежал во двор, стал орать, что аллах испепелит это осиное гнездо, что он велик и Аль Сармат - пророк его, зачем-то призвал метеоритный дождь на ближайший лесок, в котором никого не было, спалил его напрочь, по всей видимости поймал откат и прямо там отрубился.
   Теперь гоблины разделились на две части: половина уверовали в нового пророка, который поведет их возрождать великого бога Всехзохаваю, который взял себе новое имя, а вторая - более практичная - прочесывает окрестные леса в поисках гнезда клаконов. Рей уже за голову хватается, нормально совсем не разговаривает, только раздаёт пинки и орёт исключительно матом.
   - Откуда у тебя запись? Неужели я выделил и скинул?
   - Нет, ты уже не мог. Тебя самого скинули. Притащили и на аппарель дирижабля скинули как куль с мукой. Это Рей дал. Промычал что-то неразборчивое, сплюнул, махнул рукой, и дал запись всего вечера, включая ваш так называемый военный совет.
   - А с ним то что не так?
   - С нашим варваром всё так - разгребает ту кашу которую ты заварил.
   - Да я про совет вообще-то.
   - А! Точняк. Там всё "не так"! - уминая невесть откуда взявшееся пирожное продолжала щебетать Ленка. - Сборище тестостерона без единого мозга.
   "Мы самые крутые, мы всех нагнем!" - низким голосом спародировала вампирша. - А то что их почти впятеро больше и они вас как масло по бутерброду размажут - это вам конечно неважно. Эхх, чтобы вы без меня делали - притворно вздохнув, Ленка откинула прядь со лба, и сверкнула глазами, на мгновение ставшими кроваво-красными.- Короче слушай сюда, у меня есть план...
  
   ***
   И ведь какой был план: ракшасы-иллюзионисты создают сложную иллюзию присутствия тени одного из тёмных владык, круг магов накрывает вражеское войско сложным площадным проклятием, а орки Шестилапого Рея ещё издалека, зато под чарами ускорения, ну то есть духов лёгких ног, или как там их шаманы называют свои аналоги... так вот зеленокожие начинают с полагающимся к моменту рёвом и гиканием бежать в сторону вражеских позиций, максимально достоверно имитируя атаку. После чего мы проводим агитацию, и часть противника, устрашенная кажущимся неминуемым поражением (демоны- твари продажные, и свою шкуру ценят очень высоко) или просто попавшая под ментальные чары, переходит на нашу сторону.
   Только сейчас до меня начинают доходить масштабы вчерашней неадекватности: да, конечно, можно взять врага с наскока, на грани возможного, с надрывом, прямо так взять и нагнуть. Вот только есть шанс и не нагнуть. Причем так не нагнуть, что потерять всё. И поскольку именно с наскока (без подготовки), с надрывом (рвя жилы и теряя людей) и на грани возможного (то есть шансы столь ничтожны, что даже сорвиголова это понимает), то разница между эфемерными плюшками от выигрыша и потерями в случае поражения становится несоизмеримой. А ведь мы знаем, что не стоит ввязываться в битву, если можно потерять больше, чем приобрести. Эту аксиому, приписываемую Сунь Цзы, наши аналитики уже заездили до дыр, но она от этого не стала менее действенной.
   Горячие головы гораздо чаще кладут свои жизни почем зря, насмотрелся я в своё время на таких молодых да ранних, жизнь не ценящих. И умных, умелых, талантливых, но один раз рискнувших и в результате потерявших всё я тоже повидал немало. А когда звезды сходятся, удача улыбается, и им удаётся победить в сражении, то о них слагают легенды. Но войны выигрывают те кто умеет смотреть на много ходов вперед, те кто использует ВСЕ ресурсы, а главное умеет это делать. Нет, по-настоящему серьёзные сделки заключаются не с шашкой наголо, не в шумной набитой людьми зале для переговоров, и даже не в бурлящем котле биржи. Они зарождаются на поле для гольфа, оговариваются в тихой зале у камина с бокалом коллекционного вина, и оформляются у такого юриста, который накрепко забудет подробности документа, едва захлопнув папку. Зато будет помнить, кому он обязан буквально всем и ещё чуть-чуть сверху.
   Так что не будем пороть горячку, но неспешно, планомерно, и гарантированно закатаем всех в бетон. Ma bene, как говорил один известный итальяшка.
   Агитация возлагалась на высших вампиров, которые должны были прочистить мозги наиболее сильным демонам, из тех что вообще поддаются Зову, и культистам. Второй их задачей было сжечь вражеского патриарха, а затем принять оставшихся без вожака птенцов в своё гнездо.
   Для этого (ну или подобного ему случая) был разработан и воплощен в жизнь проект "Чёрный Инженер", как окрестила его Ленка. Самое сложное было найти среди безбашенных гремлинов вконец сумасшедшего, согласившегося на вечную не-жизнь. Целую неделю, с начала нашего сотрудничества, в "Укуренном Джинне" сидела тёмная личность, заводящая провокационные разговоры. О чём и мастеру Снику, и Визирю, мне напрямую ежедневно докладывали не любящие некромантов местные жители. Стучащие "Дятлы" дотошно заносились бывшим убийцей в список осведомителей и лиц повышенной надёжности, те кто поднимали эти разговоры в мастерской, борделе и других местах, но не докладывали начальству - в ряды честных, но политически неблагонадежных. Не то чтобы в этом была необходимость, но мастер-снайпер настоял на совмещении необходимого с полезным.
   Наконец нам улыбнулась удача. Старый гремлин с механической рукой, оторванной гранатой, одним из первых иженеров, закончивших Университет по программе артефакторики, заинтересовался перспективой стать первым, кто соединит механику с тёмной магией. Кличку он носил необычную для гремлинов : звали калеку Салатом, и глядя на его уши нежно-салатового оттенка становилось ясно, что любая другая не приживется при всем желании.
   Инженеру устроили перелёт на границу с Ленкиным сектором, якобы для инспекции отбитой у варвара шахты, где его и обратили. В результате многоходовки вампиры получат возможность летать с попутным ветром, как только научат новичка оборачиваться летучей мышью. Но главное - это приобретенное умение специалиста применять в бою артефакты. И вот вчера, специально для него я выковал украшенный алмазами серебряный нож, под завязку наполненный силой света, несущий в себе Сияющее Копьё вместе с Малой Тюрьмой - вывернутым наизнанку малым барьером, всех впускающим внутрь, и ничего не выпускающим наружу, включая физические атаки и заклинания.
   А свежим выпускникам факультета ритуалистики я поручил самую важную задачу: страхование активов. Лучше по порядку: недавно, среди трофеев был обнаружен свиток с ритуалом "нежного отдыха". Судя по описанию, этот несложный ритуал следовало проводить над свежим трупом, что прекращает процессы разложения, позволяя без спешки донести тело до ближайшего храма или сильного мага, владеющего заклинанием воскрешения. Очень сильного и редкого мага. Например в моей гильдии такого заклинания никто не знает. Есть только Длань Жизни пятого круга, разработанная специально по моему заказу, но и она по сути не воскрешение, а слепая накачка без меры силой Жизни всех и вся вокруг. Экстренная реанимация потерявших сознание и поймавших клиническую смерть не более нескольких минут назад.
   Обычный же полевой вариант святого воскрешения тоже ограничен несколькими минутами, ну может несколькими десятками минут, если работает профессионал или высокоранговый служитель. Только у них ещё и откат на пол дня, зато работает в любых условиях, включая полное отсутствие магического фона, как на проклятых землях. Чудо короче говоря.
   Так вот, для того, чтобы иметь возможность дать своим бойцам второй шанс, перед боем было решено провести этот ритуал над всеми магами. А чтоб было надёжнее, требуемый узор был нарисован водостойкой краской прямо на телах моих элитных созданий. Будучи существами умными, и о своем благополучии пекущимися (иногда чрезмерно пекущимися, чтоб они были здоровы, сибариты магические), маги не возражали, охотно поддержав идею. Последним штрихом, убедившим самых брезгливых скептиков, был побочный эффект от ритуала: он препятствовал поднятию трупа в качестве нежити.
   Нападение прошло как по маслу: Орки бегут, гоблины вопят, гоги-магоги эффектно, но крайне неэффективно перестреливаются комками пламени на сверхдальнем расстоянии с орками-лучниками, и троллями-камнеметателями. А вот личи стоят и хладнокровно ждут, не тратят боезапас попусту. Личи- умные. Вот выступили вперед четверка огромных, возвышающихся над остальными, удивительно красивых и гибких фигур - дьяволов. Если это и не архидемоны, то как минимум качественные заготовки под них, самые дорогие и эффективные бойцы демонических орд. Вряд ли их можно уверенно выпустить против тех же драконов, но они и не для этого призывались в этот мир. Их стихия - не лобовая сшибка, а точечные удары, не всесокрушающий молот и не пластающий меч, а лёгкая, неуловимо быстрая и смертельно острая рапира, разящая острием в самое сердце.
   Вспышка пламени, запах серы, облачко удушливого дыма, и вот их уже нет на месте, зато на другом краю поля, среди нападающих орков-лучников начинается беспощадная резня. Своими огромными косами из тусклого металла эти адские твари собирают обильную жатву, быстро и неумолимо лишая зеленое войско всех застрельщиков. Но это допустимые потери, всё это - часть плана, эдакий гамбит с разменом. Да, орки-воины бросаются на выручку, стрелки вешают за спины свои чёрные луки и достают кривые ятаганы. Вряд ли им удастся зарубить хотя бы одного краснокожего гиганта, но главное уже сделано: самые опасные, самые мобильные единицы противника уже потратили свои природные способности к перемещению и теперь с полминутки будут относительно вне игры.
  
