Юлька: другие произведения.

Ангел Смерти

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 7.42*71  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Фух, как же я устала, кто бы знал! Надоели эти постоянные задания, перекидываемые мне "любимым" начальником, вредный фамильяр, постоянно пытающиеся прикопать меня под ближайшим кустом прислужники Сатаны... И за что, спрашивается? Да всего-то из-за мелочи: я, Василиса Ласкина, временно исполняю обязанности Смерти, пока этот гад купается в тёплом море и кадрит девочек! Ну, ничего, я ведьмочка упёртая, разберусь с любыми проблемами, поставлю провинившихся в угол, и ещё даже время на амур останется, поэтому, трепещи нечисть, "И.О. Смерти" идёт!..
    ОКОНЧАНИЕ ИСТОРИИ РАССЫЛАЕТСЯ НА ПОЧТУ БЕСПЛАТНО!
    Вторая книга про Василису и демоническую гоп-компанию: "Месть Ангела"!
    Дорогие читатели!
    Амнистер срезал часть оценок...(( Если понравилась книга, поставьте, пожалуйста, ваши ОЦЕНКИ заново! ))
    Буду признательна! ))


АНГЕЛ СМЕРТИ

Все женщины по сути своей ангелы,

но когда им обламывают крылья,

приходится летать на метле...

(NN)

АКТ 1

"Не было печали - черти накачали"

