Шелухина Кира Ивановна: другие произведения.

Предназначение.Книга первая

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Этот роман о силе любви и страсти, которые способны преодолеть все трудности и испытания. Главной героине предстоит нелегкий путь, на котором она встретит свою единственную любовь, столкнется и с вампирами, и с оборотнями, и с ведьмами, чтобы понять и выполнить свое предназначение.

  Кира Шелухина
  
  ПРЕДНАЗНАЧЕНИЕ.
  Любовно-фантастический роман
  
  ПРЕДИСЛОВИЕ.
  
   Что есть жизнь и смерть? Где грань между ними? Вряд ли кто-то сможет точно ответить на эти вопросы. В последнее время София всё чаще пыталась найти ответы на них.
   А ведь совсем недавно её жизнь была такой счастливой и беззаботной! Рядом были любящие родители и друзья. Казалось, что так будет всегда. Но теперь София знает, что "всегда" не бывает! Всё изменилось, в её жизни наступила чёрная полоса, и казалось, что белой уже никогда не будет. Она не знала, как сильно ошибалась, пока не встретила ЕГО. Теперь впереди её ждали любовь и страсть, тайны и опасности... Сумеет ли юная девушка победить монстров, скрывающиеся в темноте и в ее душе, познать свою силу и выполнить предназначение, уготованное ей судьбой?
  
  ПРОЛОГ.
  
  Опять нахлынули воспоминания. Прошёл уже почти год, а, кажется, что это было вчера. Сначала отец стал всё чаще задерживаться на работе, а потом выяснилось, что у него есть другая женщина. Мама восприняла эту новость на удивление спокойно, и просто отпустила отца. После развода она вела себя так, как будто ничего не случилось. Только смеяться перестала и была такой тихой... Но я тогда не придала этому значения, ведь на носу были выпускные экзамены в институте, и пришлось с головой уйти в учёбу. Да и так было легче не думать об отце и его предательстве. Если б я могла вернуться в те дни! Тогда бы я вовремя заметила, что за маминым спокойствием скрываются душевные страдания и боль, что она не спит ночами и тайно пьёт таблетки. А когда я спохватилась, было уже слишком поздно. Врачи вынесли страшный вердикт - рак на последней стадии! Я была в ужасе, в шоке, на смену которым пришла решимость бороться, искать другие методы лечения. А вот мама просто смирилась и не хотела ничего предпринимать. Я только сейчас понимаю, как она сильно любила отца и не хотела, не могла жить без него.
  Не зря говорят, что беда не приходит одна! Вместе с болезнью пришли материальные трудности. Мама уже не могла работать, а я только закончила институт. Отцу она решила ничего не говорить - не хотела от него ни жалости, ни помощи. Наши небольшие сбережения быстро ушли на лекарства и врачей, и с каждым днём было всё труднее сводить концы с концами. И вот мы приняли решение - продать квартиру и переехать в провинциальный городок, где нам в наследство остался бабушкин дом. Как же мне не хотелось уезжать из большого города, где прошла вся моя жизнь, где оставались друзья и прекрасные воспоминания! Мое сердце разрывалось от тоски и безысходности, но я понимала, что другого выхода нет.
  Этот город мне сразу не понравился - узкие улочки, неприметные дома, неприветливые жители... И, хотя он и носил звание города, скорее напоминал большую деревню. На центральной площади, где красовался памятник Ленину, находились администрация, Дом культуры и спортшкола. Невдалеке гордо "возвышался" ряд пятиэтажек-хрущевок, остальная же часть города представляла собой частный сектор с огородами. Но тогда это не имело значения. Мамина болезнь прогрессировала, и каждый день проходил в борьбе с ней. Так тянулись недели и месяцы. Я научилась быть сильной, скрывать свою боль, улыбаться, когда сердце рвётся на части, постоянно воодушевляя и подбадривая маму. А по ночам плакала в подушку и готовилась к неизбежному. Умом я понимала, к чему все идет, а сердце продолжало надеяться на чудо. Я никогда не была особо верующей, но теперь молила Бога о том, чтобы моя любимая мамочка выздоровела. Я все готова была за это отдать! Но увы... день, которого я боялась, все-таки наступил. День, который я не забуду никогда, когда я потеряла самого близкого человека и осталась совсем одна! Похороны и поминки, на которые пришли лишь несколько соседей, я помню смутно. Все было, словно в тумане... Потом меня накрыла апатия, и я несколько недель не выходила из дома, почти ничего не ела и много спала, наглотавшись успокоительных, которые помогали мне отрешиться от жестокой реальности.
  Не знаю, сколько точно времени прошло, но в один прекрасный день я посмотрела в зеркало и ужаснулась, не узнавая себя. На меня смотрела бледная тень с потухшими глазами, впалыми щеками и грязными, нечесаными волосами... И в этот момент я поняла, что пора выбираться из депрессии и устаивать свою жизнь в этом чужом холодном городе, иначе дорога мне будет одна - в психбольницу. Да и деньги, оставшиеся после продажи квартиры, таяли, как вода. Продолжительный душ помог скрыть следы усталости. Моя бледная кожа приобрела более здоровый оттенок, а русые волосы, спадающие волнами на плечи, снова заблестели. Нанеся голубые тени, которые придали большим серым глазам небесный оттенок, и розовый блеск, я снова стала похожа на человека. Открыв гардероб, я в ужасе обнаружила, что почти вся моя одежда стала велика, так как за последнее время я сильно похудела. После часа мучений и примерок я остановила свой выбор на свободных бежевых брюках и шелковой кремовой блузке с коротким рукавом. Еще раз оглядев себя в зеркало, я обула свои любимые белые босоножки-сабо и отправилась на поиски работы. Мои надежды устроиться по специальности (я закончила юридический факультет) быстро развеялись, и пришлось идти продавцом в супермаркет. Я успокаивала себя тем, что это всё-таки лучше, чем официанткой в кабаке.
  Итак, здравствуй, новая жизнь со старыми горькими воспоминаниями и не проходящей болью!
  
  
  ЧАСТЬ ПЕРВАЯ.
  
  Глава 1.
  
   Звон будильника врезался в мой сон резко и неожиданно, но я была рада этому звуку, прервавшему кошмар, который преследовал меня уже несколько месяцев. Я постаралась не думать о нём и стала собираться на работу. Тёплый душ и крепкий кофе помогли успокоиться и прийти в себя. Идя к супермаркету, я старалась настроиться на позитив, ведь мне предстояло весь день быть приветливой и улыбаться покупателям. Уж что-что, а притворяться и скрывать свои чувства я за этот долгий год научилась. Отогнав грустные мысли, я уверенно вошла в магазин.
   А здесь было не так уж плохо для провинции, да и коллектив, похоже, молодой. Это хорошо, не будут приставать с расспросами и советами. Может, даже со временем с кем-нибудь подружусь, хотя в последнее время я предпочитала одиночество и уже стала к нему привыкать. Ну, не буду загадывать. Сейчас надо сосредоточиться на работе. В этот момент в мои мысли, как и в меня саму, врезалась миниатюрная девушка с копной огненно-рыжих волос. В сочетании с яркими, чуть раскосыми зелеными глазами и вздернутым носиком, на котором рассыпались веснушки, она была похожа на маленького эльфа.
  - Привет! Ты новенькая? - запыхавшись выпалила она.
  - Да. Сегодня мой первый рабочий день. Меня зовут София.
  - Очень приятно. Я - Лиза, можно - Лизок! Меня все так зовут.
  Она засмеялась. Смех её был таким искренним и заразительным, что я невольно улыбнулась. Эта девушка мне сразу понравилась.
  - Я тоже рада с тобой познакомиться. Надеюсь, ты поможешь мне здесь во всём разобраться.
  - Нет проблем! Сработаемся! Тут ничего сложного, ты быстро разберёшься. Да и начальница у нас классная тётка, понимающая.
  - Спасибо за поддержку!
  - Пока не открылись, пойдём, я тебе покажу наши скромные владения.
  И Лизок начала экскурсию по магазину, говоря без умолку. Теперь я поняла, что значит выражение "язык без костей"! Я, правда, и половины не запомнила, но была ей очень благодарна за помощь. Пока мы носились по отделам, пришли остальные сотрудники. Лизок меня всем представила, в том числе познакомила с заведующей. Она и правда оказалась приветливой и обаятельной женщиной.
  - Ну, вроде всё, успела! - выдохнула моя новая знакомая. - Пора открывать магазин.
  Первый рабочий день прошёл быстрее и легче, чем ожидалось. Меня, правда, особо не нагружали, давая привыкнуть и освоиться, и к концу смены я уже неплохо ориентировалась в магазине и научилась работать с кассой.
  - Ну что, с почином тебя! Ты неплохо держалась. Всё в порядке?
  Я и не заметила, как Лиза очутилась рядом со мной. Вот уж энергии в человеке, хоть батарейки заряжай!
  
  - Спасибо. Ноги гудят, и в ушах шумит, а так всё о-кей!
  - Ничего, это со всеми так на первых порах. Скоро привыкнешь! Завтра у тебя вечерняя смена, будет намного спокойнее, даже заскучать успеешь.
  - А я думала, что вечером, наоборот, бывает больше народа...
  - Сразу видно, что ты из большого города приехала! А у нас тут после девяти наступает затишье. Семейные и старики по домам сидят, телевизор смотрят, а молодёжь в местном кабаке тусуется или во дворах зависает. Зато нам работать проще - сиди да книжку читай. Бывают, правда, иногда аншлаги - если свадьба у кого, или по большим праздникам. Вот тогда держись! Тут тебе и драки, и бесплатные концерты. Но ты не бойся, ничего серьёзного, только мелкое хулиганство. Тем более в такие дни у нас полиция дежурит, на всякий случай. Ты сейчас домой?
  - Да, а куда ж еще? - грустно ответила я.
  Мне очень не хотелось опять возвращаться в одинокий дом, в котором все напоминало о маминой болезни и смерти. И тут девушка предложила отметить начало моей новой карьеры, на что я с радостью согласилась. Мы зашли в ближайшее небольшое кафе, где заказали ужин и бутылку вина. С Лизой было очень приятно общаться, и к концу вечера создалось такое впечатление, что я знакома с ней не один день, а всю жизнь. Она оказалась доброй девушкой, смотрящей на жизнь весело и легко, в отличие от меня. Я и раньше была склонна к меланхолии, всегда видя стакан наполовину пустым, а в последнее время вообще перестала верить в то, что когда-нибудь смогу снова почувствовать себя счастливой и беззаботной. А Лизок за эти несколько часов поделилась со мной своим светом и позитивом, отчего мне стало легче на душе, и я хоть ненадолго смогла забыть о прошлом, смеясь над ее шутками и приколами.
  Лиза предложила проводить меня до дома, так как я еще плохо ориентировалась в городе, а нам как раз было по пути.
  - Это твой дом? - спросила девушка, оглядывая мое скромное наследство, - Неплохо было бы его обновить.
  Взглянув на него, я поняла, что она права, и дом срочно нуждается в ремонте.
  - Да уж, - сказала я, - в выходные будет, чем заняться. А где здесь можно купить краску?
  - Я покажу, а заодно и помогу тебе привести этот раритет в приличный вид. Надеюсь, ты не против? - сказала она, подмигивая.
  - Конечно, нет! - согласилась я.
  - Ну, вот и договорились. До завтра! Спокойной ночи! - сказала девушка, махнув рукой, и легкой походкой зашагала по дорожке.
  - И тебе! - крикнула я вслед.
  Открыв калитку, я пошла к дому, улыбаясь от приятного осознания того, что сегодня обрела новую подругу.
  
  Наступила пятница, а, значит, заканчивалась моя первая рабочая неделя. Покупателей почти не было, и время тянулось очень медленно. Я листала журнал, когда дверь с шумом распахнулась, и в магазин ввалились трое пьяных парней, которые громко разговаривали и жестикулировали. Одеты они были в старые джинсы и футболки, которым уже давно место было на свалке, а засаленные волосы и опухшие физиономии говорили о том, что они вряд ли когда-нибудь "просыхают". У меня появилось неприятное предчувствие. Я внимательно за ними наблюдала, подойдя поближе, зная, что от таких "кадров" можно и кражи ожидать. Они явно не спешили и слонялись по магазину, особенно заинтересовавшись винным отделом. И тут один из них посмотрел в мою сторону.
  - Ты чё на нас пялишься? Понравились?
  Теперь и остальные обратили на меня внимание.
  - А ты ничего! Может, оттопыримся?
  Я постаралась взять себя в руки и отвечать спокойно.
  - Я на работе, и желания "оттопыриваться" у меня нет. Вы будете что-нибудь брать или так, поглазеть зашли?
  - А че, нельзя? За просмотр ведь денег не берут! А вот тебе б я заплатил. Сколько хочешь? Тыщу, две? - Он начал рыться в карманах, а дружки хохотать.
  Больше всего не переношу хамства, тем более от пьяных мужиков. Я начала закипать, но вида старалась не показывать. Мои сослуживицы молча наблюдали за нашей беседой, явно не собираясь вмешиваться. Да уж, каждый сам за себя! Я даже пожалела, что Лизы рядом нет. Уж она бы не смолчала, а теперь придётся одной выкручиваться.
  - Вы меня не за ту приняли, ребята. Это вам на трассу надо. Дорогу показать или сами найдёте?!
  - Смотри, какая краля!
  - Сразу видно, приезжая!
  - Ничего, мы тебя щас быстро научим, как надо с правильными пацанами общаться!!!
  Они меня обступили, окружая противным запахом перегара и дешевых сигарет, а один больно схватил за руку. Что же делать? Ситуация паршивая, и помощи ждать неоткуда. Вот влипла! Я постаралась вырвать руку и вскрикнула от боли, когда она вывернулась, а парень прижал меня ближе к себе, но тут неожиданно всё изменилось. Я даже сообразить не успела, как один из моих собеседников лежал на полу, второй убегал, а того, кто схватил меня, держал за горло незнакомец. Он был высокий и широкоплечий, тёмные волосы спадали на лоб, контрастируя с бледной кожей. Его мужественное лицо было словно высечено из камня. На вид ему было лет тридцать, но у меня почему-то возникло ощущение, что намного больше. Одет мужчина был во всё чёрное, что придавало ему шарма и таинственности. С одной стороны, я испытала облегчение от того, что избавилась от этих нахалов, а с другой - страх от того, что я увидела в глазах моего спасителя. Там были злость, ненависть и ещё что-то такое, от чего кровь застывала в жилах. Он поднял парня выше, усиливая захват, отчего тот начал хрипеть, болтая ногами в воздухе.
  - Отпустите! Вы же его задушите! Слышите?! - закричала я, выйдя из оцепенения.
  Это возымело нужное действие, и он разжал руку, поворачиваясь в мою сторону. Парень стёк на пол и стал медленно отползать к дверям, а незнакомец, как ни в чем не бывало, обратился ко мне.
  - Извините. Просто я не терплю, когда пристают к девушкам. Вот и не сдержался.
  - Ой, ничего. Это Вы меня извините, то есть, я хотела сказать, большое спасибо, что спасли меня! - ответила я.
  Я совсем растерялась и не могла подобрать нужных слов, а такое со мной случалось очень редко. Недаром я закончила юридический и по риторике имела "отлично". А тут на тебе - двух слов связать не могла!
  - Да не за что. Обращайтесь, если что, - усмехнулся он.
  Теперь его глаза были уже не злыми, а очень красивыми и... холодными. Они притягивали, как магнит, и я не могла оторвать взгляда. Я словно тонула в темной глубине и забыла, как сделать следующий вдох.
  - До свидания. Берегите себя, - сказал незнакомец, прерывая наше затянувшееся молчание.
  Я не успела ничего сказать, когда он быстро развернулся и вышел из магазина. А я так и стояла посреди зала, онемевшая и обалдевшая...
  - Ты как? Ну и видок у тебя! - спохватились девушки, работающие вместе со мной.
  Посмотрела бы я на их видок на моём месте!
  - Всё нормально, могло быть и хуже, - ответила я дрожащим голосом, все еще не отрывая взгляда от дверей, в которые вышел мой спаситель, и борясь с желанием броситься вслед за ним.
  - Да мы уже собирались полицию вызывать, как вдруг появился этот красавчик и спас тебя.
  Они усадили меня на стул и принесли стакан воды.
  - Может, тебе успокоительного дать?
  - А лучше сто грамм налить.
  - Спасибо, ничего не надо. Мне уже лучше.
  - Ты езжай домой, мы тебе такси вызвали. До конца смены все равно меньше часа осталось.
  Я, честно говоря, ещё не очень хорошо соображала. Домой попала на автопилоте, встала под душ, и тут меня накрыло! Давно я так не плакала, зато сразу стало легче. Я выпила травяной чай и залезла под свой любимый плед. Мне было о чём подумать, но мысли путались и размывались. Помню одно: засыпала я, думая о незнакомце...
  
  Утром меня разбудил громкий стук в дверь. "Всего 8 утра, а ведь хотела сегодня поспать подольше!" - подумала я, нехотя поднимаясь с кровати и накидывая на пижаму длинный халат. Это была Лизок, которая услышала о ночном происшествии и непременно хотела узнать все подробности. Заварив крепкий кофе, я ей все рассказала.
  - Вот придурки! - воскликнула девушка. - Жаль, что меня там не было. Я бы им показала, где раки зимуют! Тебе повезло, что нашелся тот, кто за тебя заступился, а то ведь у нас здесь каждый сам за себя. Убивать будут, и то не вмешаются... А ты хоть телефончик-то у него взяла?
  - Нет, - растерянно ответила я, - даже не подумала об этом, да и он не предлагал.
  - А вот и зря! Таких рыцарей сейчас днем с огнем не сыскать. Ну ладно, теперь поздняк метаться, - подвела итог Лиза. - А мы же, вроде, собирались ремонтом заняться, или ты передумала?
  - Да нет, - ответила я, доставая кисти.
   Переодевшись в шорты и футболки, мы дружно принялись за работу. Когда начало темнеть, покраска была почти закончена. Нанеся последние штрихи, я стала собирать малярные инструменты, а Лиза собираться домой. Прощаясь с подругой у калитки, я почувствовала на себе чей-то взгляд, осторожно обернулась и увидела отъезжающую черную спортивную Ауди, за рулем которой сидел мой спаситель. Он что, следит за мной?! А может, он маньяк, который наблюдает за своей жертвой, прежде чем с ней расправиться? Господи, о чём это я?! Так недолго и до паранойи... "Хватит!" - приказала я себе, прогоняя дурные мысли и предположения. Скорей всего, он тут поблизости живёт или работает. Я пошла в дом, оглядев результат наших трудов. Неплохо получилось, свеженько! С чувством выполненного долга я легла спать. Разум отступил, и во сне незнакомец был рядом... так близко... и любил меня...
  Следующая пара недель прошла спокойно. Смены были похожи одна на другую, а выходные посвящены ремонту и обустройству дома. Лизок пыталась меня куда-нибудь вытащить развеяться, но после нескольких неудачных попыток она поняла, что это бесполезно. Красавчик, как прозвали его девушки, заходил несколько раз, но на меня вообще не обращал внимания, как будто мы не знакомы. А ведь, в сущности, оно так и было - я даже имени его не знала. А он, похоже, не горел желанием со мной знакомиться, и я решила просто обо всём забыть. Но по ночам незнакомец врывался в мои сны, которые становились всё ярче и правдоподобнее! Его губы и руки были на мне везде, находя самые чувствительные места. Я горела и задыхалась от его неистовых ласк, умоляя дать мне больше и... просыпалась, опустошенная и неудовлетворенная.
  
  Нет, с этим надо было что-то делать! Эти сны меня уже с ума сводили. А он ходил, как ни в чём не бывало, и делал вид, что меня вообще не существует. Это начинало меня бесить, а когда я в бешенстве, держитесь все!
  - Эй, ты это мне? - спросила напарница.
  Я что, говорила вслух? Да уж, чем дальше, тем страшнее...
  - Да нет, тебе показалось. Наверно, это кто-то из покупателей.
  И тут я увидела незнакомца. Он вёл себя, как обычно - спокойно и непробиваемо, что меня всё больше раздражало. Я сама не заметила, как оказалась в двух шагах от него.
  - Вам помочь? - громко спросила я, подходя ближе.
  - Нет, спасибо, я сам справлюсь, - ответил он, разглядывая стойку с газетами и журналами.
  - Да, конечно, Вы со всем можете справиться, ведь Вы такой смелый и крутой!
  - Я Вас не понимаю... - удивленно произнес он, наконец взглянув на меня.
  - Ах, он не понимает! Может, у Вас с памятью проблемы?! - уже почти кричала я.
  - Почему Вы так со мной разговариваете? Похоже, это у вас какие-то проблемы, - усмехнулся он, и это стало последней каплей.
  - А почему Вы делаете вид, что ничего не произошло?! Почему не обращаете на меня внимания?! И прекратите мне сниться!!! - заорала я, колотя его кулаками по груди.
  - Софи, Софи, прекратите! На нас обращают внимание, - тихо сказал он, беря меня за руки и возвращая к реальности. "Господи, что я делаю?!" Я отпрянула от него и кинулась к дверям. Не знаю, сколько я бежала, слёзы застилали мне глаза. Это были слёзы стыда, разочарования, обиды и ещё чего-то, что я не могла понять. Очнулась я только на пороге своего дома. Трезвонил телефон, но мне меньше всего сейчас хотелось с кем-то разговаривать. Вбежав в коридор, я заперлась на все замки, как будто за мной гнались. А на самом деле это я пыталась убежать от себя самой, от своих чувств и мыслей. Что со мной происходит? Зачем я устроила эту сцену? Почему он меня так волнует? Столько вопросов и ни одного разумного ответа... Мамочка, милая, как же мне её не хватало! Как были нужны её советы, добрые слова и ласковые руки!
   Я проснулась среди ночи от странного чувства. Лунный свет освещал комнату через тонкие шторы, и мне показалось, что я не одна. Явно ощущалось чьё-то присутствие, но страшно мне не было, а, наоборот, удивительно спокойно и комфортно.
  - Кто здесь? - спросила я, вставая с кровати.
  - Не бойся, дочка, это я... Ты звала меня? - услышала я знакомый и любимый голос.
  Я оглядела комнату, но никого не увидела, только легкий ветерок словно коснулся моей щеки.
  - Мамочка, это ты? Я, что, сплю?
  - Может быть... Сонечка, что случилось?
  - Мама, я такое натворила и не знаю, что теперь делать, как всё исправить?! Я так запуталась!
  - Слушай сердце. Не сопротивляйся чувствам и своей судьбе. Всё предначертано... Всё будет хорошо... Я люблю тебя...
  Голос становился всё тише, пока не растворился в ночи.
  - Мама! Мамочка! Не уходи! - взмолилась я, обращаясь в пустоту.
  Слёзы хлынули из глаз и лились, пока я не уснула.
  
  Глава 2.
  
  После этой ночи я долго не могла прийти в себя - опять навалилась хандра, не хотелось никого видеть, ни с кем разговаривать. Я взяла больничный, не выходила из дома, отключила телефон. Погода тоже соответствовала моему настроению - небо застлали тучи, дождь почти не прекращался. Я несколько раз пыталась всё обдумать, но тщетно - мысли путались, а о чувствах я вообще молчу. Единственным утешением были слова мамы "Всё будет хорошо", которые я услышала во сне. Хотя я не уверена, что это был сон. Я вообще ни в чём уже не была уверена.
   Мои размышления прервал настойчивый стук в дверь. Кого ещё там принесло?
  - София, я знаю, что ты дома! Открывай, а то я дверь выломаю! - раздался возмущенный крик.
  Конечно, это была Лизок. Я нехотя поплелась открывать, зная, что она и впрямь дверь сломать может.
  - Ну, наконец-то! Я уже хотела подмогу вызывать. Ты где пропала? Все волнуются, не знают, что думать. А начальницу очень интересует, когда ты выйдешь на работу.
  Она так тараторила, что слова невозможно было вставить. Поэтому я прилегла на диван и закрыла глаза.
  - Эй, ты меня слушаешь или спишь?!
  - Я жду, когда ты успокоишься и перестанешь галдеть.
  - Ах вот как! Она в подполье ушла, а я виновата!
  Лизок замолчала и обиженно надула губки.
  - Да нет! Просто я не в состоянии воспринимать столько информации и отвечать на вопросы.
  - Смотрю, тебе и правда хреново, - сказала подруга, с жалостью оглядывая мой наряд, состоящий из спортивных штанов и выцветавшей футболки, и нечесаные волосы, собранные в хвост. - Это всё из-за красавчика, или есть какие-то другие причины?
  - И то, и другое. Но давай не будем сейчас об этом. Мне сначала надо всё обдумать и разобраться в себе, - попросила я.
  - Ладно, не буду тебя больше пытать. А что мне Ольге Сергеевне сказать? Она ведь не отстанет!
  - Скажи, что я выйду на работу с понедельника.
  - Хорошо. А теперь пора тобой вплотную заняться!
  - В смысле?!
  - В самом прямом! Сначала душ, потом макияж и причёска!
  - Зачем?
  - Затем! Сегодня в клубе выступает крутой ди-джей, и мы туда обязательно пойдём!
  - Но...
  - И никаких отговорок! Или ты идёшь со мной и отрываешься по полной программе, или я найду твоего героя и расскажу, до чего он тебя довёл! - заявила подруга, открывая мой шкаф с одеждой.
  После такого ультиматума мне пришлось согласиться, ведь я не сомневалась, что Лиза так и сделает. Как ни странно, приготовления к вечеру и радостный щебет подруги немного подняли мне настроение. Проведя строгую ревизию моего скромного гардероба, она облачила меня в кожаную мини-юбку и тонкий свитер цвета морской волны, красиво обтягивающий мою грудь и подчеркивающий цвет глаз. Сама она была одета в облегающие джинсы и ярко-красный топ, а высоченные шпильки сделали нас почти одного роста.
  - Ну вот, хоть на человека стала похожа! Вперёд, и с песней! - весело приказала подруга и замурлыкала что-то весёлое.
  
  Когда мы вошли в клуб, там уже было полно народа. Лизок представляла мне тех, кто здесь тусовался. От смены лиц и имён у меня голова пошла кругом и появилось желание что-нибудь выпить, и покрепче. После трёх коктейлей мне похорошело и захотелось танцевать. Так я и перемещалась с данцпола в бар, и обратно.
  - Эй, подруга, ты полегче! От таких танцев можно на неприятности нарваться. У нас парни горячие, - предупредила Лиза.
  Вокруг меня стали собираться местные "мачо". От них пахло потом, спиртным и сигаретами, но мне было плевать. Всё было как в тумане, чьи-то руки обнимали меня и расстёгивали блузку, я пыталась оттолкнуть, но тело не слушалось, а голова кружилась. А потом провал...
   Кто-нибудь, выключите этот шум и дайте попить!!! Словно по волшебству, мне приподняли голову и поднесли к губам стакан холодной воды, который я быстро осушила. Потом с трудом открыла глаза и чуть не подпрыгнула - незнакомец сидел совсем рядом и внимательно смотрел на меня! О боже, где я, и как он тут оказался?! Прочитав ужас в моих глазах, он погладил меня по волосам и спокойно заговорил:
  - Не бойтесь, Вы у себя дома. Вижу, Вам уже лучше, и я могу идти.
  - Подождите! - закричала я, хватая его за руку.
  От резкого движения в голове застучало, а в глазах потемнело. Я застонала, откидываясь на подушку.
  - Пожалуйста, не уходите... Мне так плохо... И стыдно...
  Предательские слёзы хлынули из глаз.
  - О Господи! Ну почему, когда мы встречаемся, Вы или кричите, или плачете?!
  Он сел на кровать и осторожно посадил меня к себе на колени. Я не сопротивлялась, ибо сейчас так нуждалась в теплоте и заботе! Он баюкал меня, как маленького ребёнка, шепча что-то ласковое и нежное. Я не разбирала слов, да они были и не нужны. Мне было так спокойно, так уютно, как будто именно здесь, с ним было моё место. Всё отступило, словно не было долгих дней одиночества и боли, словно не было ничего и никого, кроме нас.
  - Спи, Софи, моя маленькая Софи, - услышала я сквозь подступающий сон его шепот.
  