   На правом, самом тёмном фланге противника, расположилась мобильная, кровососущая нежить. И именно туда из-под облаков, куда их в форме летучих мышек, уцепившихся за огромные перья, доставила птица Рух, спикировали Ленкины вампиры. Скованный боем с сородичами патриарх пропустил удар ножиком от тщедушного гремлина -птенца, и в результате мгновенно оказался заключен вместе с несъедобным Салатом в сферическую тюрьму, из которой он бы через пару минут без особых проблем и выбрался, попросту истощив её ресурс, если бы не составное заклинание из копья света и сияния, ослабляющего порождения тьмы. Ослабленный чистым светом, с выжигающим тьму копьём света снаружи и серебряным клинком внутри, без возможности подпитать себя чужой жизненной силой, высший вампир не выдержал. А учитывая, что специально для этого случая артефакт был одноразовый, чьей основной задачей было не развалиться от помещенных на хранение чар, а заклинание для него творил конклав магов, то шансов у патриарха было мало.
   Сразу после этого вышла из невидимости Ленка, на полную катушку активировав Зов, и пустив для пущего эффекта себе кровь напоказ. Оставшиеся без патриарха птенцы вражеского некроманта такого стресса не выдержали, дезертировав всем составом под крыло новой госпожи. И тут же все вампиры с пополнением растворились в ночи, оставив войско нежити на попечение личей.
   - Некромантия - капризная наука, всегда есть шанс потерять контроль над нежитью, особенно если тебе в этом поможет более искусная коллега. - поправляя рукой волосы, сказала чрезвычайно довольная собой Ленка, входя в рубку командного дирижабля.
   - Ну что, выступаем?
   - Давно пора!
   И воссияло солнце. А следом еще одно. И ещё. Это все дирижабли были благословлены Сиянием, благо магов света у меня теперь аж шесть штук. Демонов этот свет слепил, мелких обжигал, низшую нежить замедлял, и даже личам как минимум сбивал прицел. Хотя их облакам праха это не сильно мешало разрушать всё живое и не очень рядом с местом хоть попадания, хоть промаха.
   Рявкнули тяжёлые пушки орудийной платформы, разнося на ослепительно белые осколки обоих костяных драконов. Вместо ядер в них сегодня заряжены гремлинские бомбы, да не простые, а зачарованные лично мной в мастерской артефактора, напитанные силой света до рези в глазах. Мне повезло, из четырёх пушек целых две попали куда целились, у одной в последний момент заклинил поворотный механизм, и третья бомба засветила на самый край левого фланга, однако гремлины все же сумели зацепить десяток каких-то звероподобных демонов. Зато четвертой бомбарде попросту оторвало казенную часть, и теперь её наверняка чинят.
   К счастью, обошлось без жертв, и я сэкономил целую бомбу, так и не вылетевшую из ствола, а так как обходятся они мне по тысяче золотых и три сотни маны сверху, то тратить их попусту я бы не хотел. Однако при цене костяного дракона в три тысячи получился весьма выгодный размен, и теперь, пользуясь сверхдальностью гремлинских пушек, дирижабль с бесполезными в ближайшее время артиллеристами спрятался за хвост небесной флотилии на безопасном расстоянии - перезаряжаться и заделывать дыру в корпусе на месте разорвавшегося орудия.
   Ярко вспыхнули и оставили засветку на сетчатке массовые проклятия от магов поддержки: замедления и уязвимости к огню. Каждое кастовалось тремя чародеями, чтобы накрыть всю массу врагов.
   И наконец сказал своё веское слово круг магов, резонансом выдав целую серию обширных облаков, растянувшееся вдоль фронта и накрывших более тысячи мелких тварей противника. Упал с откатом гремлин- авиатор, назначенный за всех отдуваться. Широко расползшееся облако огня не убивало, оно поджигало всё, что накрывало, медленным и не слишком сильным эффектом горения, зато уже по подготовленным, просушенным и замедленным войскам.
   И сразу за ним пошел мой шедевр высшей магии: сложное массово-площадное заклинание с неприятными добавками в виде прожигания брони и сгорания наложенных чар. На этот раз целью стали личи, хотя всех накрыть не получилось. Вспыхнули и погасли линии сложного узора на палубе - одна фигура для резонанса, и одна для меня. Оба заклинания высшего уровня были ритуально подготовлены для расширения площади воздействия за счёт увеличения расхода маны.
   Ну как высшей магии, скорее самое сложное что я сумел сообразить из доступных мне форм и в рамках одной стихии. Тут ведь свои заморочки: одно дело, когда все плетения запитываются одной силой, и другое если бы надо было разными. Медленно действующий огонь жжет, а точно такая же форма медленно действующей силы здоровья из раздела магии жизни залечивает раны и называется малым восстановлением. А ведь есть еще более слабая, но в разы более длительная форма - бафф, дающий уязвимость к огню и регенерацию соответственно, и не дай аллах их перепутать. В случае если задействованы две разные силы как минимум понадобятся скрепы-разделители, препятствующие смешению энергий, а это дополнительный расход маны и повышение сложности... одним словом держать стихии раздельно - безопаснее. И дешевле.
   И уж совсем ни в какие рамки не лезет, если использовать стихии-антагонисты. Собственно я как нормальный маг не смогу этого сделать даже при желании, так как традиционно не владею противоположными ветвями магического искусства, но некоторые умельцы и чернокнижники, могут и такое.
   Сажусь прямо на палубу, обхватив голову руками. Чувствую себя крайне неудобно, а потому переползаю к стеночке, и, прислонившись всей спиной, вроде бы нащупываю положение, когда стены не пытаются поменяться с потолком. После такого подвига как заклинание в тысячу маны я без малого на шесть минут совсем никакой. Откат-с. И не у меня одного. Из двадцати магов что-то могут лишь четверо дежурных: один воздушник, один адепт света с барьером наготове и два жизнюка. У обоих наготове заклинания реанимации: у одного подготовлен ритуал массового насыщения жизнью, у другого несколько раз получится провести воскрешение.
   Остальные либо опустошены, либо, как и я, и опустошены и контужены на пять минут сразу. Те шестеро, что давали дебафф еще смогут выдать по паре фаерболов, за них откатом маются два гремлина-пилота, прошедшие курс начинающего аэромага, но на большее рассчитывать не приходится. Остаётся только потихоньку дрейфовать вместе с остальными пузырями за пределы поля боя, и наблюдать.
  