  
      Многие боятся смерти, перехода в мир иной, того, что их ждёт за гранью, неизвестности... А зачем этого страшиться? Смерть - это покой, лёгкость. Жизнь намного труднее, опаснее и противней...
      - Хватит притворяться, - ленивым бархатом растёкся мужской голос по помещению. - Твоя одежда лежит в пластиковом контейнере, - негромкий стук оповестил о наличии вышеназванного предмета в помещении. - Вася, у тебя десять минут на сборы, я буду ждать в машине... Не успеешь - пойдёшь домой пешком! - удаляющиеся, неспешные шаги и щелчок закрываемой двери, оповестили о том, что это была не мифическая угроза.
      Открыв глаза, с омерзением уставилась в белый потолок. Сколько раз я его уже видела? Сотню, если не больше...
   Не знаю, почему так происходит, но практически любое моё задание оканчивается одинаково - прозекторским столом и тихим, вкрадчивым голосом работодателя.
   Я не боюсь смерти... Нет, всё гораздо хуже и прозаичнее: скромная ведьма Василиса Ласкина на него работает!
      Придерживая одной рукой простыню, противно воняющую хлоркой, приняла сидячее положение и на автомате сорвала больничную бирку с пометкой "Неизвестный", висящую на левой лодыжке. Это движение, так же как и все последующие, было отработано до автоматизма, то есть, руки сами всё делали, а мозг же в этот момент отдыхал... Впрочем, как и всегда, иначе бы не попала в такой переплёт.
      Год назад я была обычной студенткой журфака в прославленном на всю страну институте. Потихоньку варила приворотные зелья и "Влажку", гуляла с подругами и искала на просторах интернета фамильяра. (Чего только во Всемирной Паутине не отыщешь, нужно только точно знать, что тебе требуется и осознавать примерную область поисков.) Но Инет штука плохая, можно даже сказать коварная: никогда не знаешь на кого нарвёшься и с каким индивидом познакомишься. Вот и Сергей не вызывал у меня чувства отвращения или тем паче страха, пока мы с ним не встретились в реальности.
      В нашей колдовской семье бывали разные магические гости, но новый знакомый переплюнул их всех разом, причём особо не напрягаясь. Парень просто назвал место работы и уточнил рамки своего хобби: мясник на мясокомбинате и маньяк по призванию. Видите ли, ему нравится процесс убийства... Вот только крупный рогатый скот успел быстро наскучить.
   В этом вопросе я была с ним категорически не согласна, поэтому попыталась быстро затеряться в кафетерии, однако снотворное, ловко подсыпанное в бокал шампанского, сделал своё чёрное дело: очнулась ваша покорная слуга в каком-то запущенном парке, привязанная к дереву. Дальнейшее помнится смутно, лишь острыми когтями в воспоминания врезался коктейль из животного чувства страха, адской боли, моих отчаянных криков и противного, но до омерзения довольного смеха Сергея.
      Знаете, в фэнтезийных книжках пишут примерно так: "Открыв глаза, не смогла ничего разглядеть кроме плотного тумана, окутавшего тело, и, словно из небытия, раздался голос... (и ля-ля-тополя, далее по тексту)"? В моём случае всё было иначе. Сознание я не теряла, тумана никакого не наблюдала, и вместо бесполого голоса рядом со мной присел на корточки элегантный мужчина в коротком драповом пальто.
   Хотите знать, как на это отреагировал маньяк в лице Сергея? А никак, ибо соляным столбом замер, после применения незнакомцем обездвиживающего заклинания. Спросите, почему сама этим же методом не воспользовалась? Так и на этот вопрос могу дать исчерпывающий ответ: во-первых, я хоть и колдунья, но мой магический уровень тянет на "два с плюсиком", то есть, знаю всего-ничего и то, только при наличии конспектов и магических трактатов. И, во-вторых, для того, чтобы сработали более-менее сложные плетения, нужны свободные руки, а мои же в тот момент были намертво привязаны к стволу дерева.
      - Я могу подарить тебе жизнь и свободу, - не дожидаясь приветствия, взял быка за рога мужик, - или могу сделать вид, что ничего не видел, и меня вообще здесь не было... Какой вариант выберешь?
      Шезлонг на личном острове с кучей пальм и коктейль в руках, блин!..
      - За "просто так" ничего не делается, - еле-еле ворочая не только языком, но и мозгами, выдавила из себя сорванным голосом. - Что потребуешь взамен?
      - О, самую малость, - на лице мужчины проступили явные признаки скуки. - Ты станешь моим персональным помощником на три года. Работёнка не пыльная, весёлая и, даю гарантию, заведёшь кучу полезных и интересных знакомств!
      - Что, - слова вырывались из охрипшего из-за криков горла вперемешку с кровью, - сам не справляешься?
      - Да нет, - достав белоснежный носовой платок из кармана, мужчина аккуратно вытер тонкую бордовую струйку, сочащуюся из моей разбитой губы, - в отпуск хочу, а дела не могу без присмотра оставить. Ну, так как, согласна?
      Позволю вам первыми бросить в меня камень, если бы вы на моём месте отказались... Непостижимым образом я оказалась в больнице, на операционном столе, а вот что случилось с Сергеем, не знаю и как-то не горю желанием интересоваться сим вопросом!
      Вот так и начались мои мытарства с новой работой и поломанной жизнью.
   Имя своего работодателя я узнала дня через два-три, когда он лично принёс конверт с первым заданием. (Если бы в ту роковую ночь удосужилась посмотреть в паспорт "самаритянина", то чёртва-с-два согласилась бы на сделку!..) Величали моего временного начальника ни много, ни мало - Смерть (Палач, Аид, Старуха с косой... кому как нравится), а я же стала называть его Габриель - "правая рука Господня".
      Новоиспечённый биг босс в течение прошедшего года натаскивал новоявленную помощницу в делах, касающихся обязанностей Смерти, жестоко игнорируя тот факт, что я являюсь потомственной ведьмой. Работка оказалась действительно непыльная и интересная, да и знакомства лишними никогда не бывают... Вот только все мои новые друзья оказывались либо бесполыми духами, которых я сопровождала до Врат, либо какими-нибудь служителями Сатаны, которых те или иные причины заставили подняться на грешную землю из персонального котла с серой.