  Когда я проснулась, часы, стоящие на комоде возле моей кровати, показывали около полудня. Солнечные зайчики прыгали по комнате, в которой, кроме меня, никого не было. А может, мне всё приснилось? Нет! Я уверена, что это было наяву, и до сих пор чувствовала его сильные руки и нежные, осторожные прикосновения. Но почему он ушёл и опять оставил меня одну? Почему ничего не объяснил? Ведь я даже толком не помню вчерашний вечер, не знаю, как попала домой... А, может, не помню ещё чего-то важного?! Так, спокойно! Я была в клубе с Лизой. Надеюсь, она меня просветит.
  - Быстро рассказывай, что вчера было! - прямо с порога накинулась я на подругу, которая примчалась сразу после моего телефонного звонка.
  - Может, сначала в дом впустишь и кофе нальёшь? А то я к тебе прямо из постели, - пролепетала она сонным голосом.
  - Будет тебе и кофе, и какао! - пробурчала я, направляясь на кухню.
  - И на этом спасибо, заботливая ты моя!
  И тут в памяти всплыли слова красавчика: "Софи, моя маленькая Софи!". Ладно, об этом позже, а сейчас надо было восстановить картину вчерашних событий.
  - Ну, давай, выкладывай! - заявила я подруге, ставя перед ней чашку кофе.
  - Чего? - спросила девушка, усаживаясь за стол и отхлебывая напиток.
  - Как я докатилась до такого?! И как ты мне это позволила?! - закричала я, отчего Лизок поперхнулась.
  - Что позволила?! И чего ты на меня орёшь? Тебе не стыдно? Я ведь как лучше хотела, - упрекнула она, откашливаясь.
  - А вот ты мне и расскажи, за что мне может быть стыдно, и что я вчера натворила!
  - Так ты ничего не помнишь! Хотя в твоём состоянии это неудивительно...
  - В каком таком состоянии? - уточнила я.
  - А как ты думаешь, какое состояние может быть после пяти коктейлей и трёх бокалов пива?
  - Я столько выпила?! Да я никогда больше двух коктейлей не пила.
  - Вот-вот.
  - А где ты была? Почему меня не остановила?!
  - Я пыталась, но ты меня послала далеко и надолго! - фыркнула Лизок, одаривая меня укоризненным взглядом.
  - Извини. Я не хотела! А что дальше было?
  - Да я не обижаюсь, ты ж была в стельку. А дальше началось самое интересное. Ты стала танцевать, да так вошла в раж, что у наших парней аж слюнки потекли.
  - О Боже, как стыдно!!! - простонала я, хватаясь за голову.
  - А я ведь тебя предупреждала, к чему приведут такие танцы, но было бесполезно. Так вот, потом парни к тебе присоединились. Намерения у них, сама понимаешь, какие были!
  - А что я? Не сопротивлялась?!
  - В твоём состоянии это были всего лишь слабые попытки. Не знаю, как бы далеко всё зашло, если б твой герой опять не подоспел на помощь! Прям супермен какой-то! И появляется всегда в нужный момент!
  - Надеюсь, он никого не убил?
  - Слава Богу, до этого не дошло. Когда он подлетел к вашей "горячей" компании, у него было такое выражение лица, что парни сразу протрезвели и смылись. А ты попыталась выяснить с ним отношения, но он схватил тебя на руки и унёс. Больше я ничего не знаю.
  - Кажется, начинаю что-то припоминать... Похоже, потом я вырубилась. Вот ужас! Со мной такого никогда не было.
  - А вот я не удивляюсь. После таких стрессов, которые ты пережила за последнее время, чего-то подобного следовало ожидать.
  - Да уж, оттопырилась по полной программе, как ты и хотела!
  - Ну, такого я не хотела, хотя, всё к лучшему, - сказала подруга, загадочно улыбаясь.
  - В смысле? - не поняла я.
  - Ну-у-у-у... Ты, он, звёздная ночь...
  - Ты что, издеваешься или считаешь, что в таком состоянии мне было до романтики?!
  - Да ладно. Ну, вырубилась ненадолго, а что потом?
  - Суп с котом! Проснулась в полдень одна и сразу тебе позвонила! - объяснила я, решив не рассказывать про ночную сцену.
  - Вот облом! А если б кто-то знал меру, всё могло бы быть иначе.
  - Что могло? Да у нас ничего не было и быть не может! Он просто помог мне, как и любой другой девушке на моём месте. Я даже имени его не знаю!
  - А пора бы вам уже познакомиться!
  - Ничего не пора! Хватит об этом! Допивай кофе и пойдём, прогуляемся, а то голова трещит.
  Прогулка пошла на пользу - в голове просветлело. Мне б ещё мысли в порядок привести! Было ясно одно - нужно обязательно перед ним извиниться и закончить на этом историю нашего нелепого знакомства. При этих мыслях сердце сжалось, и стало так тоскливо. "Хватит нюни распускать!" - приказала я себе. Он не мой, я не его, а остальное только сон или плод моего пьяного воображения.
  Вечером я достала из морозилки шоколадное мороженное и решила посмотреть свой любимый фильм "Сумерки". Мягкий плед согревал, погружая в дремоту. Но неожиданно сон развеялся, и меня потянуло к открытому окну, где под яблоней стоял мой спаситель и смотрел на меня. В тусклом свете он казался нереальным, таинственным и таким красивым! От его пристального взгляда у меня перехватило дыхание, а сердце ускорило ритм.
  - Можно мне войти? - спросил он.
  - Д-да, конечно, заходите, - сказала я и пошла открывать дверь.
  - О, смотрите сказку для взрослых? - с улыбкой спросил он, войдя в комнату.
  - Это, между прочим, мой любимый фильм!
  - Я не хотел Вас задеть. Мы можем поговорить?
  - Конечно. Хотите мороженное или кофе?
  - Нет, спасибо. Я ничего не буду. В прошлый раз я ушёл, не попрощавшись, не хотел Вас будить. Поэтому счёл своим долгом встретиться и объясниться.
  - Да, я тоже этого очень хотела! То есть, хотела извиниться за своё поведение и те проблемы, которые Вам доставила. И спасибо! Вы уже второй раз меня спасли.
  - Вам не за что извиняться. В жизни всякое бывает, уж поверьте мне. Но я надеюсь, что мне не придётся Вас больше спасать.
  От этих слов стало так обидно! Так вот кто я для него - лишь назойливая неприятность и обуза.
  - Не беспокойтесь, я не доставлю Вам большее хлопот. Можете жить спокойно и выбросить меня из головы, - огрызнулась я, отворачиваясь, чтобы не показать, насколько меня задели его слова.
  - Я не это имел ввиду. Просто не хотелось бы, чтобы Вы снова попали в неприятности или пострадали. Ведь в следующий раз меня может не оказаться рядом. А насчёт выбросить Вас из головы - это вряд ли теперь получится, - произнес он, разворачивая меня и нежно проводя пальцами по щеке.
  Опять этот взгляд, перед которым невозможно устоять. Он проникал в мои душу и сердце, растапливая там остатки боли и холода. Как близко его лицо и эти красивые губы... Я невольно подалась вперед, тут же оказавшись в крепких объятиях. Он поцеловал меня сначала робко, легко, как будто пробуя на вкус, а потом поцелуй стал настойчивее и горячее, пока я совсем не потеряла голову! Я со стоном открыла губы, и его язык тут же ворвался в мой рот, обжигая, смакуя, покоряя. У меня было одно желание, чтобы этот поцелуй длился вечно. Когда он отстранился, я еле держалась на ногах. Внимательно посмотрев мне в глаза, он тихо сказал:
  - Извините, такого больше не повторится! Вы забудете, что я здесь был! Прощайте!
  С этими словами он быстро вышел из дома, а я так и стояла, не в силах пошевелиться. Когда оцепенение прошло, я кинулась за ним, но бесполезно - его как будто и не было. Почему он сказал, что я всё забуду? Если я и хотела этого раньше, то после поцелуя всё изменилось. Он словно вывернул мою душу наизнанку, и после этого думал, что я смогу это забыть! Как он смел решать всё сам, даже не спросив моё мнение!? Я твёрдо решила - в следующий раз не отпущу его, пока не выскажусь. И пусть только попробует меня не выслушать! Тогда я и не предполагала, что наша встреча произойдёт не скоро и при таких обстоятельствах, которых я совсем не ожидала.
  
  Глава 3.
  
  Сначала я ждала, когда он снова зайдёт в магазин или ко мне домой, но с каждым днём надежда на встречу угасала, а вместе с этим росла моя тоска по человеку, даже имени которого я не знала. Я понимала, что это глупо и бессмысленно, что надо его забыть и жить дальше, но сердце говорило и чувствовало совсем другое.
  Прошёл месяц, и я почти смирилась с тем, что больше никогда его не увижу. Осень уже вступила в свои права, и после вечерней смены на улицу выходить не хотелось. Темно, мокро и промозгло. Ненавижу такую погоду! Я устало брела домой по опустевшим улочкам, встретив по пути только пару влюблённых парочек. И хотелось им гулять в такую погоду! Я уже почти подошла к дому, как вдруг меня ослепил яркий свет фар. Что за чёрт! Больше подумать я ничего не успела, почувствовав сильный удар в бок, боль и темноту...
  "Что со мной произошло? Почему я лежу на земле?" - были первые мысли после того, как я пришла в себя. Наверное, меня сбил какой-то пьяный водитель. Вот же угораздило! Хорошо, что жива осталась, правда сильно болело в боку. Я хотела открыть глаза, но тут услышала злобное рычание. Наверное, это бездомные собаки... Может, если я не буду шевелиться, они уйдут?
  - Давно я не пробовал свежей крови, - раздался мужской голос совсем рядом.
  - Похоже, она ещё жива, - ответил другой.
  - Но ничего, мы это быстро исправим.
  И опять это рычание. Я ничего не понимала. Они что, психи или под кайфом? Но просто так я не сдамся, ни на ту нарвались. Надо срочно встать и достать газовый баллончик, который я всегда носила в сумке. Ну, была - не была! Я немного приоткрыла глаза и увидела ... О боже! Прямо надо мной склонились два страшных лица - глаза налиты кровью, а из раскрытых ртов торчали клыки и капала слюна! И это не собаки, а они рычали, пожирая меня глазами. Я не могла поверить в происходящее. Такого просто не может быть!
  - Смотри, очнулась, - прорычал один из них, облизываясь.
  - А так даже интересней. Я люблю, когда они сопротивляются.
  От ужаса я не могла пошевелиться. Всё, это конец! Не думала, что моя никчёмная жизнь так закончится. И вдруг я услышала знакомый голос.
  - Отошли от неё, быстро!!!
  - Это ты нам? Лучше отвали, пока цел!
  - Это вам лучше уйти! Иначе я за себя не ручаюсь!
  - Ты чего, не понял? Иди своей дорогой!
  - А я уже пришёл!!!
  Дальше всё произошло так стремительно, что с трудом можно было уловить движения. Я только понимала, что это не просто драка, а борьба не на жизнь, а на смерть. Всё закончилось так же быстро, как и началось. Я не знала, кто одержал победу, в страхе зажмурив глаза.
  - Не бойся, ты в безопасности. Всё закончилось, - услышала я его голос.
  - Ты опять меня спас, а я даже имени твоего не знаю, - сказала я, открыв глаза и пытаясь улыбнуться.
  - Марк.
  - Красивое имя... Спасибо... как больно...- застонала я, закрывая глаза.
  - Софи! Софи! Не уходи от меня! Я не могу тебя потерять!
  Его голос звучал всё дальше. Я хотела так много ему сказать, но не могла, уплывая в небытие. В этот момент я почувствовала на губах какую-то вязкую жидкость.
  - Пей, пожалуйста, так надо, - сказал Марк, прижимая свое запястье к моим губам.
  Это что, кровь? Зачем он заставляет меня её пить? Что происходит? Мысли путались и ускользали.
  - Софи, пожалуйста, поверь мне. Я потом тебе всё объясню.
  Сопротивляться сил не было, и я доверилась ему. Сначала я с трудом проглотила, но с каждым глотком в меня как будто вливалась жизнь, и возвращались силы, а его кровь нравилась мне всё больше.
  - Ну, думаю, достаточно, а то придётся уже меня откачивать. А я смотрю, ты вошла во вкус! - усмехнулся Марк.
  Мне и правда стало намного лучше, и больше ничего не болело. Я хотела встать, но он поднял меня на руки.
  - Я прекрасно смогу дойти сама!
  - Давай не будем ругаться. Ты ещё слишком слаба.
  Я замолчала. Всё-таки не часто меня на руках носили. Дома он аккуратно положил меня на кровать, укрыл одеялом и поцеловал в лоб.
  - Отдыхай, завтра будешь, как новенькая.
  - Останься со мной, пожалуйста! - попросила я.
  - Не думаю, что это хорошая идея.
  - Я не могу сегодня быть одна. Мне страшно.
  На глаза опять навернулись слёзы.
  - Хорошо, я останусь, только не плачь, - согласился Марк.
  Он прилёг рядом, и я прижалась к нему, вдыхая его необыкновенный аромат, и все волнения и страхи сразу отступили.
  - Спасибо. Ты такой добрый и смелый!
  - Ты просто плохо меня знаешь, - возразил он, вздыхая.
  - Я хочу узнать тебя, всего...
  Марк нежно гладил меня по голове, и мои глаза стали слипаться.
  - Спокойной ночи, милая!
  - Угу, - только и смогла пробормотать я сквозь подступивший сон.
  
  Проснулась я бодрая и отдохнувшая, словно и не была вчера на волосок от смерти. На кухне я обнаружила приготовленный кофе, тосты и записку - "С добрым утром! Удачного дня." Ну, это уже прогресс! Я с удовольствием глотнула кофе. Боже, какой вкус, какой аромат! И почему я раньше не замечала? Распахнув окно, я вдохнула свежий утренний воздух. Ощущения были странные и необыкновенные, как будто все мои чувства обострились. Я улавливала одновременно столько запахов и звуков, они кружились, менялись, сливались, и это было чудесно! Я никогда ничего подобного не испытывала! А ещё прекрасно видела, несмотря на то, что не надела контактные линзы. Мало того, я чётко различала такие мелкие детали, которых раньше не могла рассмотреть даже в линзах. Наверно, это следствие вчерашнего шока или травмы. Кстати, надо бы выяснить, насколько серьёзно я пострадала. Подойдя к зеркалу, я внимательно осмотрела правый бок, на который пришёлся удар, но там не было ни царапины, никаких других следов повреждений. Но такого просто не может быть! Ведь вчера в боку была большая рваная рана, да и синяки после падения должны остаться... И тут я вспомнила, как пила кровь Марка, после чего сразу остановилось кровотечение и прошла боль. Тут же в памяти всплыли страшные лица тех странных ублюдков, и настроение сразу испортилось. Мне надо было срочно увидеть Марка, который обещал все объяснить.
  
   К концу рабочей смены меня начал одолевать страх, стоило представить, что опять надо идти по тёмным улицам. Можно, конечно, вызвать такси, но мои финансы этого не позволяли. Я стала не спеша собираться.
  - Эй, София, ты чего не торопишься? Разве это не тебя ждёт наш "красавчик"? - с усмешкой спросила подруга.
  - Лизок, хватит прикалываться!
  - И не думала! Поторопись, а то уведут!
  Я быстро накинула куртку, схватила сумку и выбежала из магазина, чуть не врезавшись в Марка.
  - И тебе добрый вечер! - сказал он, улыбаясь.
  - Извини! То есть привет! А что ты здесь делаешь?
  - Вот решил тебя проводить, а то мало ли что. Или ты против?
  - Конечно, нет! Тем более мне надо кое-что у тебя спросить.
  Я старалась не смотреть ему в глаза, а то мне уже будет не до вопросов. Сначала надо было во всём разобраться. Я надеялась, что Марк первым начнёт этот нелёгкий разговор, но он молчал.
  - Вчера ты обещал мне всё объяснить, - начала я.
  - Что именно?
  - Кто были эти странные люди?
  - Откуда я знаю. Наркоманы, скорее всего. Обкололись, вот крыша и съехала.
  - А что стало с ними?
  - Они больше никому не смогут причинить вреда.
  - Ты что, их убил?! - ужаснулась я.
  - Мне пришлось... Иначе они убили бы меня, а потом закончили с тобой.
  - А почему у них были клыки?
  - Какие клыки?
  - Страшные, как у зверей, и рычали они так же.
  - Это тебе от страха и шока показалось. Тем более, ты была ранена и потеряла много крови. Лучше забудь об этом, ведь всё кончилось хорошо.
  - Предположим, что ты прав. А то, что я пила твою кровь, которая меня исцелила, мне тоже показалось?
  - Нет.
  - И это всё, что ты можешь сказать?!
  Я резко остановилась, сжав кулаки. Он, что, меня за дуру держит?!
  - Пока ты мне не объяснишь, что это значит, я не сдвинусь с места!
  - Я боюсь, что мои объяснения тебе не понравятся.
  - А это уже мне решать. Итак, я слушаю.
  Марк пошел дальше. Я шла рядом и видела, что ему нелегко начать разговор. Странно, но я остро чувствовала все его сомнения и переживания...
  - Знаешь, я не совсем обычный человек. У меня есть некоторые особенности или способности, если можно так сказать...
  - Это связано с твоей кровью?
  - Да, с кровью. Она может излечивать людей, как это произошло с тобой.
  Он говорил медленно, был напряжён и внимательно наблюдал за моей реакцией.
  - А что говорят врачи? Что показывает анализ твоей крови?
  - Ничего, то есть, они ничего не знают об этом.
  - Но ведь этот феномен может стать открытием, с помощью которого будут лечить людей! Неужели ты не понимаешь?!
  - Ты что хочешь, чтобы меня превратили в подопытного кролика?
  - Нельзя быть таким эгоистом. Ведь столько людей умирает от неизлечимых болезней! А знаешь, как они мучаются, прежде чем умереть, как страдают их близкие?!
  Нахлынули воспоминания, и я не заметила, как перешла на крик. Меня всю трясло.
  - Софи, что с тобой? - взволнованно спросил Марк, останавливаясь. - Успокойся. Ты не представляешь, о чём просишь. Это невозможно. Я не могу раскрыть свои способности.
  - Но почему?! - закричала я. - Это несправедливо!
  - Потому что в прошлом это ничем хорошим не кончилось! - раздраженно ответил Марк.
  И, хоть он и старался сдерживать свои эмоции, я увидела, что эта тема ему неприятна и болезненна.
  - Не понимаю...- пролепетала я, немного успокоившись.
  - Когда-то врачи обнаружили такие особенности у другого человека.
  - Так ты не один такой?! - удивилась я.
  - Не один. Так вот, они насильно держали его в тайной лаборатории, исследовали или, точнее сказать, пытали. И, в конце концов, он умер в муках - "добрые профессора" выкачали всю кровь и не добились никаких результатов. Она сворачивалась при контакте с любыми веществами и теряла свои свойства на свету. Ты и мне желаешь такой участи?
  - Я не знала. Я думала... - пробормотала я.
  - Надеюсь, теперь ты поняла невозможность подобных экспериментов.
  - Да, я поняла, что вела себя глупо. Извини.
  - Тебе не за что извиняться. А я и не знал, что ты так переживаешь за здоровье человечества! Почему тебя это так волнует?
  - Моя мама умерла от рака.
  - Прости. Я знаю, как тяжело терять близких людей!
  - Давай не будем об этом.
  - Хорошо, но если ты захочешь поговорить, всегда можешь на меня рассчитывать.
  - Спасибо.
  - Допрос окончен? - Он снова усмехнулся.
  - Почти. Скажи, а твоя кровь только исцеляет? - уточнила я.
  - В смысле?
  - Сегодня утром у меня были странные ощущения. Я могла видеть и слышать такое, чего раньше не замечала. Это было просто удивительно!
  - Ну, это побочные явления, которые скоро пройдут.
  - Жаль, это было круто!
  Я совсем не заметила, как мы дошли до моего дома.
  - Спокойной ночи, Софи! Приятных снов.
  Марк обнял меня и чмокнул в лоб. Мне, конечно, хотелось большего, но я не стала торопить события. У нас всё впереди - и поцелуи, и, надеюсь, кое-что ещё...
  
  Глава 4.
  
   Наконец-то в моей жизни наступила белая полоса. Мы встречались с Марком почти каждый вечер и много разговаривали. Мне хотелось узнать о нём всё - что он любит, чем увлекается, о чём мечтает. Оказалось, что у нас много общего. Мы любили классическую музыку и Шекспира, предпочитали одиночество шумным компаниям, могли бесконечно смотреть на звёздное небо. За эти дни мы стали намного ближе, понимали друг друга с полуслова. Правда, о своём прошлом Марк почти не говорил или ограничивался общими фразами. Но я чувствовала, что в его жизни было много горя и потерь, о которых он предпочитал никому не рассказывать. Я не настаивала, надеясь, что наступит такое время, когда он полностью раскроется передо мной и сможет доверить самое сокровенное. О моей жизни он узнал почти всё. Мне стало намного легче, когда я смогла разделить с ним своё горе и боль утраты. За все эти годы я впервые чувствовала себя по-настоящему счастливой! Единственное, что мне было непонятно, почему наши отношения не развиваются. Мы общались, целовались, но на этом всё и ограничивалось, а я очень хотела большего, и с каждым днём это желание становилось всё сильнее. Уж чего-чего, а такого я от себя не ожидала! У меня был единственный и далеко не приятный опыт сексуальных отношений, после которого я решила, что это мерзко и противно, а теперь готова была сама затащить Марка в постель. Я была уверена, что секс с ним будет превосходным! Каждую нашу встречу я ждала, что он, наконец, проявит инициативу, но Марк оставался сдержанным и всегда вовремя останавливался. Неужели он не хочет меня?! А может, он встречается со мной только из жалости или чувства долга из-за того, что спас меня? Может, у него кто-то есть, с кем он делит постель? Эти сомнения и вопросы омрачали наши отношения, и я решила напрямую его спросить, расставив все точки над "и".
   На следующий день я старалась настроиться на предстоящий разговор, в который раз прокручивая в голове вопросы и предполагаемые ответы.
  - Девушка, я, между прочим, к вам обращаюсь! - прозвучал возмущенный голос.
  Ну вот, покупатели опять возмущались, и это не первый раз. Надо было срочно настроиться на работу, а то проблем не избежать. Я извинилась и показала нужные товары.
  - Ты, подруга, смотрю, сегодня не в себе. Что-то случилось? - с беспокойством поинтересовалась Лизок.
  - Да нет, всё в порядке. Просто голова болит.
  - Так, может, пойдёшь домой пораньше. Я прикрою.
  - Не стоит.
  - А-а-а, конечно. Ведь ты ждёшь Марка! Так позвони, чтобы пришёл пораньше.
  - Раньше он не может.
  - Ну, ладно. Моё дело - предложить. Если передумаешь, скажи.
  - О-кей! Спасибо за заботу.
  - Да кто ж о тебе позаботится, кроме меня! - подшутила Лизок и, смеясь, пошла в другой отдел.
  Она как всегда в своём репертуаре. Казалось, что подругу ничего не может огорчить или разозлить. Я даже немного ей завидовала - никаких забот, кроме того, что надеть на очередную тусовку.
   К концу смены я вся извелась, считая минуты до встречи с Марком. Во мне боролись противоречивые чувства, ведь я не знала, чем закончится этот разговор. Наконец, смена закончилась, и я поспешила покинуть магазин.
  - Привет! - крикнула я, увидев Марка, направляющегося ко мне.
  - Добрый вечер, Софи! - ответил он, заключая меня в объятья и нежно целуя.
  Я сразу будто растаяла у него в руках, растворяясь в ощущениях. Боже, как же я соскучилась по его рукам и губам. Он стал для меня, словно наркотик, к которому я с каждым днем привыкала все больше. Когда Марк прервал поцелуй, я уже с трудом стояла на ногах, а в голове была лишь одна мысль - "Еще, еще!.."
  - Софи, это я уезжаю, - услышала я его голос, который вернул меня на землю.
  - Как? Куда? Почему? - испугалась я.
  - Мне надо срочно уехать по работе. Думаю, дней на десять.
  - А-а-а... А я подумала...
  - Что я тебя бросаю? И не надейся! Ты от меня так просто не отделаешься!
  Ну вот. Я переживаю, а он подшучивает. Обидеться, что ли?
  - Софи, к сожалению, мне надо ехать немедленно! Я только довезу тебя до дома.
  Ну, вот и поговорили. Зря я целый день мучилась. Хотя, может это к лучшему, будет время всё как следует обдумать. А, может быть, когда Марк вернётся, в разговоре уже не будет необходимости. Я очень на это надеялась!
  Мы стояли около дома, и мне так не хотелось его отпускать.
  - Мне пора. Это тебе, - сказал Марк, надевая мне на палец массивный перстень.
  - Какой красивый! - воскликнула я. - Но я не могу принять такой дорогой подарок.
  - Это не просто подарок. Он очень древний и передавался по наследству в нашей семье. Перстень будет охранять тебя, пока меня не будет рядом. Пожалуйста, не снимай его никогда, даже ночью.
  - Как перстень, даже такой прекрасный, может меня охранять? - удивилась я.
  - Просто доверься мне и не возражай.
  - Я, конечно, не верю в волшебство, но, если для тебя это важно, буду его носить.
  - Вот и умница. И будь, пожалуйста, осторожнее.
  - Хорошо. Возвращайся быстрее, - ответила я, стараясь не заплакать.
  - Постараюсь.
  Марк как-то странно посмотрел на меня и поцеловал. Казалось, что в этот поцелуй он вложил всю свою нежность. Я немного постояла, пока машина не скрылась за поворотом, и поплелась домой. Я уже скучала, а впереди были десять долгих одиноких дней. Сев у окна, я рассмотрела подарок. Перстень был не просто красивый, а необыкновенный. Ничего похожего я в жизни не видела. В середине был большой алый рубин, который обрамляли, словно бусины, камушки поменьше. А на внутренней стороне я заметила какую-то надпись на неизвестном мне языке. Но всё равно не верилось, что этот перстень обладал магической силой.
  
   Однообразные дни текли медленно и были наполнены мыслями о Марке. Лизок поначалу пыталась меня подкалывать, чтобы поднять настроение, но потом, выслушав от меня несколько неласковых слов и выражений, отстала и наблюдала за моими вздохами издалека. Мой перстень её очень заинтересовал, как, впрочем, и всех знакомых. Я не стала вдаваться в подробности, сказав, что это подарок. От кого, думаю, они сами догадались, но комментировать не стали, чтобы не нарваться на грубость, как Лиза.
  На десятый день нашего расставания я места себе найти не могла, с нетерпением ожидая встречи. Но прошло ещё несколько дней, а Марка всё не было, и на мои звонки он не отвечал. Я не знала, что думать! Может быть, что-то случилось, и он нуждается в помощи, а я даже не знаю, где его искать? Я перестала спать ночами, потеряла аппетит и ходила, словно тень. Лизок, как могла, старалась меня отвлечь и воодушевить, но напрасно.
   Был очередной рабочий день. Я стояла у прилавка, с трудом улыбаясь покупателям и не заметила, как подлетела Лиза.
  - Софка, а ты чего такая кислая?! - удивленно спросила она.
  - А чего мне радоваться?
  - Как чего, ведь твой Марк приехал! Или вы уже успели поругаться?
  - Как ты мне надоела со своими приколами! Подруга называется! - рявкнула я, обиженно отворачиваясь.
  - София, подожди! Я его вчера собственными глазами видела! Я думала, ты знаешь... - И она замолчала, понимая, что взболтнула лишнего. - Так может, он занят был, а сегодня обязательно зайдёт!
  - Да-да, может быть, - тихо сказала я, отходя от подруги на ватных ногах.
  Я зашла в подсобку и, прислонясь лбом к холодной плитке, попыталась собраться с мыслями. Если Марк вчера приехал, то почему не встретил меня после вечерней смены? Почему не позвонил? Ответов у меня не было, но я чувствовала - что-то не так. Стараясь унять волнение и страх, я сказала своему отражению: "Хватит паниковать! Сегодня ты увидишь Марка, и он все объяснит." Но, выйдя после работы на улицу, не увидела никого. Я проторчала около магазина больше часа и, замерзнув и потеряв надежду, пошла домой. Идя по парку, я вдруг услышала знакомый голос. Сначала подумала, что мне померещилось, но голоса приближались, и вскоре я увидела, как Марк очень эмоционально разговаривал с какой-то блондинкой, которая держала его под руку. Ее высокая и стройная фигура была обтянута в тёмно-красный комбинезон, по которому струились длинные платиновые волосы. Взгляд ее больших, чуть раскосых глаз цвета меда был обращен на Марка, и в них светилось обожание. Боль и ревность резанули по моему сердцу. Сворачивать мне было некуда, не в кусты же прыгать. Тем более, они меня уже заметили. Я с трудом сделала следующий вздох и следующий шаг, чувствуя себя никчемной и ненужной.
  - Привет! Какая встреча! - как можно бодрее сказала я.
  - Добрый вечер! - тихо ответил Марк.
  - Я сомневаюсь, что он добрый. Во всяком случае, для меня.
  Я начинала злиться. Да, злость лучше, чем боль.
  - София, не заводись, я всё объясню, - сказал он, подходя ко мне и пытаясь обнять, но я отстранилась, еле сдерживая слезы.
  - А что ж ты не знакомишь меня со своей подружкой, или кто там она тебе? - выпалила я, показывая на девушку.
  - А она права, милый, ты ведёшь себя некрасиво, - сказал она, улыбаясь алыми идеальными губами.
  Её голос был похож на хрустальный звон и просто завораживал.
  - Это София, а это Снежана, - нехотя ответил Марк.
  Он явно чувствовал себя не в своей тарелке, переводя обеспокоенный взгляд с меня на девушку.
  - Очень приятно. Ты вкусно пахнешь! - сказала Снежана, наклоняясь ко мне и глубоко вдыхая.
  - Могу порекомендовать духи, - огрызнулась я, отходя от нее подальше.
  - А я не о духах. Интересно, на вкус ты такая же соблазнительная?
  - Я Вас не понимаю!
  - Так она не знает! И как долго ты собираешься это скрывать? - сказала она, обращаясь к Марку.
  - Марк, о чём она говорит? Чего я не знаю?! - спросила я, начиная еще больше злиться.
  - Снежана, ещё слово, и я за себя не отвечаю! - закричал Марк, грубо хватая девушку за руку.
  - Ах, какие нежности! Пусти меня или я сама ей всё расскажу, раз у тебя духу не хватило! - заорала она в ответ.
  Я уже раскрыла рот, чтобы задать вопрос, но тут увидела, как Снежана оскалилась и обнажила появившиеся клыки. А через мгновенье они оба исчезли, словно растворившись в воздухе. Очнулась я от холода, обнаружив, что так и стою посреди парка. Голова не соображала, а ноги не слушались. Еле-еле дойдя до дома, я залезла под одеяло, свернувшись клубочком. Хотелось обо всём забыть, перемотать плёнку жизни назад, но я знала, что это невозможно, что завтра придётся опять столкнуться с жестокой правдой и необъяснимой реальностью. Но это будет завтра, а сейчас не хотелось ничего...
  