   Заклинания, действующие не сразу, а с растянутым во времени эффектом можно успеть рассеять, выпить антидот, затушить, подлечить их цели наконец, зато они давали почти втрое больший эффект при тех же усилиях. То же сжигание чар можно было бы использовать мгновенно и сразу пользоваться полученным эффектом, к примеру снятой защиты, но здесь и сейчас форма использована другая: дополнительное свойство пламени, без затрат на закрепление, в довесок, действует лишь пока горит основа. А если основу загасить или рассеять, то и дополнительные эффекты пропадут. Отсюда удешевление энергоформы, что при её масштабах и без того вылилось в пятьсот единиц, удвоенных до тысячи перерасходом в круге магов. И если бы не возможность перераспределять ману в конклаве в пределах одной пятой стоимости заклинания, то моего и без того немалого запаса в 820 не хватило бы.
   Более энергоёмкие конструкты я пока разрабатывать не берусь, так как применять их по большому счету пока некому: ритуалистика у меня толком не развита, лишь самые азы, позволяющие сделать простое заклинание глобальным, то есть массовым в пределах поля боя. У некоторых некоторых моих магов после института кое-что есть, но специалистов, способных управляться с высшим кругом в одиночку я их пока отпустить не готов, а тратить силу конклава на то чтобы бездарно сжечь кучу маны с силой магии обычного чародея у меня рука не поднимется. Университет кстати построить можно было уже давно, но всё время находились более срочные постройки, в основном в гремлинской ветке: и Утилизатор-3000, и станция техобслуживания големов, обрадовавшая пасхалкой от разработчиков при саркастическом упоминании "развал-схождения" и уже вплотную подбираемся к институту, построив ударными темпами улучшения для экспериментальной лаборатории.
   Зато пятый уровень Гильдии магов был отстроен сразу, как грабанули пещеру циклопов на острове. Эпизод в целом недостойный упоминания, всё прошло быстро, да и не видел я толком ничего кроме клубов пыли и выносящих сокровища големов. Да, там были слышны какие-то гортанные крики и грохот падающих камней, но круг магов в тот раз не полез внутрь, а в усиленной форме навешал на терракотовых воинов сразу и Каменную Броню, и Ауру Поглощения из магии света, в результате чего диковато выглядящие, зато трудноубиваемые големы задавили огромных, но не таких уж и многочисленных циклопов массой. Поле боя осталось за нами, а значит и потери удалось свести к нулю. Чистая работа.
   Маги рождаются, если можно так сказать, с двумя изученными школами второго круга. Гильдия, начиная от второго уровня позволяет за неделю поднять имеющуюся школу на один круг. Пятого - на два круга, и преподаватель может обучать второй школе. Мне выпали школы воздуха и огня, что уже неплохо, хоть и в одном направлении магического искусства. Обучать больше пяти учеников одновременно он не может, зато это обходится дешевле, чем университет.
   Несколько хуже дела обстоят с магией света и жизни, но тут всё упирается в учителей. Эти персонажи требуют оплаты почти как герои, причем чем больше они знают и умеют, тем их услуги дороже. А ещё их требуется сначала найти. Можно конечно поискать через гильдии, и магическую и наёмников, но заказы на священника или мага света без толку висят уже десятый день.
   Так что магов пока лишь прогоняем через библиотеку гильдии, попутно всем свободным поголовно прививая магию воздуха...
   От уводящих в сторону размышлений меня отвлекла лавина строчек опыта: вся мелочь вроде импов, скелетов, мелких чертей, зомби, и даже мумий, до которых дотянулся самонаводящийся туман, благополучно догорела. Вообще задать такое количество целей в свалке довольно сложно, выделяя десятками за считанные секунды, трудно не зацепить своих. Но мазнув взглядом по чисто вражескому строю во время подготовки заклинания, можно указать общее направление выборки. А те маги, что, направляли во время начала резонанса поступили еще проще, указав конкретную группу целей - скелеты и похожие, импы и похожие, и так далее.
   И судя по тому, что насквозь прогорают даже мумии, существа третьего ранга, их выделял последний маг, когда эффект резонанса достиг своего максимума, фактически удвоив мощь энергоформы. Масштабной, с помощью ритуала растянутой на сотню голов, но слабонасыщенной, в двоечку; медленнодействующей, зато втройне эффективной. Вплоть до девяти сотен единиц тотального ожога.
   - Владыка, раз мы в ближайшее время не способны колдовать, то может отлетим подальше? - трусливый молодой маг до посиневших губ трясется за свою шкуру.
   - Отставить! Сейчас мы среди таких же пузырей, но с пехотой, и... - Слаженный залп личей зеленоватым облаком праха накрывает воздушного охотника. Видимо командующий нежитью посчитал бронированное и с пушками судно флагманским. Надувная оболочка расползается рваными клочьями, обшивка гондолы на глазах покрывается зелёной патиной и на ней разрастаются проеденные дыры. Дирижабль кренится набок и начинает медленно падать, сильно забирая в сторону.
   - Вот тебе и ответ. Сейчас мы на самом краю битвы, а пока у них закончится откат, будем уже вне досягаемости. А если бы ломанулись на всех парах, или что тут у них в качестве тяги, то были бы на месте вон тех- догнивающих в сторонке.
   К слову сказать, сбитый дирижабль хоть и хлопнулся о землю в результате полного истребления команды, но гнить уже перестал, и лежал относительно целым куском. Так что если поле боя останется за нами гремлины его починят. Не сразу, и не в одиночку, но - смогут. Собрать из не пойми чего что-нибудь полезное - это вообще профильная гремлинская дисциплина, а тут пусть и сильно потрепанный, но вполне ещё узнаваемый остов, местами даже с остатками обшивки, огрызками механизмов и клочьями оболочки.
   Несмотря на откат и магическое истощение, некоторые способности неумирающих мне всё еще доступны: всевидящий взгляд переносит меня к самым рядам бывших магов и правителей на службе некроманта. Большая часть их одежды уже сгорела и теперь синим пламенем полыхают белые костяки. Раз до сих пор пламя не сбили то они уже покойники. То есть дважды покойники... в общем конец им гарантирован. Но еще разок а то и два стрельнуть успеют.
   Дежурный маг света держит наготове почти сформированный Великий Барьер, по лицу его стекают капли пота, он в любой момент может спустить заклятье с поводка. Но лучше бы он этого не делал: да, это прикроет нас от обстрела, закрыв дирижабль сферическим барьером огромной прочности, но если поддаться искушению отсидеться за барьером... то потом нас окружат и задавят массой. Это мера на крайний случай, да и то, отсиживаться в безопасной сфере не планируется, в лучшем случае она выиграет нам одну перезарядку немертвой артиллерии, представленной личами. Это же не последняя битва, а партизанский наскок, замаскированный под генеральное наступление...
   - Владыка! Капитан просит простить его за назойливость, но вы приказали сообщить когда расстояние до вражеских колдунов превысит двести тридцать метров...
   - Разворот оверштаг! И полный веред, вперёд! Сигнальте отступление! Молодец, капитан, будешь представлен к награде!
   - Тур-р-га!!!
   - Почтенный, отпускайте барьер, и давайте Ауру поглощения. - Белобородый облегченно выдыхает и лёгкими движениями кистей рук стряхивает остатки напряжения. Вскоре в рубке светлеет и из окон тоже начинает литься теплый слабый свет.
   Долетевшие до нас рассеянные хлопки ослабленных расстоянием атак личей без следа растворились в мягком свете, окружившем наш набирающий ход летучий корабль.
  
