Щепетнов Евгений Владимирович: другие произведения.

"Монах.Предназначение" глава 4

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa

  Глава 4
  - Ну вот он, этот день! Вы, господин Андрей запомните его на всю жизнь - физиономия Зорана сияла, и он просто лучился довольством и радостью - турнир - это наше всё! Пойдёмте вон туда - видите, там столы - надо отметиться у распорядителя.
  - Сабли тут дают? Или приносить нужно? - рассеянно спросил Андрей, окидывая глазом море голов на трибунах - интересно, а сколько берут за вход на трибуны?
  - Первые ряды - до тысячи золотых доходит - на самые лучшие места - уважительно сказал Зоран - а так - самые дальние по пять серебряников, и чем ближе к арене, тем дороже. Представляете, сколько за один раз получает казна с этого стадиона? Ни одного свободного места нет! Съезжаются заранее со всей страны, и из Славии тоже есть зрители! Пойдёмте, пойдёмте скорее! Пока не прозвучали последние фанфары, надо регистрироваться, иначе могут не допустить до боёв, ваши денежки пропадут зазря.
  - Кстати - а приз-то не такой уж и большой - заметил Андрей - что такое тысяча золотых, когда одно только место в первых рядах стоит тысячу? Что-то жадничает империя.
  - Вот вы шутник - хмыкнул парень - во-первых тысяча золотых для многих, в том числе и для меня, это заработок за несколько лет работы. Во-вторых - а обожание всего народа? А успех у женщин и восхищение мужчин? А должность при дворе, которая при удаче принесёт гораздо больше денег? Имя тоже кое-что стоит... Вон, вон император, смотрите!
  Андрей поднял голову и посмотрел на трибуну, куда указывал Зоран. В императорской ложе, отделанной шёлком и полированным деревом появился человек, облик которого будет стоять в глазах Андрея много лет. Он запомнит его навсегда, так, что наверное смог бы нарисовать это лицо с закрытыми глазами, в полной темноте.
  Это был человек под сорок лет, совсем не императорского вида - так, какой-то забулдыжного вида мужик, одетый в дорогие тряпки, прошитые золотыми нитями и украшенные драгоценными камнями. Острые глаза Андрея видели всё - красные прожилки на его носу, пористую, не очень здоровую кожу, светлые, негустые волосы, казавшиеся какими-то засаленными, как будто он несколько дней не мылся. Может оно так и было?
  Взгляд его был немного сонным, но потом император оживился и жестикулируя, стал показывать на что-то своим спутникам - возле него сидело человек десять сопровождающих, один 'павлинистее' другого.
  Справа от императора стояло пустое кресло, и он, как будто забывшись, иногда оборачивался к этому месту, хмурился и отворачивался погрустнев. Никто не решался сесть в это кресло, из чего Андрей сделал вывод - тут когда-то восседал Карлос.
   Император не отличался ни ростом, ни статью - этакий среднеарифметический мужчина, не высокий, ни низкий - пойдёшь мимо такого в толпе и не обратишь внимания. В который раз Андрей удивился - как это судьба ставит во главе миллионов людей таких ничтожных, никудышных личностей? Ну почему вот так получается - многие из тех, кто мог бы поднять государство с колен, принести благо народу, гибнут в безвестности, а вот такие бездарности живут и процветают, бездарно, бездумно прожигают свою жизнь. Ещё в юности ему приходили в голову мысли - вот был бы я царём - что бы сделал? И то бы сделал, и это бы изменил, и пятое, и десятое...и только став взрослым, он стал понимать - царя делает свитаЮ и что ему не дали бы особенно развернуться - пристрелили, или отравили, или зарезали.
   Самым приличным из царей Руси, действительно что-то сделавшим для страны, был Александр-II. И что? Убили царя-освободителя, отменившего рабство, совершавшего и готовившего реформы, которые не нравились аристократии, помещикам, всем тем, кого устраивало положение вещей и не желавших ничего менять. Натравили дебильных бомбистов - бах! И нет реформ. Кто знает, может и революции семнадцатого года не было бы, доведи Александр свои реформы до конца. Он был убит в тот день, когда должен был подписать проект крупных экономических и политических реформ в Российской Империи. Кто-то очень не хотел этого допустить...
  Этот император - ничего не хотел. Кроме кутежей, баб, охоты и зрелищ. Потому жить ему долго и счастливо. Правда без детей - бесплоден, как утверждали злые языки. Хотя он и говорил обратное, женившись в третий раз и прогнав очередную 'бесплодную' супругу. С его слов - императору не везло - каждый раз попадалась больная жена, неспособная произвести наследника.
   Кстати сказать - все бывшие жёны быстро куда-то пропадали, исчезали с глаз любопытных наблюдателей. Кто-то говорил, что они пополняли штат женского монастыря на юге страны, а кто-то - что пополнили число неопознанных женских трупов в могиле без имён, с табличкой 'Десять неизвестных женских тел'. Зачем императору дурная молва - вдруг кто-то из бывших жён понесёт от бравого гвардейца, или случайного любовника? Тогда ведь окажется, что он, император, неполноценен, не может оставить после себя наследника, а значит - можно его попытаться и подвинуть... такие случаи бывали в истории империи.
  Над императорской ложей нависал козырёк, укрывая власть имущих от влюблённых во властителей горожан. Своих 'фанатов' власти и здесь хватало. Конечно, если кто-то бросит глиняной бутылкой и разобьёт императору голову, ему отрубят его дурную башку, но это будет ПОТОМ! Император не желал получить глиняной бутылкой по башке, а ещё пуще - стрелу в затылок. Хотя между Славией и Балроном сейчас было перемирие, но...фактически холодная война. В любую минуту грозящая перерасти в горячую. Очень горячую. Как уже бывало не раз, и не два.
  Андрей отошёл от стола регистрации, и пошарился глазам по сторонам. Нашёл Зорана, подошёл к нему, и спросил:
  - А где победитель турнира прошлого года? Где этот демонов Гортас? Хочу поглядеть на него.
  - Он появится в последний момент. Любит устраивать представление из своего выхода - улыбнулся Зоран. Скорее всего - он уже давно отметился, да и если бы не отметился - кто будет препятствовать участию прошлогоднего победителя? Турнир - вещь святая. Даже смерть советника Карлоса турнира не отменила. В истории был прецедент, когда один из императоров отменил соревнования по причине того, что умерла его жена и он не хотел шумных празднеств. Знаете, во что это вылилось? В неделю бунта. Громили лавки, устраивали баррикады, дрались со стражей - погибло тысячи полторы горожан, и около сотни стражников. Бои были нешуточные и потом город долго зализывал раны. Зрелища - это то, что нельзя отнимать у народа. Они ведь не пожрут, а заплатят за проход на трибуны. Голодать будут, ходить в обносках, но придут. Потому что это единственная радость в их тусклой жизни. Лишить их её - всё равно как лишить самой жизни. А вот, кстати, и Гортас - смотрите, вон там - он в императорской ложе! Похоже, что император приносит ему соболезнования. Ну и рожа у этого Гортаса - обезьяна обезьяной. Весь в папочку... И чего император так прилепился к его папаше - я всегда этого не понимал. Ходили слухи об их некой связи...хотя - скорее всего слухи! Враньё - хитро покосился на Андрея Зоран - вот скажут, и ошибутся! Наш император - самый мужчинский из мужчин!
  Андрей напряжённо всматривался в фигуру Гортаса, но с такого расстояния не мог разглядеть его как следует, и определить - верно ли Шанди и Андрей сделали выводы, или нет. Издалека сказать определённо по этому вопросу было нельзя.
  Наконец, прозвучали трубы, и стадион стих. На середину вышел глашатай и стал зачитывать правила турнира, перемежая их цветастыми оборотами. Зоран досадливо поморщился, и сплюнул:
  - Каждый раз одно и то же. Как будто никто не знает эти правил! Нет сказать проще - и вот начинают наворачивать свои древние слова, хрен разберёшь, чего говорит-то! А всё просто - выходиьт к противнику, в паре с которым выкликнули, и бьёшься, пока не победишь - десять минут. Судья определяют - победил, или нет. Оппа! Вот это да! Точно, слухи подтверждаются - биться будете боевыми саблями! В 'память безвинно погибшего от рук исчадий Карлоса'! Чего уж там безвинно - передрались с инквизитором, тот спятил и башку ему отрезал. Сколько дерьма этот Карлос сотворил - погодите ещё - ему и памятник поставят, как именитому гражданину. Чем не дерьмовей деятель, тем больше его стараются увековечить. Это уже закономерность такая. Кто хороший - ему памятник не поставят. Вот мне, например. Я ведь славный - а памятника мне не будет - хмыкнул Зоран - всё, сейчас начнётся. По двадцать бойцов за раз будут выставлять. А их всего пять сотен. Это мы не скоро доберёмся до нашей очереди - мы где-то в середине списка. Сейчас начнут выкликать имя участника и номер площадки, на которой будет бой. Это отборочные бои, так что на них практически никто не делает ставки, а вот потом начнётся...не хотите сделать ставку? На себя, например?