      - Наконец-то, - нетерпеливо постукивая пальцем по рулю, кисло улыбнулся Габриель, - тебя только за смертью посылать!
      Жестоко проигнорировав едкое замечание начальства, состроила кислую мину. Осторожно опустив свои нижние девяносто на мягкое автомобильное кресло, со стоном счастья откинулась на спинку и включила подогрев сиденья. Реагировать на шутки биг босса, резкие повороты и слившийся в одну чёрную полосу пейзаж за окном не было ни сил, ни желания.
      - Эй, ты поаккуратней там, - всё-таки добился своего работодатель, вылетев на встречную полосу, где на данный момент ехал гружёный "КАМАЗ". - Хоть на кладбище и не отправимся, но за искореженную, не подлежащую эксплуатации иномарку, мне ещё автокредит выплачивать!
      Да, Смерть спас мне не только жизнь, но и платит соответствующее жалование, на которое я и живу довольно таки зажиточно.
      - Василиса, - начальник сам любил моё "Пежо", но и процесс выведения ведьмы из себя ему также доставлял неописуемое удовольствие, - я водитель с многолетним стажем и не тебе, сопле зелёной, меня учить!
      На "мелкая" или "сопля зелёная" обращать внимания не имело смысла, потому что по сравнению с годами, прожитыми (если так вообще можно выразиться) Смертью, я действительно только-только родилась. Поэтому молча отрегулировала под себя пассажирское кресло и собралась подремать минут сорок, пока мужчина не довезёт меня до родной квартиры, но не тут-то было.
      - В бардачке новое задание... И будь человеком, хватит постоянно умирать! - не отрывая взгляда от дороги, "осчастливил" босс.
      - Будь на то моя воля, давно бы на кладбище в гробу лежала! - привычно огрызнулась, прекрасно зная, что до истечения срока моей службы у Смерти, смерть мне не грозит (извините за каламбур).
      Вы ничего такого не подумайте, я - самый жизнелюбивый человек, какого только можно представить, поэтому и цепляюсь за любую возможность сохранения себя, любимой, в целости и сохранности. Просто при упоминании погоста в обществе Габриеля, он так смешно дёргается и начинает суетиться, что упустить шанс понервировать его - буквально смерти подобно!
      - Вася, ты самый проблемный работник какого только можно вообразить, - сегодня что, лунное затмение или магнитные бури, раз начальника пробило на "поговорить"?
      - Так уволь без выходного пособия и найди нового заместителя! - доставая белый, большой конверт, промямлила, прекрасно зная ответ.
      - Э, нет, - перед моим носом нарисовалась известная конструкция из трёх пальцев, - тебе ещё два года на меня работать, а потом делай, что хочешь!
      Показав невозмутимому водителю язык, с ненавистью уставилась на запечатанный конверт, который не сулил лично мне ничего хорошего. Последнее задание (как и предыдущие семь) закончилось для меня плачевно - летальным исходом...
   Итоговая проверка на профпригодность заключалась в разоблачении мужика, который призвал демона Коварства, чтобы разбогатеть нелегальным и моментальным способом. И тут как назло, на полуночные посиделки за магическим трактатом чернокнижника пожаловала я.
      Представитель нечистой братии был категорически против моего искреннего желания запихнуть его обратно в Преисподнюю, мотивируя попытки ведьминского умерщвления нежеланием расставаться со спутниковым телевидением, сигаретами, девочками лёгкого поведения, спиртным и ежедневными кровавыми жертвами своего призвавшего. Я - девушка хрупкая, можно даже сказать субтильная, и физической силы во мне кот наплакал, зато дури хоть отбавляй, поэтому пришлось воспользоваться проверенным способом - зельями. Да кто же знал, что этот гад рогатый оставит на прощание "подарочек", в виде сгустка чистой магии, брошенной в меня, когда его начало затягивать в ад, после парочки прицельных попаданий склянок с магическими отварами в лоб?!
      - Василиса, вернись из астрала, мы приехали! - ехидства Габриелю было не занимать. - Накормишь? - традиционный вопрос с лёгкостью сорвался с губ мужчины, и, не дожидаясь ответа, он вылез из машины.
      Когда-то после первого задания (кажется, нужно было всего-то статуэтку саламандры выкрасть у какого-то хапужестого мецената), Смерть вот также сопроводил своего зама до родных пенат, и попросился на ужин. Помнится, я тогда долго стояла с отвисшей челюстью, проветривая гланды и бронхи. Зато накормила гостя подгоревшей яичницей и резиновыми пельменями "Толстячок", попутно извиняясь за своё неумение вести домашнее хозяйство. Съев всё под чистую, и даже ни разу не выразив недовольства поданными харчами, шеф заявился ко мне в гости через неделю с заданием в зубах и двумя огромными пакетами с харчами. Из продуктов, купленных в ближайшем супермаркете, начальник приготовил просто шикарное меню, которое мы умяли за два дня.
      - Вася, у меня уже в животе бурчит! - Смерть галантно протянул руку, помогая выбраться из авто. - У тебя опять холодильник пустой?
      - Нет, утром мама приезжала...
      Перевожу на русский: "В холодильнике не только продукты в отдельных пакетиках валяются, а также присутствуют соки, фрукты, мороженое плюс домашняя стряпня, поэтому тебе, Габриель, сегодня у плиты скакать не придётся!".
      - Как они поживают? - Смерть любил стряпню моей матери, поэтому заочно проникся к родительнице любовью с первой ложки супа, а папа ему какую-то жутко дефицитную книгу презентовал в своё время, поэтому тут тоже всё было в ажуре.
      - Нормально... Тайского котёнка завели! - воспоминания о пушистой голубоглазой лапочке грели сердце и вызывали невольную улыбку.