   Гоблины развернулись сразу за дирижаблями. Может они и не самые дисциплинированные на поле боя, но когда требуется убегать - им нет равных, это у зелёной гопоты в крови. Заговор быстрых ног до сих пор держался, причем заговор качественный, загодя подготовленный, а потому находящиеся на предельной для стрелков дальности зеленокожие довольно быстро разорвали дистанцию с войском тьмы. Кроме дьяволов, легко поддерживающих темп, и продолжающих методично резать беззащитных орков-лучников, коих и так уже почти не осталось.
   - Чёрт, чёрт! Чёрт!!! Я ничем не могу им помочь! Откат продлится еще кучу времени, птица Рух всего одна, воздушное охранение... да что сделают хрупкие летательные аппаратики, всё вооружение которых - таранные лезвия да пехотные пищали? Для таких гигантов как дьяволы это что слону дробина. Бомбу и то нечем зашвырнуть, перезарядка бомбард еще три минуты... - лихорадочно перебирал варианты я, и похоже, от волнения сделал это вслух.
   - Бомбу? У нас есть бомба? - нешуточно заинтересовалась Ленка.
   - Ну да, есть алхимическая бомба, под завязку накачанная силой Света, но доставить её нечем - бомбарды молчат, а я блинкануть не могу, поскольку маюсь откатом после ритуала. Очень долгим откатом, будь он неладен.
   - А дай мне? - азартно загораются Ленкины глаза.
   - Что тебе? - не сразу доходит до меня - Бомбу?
   - Ну да, дай её мне, и я зашвырну её в самую гущу! Я же могу летать!
   - Эмм... она убьёт тебя. Твои вещички достанутся противнику.
   - Чёрта лысого им и не мои вещички! Я в бой беру только привязанные ну и вот эту бижутерию, которую ты посторожишь для меня: - Ленка протягивает горсть колец. - Где бомба?
   - На орудийной платформе... - Девушка оборачивается летучей мышкой и пулей ныряет за борт - ...в разорвавшейся бомбарде. Не за что. Вестовой! Отсигнальте на орудийную платформу чтобы Ленке отдали световую алхим... Отставить! Передайте "Выдать требуемое" - махнул рукой я ракшасу. Флажки-флажками, но врожденная ментальная магия духов пустыни гораздо быстрее и удобнее.
   Судя по суете, поднявшейся на нашей канонерке, можно было и не сигналить, ведь противостоять обуянной жаждой деятельности вампирше там попросту некому. Оружие одного выстрела. В этом наша сила, и это же моя слабость. Одно радует: дьяволы не летают, а больше у противника нет ничего столь мобильного. Только стрелки, причем стрелки очень хорошие, с атаками массового поражения, но они уже вне досягаемости. Кстати как у них там дела? Догорели уже или еще стреляют? Судя по времени вот где-то прямо сейчас и жахнут по убегающим оркам... хотя что это там творится?
   Опять навожу всевидящий взгляд на личей, и вижу странную картину: полыхающие высокоранговые скелеты-маги действительно стреляют... но себе под ноги. Прямые попадания взрывают воронки в грунте, комья иссушенной земли летят во все стороны, а немертвых властителей с головой накрывает расходящееся облако праха. Самое противное свойство выстрелов этих неупокоенных колдунов - поражающее всё живое облако концентрированной энергии смерти, расползающееся вокруг места попадания, позволяющее им обстреливать самую гущу сражения, без боязни зацепить своих.
   Чёрный с прозеленью туман быстро развеивается, и моему взгляду предстают ровные шеренги высокоранговых мертвецов, почти голых, но уже с потушенным пламенем. Уцелели. Несмотря на почти двойной запас поражающего эффекта. Вот тебе и "шедевр" - всё впустую. А этот некромант не так прост как казался. Уже задним числом понимаю что случилось: концентрированный некрос разъедает всё, что не пропитано насквозь эманациями смерти, включая инородные чары. Но ведь до того, чтобы таким экстравагантным способом избавиться от моего заклинания, еще надо додуматься! Воистину опыт решает всё.
   Ленка превращается в мышку, и стремительно летит в сторону тёмной орды. Интересно, бомбу несёт в сумке игрока, или при превращении вся одежда и снаряжение прячется в подпространственном кармане? Кто знает этих вампиров...
   Тем временем орки останавливаются и набрасываются на четверку дьяволов, с намерением порешить их на месте. И учитывая отрыв от основных войск у них это получится. Дьяволы тоже это понимают, а потому, смахнув на прощание косами еще по паре зеленых голов, телепортируются назад. Однако их дальности не хватает чтобы допрыгнуть до войска, и они появляются в сотне метров, неспешно идя к своим.
   Над полем боя раздаётся усиленное магией звонкое "Да будет свет!", и многострадальные, изъеденные пламенем личи сегодня всё-таки получают своё. Женщины есть женщины, ну не могут без театральных эффектов- улыбаюсь себе в бородку.
   А вот мы своё не получаем. Потому как формально битву выиграли тёмные, а мы позорно бежали, и по игровой механике теперь опыта нам причитается только часть от честно набитого. А набили мы сегодня много, практически разменяв один дирижабль, всех орков и пару десятков попавших под горячую руку гоблинов на личей и всю низкоуровневую мелочь противника. Ну, всю-не всю, как минимум половину погибших уважающий себя некромант поднимет в виде скелетов, но скелеты - это совсем не то что демоны, пусть и низшие, и тем более не мумии с вампирами. Ах да, еще два костяных дракона, но так как их суммарная стоимость 6000 золотых, а цена алхимических бомб 4000, да плюс с нашей стороны погибший герой, за которого им вагон опыта отсыпят, то этот размен не слишком удачный, почти то на то и вышло. В любом случае партизанская вылазка удалась.
  
   *** Глава 18. "Иногда один кинжал во тьме стоит тысячи мечей на рассвете" љ Официо Ассассинорум.
  
   Спустя пару часов к возвращающемуся домой каравану приблизился воздушный охотник Стефана. Лёг на параллельный курс, спустил трап к моему флагману. По шатающимся мосткам съехал сам игрок собственной персоной, и активно жестикулируя принялся рассказывать новости, главное место в которых занимал наш партизанский наскок.
   - Здорово вы им вломили! Они даже отозвали свой резерв из-под моих стен! Сняли осаду! Представляете?!
   - Ого, так у них хватило сил и на тебя?
   - Это очень сильный альянс, к нам пришла лишь малая часть. Если они захотят, то нас сметут. Останавливают их только расстояния. Слишком далеко забрались они от метрополии, для них это лишь набег за ресурсами. А вот следующей волны нам не пережить. Может вассальный договор с ними заключить?
   - Обойдутся. Пусть сначала доберутся, не растеряв кости по дороге, пока у меня есть мой конклав магов, сегодняшние потери будут повторяться вновь и вновь.
   - Зря ты так, Тайдар. Найдётся и против тебя средство, не ты первый не ты последний. Может всё-таки подумаешь трезво? Либо сегодня небольшая дань либо завтра отберут всё. - Его воздушный охотник отчалил и встал в охранение чуть поодаль.
   - Половина доходов это по-твоему небольшая? - криво усмехаюсь. Нет и точка.