  - А разве можно на себя? - усмехнулся Андрей
  - А кто тут следит? На кого хотите, на того и делайте ставку. Кстати сказать - уже столько скандалов было - поговаривают, что хотят запретить делать ставки на себя. Но как тогда уследить за мелкими дельцами, принимающими эти самые ставки? Контора на стадионе не будет принимать, да, а эта мелкота - на что угодно, только денег давай. Тоже, кстати, до драк доходит, и до убийства - нескольких бельцов нашли мёртвыми в канаве - прирезали. И всё равно занимаются приёмом ставок - выгодно, большие деньги. Теперь всё вертится вокруг турнира. Пока он не пройдёт - ничего в городе делаться не будет. Жизнь застыла.
  - А сколько времени он длится?
  - Зависит от количества участников, и от того, по сколько бойцов за один раз ставят на арену. Смотрите - бой десять минут. За десять минут он или побеждает, или проигрывает. За раз двадцать человек. Между боями десять минут - итого, на бой - по двадцать минут. Значит в час три партии бойцов по двадцать человек. Десять часов - двести человек. Их сейчас пятьсот. Значит два с половиной дня будут идти отборочные, потом бойцов будет становиться всё меньше и меньше. За два дня вы выступите только один раз. Кстати сказать - находиться на стадионе всё равно придётся - вдруг что-то изменится, переставят по времени, или продлят. Уходить нельзя.
  - С голоду сдохнешь тут! А как же вся эта масса ходит в туалет? Вот мне интересно...
  - Общественные туалеты под трибунами, конечно...иначе запакостят всё. А насчёт голода - тут разносчиков чуть не больше, чем зрителей. Кстати - может купим по паре осьминогов? Что-то есть захотелось. Или пирожков с мясом...
  - Вот, держи корзинку - усмехнулась Марго - знаешь же, что Эрна нам собрала в дорогу. Ешь. Только не всё лопай, оставь и нам.
  - Что я, болван какой-то? Оставлю, конечно - усмехнулся Зоран, уцепив сразу два пирожка и жадно откусывая от каждого по очереди.
  Время тянулось медленно, и Андрей слегка затосковал - хуже нет - ждать и догонять. Потом опять зазвучали фанфары, и глашатай начал объявлять первые пары. Андрея в объявленных не было, и он приготовился смотреть за тем, что происходит на арене.
  Бойцы выходили на посыпанные песком площадки, выбирали из груды сабель ту, которая подходила им по руке, и замирали друг перед другом в боевой стойке. Опять фанфары - бой начался.
  Андрей не мог следить за всеми, но те, кого он видел, оставляли неплохое впечатление. Уровень их фехтовальной подготовки действительно был выше среднего, это точно. Не было длительного, бессмысленного махания железками - короткие удары, уколы, и вот половина бойцов уже окрасилась кровью и часть из них лежала на песке.
   Народ на трибунах ревел, вопил, лица зрителей покраснели от удовольствия и казалось, будто пролитая кровь тонкой плёнкой покрыла орущие физиономии. Им очень нравилось то, что происходило, и многие кричали 'Славься император! Многие лета императору!'
  Бои закончились очень быстро - три-пять минут, и всё. Через пять минут глашатай уже выкликал имена новых участников, а служащие быстренько засыпали лужи крови и уносили павших бойцов.
   Андрей даже удивился такой отлаженности системы - никаких задержек, никаких промедлений - конвейер, да и только. Нет - и конвейер, бывает, лихорадит, а тут - пять минут - и всё чисто, всё прибрано и бойцы уже выбирают себе сабли.
  Андрей оказался в этой партии.
  Перед ним встал боец среднего роста, крепкий, жилистый, с руками, перевитыми синими венами. Ни грамма лишнего жира, никакой дряблости или неуклюжести. Точные, выверенные движения, холодный взгляд исподлобья. Андрей сразу заподозревал, что ему достался достался непростой соперник. Слишком уж уверенно и с превосходством он смотрел на своего незнакомого противника. Андрей оглянулся на Марго, стоявшую с Шанди в руках, на Зорана, почему-то вытаращившего глаза и прикрывшего рот рукой и весело подмигнул им. Шанди передала:
  - Ты не увлекайся игрушками - прибей его по-быстрому, и всё. От него идёт волна уверенности и ему смешно. Он ждёт лёгкой победы. Убей его.
  - Не хочу я убивать - ответил Андрей - он мне ничего не сделал, зачем я его буду убивать?
  - Это наиболее быстрый способ добиться цели. Хочешь действовать наверняка - не строй из себя человеколюба. Бей его как следует.
  Прозвучали фанфары, и противник Андрея напал на него, нанеся молниеносные удары, с расчётом первым же ударом разрубить ключицу, вторым - бок соперника. И был очень удивлён, когда неизвестный легко и небрежно парировал все его удары так, как будто заранее знал, куда они придутся. Для Андрея движения бойца были такими, как если бы тот действовал в морской глубине - медленно, преодолевая сопротивление жидкости, и при этом вода приобрела густоту киселя.
   Боец рассердился - что отметила комментирующая события Шанди, и разразился таким вихрем ударов, выкладываясь на полную катушку, что трибуны ахнули, глядя на это облако из сверкающих клинков. Андрей давно уже мог ранить или убить противника, но он хотел проверить - каков в действительности уровень самых сильных бойцов, а он не сомневался, что ему попался совсем не слабак.
  Через пять минут Шанди забеспокоилась, и передала:
  - Кончай с ним! Какого демона ты играешь, я же тебя предупредила! Зоран говорит - если не будет явного преимущества - судьи неизвестно кому отдадут предпочтение - тебе, или ему. Ты очень пассивно ведёшь бой, потому - могут отдать победу противнику.
  - Всё, заканчиваю! - Андрею сделал мгновенный финт, отбил саблю противника в сторону и использовав всю свою силу закрутил его саблю своим клинком. Сабля вылетела из рук бойца описав высокую дугу, а клинок Андрея уткнулся в горло сопернику, с недоумённо проводившему своё оружие широко раскрытыми глазами.
  - Сдаёшься? - спокойно спросил Андрей, чуть усилив нажим так, что у противника на жилистой шее выступила капелька крови.
  - Да... - хрипло ответил тот, и отведя рукой андрееву саблю, потерянно наклонил голову и вышел с площадки, ограждённой верёвками. Судья, наблюдавший за поединком выкрикнул победителем Андрея, и трибуна взорвалась воем и криками.
  - Вот это да! Аааааа! Я в восторге! - чуть не визжал Зоран, подпрыгивая на месте, рубя рукой воздух и крича - Да! Да! Вы сделали его! Вы вообще знаете, кто это был?! Я не стал говорить вам, чтобы не пугать - но это Зиртон Герский!
  - Где-то слышал это имя... - задумчиво пожал плечами Андрей - мне кто-то называл его. Он постоянный участник турнира, что ли?
  - Да вы что?! Взаправду? Как вы можете не знать?! Аааа! Я в отпаде! Это же победитель турнира, три года назад он его выиграл просто со свистом! Тогда ещё не было Гортаса Шанского, ему он проигрывает. А так - последние годы стабильное второе место! Это один из лучших бойцов в мире!
  - Хммм...я что-то не заметил этого. Он медлительный - так мне показалось - снова пожал плечами монах.
  - Какой там медлительный, ничего себе! Да как вы с ним двигались, уследить-то нельзя было. Какое-то серебристое мелькание, как облако, потом из него вылетает сабля - и Зиртан стоит, как в штаны наделал! Вы бы видели, что на трибунах делалось - я давно такого безобразия не видал. Стражу пришлось звать - все вопили, что это подстава, что Зиртан нарочно поддался, а этот проигрыш есть жульничество дельцов, принимающих ставки. Стражники десятка два зрителей загребли в каталажку. Щас оберут до нитки, отлупят, и выгонят. Завтра они опять тут появятся. Так всегда бывает. Меня как-то под горячую руку тоже загребли в участок. Весело было - там даже три девчонки были симпатичные - одна бутылкой кинула в стражника и ей такой классный фингал поставили - любо-дорого глядеть. Но мы с ней в каталажке, пока никто не видал, развлеклись - в отместку стражникам.