      - Когда ты их навестишь? - проницательности работодателю было не занимать. - С того дня, как тебя выписали из больницы, ты была дома всего три раза и то, старалась подгадать момент, чтобы родители отсутствовали. Что-то случилось?
      - Нет... - своей осведомлённостью Габриель меня изрядно напугал. - Просто трудно с весёлой улыбкой дать ответ на вопрос: "Дочь, а ты где работаешь?". У меня же мама за версту чует ложь, а говорить правду - подписать себе приговор на полуторачасовую нотацию и неизбежное знакомство тебя, как начальника, с родителями.
      - Я согласен, - по-хозяйски отпирая дверь квартиры, осчастливил меня мужчина. - Всегда хотел поближе пообщаться с твоей семьёй!
      - Чего?!
      - А что, - разувшись, нацепил домашние тапочки и отчалил на кухню, оставив подопечную стоять столбом, - нам с тобой ещё много времени предстоит провести вместе, вдруг, кто увидит, как потом выкручиваться будешь?
      - Мы же с тобой лучшие друзья, периодически открывающие сезон охоты на оборзевшую нечисть, забыл? Поэтому никак, - грохнув со всей злости кастрюлю с харчо на плиту, прошипела я. - Ты же вроде на море собирался, в заслуженный отпуск... Или уже передумал?
      - Нет, билет куплен, осталось только вещи собрать и с тобой попрощаться, - смешно поведя носом, мужчина облизнулся. - Связь будем держать посредством сотового. Задания буду присылать обычной почтой.
      Действительно, на дворе XXI век, поэтому долой все стереотипы, даёшь новые устои и традиции! Раз Смерть решил нанять себе подневольного работника, хомячит материальную еду, обожает дорогую одежду и удобства, плюс ездит на авто, то почему бы ему не освоить интернет и не обзавестись сотовым телефоном? Что-то я от жизни отстала...
      - Когда, наконец, фамильяра заведёшь? - наступил этот упырёныш каблуком на любимую мозоль. - Клубы пыли скоро по квартире мотаться будут... Вася, экая ты безрукая, даже суп подогреть нормально не можешь! - Я могла делать свою работу как угодно безалаберно, но в вопросах еды шеф был непререкаем - тут всё должно быть идеально и никак иначе!
      Отдав половник в умелые руки биг босса, уселась на круглую табуреточку, выдвинутую из-под стола, и включила телевизор, висящий над холодильником.
   Я являюсь единоличной владелицей хорошей, трёхкомнатной квартиры ещё сталинской постройки, поэтому волноваться о любопытных домашних или квартирантах не приходилось. Досталась она мне после смерти бабушки, поэтому всё, что требовалось от новой хозяйки, чтобы здесь жить, так это переоформить на себя документы и прописаться на жилплощади. Те, кто ни разу не сталкивался с работниками "Горгаза", водоканала, ЖЭКа и ответственной по подъезду никогда не поймут моего настойчивого желания прикопать их всех скопом под ближайшим кустом - столько эти гады мне крови попортили и нервов вытрепали. Остановило только обещание Габриеля, что все остальные хлопоты по ремонту, переезду и прикручиванию багет, мужчина берёт на себя... И ведь не соврал же!
      - Завтра всё уберу, - невнятно буркнула, бесцельно переключая каналы в надежде нарваться на какую-нибудь мелодраму или романтическую комедию.
      - Сначала выполни задание, а потом занимайся уборкой, - назидательно махнул хлебным ножом Смерть. - Кстати, ты его уже прочитала?
      Вот зараза, знает же, что я люблю распаковывать конверты в гордом одиночестве, обложившись валерианкой, коньяком, бумажными салфетками, магическими трактатами и блокнотом с карандашом, чтобы удобнее было разрабатывать план изгнания нежити и пути к отступлению. Но делать нечего, придётся удовлетворить любопытство начальника, ведь, если, конечно, верить информации, полученной от Смерти, только тот, кому направлено письмо, может его открыть и прочитать. Несанкционированное "взламывание" задания, ничего не даст, то есть, любопытный и посторонний читатель чужой корреспонденции ничего не увидит, кроме чёрного, готического креста, нарисованного в верхнем правом углу - импровизированный знак небесной канцелярии, откуда приходят все поручения.
      Распечатав конверт, зачитала растерянно вслух всего два предложения:
      - На северном кладбище города пробудился гуль. Приказ: найти и обезвредить.
      Правда, познавательное и изобилующее информацией задание? Впрочем, как и всегда: две строчки и куча моих сумбурных вопросов, на которые приходится самостоятельно искать ответы!..
      - Как планируешь с ним бороться? - ставя передо мной тарелку с наваристым супчиком, поинтересовался Габриель.
      - Для начала узнаю, кто такой этот гуль, а уже потом и буду что-либо планировать, - желудок при виде вкусных харчей радостно булькнул, а рука, с зажатой в ней ложкой, потянулась к баночке домашней сметаны, стоящей на столе. - Ты же помогать не будешь?
      - Нет, сама со всем справишься, - стандартно отбил мужчина вялые попытки привлечь его к мозговой деятельности. - Могу дать лишь совет: заведи себе фамильяра, станет намного легче, если не в магическом плане, то с домашним хозяйством уж точно!
      Гр-р-р-ррррр... Настоящий упырёныш!..
   Мысленно нарисовала себе картинку, как мои руки смыкаются на шее начальника и душа его, душат...
      - Василиса, завтра я улетаю, поэтому в случае необходимости звони на сотовый. Если ситуация станет критической, набери этот номер, - перед моим носом оказалась визитка с витиеватыми вензелями и цифрами, без какого-либо имени или других координат абонента. - Но помни, мелкая, - облизав ложку, начальник продолжил вынос мозга, - только в случае крайней нужды! - последние слова Смерть для большей значимости выделил ещё и голосом.
      Скорчив постную мину, степенно кивнула, мол, слушаюсь и повинуюсь, начальник. Удовлетворившись таким ответом, Габриель принялся орудовать ложкой с утроенной интенсивностью, и дальнейший ужин потёк своим чередом, но в гордом молчании.
     