   - Ну как знаешь - поджал губы Стефан. - Чуть не забыл, я тут привез тебе...
   Очкарик запустил обе руки в сумку, порылся там немного, и выудил что-то большое, с чемодан размером.
   - Вот! Сейчас... - и завозился с застежками или чем-то в этом роде.
   - Что это?
   - Это для твоих магов. Сейчас...
   И всё поглотило пламя. Злое, рыжее, с чёрными разводами дыма, отдающее безумием Хаоса.
   Ваша личная защита не справляется с причиненным уроном.
   Вы получаете 3925 урона и погибаете.
   Желаете возродиться на месте гибели по стандартной процедуре? Альтернатива: мгновенное возрождение в точке привязки.
   - Мгновенное! - появляюсь в пыльной комнатке в подвалах дворца. Даже скорее в подвале одного из городских зданий рядом с дворцом, если быть точным.
   Открываю карту разведанных территорий, выделяю соседний сектор, ищу голубые с золотом флажки над морем. Есть. Переношу всевидящий взгляд прямо на один из них. Флагмана больше нет. Его полыхающая гондола стремительно падает в море. Воздушный охотник так же стремительно улепётывает, по прежнему отмеченный как союзник.
   Связываюсь через иллюзию с капитаном канонерки, все равно у них расчёты сидят без дела.
   - Человек за бортом! Пожар на корабле! - капитан, молодой еще гремлин растерянно хлопает глазами. - Да не на твоём, дубина! Флагман подбит! Пожар потушить, экипаж эвакуировать.
   - Так там в живых никого не осталось...
   - Плевать! Обращаться как с тяжело ранеными! Спасти всех! Если какое тело утонет- ныряйте, вызывайте элементалей воды, короче делайте что хотите, но чтоб все тела собрали и бережно сложили на палубе! Выполнять!
   - Есть выполнять! Лево руля, курс на терпящий бедствие флагман! Спасти экипаж! Не рассуждать!
   - Вот это другое дело!
   Появляюсь на другом пузыре, где базируются летуны.
   - Слушай мою команду! Помочь флагману! Пожар потушить! Плавучесть обеспечить! По машинам!
   Завертелось. Пожар к этому времени утих сам собой, поскольку гондола с грацией охапки хвороста сверзилась в океан, развалившись окончательно. Но два десятка гремлинов-авиаторов за каких-то полминуты сумели собрать эту груду обгорелых досок в относительно целостное подобие плота. На него же стали укладывать выловленные из воды тела.
   Ещё через минуту причалила канонерка, и артиллеристы споро принялись перетаскивать трупы к себе на борт. Считаю: один, два... девятнадцать, двадцать. Все на месте! Повезло, никто не утонул. Помогли ватные халаты, и обгоревшие чалмы, не успевшие пропитаться, и держащие тела на плаву. И то что авиаторы сразу принялись вылавливать и спасать тонущих, хоть и мертвых. По уставу, благополучно скопированному с флотского, у них прописан приоритет спасения команды, так что моя ошибка с приказами осталась незамеченной. Ещё бы пару минут и всё- камнем на дно, а водных элементалей вызывать то и некому- все тут, на плоту и без признаков жизни.
   Теперь можно перевести дух. Выбегаю наружу, спешу к заклинательному покою - пополнить запасы маны.
   - Визирь!
   - Слушаю, мой господин?
   - Готовь курьерскую птицу рух. Срочно.
   Одна птица всегда дежурит в городе. Чаще пара, но тогда вторая- запасная, как бы на отдыхе. А вот дежурная во время военных действий всегда "под седлом". Обычная сбруя, чтоб не падал седок, плюс несколько увеличивающих скорость артефактов. Птица ими пользоваться не может, а вот я или маг-артефактор - вполне. А ещё гремлины соорудили пару алхимических ускорителей соответствующего размера. Небесплатно, зато форсаж на несколько минут обеспечат. Феерично наверное смотрится со стороны: птица величиной с двухэтажный дом на реактивной тяге - фантасмагория, да и только! Но сейчас мне не до философии, у меня там люди гибнут. А с ними и ядро моей армии, набираемое три недели, и столько же обучаемое.
   Взлетаем, сразу колдую Попутный Ветер, и активирую магические украшения, по своей сути обычную зачарованную бижутерию огромного размера. Пять-десять километров в час добавят, ещё под тридцать даст попутный ветер... Эх, жаль не сообразил сделать и зарядить артефакт попутного ветра с мощью конклава, это был бы настоящий ураган. А так моей силы магии хватает на просто сильный ветер. В прошлой жизни такой штормовое предупреждение заслужил бы но не более того.
   В итоге лечу на курьерской скорости около ста километров в час. Форсаж пока не трогаю, берегу на всякий случай, а они - случаи - разные бывают. В ушах свистит, в глазах слезится, и я снова переношу взгляд на море.
   К счастью там всё спокойно. Воздушный охотник скрылся из виду, на плоту из остатков дирижабля суетятся гремлины.
   - Как дела с починкой?
   - Требуются ресурсы, владыка. Без них починить не получается. Готовим к буксировке.
   - Сколько ресурсов понадобится для восстановления?
   - 5 мер древесины, 4 меры руды, и 1000 золота.
   - Да ну его нафиг, дешевле новый построить. Фабричным способом так точно. А у нас враг на хвосте. Бросайте эту развалину, и полный ход домой.
   Спустя почти два часа прилетев на место, спрыгиваю на палубу канонерки.
   Маги лежат компактно, штабелями. Узор ритуала нежного отдыха работает у всех. Рисую вокруг них на полу ограждающий круг, простенький ритуал, которым запираю будущее воздействие в замкнутом объёме. Активирую Длань Жизни, и золотисто-зеленая волна кольцом расходится из-под моей ладони, ударяется о прозрачную границу ограждающего круга, и приливом возвращается обратно. Затем сходится пиком-фонтаном в центре, захлестывая меня с головой, и так несколько раз, постепенно затухая, впитываясь в тела. Из досок палубы кое-где полезли молодые побеги, наскоро покрываясь клейкими листочками. Зашевелились, поднялись маги, начали обтряхиваться и приводить себя в порядок. Все целы, хоть и сетуют на обгорелые одежды. Вот теперь повоюем.
   Открываю дипломатический канал между игроками:
   - Стефан, что это было?
   - Ничего личного, Тайдар, просто бизнес. Мне обещали твои плодильни , если я уничтожу магов. Я справился. Мне даже немного жаль. Ты хороший мужик. Зря ты не согласился на вассалитет.
   - Ну ты и... Не стоило оно того! У тебя же теперь репутация со всеми НПЦ будет ниже плинтуса, придурок!
   - Не-а! я ведь тоже попал под площадный урон от бомбы. По меркам системы - это несчастный случай. Сам посмотри. - и действительно, Стефан оставался союзником, с хорошей незапятнанной репутацией.
   - Ну ты и жук... конец связи. - обрубаю разговор.
   Отправляю ему дипломатическую ноту с официальным разрывом отношений. Через неделю всё будет кончено.
   А ещё отправляю письмо некроманту, похоже у тандема тёмных он за старшего. В письме нет слов, всего лишь один гостевой доступ на просмотр к вымпелу отряда. Живого отряда из двух десятков магов. И всё.
   Через час от варвара пришло сообщение, что остатки войска тёмных отправились обратно вглубь континента.
  