  - Да ладно! - не поверила Марго - прямо в тюрьме, на глазах у сокамерников? Не поверю. Заврался ты, парень.
  - И ничего не заврался - не обиделся и хихикнул Зоран - мы были слегка пьяны, а сокамерники были только рады развлечению - советы подавали и хором считали движения. Вот было весело! Есть что вспомнить.
  - Ну ты и извращенец - весело поморщилась Марго - вот так нравы в этом городе...
  - Да ладно, госпожа Марго, не будьте ханжой - усмехнулся Зоран - все всё знают, и ЭТО делают. Однако - видеть ЭТО, говорить об ЭТОМ считается почему-то неприличным и незаконным. Глупости всё. Надо избавляться от заблуждений и всё называть своими именами. Ой, смотрите, к нам кто-то идёт - это точно ведь к нам! Он на нас смотрел - ему судья показал. Готовьтесь - сейчас чего-то будет. Я так и знал, что ваш бой не останется незамеченным.
  Андрей поднял голову - действительно, к ним спешил человек, по виду слуга, но одетый дорого и вычурно, во что-то вроде камзола, или ливреи. Похоже, что лакей высокопоставленного аристократа.
  - Господин Андрей Монах? - лицо человека было надменно, каким оно иногда бывает у слуг очень высокопоставленных господ - иногда персональный водитель какой-нибудь шишки ведёт себя гораздо барственнее, чем его хозяин. Впрочем - когда это касается простых людей. Тех, кто не из высшего круга...
  - Да, я - Андрей, после небольшой паузы, кивнул головой и выжидательно посмотрел на гонца.
  - Мой господин приглашает вас в ложу, желая удостоить аудиенции и познакомиться с человеком, одолевшим Зиртона Герского.
  - А кто ваш господин? - рассеянно спросил Андрей, обдумывая свои дальнейшие планы. Он уже прекрасно понял, от кого гонец, но тянул время, готовясь к встрече.
  - Мой господин - Император Зарт четвёртый! - посланец сказал это так, как будто Зарт был наместником Бога на планете.
  Впрочем - для многих оно так и было. Но только не для Андрея, который родился ещё при советской власти и у которого надёжно отсутствовало почтение к аристократии и к императорским особам. В его глазах они были бездельниками, бесполезными трутнями, занимающимися лишь прожиганием жизни, и больше ничем.
  -'Клюнуло!' - подумал Андрей, и снова кивнув головой, спросил:
  - Когда он хочется меня видеть?
  - Сейчас, конечно - снисходительно усмехнулся посланник - по зову императора идут, не спрашивая, когда им придти. Это же император!
  - Хорошо. Ведите - пожал плечами Андрей и обратившись к Марго и Зорану, добавил - ждите меня здесь. Марго, у тебя деньги есть? Оставить тебе? На пирожки и напитки?
  - Оставь - кивнула головой девушка и Андрей достав из пояса несколько серебряных монет, высыпал их в подставленную ладонь - не хулиганьте тут и не кидайтесь бутылками в стражников.
  - Постараюсь - серьёзно кивнула Марго и улыбнулась - если только не вынудят.
  - Поторопитесь! - император не любит долго ждать - укоряющее одёрнул Андрея посланник, и монах, сунув Шанди за пазуху, пошёл следом за этим высокопоставленным лакеем.
  Дорогу к императорской ложе преграждали несколько гвардейцев в полном боевом вооружении - чешуйчатых латах, с саблями и длинными тонкими мечами. У двух из десятка охранников были заряженные арбалеты и они внимательно смотрели за обстановкой вокруг. Они узнали лакея и молча пропустили его и Андрея в ложу, будучи, вероятно предупреждены заранее.
  В ложе царило веселье - император был слегка хмелён - похоже, что для него это было нормальное состояние. Его спутники распивали вино из высоких бокалов синего стекла, переговариваясь и обсуждая некоторые моменты турнирных боёв. Император иногда улыбался, слушая оживленные разговоры своих советников, но был вял и хмур. Рядом с ним сидел человек, вид которого сразу привёл Андрея в состояние 'на щелчке', когда оружие снято с предохранителя и готово к стрельбе. Это был Гортас, сын убитого Шанди Карлоса. Ростом пониже Андрея, он был шире в плечах, массивнее, его длинные руки орангутанга всё время находились в движении, как щупальца спрута. Он беседовал с императором, скривив лицо и яростно что-то доказывая. Андрей уловил последние слова Гортаса:
  - Его видели десятки людей! Слуги отца, его секретарь, все! И вёл он себя так же, как всегда - надменный фанатик! Кроме того - он ещё помимо этого занимался еретическими вещами - вспомните, его гарем из малолеток. Мне так-то плевать - кто чем хочет, тем и занимается. Но он убил вашего советника, вашего преданного человека. Это прямое выступление против вашего императорского величества, это бунт! И как всякий бунт - это выступление должно быть прекращено самым кровавым и страшным образом, чтобы никому не было повадно! Я готов лично распилить его на части, разрубить на куски - прямо на этой арене! Позвольте мне, мой господин!
  - Гортас, я очень любил твоего отца, но это будет слишком - народ не поймёт. И это бросит тень на всю церковь, не только на инквизицию. Я соболезную твоему горю, но...о! Наш победитель. Потом договорим. Итак, господин (Андрей Монах его имя - напомнил кто-то позади императора) Андрей Монах - я восхищён вашим умением! Вы в первом же бою победили бойца, которого мог победить только господин Гортас, и больше никто! Я потрясён вашими успехами, и у меня есть к вам предложение. Надеюсь, вы правильно воспримете мои слова.
  Император замолчал - замолчали и все те, кто находился рядом с ним, не решаясь нарушить молчание. В ложе было слышно, как жужжала муха, целясь на пирожное возле голубого хрустального бокала, и шумела толпа на трибунах, комментируя очередной бой.
  Андрей тоже молчал - он не собирался делать первый шаг и выдавать своё любопытство. Всё равно узнает, но показывать себя нетерпеливым, излишне любопытным, поверхностным человеком , он не собирался. Сейчас могло решиться всё, что он наметил. Теперь он близко подошёл к верхушке горы, на которой сидят власть имущие, осталось забросить туда крюк и подняться по верёвке.
  - Я хочу предложить вам оставить турнир. Прекратить выступления - император с интересом посмотрел на Андрея и тот с удивлением заметил в глазах этого человека огонёк ума. Похоже, что этот человек был совсем не так глуп, как казалось с первого взгляда - вы поняли, почему я вам это предлагаю?
  - Вероятно, вы опасаетесь за мою жизнь, и хотите предложить мне службу возле трона? - прищурился Андрей - так я понимаю?
  - Верно - кивнул головой император - у вас нет никаких шансов победить Гортаса - он непобедим. А этот турнир проходит на боевых саблях. Кстати - я вам обязан, и должен пятьсот золотых. Знаете за что?
  - За что? - удивился Андрей
  - Вы не убили моего телохранителя, моего гвардейца - Зиртона, хотя и могли. Вот Гортас точно бы убил - он иногда бывает слишком жесток. Видишь, Гортас, этот господин и победу одержал, и противника не уничтожил - это ли не высший уровень мастерства! Может я и зря опасаюсь за его жизнь, и он сильнее тебя? - император ехидно усмехнулся и покосился на красного от злости Гортаса пересевшего в кресло, ранее принадлежащее его отцу - кстати - пересядь в своё кресло. Тебе ещё рановато занимать место отца - нахмурился император - пока что я не вижу, чтобы ты мог давать мне такие же умные советы, как и он. Одно зверство, желание отомстить, и всё. Вот давай спросим нашего нового друга - что человек со стороны скажет по поводу того, что мы с тобой обсуждали раньше. Не откажете мне в совете, мой новый друг Андрей Монах? - глаза императора вдруг остро уставились в лицо Андрея, буравя, как будто испытывая его на прочность. Андрей пожал плечами:
  - Всё, что пожелает его императорское величество. Как я могу отказать вам в совете? Но разве у вашего величества нет множества гораздо более компетентных советчиков, чем какой-то рубака, которого вы только недавно увидели в первый раз? Как я могу заменить целую толпу таких умных и разносторонне образованных людей?