   Хорошо, что у меня был выходной, а то пришлось бы опять отпрашиваться с работы и отвечать на расспросы Лизы. Проснулась я рано, но глаза открывать не хотелось, словно это могло отгородить меня от наступившего дня. На автопилоте я приняла душ, выпила кофе и уселась перед телевизором, не разбирая, что там показывали. В голове всплывали картины вчерашней встречи, и вместе с воспоминаниями возвращались вопросы, которые я гнала от себя с самого начала знакомства с Марком. Почему мы встречались только вечерами, а от моих предложений провести вместе выходные или устроить пикник, он всегда отказывался? Марк объяснял это тем, что работает в другом городе и приезжает поздно. Выходных, похоже, у него тоже не было. Что это за работа такая? Он никогда не приглашал меня к себе и не говорил, где живёт, всегда отказывался от еды и напитков, ни разу не покупал продукты в магазине. А этот звериный оскал и клыки, которые я видела у напавших на меня, а теперь у его подружки... Зачем он убеждал, что мне это показалось? Какие ещё тайны от меня скрывал? И что это за фокус с исчезновением? Думая об этом, я и не заметила, как начался мой любимый фильм. И тут меня осенило! Я сравнила все факты и нашла столько общего... с вампирами. Но такого не может быть! Это всего лишь фильм, "сказка для взрослых", как выразился Марк. Но тогда как можно объяснить такое сходство. Бред какой-то! Я отказывалась верить!
   В эту ночь возвратились кошмары. Пытаясь с ними бороться, я с трудом открыла глаза и вскрикнула от неожиданности. Перед кроватью стоял Марк и смотрел на меня.
  - Что? Как ты сюда попал?! - закричала я, отползая на другой край.
  - Софи, не бойся. Мы можем поговорить?
  - Если ты опять будешь вешать мне лапшу на уши и убеждать, что мне всё показалось, то нет!
  - Не буду. Я пришёл сказать правду.
  - Ладно, я слушаю.
  - Я уже говорил тебе, что не совсем обычный человек. Вернее, я - не человек, хотя когда-то им был.
  Я сидела, еле дыша, догадываясь, к чему он клонит. Мне захотелось, чтобы он замолчал, потому что я знала - как только прозвучат следующие слова, все изменится, и моя жизнь уже никогда не будет прежней. Но моя рациональная часть понимала, что это неизбежно, и мне придется сделать выбор.
  - Я - вампир, - еле слышно произнес Марк.
  И тут я засмеялась! Такой реакции он явно не ожидал и стоял, удивлённо уставившись на меня. Постепенно мой смех становился истерическим, на глазах появились слезы, но остановиться я не могла.
  - Хватит! - крикнул Марк, неожиданно оказавшись рядом и встряхивая меня.
  Это вернуло меня к реальности, и я замолчала, вытирая слезы.
  - Извини, я просто хотел тебя остановить, - сказал Марк, садясь рядом со мной.
  - Хватит извиняться! И хватит стараться быть таким безупречным! Как можно было такое от меня скрывать? Почему ты не рассказал, когда мы познакомились? Зачем постоянно обманывал меня? Разве я это заслужила? Ведь я полностью доверилась тебе, я ...
  Я чуть не сказала "люблю тебя", но заставила себя вовремя закрыть рот. Сейчас для полного счастья мне только не хватало признаться в любви, еще больше унизив и опозорив себя...
  - Софи, пойми, я не мог, не знал, как тебе сказать.
  - А что ты мог? Лгать мне? Строить из себя человека? Привязать меня к себе?! - закричала я, вскакивая с кровати.
  - Я думал, что так будет лучше для тебя.
  - Для меня будет лучше, если ты сейчас же уйдёшь из моего дома и из моей жизни. Навсегда!
  Марк посмотрел на меня. В его взгляде я увидела столько боли и отчаяния, но мне было всё равно. Только бы больше его не видеть и не слышать глупые оправдания! Я отвернулась к стене, и в следующее мгновение почувствовала, что Марк исчез. Мне хотелось плакать, кричать, просить, чтобы он вернулся, но я не могла. Не знаю, сколько я простояла, уставившись в одну точку. Из ступора меня вывел стук в дверь. Я бросилась к двери, распахивая ее, и застыла в недоумении...
  Передо мной стоял тот, кото я ждала меньше всего. Отец! Я почти забыла о его существовании, вычеркнула из своей жизни с того дня, когда он бросил нас с мамой.
  - Может, пригласишь меня в дом, или будем разговаривать через порог? - спросил он.
  - Заходи, - пролепетала я, приходя в себя.
  Отец прошёл в комнату и сел в большое кресло, стоящее рядом с окном. Я обратила внимание, что он осунулся, на висках появилась седина, а на лице, так похожем на мое, - морщины, изменилось выражение когда-то добрых и лучистых глаз.
  - Ну, здравствуй, дочка. Давно не виделись.
  - Да уж. Я вообще не ожидала тебя когда-нибудь увидеть. Как ты меня нашёл? И зачем?
  - Сколько вопросов... Может, для начала отца чаем напоишь? А потом я тебе всё объясню.
  Как же мне надоели эти объяснения за последнее время! Я молча пошла на кухню, услышав, как он поднялся и последовал за мной. Мы пили чай с клубничным вареньем, как в старые добрые времена, но это была лишь иллюзия. С тех пор многое изменилось, и прежде всего я стала другой.
  - Зачем ты приехал? - поинтересовалась я, нарушая "семейную идиллию".
  - Соскучился.
  - Ой, только не надо сейчас говорить об отцовских чувствах! Я уже не маленькая наивная девочка.
  - Я вижу. Ты стала взрослой красивой девушкой. Мне очень жаль, что всё так вышло, что мама умерла.
  - Давай оставим обмен любезностями и перейдём прямо к делу.
  - А ты сильно изменилась.
  - Жизнь заставила. Так что ты здесь делаешь?
  - У меня дела в этом городе, и я бы хотел у тебя остановиться. Я могу заплатить.
  От этих слов мне стало не по себе. Сидит тут, строит из себя отца, а говорит, как совершенно чужой человек. Даже не верилось, что когда-то я его так любила и мечтала быть похожей на него...
  - Не стоит, - холодно ответила я, - живи, сколько надо. Только у меня два условия: не лезть в мою жизнь и не задавать никаких вопросов. Ты сам по себе, я сама по себе. Если не согласен, уходи.
  - Договорились. Я, правда, рассчитывал на более тёплую встречу, но сделаю, как ты хочешь.
  - Пойдём, я покажу твою комнату.
  Господи, за что мне такое?! Ещё не успела с одним разобраться, а тут "любимый папочка" свалился, как снег на голову. Я не могла сидеть дома и решила прогуляться. Заодно и в магазин надо зайти, а то в холодильнике скоро мышь повесится. Прогулка пошла на пользу. Я гнала мысли о Марке и сосредоточилась на отце. Какие дела могли привести его в наше захолустье? Ведь раньше он преподавал в университете, а здесь, кроме школ, никаких учебных заведений не было. Если только он не сменил работу... И почему именно этот город? В совпадения мне не верилось, а расспрашивать отца я не собиралась. Оставалось надеяться, что он задержится здесь ненадолго.
  
  Глава 5.
  
   Приближался Новый год, и народ, казалось, хотел скупить всё, что было в магазинах. Так что домой я приходила, не чуя ни ног, ни рук, и сразу заваливалась спать. Но выспаться не удавалось - каждую ночь мне снился Марк, и я просыпалась в слезах. Отца я практически не видела - днём была на работе, а с наступлением сумерек он куда-то уходил, возвращаясь только утром. Я стала подозревать, какими делами он занимался. Только криминала мне не хватало! На следующий день я отпросилась с работы пораньше, чтобы поговорить с отцом.
  - Здравствуй! Ты чего так рано? - спросил он, когда я зашла на кухню, где он пил кофе.
  - Привет! Мне надо с тобой поговорить.
  - Ну, наконец-то! А то я думал, ты вечно будешь на меня дуться.
  - Не обольщайся! Я хочу узнать, какой работой ты занимаешься каждую ночь?
  - Я не могу тебе сказать. Как говорится, "секрет фирмы".
  - Мне не до шуток! Я не собираюсь из-за твоих тёмных делишек иметь неприятности с законом! Мне и без этого проблем хватает.
  - Я тебя уверяю, что такого не будет. Моя работа законна и поддерживается очень влиятельными людьми.
  - А подробнее?
  - Это всё, что я могу сказать. Не волнуйся, скоро я закончу свою миссию здесь и сразу же уеду. И больше ты меня никогда не увидишь, если сама этого не захочешь.
  Я поняла, что большего от него не добиться, и решила сама выяснить то, что меня интересовало. Дождавшись, пока отец уйдёт, я осторожно обыскала его вещи. Их было немного, значит, он действительно не собирался задерживаться надолго. К сожалению, я не нашла ни одного документа или другой зацепки, относящейся к какой-нибудь работе. Уже совсем отчаявшись, я нащупала что-то под подкладкой чемодана. Там было двойное дно, где оказалось оружие. О Боже! Ничего себе законно! Приглядевшись повнимательнее, я убедилась, что это оружие необычное, если не сказать - странное. Пули были деревянные, а ножи - с острыми серебряными лезвиями. Ещё там были большие шприцы и ампулы с непонятной жидкостью. Ничего себе набор! И для чего он предназначен? Явно, не для простой охоты. Я быстро сложила всё, как было, и вышла из комнаты. Да уж, обыск ничего не прояснил, а, наоборот, вызвал ещё больше вопросов и беспокойства. У меня оставался один выход - проследить за отцом.
  
   Следующим вечером я была в полной готовности. Надев чёрные джинсы и свитер, я легла под одеяло и притворилась спящей. Когда ничего не подозревавший (я на это очень надеялась) отец вышел из дома, я быстро встала, надела тёмно-синюю куртку и кроссовки, и тихонько вышла на улицу. Как раз в этот момент отец завернул за угол ближайшего дома. Я поспешила за ним, осторожно ступая по скользкой дорожке. Только бы не упасть! Удача пока была на моей стороне, и я незаметно сопровождала отца почти до окраины города. Жилые дома закончились, и мы приближались к заброшенному полуразрушенному зданию бывшей фабрики. Интересно, что он здесь забыл? Отец зашёл внутрь, а я затаилась около разбитого окна. Через несколько минут ему навстречу вышел какой-то человек, одетый в длинный чёрный плащ.
  - Ты узнал то, что я просил? - обратился к отцу незнакомец.
  - Да. Обычно они охотятся в парке, но некоторые предпочитают кровь животных и промышляют в лесу.
  - Хорошо. Начнём с парка, а потом разберёмся с вегетарианцами. Ты оружие взял?
  - Конечно. Тут на всех хватит.
  Я слушала их и мало, что понимала. На кого они собрались охотиться? Насколько я знаю, диких животных здесь не водилось, тем более в парке. Я так задумалась, что чуть не выдала себя. Когда они вышли на улицу, я едва успела спрятаться, и они меня не заметили. Я уже стала замерзать, но отступать не собиралась и перебежками продолжала преследовать мужчин. В парке они спрятались в кустах, а я затаилась с другой стороны от пешеходной дорожки. От напряжения у меня кровь прилила к лицу, и стало жарко. Ждать пришлось недолго. Минут через пятнадцать показалась парочка молодых людей, которые присели на скамейку и стали целоваться. И как им не холодно? Наверное, любовь греет. "Охотники" не проявляли никаких признаков активности. Чего или кого они ждали? Бешеных собак или волков? Ну, тогда их ждёт разочарование... От этих мыслей меня отвлёк шум и знакомое рычание. Не успела я ничего сообразить, как перед парочкой словно выросли два человека (или не человека?). Я увидела, как мои спутники насторожились и достали оружие. А тем временем эти двое не медлили. Один из них повалил парня на снег, а второй схватил девушку и вцепился зубами в её горло. Времени на раздумья не было. Я выскочила из укрытия и в несколько прыжков оказалась рядом с лавочкой.
  - Оставьте их, ублюдки! - громко закричала я.
  Нападавшие отвлеклись от жертв и повернулись ко мне. Девушка сползла на землю, но, похоже, была жива. Сейчас самое главное подольше задержать их внимание, чтобы влюблённые смогли убежать.
  - Смотри-ка, какая смелая!
  - И так вкусно пахнет! - сказал второй, принюхиваясь.
  Не успела я оглянуться, как нападавшие оказались около меня, и я почувствовала на шее холодные пальцы.
  - Быстро отпустите её! - раздался крик.
  Ага, а вот и "охотники" проснулись, как раз вовремя. В руках они держали оружие, которое я видела в чемодане отца, и медленно приближались.
  - Ещё одно движение, и девчонка умрёт! - прорычал тот, что держал меня.
  Поняв, что они не шутят, мужчины остановились. Похоже, спасения мне ждать неоткуда. А клыки были совсем близко, и я чувствовала злость и желание, исходящие от этого чудовища. Не думала я на своей шкуре убедиться в существовании вампиров! Я представила на его месте Марка. Нет! Он не мог быть таким! Я попыталась вырваться, но от этого хватка на моей шее только усилилась, и мне стало нечем дышать. Я подняла руку, чтобы ударить, и тут произошло что-то непонятное. Из перстня вырвался яркий пучок света, который попал прямо в вампира. От этого его отбросило метра на три. Ничего себе! Я посмотрела на руку и увидела, что камень на перстне пылает огнём. Так вот какая в нём сила! Пока я его рассматривала, "охотники" время не теряли. Через несколько минут вампиры лежали на земле с кольями в сердце.
  - Ты чуть всё не испортила! - закричал на меня отец.
  - Спасибо за заботу, папочка. Если бы ты мне всё рассказал, этого бы не произошло.
  - Так ты следила за мной?
  - А что мне оставалось после того, как я нашла у тебя вот это? - спросила я, показывая на оружие у него в руках.
  - Надеюсь, ты не пострадала. Кстати, а что это было?
  - Не знаю.
  - Нет, знаешь. Сейчас мы пойдём домой, и ты мне всё объяснишь.
  Он схватил меня за руку и поволок за собой. Оказавшись дома, я молча пошла в ванную. Выйдя из душа, я увидела отца, который сидел на диване в гостиной и выжидающе на меня смотрел.
  - Итак, я жду, - сказал он.
  Не хотелось с ним разговаривать, но я знала, что он всё равно не отстанет. Этим я пошла в него.
  - Я сама не понимаю, что произошло. Это всё перстень.
  - Можно мне его посмотреть поближе.
  - Конечно, - согласилась я, отдавая ему перстень.
  Отец долго его рассматривал, даже лупу принёс, стараясь прочитать надпись.
  - А ты знаешь, что здесь написано?
  - Нет.
  - Откуда он у тебя?
  - Нашла.
  Я и раньше не собиралась рассказывать отцу о Марке и всём, что с ним связано. А после того, как убедилась в том, что он - охотник на вампиров, тем более.
  - И что, такая дорогая вещь валялась на дороге?! - недоверчиво спросил отец.
  Я выдержала его испытующий взгляд и как можно непринуждённее заговорила.
  - Мне по барабану, веришь ты или нет. Мне больше добавить нечего.
  С этими словами я включила телевизор и внимательно уставилась на экран, всем своим видом показывая, что разговор окончен и краем глаза наблюдая за отцом. Видимо, он поверил мне или сделал вид. Самое главное, чтобы отстал от меня с расспросами, а там пусть думает и домысливает, что хочет. Всё равно о перстне, кроме Марка и меня, больше никто не знал, а с Марком они никогда не встретятся.
  - Ну, ладно, позже поговорим, - сказал отец, поняв, что больше от меня объяснений не дождется.
  - Перстень верни, - напомнила я.
  Он нехотя отдал перстень, который я сразу надела на палец. Интересно, а почему Марк не забрал его? Наверное, забыл, развлекаясь со Снежаной. От этих мыслей в горле образовался горький ком. Нет, я не буду плакать из-за него и при первой же возможности отдам перстень, чтобы нас больше ничего не связывало.
  
   На следующий день я не обнаружила ни отца, ни его вещей. Слава Богу, догадался, что ему здесь делать нечего! Уходя на работу, я мельком взглянула на календарь - 29 декабря. Это значило, что до Нового года оставалось всего пару дней. Ёлку я не купила, да и настроение было совсем не праздничное, а от перспективы просидеть всю новогоднюю ночь одной, оно совсем испортилось. Может, пригласить Лизу? К моей радости, подруга сразу согласилась и сразу стала составлять праздничное меню. В итоге, у неё получился такой список, что нам бы пришлось неделю из-за стола не вылезать, а потом полгода на строгой диете сидеть. Согласившись с моими доводами, Лизок обещала сократить количество блюд. Она так по-детски радовалась предстоящему празднику, что её настроение невольно передалось и мне. Но к вечеру меня стало что-то напрягать. Я посмотрела вокруг и заметила паренька, который сразу отвёл взгляд и сделал вид, что внимательно рассматривает прилавок. Я вспомнила, что за последние дни часто видела его и в магазине, и возле моего дома, и каждый раз он вёл себя очень неестественно. От его взгляда мне становилось не по себе, а, как только я обращала на него внимание, он тут же убегал. Вот и сейчас, стоило мне на минуту отвернуться, как парень исчез.
  -Эй, София, опять в облаках витаешь? А покупатели, между прочим, ждут, - услышала я недовольный голос заведующей.
  Ну, вот, ещё не хватало выговор перед праздником получить!
  - Простите, постараюсь больше не отвлекаться, - извинилась я и сосредоточилась на работе.
  После этого парень больше не появлялся, и я надеялась, что мне все показалось.
  
  Выходной я посвятила приготовлениям к Новому году - купила ёлку, нашла на чердаке игрушки и нарядила её, потом затеяла генеральную уборку и к вечеру так устала, что валилась с ног. Лизок звонила раз двадцать, уточняя, что ей лучше надеть, какое вино купить, какой салат приготовить... Я уже почти уснула, когда услышала звон стекла. Включив свет, увидела, что окно разбито, а на полу валяются камень и записка - "Отдай перстень, иначе пожалеешь!" Я выглянула в окно и увидела знакомую убегающую фигуру - это был тот же парень, который следил за мной. Я перечитала записку. Что значит "отдай" и кому? Ведь перстень мне подарил Марк, поэтому и вернуть я его должна ему. Или он опять мне солгал, и перстень не его? Тогда кому он так нужен и зачем? Ответить на эти вопросы мог только Марк, но с той злополучной ночи я его больше не видела. Я знала только одно - отдавать перстень никому, кроме него, я не собиралась.
  Ну, вот и наступило 31 декабря. Несмотря на всё, что произошло со мной в последнее время, я не теряла надежды, что все неприятности и печали останутся в уходящем году. С детства это был мой любимый праздник, и никто не мог испортить его в этот раз! Я решила на время забыть о своих проблемах и получить как можно больше удовольствия от встречи Нового года. После работы мы с Лизой пошли ко мне, где сразу принялись за готовку. Хорошо ещё, что Лиза вычеркнула половина блюд! К десяти часам мы наконец-то закончили и сели за накрытый стол.
   Лизок говорила без умолку, рассказывая забавные истории из жизни и анекдоты. Я слова не могла вставить, да, честно говоря, и не хотела, наслаждаясь ощущением прекрасного праздника, когда начинаешь верить в волшебство и чудеса. Под бой курантов я загадала только два желания - чтобы из моей жизни ушло всё сверхъестественное, и чтобы с Марком всё было хорошо. Несмотря на то, что между нами произошло, я не желала ему зла. После шампанского мы решили сходить на площадь, где народные гулянья были в самом разгаре. Нас закружила толпа, перед глазами мелькали лица, конфетти и бенгальские огни. Я искала глазами Лизу, когда мне на плечо легла рука. Обернувшись, я увидела отца.
  - Ты разве не уехал?! - удивилась я.
  - Пришлось вернуться. Есть разговор.
  Мы направились в соседний двор, чтобы спокойно поговорить.
  - Ты должна отдать мне перстень! - сказал отец без предисловий.
  - С какой стати?!
  - Иначе тебя ждут большие неприятности. Я не хочу, чтобы ты пострадала.
  Я чувствовала, что это была не отцовская забота, а предупреждение, даже угроза.
  - Не надо меня пугать! Я никому его не отдам, тем более тебе!
  Развернувшись, я собиралась уйти, но отец удержал меня, схватив за руку.
  - София, ты не понимаешь, насколько все серьёзно. Те, на кого я работаю, не отступятся. Они добудут перстень любым способом, даже если придётся тебя убить!
  - Я все понимаю и твоих угроз не боюсь! Пусти!
  Я стала вырываться, но он сильнее схватил мою руку и, отбросив перчатку, попытался снять перстень.
  - Помогите! - закричала я, хотя ни на кого не надеялась.
  И тут помощь пришла, откуда я совсем не ждала. Марк появился так неожиданно, что я вскрикнула. Воспользовавшись замешательством, он сильно ударил отца, который упал на землю, таща меня за собой. От удара его хватка ослабла, и я приземлилась рядом. Марк помог мне подняться, а отец так и остался лежать в снегу, корчась от боли. Так ему и надо!
  - Ты не ушиблась? - спросил Марк, отряхивая и осматривая меня.
  Когда он заглянул мне в глаза, я задрожала от нахлынувших эмоций. Я не могла оторвать от него взгляд, впитывая каждую любимую черточку. Сила любви и боли, переполнявшая меня, чуть не сбила с ног. Я пошатнулась и закрыла глаза, чтобы не показать ему своих чувств, которых он не достоин.
  - Софи, тебе плохо? - с тревогой спросил Марк.
  Я сделала несколько глубоких вдохов и открыла глаза.
  - Нет. Как ты тут оказался? - спросила я дрожащим голосом.
  - Это не важно. Что он от тебя хотел?
  - Перстень. Ты сказал, что он будет меня защищать, а получается наоборот. Забери его.
  Я уже начала снимать перстень, но Марк меня остановил, накрывая мою руку своей. От этого прикосновения меня словно ударило током.
  - Будет лучше, если он останется у тебя.
  - Пока меня не убьют или не отрежут палец?! - крикнула я, отстраняясь.
  Я злилась на него за то, что оставил меня, на себя за то, что так реагирую на его прикосновения.
  - Этого не случится. Я всё улажу. Пожалуйста, Софи, доверься мне!
  - Как-то я тебе уже поверила, и ничем хорошим это не кончилось. Так почему сейчас я должна послушаться?
  - Только ты можешь защитить и сохранить перстень, потому что активировала его. Если он попадёт в чужие руки, пострадают очень многие.
  Я понимала, что он не шутит, но боялась ему доверять, как и кому-либо вообще. Видя мои сомнения, Марк обнял меня и нежно поцеловал в лоб, гладя по волосам.
  - Ты очень дорога мне, и я не допущу, чтобы с тобой что-нибудь случилось.
  Он хотел ещё что-то сказать, но тут из-за угла дома выбежала Лизок.
  - София, наконец-то я тебя нашла! Что здесь произошло?
  Увидев её, Марк отстранился. Я сразу почувствовала холод и пустоту и обхватила себя руками, стараясь унять дрожь.
  - Мне пора. Будь осторожна и береги себя, - сказал Марк и быстро зашагал прочь.
  - Кто это и что с ним? - спросила подруга, заметив отца, который всё ещё лежал на снегу.
  - Это мой отец. Он неудачно поскользнулся.
  Видно было, что Лиза не очень-то в это поверила, но вопросов задавать не стала. Мы подняли отца и посадили на лавочку.
  - Так это твой дружок подарил тебе перстень? - спросил он со злостью.
  - Даже если так, это не твоё дело!
  - А то, что ты связалась с гадким кровососом, тоже не моё дело? Или ты решила к нему присоединиться?! - спросил он, сверля меня злым взглядом.
  - Не смей так о нём говорить! А моя личная жизнь тебя не касается!
  - Это касается не меня, а всех нас. Мы не позволим вампирам спокойно ходить по нашей земле и питаться нами, и будем их уничтожать, пока не останется ни одного!
  Лиза ошарашенно смотрела на нас. Сказать, что она была удивлена, это не сказать ничего.
  - София, о чём он говорит? Какие вампиры? Какие убийства? Вы что, оба с ума сошли?!
  Но мы были так заняты выяснением отношений, что не обратили на неё внимания.
  - А чем вы лучше? Вы просто убийцы. А среди них есть и хорошие, которые не причиняют вреда.
  - Хватит выгораживать своего любовника! Все они одинаковые - живые трупы, живущие за счёт нас.
  - Достаточно! Если ты или твои соратники хоть пальцем тронете Марка, будете иметь дело со мной. Так и передай остальным. И пусть перестанут за мной следить!
  - Никто за тобой не следил, - возразил отец.
  Но я уже не слушала его, а, схватив Лизу под руку, бежала подальше от этого озлобленного человека, в котором ничего не осталось от моего отца. Остановилась я только возле дома.
  - Может, ты всё-таки обратишь на меня внимание?! - спросила запыхавшаяся подруга, освобождаясь от моей хватки.
  Господи, я совсем забыла про Лизу! А она ведь слышала весь разговор и, судя по выражению лица, была поражена и очень напугана. Мне не хотелось впутывать её, но я понимала, что теперь придётся всё рассказать. Дома я заварила чай с жасмином и поведала подруге свою невесёлую, запутанную историю. Она выслушала меня, не проронив ни слова.
  - Прямо ужастик какой-то! Вампиры, охотники, ведьмы...
  - Я понимаю, что в это трудно поверить. Я бы сама никогда не поверила, если бы не испытала всё сама.
  - И что теперь? Может, лучше отдать им перстень и забыть обо всем?
  В ответ я пересказала ей последний разговор с Марком.
  - К сожалению, больше мне ничего узнать не удалось.
  - Да и так информации выше крыши, сразу не переваришь, - задумчиво проговорила она, зевая.
  Тут мы заметили, что уже рассвело. Да уж, не так я собиралась начать первый день нового года...
  - Думаю, нам не помешает немного поспать, а потом, на свежую голову, будем решать, как выбираться из этого дерьма, - сонно предложила Лиза.
  - Что значит, "будем решать"?
  - А ты думаешь после того, что я узнала, я оставлю тебя одну всё это расхлёбывать?! Какая я после этого подруга? Теперь мы вместе, и никаких возражений!
  - Спасибо, - сказала я, обнимая подругу.
  - Будешь благодарить, когда всё закончится, а мы останемся живыми и невредимыми.
  
  
  
  
  Глава 6.
  