   *** Неделю спустя, в паре километров от замка Стефана Жорсткого.
  
  -Шесть магов в круге, великий барьер, двести метров радиус... Активация!
  С шумных хлопком развернулась защитная сфера, а следом, через секунду, раздался громкий и гулкий "плюх", как будто великан в воду забросил гору. И сразу прочность поля стала стремительно проседать.
  - Нас атакуют!
  - Засада!
  - Ловушка!
  Мгновенно поднялась паника, но так же быстро и улеглась, когда противника так и не обнаружили, и никто, кроме барьера света не пострадал. А еще через пару ударов сердца обнаружилась и причина столь резкого истощения барьера.
  Прямо под нами на поверхности воды зияла огромная впадина правильной сферической формы. Эдакая чаша диаметром метров сто. И если по краям она застыла ровной стеной, через которую просматривались косяки рыб, водоросли, и прочая морская живность, то на самом дне исполинской чаши барьер мутнел, шел волнами, и неравномерно светился, как под непрерывными атаками.
  - Отставить панику, судну набрать высоту и взять пятьдесят метров левее.
  Я прикинул высоту в центре: навскидку метров сорок- пятьдесят, а это четыре-пять атмосфер. Одну-две мы можем наблюдать в колёсах автомобилей, их при желании ещё можно заткнуть пальцем, да и то потому, что дырка очень узенькая. А вот четыре-пять уже всё сметут. И сейчас на каждый квадратный метр давило с силой веса в сорок тонн. Я представил себе струю из водопровода, только толщиной не с палец, как обычно, а с канализационный люк, сравнимый по площади с человеческим телом. Такая струя отбросит человека на несколько шагов. И всё это сейчас сдерживали нижние сегменты щита.
  Тем сегментам, что недалеко от поверхности хватало естественной жесткости, они вели себя как корпус судна в море. А вот те, что внизу чувствовали себя как стенки банки из-под пива, их плющило и корёжило давлением воды.
  Довольно быстро 60000 хитов щита кончились, и исполинская чаша ринулась на законное место. Кольцо волн сомкнулось в середине, подняв высоченный фонтан брызг, и окатив дирижабль водяной пылью. Если бы мы остались точно над центром, такая водяная пушка нас бы разметала по щепочке.
  - Подняться на высоту 300 метров.
  - Не вели казнить, владыка! Никак невозможно!
  - Что так?
  - Осмелюсь напомнить, что наши дирижабли выше двухсот метров не летают.
  - А, чертов баланс. Тогда держать максимальную высоту.
  - Есть держать максимальную высоту! Тур-га-а!
  По идее должно хватить, первые метров двадцать точно не брало. Царапнем самой кромкой, хотя... а вдруг придется снизиться? А если что пойдет не так? А если враг увидит как ведет себя барьер и каверзу задумает? Тот фонтанчик, например, был вовсе небезобиден, там железный корабль порвало бы, не то что наши доски с тряпочками. Нет, лучше перестраховаться.
  - Почтенный Азиз, выйдите из круга, ваши силы ещё пригодятся. Составляем классическую звезду. Поставим барьер чуть поменьше: 176 метров, 52500 хитов. Зато спокойно. Всем! Выступаем на позиции за семьсот шагов до замка, и готовимся к штурму.
  Но не доходя метров трёхсот до исходной позиции до нас донеслись звуки выстрелов, и головной пузырь навылет прошило ядро, снеся собой всю ауру поглощения.
  Вдалеке, в замке появилось кажущееся крохотным с такого расстояния облачко белого дыма.
  А маги круга уже развернули защитную сферу от моря до неба. Каждую секунду тяжелый снаряд ударял в великий барьер, каждую секунду по нему расходились волны, и снаряд скатывался вниз, но так могло продолжаться довольно долго.
  - Этого не может быть! Не может быть, потому что быть этого не может никогда! - билось у меня в голове. Следующей мыслью пришло понимание, что что-то не то, чем кажется, что-то пошло не так, и лучше убираться побыстрее.
  - Флот! Разворот оверштаг! Отступаем! - и дирижабли медленно поплыли к дальнему краю огромной сияющей сферы.
  Нам повезло, что Стефан не дал залп, а зачем-то стал стрелять поочередно. Пристреливается, что ли?
  Его замок построен на высоком утёсе, с трёх сторон окружен отвесными скалами, резко уходящими в море. Между нами не было ничего, кроме воды, и даже бухта с портом расположились чуть в стороне, доставляя товары в замок по серпантину или на гремлинском лифте, оснащённым громадным воротом с четырьмя здоровенными големами.
  А на главной башне цитадели (похоже он тоже развил свой замок до третьего уровня), ломая все стереотипы и заявленные правила ограничения технологий, размещалось циклопическое сооружение из дюжины вращающихся стволов, посылая ядра каждый удар сердца. В огромную деревянную конструкцию, напоминавшую катушку для ниток, были воткнуты двенадцать пушек, причем целиком, вместе со станинами. Но имелись и отличия от многоствольного пулемета: дула орудий расположены не параллельно друг другу, а под расходящимся углом, воронкой. А ещё стрелял не верхний и не нижний ствол, а боковой, левый, при этом противоположный смотрел куда-то в сторону от нас.
  Сгорая от любопытства, я навел всевидящий взгляд прямо на эту хреновину. Вблизи стало видно, что отстрелявшийся ствол опускается в ванну, хотя правильнее будет сказать в бассейн с водой, где гремлины-водолазы набирают воздуху, цепляются за ствол, вместе с ним ныряют, и шустро орудуют банниками, вычищая орудие. Дальше ствол поднимается из воды, и так как из-за расходящегося расположения в том положении он смотрит вбок и вниз, то вода вытекает из него самотёком.
  После того как он начнет задираться вверх, целясь куда-то вправо от нас, его разок проходят сухим банником с паклей, и внутрь шустро забрасывают мешок с порохом и закатывают ядро. Под своим весом, а может и при помощи того гремлина что орудует шомполом, ядро заталкивается внутрь, и маленький, но очень важный гремлин ржавой, но острой проволокой прокалывает мешок через запальное отверстие, а его напарник засыпает туда же маленький черпачок пороха для затравки. В отличие от остальных, эти два товарища стоят на одном месте, никуда не бегают, и делают только одну операцию. Видимо ветераны, или просто самые ответственные.
  На отдельном помосте, возле стреляющей пушки восседает полурослик, и ритмично дает отмашку совсем молодому гремлину с факелом. У того уши топорщатся, волосы взъерошены, а глаза вытаращены от восторга, что это он, именно он так бабахает раз за разом. Вот полурослик кроме взмаха руки еще что-то крикнул вниз. Внизу завозились, мелкие офицеры закричали, четыре голема уперлись в брёвна ворота, натянулись цепи, и вся конструкция медленно повернулась на пару градусов.
  Ещё два тяжелых трёхметровых стальных голема, ни на что не отвлекаясь, мерно шагали внутри гигантской катушки, как белки в колесе, вращая всю эту конструкцию.
  А у меня в голове бился только один вопрос: "как?!". Как вот это всё может стрелять с такой частотой? У меня ведь точно такие же пушки, я их знаю как облупленные. У них базовая скорострельность полтора выстрела в минуту, ну пусть с моей расовой специализацией оружейника - два. Тридцать секунд на перезарядку. Ну, пусть делим тридцать на двенадцать стволов... две с половиной, но не одна же!!!
  Более того, изначально предполагалось, что пушки будут делать вообще один выстрел в три минуты, но потом энтузиасты на форуме выложили, что больше всего времени уходит на засыпание пороха совками, с последующим запихиванием пыжа и убиранием излишков. А если заранее расфасовать порох по мешкам, то время будет как бы потрачено заранее, и можно ускорить зарядку в разы. Поэтому все кто умеет читать, начинают с полутора выстрелов в минуту.
  А еще там была пугающая ветка про то, что этот баг пофиксить уже не могут, так как мир постепенно срывается, и всё меньше зависит от администрации. Первыми перестают поддаваться воздействиям базовые законы мира. И то, что один мешок в двадцать раз быстрее чем двенадцать совочков оказалось приоритетнее скупой записи в описании "ХХХ выстрелов в минуту".
  Вот ограничения на технологии еще держались, заставить сделать револьверное оружие не смогли ни гремлинов ни гномов. А наш Стефан грубо, но эффективно обошел этот запрет, засунув в большой барабан револьверного типа целиком пушки, вместе с их родным дульным заряжанием.
  Что же он ещё обошел, ботан прыщавый? От чего ещё зависит скорость заряжания? От наведения. Всю эту конструкцию наводит один-единственный полурослик. И метко наводит, этого не отнять. А навел одну- считай навел все. Хотя тоже не совсем, вертикаль-то гуляет. Тут настоящее мастерство нужно. Мастерство... что-то в этом есть, где-то на краю мыслей крутится. И как это считает система? Снова экономия времени? Взаимодействие родов войск? Вот оно!
  Если задохлик не брал книгу архимага, а он её явно не брал, то мог он взять военачальника. И тогда в его распоряжении и тактика с взаимодействием родов войск, и мастерство с его нестандартными приемами. И вплоть до +25% скорости с каждого. Да ещё способность к стрельбе врожденная 3-го уровня, и сразу же после учебки опытный гремлин имеет 4-й и 20% к скорострельности.
  Быстренько открываю калькулятор, перемножаю... делю на двенадцать... получается 1,1 секунда! Уже почти, но он все равно быстрее. Ищи, Сашка, ищи.
  Вот одно орудие дало осечку, и под него сразу же подвели выдвижной мостик. Поворот рычага, откидываются три скобы, и освободившаяся пушка, уже начавшая накреняться носом вниз, скатилась куда-то в сторону, где на неё набросилась толпа гремлинов-ремонтников. А с противоположной стороны другая группка, чуть поменьше, уже тянет красавицу на замену.
  На мгновение мне становится интересно, как они её собираются вставлять, если в крайне правом положении все пушки вверх ногами, но и это у них предусмотрено. На моих глазах происходит что-то вроде выгрузки из тачки, пушка кулём закатывается под своё место на гигантском колесе, переворачивается станиной вверх, и всё это великолепие по движению рычага прихватывается скобами.
  -Это прям конвейер какой-то, так нечестно! - захотелось закричать мне, испытывая возмущение и восхищение одновременно. - Нет, ну каков фрукт!
  - Они ещё и залитые какой-то алхимической дрянью, хозяин - подал голос ангел-фамильяр, после обряда перенявший мою манеру говорить, вместе с ругательствами и слэнговыми словечками. - И если это что-то ускоряющее, то могли бы стрелять и почаще.
  -Не все навыки раскачаны по максимуму. - ответил я с превосходством, и сам себе удивился, откуда только спесь взялась?
  Некстати посетила мысль, что несмотря на срыв и развеянный по ветру прах моего кремированного тела, я всё ещё плохо контролирую эмоции. А значит дело вовсе не в медикаментах, как я считал, а в чем-то ещё. Может сказывается влияние роли и окружения? Об этом не раз писалось на форумах, да и мой аналитик предупреждал: сорвавшиеся вживаются в роль, постепенно становясь тем, в чьём теле оказались, перенимая привычки, и образ жизни аватара. А я кто? По большей части Огненный маг, увлекающийся исследователь, и гиперактивный повелитель с вожжой под несуществующим хвостом. Горячий восточный парень, да продлит аллах мои дни!
  Вот, ещё и это привязалось. Это отец мой ещё был правоверным, а я - так, ни то ни сё. Не православный, не правоверный, даже не атеист толком. Со стороны мне всегда казалось что все они спорят об одном и том же, только разными словами, и называют Его разными именами. А вот слова про то что храм божий должен быть не из дерева и камня, а из рёбер и плоти крепко запали в душу.
  Вот барьер почти иссяк и маги ставят новый. Мы кстати уже вышли за пределы сферы, но из-за её размеров всё равно оставались под её прикрытием, как за большим валуном. Стреляют-то только с одного направления.
  Наконец мы вышли за пределы дальности орудий. Полтора километра! И это если хитрозадый ботаник не прекратил раньше, чтоб не раскрывать настоящую дальность. Хотя это вряд-ли, он и так засветился по полной, наплевав на все возможные законы игрового мира. Но хорош, чертяка, этого не отнять!
  ***
  - Ленка! Леночка! Ленусик!
  - Чего тебе, подхалим старый?
  - Ну не такой уж я и старый, я мужчина в самом расцвете сил! Помощь твоя нужна. - лёгкая заинтересованность во взгляде девушки- замок взять.
  - Ты что, опять с Реем о политике под грибную настойку беседовал? Хотя за твоей спиной замок вроде твой... Или шаманы в гости на волках прискакали?
  - Дорогая, я трезв как стёклышко. Помочь взять. Замок моего коллеги, у него большая уязвимость к диверсиям, а основные войска я возьму на себя. Я его как раз сейчас осаждаю, если можно так сказать...
  - Это того урода что после битвы тебя вместе с магами угрохал?
  - Он самый, Сте...
  - Ни слова больше, я ему глотку выгрызу! План какой?
  - Да, Veni Vidi Vici. - пытаюсь настроить горячую девушку на серьёзный лад, так сказать, "от противного".
  - А серьёзно?
  - А серьёзно у него стандартная планировка, план замка у нас есть. И пока
   я с шумом и взрывами иду на приступ, ты незаметно проникаешь внутрь и вырезаешь скованную боем обслугу техники - гремлинов и полуросликов. А без поддержки артиллерии его тяжелую пехоту мои ребята задавят.
  - Мне нравится - кровожадно сверкнула глазами дампирша и отключилась.
  