  - Видите, господа - ещё остались скромные люди! - рассмеялся император - а вы лезете со своими советами надо это, или не надо. И что потом, после того, как я следую вашим советам? Потом приходится выслушивать другие ваши советы - как избавиться от результатов действий по первым вашим советам. Может разогнать вас всех к демонам и взять штуки три вот таких честных рубак - пусть дают советы, честно и прямо, а не юлят и не выгадывают, как вы?
  Группа советников зашевелилась и молча, неодобрительно посмотрела на Андрея. Шанди из-за пазухи выругалась:
  - Глянь, чего сучонок делает! Он же натравил их всех на тебя! Они готовы тебя на части разорвать - ненависть идёт такой волной, что это просто невозможно терпеть.
  - Всё-таки выслушаю твой совет. Вот рассуди: ты слышал про ужасное преступление, совершённое, как говорят, Первым Инквизитором? Якобы он пошёл, и отрезал голову моему советнику - отцу Гортаса. Только вот в чём проблема: в то время, как он совершал это преступление, инквизитор был на собрании, и его многие видели. (Вот демонство! - удручённо буркнула Шанди - ну кто мог знать? Он же обычно в это время был в своих подвалах, мы же выясняли!) Как он мог быть одновременно в двух местах? Гортас настаивает, что всё бывает - колдовство. И что инквизитора надо казнить. Итак - что нам делать?
  - Казнить, конечно - невозмутимо ответил Андрей
  - Мотивация? - император поднял брови и оглянулся на удивлённого Гортаса
  - За колдовство, само собой.
  - Не верю в такое колдовство - пожал плечами император, хитро блестя глазами - чушь это всё. Уверен, что его подставили.
  - И гарем из малолетних девиц тоже подставили - ехидно осведомился Гортас
  - Это - нет - невозмутимо ответил император - но если всех, кто шалит с девочками, и даже с мальчиками, сажать на кол - у меня ни одного советника не останется. Вы все развратные и растленные типы. Правда, Нумис? - император оглянулся на одного из советиков - любишь мальчиков, а? Знаю, знаю всё! Вы друг на друга доносите так, что не успеваю и запоминать! Всё про вас знаю. Итак: почему мы должны казнить инквизитора, Андрей Монах?
  - Он узурпирует вашу власть - снова невозмутимо ответил Андрей, переминаясь с ноги на ногу - с его подачи вы скоро останетесь без подданных, а в стране начнутся бунты. Это случай хороший повод разогнать инквизиторов, завоевать любовь народа - все будут вас славить за то, что укоротили руки этим негодяям. Они слишком много власти забрали. И в первую очередь в этом виновен Первый Инквизитор. Не будет сильного лидера - не будет и сильной организации, которая в конце концов может обвинить в ереси и самого императора. Зачем вам рядом такая сильная фигура? Не нужна. Так что - колдовал он, или нет - какая разница? Укоротить его на голову - это святое дело.
  - Хммм...вы с Патриархом как будто сговорились - усмехнулся император - я подумаю над твоими словами. Умно, да. Инквизитор забрал себе слишком много власти. А что же делать с его структурой? Куда девать инквизиторов?
  - Придать Синоду. Пусть это будет их органом, подотчётным отделом. Тогда они не выйдут из под контроля.
  - Не выйдут ли? - с сомнением протянул император - образуется новый лидер - теперь уже Патриарх.
  - Тогда делайте последний шаг - возглавьте эту структуру. Примите на себя должность Великого Инквизитора. Это решит все проблемы.
  - Я - Инквизитор? О - нет! И вообще - инквизицией может командовать только священник, а я пока не готов отойти от мира - рассмеялся император.
  - Но есть же достойные люди, которых можно поставить на должность инквизитора - к примеру, я слышал - секретарь Синода Акодим очень достойный человек - он точно не будет угрожать вашей власти. Истинно верующий, но без фанатизма. И притом человек со стороны - точно не придворный интриган. Подчинить его напрямую императору, и вы получите отличную структуру, подчиняющуюся вашей власти, укрепляющую власть.
  - Хмм...откуда вы такой умный взялись? - усмехнулся император - откуда прибыли сюда, в столицу?
  - Я жил в провинции. Решил поучаствовать в турнире, вот и приехал.
  - И уже знаете про Акодима? Откуда?
  - Просто рассказали - слухами город полнится. Вы же знаете - здесь в столице все всё знают. Ничего не скрыть.
  - Ну да, ну да - неопределённо сказал император, задумавшись и чего-то решая - итак, что вы скажете по моему предложению?
  - Оставить турнир, и поступить к вам на службу? - переспросил Андрей
  - Ну да - тем более что мне нужны такие умные советчики, разбирающиеся в политике.
  - Какова должность, которую вы мне предлагаете?
  - Должность? Хмм...лейтенант стражи, например. Присмотримся к тебе, а там и можно будет войти в число моих телохранителей. Ты же понимаешь, что я не могу взять в телохранители человека с улицы. Мы должны к тебе присмотреться - может ты вообще агент Славии и мечтаешь вогнать нож мне в спину. Ну, так что? Я два раза предлагать не буду - нахмурился император.
  - Могу ли я принять ваше предложение после турнира? Мне бы всё-таки хотелось его выиграть, ваше величество - улыбнулся Андрей - мне кажется, я смогу выиграть. Иначе зачем я сюда пришёл?
  - Ты понимаешь, что он тебя попросту убьёт? Гортас, ты убьёшь его? - император обернулся к орангутанообразному бойцу.
  - Само собой - убью. Мне не нужны самодовольные амбициозные выскочки - ощерился Гортас - и если ты думаешь, деревенский болван, что я оставлю тебя жить потому, что ты поддержал моё предложение казнить этого фанатика - ошибаешься. Я убью тебя в любом случае. Мне не нравится твоя смазливая физиономия. Мне не нравится, что ты осмелился подавать советы императору. Мне вообще ничего в тебе не нравится, в том числе твоя поганая зверюшка, которая выглядывает у тебя из-за пазухи! От тебя навозом воняет, скотина!
  - Ну что же - может и навозом - усмехнулся Андрей - от тебя же воняет мертвечиной, трупоед. А зверюшка моя умнее тебя в тысячу раз. Так что заткни свою пасть и не позорься перед императором - простите, ваше величество - Андрей слегка поклонился императору - я не хотел, он сам меня вызвал. Когда мы встретимся на турнире, я его обязательно убью. А мы встретимся. Прошу не счесть мой отказ пропустить турнир отказом от вашего лестного предложения - уж очень мне хочется снести башку этому самодовольному индюку.
  - Ты?! Как ты смеешь! - Гортас вскочил с места и лишь то, что между Андреем и ним сидел император, помешало бойцу броситься на 'деревенщину' с кулаками.
  - Тихо! Прекратите, господа! - прикрикнул император, но глаза его блестели, ему явно нравилось происходящее. Всегда приятно, когда твои подданные ополчаются друг на друга, а не на своего императора.
  Зарт посмотрел на Гортаса, красного, сжавшего огромные кулачищи, на Андрея, игравшего желваками на скулах и выдал свой вердикт:
  - Хорошо. Если ты останешься жив после встречи с Гортасом - моё предложение остаётся в силе. Я понимаю тебя - турнир - это превыше всего. Азарт, слава, успех - кто не хочет достичь высшего? Кто знает - Бог и не такие шутки шутил, может ты и правда выиграешь бой с Гортасом. Гортас, ты готов расстаться с жизнью? Может сразу уступишь своё место Андрею? Нет? А похоже - придётся - весело хихикнул император, но в глазах его блеснул опасный огонёк. 'Не прост император, очень не прост! - подумалось Андрею - не весь ещё мозг пропил, это точно. Ленив, но совсем не глуп'.
  - Только пятьсот золотых я отдам тебе после окончания турнира, хорошо? - хихикнул император, закашлялся, и отпил красной, густой жидкости из бокала. Пошлёпал губами, потом допил оставшееся и кинул куда-то в сторону - не подавай мне больше этого вина - какой-то смолистый привкус, он мне не нравится. Лучше полегче чего-то, белого ильфанского давай. Можешь идти, господин Андрей. Жду после турнира - император легонько повёл рукой, отпуская монаха, и тот слегка поклонившись, вышел из ложи. Его никто не сопровождал, и гвардейцы не обратили на него никакого внимания.