   На праздничные дни Лизок практически переселилась ко мне. Мы разрабатывали множество планов, как сохранить и перстень, и мою жизнь, но все они в итоге оказывались безнадёжными. Устав ломать головы, мы решили держаться вместе и быть осторожными, пока что-нибудь не прояснится. Я несколько раз замечала слежку за домом, но выйти и проверить не рискнула. Лизок облазила весь Интернет, ища разгадку магической силы перстня, но нигде о нём и упоминания не было. Зато про вампиров версий было предостаточно. Некоторые из них были вполне правдоподобными, другие - наивными и смешными. Но нам было не до смеха!
   После новогодней ночи Марк никак не давал о себе знать. Я предположила, что он уладил все проблемы, и мне больше нечего бояться. К тому же, прятаться порядком надоело. Я видела, что Лизу тоже стало напрягать сидеть дома целыми днями и сторожить меня, хотя вида она не подавала. Поэтому с понедельника я решила начать новую жизнь, и плевать мне на все осторожности и предостережения. Будь, что будет! Как говорится, от судьбы не уйдешь.
   Возвращение к нормальной жизни мы с подругой отправились отмечать в клуб. На этот раз я решила одеться поскромнее, чтобы не привлекать особого внимания. Лизе, конечно, не очень понравился мой наряд, состоящий из черных джинсов и зеленого свитера с высокой горловиной, но, вспомнив прошлый поход в клуб, она не стала возражать. Ей явно больше не хотелось оттаскивать от меня парней. Народу там было намного меньше, чем в прошлый раз. Мы немного выпили, потанцевали и даже попели в караоке. Несколько парней пытались с нами познакомиться, но получили вежливый отказ и больше нам не досаждали. В общем, вечер удался, и мы возвращались в очень хорошем настроении, смеясь и подкалывая друг друга, когда перед нами вдруг появился Марк. Лиза подскочила и вскрикнула от неожиданности, а я уставилась на него, открыв рот от удивления и возмущения. Да как он смел опять врываться в мою жизнь, как ни в чем не бывало, когда сначала втянул меня во всю эту сверхъестественную неразбериху, а потом бросил на произвол судьбы!
  - Софи, я же просил тебя быть осторожной, а ты разгуливаешь по ночам! - сказал он, сверля меня взглядом.
  - Для начала здравствуй! - ответила я как можно спокойнее, хотя внутри все кипело.- И давай завязывай со своими вампирскими трюками!
  - Вот-вот! Так можно и заиками стать, - поддержала меня Лиза.
  Он не обратил на наши замечания никакого внимания, не отводя от меня глаз, в которых плескалось недовольство, злость и что-то еще, от чего меня бросило в жар. Я быстро отвела взгляд и повернулась, чтобы обойти Марка. Но, похоже, у него были другие планы.
  - Что вы делаете здесь в такое время? - спросил он, преграждая мне путь.
  - Возвращаемся из клуба, где прекрасно провели время. А что, нельзя? Может, нужно было взять у тебя письменное разрешение? Ну, извини. Ты ведь даже адреса не оставил, - выпалила я на одном дыхании.
  - Мне казалось, что в прошлый раз мы обо всем договорились, - неуверенно произнес Марк.
  - О чём? Что я добровольно запру себя в четырёх стенах и буду ждать, когда ты решишь снова почтить меня своим присутствием и предъявить глупые претензии?!
  Марк удивлённо смотрел на меня, явно не ожидая такой дерзости, а Лизу наш диалог, похоже, забавлял. Подруга ухмылялась, наблюдая за нашей перепалкой. Я только собиралась сказать очередную колкость, как вдруг прозвучал выстрел, Марк пошатнулся, схватился за грудь и стал падать. Я посмотрела в сторону и заметила мужчину в плаще, которого я раньше видела с отцом. Он стоял совсем близко и целился в нас из ружья.
  - Постарайся оттащить Марка в кусты, - сказала я Лизе, а сама медленно направилась навстречу охотнику, стараясь говорить спокойно.
  - Зачем же сразу стрелять? Давайте поговорим. Чего вы хотите?
  - Ты прекрасно знаешь. Мы тебя предупреждали. Тебе и твоему дружку конец!
  Он поднял оружие, целясь мне в голову. Я стояла, не шелохнувшись, наблюдая, как он медленно нажимает на курок. "Пусть стреляет в меня, лишь бы Марк успел спастись!" - подумала я, готовясь к неизбежному. Но тут передо мной мелькнула копна белокурых волос, и через секунду охотник уже лежал на земле без сознания, так и не успев выстрелить.
  - Снежана, - выдохнула я, не веря своим глазам.
  - Что, не ожидала? Привет, красавица! Ну, ты и влипла! - с улыбкой сказала она.
  - Спасибо, - пролепетала я, отходя от шока.
  - Не за что. Где Марк?
  Мы побежали в кусты, где увидели лежащего Марка, из груди которого торчал острый деревянный кол. Снежана аккуратно его вытащила, и из раны хлынула кровь.
  - По-моему, ему надо в больницу, - сказала побледневшая Лиза.
  - Туда нельзя. Ты сможешь отвезти его к себе? - обратилась ко мне Снежана.
  - Д-да, конечно, - ответила я, заикаясь.
  - Позаботься о нём, а я пока здесь закончу, - сказала девушка, возвращаясь к охотнику.
  Мы с Лизой с трудом погрузили Марка в такси, закрыв раны моим пальто, чтобы водитель ничего не заметил и подумал, что он просто сильно пьян. Дома мы уложили его на диван, накрыв одеялом. Видя, что подруга сама на грани обморока, я отправила ее домой, сказав, что справлюсь сама. Возражать она не стала. Видно, эмоций ей на сегодня хватило. Я смотрела на Марка, не зная, чем ему помочь. Непривычно было видеть его таким слабым и беззащитным. От этого сердце сжималось и хотелось плакать. Проходили минуты, он не приходил в себя, а кровь не останавливалась. Я уже собиралась вызвать "Скорую", не смотря на предупреждение Снежаны, когда Марк пошевелился и застонал.
  - Марк, милый, я здесь! Как ты? Что я могу для тебя сделать? - спросила я, беря его за руку.
  - Ничего, - с трудом произнёс он.
  - Но тебе же так плохо! Ты можешь умереть!
  - Софи, я уже давно мёртв, - ухмыльнулся Марк, но тут же его лицо исказилось от боли.
  - Не говори так. Для меня ты живой, и я не могу тебя потерять! - воскликнула я, чувствуя, как по щекам побежали слезы.
  Он тяжело задышал, закрывая глаза. Что же делать? И тут меня осенило. Конечно, я знаю, что ему нужно! Я бросилась на кухню, ища самый острый нож. Вернувшись обратно, я глубоко вздохнула и провела лезвием по венам на запястье.
  - Пей! - приказала я Марку, поднося руку к его губам.
  - Нет! Я не могу! - простонал он, пытаясь отвернуться.
  - Можешь и будешь! Или я истеку кровью и умру вместе с тобой! - в отчаянии закричала я, вытирая слезы другой рукой.
  Похоже, он понял, что я не шучу, и сделал глоток, потом ещё и ещё. Сначала было немного больно, но потом ощущения изменились - мною завладела сладкая истома. Горячие волны устремились к низу живота, и меня охватило безумное желание. Я закрыла глаза и со стоном откинулась на подушку, отдаваясь ощущениям. О Боже, я никогда такого не испытывала! И тут всё резко прекратилось. Я с недовольством открыла глаза и перехватила беспокойный взгляд Марка.
  - Тебе плохо? - тихо спросил он, нежно проводя пальцами по моей щеке.
  - Нет, что ты, мне очень-очень хорошо! - протянула я, ещё не придя в себя. - А как ты?
  - Уже намного лучше. Благодаря тебе.
  Что-то промелькнуло в его глазах, а губы растянулись в улыбке. Взглянув на его грудь, я увидела, как рана быстро затягивалась, и через несколько минут от нее не осталось и следа.
  - Ничего себе! Значит, моя кровь тоже может исцелять?
  - Только вампиров. Это естественно, ведь человеческая кровь поддерживает в нас жизнь.
  - И часто ты... - запнулась я.
  - Пью кровь? Насколько это необходимо. Но я не использую для этого людей, то есть напрямую. Обычно я пью донорскую кровь, иногда охочусь на животных.
  Я вздохнула с облегчением, а он грустно улыбнулся.
  - А ты думала, что я монстр, который убивает людей ради вкусного обеда?!
  - Нет, я всегда знала, что ты не такой! - возразила я.
  - Софи, я - вампир! И ты уже видела, на что способны такие, как я...
  - Но ты другой! Ты лучше их!
  - Ты меня совсем не знаешь.
  - Я знаю тебя! Я чувствую тебя! Я больше не могу без тебя!
  С этими словами я вскочила и, сгорая от стыда, кинулась в спальню, где залезла с головой под одеяло. Какая же я дура! Зачем навязываюсь ему?! Наверно, он там сейчас сидит и смеётся надо мной. Но Марк был уже рядом. Откинув одеяло, он осторожно повернул меня к себе и начал целовать. Сначала нежно, чуть касаясь губами, потом всё настойчивее и откровеннее. Я не заметила, как оказалась без одежды. Его пальцы порхали и скользили по моей коже, касаясь самых интимных мест. От этих прикосновений я уже не могла дышать, а вся превратилась в ощущения. С каждым поцелуем моё желание росло. А когда он прикоснулся к сосредоточению моей женственности, я уже не могла сдерживаться.
  - Я хочу тебя! Возьми меня! - услышала я свой крик, толкаясь бедрами в его руку.
  Ещё раз повторять мне не пришлось. Он вошёл в меня одним мощным толчком, и я приняла его, будто ждала этого всю жизнь. Он был огромен, но я не испытывала неудобства, а только безграничное удовольствие, сводящее меня с ума. Моё тело извивалось и двигалось в такт его движениям, но мне хотелось чего-то большего. И вскоре я поняла, чего...
  - Укуси меня! Пей меня! - взмолилась я.
  - Нет, я не могу... я не должен... - возразил Марк.
  - Ну, пожалуйста, я прошу! Я умоляю!
  - Софи, что ты со мной делаешь! - простонал он, вонзаясь в мою шею клыками.
  Я вскрикнула, но тут же забыла о боли. Всё закружилось, забылось. Остались только нарастающее желание и дикая, животная страсть. Зарычав, Марк начал вбиваться в меня, больше не сдерживаясь, а я поднимала бедра ему навстречу, впиваясь в спину ногтями. Вдруг всё во мне взорвалось, и я закричала, рассыпаясь на мелкие кусочки и увидев звезды.
   Когда я очнулась, Марк лежал рядом и смотрел на меня. Я попыталась прикрыться, но он остановил.
  - Не надо. Ты такая красивая. Я хочу любоваться тобой.
  Он тихонько водил пальцами по моей коже, и от этого моё желание опять разгоралось. Мы всю ночь занимались любовью, и не могли насытиться друг другом. В моих мечтах о сексе с Марком не было и капли того, что он со мной делал. Это было восхитительно! Заснула я только перед рассветом, когда Марку надо было уходить.
  
  Но поспать мне толком не удалось, потому что утром прибежала Лизок, которая хотела знать все подробности.
  - Что вчера было? Как Марк? Где он? - сыпала она вопросами прямо с порога.
  - Всё нормально. Марку стало лучше, и он уехал домой, - ответила я, не собираясь пока распространяться насчёт страстной ночи. Прежде чем делиться с подругой, мне надо было все обдумать и разобраться в моих отношениях с Марком. Секс с ним был великолепен, но я понимала, что этого недостаточно для дальнейших отношений, если между нами не будет откровенности и доверия. К тому же, я до сих пор не знала, кем являюсь для Марка, и как он ко мне относится...
  - Софка, а ты как себя чувствуешь? Ты какая-то бледная...
  - Да просто спала плохо, - промямлила я, поднимая ворот халата повыше. Ещё не хватало, чтобы она увидела следы от укусов. Тогда вопросов не оберёшься.
  - Тебе, наверно, надо сегодня отдохнуть, а я скажу на работе, что ты приболела.
  - Хорошо. Завтра буду, как огурчик.
  - Только, пожалуйста, без пупырышков, - засмеялась подруга.
  Мы выпили кофе с пончиками, которые принесла Лиза, и она отправилась на работу, а я решила немного вздремнуть. Но стоило мне лечь на кровать, как в мыслях начали всплывать картины прошедшей ночи. Внизу живота заныло, и вернулось желание, чтобы Марк снова был рядом, был во мне! Но я знала, что днём мы никогда не сможем видеться, так как вампиры не переносят солнце и не могут выходить на свет. Уснула я с предвкушением предстоящей ночи...
   Марк вернулся, как только стемнело. Сняв куртку, он стал медленно приближаться, не сводя с меня черных глаз. Выглядел он превосходно, будто и не был тяжело ранен вчера. Фирменные джинсы обтягивали его стройные ноги, а черная водолазка подчеркивала мускулы. Не в силах сдерживаться, я кинулась к нему в объятья, и через мгновенье мы уже страстно любили друг друга. Сегодня он не спешил, смакуя меня, словно деликатес. Не осталось ни одного места на моем теле, которого бы он ни коснулся своими руками, губами, языком. А меня переполняли такая нежность и любовь к нему, что я готова была расплакаться.
  - Софи, что-то не так? Я сделал тебе больно? - спросил Марк, вытирая слезы с моих щек.
  - Нет, что ты! - всхлипнула я.
  - Тогда почему ты плачешь?
  - Это от счастья! Мне никогда не было так хорошо. Я даже не знала, что может быть вот так...
  - Но ведь ты...
  - Не девственница, - закончила я, - но мой небольшой опыт был, мягко сказать, неудачным.
  - Мне жаль.
  - Сейчас это уже не имеет значения. Ты показал мне, как может быть прекрасен секс, подарил незабываемые мгновения, научил любить! Даже если нам не суждено быть вместе, я всегда буду это помнить.
  - Я не дам тебе забыть! Я буду рядом, пока ты сама не попросишь оставить тебя.
  - Такого никогда не случиться! - заверила я его.
  - Давай не будем о будущем. Ведь мы прервались на самом интересном месте.
  Он поцеловал меня, потом его язык и руки медленно двинулись вниз, а когда его рот накрыл мою грудь, а пальцы проникли в меня, я уже ни о чём не могла думать...
  
   Мои дни пролетали в нетерпеливом ожидании захода солнца, когда приходил Марк. Мы занимались сексом до изнеможения, открывая всё новые грани. Я никогда не думала, что буду такой ненасытной! В одну из таких встреч неожиданно у Марка зазвонил мобильный. Слушая собеседника, лицо Марка менялось, становясь сосредоточенным и холодным.
  - Хорошо, я скоро буду. Без меня ничего не предпринимайте!
  С этими словами связь оборвалась, и Марк стал быстро одеваться.
  - Что случилось? Куда ты идёшь? - заволновалась я.
  - Надо уладить кое-какие дела.
  - Вампирские?
  - Да. И пока меня не будет, я хочу, чтобы ты пожила в моём доме. Там будет безопаснее, и мне спокойнее. И на работу лучше пока не ходить.
  - Но ведь на меня уже давно никто не нападал. Значит, мне ничего не угрожает.
  - Это потому, что я был с тобой. Но, боюсь, теперь всё может измениться...
  - Почему?
  - Пока точно не знаю, но интуиция меня еще никогда не подводила.
  Я, конечно, не очень хотела покидать свой уютный домик, к которому привыкла за это время, но, с другой стороны было очень интересно узнать, где и как живёт Марк. К тому же я чувствовала, что происходит что-то серьёзное, и лучше сделать, как сказал Марк.
  - Хорошо. Завтра перееду, - согласилась я.
  - Нет, я отвезу тебя прямо сейчас.
  - Но мне надо собраться, - попыталась я возразить.
  - Всё необходимое там есть. Софи, пожалуйста, у меня мало времени. Меня ждут.
  Решив, что сейчас не время показывать характер, я быстро оделась, кинула в сумку зубную щётку и косметичку, надела полушубок и поспешила за ним в машину.
   Дом Марка оказался за городом, и мы добирались туда больше часа. Когда меня уже начало клонить ко сну, мы подъехали к высокой металлической ограде со строгой изящной решеткой между каменных колонн. Марк нажал какие-то кнопки, и перед нами медленно открылись большие металлические ворота, выкрашенные в коричневый цвет. Мы проехали мимо нескольких клумб, украшенных декоративными растениями и невысокими деревцами, покрытыми снегом, и остановились около дома. Хотя просто домом это строение назвать язык не поворачивался.
  - Вау! - только и смогла вымолвить я, пялясь с открытым ртом на старинный особняк, поражающий своими масштабами и роскошью.
  - Софи, нам надо торопиться, - напомнил Марк, выводя меня из ступора.
  - Ага, - пробурчала я, следуя за ним, - мог бы и предупредить...
  Пройдя через массивную деревянную дверь, я оказалась в огромной гостиной, разделенной колоннами на две зоны.
  - Располагайся и чувствуй себя как дома, а я сейчас вернусь, - сказал Марк, поднимаясь по изящной лестнице, освещенной живым огнем свечей в настенных хрустальных подсвечниках.
  "Легко сказать! Сравнил мой дом и все это..." - подумала я, осторожно ступая по старинному паркету. Я почувствовала себя Золушкой, попавшей из трущоб во дворец, рассматривая высокий потолок, обрамленный лепными карнизами, стены, отделанные светло-коричневыми дубовыми панелями, на которых красовались несколько картин, явно подлинников. Мебели здесь почти не было, за исключением кожаного черного дивана, журнального столика на резных ножках и нескольких кресел, стоящих около большого камина, отделанного мрамором. Кухонная зона, расположенная напротив, контрастировала обилием ультрасовременной техники, которой явно очень редко пользовались.
  - Скромно и со вкусом, - усмехнулась я, садясь в одно из удобных кресел.
  Наверное, я задремала, потому что вскоре почувствовала, как Марк несет меня на руках и укладывает на мягкую постель.
  - Я люблю тебя, - выдохнул Марк, оставляя на моих губах легкий поцелуй.
  Я хотела сказать, что тоже люблю его больше жизни, но провалилась в сон. Проспала я почти до обеда. Открыв глаза, обнаружила, что нахожусь в просторной комнате, освещенной светом, просачивающимся сквозь бардовые шторы. На стенах - симпатичные персиковые обои. Я лежала на двуспальной кровати, заправленной серебристым одеялом, с белым балдахином и множеством разноцветных подушек. Справа я увидела изящный туалетный столик, на котором находились моя косметичка и телефон, а также несколько шкатулок и мои любимые французские духи. Около другой стены стоял небольшой письменный стол с ноутбуком. Пройдя по мягкому, ворсистому ковру цвета капучино, я подошла к окну, рядом с которым расположились пара бардовых кресел, между ними - стеклянный столик, на котором стояли ярко-красные розы в красивой вазе. Открыв шторы, я посмотрела в большое окно и замерла от восторга. Передо мной открывался великолепный вид на красивый заснеженный сад, в глубине которого сверкала на солнце гладь небольшого озера, покрытого льдом. Любуясь пейзажем, я позвонила на работу, взяв отпуск за свой счёт, потом успокоила Лизу, пообещав позже перезвонить. Выпив чашку кофе с круассанами, которые я нашла на столе в кухне с запиской: "Приятного аппетита!", я почувствовала себя любимой и счастливой. Открыв холодильник, я с удивлением обнаружила месячный запас продуктов. Чего тут только не было! Начиная от красной и черной икры, и заканчивая мороженым нескольких видов. Марк и об этом побеспокоился. Напевая веселую мелодию, я посвятила оставшуюся часть дня изучению особняка, где обнаружила большую библиотеку, кабинет и еще несколько спален. Вернувшись в комнату, я решила найти что-нибудь из одежды, и, открыв большой шкаф, находящийся в нише моей комнаты, ахнула от удивления. Там было множество нарядов и обуви разнообразных расцветок и фасонов. В том, что это всё для меня, я убедилась, примерив некоторые из них. Размер был один в один. Значит, Марк заранее знал, что приведёт меня в свой дом. Увлёкшись примеркой, я не заметила, что уже не одна.
  - Рада, что тебе понравилось, - раздался голос позади меня, и я подскочила от неожиданности.
  - Снежана?!
  - Я, что, так изменилась? Привет, подруга, - прощебетала она, присаживаясь в кресло.
  - Я тебе не подруга. Что ты здесь делаешь?
  - Хоть бы спасибо сказала! Всё-таки я несколько часов потратила, таскаясь с Марком по магазинам за этими шмотками. Кстати, он просил меня за тобой приглядеть.
  - Я не нуждаюсь в няньках! Спасибо и пока, - отрезала я, закрывая шкаф.
  - А тебя никто и не спрашивал. Просьба Марка для меня закон, даже если мне она и не очень нравится.
  Мне было обидно и неприятно, что Марк пригласил её, не посоветовавшись со мной, но я понимала, что капризничать было не время. Я взяла себя в руки и решила просто ее игнорировать.
  - Ну что, успокоилась? А я вижу, что Марк серьёзно тобой увлёкся, - сказала она, показывая на следы от укусов на моей шее.
  Я молчала, не собираясь обсуждать с ней свои отношения с Марком.
  - Ладно, не дуйся. Или ты ревнуешь?
  - И не думала! - слишком быстро ответила я.
  - Точно! Как я раньше не догадалась! Отвыкла от человеческих страстей.
  Снежана расхохоталась, а я глупо уставилась на неё.
  - Что тут смешного?!
  - Давненько я не вызывала ни у кого ревность. Это даже приятно.
  - Поздравляю!
  - А ты с характером. Теперь понятно, почему Марк на тебя запал.
  - Так ты... так вы... - растерялась я.
  - Не любовники и никогда ими не были! Мы давние друзья.
  - И насколько давние? - уточнила я.
  - Да уж почти двести лет.
  Я так и села от потрясения. Ничего себе! Я, конечно, догадывалась, что Марку больше, чем тридцать лет, на которые он выглядит, но чтобы настолько...
  - Марк такой старый?!
  - Ну, на самом деле, ему около трёхсот, а мне чуть больше. Но на вид нам остаётся столько, как было, когда мы стали вампирами. Ты сказала старый?! - усмехнулась Снежана, - Ты только смотри ему не скажи, а то наш "дедушка" не на шутку разозлиться.
  - Я не это имела ввиду. Просто я никогда не задумывалась над этим, не представляла, что он уже так долго живет...
  - Да, за эти годы многое произошло и изменилось. Знаешь, за двести лет мы многое пережили и научились ценить настоящую дружбу. Марк мне, как брат, и я очень дорожу нашими отношениями.
  Я видела, что она говорит откровенно, и уже не злилась.
  - Извини, я не знала. Я подумала...
  - Всё, проехали! Давай помогу тебе разобраться с этими вещами.
  Мы устроили целый показ мод. Снежана оказалась весёлой и искренней, и я стала проникаться к ней симпатией. Мы и не заметили, как было уже далеко за полночь, и мои глаза стали слипаться.
  - Да ты еле на ногах держишься! Совсем забыла, что людям ночью надо спать. Быстро в кроватку! - приказала вампирша.
  Я не стала возражать и уснула, едва коснувшись подушки.
   На следующий день было скучно и одиноко, и мне очень не хватало Марка, но вскоре ко мне пришла спасительная мысль пригласить Лизу. Тем более, она, наверно, сильно волнуется, куда я пропала. Я позвонила подруге, продиктовала адрес, и через час раздался звонок в дверь. Лиза была растеряна и взволнована.
  - Почему ты здесь? Чей это дом? - спросила она, с восторгом разглядывая гостиную.
  Я обняла подругу, чувствуя себя виноватой, что сразу ей всё не рассказала.
  - Как же я рада тебя видеть! Проходи. Это дом Марка.
  - Так вы теперь живёте вместе?!
  - Нет, ты не так всё поняла.
  Мы поднялись в мою спальню, где я кратко рассказала Лизе о последних событиях, опустив интимные подробности.
  - И долго ты собираешься здесь прятаться и не ходить на работу? - поинтересовалась подруга.
  - Пока не знаю. Надеюсь, что не очень, - ответила я, хотя в душе уже не была ни в чем уверена.
  Мы ещё немного поболтали, я устроила Лизе экскурсию по особняку, и она отправилась домой, пообещав заскочить, как только сможет.
  
  Глава 7.
  
  Лиза навещала меня еще несколько раз, а вот Снежана приходила каждый вечер. Мы уже почти стали подругами. Она много рассказывала о прошлой жизни Марка, а я слушала, то плача, то смеясь. По сравнению с тем, что я узнала, все мои переживания казались наивными и незначительными. Теперь я хотела дарить ему ещё больше любви и заботы, постараясь залечить душевные раны.
  - Я так боюсь, что с Марком что-нибудь случится! - поделилась я со Снежаной.
  - Он осторожный и очень сильный. К тому же он не один.
  - Так у него ещё есть друзья?
  - Это не совсем друзья. Дело в том, что Марк - глава одного из самых могущественных вампирских кланов. Каждый, кто в него входит, готов сражаться и умереть, защищая его и своих собратьев. Так что волноваться не о чем.
  - Он никогда об этом не говорил.
  - Просто ты человек, и он не хотел посвящать тебя в наши тайны. И это не потому, что не доверяет, - уточнила девушка, видя, как я напряглась от ее слов, - просто старается всеми способами защитить тебя и отгородить от неприятностей.
  - Я понимаю. Спасибо, что просветила меня, - искренне поблагодарила я Снежану.
  - Марк бы этого не одобрил.
  - Не беспокойся, я тебя не выдам и буду делать вид, что ничего не знаю.
  - Может, сходим куда-нибудь, развеемся?
  - Но ведь Марк...
  - Да ладно, ты же будешь под моей охраной. Или предпочитаешь провести ещё один скучный вечер?
  Этого мне совсем не хотелось. Хоть мне и нравился дом Марка, но сидеть здесь взаперти становилось невыносимо! Большого выбора, куда пойти, у нас не было, и мы отправились все в тот же клуб. Найдя свободный столик, мы собирались сделать заказ, когда к нам подбежала Лиза.
  - Софка, привет! А почему ты мне не сказала, что собираешься в клуб?
  - Да я и не собиралась. Это Снежана меня вытащила, - объяснила я.
  Я познакомила девушек, и они сразу нашли общий язык, смеясь и издеваясь над местными парнями. Я флиртовать не собиралась, а просто наслаждалась музыкой, танцами и вкусным коктейлем. Вскоре я заметила, что Лиза уже третий раз танцует с высоким блондином.
  - А вы неплохо смотритесь! - сказала я подошедшей подруге.
  - Он такой классный! И так на меня смотрит! - сказала она, закатывая глаза.
  - О-о-о! Ты, что, влюбилась?
  - Пока нет, но он мне очень понравился, и, по-моему, это взаимно, - захихикала Лизок.
  После клуба ее пошёл провожать новый знакомый, а мы со Снежаной поехали в особняк, где нас ждал сюрприз.
  - София, не шевелись, здесь кто-то есть, - сказала вампирша, заходя в дом.
  Я замерла, вглядываясь в темноту и стараясь нащупать выключатель.
  - Не включайте свет, - прозвучал знакомый голос.
  Я вскрикнула от неожиданности, отскакивая к стене.
  - Тише, никто не должен узнать, что я здесь.
  Когда глаза привыкли к темноте, я увидела Марка, сидящего на диване. Он был бледнее и мрачнее, чем обычно, но глаза смотрели на меня с такой же любовью. Я кинулась к нему, стала целовать губы, лицо, руки...
  - Это не сон. Ты опять со мной! - шептала я между поцелуями.
  - Софи, любовь моя! - застонал Марк, впиваясь в мои губы с такой страстью, что меня мгновенно прострелило желание, и я заерзала на нем, чувствуя растущую твердость под собой.
  - А ничего, что вы здесь не одни? - раздался насмешливый голос.
  О Боже, Снежана! Мы совсем про неё забыли.
  - Кстати, ответь мне на вопрос, - сердито обратился к ней Марк, прерывая поцелуй, но продолжая обнимать меня.
  - Я вся внимание, - сказала она, театрально скрещивая руки на груди.
  - Почему ты нарушила мои инструкции? Как ты могла подвергать Софию опасности ради своих развлечений?!
  - Марк, не сгущай краски. Как видишь, все живы.
  - Снежана, я от тебя такого не ожидал! Придётся тебя заменить.
  Я не хотела становиться причиной их ссоры, поэтому решила вмешаться и разрулить возникшую ситуацию.
  - Марк, не ругай её. Это я уговорила Снежану пойти со мной в клуб. Я не хочу, чтобы вы ругались из-за меня!
  - Допустим, всё было так, как ты говоришь, - ответил он спокойнее, - но больше такого не должно повториться. Если Снежана не может с тобой справиться, я найду другого охранника.
  - Пожалуйста, не надо! Мне не нужен никто другой. Если она уйдёт, то я сразу вернусь домой.
  - Хорошо, - сдался Марк, зная, что я слов на ветер не бросаю, - но если вы хоть на метр отойдёте от дома...
  - Нет-нет! - одновременно выпалили мы.
  - А я смотрю, вы тут спелись, - сказал он, улыбаясь.
  - Ты чем-то недоволен? - спросила Снежана.
  - Наоборот, я очень рад, что вы подружились.
  - Ладно, голубки, не буду вам мешать. Пойду поохочусь, пока ты в надёжных руках, - усмехнулась девушка, подмигнула мне и исчезла.
  Как только мы оказались одни, Марк отнёс меня на кровать и стал быстро раздевать.
  - Марк, подожди... - попросила я, немного отстраняясь.
  Он остановился и замер в напряжении, внимательно глядя мне в глаза.
  - Ты, что, не хочешь меня?! - произнес он сквозь зубы.
  - Нет! Просто сначала мне надо у тебя кое-что спросить, - неуверенно начала я. - Когда мы виделись в последний раз, ты сказал, что...
  - Люблю тебя, - закончил он. - Я и сейчас не отказываюсь от своих слов. Я люблю тебя, Софи!
  - Я тоже тебя очень люблю, - воскликнула я, - и не переживу, если с тобой что-нибудь случится!
  - Не бойся. Я смогу защитить и тебя, и себя! А сейчас у нас есть одно незаконченное дело.
  Он поцеловал меня, и весь мир перестал существовать. И проснулась я тоже от его поцелуя.
  - Что, уже рассвет? - спросила я, зевая.
  - Нет, но мне надо идти. Я и так слишком задержался.
  - Когда мы снова увидимся?
  - Не знаю. Это зависит не только от меня.
  Вспомнив слова Снежаны, я кивнула и не стала больше задавать вопросов. Он ещё раз меня поцеловал и растворился в темноте.
  