  ***
  В захваченном замке третьего уровня нашлась тюрьма, и даже с комфортабельной комнатой для вип-клиентов. Стефан опрометчиво сделал точку привязки в заклинательном покое, рассчитывая мгновенно возрождаться во время осады, и сразу вступать в бой. А трёх смертей в час или десяти в день, чтобы включилась принудительная рандомная точка возрождения я ему не дал. Видя же моё отношение к пленным он и сам не горел желанием терять кучу опыта. Зато благодаря этому моменту я нашел в платных услугах и приобрел себе за реальные денежки две дополнительно выбираемые точки привязки, одна дороже другой. Вот вроде бы кончился период полного погружения, я давно в срыве, а как привык полагаться только на свои силы, так и живу. К тому же каждый кредит из реала - это взятый у детей кусочек богатства, и хоть они ни в чем не нуждаются и для них это капля в море, этот факт мне все равно психологически тяжело воспринимать.
  Ленкины вампиры - это что-то. Похоже, они могли взять замок и без меня. Причем с большой вероятностью совсем без потерь. Предыдущий хозяин был ещё беспечнее меня, охрана заклинательного покоя у него ни к черту. Замок мне пришлось символически отбирать уже у Ленки, естественно после её милого заявления: "Ой!-а-можно-золото-я-оставлю-себе-спасибо...". Да и запас маны не очень обрадовал, хозяин почти всё спустил на разные нужды.
  И вот теперь мило беседуем в казематах.
  
  - ...Ну, допустим, десять процентов эффективности от расового развития у меня тоже есть. Еще те же 25% ты мог выжать из мастерства военачальника. Добавим что-то из специализации, алхимика или механика.
  - Исследователь.
  - Ну да, он самый, давно дело было, я эти названия уже плохо помню. Ну там порох поядрёней, пушки покрепче, стволы подлиннее. Делаю же я подобные вещи со своими големами. Так?
  - Стволы удлинённые, калибр тот же. Перераспределил статы.
  - А за счет чего? Ну не за счёт скорости заряжания же, она у тебя тоже задрана!
  - Скорость передвижения упала. А еще прочность ќ- чуть выше стал шанс заклинивания.
  - Ага, значит ещё процентов 10-20. Уже под тысячу метров можно наскрести.
  Что там ещё? От того что орудийный расчёт будет бегать, как наскипидаренный, ядро дальше не полетит, так что алхимию и баффы отбрасываем. Остаются артефакты. Так?
  - Так, так. Смысла молчать нет, все равно ведь разберешься. - Стефан криво усмехнулся. - Эх жаль, взорвать рука не поднялась. А ведь была мысль заряды самоликвидации установить.
  - Так что ты там наворотил? Я видел эти нашлёпки на концах стволов, только принял их за дульный тормоз.
  - Не, идею дульного тормоза в их головы мне вбить так и не удалось - слишком высокая технология. Там артефакты ускорения.
  - Ускорения? Не понял, зачем ускорять пушку?
  - Не пушку, а ядро. Ядро там ускоряется, и почти в два раза. На 75 процентов где-то. А мастерство канониров у меня прокачано только до мастера, и перераспределение даёт только 15%. 5 общих и 10 перераспределенных.
  - Что-то я не пойму... наложение заклинания требует времени! Ну пусть первый круг, даже первые два, накладываются быстро, пока читается вербальная формула или маг руками машет, но никак не за время пролетания мимо пушечного ядра!
  - А зачем во время пролетания? Ускорение на объект массой 60 фунтов спокойно накладывается во время запихивания, а развеяться не успеет, всё равно до выстрела там остаются считанные секунды.
  - Вот жук! - восхитился я. - я бы сам не сообразил. Для меня патрон - это уже готовая вещь, из которой всё что могли выжать, давно уже выжали вплоть до аэродинамических форм. И изменениям не подлежит.
  - Здесь всё подлежит. Это же магия! - пожал плечами очкарик.
  - Да, здесь вам не там. - со вздохом соглашаюсь я - Здесь везде магия. И ведь на первой же странице Книги знаний что-то такое написано - про "живи магией, дыши магией". Ан нет, век живи- век учись.
  - Вот как? Я у себя такого не помню. Какой раздел?
  - Архимаг.
  - А, нету у меня такого. Зато в военачальнике на первой странице есть про привлечение всех необходимых ресурсов для достижения цели. Вот я и привлёк.
  - Ладно. Собирайся. Пора тебе покинуть теперь уже мой замок. Оставить человека, однажды уже предавшего, я, уж извини, не могу, сам понимать должен.
  
  
  