  - Что думаешь, сестрёнка - куда мы вляпались?
  - В сортир какой-то - усмехнулась Шанди - мне все там не нравятся, в том числе император. Он хитрая двуличная скотина. Самодовольная и самовлюблённая.
  - Нет - а что ты хотела? Чтобы он был белым и чистым? На вершине власти чистыми не бывают. Политику не делают чистыми руками. Каждый, кто залез наверх по уши в грязи. Если хорошенько поискать - обязательно какие-то пакости вылезут, уверен. Как ты думаешь - казнит он инквизитора?
  - Не знаю - с сомнением ответила Шанди - а не зря ты ему по Акодима ввернул? Не засветился ли? И вообще - а ты уверен, что Акодиму нужна эта должность?
  - А были какие-то варианты? Ты знаешь ещё какого-нибудь святого отца, занимающего высокую должность и достойного, чтобы можно было рекомендовать на эту работу? Он будет иметь возможность реорганизовать службу инквизиторов и сделать из них не каких-то маньяков, сжигающих всех, кто отличается от общепринятых норм, а действительно службу очистки церкви от нежелательного балласта, а кроме того - на самом деле бороться с агентами исчадий и с самими исчадиями. Этим они должны заниматься, а не разбирательствами с наветами соседей друг на друга. Мы Земле всё это уже проходили, и не раз, когда кто-то, желая насолить соседям, пишет доносы, по которым тех сжигают, сажают в тюрьму или расстреливают. Кстати сказать - инквизитор действительно угрожал власти императора, надеюсь, что у того хватит ума это понять.
  
  - Как всё прошло? Вы встретились с императором? - глаза Зорана сияли, и он лучился энергией - что он вам сказал? Что хотел?
  - Сказал - спасибо, что я не убил Зиртона. И ещё - предложил отказаться от турнира и принять должность лейтенанта гвардии.
  - А вы, вы что? - Зоран нетерпеливо подпрыгивал на месте и кусал губы.
  - Ничего. Сказал, что хочу выиграть турнир - пожал плечами Андрей, откинулся на кресло и обнял за плечи Марго, положившую голову ему на плечо.
  - Да вы не выиграете! Зачем вы отказались! - схватился за голову Зоран - это же зверь, с ним никто не сравнится, Зиртон по сравнению с ним - дитя! Зачем этот риск?! Ой-ёй - вы вроде такой умный, и такую...в общем - зря вы отказались - Зоран надолго замолчал и закрыл глаза. Похоже, он уже представлял себя во дворце, и вот это известие об отказе хозяина от выгодной должности привело его в расстройство.
  - Может и правда стоило согласиться - передала Шанди - на кой демон тебе этот выигрыш? Зачем ты повёлся на хамство Гортаса? Ведь он явно тебя вызывал! Зверь, понимаешь - усмехнулась Шанди - знаем, что Зверь. Интересно - в каком возрасте он инициировался? Папаша сказал - в детстве. Значит опыта быть оборотнем у него гораздо больше. И кстати - вот откуда эта патологическая тяга к убийствам, крови, жестокости. Ты подавил инстинкты Зверя, а он выпустил их наружу, и доволен собой. Ты уверен, что сможешь его победить? Ведь он великолепный фехтовальщик, много лет этим занимавшийся - с детства! А ты чего? Ты же середнячок, и всё. Задача: два оборотня бьются на саблях. Один с детства занимается фехтованием, выигрывает турниры, другой - только-только научился держать саблю в руках. Кто выиграет?
  - Я должен выиграть - уныло сказал Андрей - и то, что ты не вселяешь в меня уверенность в своих силах, не очень-то содействует моей победе, тебе не кажется?
  - Объясни мне необъяснимое - зачем ты отказался от предложения императора - на кой демон тебе эта победа? - не унималась Шанди - мальчишка-то верно сказал. Принял бы предложение, и вперёд, на завоевание вершин власти. Глупо ты сделал.
  - Во-первых я думаю, что всё-таки убью этого Гортаса - я тоже не деревенщина какая-то, мы ещё померяемся в скорости. Во-вторых - победителю турнира обеспечена поддержка всех слоёв общества - это может сильно пригодиться. В-третьих - императору легче возвысит человека, который победил на турнире. И в-четвёртых - мне очень хочется грохнуть эту скотину. Род Карлоса надо выкорчевать, как сорную траву. Эти твари не заслуживают, чтобы жить. Он бы всё равно вредил мне любым способом. Считай, что я устраняю конкурента.
  - Много пафоса - хмыкнула Шанди - практичнее было бы принять предложение, и потихоньку грохнуть этого паскудника. Отравить, или загрызть ночью, во сне. Знаешь что пришло в голову - интересно, он знает, что ты оборотень?
  - Не думаю - после раздумья сказал Андрей - иначе он как-то дал бы мне это понять. Впрочем иногда вроде как мне казалось, что он знает. Но я не уверен. Посмотрим на поединке, там всё и выяснится.
  Следующий его поединок состоялся ближе к вечеру. Андрей заметил, что теперь он в центре внимания трибун - наравне с Гортасом. Кстати сказать - монах не следил за поединками своего будущего противника - не хотел. Ничего нового он не увидит, а наблюдать за тем, как тот убивает своих противников, не хотелось. Впрочем - как потом оказалось, никаких убийств не было. Противники Гортаса сразу признавали проигрыш, не дожидаясь, когда начнётся бой. По правилам можно было это сделать. Так что Гортас шёл к своему последнему бою легко и приятно.
  Перед Андреем стоял высокий, крепкий мужчина, без страха смотрящий на своего противника. Он приветственно поднял саблю, прозвучал гонг - скрестились сабли - и Андрей понял - никаких неожиданностей. Да, хороший фехтовальщик, но не дотягивает до уровня Зиртона даже близко. Андрей немного поиграл с ним, и снова выбил из рук саблю. Противник поклонился Андрею, публично признал поражение и довольный ушёл с арены. И немудрено быть довольным - каждый раз ведь остаёшься в живых, проиграв противнику, победившему Зиртона!
  На этом поединки первого день турнира для Андрей закончились. День подошёл к концу, глашатай объявил об окончании первого дня турнира, и Андрей со своими спутниками дождавшись, когда основная масса зрителей толкаясь, вопя, смеясь и ругаясь, разойдётся по домам - отправился домой.
  Извозчиков уже не было, всех разобрали, так что пришлось тащиться пешком, хотя от стадиона до дома и было довольно далеко. Им пришлось поторапливаться, чтобы успеть до темноты. Зоран был злился и время от времени ныл, что его нежные ноги не приспособлены для такого длительно хождения, на что Андрей предложил ему поймать извозчика - а если не получится - заткнуться, и идти как все, без нытья.
  До темноты они не успели, так что последний отрезок пути пришлось идти уже в кромешной темноте. Для Андрея и Марго это было безразлично - они прекрасно видели и в темноте, а Зоран дважды упал, споткнувшись о выбоины в мостовой, выбитые телегами ломовых извозчиков, рассадив себе руку - порвал кожу об остатки куста сирени, торчащие у забора одного из домов. В связи с этим он пришёл в совершенно отвратительное расположение душа и отстав метров на пятьдесят, тянулся медленно, демонстративно показывая, как ему плохо и как злой хозяин истязает его нежный организм.
  Андрей в сердцах выругался и заявив, что демон с ним, подхватил под руку Марго и быстрым шагом отправился домой, сказав, что тут недалеко и тот сам доберётся. Потом всё-таки пожалел парня - мало ли что случится на тёмных улицах - и решил вернуться назад и потащить за собой, даже если придётся - буксиром.
  Столица не отличалась хорошим освещением, и тем более праведными нравами в тёмное время суток. Неосторожному путнику легко было получить нож в спину, или дубинкой по голове за его тощий кошель. Стража редко обходила второстепенные улицы - они предпочитали патрулировать центр города, улицы, где жили богатые горожане, да и то - стараясь отлынивать от своих обязанностей в совершенной уверенности - случись что - позовут. А за это мизерное жалование обивать ноги по улицам будет только идиот.
  Андрей попросил Марго постоять на месте и никуда не уходить - он сейчас быстро вернётся. Оставив её в одиночестве, быстро пошёл туда, где в дали топал его секретарь.
  Зоран отстал уже метров на сто, за углом одного из зданий, потому Андрей не мог видеть, что с ним происходит. Когда увидел, досадливо покачал головой - всё-таки нарвались!