  Дни тянулись долго и были похожи один на другой. Я много читала, смотрела телевизор, даже начала играть в компьютерные игры. Вечерами приходила Снежана, и мы развлекали сами себя как могли. Лизок не показывалась больше недели и не отвечала на телефонные звонки. Я начала волноваться и уже собралась навестить её, не смотря на предупреждение Марка, но тут она объявилась сама.
  - Привет, как дела? Что новенького? - спросила Лиза, как ни в чём не бывало, вбегая в дом и плюхаясь на диван.
  - Здравствуй. У меня-то ничего. А вот ты куда пропала? - спросила я, присаживаясь рядом.
  - Да куда я денусь! Просто в отличие от некоторых, я работала за двоих.
  Мне стало не по себе от ее упреков. Раньше подруга никогда со мной так не разговаривала, да и вообще вела себя как-то нервно и неестественно.
  - Но ты же знаешь, что я не по своей воле здесь сижу и прохлаждаюсь. Думаешь, мне легко?!
  - Извини, я не это имела в виду. Не обижайся!
  - Ладно. Как там твой блондин? Вы встречаетесь?
  - Нет, после того раза мы больше не виделись. А ты виделась с Марком?
  - Один раз.
  - Ты отдала ему перстень? - поинтересовалась подруга.
  - Нет.
  - Но где же он? Ты потеряла или его украли?! - спросила она, посмотрев на мои пустые руки.
  - Не беспокойся, с ним всё в порядке. Он в надёжном месте.
  Я, действительно, на всякий случай сняла перстень, убрав его в шкатулку.
  - А можно мне на него ещё разочек посмотреть? Он такой необычный и красивый! - попросила подруга.
  - Конечно, можно, сейчас принесу, - ответила я, направляясь в свою комнату.
  Когда я вернулась в гостиную, там уже была Снежана. Она сидела в кресле напротив Лизы, внимательно за ней наблюдая, и была очень напряжена.
  - Что ты собираешься с ним делать? - спросила она, увидев перстень у меня в руках.
  - Дать Лизе, - сказал я, подходя к подруге.
  - Зачем? Разве Марк не сказал, что ты не должна его никому отдавать? - недовольно сказала вампирша.
  - Ничего страшного. Она просто хочет его рассмотреть, и я ей доверяю.
  Снежана собиралась ещё что-то возразить, но я уже отдала перстень Лизе. Она схватила его, сразу же надевая на палец, и громко рассмеялась. От этого смеха у меня внутри всё похолодело, и я почувствовала - что-то было не так.
  - Ну, вот и всё! Я же сказала, что легко смогу это сделать! - крикнула Лиза, непонятно к кому обращаясь, и снова засмеялась.
  Я была поражена, не узнавая свою подругу в этой высокомерной и чужой девушке.
  - Лизок, что за шутки? Сейчас же верни мне перстень! - сказала я, протягивая к ней руку.
  - И не подумаю! - огрызнулась она, вскакивая с дивана и отступая к двери.
  - Лучше сама отдай, а то заберу силой! - крикнула Снежана, готовясь к прыжку, но не успела. Неожиданно в комнате появился блондин, схватил Лизу, и они оба тут же исчезли.
  - Где они? Надо их догнать! - закричала я, оглядываясь по сторонам.
  - Слишком поздно. Они могут быть, где угодно. Я же говорила, чтобы ты не давала ей перстень! - напомнила Снежана.
  - Но я же не думала, что Лиза... - неуверенно проговорила я. - Что с ней? Она сама на себя была не похожа.
  - Её заворожили.
  - Что это значит?
  - А-а-а, ты и об этом не знаешь. Вампиры умеют завораживать людей, а самые древние - и других вампиров. Они могут внушить и заставить делать всё, что им надо, и многие этим пользуются в своих интересах. Я сразу поняла, что Лизой манипулируют, и пыталась тебя предупредить.
  - А почему ты мне прямо не сказала?
  - А ты бы поверила?
  - Думаю, тогда нет, но теперь верю.
  - Лучше поздно, чем никогда.
  - Так этот блондин тоже вампир?
  - Уверена, что именно он её и заворожил.
  - Что же теперь будет? Как я скажу об этом Марку? - спросила я, садясь в кресло и обхватывая голову руками.
  Мне было стыдно и страшно. Я подвела Марка, и теперь из-за моей глупости он может пострадать!
  - Он сам скоро всё узнает. А вот твоей подруге может угрожать реальная опасность. Когда она перестанет быть нужной блондинчику, он ...
  - Убьёт её?! - вырвалась у меня страшная догадка.
  - Это неизбежно, - подтвердила Снежана.
  - Нет, я не могу такого допустить! Я должна ей помочь! - закричала я, вскакивая на ноги.
  - Как? Где ты будешь их искать?
  - Не знаю, но сидеть, сложа руки, я не собираюсь!
  Я повернулась к выходу, собираясь что-нибудь предпринять, и упёрлась в грудь Марка.
  - Ну, наконец-то! - с облегчением произнесла Снежана. - А то твоя девочка совсем разбушевалась!
  - Марк, я не виновата! Я не хотела! Я не знала, что так получится! - быстро заговорила я.
  Я готова была разрыдаться, но Марк спокойно посмотрел мне в глаза и усадил на диван.
  - Знаю и не виню тебя. Давайте успокоимся и подумаем, что делать.
  - Как я могу быть спокойной, когда Лизу в любой момент могут убить?! Надо действовать! - не унималась я.
  - Сначала надо выяснить, где они. Мои друзья этим займутся, - перебил меня Марк.
  Меня всю трясло, и надвигалась истерика. Я вскочила и стала мерить шагами комнату. Не знаю, сколько прошло времени, когда раздался стук в дверь.
  - Я сам, - остановил меня Марк, загораживая собой и направляясь к выходу.
  На пороге стоял высокий широкоплечий мужчина, одетый во все черное. Короткая военная стрижка и темные очки делали его похожим на наемного убийцу, и я невольно отшатнулась, прячась за спину Марка.
  - Дэн, ты что-нибудь выяснил? - обратился он к гостю, впуская в дом.
  - Да, хозяин, я знаю, где они, - ответил тот, снимая очки, за которыми скрывались синие глаза, обрамленные густыми длинными ресницами.
  "Ух ты! Вампиры, что, все такие красивые?" - подумала я, рассматривая его.
  Дэн же окинул нас со Снежаной подозрительным взглядом, не зная, стоит ли продолжать.
  - Можешь говорить, - приказал Марк, обнимая меня за талию и прижимая к себе.
  Дэн удивленно посмотрел на нас, вскинув черные брови, но комментировать не стал.
  - Мы обнаружили их на заброшенной ферме километрах в сорока от города. Девушку они тоже держат там.
  - Она жива?! - не выдержала я.
  - Пока да, но надо торопиться, - ответил Дэн.
  - Подожди меня на улице, - сказал Марк, и мужчина, слегка поклонившись нам, быстро вышел.
  - Ждите здесь. Я позвоню, как только что-нибудь узнаю, - сказал Марк, собираясь уходить.
  - Я пойду с тобой, - решительно заявила я, выбегая за ним в коридор.
  - И я тоже, - присоединилась ко мне Снежана.
  - Об этом и речи быть не может, - возразил он, строго глядя на нас.
  - Хватит приказывать! - разозлилась я, - Я не твоя подчиненная, и могу делать то, что хочу. И я не собираюсь отсиживаться дома, пока моя подруга подвергается смертельной опасности! - сказала я, надевая куртку.
  Видя, что спорить со мной бесполезно, Марк неохотно согласился взять нас с собой, но с условием, что мы не будем вмешиваться. Я обещала, что буду ниже травы, тише воды, хотя совсем не была в этом уверена.
  Мы остановились в лесу недалеко от фермы. Марк велел нам со Снежаной ждать в машине, а они с Дэном пошли на разведку. Прошло полчаса, а никаких движений или новостей не было. Мы осторожно вышли из машины, и, не сговариваясь, решительно двинулись вперёд. Было холодно и очень темно, и, если бы не вампирша, которая хорошо видела в темноте, я бы ни за что не нашла дорогу. Вскоре мы увидели заброшенное деревянное здание, около которого никого не было.
  - Надо действовать осторожно, - тихо сказала Снежана, - вдруг они следят за входом.
  Мы крались вдоль стены, стараясь двигаться бесшумно. Приблизившись к проёму, где когда-то было окно, мы увидели, что драка была в самом разгаре. Двое вампиров валялись без движения, а третьего прижимал к стене Дэн. В центре сарая сражались Марк и блондин. Их движения были такими быстрыми, что сложно было за ними уследить, но я поняла, что соперники стоили друг друга, и схватка была тяжёлой и жестокой. В углу я успела заметить подругу, привязанную к стулу. Она была вся в крови и без сознания.
  - Лиза! - крикнула я, бросаясь к ней.
  Девушка никак не прореагировала, зато Марк сразу обернулся на мой голос, и в этот момент к нему со страшным рыком ринулся блондин, поднимая в руке длинный острый кол.
  - Марк, сзади! - заорала я, с ужасом понимая, что он не успеет повернуться.
  Блондин замахнулся, собираясь нанести смертельный удар, а в следующее мгновение я увидела Снежану, загораживающую Марка, из груди которой торчал всё тот же кол.
  - Прощай, - простонала она и упала на пол, а Марк подлетел к блондину и свернул ему голову. Наступила зловещая тишина. Я стояла, не в состоянии пошевелиться или что-то сказать. Чувства и мысли быстро сменяли друг друга. Сначала это была радость от того, что Марк жив и невредим, но потом я поняла, что за это Снежана заплатила ценой своей жизни. Господи, я не хотела в это верить! Я не могла потерять подругу, которую только недавно обрела, и которой так дорожил Марк.
  - Снежана! Очнись, прошу тебя! Ты же вампир и не можешь умереть! - закричала я, опускаясь на колени и тряся её, пока меня не оттащил Марк.
  - Софи, она мертва! Всё кончено!
  Его голос вернул меня к реальности, и я разрыдалась. Марк стоял, глядя на Снежану, и его лицо было искажено от боли. Тут до нас донесся слабый стон. Это же Лиза!
  - Мы должны ей помочь, - сказала я, с трудом передвигая на ноги в сторону подруги.
  Марк помог освободить ее от верёвок и положить на пол. Девушка была очень бледной и еле дышала.
  - Что с ней? - спросила я у Марка.
  - Она потеряла много крови, точнее, почти всю... Вампиры практически осушили её.
  - Но она ведь жива. Надо срочно отвезти её в больницу, - предложила я.
  - Слишком поздно. Боюсь, ей недолго осталось.
  - Нет! Сделай же что-нибудь! Ты должен её спасти! Дай ей своей крови!
  - Я не могу! Если я это сделаю, она станет вампиром. Это неправильно! - возразил Марк.
  - А что правильно?! Если она сейчас умрёт? - закричала я, захлебываясь слезами.
  - Она и так будет мёртвой, - тихо произнес он, отходя от Лизы.
  - Мне всё равно, как это называется! Она будет ходить, говорить, смеяться, а это самое главное! - сказала я, останавливая его.
  Видно было, что Марк сомневался и не мог принять решение, но я точно знала, что не смогу потерять Лизу и должна была сделать все возможное, чтобы ее спасти.
  - Если ты ей не поможешь, забудь обо мне навсегда! Я тебе никогда этого не прощу! - выпалила я, смотря ему в глаза.
  Марк внимательно посмотрел на меня и, поняв, что я на пределе и сдержу свои слова, поднял руки, сдаваясь перед моим ультиматумом.
  - Хорошо, только ради тебя. Держи ее голову, - сказал он, наклоняясь к Лизе, прокусывая вену и поднося свою руку к приоткрытому рту девушки, из которого вырывалось рваное дыхание.
  Когда в него полилась кровь, подруга сначала не реагировала, но потом начала медленно глотать.
  Через несколько минут Марк убрал руку, а Лиза дернулась всем телом, через которое прошла судорога, и отключилась, закатывая глаза.
  - Что с ней? У тебя не получилось? - взволнованно спросила я Марка, глядя на безжизненное тело подруги.
  - Все нормально. Для превращения нужно время, - объяснил он. - Я отнесу её в машину, а ты закончи здесь, - сказал он, обращаясь к Дэну и поднимая девушку с пола.
  Дома Марк положил Лизу на диван, и мы стали ждать.
  - Когда она очнётся, ей будет необходима свежая человеческая кровь, - объяснил он.
  - Я дам ей свою, - решительно сказала я, поняв, к чему он клонит.
  - И ещё... - продолжил Марк, - в первое время она может вести себя несдержанно и грубо, но это пройдёт. Ты должна знать, что твоя подруга уже не будет такой, как раньше. Теперь она - вампир, и всё в её жизни изменится.
  - Я понимаю. Но ты ведь поможешь ей освоиться, мы вместе поможем.
  - Конечно, теперь это моя обязанность, как её создателя.
  - А ты раньше создавал вампиров? - спросила я.
  - Где я? Что случилось? - прервал наш разговор тихий голос Лизы.
  Она сидела на диване и удивлённо смотрела на нас затуманенным взглядом.
  - Лизок, милая, наконец-то! - воскликнула я, обняла подругу и расплакалась.
  Мне не верилось, что я опять разговариваю с ней. А остальное не имело значения!
  - Что со мной? Я видела странный сон. Мне снилось, что меня мучили, было очень больно, а потом я умерла... - сказала Лизок в недоумении.
  - Это был не сон, - тихо произнес Марк.
  - Как это? Ведь я жива! Правда, как-то странно себя чувствую. София, скажи своему приятелю, чтобы больше так не шутил!
  Она с надеждой посмотрела на меня, но я молчала, не зная, что ответить. Тщательно подбирая слова, я осторожно начала говорить.
  - Понимаешь, у нас не было выбора. Просто ты теперь немного другая, но ты привыкнешь, а мы будем рядом.
  - О чём ты? Что это за дурацкий розыгрыш?!
  - К сожалению, это не шутка и не розыгрыш. Ты стала вампиром! - медленно выговорил Марк.
  Лиза вскочила и заметалась по комнате, метая в нас возмущенные взгляды.
  - Кем?! Да вы что, с ума оба сошли?! Я - человек, я - жива, и прекрасно себя...
  Не успев договорить, девушка схватилась за горло, потом за живот и рухнула на пол.
  - Ой, как больно! Моё горло! Я хочу пить! - стонала она, катаясь по полу.
  Я поднялась с кресла, в котором сидела, чтобы помочь подруге, но Марк остановил меня взглядом.
  - Софи, иди, подыши свежим воздухом, пока я ей всё объясню. Поверь, у меня это лучше получится.
  Я не стала спорить и вышла на крыльцо. Ночной ветерок подействовал на меня освежающе. В воздухе уже пахло весной, а снег почти растаял. Мои мысли стали проясняться, и я понемногу успокоилась. Самое главное, что Лизок опять со мной, а остальное постепенно уладится. Мне очень хотелось вернуться в дом, но я боялась помешать разговору и всё испортить. Наконец, Марк меня позвал. Он сидел на диване рядом с Лизой и держал ее за руку.
  - Она всё поняла и обещала вести себя благоразумно. Правда? - спросил он, строго посмотрев на девушку.
  - Да, я в норме, насколько это возможно, - тихо ответила она.
  - Я сказал ей про кровь. Ты не передумала? - обратился ко мне Марк.
  - Я готова, - решительно ответила я.
  - Мне обязательно это делать? Ей же будет больно! - неуверенно произнесла Лиза.
  - Но ты же не хочешь, чтобы я привёл сюда чужого человека? К тому же, если ты будешь делать так, как я учил, Софии больно не будет.
  Она кивнула, а я оголили шею.
  - Нет, лучше запястье. Так ей будет легче остановиться, - сказал Марк, взяв мою руку и поднося к Лизиным губам.
  Её лицо сразу изменилось, глаза засветились красным и показались клыки. Девушка тяжело задышала и впилась зубами в мою кожу. Ощущения, конечно, были не такими приятными и сладостными, как когда мою кровь пил Марк, но было терпимо. Всё-таки это я заставила Марка обратить её, поэтому должна была чем-то пожертвовать.
  - Ну, думаю, достаточно, - сказал Марк, взяв моё запястье и облизывая ранку, которая сразу стала затягиваться.
  - Спасибо, подруга, - тихо сказала Лиза, неловко отводя взгляд.
  - Да не за что. Рада была помочь, - ответила я, улыбаясь.
  - Ладно, София, тебе не мешало бы отдохнуть, а я отвезу Лизу домой.
  - Разве она не останется здесь?
  - Нет. Она пока плохо контролирует свои вампирские инстинкты, а рядом с тобой ей будет очень трудно сдерживаться.
  Да, Марк был прав, сложно придётся Лизе, пока она не привыкнет к новому образу жизни...
  
  Глава 8.
  
   Лиза, действительно, стала мало похожа на мою прежнюю беззаботную и веселую подругу. У нее часто менялось настроение - то она была спокойной и послушной, то начинала ни с того, ни с сего раздражаться и не хотела подчиняться никаким правилам и запретам. Я поражалась терпению Марка, а он объяснял, что это характерно для всех новообращённых и бывает намного хуже.
  Так незаметно пролетел месяц. Я настояла на том, чтобы вернуться домой, ведь все равно Марка я почти не видела. Днем он скрывался в подвале, специально оборудованном под особняком, а я была на работе, а после заката Марк почти всё время проводил с Лизой. Я догадывалась, что в прошлом с созданным им вампиром что-то случилось, и теперь он боялся повторить ошибку. К тому же Лиза заполняла ту пустоту, которая образовалась в душе Марка после гибели Снежаны. Мне тоже её очень не хватало, и я чувствовала свою вину в том, что она умерла. Я не хотела потерять и Лизу, поэтому терпеливо ждала, пока Марк будет уверен, что она готова к самостоятельной вампирской жизни, и ей ничего не угрожает.
  Весна уже полностью вступила в свои права. Зелень радовала глаз, а дни стали теплее и солнечнее. Я очень любила эту пору, когда листва и трава еще свежие и почти не тронутые пылью, а в воздухе разливается дурманящий аромат цветущих деревьев. Идя с работы, я наслаждалась пробудившейся после зимы природой, стараясь не думать о том, что меня снова ждал пустой дом и очередной одинокий вечер. В эту ночь мне не спалось, и я сидела на крыльце, любуясь звёздами. Я не видела Марка уже почти две недели и, хотя понимала, что у его отсутствия есть веские причины, с каждым днем в сердце росли тоска и неуверенность в нашем будущем. Неужели это все, что меня ждет - одинокие дни и бессонные ночи в ожидании очередной встречи с любимым?!
  Вдруг я услышала слабый голос, зовущий меня. Сначала я подумала, что мне показалось, но тут почувствовала жжение в руке, которое с каждой секундой становилось всё сильнее. Опустив глаза, я увидела, что перстень, который Марк мне вернул после спасения Лизы, горел алым цветом, а в следующее мгновение какая-то неведомая сила заставила меня встать и стала толкать вперёд. Я не понимала, что происходит, куда я иду, пока ноги не привели меня на кладбище. Сквозь серую дымку, среди могил я разглядела силуэт, который вскоре превратился в женщину, одетую в длинное белое платье, а черные волосы, контрастируя с бледной кожей, развевались на ветру. Она была прекрасна, словно богиня, и медленно приближалась ко мне, не касаясь земли.
  - Ну, вот мы и встретились, София, - тихо произнесла она.
  - Зачем я здесь? Откуда вы знаете моё имя? - спросила я, не в силах пошевелиться.
  - Я знаю про тебя всё. Всё, что с тобой было и что будет...
  - Кто вы?!
  - Не спеши. Скоро ты всё узнаешь. Я хочу помочь тебе, - ответила она, приближаясь ближе.
  - Но мне не нужна помощь!
  - Ты ошибаешься. Тебе грозит опасность, пока у тебя этот перстень. Отдай его мне, и ты будешь спасена.
  Её голос завораживал и окутывал меня, словно туман. Я чувствовала лёгкость и невесомость. Моя рука уже потянулась к перстню, когда я услышала другой голос, такой знакомый и родной.
  - Не слушай её! Не отдавай перстень! - произнес он.
  Туман начал рассеиваться, и я увидела мамин силуэт с другой стороны.
  - Мама, я не могу! - крикнула я, не в силах сопротивляться.
  - Можешь! Используй силу перстня! - сказала мама, растворяясь в воздухе.
  Туман опять начал сгущаться, а странная женщина была уже совсем рядом, протягивая ко мне тонкие белые руки.
  - Верь мне... иди ко мне... отдай перстень... - словно волшебная песня, звучал ее голос.
  Я из последних сил подняла руку вверх и произнесла слова, которые неожиданно появились в моей голове. Тут же произошла яркая вспышка, незнакомка пропала, а я снова оказалась на пороге своего дома. Ничего себе! Как я это сделала?! Взглянув на перстень, я увидела, что он перестал светиться. Быстро зайдя в дом, я закрыла дверь на все замки, зашторила окна и забралась на кровать, закрывая глаза и прислушиваясь к каждому шороху. На меня нахлынули страх и оцепенение. Все это было слишком! Сколько еще я смогу выдержать, прежде чем сойду с ума?!
  - Привет, красавица! - прозвучал голос совсем рядом, напугав меня.
  Я вскочила и забилась в угол, крепче зажмуривая глаза и начиная дрожать.
  - Софи, это же я! Что с тобой?!
  Я открыла глаза и увидела Марка, стоящего около кровати и беспокойно смотрящего на меня.
  - Марк, это ты! - с облегчением выдохнула я, подбежала и прижалась к нему.
  - А ты что, ещё кого-то ждала? - спросил он, обнимая меня.
  - Нет, не в этом дело.
  Я хотела рассказать ему о том, что со мной случилось, но, посмотрев в любимые глаза, сразу обо всём забыла. Как же давно я его не видела, не чувствовала, не целовала! Сейчас я могла думать только о том, что его губы были так близко! Я опять задрожала, но уже не от страха, а от возбуждения. Боже, я хотела его до боли, до исступления! Во рту вдруг пересохло, и каждый вдох давался с трудом.
  - Возьми меня, - только и смогла простонать я, и тут же оказалась распростертой под ним на кровати.
  Марк посмотрел на меня сверху, прожигая взглядом, в котором была целая буря чувств - любовь, страсть, неприкрытая похоть. Его глаза потемнели, светясь алым, а клыки удлинились. Он втянул воздух и зарычал.
  - Я чувствую, как сильно ты хочешь меня, моя Софи. Я не смогу сдерживаться...- предупредил он.
  - И не надо. Я хочу всего тебя... сейчас... пожалуйста... - задыхаясь, взмолилась я.
  Марк тут же сорвал с нас остатки одежды и проник в меня одним мощным движением. Я закричала, впиваясь ногтями в его спину и раскрываясь еще больше навстречу его глубоким и жестким толчкам. Он брал меня так неистово, как я и желала в тот момент. Это было, словно ураган, сметавший все преграды, разрушавший и соединяющий нас навечно в сплетении тел, созвучии стонов и криков, удовольствии на грани боли, безумной страсти на грани жизни и смерти. Когда я почувствовала приближение оргазма, Марк провел удлинившемся ногтем над своей ключицей и, прижав мои губы к порезу, прошептал: "Пей!" И, когда я сделала первый глоток, он впился в мою шею клыками, проникая в меня еще быстрее и глубже. И через несколько секунд мы одновременно взорвались, сливаясь телами и душами и становясь единым целым. А потом мы долго лежали в объятьях, и слова были не нужны. Это невероятно, но я каждой своей клеточкой ощущала его чувства и желания! Боясь нарушить эту гармонию, я не стала говорить о своих страхах и сомнениях.
  
   Через несколько дней наконец-то появилась Лиза. Я сразу кинулась к ней, но она быстро отстранилась.
  - Эй, полегче, подруга! Тебе пока лучше держаться от меня немного подальше. Мне ещё трудно сдерживать вампирские желания.
  Поняв, о чём она говорит, я решила не рисковать и села в кресло.
  - Лиза, мне жаль, что так вышло! - сказала я.
  - Не вини себя, София! Сначала я, конечно, была в шоке, но потом Марк помог мне осознать новую сущность и многому научил. Знаешь, я даже рада, что стала такой. Теперь я сильнее и увереннее в себе, могу видеть в темноте и перемещаться со скоростью ветра. Это же так здорово!
  Я была поражена её воодушевлению. Я, конечно, не имела ничего против вампиров, но для себя не хотела бы такой участи.
  - Но ведь есть и другая сторона... - начала я.
  - Ты имеешь в виду то, что я не могу видеть солнце и должна пить кровь? Это мелочи, к которым я уже почти привыкла. Главное, не подходить к людям слишком близко и не терять самоконтроль.
  - А как же работа, семья, друзья? - удивилась я.
  - Ну-у-у... О потере работы я совсем не жалею, с матерью после её второго брака мы перестали общаться, а моя лучшая и единственная подруга - это ты. Так что я ничего не потеряла.
  Наш разговор прервал сильный стук в дверь. Я открыла и увидела Марка, который был зол и встревожен. Он влетел в комнату и уставился на Лизу.
  - Что ты тут делаешь? - спокойно спросила она, рассматривая свой маникюр.
  - Это ты меня спрашиваешь?! Я же запретил тебе одной выходить из дома, а тем более приближаться к Софии! - заорал он.
  - Но мне было так одиноко! - сказала Лиза, надув губки, как непослушный ребенок.
  - Марк, не ругай её! - заступилась я за подругу. - Видишь, все в порядке. Она никогда не причинила бы мне вреда. Мы просто болтали, - сказала я, подходя к нему и кладя руки на грудь.
  Оценив обстановку, он немного успокоился, но, на всякий случай, усадил меня рядом, не выпуская моей руки.
  - Вы меня когда-нибудь в могилу сведёте! - вздохнул Марк.
  - Это вряд ли! - улыбнулась Лиза. - А вы хорошо смотритесь! Софка, переезжай к Марку. Я тоже себе кого-нибудь найду, и мы будем жить все вместе! Представляешь, как будет классно!
  Я засмеялась, узнавая свою весёлую и слишком говорливую подругу.
  - А насчёт переезда - неплохая мысль, - поддержал её Марк.
  - Спасибо, но я не могу бросить бабушкин дом, к которому очень привязалась. К тому же, вы знаете местное население. Начнутся сплетни и бесконечные расспросы, которые нам совсем не нужны. Мне сейчас ничего не угрожает, а вас я могу видеть, когда захочу. Мне этого достаточно.
  О странной ночной прогулке и встрече я решила не упоминать, надеясь, что такого больше не повториться.
  - Да, наверное, ты права. Оставим пока всё, как есть. К сожалению, нам пора, скоро рассвет, - грустно сказал Марк, гладя меня по волосам.
  - Ладно, не буду вам мешать. Прощайтесь, а я подожду на улице, - прощебетала Лизок, выпорхнув за дверь.
  - Софи, ты - моё чудо, подаренное судьбой, - сказал Марк, обнимая меня, - Ты возродила меня к жизни и научила любить.
  Он прижался губами к моим, и я, застонав, закрыла глаза, утонув в его любви и нежности. Когда я открыла глаза, его уже не было.
  Марк приходил почти каждую ночь, Лизок тоже забегала и развлекала меня рассказами об открытиях и возможностях своей новой жизни. Я была счастлива, потому что со мной рядом были два самых близких человека, а большего я и желать не могла. Как-то раз они навестили меня вместе. Лизок была очень возбуждена, а Марк серьёзен.
  - Что-то случилось? - заволновалась я.
  - Это тебе, - сказал он, протягивая мне какие-то бумаги.
  Я взглянула на них и обомлела. Это было свидетельство о том, что я являюсь совладелицей ресторана! Я молчала, не зная, как реагировать.
  - Ну, как тебе наш сюрприз? - нетерпеливо спросила Лиза.
  - А у меня забыли спросить? - поинтересовалась я.
  Лизок хотела ещё что-то сказать, но Марк её остановил.
  - Лучше я сам объясню. Дело в том, что Лиза не может теперь работать в магазине, а я обязан позаботиться о её будущем. Вот и решил открыть небольшой круглосуточный ресторан. Это позволит ей занять своё время, направить энергию в мирное русло и заработать денег. А днём управляться там будешь ты, София. И я подумал, что будет справедливо, если мы втроем будем владельцами ресторана. Я надеялся, что ты не будешь возражать.
  - Да я не против, просто как-то неожиданно, - неуверенно сказала я, рассматривая бумаги.
  - Представляешь, Софка, мы с тобой - хозяйки ресторана. Мы там такое устроим! У меня столько планов! - затараторила
  - Хорошо, уговорили, - согласилась я, - Но у нас ведь совсем нет опыта в таких делах...
  - Не волнуйся, я буду во всём вам помогать, - заверил меня Марк.
  Каждый вечер он давал мне необходимые инструкции и советы, а днем я занималась обустройством ресторана. Потом меня сменяла Лизок, а Марк решал все денежные и бюрократические вопросы. И вот, благодаря нашим совместным усилиям, к концу месяца состоялось официальное открытие нашего детища, которое мы назвали "Снежана" в честь погибшей подруги. Всё прошло идеально, и уже с первых дней ресторан пользовался большим успехом. Днём его посещали в основном дети, для которых устраивались праздники, и люди зрелого возраста, а по ночам он превращался в клуб для молодёжи. Я радовалась, что моя жизнь наконец-то повернула в нужное русло, и все неприятности и опасности остались в прошлом.
  Но оказалось, что я зря расслабилась и пыталась всё забыть. Кошмары вернулись, когда я совсем не ждала. Стоило мне закрыть глаза, как появлялась таинственная женщина с кладбища и требовала отдать перстень. Вскоре я уже не понимала, где сон, а где явь, боялась спать и содрогалась от каждого шороха. Марк заметил перемены в моём поведении и внешнем виде. Выглядела я, мягко говоря, не очень - бледная и осунувшаяся, с темными кругами под глазами. Сначала я обходилась отговорками, что устаю на работе, что у меня простуда, но потом поняла, что придётся всё ему рассказать. Тем более, я чувствовала, что, если не поделюсь с кем-то своими страхами и переживаниями, то в скором времени сойду с ума.
  В тот же вечер я рассказала Марку всё и про историю с кладбищем, и про ночные видения. Он слушал, не перебивая, и с каждым моим словом всё больше мрачнел.
  - Марк, я больше так не могу! Я хочу, чтобы это закончилось! Забери его! - взмолилась я, пробуя снять перстень, но тщетно - он будто прирос к пальцу.
  - Да что же это такое?! - в отчаянии закричала я. - Ведь раньше он легко снимался! Что случилось?
  - Я не знаю, - ответил Марк, - Может, это от того, что его сила выросла, или потому, что он должен быть только у тебя.
  - Но я этого не хочу! Я хочу нормальной жизни! Я устала!
  Слёзы душили меня, и я больше не могла сдерживаться.
  - Давай его уничтожим! - предложила я.
  - Нет, Софи, этого делать нельзя! Вы сейчас тесно связаны, и вместе с перстнем мы можем уничтожить и тебя! Но я не хочу, чтобы ты страдала и найду способ помочь тебе, - сказал Марк, целуя меня в ладонь.
  Я чувствовала, что он разделяет мое отчаяние и боль, и понимала, что он прав - нельзя действовать необдуманно.
  - Хорошо. Только, пожалуйста, побыстрее! - попросила я.
  - Я, кажется, знаю, к кому можно обратиться. Когда-то я был знаком с одной очень сильной ведьмой. Я её найду и надеюсь, что она сможет снять заклинание. Но на поиски уйдёт какое-то время, поэтому лучше отправиться прямо сейчас. Я сообщу, как только что-то узнаю.
  Мне очень не хотелось опять оставаться одной, но я понимала, что чем быстрее Марк найдёт эту ведьму, тем быстрее я смогу освободиться от перстня. Поэтому я смирилась и отпустила его, пожелав удачи.
   Следующие ночи Лизок оставалась со мной. Спать я всё равно не могла, так что мы болтали и смотрели телевизор. Аппетит пропал окончательно, и я держалась на ногах только благодаря кофе. В итоге к возвращению Марка я сама была похожа на призрак и даже работать не могла.
  - Да ей же совсем плохо! А ты как могла такое допустить?! - увидев меня, напал на Лизу Марк.
  - Я делала, что могла, но ты же знаешь, какая она упрямая! Так что разбирайся с ней сам. Может, она хоть тебя послушает!
  С этими словами Лиза вышла, а я виновато посмотрела на Марка.
  - Я не хотела... То есть, я не могла... Прости! - запинаясь, проговорила я.
  - Хватит извиняться! Пей! - резко сказал Марк и, засучив рукав и прокусив вену, протянул мне свое запястье.
  Я стала жадно пить его кровь, чувствуя, как с каждым глотком возвращаются силы и бодрость.
  - Спасибо. Мне уже намного лучше, - сказала я, вытирая губы.
  - Я вижу. Извини, если был груб. Я очень за тебя волнуюсь, - уже мягче произнес он, обнимая меня.
  - Знаю, - ответила я, прижимаясь к нему и вдыхая родной аромат, - Ты нашёл ведьму?
  - Да, хотя это было нелегко.
  - Что она сказала? Она мне поможет?
  - Она сказала, что должна увидеть тебя. Так что отдохни, наберись сил, а завтра, как стемнеет, мы поедем к ней.
  - А почему не сейчас?!
  - Во-первых, ты ещё слишком слаба, а во-вторых, через два часа рассвет, а путь нам предстоит неблизкий.
  Я не стала уточнять, куда мы поедем, и только молилась о том, чтобы ведьма смогла избавить меня от этого проклятья.
  