   *** Глава 20 Эпилог
  
   С неба падал снег. Холодные порывы ветра залетали в стрельчатые арки дворца и разогнавшись по некогда тенистым галереям швыряли в лицо колкую снежную крупу. Фонтан замерз и покрылся сосульками. Сказал бы мне кто раньше, что можно за неделю довести до такого состояния жаркую пустыню - не поверил бы. Буквально в километре от замка пустыня как пустыня: солнышко светит, ящерки бегают, тенёк ищут. А у нас - мороз. Ну не настоящий сибирский мороз конечно, а так - минус пять каких-нибудь, но для привычных к жаре местных обитателей это что-то ужасное.
   А всё жадность человеческая, и моя в особенности. Понастроил концентраторов магической энергии без меры и запустил на полную катушку. Пока он один был, работал как часы, исправно принося свои 500 маны в день без ущерба для окружающей среды, может сказывались остаточные эманации магического источника на котором построен замок, может просто мощности не хватало для масштабного воздействия , но когда я плотным кольцом окружил поглотителями город - получите, распишитесь, понижение магического фона как рядом с пегасами, настолько сильное, что любое заклинание требует вливания маны больше обычного, и понижение температуры заодно.
   Перейдя на истинное зрение можно увидеть, что магическом фоне образовалась гигантская воронка, где чем ближе к центру тем более явный эффект. Энергию эти штуки тянут отовсюду: нет магической, взялись за тепловую, и я опасаюсь что следующей на очереди может стать жизненная.
   Впрочем, до этого не дойдет, потому что уже на пятый день ситуация стабилизировалась, и ниже температура не падает. Кроме того, сегодня начну отключать концентраторы через один. Должен сказать, что накрыло нас не сразу, поначалу пару дней все радовались прохладе, потом лишь констатировали что "холодновато сегодня", и только на четвертый день заподозрили неладное.
   Полтора дня искали порчу или другой сглаз, наложенный на город. Вариант с проклятым обитателем отмели сразу, потому как такой мощи чары видно было бы за версту. Потом еще пять часов потратили на поиск спрятанного артефакта, снижающего температуру, и таки нашли. Моё кольцо из восьми концентраторов по периметру стен. Да и то, поисковые команды гремлинов с самопальными детекторами нашли не сами концентраторы, спрятанные глубоко под землёй, а лишь область с пониженным магическим фоном сразу за пределами городских стен.
   Пришлось сделать умное лицо и пообещать остановить исследования в заклинательном покое, пока не найдется ошибка в расчетах. То, что никаких исследований там не ведется, а вся мана идет на артефакты знал пожалуй только Визирь, но он самый надежный из моих помощников.
   Первое кольцо понадобилось отключить, чтобы концентраторы вывезти подальше в пустыню, и установить их там вторым кольцом, с гораздо большими расстояниями между бункерами. Сделать это удалось за пол - дня, благодаря тому, что эти обелиски уже стояли на подвижных платформах еще со времен первого перемещения из центра города, а сеть тоннелей давно сформирована. Два десятка самых тупых големов сначала раскопали проход на второе кольцо, и споро перевезли все восемь концентраторов, после чего добросовестно выполнили приказ забыть последние несколько часов. Напоследок я отправил их заделывать проход обратно, чтобы если кто спросит, глиняные громилы могли ответить что весь день занимались земляными работами, и даже показать место.
   Ситуация с погодой выровнялась уже через два дня: редкое второе кольцо было слишком далеко, чтобы воздействовать на город, а прослойка пустыни между ним и городом позволяла воздуху нагреться до привычного состояния. Ну почти. Жара никуда не делась, на небе ни облачка, солнце по прежнему жарит, заставляя искать спасение в тени, но вот изнуряющая духота куда-то пропала, сменившись приятным тёплым ветерком. Мой город постепенно превращается в жемчужину пустыни.
   И вот я сижу на крыше донжона, медитирую над источником, прокачивая каналы и заодно сливая свою ману в накопители.
   Да, у меня классическая архитектура замка и стандартное расположение комнат. И сердце замка - средоточие магического источника - на вершине главной башни, приходи кто хочет, бери что хочет. Вот только весь донжон изнутри залит расплавленным и застывшим камнем. У меня без всякой архитектуры это не хрупкая полая трубка, а каменный монолит. Так что попасть на вершину башни можно только летающим существам. Плюс разрушить её на порядок сложнее.
   Более того - верхняя комната донжона- это заклинательный покой, совмещённый с площадкой для медитаций, (пусть с пятого раза, трижды раскурочив верхушку башни и один раз отдавив упавшим сегментом хвост проползающему мимо нагу из патрульных, но гремлины смогли сделать раскрывающуюся лепестками крышу). А сам источник в комнате под ним. Без окон без дверей, с двухметровой толщины каменными стенами источник замурован сверху двухметровой же каменной плитой. И только один маленький секрет - тонкий канал, в котором проходит зачарованный лично мной серебряный стержень, поставляющий магическую энергию в заклинательный покой. В накопитель заклинательного покоя, если быть точным, практически это единый артефакт-накопитель необычной формы, засунутый прямо в источник.
   Есть тут и второй манопровод - ведущий к мощным накопителям в подвале. И вот они - как раз отклонение от нормы, у моих соседей некроманта и варвара ману запасает само сердце замка, так что тут либо сработал рандом, либо это фишка гремлинской технологии, а может и моей специализации артефактора. Редкая штука эти накопители в подвалах короче говоря.
   Ох и намучались мы с этим манопроводом, когда заливали башню лавой. Изначально это была довольно тонкая золотая нить, от сердца замка в подвал, но её же простым пожаром перебить или расплавить можно! Пришлось тянуть рядом серебряную, причем не нить, а самую настоящую трубку, что впрочем для гремлинов-мастеров не стало проблемой. Затем серебряную трубку-корпус покрыли сложным, экранирующим естественную эмиссию маны узором, сводящим потери при передаче к минимуму. Сложности начались когда стали заливать в неё золото - вместо старой магистрали. Чуть-чуть зальёшь- застынет и дальше ни в какую. А надо почти двадцать метров... долго возились пока трубочку в спиральку не свернули да в котёл с золотом не засунули. Недельную зарплату моего взвода гремлинов-снайперов переплавить пришлось, но, к счастью, из-за имеющегося в книге казначея навыка чеканщика (минцмейстера) лишнего не потеряли, отлив из остатков золота нужные для торговли и выплаты жалования монеты.
   Заменитель сделали, проверили, вставив в разрыв магистрального провода от источника к подвалу - всё работает, и даже лучше чем было.
  А как залить башню лавой не расплавив эту нежную вещь? Конечно серебро плавится не сразу, сначала докрасна раскалится, потом ярче- до желтого, и лишь затем начнет плавиться, но тут ведь лава! Мне же камни плавить, да так чтоб текли, и не тонкими слоями а по пол-метра, чтоб наплывы потолще, монолит попрочнее. Пришлось сделать железную трубу, облепить её глиной, чтоб сразу не сгорело, засунуть манопровод в неё, и паре гремлинов во время заливки лавой постоянно лить в неё воду. Железная трубка прогорела во многих местах, но главную свою задачу выполнила- серебро осталось целым. Строительное извращение, стоившее мне четырёх дней и ценных металлов почти на три тысячи. Да дирижабль можно было построить на эти деньги!
   Зато теперь с налёту сердце замка не взять. А тем кто захватит замок - все равно хватит времени разобраться что к чему, где и как продолбить два метра камня чтобы можно было руку с перстнем к источнику просунуть.
   И второй секрет - накопители в подвалах. Грех не использовать такую редкую возможность оставить запасы маны себе. Конечно если замок отбили всерьёз и надолго- тут без вариантов, но вот от случайного или предательского захвата уберечь стратегические запасы можно.
   Хребет дракона в отдельной, замурованной комнате в подвале - не бог весть что, но накопить 10000 он может, а это считай два дня будет сбивать захватчика с толку. А если захватчик будет активно тратить ману- то гораздо больше. Ну а рядом рубильник - простой поворотный круг с двумя залитыми золотом канавками, переводящий стрелку манопровода с главного накопителя на драконьи кости, как только замок перестанет быть моим. Как работает? Да обычный глиняный голем с командой подать сигнал, повернув круг, если рядом враги. А если замок возьмут- то враг будет повсюду. Вражеский замок вокруг будет. Раз в месяц планирую ему через щель скидывать жалование, и обновлять приказ. А маны у него и так хоть завались.
   Ах да, чуть не забыл - ещё я оставил ему чтоб не скучал учебники по магии для начинающих, наделил самосознанием и дал имя Колдун. С пятого раза только сработало кстати, очень не хотело такое имя приживаться. И плевать мне что големы к магии вроде как неспособны потому как неживые существа. Джинны, призраки и даже личи - вон тоже ни разу не живые а колдуют любо-дорого. А в соседней комнатушке якобы остался строительный мусор: набор волшебной пыли из Утилизатора-3000 всех видов что смог достать. Живописно так, в кулёчках, мятых коробочках и просто по кучкам. Посмотрим что даст мой эксперимент, хи-хи.
   Я сказал с двумя канавками - потому как если первая будучи повернутой на девяносто градусов соединяет источник с драконьим хребтом, то вторая подключает накопители к тонкой серебряной нити, идущей далеко за пределы замка, в пещеру под горой неподалеку, на вершине которой гнездятся птицы рух. И вход в ту пещеру хоть завален и закопан, зато находится с противоположной от города стороны. Такая вот секретная захоронка на черный день.
   Что, вы сказали что у меня излишняя паранойя? Ну да, ну да, где-то, как-то, наверное. В нашем деле паранойи много не бывает. А у кого её бывает мало, те долго не живут.
   То что на меня до сих пор не напал никто серьёзный из старых игроков, это результат удачного стечение обстоятельств, и весь лимит удачи я выбрал. Да, вселенная помогает тем кто сам себе помогает, и не озаботься я огородить портал кольцом труднопроходимых болот - не раскачался бы до эпических уровней страж, и неизвестно кто вылез бы с той стороны.
  Не наладь хороших отношений с соседями - и армия тьмы уже маршировала бы по моей территории.
   Не озаботься я хорошей экономикой и тысячами облагаемых подушным налогом работников из крестьян, и сейчас бы не сидел в почти полностью отстроенном замке, а разрывался бы между скажем постройкой четвертого уровня гильдии магов и цехом тяжелых конструктов.
   Мир постепенно срывается, всё меньше зависит от админов, всё больше появляется багов, глюков, непонятных явлений. И вот теперь нельзя останавливаться на достигнутом, нужно идти вперед, придумывать что-то новое.
   Закончив размышления, я подошел к краю крыши, и, проверив кольцо с пассивным заклинанием левитации, спрыгнул вниз. Летать эта моя поделка конечно не может, зато любое падение превращает в мягкий спуск.
  
  Поднимаясь по лестнице в тронный зал, я услышал легкое поскребывание по стеклу. За окном, презрительно игнорируя солнечный свет, не потревожив охранных систем, порхала летучая мышка. И я знаю только одну вампиршу, способную на такое. Сделав рукой приглашение войти, я громко позвал своего первого советника:
  
   - Визирь, а визирь?
  
   - Слушаю, мой повелитель? - ожидаемо раздалось из-за спины. - А подготовьте-ка мне на фабрике одну из двух ванн для производства легированных големов. И ртуть...
  
  
   "Земли меча и магии: Восточный маг" љ Константин Щеблыкин, лето 2018г.
Оценка: 8.17*8  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Алая печать"(Боевое фэнтези) В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк) М.Снежная "Академия Альдарил: цель для попаданки"(Любовное фэнтези) Л.Мраги "Негабаритный груз"(Научная фантастика) А.Робский "Охотник 2: Проклятый"(Боевое фэнтези) Д.Дэвлин, "Потерянный источник"(Любовное фэнтези) В.Старский "Интеллектум"(ЛитРПГ) Д.Сугралинов "Мета-Игра. Пробуждение"(ЛитРПГ) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"