  Возле парня стояли пятеро мужчин, обшаривающие его карманы - вернее - двое держали, один обшаривал, а ещё двое стояли рядом и наблюдали за процессом.
  - Ну что, будем развлекаться? Чувствую - придётся размять мышцы - довольно спросила притихшая за пазухой Шанди. Она давно не подавала признаков жизни, впав в спячку - как объясняла - копя силы к очередному развлечению. Ей было скучно.
  - Нет. Ты не вмешивайся - отрезал Андрей - не хочу, чтобы ты засветилась перед Зораном. Меньше знает - крепче спит. Только в крайнем случае - смотри по обстоятельствам.
  Монах подошёл к группе людей. Они молчали и лишь сопели, истово обыскивая свою жертву.
  - Эй, оставьте его и уходите. Иначе умрёте! - холодно сказал Андрей
  Мужчины оглянулись, и один из них сказал:
  - Как бы сам не умер. Сейчас ты под прицелом арбалетов. Стой спокойно и не делай резких движений. Ты, этот придурок и твоя девка сейчас пойдёте с нами, кое-кто хочет вас как следует допросить - откуда вы такие взялись, кто вы, и что вы.
  - Значит вы не грабители - негромко хмыкнул Андрей - что, Гортас боится за то, что проиграет? Решил выиграть таким методом?
  - Послушай, парень - нам всё равно, чего там у вас с хозяином. Нам сказано привести тебя к нему, если будешь кобениться - убить. Ничего личного, просто работа такая. А вот и твоя подружка - мужчина обернулся и посмотрел назад - не дёргайся, иначе всё будет очень, очень плохо и печально.
  Андрей поглядел - Марго вели четверо мужчин, двое держали за руки, по одному шли сзади и спереди. Девушка была спокойна, и лишь упрямо поджатые губы выдавали её волнение.
  - Ты цела? Всё в порядке? - спокойно спросил Андрей
  - Цела - так же спокойно кивнула Марго - они откуда-то из подворотни выскочили, сказали, что ты захвачен и меня сейчас к тебе отведут. Ну я и не сопротивлялась.
  - Интересно, как бы она могла сопротивляться, дурёха - заржал один из похитителей, но старший прикрикнул:
  - Заткнись! - и обращаясь к Андрею и Марго, добавил - вы правильно сделали, что не стали дёргаться. Пока человек жив, есть надежда. А когда получаешь болт в живот - тут уже никой надежды не остаётся. Может вы ещё договоритесь с хозяином, хотя...такого случая я и не припомню.
  Стоящий рядом со старшим человек тихо сказал:
  - Слушай, девчонка-то какая красотка...может, попользуемся? А потом грохнем. Скажем - она побежала, пришлось пристрелить, а? Ему же только этот парень нужен, так что...
  Мужчина не жал договорить - он резко, наотмашь ударил ладонью по лицу говорящего и холодно, жёстко, сказал:
  - Тебе сказали - ЧТО делать?! Заткнись, и выполняй! Никакой отсебятины! Я тебя уже не раз предупреждал - хозяин не любит инициативы, особенно такого рода. Последний, кто не выполнил его приказ, жил два дня. Без кожи. Вероятно, ему было очень неприятно - без кожи. Хозяин сам его обработал как следует. Ты недавно в команде, потому ещё полный дурак, не знающий как себя вести. И вот что - ещё раз схватишься за кинжал в разговоре со мной - я сам тебе башку отрежу.
  Главарь помолчал, потом, выждав небольшую паузу, сказал:
  - Ну что, Андрей Монах, готов идти? Или надо ещё как-то убеждать? Хотелось бы, чтобы обошлось без крови. Не люблю грязной работы. Всегда ведь можно договориться, не правда ли?
  - Увы - не в этом случае - сказал Андрей, прыгнул вперёд и с силой ударил в лицо одного из наёмников, держащего нож у шеи Зорана. Переносица несчастного бандита с хрустом проломилась, кости черепа вошли в мозг и тот умер, не успев ещё упасть на землю.
   Из окна дома напротив прилетели два болта и со стуком воткнулись Андрею в правую половину груди, и в бедро, но он как будто и не заметил боли - два удара руками - ещё два трупа. Предводитель попытался сбежать, но Андрей настиг его и сломал шею, как сухой прут.
   Шанди выскользнула из-за пазухи и помчалась к окну, из которого прилетели болты, а мимо Андрея пролетел один из тех, кто держал Марго. Он раскинул в воздухе руки, как тряпичная кукла - видимо, прежде, чем отправиться в полёт, наёмник лишился целостности своих шейных позвонков. Проще говоря - Марго свернула ему шею.
  Расправившись со своими противниками, Андрей обернулся и увидел, что Марго стоит одна - не считая лежащих вокруг неё трупов. Девушка зажала рот, отвернувшись в сторону, и Андрей, подойдя к ней, обнял и похлопал по спине:
  - Тише, ну, тише...подыши, глубоко...во так. Первый раз всегда так. Они хотели нас убить, ты правильно сделала, что их уничтожила. Всё, всё, не переживай - их работа такая, они знали, на что идут.
  Марго обняла Андрея за шею, и вздрогнула - конец болта, точащий из груди мужа упёрся ей в грудь.
  - Ой! Ты ранен! - она со страхом смотрела а торчащий из его тела металлический черенок широко раскрыв от ужаса глаза.
  - Ерунда. Бывало и хуже - Андрей уцепился за кончик болта и рывком вырвал его из тела. В глазах потемнело, он покачнулся, но удержался на ногах. Сплюнул кровь изо рта - пока болт торчал в теле, рана была закрыта. Когда Андрей его вырвал - кровь хлынула из перебитых сосудов и попала в рот - было задето лёгкое. Сплюнув тёмным сгустком, с удовлетворением почувствовал, что боль внутри утихает и хрипы в груди пропадают - организм срочно залечивал повреждения.
  Вырвал болт из бедра - тот ударился в кость, не сумел её сломать и застрял, царапая при каждом движении. Второй болт отправился туда же, куда первый.
  Из дома, где сидели стрелки из арбалета, послышались крики ужаса и сдавленные хрипы. Через пару минут оттуда выскочила Шанди и подбежав к Андрею, ловко забрала к нему за пазуху.
  - Сколько человек там было? - осведомился Андрей, внимательно оглядывая окрестности.
  - Трое. Кричали сильно. Ты знаешь, тот трюк с акулой как всегда впечатляет противника - один обделался от страха! - усмехнулась Шанди - может ещё где-то негодяи спрятались, а? Я только разошлась - и всё уже кончилось. Тебе не кажется, что мы как-то скучно живём?
  - Это скучно?! - подняли брови Андрей - если ЭТО скучно, то как, ты считаешь, жить будет весело? Нет уж - плевал я на такое веселье. Спи давай. Набирайся сил. Похоже - это не последнее веселье в обозримом будущем.
  - Слушай, а может надо было сходить с этими придурками? Привели бы к Гортасу, мы бы его грохнули - вот и славно, вот и хорошо.
  - Нет. Мы грохнем его, но только официально, на турнире - не согласился Андрей - при стечении народа, у всех на глазах. Убей его сейчас - пойдут разговоры, все знают о нашей с ним ссоре в ложе императора, небось, слухи по всему городу пошли. Кроме того - а с чего ты решила, что нас бы привели к именно нему? Заперли бы где-нибудь в темнице, и сиди - пока турнир не окончится. Да ну их к демонам с такими приглашениями. Всё. Забыли.
  - Тебе не кажется, что ты стал слишком самоуверенным - осторожно спросила Шанди - а если ты и вправду не сможешь его убить? Гортаса этого? Что тогда? Что с нами будет? Ну, я-то улечу в поля, случись что с тобой - предварительно поубивав всех твоих обидчиков, кого смогу достать, а Марго? А Фёдор с семьёй? Мне кажется - ты зарываешься. Нужно методично выбивать всех врагов, тихо и без шума, а не устраивать турнирные бои. Чую - это добром не кончится.
  Андрей промолчал, посмотрел на бледного Зорана, и озабоченно спросил:
  - Ты живой, что ли, вояка? Не ранен?
  - Живой - посипел Зоран - кому расскажешь - не поверят! Как она их положила - это песня! Ну вы-то ладно, вы тот ещё вояка, но на неё никогда бы не подумал. Вот это да!