  Дорога, действительно, оказалась долгой, и до места мы добрались только глубокой ночью. Это была глухая деревенька, насчитывающая около десяти домов. Мы подъехали к последнему дому, за которым начинался лес. Дверь нам открыла женщина лет шестидесяти, совсем не похожая на ведьму. Ее седые волосы были собраны в тугой пучок, а на носу с горбинкой были старомодные очки в роговой оправе, закрывающие пронзительные зеленые глаза. Одета она была в длинную темную юбку и свободную блузу, расшитую замысловатой вышивкой. На ее худой шее висел большой деревянный крест, а на запястьях были браслеты из разноцветных камней.
  - Проходите. Я - Марта, а ты, как я понимаю, София, хозяйка перстня.
  Она внимательно оглядела меня с головы до ног, отчего мне стало не по себе.
  - Ты подожди здесь, - сказала она Марку, указывая на лавочку, стоящую в коридоре, - а ты, - обратилась она ко мне, - пойдём со мной.
  Я неуверенно посмотрела на Марка, но он кивнул, давая понять, что мне ничего не угрожает. Мы вошли в маленькую комнату, где на стеллажах стояло множество банок и пузырьков, в углу висели засушенные травы, а посредине стоял стол со свечами. Ведьма села за стол и указала мне на стул напротив неё. Она зажгла свечи и взяла меня за руки.
  - Закрой глаза и сосредоточься на перстне. А теперь вспомни всё, что с ним связано.
  Я послушно выполняла инструкции и перед мысленным взором возникали, как наяву, картины прошлого. Я словно погружалась в те события и снова переживала тот же страх. Невольно я опять произнесла заклинание, и тут же из перстня вылетел пучок яркого света, который отбросил Марту к стене.
  -Простите, я не хотела! С вами всё в порядке? - испуганно закричала я, вскакивая со стула.
  Ведьма молча встала и медленно подошла ко мне.
  - Теперь мне всё ясно. Пойдём, - сказала она, выходя из комнаты.
  - Ну, как дела? - спросил Марк.
  - Я не в силах разорвать эту связь, и не думаю, что кто-то сможет. Я слышала об этом перстне, но не думала, что он существует на самом деле. Он был создан очень сильным колдуном в самом начале времен, чтобы помочь одному из древних правителей обрести власть над всеми сверхъестественными существами. Но, получив перстень, царь совершил ошибку, приказав казнить колдуна, не узнав у него, как активировать перстень. За многие века он побывал в разных руках, но только ты, София, смогла раскрыть его силу. Заклинание, которое ты произнесла, соединило тебя и перстень, и теперь ты можешь им управлять.
  - Но я этого не хочу! - возразила я.
  - От твоего желания уже ничего не зависит. Случилось то, что было предначертано. Связь разорвётся только тогда, когда ты выполнишь своё предназначение, или, когда умрёшь. На тебе лежит большая ответственность, ведь сила перстня может как защитить, так и уничтожить. Поэтому используй её во благо и будь осторожна. Многие захотят завладеть перстнем: одни - от страха попасть под его власть, другие - чтобы её обрести. Не дай себя обмануть и заставить творить зло.
  Я стояла, поражённая услышанным. Такого поворота событий я не ожидала.
  - Но я даже не умею пользоваться этой силой, - произнесла я, задумчиво глядя на перстень.
  - Всё придёт к тебе. Марк, позаботься о ней! Вы нужны друг другу. Больше мне нечего сказать.
  - Спасибо, мы воспользуемся твоими советами, - сказал Марк, - у меня к тебе последняя просьба - можем мы остаться до вечера, а то скоро рассвет.
  - Конечно. Ты можешь спуститься в подвал, а о Софии я позабочусь.
  Марк ушёл, а Марта проводила меня в маленькую комнату, где находились лишь старый диван, комод и торшер, дала выпить какой-то отвар, и я моментально уснула.
  Вечером мы поехали домой. Я молчала, обдумывая слова, сказанные ведьмой, а Марк, понимая моё состояние, не задавал вопросов. В эту ночь я попросила его остаться. Мы не занимались сексом, а просто лежали, обнявшись. Его спокойствие и уверенность постепенно переходили ко мне. Ближе к утру Марк стал собираться, предложив мне пока не ходить на работу.
  - Нет! Я всё обдумала и решила: хватит скрываться и бояться. Я устала от страха и неизвестности. С сегодняшнего дня я возвращаюсь к нормальной жизни, и буду радоваться каждому её дню! - заявила я.
  - Я рад, что ты так решительно настроена, но у меня есть одно условие. Днём за тобой будет присматривать мой человек, на всякий случай.
  - Но ведь вампиры не могут выходить днём!
  - А кто сказал, что он вампир? У меня есть друзья и среди людей.
  - Хорошо, я согласна.
  - Ну, вот и умница, - сказал он, целуя меня на прощанье.
  Марк отправился домой, а я стала собираться в ресторан. Надо было столько всего успеть, ведь скоро ожидался день рождения Лизы, и я собиралась устроить грандиозную вечеринку. Ближе к обеду ко мне подошёл молодой светловолосый парень. На вид ему было чуть больше двадцати лет, а добрые карие глаза и открытая улыбка, от которой у него появлялись ямочки на щеках, сразу вызвали у меня симпатию.
  - Здравствуйте, я от Марка. Меня зовут Роман, - представился он, подойдя ко мне.
  - Очень приятно, София, - ответила я, протягивая ему руку.
  - Я буду неподалёку и не стану вам мешать. Но, если вы почувствуете что-нибудь странное или опасное, сразу дайте мне знать.
  - Спасибо. А вы можете делать любые заказы за счёт заведения.
  Поблагодарив за гостеприимство, он сел за дальний столик и стал листать журнал, потягивая кофе и периодически оглядывая зал, а я погрузилась в работу.
  
  Глава 9.
  
  В субботу я попросила Марка задержать Лизу и к десяти часам привезти её в ресторан. Заканчивались последние приготовления, а гости уже начали собираться. Глядя на тех, кто приходил, я поняла, что большинство из них - вампиры. Хорошо, что еды приготовили не много, а Марк заранее пополнил запасы свежей крови. Вначале я чувствовала напряжение, находясь в окружении вампиров, но, пообщавшись с ними, поняла, что, если не обращать внимания на содержимое их бокалов, они практически не отличаются от обычных людей. Тем более, многие из них были друзьями и соратниками Марка, знали, что я - его девушка, и относились ко мне дружелюбно и уважительно. Когда появились Лиза с Марком, всё было готово, и мой сюрприз удался. От удивления и восхищения подруга чуть не расплакалась. Она получила много дорогих подарков, ведь в чём-чём, а в деньгах вампиры не нуждались. Но главное, что в этот вечер Лиза была окружена заботой и любовью близких людей и друзей. Ещё я обратила внимание, что Роман не отходил от неё ни на минуту. Они мило беседовали, смеялись, и было видно, что Лиза очень довольна новым знакомством. Я радовалась за подругу и старалась поддержать общее веселье.
  Праздник был в самом разгаре, когда вдруг выключился свет, что вызвало удивление и суету.
  - Что, еще один сюрприз? - спросила Лиза, но, увы, это было не так.
  Когда свет включился, в дверях стоял мой отец в сопровождении ещё нескольких высоких мужчин, одетых в камуфляж. Двое из них держали заложников.
  - Ого! Хотели подстрелить несколько кровососов, а попали на вампирскую вечеринку. Вот так удача! - произнёс один из незваных гостей.
  - Если кто-то пошевелится, мы свернём им шеи! - предупредил отец.
  - Отец, прошу тебя, уходи и уведи своих людей. Это мои друзья. Не трогайте их! - сказала я, медленно подходя к нему.
  - После того, как ты с ними связалась, ты мне не дочь! Я тебя предупреждал, что добром это не кончится! Их место в могиле, а не среди людей! Так что лучше отойди и не мешай!
  Спиной я чувствовала, что вампиры еле сдерживаются и вот-вот кинутся вперёд, и это закончится кровопролитием и жертвами. Я не могла такого допустить! Охотники подняли оружие, готовясь стрелять, и у меня промелькнула спасительная мысль. Я не знала, как это сработает, но другого выхода не было, и медлить было нельзя. Я подняла руку и произнесла заклинание. Тут же из перстня вырвался свет и образовал защитную прозрачную стену, о которую разбивались летящие в нас пули и колья. Я видела, что охотники растерялись и не знали, что делать. Воспользовавшись их замешательством, я крикнула:
  - Быстро! Уходите все! Я не смогу долго это удержать!
  Вампиры стояли в нерешительности, но Марк поддержал меня, отдав приказ, и ресторан быстро опустел. Остались только я, Марк, Лиза и Роман.
  - Отпустите их и убирайтесь отсюда, если хотите остаться живыми! И, чтобы я никогда вас здесь не видела! - сказала я, обращаясь к охотникам.
  Мой голос звучал резко и холодно, и с каждым словом я приближалась к ним вместе с невидимой стеной, которая начала формироваться в световой шар. Отец стоял с искажённым лицом, а его спутники, испугавшись, отпустили заложников и стали отступать назад.
  - Ты ещё об этом пожалеешь! Ты и твой гадкий кровосос! - злобно прошипел отец и кинулся прямо на меня.
  Инстинктивно я резко выставила руку вперёд, и шар полетел прямо в него. Отец вскрикнул и упал. Несколько раз дёрнувшись, он замер в неестественной позе, а его друзья бросили оружие и выбежали из ресторана.
  - О Боже, я его убила! Отец! - в ужасе закричала я, бросаясь к нему.
  Но не успела я сделать и нескольких шагов, как всё вокруг поплыло и потемнело...
  
   Открыв глаза, я не могла сообразить, день сейчас или ночь, потому что шторы были плотно закрыты. Но, увидев Марка, сидящего у моей кровати, поняла, что ночь.
  - Софи, наконец-то ты пришла в себя! - с облегчением сказал он, нежно убирая прядь волос с моего лица.
  - Милый, не волнуйся! Ну, подумаешь, в обморок грохнулась.
  - Ты была без сознания пять дней! Врачи сказали, что это результат сильного стресса.
  Тут я заметила, что нахожусь в больничной палате, а рядом с кроватью стоит капельница, а потом вспомнила последнюю сцену в ресторане.
  - Марк, я чудовище! Я убила своего отца! - воскликнула я.
  - Не говори так! Ты оборонялась и, если бы его не остановила, он бы сам убил тебя и других. У тебя не было другого выхода.
  - Наверно, ты прав, но всё равно я - убийца, и меня теперь арестуют и будут судить. Я не хочу в тюрьму!
  - Об этом не беспокойся. Полиция ничего не знает. Твой отец и его товарищи жили здесь нелегально и ни с кем не общались. Так что, его исчезновения не заметят, никто из наших не проговорится, а тайной организации, в которой он состоял, не выгодно раскрывать свое существование. Так что, они не будут рисковать ради того, чтобы найти твоего отца.
  Слова Марка немного меня успокоили, но я все же испытывала вину и горечь от того, что оказалась убийцей отца. Хотя мы стали чужими за последние годы, все-таки он дал мне жизнь, и у меня сохранились теплые воспоминания о тех днях, когда мы были счастливой семьей.
  - А что вы сделали с трупом? - спросила я, садясь на кровати.
  - Похоронили в лесу.
  - Я бы хотела сходить туда, всё-таки он был моим отцом, и когда-то я его очень любила.
  - Хорошо, я отведу тебя, когда ты выздоровеешь и окрепнешь, - пообещал Марк.
  В этот момент вошли Лиза и Роман, и подруга сразу кинулась меня обнимать.
  - Софка, как же ты нас напугала! Я так волновалась за тебя!
  - Лиза, аккуратнее, она ещё очень слаба, - строго сказал Марк.
  - Ладно-ладно, защитничек, - и Лиза немного отстранилась, - Не трону я нашу спасительницу!
  - Я должна была это сделать. А что, если...
  Меня осенила догадка, и я попыталась снять перстень, но, увы, ничего не получилось.
  - Но почему? - в отчаянии спросила я, - Разве не это было моим предназначением?!
  - Выходит, что нет, - ответил Марк.
  Видно было, что он тоже на это надеялся. А мне было так плохо, что хотелось плакать и кричать.
  - Софи, не расстраивайся. Тебе сейчас нельзя волноваться, - постарался он меня утешить, но, поняв, что слова не помогают, позвал доктора. Тот сделал мне укол, и вскоре я уснула.
  После выписки из больницы Марк настоял на том, чтобы я ещё неделю провела дома в постели, кормил из ложечки, а вместо лекарств давал свою кровь. Днём у меня дежурила медсестра. К выходным я была совершенно здорова и отправилась в ресторан, где накопилось много дел. Зайдя в зал, я была приятно удивлена, что там всё стало даже лучше, чем раньше. На стенах повесили абстрактные картины, в нише оборудовали небольшую сцену, а около столиков появилась неоновая подсветка. Оказалось, что в моё отсутствие там помогал Роман, который и внёс в дизайн свою оригинальную изюминку. Эти изменения мне очень понравились, и я искренне его похвалила и предложила работать вместе, на что он с радостью согласился.
  День пролетел незаметно, а вечером мы с Марком отправились на могилу отца.
  - Если что, я буду рядом, - сказал он и скрылся в лесу, давая мне возможность попрощаться с отцом.
  Мне не верилось, что от него остались лишь этот небольшой холмик и деревянный крест. Я вспомнила, каким он был в годы моего детства, как любил меня, и на глаза навернулись слёзы. Правильно говорят, что, когда человек умирает, о нём вспоминают только хорошее.
  - Отец, почему же всё так нелепо получилось? Ведь ты был моим последним родным человеком на этой земле.
  - Нет. Это не так... - услышала я сквозь шелест ветра.
  Сначала я подумала, что это вернулся Марк, но голос был другим и звучал откуда-то сверху. Я подняла голову и словно в тумане увидела очертания отца.
  - Дочка, у меня мало времени. У тебя есть сводная сестра, Мария. Она сейчас в гостинице с няней. Прошу тебя, позаботься о ней. София, прости меня, и будь счастлива.
  Туман рассеялся и видение исчезло. Мои ноги подкосились, и я упала рядом с могилой.
  - Софи, что с тобой? Почему ты такая бледная? - закричал Марк, подбегая ко мне.
  - Я видела отца, то есть его призрак... Он сказал, что у меня есть сестра, - в шоке произнесла я.
  - Успокойся, - сказал Марк, поднимая меня с колен, - поедем домой, и ты мне всё объяснишь.
  Выслушав мой рассказ, Марк взял с меня обещание, что я не буду ничего предпринимать, пока он сам не проверит эту информацию. Уже следующим вечером я узнала от него, что слова отца оказались правдой. У него, действительно, была трехлетняя дочь от второго брака, которую он привёз с собой в наш город. О её матери никаких сведений он не обнаружил. Мы сразу же отправились в гостиницу. Когда я увидела Марию, сомнений не осталось - она, как и я, была очень похожа на отца. Такие же русые волосы и большие серо-голубые глаза, которые меняли цвет в зависимости от освещения. Мы отпустили няню и забрали девочку с собой. Я боялась, что она испугается, будет плакать, но она сразу же меня признала. Вот что значит родная кровь! Дома Мария мгновенно уснула. Во сне она была похожа на ангелочка, которого я уже любила всем сердцем.
   Рано утром Роман по поручению Марка привёз детскую кроватку и коляску, и мы отправились по магазинам. Я накупила сестрёнке много красивых вещей и игрушек. Когда мы возвратились домой, был уже вечер, и там нас ждали Марк и Лизок. Она была в восторге от Марии и сразу стала с ней возиться и играть. Марк был более сдержан, ведь, насколько я знаю, опыта в таких делах у него не было. Но я видела, как теплел его взгляд, когда он смотрел на девочку. Когда Маша уснула, мы ещё долго сидели, болтали и строили радужные планы о том, как будем заботиться об этом маленьком чуде.
   Большую часть дел ресторана я переложила на Романа, сделав его управляющим, чтобы больше времени проводить с сестрой. С каждым днём я привязывалась к ней все больше, а она не отходила от меня ни на шаг, даря мне много радости и любви. Лизок предложила отпраздновать появление сестры в моей жизни, и я охотно согласилась. На праздник мы пригласили только самых близких друзей и приближённых Марка. Всё было здорово, и мы вместе с Машей сами веселились от души, как дети.
  - А у меня тоже скоро будет повод для грандиозной вечеринки, - радостно заявила мне Лиза в разгар праздника, - мы с Романом решили пожениться!
  Я удивлённо посмотрела на неё, не зная, как реагировать.
  - Но это ещё не всё. Скоро тебе придётся искать нового управляющего ресторана.
  - Почему? При чём тут это?
  - Роман скоро станет вампиром.
  - Как? Зачем? - не понимала я.
  - А как ты представляешь семейный союз вампира и человека? Ведь я никогда не состарюсь и не умру, а он... А так мы будем вместе всегда, и будем вечно любить друг друга!
  Слова подруги жестокой реальностью врезались в мой мозг. Ведь у нас с Марком была похожая ситуация - вампир и человек.
  - Подруга, ты что, не рада?! - спросила Лиза, видя, что я помрачнела.
  - Нет-нет! Я очень рада за вас! - выпалила я, крепко обнимая подругу.
  - Ну, вот и хорошо. Пойду, сообщу Марку!
  Она умчалась, а я пошла в туалет, где прислонилась к прохладной стене. Слова Лизы снова и снова проносились в моей голове. Мы с Марком очень любили друг друга, но никогда не задумывались о том, что будет дальше, какое будущее нас ждёт... Или, может, Марк думал об этом, но боялся предложить мне подобное?! Мои размышления прервал стук в дверь.
  - Эй, София, ты что там так долго? С тобой всё в порядке? - услышала я взволнованный голос подруги.
  Я взяла себя в руки, решив никому не портить праздник, натянула на лицо улыбку и открыла дверь.
  - Всё нормально, просто голова немного закружилась. Последний бокал шампанского явно был лишним, - как можно веселее проговорила я.
  Остаток вечера я провела рядом с сестрёнкой. Когда её начало клонить ко сну, Роман повёз нас домой, а Марка я попросила проконтролировать, чтобы оставшиеся гости продолжали веселиться и ни в чём не нуждались. Я не хотела сейчас оставаться с ним наедине, ведь он сразу заметил бы, что меня что-то тревожит. По дороге я решила поговорить с Романом.
  - Лиза поделилась со мной вашими планами.
  - Да, свадьба не за горами, - радостно сказал он.
  - Роман, а почему ты решил стать вампиром?
  - Я понял, что, если хочу быть с Лизой, то должен решиться на этот шаг. Она не заслуживает того, чтобы видеть моё старение, быть со мной из жалости и оплакивать мою смерть. Знаешь, ради любви люди идут и не на такие жертвы. А я в качестве бонуса получаю бессмертие и вечную счастливую жизнь с любимым человеком!
  Я не нашлась, что возразить, тем более, что мы уже приехали. Роман помог уложить спящую Машу в кровать и вернулся в ресторан, а я осталась одна со своими мрачными мыслями. Я пыталась представить наши отношения с Марком через пять, десять, двадцать лет... И, наконец, задала себе главный вопрос "Хочу ли я стать вампиром?", и поняла, что нет. Я не была готова расстаться со своей человечностью и обречь себя на вечную жизнь во тьме. К тому же, на мне лежала ответственность за жизнь другого человека - Марии, которой я нужна была и днём, и ночью. Может быть, потом, когда она подрастёт, я смогу вернуться к этому вопросу, а сейчас я решила не думать об этом и наслаждаться каждым мгновением рядом с Марком.
  - Не спишь? - сказал Марк, заходя в спальню, где я лежала на кровати.
  - Не могу уснуть. Сегодня было слишком много впечатлений.
  - Лиза рассказала тебе новость?
  - Да, я в курсе и очень рада за них с Романом. Они идеальная пара.
  - А она сказала, что Роман собирается...
  - Стать вампиром. Да.
  - Мне кажется, что ты его не одобряешь?
  - Это его решение, которое мы должны уважать. Он взрослый человек и вправе распоряжаться своей жизнью, как считает нужным. А вот мне теперь придётся искать нового управляющего, - постаралась я сменить щекотливую тему, - Может, ты кого-нибудь посоветуешь? Только мне нужен человек с опытом работы, обучать новичка времени нет.
  - Пока не знаю. Мне надо будет сделать пару звонков.
  - Хорошо. А теперь иди сюда. Я соскучилась, - прошептала я, распахивая короткий халатик, под которым у меня ничего не было, и широко разводя ноги.
  - Боже, Софи, ты решила меня убить? - простонал Марк, сбрасывая одежду и не сводя с меня глаз.
  - Что ты, любимый! Мне сейчас как никогда нужны твои живость и энергия, - ответила я с улыбкой, облизывая пересохшие губы.
  Марк зарычал, бросаясь на кровать, и мне стало не до смеха, когда он вжал меня в матрац, сжимая мои груди и целуя так, как будто хотел съесть.
  - Маленькая соблазнительница! Я покажу тебе, как меня дразнить, - прошептал он, оторвавшись от моих губ и медленно входя в меня.
  - О-ох! - простонала я, растворяясь в ощущениях.
  На этот раз Марк любил меня очень медленно, растягивая удовольствие и сводя меня с ума. Он словно окутывал меня своей нежностью и любовью, а я купалась в блаженстве, поднимаясь на его волнах все выше и выше, и, словно молитву, повторяя его имя.
  - Софи, господи, что ты делаешь со мной?! - простонал Марк, делая последний толчок, который вознес меня к небесам.
  
  Через пару дней Марк сообщил, что у него нет подходящих кандидатур на место Романа, и мне пришлось дать объявление в газету. Как ни странно, желающих нашлось не мало, но лишь некоторые из них подходили моим требованиям. Я уже совсем отчаялась, когда появился Виктор. Его черные, как смоль, волосы были аккуратно зачесаны назад, зеленые глаза изучали меня с неподдельным интересом, а тонкие губы были сложены в красивую улыбку. Одетый в дорогой серый костюм, он излучал уверенность и обаяние. Глядя на мужчину, у меня пронеслась мысль, что, возможно, если бы я не была влюблена в Марка, то обратила бы на него внимание. Из недолгого разговора я узнала, что он имеет хороший опыт работы и является знающим, серьёзным человеком. Виктор быстро вник во все дела ресторана и через месяц официально занял место Романа, а влюблённые вплотную занялись подготовкой к свадьбе. Мы с Марком тоже им помогали по мере возможности.
  Накануне свадьбы у нас не было ни одной свободной минутки, да и Маша с каждым днём становилась всё резвее, и, чтобы за ней уследить, требовалось много сил и терпения. Как-то вечером Марк пришёл очень встревоженным, и я догадалась - что-то случилось!
  - Софи, нам надо срочно ехать к Марте. У неё для тебя важное сообщение. А за Марией пока присмотрят Лиза и Роман, - сказал он прямо с порога.
  Я поняла, что дело серьёзное, и стала собираться. Мы завезли сестренку к Лизе, которая очень обрадовалась возможности понянчиться с Машей, и поехали к ведьме.
  - Мне было видение, - без предисловий обратилась она ко мне, как только мы зашли в дом, - но я не поняла, что оно означает, и мне нужны твоя помощь и сила перстня.
  Я пожала плечами, понимая, что выбора у меня нет, и смиренно направилась за ведьмой в уже знакомую комнату, освещенную лишь большой свечой, стоящей на столе в старинном подсвечнике. Марта села за стол, жестом показывая мне на соседний стул.
  - Доверься мне, - проговорила она, беря меня за руки. - Сосредоточься на пламени свечи... а теперь на перстне...
  Как только я это сделала, из него тут же начал исходить яркий свет.
  - А теперь представь, что пламя и свет соединяются, сливаются, становятся всё больше... - продолжала Марта, не разрывая наших рук.
  Я выполняла всё, что она говорила, и вскоре мы оказались внутри светового шара. Вдруг ведьма закатила глаза, содрогнулась и начала говорить. От её изменившегося голоса, который звучал низко и грубо, у меня мурашки побежали по спине.
  - Грядут большие перемены... зло вышло из тьмы... оно уже близко... может пролиться много крови... только свет остановит зло... спасение в тебе... познай силу перстня... найди ответы в священной книге...
  Тут Марта вздрогнула и открыла глаза. В этот же миг шар пропал, словно его и не было.
  - Что это было? Что значат твои слова? - обратилась я к ведьме.
  - Не знаю. Это не я говорила с тобой. В меня вселился дух колдуна, который создал перстень, - ответила она, с трудом поднимаясь со стула.
  Она позвала Марка и велела мне пересказать слово в слово всё, что я услышала.
  - О какой книге она говорит? - спросил Марк у Марты.
  - Это первая и самая древняя книга ведьм, где собраны важные знания и сильнейшие заклинания. Многие её искали, но безуспешно.
  - Но как же мы сможем её найти? - спросила я.
  - Я догадываюсь, где она может находиться. Я видела это место в видении. Идите за мной, - сказал ведьма, накидывая на плечи шаль и выходя во двор.
  Покинув деревню, мы долго шли по лесу, следуя за Мартой, которая освещала тропу фонарем, пока не наткнулись на заброшенное кладбище.
  - Мы что, могилы будем вскрывать? - испуганно спросила я, останавливаясь.
  - Возможно, - резко оборвала меня ведьма, - в одной из них находится книга.
  - Знать бы ещё, в какой, - сказала я, оглядывая надгробия, заросшие травой.
  - Надеюсь, сейчас мы это выясним. Произнеси заклинание, - велела она.
  Как только я сказала слова, написанные на перстне, камень засветился. Марта взяла меня за руку и повела между могилами, направляя луч света на надгробные камни. Интересно, чего она ждала? Я это узнала, когда одно из надгробий засветилось и стало отъезжать в сторону.
  - Ничего себе! - только и смогла вымолвить я.
  Под надгробием оказалась каменная лестница, по которой мы осторожно спустились вниз. Там мы увидели что-то вроде комнаты, посередине которой на каменном пьедестале лежала большая старинная книга. Внезапно я почувствовала, как она меня притягивала и манила. Словно в тумане, я пошла вперед и, как только мои пальцы коснулись обложки, странные символы, изображенные на ней, засветились, и книга раскрылась. От неожиданности я отдернула руку, и в этот момент все вокруг затряслось, а сверху посыпалась земля и камни.
  - Надо выбираться отсюда! Скоро всё обрушится! - закричала ведьма.
  Я схватила книгу, и мы быстро поднялись наверх, после чего комнату завалило. Вернувшись в дом Марты, я достала книгу и начала медленно перелистывать страницы.
  - И что мне с этим делать? - спросила я у Марты, рассматривая непонятные рисунки и надписи.
  - Ты должна изучить книгу и научиться использовать силу перстня.
  - Чтобы всё это изучить, надо много времени. Я в этом ничего не понимаю.
  - Я помогу разобраться. Тебе придётся здесь остаться, пока всему не научишься.
  - Но я не могу! Послезавтра свадьба моей лучшей подруги! - возразила я.
  - Сейчас ты должна думать о другом. Ты что, не понимаешь?! От тебя зависит будущее многих и твоей подруги в том числе. А свадьбу надо отложить. Сейчас вампирам очень опасно собираться вместе и привлекать к себе внимание. Марк, ты должен их предупредить, а София останется со мной. Я сообщу тебе, когда она будет готова.
  - Марк, позаботьтесь о Марии, пока меня не будет, - попросила я.
  - Не волнуйся, Софи, всё будет хорошо, - ответил он, обнимая меня и целуя в макушку.
  Я видела, как ему тяжело было расставаться со мной, но он, как и я, понимал, что сейчас нам необходимо отбросить личные желания и сделать все, чтобы предотвратить надвигающуюся беду.
  Следующим вечером он уехал, а я погрузилась в изучение всевозможных заклинаний и колдовских обрядов. Это оказалось намного интереснее, чем я ожидала, и я не заметила, как пролетело несколько дней. Телефон Марта у меня забрала, чтобы ничего не отвлекало, и оставалось только надеяться, что с моими близкими и друзьями всё в порядке.
  Прошло больше двух недель, когда Марта сообщила, что мое обучение закончено. Я сразу решила позвонить Марку, чтобы он за мной приехал, но его номер был недоступен. Не дозвонившись ни до Лизы, ни до Романа, я решила ехать сама на такси. Чем ближе я приближалась к городу, тем больше волновалась и пыталась успокоить себя тем, что это просто один из глупых розыгрышей подруги, и они готовят сюрприз в честь моего возвращения. Но сюрприз меня ждал совсем другой...
  
  Глава 10.
  