  - Забудь - серьёзно ответил Андрей - этого никогда не было. Языком не трепи. И больше не отставай, иначе лишишься не только языка. Давайте-ка поторапливаться, уже поздно. И поужинать хочется. Эрна уже небось домой ушла, ужин остыл, а мы тут всё развлекаемся.
  - Ничего себе - развлечение - не согласился Зоран - чихал я на такие развлечения! Хорошо хоть не обделался! Позорище было бы. Честно говоря - мне стыдно. Девушка так билась, как настоящий воин, а я стоял, как идиот. Чувствую себя абсолютно бесполезным пеньком...
  - Нормально всё - рассеянно ответил Андрей, добавив - пошли быстрее, а?
  Они быстро подхватились и ушли от места побоища. На месте остались только трупы, живых не было. Андрей проверил - никто из нападавших не дышал, так что добивать никого не пришлось.
  На душе у него было гадко - Шанди угодила своим когтем прямо в открытую рану - может он и вправду стал зарываться? Действует неосторожно, непродуманно? Слишком полагает на свои способности оборотня? Ведь он же видит, что Гортас оборотень, владеющий фехтованием гораздо лучше его - на что рассчитывает? Может и вправду надо было принять предложение императора, и не заморачиваться насчёт турнира? На кой чёрт ему этот турнир, эта слава? Неужели у него взыграло желание стать известным, стать официально признанным лучшим бойцом этого мира? Тщеславие? Вроде бы он такого за собой раньше не замечал... Сообщить императору, что готов отказаться от турнира и принять его предложение? Сейчас это будет выглядеть как-то неприлично... И тем более - после ссоры с Гортасом, когда он обещал его убить. Голова шла кругом. Запутал себя в такие сети, что теперь и сам не знает, как из них вылезть.
  Эрна не ушла. Они с Таиной ждали хозяев, наставив зажжённых светильников, накрыв стол - сегодня кухарка приготовила какие-то экзотические блюда с неизвестными травами, таявшие во рту.
  Из кухни застенчиво выглядывала дочь кухарки, копия своей матери, только потоньше и поменьше. Они обе с улыбкой смотрели, как Андрей и его жена жадно сметали со стола всё, что им наготовили. Волнения никак не сказались на аппетите хозяев дома. Как и на аппетит Зорана, постанывавшего от удовольствия, прожёвывающего очередной пирожок.
  - Весь город гудит! - не выдержала Эрна - я на базаре была - только и говорят о том, что какой-то неизвестный победил Зиртона! И все делают ставки - сможете ли вы побить Гортаса, или нет. Я верю в вас, и поставила целый золотой! Не подведите, господин Андрей!
  - Сам не хочу! - усмехнулся монах - проигрыш означает смерть, а мне как-то ещё хочется пожить. Постараюсь, чтобы ты не потеряла свой золотой.
  
  Спалось Андрею неспокойно, впрочем - как и Марго. Она что-то бормотала сквозь сон, постанывала, и ему пришлось тихонько толкнуть жену, чтобы кошмары ушли. Марго испуганно раскрыла глаза, вздохнула и прижалась к плечу мужа:
  - Пакость какая-то приснилась. Будто я бегу по улице, бегу, за мной гонится толпа негодяев - а я не могу убежать. А ещё - дом снился, наш с папой дом. Кто-то там сейчас живёт, наверное, спит на моей кровати...читает мои книги. Я каждый раз, как думаю об этом - слёзы на глаза наворачиваются.
  - Вернём мы твой дом, не беспокойся - хмыкнул Андрей - после турнира. Я уже договорился - оплатим отцовские долги и переедем в ваш дом. А этот оставим Фёдору. Он тут будет жить.
  - Правда! А чего ты раньше не говорил? - радостно вскрикнула Марго - и молчишь, а? Ну как так можно - я ведь переживаю.
  - Хотел сюрприз тебе сделать - улыбнулся монах - не утерпел, как видишь. Скоро снова будешь жить в своём доме. А хочешь - другой купим. Деньги у нас есть, деньги не проблема.
  - Как хорошо! - прошептала Марго - я даже и надеяться е могла, что всё так будет хорошо. Только папы не хватает...а так - я счастлива. Иди ко мне...
  Они занялись любовью - медленно, нежно, приникая друг к другу, как к источнику радости и покоя. И в самом деле - забывались проблемы, горести и переживания, и оставались только двое - любящие друг друга существа.
  Шанди лежала в соседней комнате, на своей персональной кровати, и чувствовала желание и любовь этой пары. Она немного грустила и ещё - слегка ревновала к Марго, хотя и была рада за своего друга и брата. Драконница сильно изменилась, иногда она даже думала, что слишком уж очеловечилась. Но что поделать - каждому своя судьба, и всё так, как оно должно быть. Она не задумывалась над будущим - пусть идёт, как идёт. У неё было много вкусной еды, много развлечений, друзья, впереди тысячи лет жизни - зачем думать, что будет дальше? Как-то будет, и она постарается, чтобы было не хуже.
  Шанди скользнула с постели, подошла к двери и поддела её лапкой. Дверь неслышно открылась, и драконница выскользнула в коридор, прислушиваясь к звукам в доме. В комнате Таины пыхтели и сопели Зоран с его подружкой, тяжело дышала Марго в супружеской спальне, Эрна с дочкой, оставшиеся в этот раз ночевать у Андрея, оглашали тишину дома богатырским храпом. Никто не слышал, как в форточку выскользнула тихая тень, мелькнувшая под лунным светом, как призрак ночи.
  Шанди обратилась в ворона и полетела над пустынным городом. Ночной ветерок клонил кроны разлапистых деревьев с маслянисто-зелёными листьями, они тихо шелестели, ловя струи прохладного воздуха зелёными лапами. На помойке возле трактира лазили несколько бродячих кошек, соревнуясь с пищащими крысами - кто быстрее ухватит очередной объедок. Они соблюдали паритет и не нападали друг на друга. Какой смысл воевать, когда всем хватает сочных объедков, тепло и хочется лишь сожрать как можно больше и залечь в тёплом месте переваривать съеденное.
  Шанди летела дальше и дальше, заворачивая по дуге, пока не обнаружила внизу цель - возле подворотни стояли четверо мужчин, как будто бы кого-то поджидая.
   Шанди развернулась, запомнив место, спланировала, и приземлилась возле дощатого забора метрах в двухстах от места засады. Ворон замерцал, как будто расплылся, размазался по пространству, и через несколько мгновений на его месте стояла девушка, одетая довольно смело и богато - в платье с декольте, сапожки, а на груди её висел здоровенный золотой кулон (Шанди видела такой в сундуке с драгоценностями, отобранными у бандитов). Волосы убраны в причудливую причёску, украшенную жемчужинами, на обнажённых руках блестели золотые браслеты, сделанные в виде змеек (тоже из сундука). Лицо в этот раз Шанди 'приобрела' на турнире - не зря она внимательно разглядывала зрителей - особенно сидящих в первых рядах. Несколько лиц она запомнила до мельчайших подробностей. Одно из них она и 'надела' для охоты.
  Драконница несколько раз прошлась туда-сюда, привыкая к хождению на двух ногах, и потом засеменила к тому месту, где стояли тёмные фигуры мужчин. Все своим видом Шанди изображала молодую женщину, сильно припозднившуюся, а может разругавшуюся с мужем и спешащую в отчий дом за поддержкой и защитой, несмотря на поздний час.
  Появление жертвы было замечено мгновенно, едва стук каблучков стал слышен из подворотни. Фигуры зашевелились, и когда Шанди поравнялась с тёмным проёмом, из которого несло мочой и запахом помойки, один из мужчин вышел и преградил ей дорогу:
  - Стой! Куда спешишь? Парни - вот это удача! Гляньте - какие цацки на ней! И позабавимся заодно. Кто будет первым, разогреет красотку для меня? - мужчина усмехнулся -и ухватил Шанди за шею, желая слегка придушить, и заодно заткнуть глотку, чтобы не визжала. Мало ли - вдруг где-то рядом болтается стража. Девчонка-то не простая - вон сколько цацек на ней висит. Если стража прихватит на обычной девке - служанке или белошвейке - всегда можно откупиться, а если на богатенькой - можно и в темницу загреметь.
  Он не успел удивиться твёрдости шеи незнакомки - его рука попала в стальной захват лапы драконницы. Кости человека треснули, раздавленные невероятно сильным захватом, соревноваться с которым могли только стальные мышцы Андрея-оборотня. Грабитель тонко закричал, визжа от боли, а его спутники с удивление смотрела на то, как красавица, улыбаясь, осторожно держит их главаря за руку своей тонкой, изящной рукой, и тот извивается и кричит, ползая у её ног, как червяк.