   Проезжая мимо "Снежаны", я обратила внимание, что там нет света. Почему ресторан не работает? Я должна была все выяснить, чувствуя, что это неспроста. Попросив водителя подождать, я направилась к входу, а, зайдя внутрь, обомлела от ужаса. Кругом был такой разгром, как после большой драки, и повсюду валялись остатки свадебного убранства. Что же здесь произошло?! Я поехала домой к Марку, потом к Лизе, к Роману, но там никого не оказалось. Мои дурные предчувствия начали сбываться. Ничего не понимая, я вернулась домой, решив утром идти в полицию. Я мерила шагами комнату, дожидаясь рассвета, когда пришёл Дэн.
  - Я увидел свет и решил зайти. Где вы были? - спросил он, заходя в комнату.
  - Это не важно. Где Марк?
  - А вы разве не вместе уехали?
  - Он вернулся домой две недели назад, чтобы отменить свадьбу.
  - Но он не приезжал, а свадьба... Ты же ничего не знаешь!
  - Чего не знаю?! Что случилось?! - испугалась я.
  - София, тебе лучше присесть, - сказал Дэн, показывая на диван. - Свадьбу никто не отменял, и это было нашей ошибкой. В самый разгар веселья на нас напали какие-то люди. Схватка была не равной. Многие вампиры были ранены, а некоторые - убиты.
  Я слушала его и боялась спросить, что стало с Лизой, Романом и Марией.
  - Они не пострадали, - словно прочитав мои мысли, сказал Дэн, - но были захвачены нападавшими. Всё это время мы их искали, но безрезультатно. Они как будто сквозь землю провалились. Я подключил все свои связи и выяснил, что недавно объявился ведьмак, который хочет уничтожить вампиров и захватить власть. Уже многие присоединились к нему, но кто он такой и где обитает, никому не известно. Это уже не первое его нападение на вампиров, после которого он пропадает бесследно.
  - Но, если ему нужны вампиры, зачем он схватил Романа и Машу? - не понимала я.
  - Не знаю. Сначала мы думали, что ради выкупа, но никаких требований он не выдвигал.
  - И что? Вы опустили руки и успокоились?! - возмутилась я, вскакивая с дивана и размахивая руками.
  - Поверь, мы сделали всё, что могли. Это равносильно, что искать иголку в стоге сена. Я надеялся, что Марк вернётся и поможет с поисками, но с тех пор, как вы уехали, его никто не видел.
  - А может, его тоже захватил этот ведьмак? - предположила я.
  - Не знаю.
  - Зато я знаю, что делать. Марк рассказывал мне, что у вас есть совет старейшин. Надо обратиться к ним за помощью.
  - Может быть, ты и права, но по нашим законам, с ними может встречаться только глава клана, то есть Марк. Ни с кем из нас они даже разговаривать не станут.
  - Но почему? Ведь бывают же исключения!
  - Законы не нами написаны, и не нам их обсуждать. А за их нарушение любой вампир будет сурово наказан.
  - Тогда я пойду к ним сама! - решительно заявила я, - Скажи, где их найти?
  - Ты с ума сошла! Ты же человек! - воскликнул Дэн, ошарашенно глядя на меня.
  - Да, и горжусь этим! Если ты мне не поможешь, значит, предашь Марка, и я в тебе ошибалась! Неужели дурацкие законы для тебя важнее, чем дружба?! - возмущенно спросила я.
  - Хорошо, я отвезу тебя к старейшинам, - сдался вампир, не выдержав моего напора, - но за последствия не отвечаю и, если что-то пойдет не так, не смогу тебя спасти.
  - Я в этом и не нуждаюсь! - огрызнулась я.
  Я понимала, что Дэн ни в чем не виноват, но нервы были на пределе, и мне было не до любезностей. Дорога была каждая минута, и я должна была сделать все возможное и невозможное, чтобы спасти своих близких. Ведь без них моя жизнь все равно не имела смысла!
   Дэн заехал после заката, как и обещал, и мы отправились в путь. Ближе к утру нам пришлось остановиться у знакомых Дэна, чтобы он переждал день, а с наступлением темноты опять были в дороге. Ближе к полуночи мы подъехали к высокому каменному забору. Увидев охрану у ворот, я забеспокоилась.
  - Как же мы попадём внутрь? - спросила я у Дэна.
  - Я кое-что придумал. Если ты не против, я скажу им, что доставил старейшинам еду, то есть тебя.
  - Это, конечно, не очень приятно, но ради того, чтобы туда попасть, я готова на всё!
  К счастью, охранники поверили Дэну и пропустили нас.
  - На этом моя миссия закончена. Буду ждать тебя у просёлочной дороги. Надеюсь, что мы ещё увидимся. Удачи! - сказал он, оставляя меня на дорожке, ведущей к замку.
  - Она мне сейчас не помешает, - сказала я, глубоко вздохнула и с решительным видом пошла вперед.
  Огромный темный замок смотрел на меня узкими окнами, казавшимися просто пробитыми в стене отверстиями, едва пропускавшими свет. Его суровый и мрачный вид поражал и подавлял одновременно. "Здесь нет жизни" - подумала я, подходя к большим дверям, над которыми висел старинный герб.
  В вестибюле, как ни странно, оказалось что-то вроде приёмной. За стойкой сидела девушка в строгом костюме, ее светлые волосы были убраны в тугой пучок, а на красивом лице выделялись ярко-красные губы.
  - Что ты здесь забыла? Господа уже поели, - удивленно спросила она, вероятно, приняв меня за обед.
  От этой мысли меня передернуло. Расправив плечи, я громко сказала:
  - Я не по этой части. Мне необходимо поговорить со старейшинами.
  - Ты что, смеёшься? Они ещё никогда не разговаривали с человеком! Убирайся отсюда, пока цела! - зашипела она, вскакивая и обнажая клыки.
  Я как можно быстрее побежала по коридору. Девушка, не ожидая такой наглости, не успела меня остановить. Вбежав в большие открытые двери, я резко остановилась, чуть не поскользнувшись на мраморном полу, начищенном до блеска, и у меня перехватило дыхание от вида большого зала, полного мрачного торжества. Надо мной возвышался сводчатый потолок, расписанный золотом, в котором отражался отблеск свечей, расположенных в старинных канделябрах, стоящих вдоль каменных стен. Большие окна были закрыты тяжелыми темными шторами. Бордовая ковровая дорожка с периодическими вкраплениями золотых нитей вела к нише, в которой стояли шесть массивных кресел, похожих на троны.
  - Кто ты и как посмела сюда прийти?! - раздался возмущенный голос.
  Посмотрев в ту сторону, откуда прозвучал вопрос, я увидела несколько мужчин в длинных красных мантиях. Они медленно приближались ко мне.
  - Я София, и мне нужна ваша помощь,- сказала я, стараясь не показать страха, который леденил мою кровь.
  Один из них втянул носом воздух и произнёс:
  - Как ты, человек, смеешь говорить с нами, да ещё просить помощи?! Взять её!
  Тут же рядом с ним появился здоровенный вампир и с рыком ринулся ко мне. Отступив на шаг, я подняла руку и произнесла заклинание, которое отбросило его на несколько метров.
  - Если вы не выслушаете меня, я разгромлю здесь всё! - крикнула я, направляя перстень на стену, в которой его луч сделал большую дыру.
  - Ты что, нам угрожаешь?! - спросил один из старейшин, с любопытством разглядывая меня, словно какое-то насекомое.
  - Нет, предупреждаю, - чуть мягче сказала я, - вы нужны своим подчинённым. Если не вмешаетесь, случится беда, многие вампиры погибнут, а ваша власть перейдет в другие руки. Я думаю, вы в этом не заинтересованы.
  - Это не твоё дело, глупая девчонка! - зарычал вампир.
  - Магистр, разреши мне убить её! - предложил другой, обнажая клыки.
  Тут один из них, выглядевший старше всех, который всё это время молча наблюдал за происходящим, поднял руку, и все замолчали.
  - Успокойтесь! Девушка не так глупа, как вы думаете. К тому же, она - хранительница перстня. Подойди ко мне, София.
  Когда я подошла ближе, он взял мою руку и закрыл глаза.
  - Ты принадлежишь Марку и уже не раз спасала вампиров. Вот и сейчас ты пришла сюда под страхом смерти ради спасения таких, как мы. Такая преданность и смелость вызывает уважение. Мы выслушаем тебя. Говори, - сказал он, открывая глаза и отпуская мою руку.
  Я подробно рассказала всё, что знала, и терпеливо ждала ответа старейшин.
  - Мы уже слышали об этом ведьмаке, но не знали подробностей. Твой рассказ многое прояснил. Мы поможем тебе его найти, но не больше. Нам нельзя вмешиваться в дела, которые касаются не только вампиров, но ты многое можешь сделать. Используй силу перстня!
  - Спасибо, - поблагодарила я.
  - Это ещё не всё, - продолжил магистр, - Прекрати поиски Марка. Он находится у нас.
  - Как? Почему?! - закричала я, не в силах сдержаться. - Что вы с ним сделали?!
  - Не перебивай! Нам поступила жалоба, что он слишком увлёкся смертной и забыл про свои обязанности, из-за чего якобы пострадали вампиры. Мы должны были принять меры, но после разговора с тобой поняли, что нам предоставили ложную информацию.
  - Марк ни в чём не виноват! Он помогал мне познать силу перстня, которая сможет защитить вампиров. Пожалуйста, отпустите его! - попросила я.
  - Да, твоя сила нам пригодится. Поэтому есть одно условие - мы освободим Марка, если ты принесешь клятву верности.
  - Да, я на все готова, - согласилась я, не раздумывая.
  Магистр отдал приказ, чтобы принесли золотую чашу и кинжал. Когда все было готово, он разрезал мою и свою ладонь, и, пока наша кровь капала в чашу, велел повторять за ним слова: "Клянусь в вечной преданности старейшинам! Клянусь всегда быть готовой помогать и поддерживать их во всём! Клянусь использовать свою силу и силу перстня в защиту и спасение вампиров!"
  - Если ты нарушишь клятву, то умрёшь, - сказал магистр, внимательно глядя мне в глаза.
  - Такого не случится, - заверила я.
  Он провел языком по порезу на моей руке, который тут же пропал, и отдал распоряжение привезти Марка. Видно было, что каждый шаг давался ему с трудом, но, самое главное, что он был жив.
  - Марк! - кинулась я к нему.
  - Софи, что ты здесь делаешь?!
  - У вас будет время поговорить, - прервал нас магистр, - а сейчас можете идти. Мы и так потратили на вас слишком много времени. Я сообщу, как только что-нибудь узнаю.
  Он развернулся и пошел вглубь зала, давая понять, что аудиенция закончена, а остальные вампиры двинулись за ним. Нас проводили до ворот. Когда мы остались одни, я обняла Марка и прильнула к его губам. Мне не верилось, что я опять его вижу.
  - Софи, что всё это значит? Зачем ты была здесь? - спросил он.
  - Марк, нам надо ехать, недалеко ждёт Дэн и, наверное, очень волнуется. По дороге я тебе всё объясню.
  Марк внимательно слушал мой рассказ, не проронив ни слова, но я видела, что он очень переживает из-за случившегося. О клятве я пока решила умолчать. Дома я настояла на том, чтобы он выпил моей крови, потому что был очень бледным и слабым. Мы не заметили, как занялись любовью. Приближался рассвет, а мы всё не могли насытиться друг другом. Когда Марк ушёл, я так и не смогла уснуть, потому что мои тревоги снова вернулись. Ведь мы до сих пор не знали, где Лиза, Роман и Маша. И, как бы мне не хотелось броситься на их поиски, приходилось ждать новостей от магистра. Чтобы немного отвлечься и убить время, я поехала в ресторан, вызвав всех работников, и вместе с ними занялась наведением порядка. К вечеру мы закончили и открыли "Снежану", где через час уже было полно народа, а я поехала домой.
   Я ждала Марка, когда раздался стук в дверь. Это был мужчина, на широкие плечи которого был накинут черный плащ, а почти все лицо скрывалось под капюшоном. Я невольно отступила, выставляя руку с перстнем вперёд.
  - Я от магистра, - быстро предупредил он, увидев мою реакцию.
  Я облегченно вздохнула, опуская руку, и пригласила его войти в дом.
  - Я должен передать Вам информацию, - сказал он, протягивая мне лист бумаги, - здесь имя и местонахождение того, кто Вас интересует. Магистр также просил передать, чтобы Вы были осторожны. Этот ведьмак очень сильный и хитрый. У меня всё. Прощайте.
  С этими словами он развернулся и быстро вышел. Через несколько секунд в комнату влетел Марк.
  - Кто это был? Что ему нужно? Ты не пострадала? - стал спрашивать он, оглядывая меня.
  - Марк, всё в порядке, он от магистра. Теперь мы знаем, где искать Лизу, Романа и Машу. Надо спешить! - ответила я, доставая сумку, чтобы собрать вещи.
  - Софи, остынь! Сначала я организую разведку, а потом мы составим план, как действовать дальше.
  - Какая разведка? Мы и так уже потеряли много времени. Тем более, у меня есть план. Этого ведьмака силой, даже вампирской, не победить, а я смогу это сделать с помощью перстня. Но, чтобы правильно его использовать, мне надо знать, какой магией пользуется он, и насколько она сильна. Поэтому я должна с ним сблизиться, стать его ученицей и узнать, где он держит заложников, а потом неожиданно нанести удар.
  - Я не могу так рисковать тобой! Это невозможно! - закричал Марк , хватая меня за руки.
  - Пойми, другого выхода нет! Мы должны действовать наверняка. Если совершим ошибку, то и их не спасём, и сами погибнем.
  - Я могу послать кого-то из наших, - предложил он.
  - Нет, ведьмак сразу почувствует вампира. А я - человек, беззащитная девушка. Это не вызовет подозрений.
  Марк сильно прижал меня к себе, тяжело дыша. Я чувствовала, какая борьба происходит внутри него, как трудно ему согласиться на мой план. Наконец, он глубоко вздохнул, отстраняясь и принимая неизбежное, и заговорил более спокойно.
  - Но как ты туда попадёшь? Как мы будем поддерживать связь? Как я узнаю, если тебе понадобится помощь?
  - Я уже все придумала. Только вот не знаю, что делать с перстнем. Он слишком заметный. Что, если ведьмак его ищет и узнает, как только увидит.
  - Это не проблема, - ответил Марк, - По дороге заедем к моему другу. Уверен, он что-нибудь придумает.
  Вампир, который оказался ювелиром, быстро сообразил, как замаскировать перстень. Сверху он сделал насадку, которая скрыла камни и сделала перстень похожим на печатку. Я надела ещё пару массивных колец, чтобы не привлекать внимания к одному. Пусть думает, что мне нравятся подобные брюлики.
  
   Ближе к полуночи мы были на месте. Ведьмовское логово находилось на территории заповедника, где он работал лесником. Марк осмотрел территорию, пока я ждала в машине, а когда вернулся, мы еще раз обсудили все детали. Я должна была прибежать к дому ведьмака, сказав, что на меня напал вампир, и просить укрытия и защиты. Для убедительности Марк меня укусил и разорвал одежду в нескольких местах. Мы договорились, что посылать сообщения я буду с двенадцати до часа ночи сигналами фонарика из окна.
  - Софи, если с тобой что-нибудь случится, - произнес Марк, взволнованно смотря на меня, - я этого не переживу. Ты - моя жизнь!
  - Я знаю, - прошептала я, прижимаясь к нему, - я буду осторожна, обещаю.
  Я быстро поцеловала его и побежала к дому ведьмака. Взъерошив волосы и сделав испуганный вид, я постучала в дверь. Мне открыл коренастый мужчина лет пятидесяти в домашнем халате. На его седеющей голове виднелась залысина, а маленькие темные глаза буравили меня неприятным взглядом.
  - Пожалуйста, помогите мне! На меня напал вампир! Он меня укусил, но потом я смогла вырваться. Он гонется за мной! - тараторила я, задыхаясь.
  - Девушка, вы в своём уме? Вампиров не существует, - спокойно сказал он, продолжая внимательно разглядывать меня.
  - Не существует?! А это, по-вашему, что?! - и я показала следы укусов на шее, из которых сочилась кровь. - Я знаю, что они есть, и я их ненавижу! Они убили мою мать!
  Я кричала всё громче, а потом зарыдала.
  - Впустите меня! Спасите меня!
  Похоже, мои слова и слёзы произвели необходимый эффект, и он впустил меня в дом. Я забежала внутрь и для пущей убедительности плюхнулась в обморок.
  - Вот свалилась на мою голову, и так не вовремя! - пробурчал ведьмак.
  Он отнёс меня на диван и положил что-то холодное на лоб. Потом я услышала звук расстёгивающейся молнии и поняла, что он роется в моей сумочке. "Зря стараешься - подумала я, - ничего, кроме косметички, книги "Уроки для ведьм", фонарика и нескольких принадлежностей для гадания, ты там не найдёшь". Дождавшись, когда ведьмак закончил обыск, я решила, что пора приходить в себя, тихо застонала и открыла глаза.
  - Ну, как Вы? - спросил хозяин, протягивая мне чашку. - Выпейте, это травяной настой, который придаст Вам сил.
  - Спасибо, - сказала я, сделав несколько глотков.
  - Можете переночевать у меня, а утром отправитесь домой.
  - Но мне некуда идти,- жалобно сказала я, шмыгая носом, - мама умерла, а отчим меня не переносит, особенно с тех пор, как я занялась колдовством. А теперь на меня ещё и вампиры охотятся. Не прогоняйте меня! Я могу помогать Вам по хозяйству, буду делать всё, что скажете.
  Я надула губы и опять приготовилась плакать.
  - Хорошо, поживите несколько дней, а там что-нибудь придумаем. Только никуда не лезть и никаких вопросов не задавать, - предупредил ведьмак.
  - Да-да! Буду тихой, как мышка.
  Он отвёл меня в маленькую комнатку, где из мебели были только узкая кровать и комод, над которым висело круглое зеркало, но мне сейчас было не до роскоши. Самое главное, что мой план начинал работать.
   Проснулась я рано, и, спускаясь вниз, уловила запах свежезаваренного кофе. Я заглянула на кухню, где за столом сидел хозяин.
  - Доброе утро! Присоединяйтесь к завтраку, - сказал он, подавая мне чашку.
  - Доброе утро! Спасибо, не откажусь.
  - Ну, давайте знакомиться, а то вчера как-то не до этого было. Меня зовут Герман, я здесь работаю лесником.
  - Очень приятно. А я Елена, студентка (своё настоящее имя я решила на всякий случай не называть). Остальное Вы знаете.
  - А что ты там вчера говорила о колдовстве?
  - Понимаете, с некоторых пор я стала замечать за собой некоторые странные способности. Сначала я забавлялась, гадая подружкам и привораживая парней, а потом купила книгу "Уроки для ведьм" и начала пробовать другие заклинания. Я даже решила найти какую-нибудь ведьму, чтобы она научила меня большему, но тут убили маму, потом остальное навалилось...
  - Понятно. Можешь что-нибудь показать? - предложил ведьмак.
  Я продемонстрировала пару несложных заклинаний, которые не очень-то его впечатлили. Тогда я решила рискнуть.
  - Ещё иногда я вижу прошлое и будущее, - осторожно сказала я.
  - Даже так? - усмехнулся Герман, явно мне не веря.
  - Могу сейчас попробовать.
  Я взяла его за руки, артистично закатила глаза, глубоко задышала и начала говорить загробным голосом:
  - Вы - ведьмак. Совсем недавно Вы были один, но сейчас рядом я вижу много людей. У вас с ними общие враги. Скоро грядут сражения и перемены. К Вам придёт большая власть.
  Решив, что этого вполне достаточно, я медленно открыла глаза и пошатнулась.
  - Что-то мне нехорошо, - промямлила я и, потирая виски, села на стул. А ведьмак так и стоял посередине кухни и пристально на меня смотрел.
  - Как ты это делаешь?! - наконец спросил он, отходя от шока.
  - Не знаю, - ответила я, отхлебывая остывший кофе, - Как-то само собой получается. Я как будто считываю информацию, но получается не всегда и не со всеми. Так Вы действительно ведьмак?!
  - Да, это так. В тебе я тоже чувствую немалую магическую силу.
  - Мама когда-то говорила, что в нашем роду была ведьма, но я ей не верила. Может, мне это передалось по наследству?
  - Всё может быть. Но этой силой надо уметь пользоваться. Если хочешь, я тебя научу, но за это ты должна будешь мне помочь в одном важном деле.
  - Я согласна. Мне очень хочется научиться настоящей магии. Это так круто! - радостно воскликнула я.
  - Сейчас я отлучусь по работе, а вечером начнём. Если нетрудно, приготовь ужин, продукты в холодильнике.
  - Конечно. Я могу еще убраться в доме.
  - Нет! В другие комнаты тебе лучше не ходить без моего разрешения.
  - Ладно, как скажете, - согласилась я, убирая со стола посуду.
  Как только Герман ушёл, я занялась обследованием дома. Рядом с кухней был его кабинет, где на столе лежал ноутбук. Я обрадовалась, что смогу найти какую-нибудь информацию, но на нем стоял пароль. Попробовав несколько вариантов, ни один из которых не подошел, я обыскала ящики, в которых ни оказалось ничего важного. Следующей оказалась комната, где ведьмак занимался магией. Несколько стеллажей были заполнены книгами, многие из которых были очень старыми. Пролистав несколько из них, лежащих на столе, я поняла, что это гримуары разных времён. В конце коридора я обнаружила лестницу, ведущую в подвальное помещение. Спустившись вниз, я уперлась в железную дверь. Возможно, там он и держал заложников. Я попробовала ее открыть, но поняла, что это бесполезно, так как дверь была очень толстой. Поэтому я решила пока закончить осмотр и пошла готовить ужин.
  
  Глава 11.
  
   Уроки ведьмовства проходили днём, а вечерами Герман уходил, возвращаясь глубокой ночью, когда я уже спала. То, что его отлучки были связаны с вампирами, догадаться было не сложно. Зато я могла, не боясь разоблачения, посылать сигналы Марку и изучать магические книги. После нескольких уроков я поняла, что Герман пользовался очень древней тёмной магией, к тому же во многих его книгах я встретила один и тот же символ. На этом моё расследование застопорилось, и я поняла, что без помощи Марты мне не обойтись. Я перерисовала символ на лист бумаги, и теперь оставалось отдать его Марку. Как только стемнело, и хозяин уехал, я покинула дом и направилась к тому месту, где мы расстались с Марком.
  - Марк, - тихо позвала я, и он тут же оказался передо мной.
  - Ты что, с ума сошла?! Тебя могли заметить!
  - Нет, ведьмак уехал по делам и вернётся не скоро, успокоила я его, подходя ближе.
  Как только я посмотрела ему в глаза, горячая волна пробежала по телу. Марк прижал меня к себе и жадно поцеловал. Я готова была прямо здесь, в лесу, сорвать одежду и отдаться ему, но понимала, что сейчас для этого не время и не место. Неохотно оторвавшись от его губ, я перевела дыхание.
  - Я кое-что обнаружила в гримуарах Германа, и мне очень надо, чтобы ты передал это Марте, - сказала я, отдавая ему листок.
  - Что это? - спросил Марк, разглядывая рисунок.
  - Я думаю, этот символ относится к тёмной магии, но только Марта может знать больше.
  Не успела я договорить, как вблизи раздался шорох, и из кустов вышел большой волк. Я увидела, как Марк сразу напрягся и обнажил клыки.
  - Марк, это всего лишь волк. Они здесь не агрессивные, их кормят в заповеднике.
  - Софи, быстро отойди в сторону, - приказал он, не обращая внимания на мои слова.
  Оттолкнув меня, Марк зарычал, оскалился, и в этот момент волк кинулся на него. Схватка была недолгой и жестокой, и через пару минут волк заскулил и упал навзничь, а потом начал трансформироваться. Я в ужасе наблюдала, как он превращается в человека.
  - Кто это? - спросила я дрожащим голосом.
  - Оборотень, - сказал Марк, вытирая руки и губы от крови. - Он следил за тобой. Я говорил, что наша встреча небезопасна.
  - Так они тоже существуют... - пробормотала я, косясь на голого окровавленного мужчину, лежащего передо мной.
  - Да, к сожалению, это так, - подтвердил Марк, подходя к нему и грубо пихая ногой.
  Оборотень не показывал никаких признаков жизни.
  - Он мертв? Что же теперь будет? - испугалась я.
  - Его никто не найдет. Я об этом позабочусь. А пока надо придумать, как мне передать тебе информацию от Марты. Встречаться здесь больше нельзя.
  - Я смогу отлучиться отсюда, например, как бы на могилу к матери, но это будет днём, - предложила я, отходя подальше от оборотня.
  - Я найду способ связаться с тобой. Будь на городском кладбище послезавтра в два часа дня, - сказал Марк.
  - Хорошо.
  - Тебе пора. Ещё с парой оборотней я так легко не справлюсь.
  Он нежно поцеловал меня и исчез, а я поспешила вернуться в дом ведьмака. Уснуть я так и не смогла. Стоило закрыть глаза, как снова вспоминалась сцена в лесу. Я не могла не думать о том, как Марк мог так жестоко и хладнокровно убить того оборотня, ведь он был наполовину человеком. Я, конечно, понимала, что схватка была на смерть, но у меня сложилось такое впечатление, что Марк был доволен тем, что убил его. Неужели и то, что вампиры и оборотни - заклятые враги, тоже правда? Господи, сколько мне еще предстоит узнать о Марке? Смогу ли я смириться с тем, что убийство и смерть являются неотъемлемой частью его жизни? Я не знала. Но сейчас мне надо было сосредоточиться на своей миссии. Поэтому я решила вернуться к этим вопросам, когда все закончится, ведь от моих ответов зависели наши с Марком отношения...
  
  
  Утром Герман был мрачнее обычного, и я догадывалась, по какой причине.
  - Что случилось? - поинтересовалась я.
  - Похоже, в заповедник проникли вампиры. Ночью они убили одного из моих людей.
  "Ну, человеком его можно назвать с большой натяжкой...", - подумала я, но вслух комментировать не стала.
  - Мне очень жаль, - сказала я, сделав вид, что сочувствую ведьмаку.
  - Придётся усилить охрану и быть настороже. Но ничего, этим кровососам недолго осталось!
  Он сказал это таким тоном, что у меня всё внутри опустилось. Я поняла, что он задумал что-то страшное, и, чтобы не выдать себя, сменила тему.
  - Можно мне завтра ненадолго отлучиться? Я хотела съездить на могилу к маме.
  - Конечно, ты же свободный человек. Я после обеда поеду в город, так что могу тебя подвезти, - любезно предложил Герман.
  - Большое спасибо!
  - Не за что.
  На следующий день ведьмак, как и обещал, подвёз меня до кладбища. Я медленно побрела по дорожке, осматриваясь по сторонам. Здесь почти никого не было, за исключением нескольких человек, ухаживающих за могилами. Минут через десять ко мне подошла женщина в темном длинном платье и чёрном платке.
  - Я от Марка. Не оборачивайтесь. Здесь то, что Вы просили, - тихо сказала она, вкладывая мне в руку записку. - Как прочтёте, сразу уничтожьте. Если захотите передать ответ, я буду здесь ещё час.
  Она отошла в сторону, а я присела на скамейку около одной из могил и стала читать. Как я и ожидала, это был знак одного из самых могущественных и старинных ведьмовских орденов, о которых мне рассказывала Марта. Они испокон веков поклонялись самым тёмным силам, направляя их на борьбу с вампирами. Больше двух столетий они не давали о себе знать, а недавно опять появились. Их символом являлась чёрная лилия, которую они одновременно боготворили и боялись. А это значило, что мне необходимо было ее достать, чтобы использовать против Германа. Я порвала записку и пошла искать женщину. Она сидела на лавочке у выхода с кладбища. Я присела рядом и попросила передать Марку, чтобы он постарался найти черную лилию и передать ее мне.
  - Встретимся через два дня в церкви, в девять часов утра, во время утренней службы. Что-то ещё?
  - Скажите Марку, что я люблю его.
  - Хорошо. Он велел Вам сказать, чтобы были осторожны и не рисковали.
  Мы попрощались, а я поехала обратно в дом ведьмака. Мне нужно было кое-что проверить до его возвращения. С облегчением обнаружив, что хозяина еще нет, я быстро пошла в кабинет, где открыла ноутбук и ввела пароль "чёрная лилия". Как же я обрадовалась, когда он оказался верным! Там оказалось всего несколько файлов. В одном из них я обнаружила список, в котором было около тридцати имен. Среди самых первых стояло имя Марка и нескольких его друзей. Часть списка была отмечена красными крестами, и я с ужасом поняла, что это список вампиров, а отмеченные - уже убиты. Открыв электронную почту, я просмотрела переписку Германа с каким-то "союзником". Чем дальше я её читала, тем мне становилось всё хуже. Тайный "союзник" явно был из приближённых Марка, потому что знал и о нём, и обо мне, и о перстне. А это значило, что в его рядах появился предатель, которому он доверяет, и пока не выяснится, кто он, мы все в опасности! Хорошо ещё, что Марк никому не сказал правду о моей так называемой "командировке". Услышав звук открывающийся входной двери, я выключила ноутбук и быстро пошла в свою комнату.
  - Когда ты вернулась? - спросил Герман, заходя в комнату, где я лежала, делая вид, что читаю.
  - Полчаса назад, - ответила я, закрывая книгу.
  - Тогда приступим к уроку. Нам надо торопиться, твоя сила скоро понадобится.
  - А для чего? - поинтересовалась я, вставая с кровати.
  - Узнаешь в своё время, - сказал ведьмак, выходя за дверь.
  В эти дни мы занимались по многу часов, и чем больше я окуналась в тёмную магию, тем страшнее мне становилось. Я уже не была так уверена в том, что смогу ей противостоять...
  