  Прежде чем они что-то смогли осознать, драконница схватила бандита за шею позади головы, и как яблоко, сорвала её с плеч. Труп негодяя упал на мостовую, содрогаясь в последних судорогах, а грабители застыли, парализованные ужасом. Потом вскрикнули, и бросились бежать.
  Шанди превратилась в огромную чёрную кошку, похожу на пантеру-переростка, и метнувшись за ними, в считанные секунды покончила со всеми. Оттёрла лапы об одежду убитых, и снова обратилась в ворона.
   Птица наклонила голову, глядя на трупы разбойников, потом каркнула, взмахнула крыльями и взлетела в небо. Скоро она снова неслась над городом, как истребитель-перехватчик на службе правосудия.
  После получаса барражирования, больше ничего подозрительного её не попалось. Случайные прохожие, которые пробегали внизу, не вызвали у неё никакого интереса, и скоро полёт над городом наскучил драконнице. Она стала забираться выше и выше в небо, уходя от города в сторону джунглей. Поднявшись на высоту двух километров, расправила крылья и вернула себе тело дракона.
   Опёршись радужными крыльями на ночной воздух, драконница начала тихо скользить над лесом, поглядывая вниз, пока не заметила стадо диких свиней, деловито вспахивающих своими белыми клыками мягкую землю в поисках сытных корешков.
  Шанди спикировала на них, выбрав целью здоровенную жирную свинью, и скоро та жалобно взвизгнув, закончила своё существование в желудке драконницы.
  После сытного ужина Шанди тяжело поднялась в воздух, как бомбардировщик, нагруженный своим боезапасом, и полетела в сторону моря, серебрившегося под лунным светом. Она шла низко над водой, а потом сложила крылья и с грохотом плюхнулась в воду, распугав здоровенный косяк мелкой рыбёшки.
  Длинный хвост Шанди великолепно работал и как винт корабля, и как руль, потому она скользила под водой легко и свободно, двигаясь будто тюлень или огромная рыба. Драконница проталкивала своё тело сквозь толщу воду, когда вдруг заметила над головой несколько световых пятен. Они располагались в нескольких метрах друг от друга, и любопытной Шанди ужасно захотелось посмотреть - что же это там такое. Она стала осторожно приближаться к поверхности моря, затихшего перед рассветом, и высунула голову прямо в центре одного из пятен.
  - Ааааа! Демон! Демон! - послышался крик, и фонарь, который выронил рыбак, упал прямо на голову Шанди, ощутимо врезав её по макушке. Шанди зашипела от злости, а потом рассмеялась - световые пятна были не чем иным, как способом ловли то ли креветок, то ли какой-то рыбёшки, которая собиралась на свет фонаря , подхватываемая при этом специальными широкими сачками.
  Шанди снова ушла в глубину, распугивая косяки рыб, и акул, вечно кочующих вокруг этих косяков. Потом разогналась на максимальную скорость, выскочив из воды, как летучая рыба. В воздухе она расправила крылья и снова понеслась над морем, освещаемая призрачным лунным светом.
  Сегодняшняя ночь прошла неплохо - решила она - надо как-нибудь почаще повторять таки прогулки. Андрею знать о них не обязательно. Не только же ему одному быть мечом возмездия в руке Божьей. Сегодня она наказала несколько негодяев - и ей интересно, и этот мир стал почище.
  Обратный маршрут был всё тем же - форточка, дверь в комнату. Скоро Шанди спала сном праведника, утомлённая охотой и развлечением Жирная свинья переваривалась в желудке, и Шанди сопела, довольная и благостная.
  
  Решающий бой был назначен на третий день с начала турнира. Все слабейшие бойцы уже отсеялись, и главная интрига боя была в том - сумеет ли Андрей, ранее неизвестный никому боец откуда-то из провинции, победить известного всем Гортаса. Ставки принимались два к трём - большинство всё-таки ставило на старого чемпиона.
  Андрей утром слегка позавтракал, не желая загружать желудок обильной пищей, дождался, когда Марго оденется и приведёт себя в порядок, и они погрузились в пролётку, заранее отловленную расторопным Зораном где-то в окрестностях дома.
  Андрей поднял тент повозки, не желая показывать своё лицо прохожим - теперь многие знали его и приветствовали криками: 'Задай этому Гортасу!'. Это его немного раздражало, и заставляло снова задумался - не зря ли отказался от предложения императора. Как никогда сегодня он был сосредоточен и напряжён.
  - Шанди, если со мной и вправду что-то случится, не оставь Марго без помощи, ладно? Помоги ей всем, чем можешь. Деньги теперь у вас есть, не пропадёте. Найдёте Фёдора - он, по моим расчётам, через несколько дней должен появиться в городе.
  - Ты чего это прощальные песни заладил? - рассердилась драконница - ты это прекрати! Ты должен выиграть бой у этого негодяя, и всё тут! Иначе мне придётся всех тут перебить!
  - Не вздумай - серьёзно ответил Андрей - если ты сделаешь что-то подобное, то привлечёшь внимание старейшин, и тебе не поздоровится. Будет беда. Я запрещаю тебе совершать такие глупые действия! Если уж будет желание отомстить - потихоньку, с Марго и Фёдором, чтобы никто не догадался, и только так.
  В этот день должен был пройти один - единственный бой. Бой двух главных претендентов на место победителя турнира. Этот бой специально оговаривался особым пунктом правил: нет ограничения по времени, площадка для боя увеличена в два раза. Перерывов на отдых не предусмотрено, противники бьются до тех пор, пока кто-то из них не сдастся, или не сможет дальше продолжать бой по причине своей безвременной кончины или увечья. Это сообщил Андрею Зоран, лихорадочно блестя глазами и кусая губы. Он сильно нервничал, переживая за исход поединка, и Андрей понимало почему - Зоран увидел в Андрее способ выйти наверх, подняться из низов, занять какое-то положение при дворе. И он очень расстроился, когда Андрей сообщил о своём отказе от предложения императора.
  Стадион просто трещал от людей - Андрей подозревал, что на трибунах было гораздо больше народа, чем мест - видимо жулики из числа администрации стадиона расстарались, напускав столько народа, что трибуны, хоть и каменные, казалось трещали под напором человеческих тел. Андрей затруднился бы даже сказать - сколько народа собралось смотреть за боев - тысячи, десятки тысяч? Бегали букмекеры, протискивались лоточники с пирожками, сладостями и водой.
  Андрей отметился у стола распорядителя и пошёл к своему месту возле арены. Перед ним, на площадке, суетились рабочие, граблями и щёточками устраняя последние неровности на площадке, готовя арену к бою. Наконец, и тут всё затихло и успокоилось. Стадион гудел, как будто огромный улей, и когда появился император, взорвался криками и шумом.
  Зарт вышел к краю ложи, поднял руку и дождавшись, когда стадион затихнет, сказал:
  - Сегодня мы увидим бой между Гортасом Шанским и Андреем Монахом! (Урррааа! Славься! - взрвался стадион)
  Император дождался, когда трибуны снова стихнут, и добавил:
  - Победитель получит тысячу золотых, положенную, как приз, и ещё тысячу - от меня, за риск - бой будет проходить на боевых саблях. Так пожелаем обоим претендентам удачи! Слава смелым бойцам!
  - Слава! Слава! - неистовствовали трибуны - Слава императору! Славься на века!
  Зарт обернулся к свите, и негромко сказал:
  - Видите, как мало нужно, чтобы завоевать любовь черни - немного зрелищ, немного денег - и они у тебя в кармане. Ещё мой дед говорил - внук, учись управлять чувствами чернь. Они руководствуются не логикой, не разумом - лишь чувствами. Если найдётся настоящий лидер, который захватит их чувства, заставит полюбить себя - ради него они пойдут куда угодно. Но какой бы ты не был умный - если народ тебя возненавидит - одним террором не проживёшь. Твоё правление скатится в череду бунтов, и страна захлебнётся в крови. Зрелища, во что желает душа простолюдина. Развлечений. Ну что же, господа, приготовимся получить удовольствие от зрелища - в этом мы мало отличаемся от простолюдинов, не правда ли? - Император усмехнулся и поудобнее устроился в кресле, откидываясь на спинку и вглядываясь в выходящих на арену противников.

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"