   В воскресенье я отправилась в церковь, где та же женщина передала мне свёрток, а я сообщила ей о "союзнике". Вернувшись, я вскрыла обертку и обомлела. Чёрная лилия, упакованная в стеклянную колбу, была прекрасна! Я завернула её обратно и спрятала на кухне в отверстии для вентиляции. Потом я решила проверить электронную почту Германа, где оказалось новое письмо от "союзника". Он писал, что София (то есть я) пропала, и что он старается выяснить моё местонахождение. А ведьмак разослал одно и то же сообщение, в котором была лишь одна дата, нескольким адресатам. Я была уверена, что именно к этому "великому дню", как говорил Герман, он меня и готовил, но, что он задумал, я поняла, когда начался очередной урок.
  - Елена, ты уже многому научилась, и нам пора перейти к главному, - торжественно заявил ведьмак, - но, прежде чем посвятить тебя в мой план, ты пройдешь последнюю проверку. Существует заклинание, с помощью которого можно легко уничтожить вампира, и сейчас у тебя будет возможность его использовать. "Неужели мне придется убить свою подругу? Я не смогу этого сделать, и сразу выдам себя" - в ужасе подумала я. Тем временем Герман повёл меня в подвал, где в больших клетках сидело несколько вампиров, закованных в серебряные цепи, но Лизы среди них не было. Я громко выдохнула, так как, заходя в подвал, задержала дыхание, готовясь к самому худшему.
  - Что, впечатляет? - гордо спросил Герман, по-своему расценив мой вздох.
  - Да, не ожидала такого увидеть, - сказала я, до боли сжимая руки и стараясь не показать страха.
  - Выбирай жертву.
  - Мне всё равно, - как можно равнодушнее сказала я, смотря в пол.
  Он подошел к одной из клеток, доставая из кармана колбу с красной жидкостью.
  - Это, что, кровь? - удивилась я.
  - Не мешай мне, я потом всё объясню.
  Он начал читать заклинание, и жидкость забурлила в колбе. Закончив, ведьмак отдал мне колбу и приказал выплеснуть ее содержимое в лицо вампиру.
  - Зачем?! - спросила я.
  - Сейчас увидишь.
  Как только я зашла в клетку, вампир поднял голову, злобно зарычав и натягивая цепи. Увидев, что я остановилась, не решаясь подойти ближе, Герман сказал:
  - Не бойся, ему не вырваться.
  Осторожно шагнув вперед, я сделала, как велел ведьмак, и отшатнулась в ужасе от увиденного. Там, куда попали капли, кожа стала сползать с лица. Вампир громко закричал, когда его тело начало дымиться, а через несколько секунд от него осталась только кучка пепла. Я стояла и не могла вымолвить ни слова.
  - Молодец! Ты прошла испытание, но это ещё не всё. Самое важное впереди.
  Ведьмак помог мне подняться наверх, так как я еле держалась на ногах, и усадил в кресло.
  - И что, так Вы собираетесь убить всех вампиров? - спросила я, немного придя в себя.
  - Нет, на это уйдёт слишком много времени. Я нашёл другой способ уничтожить их старейшин, после чего ко мне перейдёт их сила, и тогда я смогу приказать всем вампирам добровольно замуровать себя навечно.
  - А что было в колбе?
  - Смесь крови человека, молодого вампира и ребёнка. Но для уничтожения старейшин она недостаточно сильная. Для этого понадобиться вся кровь из их сердец и наша с тобой сила.
  Теперь я поняла, для чего ему нужны были Лиза, Роман и Мария. Я не могла допустить их смерти и должна была что-то предпринять! Чувствуя себя на грани, я поднялась с кресла, обращаясь к Герману:
  - Мне что-то нехорошо. Можно я пойду в свою комнату и прилягу?
  - Конечно. На сегодня с тебя хватит впечатлений. Ты оказалась чувствительнее, чем я думал. Но ничего, скоро привыкнешь. Иди наверх, а я принесу тебе успокоительный чай.
  Зайдя в комнату, я легла на кровать и закрыла глаза. Мне надо было многое обдумать, а видеть ведьмака я сейчас не могла, так что притворилась спящей. Оставив чашку на комоде, он вышел, а я села и попыталась собраться с мыслями. Нужно было как можно скорее освободить заложников. Я решила завтра, как только Герман уедет, открыть дверь в подвале любым способом, даже если мне придётся её взорвать. Не заметив, как задремала, я сквозь сон услышала голос ведьмака.
  - Елена, просыпайся! Мне надо с тобой поговорить.
  Открыв глаза, я увидела, что он стоит рядом с кроватью.
  - Мне необходимо уехать дня на три-четыре, поэтому я выставил охрану возле дома. А для тебя будет поручение - кормить заложников, пока я не вернусь. Пойдём, я тебе их покажу.
  Такого я не ожидала! Как только он открыл дверь, все мои планы разбились вдребезги. Увидев меня, сестренка радостно побежала навстречу, а Лиза закричала:
  - София, он тебя тоже поймал?!
  - София?! Ты меня обманула?! - закричал Герман, кидаясь ко мне.
  Я поняла, что надо действовать немедленно. Подняв руку с перстнем, я произнесла заклинание, и ведьмак тут же остановился, застыв в трансе и тупо глядя в одну точку.
  - Надо выбираться отсюда! - закричала я пленникам. - Его состояние ненадолго. Роман, возьми Машу на руки, а ты, Лиза, следуй за ним.
  Я пошла первая, толкая перед собой ведьмака.
  - Вы дадите нам уйти! Если кто-то попробует помешать, я его убью! - громко сказала я, обращаясь к охранникам, когда мы вышли на улицу.
  Видя, что я не шучу, они отошли, уступая нам дорогу. Отойдя подальше в лес, я привязала Германа к дереву.
  - Но почему ты его не убьёшь?! - спросила Лиза.
  - Я не убийца! - сказала я, засовывая кляп ведьмаку в рот. - Нам надо покинуть заповедник, пока он не очухался.
  Добежав до проезжей дороги, мы поймали попутку. Доехав до ближайшего города, мы пересели в такси.
  - Куда едем?! - поинтересовался парень, сидевший за рулём.
  - Как куда? Домой, - ответила Лизок, собираясь назвать адрес.
  - Именно там они и будут искать в первую очередь, - перебил ее Роман, - Нам надо где-нибудь на время затаиться.
  - Но где? - спросила я.
  - Думаю, я знаю подходящее место. Моя двоюродная тетка Валентина живёт в одной захудалой деревеньке недалеко отсюда. Я, правда, её давно не видел, но уверен, что она будет не против нас приютить.
  - Тогда поехали быстрее, а то Герман, наверно, уже пришёл в себя и послал за нами погоню. Да, и до утра неплохо бы успеть, - добавила я, взглянув на Лизу.
  - Успеем, - заверил меня Роман, давая указания водителю, куда ехать.
  
  Глава 12.
  
   Около трёх часов ночи мы были на месте. Деревня, действительно, оказалась почти опустевшей, но нам это было только на руку. Такси остановилось около небольшого деревянного дома, окрашенного в темно-зеленую краску, с чуть покосившейся крышей и прикрытыми ставнями на окнах. Дверь нам открыла миловидная пожилая женщина. Ее длинные каштановые волосы, тронутые сединой, были заплетены в толстую косу, которая доставала почти до пояса, а голубые глаза лучились добротой. Увидев Романа, ее губы растянулись в улыбке, которая осветила загорелое лицо. Поприветствуя нас и пригласив в дом, Валентина кинулась накрывать на стол и не успокоилась, пока мы не съели все блины со сметаной и не выпили чая с вареньем. Лиза от еды деликатно отказалась, выпив лишь крепкого кофе. Когда мы закончили, и я помогла хозяйке вымыть посуду, уже близился рассвет. Увидев, что Маша "клюет носом", я пошла, чтобы уложить ее в кровать, где она тут же уснула. Не знаю, как Роман объяснил тете особенности Лизы, но, когда я вернулась на кухню, то увидела, как она помогает моей подруге спуститься с подвал. После этого Валентина пошла на огород, в мы с Романом стали думать, как связаться с Марком, ведь ни денег, ни телефона у нас не было. Услышав наш разговор, тётя сказала, что у соседей есть телефон. После обеда мои глаза начали слипаться. Сказывалось нервное напряжение и бессонная ночь.
  - София, лучше поспи немного, а я пока схожу позвонить, - предложил Роман.
  Мне снились Марк, Герман и чёрная лилия. Когда я проснулась, был уже вечер, и, зайдя в комнату, я увидела, что Лиза читала Маше книгу, а Роман смотрел новости по старенькому черно-белому телевизору. Он сказал мне, что поговорил с Марком и сообщил, где мы находимся. Через несколько часов он приехал, и сразу потребовал рассказать о том, что произошло. Я смотрела на его серьезное и такое родное лицо, и не могла оторвать взгляд. Как же мне хотелось остаться с ним наедине, оказаться снова в его крепких объятьях! Я вздохнула, зная, что сейчас это невозможно.
  - Вы можете остаться здесь, пока я не разберусь с этим ведьмаком, - спросил он, обращаясь к Роману.
  - Да, конечно, - ответил тот, но я была на это не согласна.
  - Марк, ты не понимаешь! Герман не остановится, пока не найдёт другие жертвы и не завершит начатое. До назначенной даты осталось меньше недели. Мне надо предупредить старейшин и вернуть черную лилию.
  - Софи, я всё понимаю, но рисковать тобой больше не могу. Один раз я уже пошёл у тебя на поводу, и посмотри, что из этого вышло.
  - Но я же спасла Лизу, Романа и Машу! - возмутилась я.
  - Просто вам повезло, но всё могло кончиться и по-другому. Так что теперь будете делать, как я скажу! - заявил он тоном, не терпящим возражений.
  Я замолчала, понимая, что спорить с ним бесполезно. Приближался рассвет, и Марк с Лизой спустились в подвал. После завтрака Валентина предложила Роману с Машей пойти с ней в лес за ягодами, отчего сестренка запрыгала от радости. Когда они ушли, я взялась за приготовление обеда. Не прошло и часа, как сзади меня раздались шаги.
  - Что-то быстро вы вернулись, - сказала я, оборачиваясь, и замерла на полуслове. Напротив меня стоял Дэн.
  - Привет, София. Долго же я тебя искал! - сказал он, торжествующе улыбаясь.
  - Дэн! Но как?.. Сейчас же день! И зачем ты меня искал?!
  Я ничего не понимала, и это меня всё больше пугало.
  - По поручению Германа. И это он сделал так, чтобы я мог выходить на солнце!
  - Так это ты "союзник", - догадалась я.
  - Совершенно верно. Ладно, нет времени на разговоры. Хозяин ждёт, - сказал он, приближаясь ко мне.
  Не успела я опомниться, как вампир схватил меня, приложив платок ко рту, и я мгновенно отключилась.
  
  Придя в себя, я услышала голоса Германа и Дэна. Они были совсем рядом.
  - Почему ты привёз одну девчонку? Где остальные? - недовольно спросил ведьмак.
  - Их там не было, а ждать было небезопасно, - ответил вампир.
  - Тогда ты должен найти новые жертвы до вечера. Я решил действовать сегодня, потому что Марк знает, где София, и придет за ней. А нам сейчас это совсем не нужно.
  - Я всё сделаю. А как насчёт эликсира? Вы дадите мне ещё? Это так здорово, снова видеть солнце и выходить днём!
  - Держи, этого хватит на пару месяцев. Будешь смешивать по десять капель эликсира со своей кровью и принимать перед закатом. Только не вздумай выпить всё сразу, это смертельно. А когда завершим наше дело, я дам тебе более сильный эликсир, который действует намного дольше.
  - Спасибо, хозяин. Разрешите идти? - спросил Дэн.
  - Да. И если опять напортачишь, тебе не поздоровиться! - пригрозил ведьмак.
  Как только Дэн ушёл, я открыла глаза, встретившись с тяжелым взглядом Германа.
  - Ну, здравствуй, София. Вот мы и снова встретились. А ты думала, что я тебя не найду? - спросил он, подходя к дивану, на котором я лежала, - Если бы ты не была мне нужна для обряда, то давно была бы мертва, и я бы, наконец, завладел перстнем. Но, если ты будешь благоразумной и поможешь мне, может, я тебя и пощажу...
  - Я поняла, что вела себя глупо. Простите! - сказала я извиняющимся голосом.
  - Может, ты и одумалась, но потеряла мое доверие. Я отлучусь по делам и вернусь к вечеру. Не вздумай опять пытаться убежать. Дом окружён охраной. Они, конечно, тебя не убьют, но покалечить могут.
  С этими словами ведьмак ушёл, и вскоре я услышала звук отъезжающей машины. Убедившись, что в доме, кроме меня, никого нет, я пошла на кухню, чтобы проверить тайник. Слава Богу, лилия была на месте. Мне необходимо было выяснить, в чём её магическая сила, и я надеялась найти ответ в гримуарах. Но их было так много, и, чтобы все просмотреть, не хватило бы и недели, а у меня было всего несколько часов... И тут я вспомнила один приём, которому меня учила Марта. Сосредоточив все свои мысли на чёрной лилии, я высоко подняла руки перед стеллажами, произнося нужное заклинание. Вдруг с верхних полок упали две большие книги. В одной из них я нашла только упоминание о цветке, а вот в другой подробно рассказывалось обо всём, что с ним связано. Читая, я поняла, почему Герман так стремился заполучить перстень. Оказалось, что с помощью его магической силы и чёрной лилии можно как увеличить силу тёмного ведьмака, так и отнять её навсегда. И теперь я знала, как это сделать! Поставив книги на место, я спрятала лилию под свитер и пошла в свою комнату. Вскоре пришёл Герман. По его довольному виду я поняла, что Дэн нашел новые жертвы. "Но ничего, недолго тебе радоваться осталось, проклятый ведьмак!" - подумала я, но на лице постаралась изобразить подобие улыбки.
  - Всё идёт по плану. Едем к старейшинам, - сказал он, беря меня за руку и выводя из дома.
  Мы подошли к черной машине, где уже сидел Дэн, держащий в руках сосуд с кровью. Я постаралась не думать, каким способом он её добыл. Подъехав к замку, он что-то сказал охране, и нас сразу пропустили. Когда мы вошли в зал, где я была в прошлый раз, старейшины сидели в креслах.
  - Дэн, почему ты не предупредил о своем визите? Кто это? - спросил магистр, показывая на Германа.
  - Мой друг, - ответил вампир.
  - И ваш враг, - добавил Герман, подходя к ним.
  Старейшины не успели ничего ответить, как ведьмак прошептал какие-то слова, и они застыли на месте с удивленными лицами.
  - Ну вот, так-то лучше, - сказал он.
  Забрав у Дэна сосуд и нож, ведьмак подошёл к магистру и, полоснув острым лезвием по его запястью, накапал туда его крови.
  - А теперь самое главное, - сказал он, подходя ко мне, - повторяй заклинание за мной.
  Я открыла рот, чтобы послать его куда подальше, но тут раздался шум, и в зал ворвался разъяренный Марк. Он кинулся ко мне, но Герман преградил ему путь, вскидывая руку и прокричав несколько слов, от которых вампира отбросило назад.
  - Не смейте его трогать! - заорала я на ведьмака.
  - Заканчивай ломаться и повторяй заклинание! - крикнул он, наступая на меня.
  - Сейчас я с тобой закончу! - сказала я, доставая лилию.
  Увидев цветок, ведьмак отшатнулся, как чёрт от ладана.
  - Чёрная лилия! Откуда она у тебя? Что ты собираешься делать?
  - Сейчас увидишь, - процедила я сквозь зубы и начала произносить заклинание.
  Перстень сразу же засветился и, когда его луч озарил лилию, она стала белой.
  - София, послушай меня, - сказал Герман, который не мог сдвинуться с места, - ты можешь обрести невероятную силу, если сделаешь, как я скажу.
  - Заткнись! Я знаю, что мне делать! - крикнула я, подходя к одному из канделябров и доставая из него свечу.
  - Остановись, прошу тебя! Пощади меня! - взмолился ведьмак.
  - А ты кого-нибудь щадил?! - спросила я, подходя к нему.
  Повторяя заклинание, я поднесла лилию к пламени свечи. Цветок вспыхнул, став красным и сгорел у меня в руках, осыпаясь яркими искрами. Герман тут же забился в судорогах, падая на пол, и через мгновение затих.
  - Он, что, умер?! - подбежав к нему, спросил Дэн.
  - Германа убила его же тёмная сила! - сказала я.
  - Это всё из-за тебя! - закричал он, хватая меня за горло.
  Я начала вырываться, но тут сзади подскочил Марк, отбрасывая от меня вампира.
  - Что это значит?! - удивлённо спросил Марк, обращаясь к Дэну, который поднимался на ноги, снова собираясь нападать.
  - Он предатель, продавшийся за эликсир, - ответила я за него, откашливаясь и держась за горло.
  В этот миг в зал вбежала охрана, хватая Дэна и вытаскивая за двери.
  - София, подойди к нам! - услышала я голос магистра.
  Повернувшись, я увидела, что старейшины вышли из оцепенения. Пошатываясь, я подошла к ним.
  - Я хочу поблагодарить тебя за то, что спасла нас. Мы никогда этого не забудем! В знак благодарности я готов выполнить любую твою просьбу.
  - Спасибо, но сейчас мне не о чем просить. Я и мои близкие живы, а любимый рядом. Большего мне не надо. Смогу ли я воспользоваться вашим предложением в другой раз, если мне это понадобится?
  - Да, конечно, в любое время я выполню своё обещание.
  Он встал, давая понять, что разговор окончен, и вместе с другими старейшинами покинул зал.
  Как только они ушли, Марк подбежал ко мне. Я пошатнулась, падая в его объятья.
  - Софи, да ты еле на ногах держишься. Поехали домой.
  Я, действительно, чувствовала себя слабой и разбитой. Заклинание отняло у меня слишком много сил. Мне очень хотелось быстрее оказаться дома и навсегда забыть о последних неделях и о том, что я уже во второй раз убила человека. Проходя мимо Германа, я кое-что вспомнила.
  - Марк, подожди минутку.
  Обыскав ведьмака, я нашла то, что искала - пузырёк с эликсиром.
  - Что это? - спросил Марк.
  - Можно я позже объясню? - ответила я, чувствуя, как последние силы покидают меня.
  - Конечно, любимая, - сказал он, поднимая меня на руки.
  
  Глава 13.
  
   Довезя меня до дома, Марку пришлось поехать к себе, так как до рассвета оставалось меньше получаса. Мне так хотелось, чтобы он остался, но я знала, что сегодня это невозможно, но завтра... Я очень надеялась, что благодаря эликсиру мы теперь сможем не расставаться с восходом солнца. С этими приятными мечтами я и уснула. Во сне я и Марк гуляли по лесу, занимались любовью в реке и потом загорали на солнышке.
   Следующим вечером, оставив Машу с няней, мы договорились встретиться в ресторане с Романом и Лизой, чтобы отметить наше счастливое возвращение и воссоединение. Когда приехал Марк, я хотела сразу рассказать ему про эликсир, но он не дал мне и слова произнести. Молча подойдя, он так меня поцеловал, что все мысли тут же вылетели из головы. Потом он отнёс меня на кровать и стал медленно раздевать, покрывая поцелуями моё тело. Марк не спешил, как бы заново изучая меня, растягивая удовольствие. Постепенно его поцелуи и ласки становились всё откровеннее и жарче, и я быстро достигла оргазма, хотя он даже не входил в меня.
  - Это было восхитительно! А теперь моя очередь, - проворковала я, когда вернулась к действительности.
  Расстегнув его рубашку, я стала целовать грудь, спускаясь всё ниже, когда позвонил сотовый. Взглянув на телефон, я увидела, что звонит Лизок, и вспомнила, что мы собирались ехать в ресторан.
  - София, что случилось? Вы где? Мы уже почти час вас ждём! - затараторила она.
  - Уже выезжаем! - выпалила я и нажала на отбой.
  - Что ж, придётся вернуться к этому позже, - сказала я, нехотя отодвигаясь от Марка.
  - Ничего, у нас ещё всё впереди! Давай быстрей собирайся, а то Лиза там, наверное, рвёт и мечет. А ей под горячую руку лучше не попадать, - усмехнулся он, застегивая рубашку.
  - Это точно! - засмеялась я, доставая из шкафа бирюзовое платье, которое я выбрала для вечера.
  Оно было чуть выше колена, красиво обтягивая фигуру и подчеркивая мои достоинства.
  - Ты прекрасна! - сказал Марк, восхищенно оглядывая меня.
  "Да уж! Ты еще главного не видел", подумала я и медленно повернулась на высоких каблуках, услышав сзади, как он резко втянул воздух. Дело в том, что спереди платье было скромным, а вот спина была открыта почти до копчика, давая простор воображению.
  - Пошло все к черту! Мы никуда не идем, - воскликнул Марк, прижимаясь ко мне сзади и покрывая плечи легкими поцелуями.
  - Марк, нет! Мы не можем так поступить, ведь нас ждут, - возразила я, хотя была на грани того, чтобы сдаться под его ласками.
  Собрав остатки благоразумия, я отстранилась и, беря с тумбочки блестящий клатч, быстро направилась к выходу, не давая себе передумать. Марк застонал и, сделав несколько глубоких вдохов, двинулся за мной.
  Стоило нам зайти в ресторан, как подруга сразу накинулась на меня чуть ли не с кулаками.
  - И что же вас так задержало?! А позвонить нельзя было?!
  - Лизок, не злись. Мы просто не заметили, как пролетело время, - сказала я, краснея.
  - Ах, вот оно что. Всё с вами ясно! - захихикала Лиза, переставая злиться, - давайте уже выпьем за встречу!
  Как же было хорошо спокойно сидеть здесь, снова видя родные лица, никого не боясь и ничего не опасаясь! Когда мы с Лизой пошли попудрить носики, я спросила, не передумал ли Роман становиться вампиром. Подруга заверила меня, что её теперь уже муж не изменил своего решения, и в ближайшее время она его обратит. Позже Марк вручил молодоженом подарок - путевку в Париж на свадебное путешествие. Они были очень благодарны за такой сюрприз, особенно Лизок, которая прямо прыгала от радости. Около полуночи Марк заявил, что мы едем домой, сославшись на мою усталость, но я-то знала, что причина была совсем другой. Он весь вечер не сводил с меня взгляд, пожирая глазами.
   Когда мы вернулись домой, Марк сразу потянул меня в спальню, где одним движением стянул платье. Не успев опомниться, я уже была распластана под ним на кровати. Но у меня были другие планы. С трудом вывернувшись из его объятий, я на него сверху.
  - Софи, что ты делаешь? - спросил он, недоуменно глядя на меня.
  В постели я не была пассивной, но всегда отдавала ему инициативу и контроль. Не скажу, что мне это не нравилось. Напротив, такое доминирование меня очень возбуждало. Но сегодня я хотела доставить удовольствие моему сильному и властному мужчине, доведя его до исступления, как не раз он делал со мной.
  - Милый, позволь мне сделать это, - сказала я, расстегивая его рубашку.
  Я видела, что он понял мои намерения, и в темных глазах появились сомнение и растерянность. Я ждала, чувствуя его напряжение и понимая, как нелегко ему было передать мне контроль. Но для меня было очень важно, чтобы он смог полностью довериться мне.
  - Я хочу любить тебя, - прошептала я у его губ, накрывая их поцелуем, в который вложила все свои чувства.
  Марк закрыл глаза, расслабляясь и давая мне разрешение. Сняв с него рубашку, я замерла в восхищении. Медленно проводя пальцами по груди и обводя мускулы, я стала покрывать поцелуями это совершенное тело, спускаясь все ниже. Его дыхание участилось, когда я провела языком по кубикам пресса, расстегивая и снимая брюки вместе с боксерами. Он уже был готов для меня, такой большой и горячий. На мгновение я почувствовала страх и неуверенность, ведь я никогда не делала ничего подобного, но потом, поймав взгляд Марка, полный ожидания и страсти, я решила довериться своим инстинктам. При первом робком прикосновении он громко застонал, дернувшись бедрами навстречу мне. От этого звука острое желание прострелило меня, и я опустила голову, беря и отдавая ему все... Чувствуя его приближающуюся кульминацию, я ускорила ритм.
  - Софи... я сейчас... - пробормотал Марк между стонами, а через мгновенье заревел, как зверь, взрываясь в оргазме.
  Я приняла все до последней капли, пока он выкрикивал мое имя снова и снова. Потом я прилегла рядом, смотря на красивое умиротворенное лицо Марка. Его глаза были закрыты, а сквозь приоткрытые губы вырывалось рваное дыхание.
  - Боже, малышка, ты перевернула мой мир! - прошептал он, поворачиваясь ко мне.
  В его взгляде я увидела такую бурю неприкрытых чувств и эмоций, что я забыла, как дышать.
  - Любовь моя, почему ты плачешь? - спросил он, хмурясь и вытирая слезы с моих щек.
  - Просто я... так сильно люблю тебя, что иногда кажется, что мое сердце этого не выдержит, - запинаясь, сказала я.
  - Я тоже люблю тебя больше жизни! - ответил он, обнимая меня, - Я никогда такого не испытывал. Софи, ты вернула мне свет!
  Он медленно передирал пальцами мои спутавшиеся волосы, пока я не провалилась в сон.
  
  Когда ближе к утру Марк стал собираться домой, я его остановила, рассказав про эликсир.
  - И ты этому веришь? - спросил он с грустной усмешкой, - Тысячи лет вампиры искали способ защиты от солнца и так не смогли найти.
  - Я понимаю твои сомнения, но я сама видела Дэна днём. Это именно он похитил меня из дома Валентины, а позже я подслушала его разговор с Германом. Марк, неужели ты не хочешь попробовать?!
  - Хорошо, уговорила, - сдержанно ответил он, стараясь не показывать мне своих противоречивых эмоций.
  Я принесла эликсир, мы сделали всё так, как говорил ведьмак, и стали ждать. Когда показались первые лучи солнца, я увидела, как Марк напрягся, да и сама начала волноваться.
  - А что будет, если эликсир не подействует? - спросила я.
  - Сначала появятся сильные ожоги, а потом моё тело сгорит. Так что, если увидишь первые признаки, лучше сразу накинь на меня плотное покрывало, - сказал он, садясь на край кровати.
  - Хорошо, - ответила я, надеясь, что мне не придётся этого делать.
  Свет постепенно заполнял комнату, но с Марком ничего не происходило. Тогда он подошёл к окну и встал прямо под солнечные лучи. Я замерла, а потом вскочила и подбежала к нему.
  - Ура! У нас всё получилось! - воскликнула я, обнимая любимого.
  - Неужели я опять могу видеть солнце? Я столько лет об этом мечтал!
  Увидев слезы в родных глазах, я погладила его по щеке и нежно поцеловала.
  - Я так рада! А пойдём на улицу, - предложила я.
  - Да, прекрасная мысль! Я уже и не помню, когда в последний раз гулял при свете дня.
  Мы забрали Машу от няни и пошли в парк, спустившись к реке. Марк смеялся и вёл себя, как мальчишка. Таким счастливым я его никогда не видела! Люди останавливали на нас взгляды и невольно улыбались. Наверное, со стороны мы выглядели, как настоящая семья. Нагуляв с сестренкой зверский аппетит, мы отправились обедать в "Снежану". Надо было видеть лицо Романа, когда он увидел мою компанию!
  - Марк, это ты?! - еле вымолвил он, не веря своим глазам.
  - Я, что, так сильно изменился? - сказал Марк, смеясь.
  - Вы издеваетесь?! Может, объясните, что происходит?
  Пожалев психику Романа, я отвела его в сторону и рассказала про эликсир.
  - Вот это да! Всё-таки от ведьмака была какая-то польза. А можно я Лизе расскажу? - спросил он.
  - Конечно, у нас нет от неё секретов.
  После вкусного обеда мы отправились по магазинам. Марк купил мне несколько шикарных платьев и красивый браслет, а сестрёнке две большие куклы. Он хотел купить намного больше, но я его притормозила, сказав, что Новый год давно прошёл, а день рождения еще не скоро. Домой мы возвращались усталые и довольные. Мария уснула ещё в машине, и Марк аккуратно перенес её в кроватку. Мои ноги гудели, и я прилегла на кровать, а он пристроился рядом.
  - Я люблю тебя! - прошептал он.
  - Я тоже очень тебя люблю! - сказала я.
  Тут я обратила внимание, что Марк был бледнее обычного. Несмотря на эликсир, пребывание на солнце отняло у него много сил.
  - Марк, ты неважно выглядишь. Нам не следовало в первый день злоупотреблять прогулками. Ты должен восстановиться, - сказала я, закатывая рукав и протягивая ему свою руку.
  - Это совсем необязательно. Дома у меня есть донорская кровь.
  - Но я хочу разделить с тобой свою кровь и свою жизнь.
  - Ты - моя жизнь! - сказал он, поднося запястье ко рту и обнажая клыки.
  Я закрыла глаза, качаясь на волнах блаженства, вместе с которым росло желание. Мне хотелось отдаться Марку полностью, раствориться в нём до последней капли, до последнего вздоха. Словно прочитав мои мысли, он поднял голову и впился в мои губы, срывая с нас одежду. Мы занимались любовью так, как будто это было в первый и в последний раз. Приближаясь к вершине, я почувствовала, как перстень накалился на моём пальце и из него вырвался луч света, озаривший комнату. В то же мгновение мы очутились на берегу прекрасного озера, окруженного девственным лесом. Не отрываясь друг от друга, мы вошли в прозрачную воду, где вместе достигли финала, после чего я потеряла сознание.
  - Что это было? - спросила я Марка, очнувшись в своей кровати.
  - Не знаю, но это было волшебно!
  Я села и внимательно посмотрела на перстень. Потом, затаив дыхание, попробовала его снять. Он легко поддался и через секунду лежал у меня в руке.
  - Я смогла его снять, значит, моё предназначение выполнено, и я свободна! - радостно закричала я.
  - Похоже, что так, - согласился Марк.
  - Теперь ты его заберёшь?
  - Он мне не принадлежит. Пусть лучше будет у тебя, а носить его или нет, решай сама.
  - Тогда я спрячу его подальше и буду хранить, как реликвию, - сказала я, убирая перстень на дно шкатулки. - Я хочу жить, как все нормальные люди, без магии и колдовства.
  - Ну-у-у, рядом со мной это вряд ли получится... - сказал Марк, лукаво улыбаясь.
  - Но попробовать всё-таки стоит! - сказала я, целуя его.
  
  
  
  
  
  
 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"