      - Ну, что же, - примерно час спустя, ставя чистую посуду в шкафчик, работодатель покосился на меня, развалившуюся на небольшом диванчике и сонно клюющую носом, - вроде бы всё объяснил, контактные телефоны оставил, посуду помыл... Будем, что ли, прощаться?
      Знаете, никому не пожелаю услышать подобный вопрос из уст Смерти... До того жуть пробирает, что словами не передать!..
      - Удачи тебе и хорошо там отдохнуть... - окончание фразы, где содержалось пожелание страстного курортного романчика, вовремя проглотила. А то мало ли, я же не знаю, как Габриель относится к мимолётным интрижкам, да и к девушкам вообще (просто за время нашего знакомства мне ещё ни разу не довелось увидеть его ни с одной барышней под ручку).
      - Спасибо, Василиса, - надевая "дутую" куртку в прихожей, Габриель почему-то чувствовал себя неуютно, - может... Может, обнимешь старика на прощание?
      Подойдя к начальству, неуверенно остановилась в нескольких сантиметрах от него. Мужчина, видимо, решил, что знакомы мы довольно давно, следовательно, можно отбросить формальности, поэтому просто сгрёб меня в охапку и прижал к себе. Уткнувшись носом в шею биг босса, уловила еле ощутимый запах ладана и свежескошенной травы. Руки сами собой обвились вокруг талии Смерти, а глаза защипали предательские слёзы.
      - Только без соплей, - хоть молодой мужчина не мог видеть моего лица, он всё равно непостижимым образом узнал об испытываемых замом чувствах, - не в последний путь провожаешь всё-таки!
      Шмыгнув носом, молча кивнула, поспешно отстраняясь. Поправив ворот куртки, Габриель чмокнул меня в лоб, как делал каждый раз, когда уходил, и вышел за дверь, бросив на прощание:
      - Смотри, не вздумай умирать, ведь меня рядом не будет, и помочь ничем не смогу, к сожалению!
      Осчастливил, итить твою налево, ничего не скажешь!..
     
      - Господи, ну, почему именно сегодня дождь зарядил? - придерживая капюшон ветровки, простонала моментально продрогшая я, щёлкая брелком сигнализации. - Весь день светило солнышко, а ночью прям библейский потоп начался...
      Вот всегда так, стоит мне только воодушевиться и настроиться на нужный лад, чтобы порубить всех неугодных в мелкую капусту, как что-нибудь, да испортит всю малину! Хотя, настроение и так было на нуле, поскольку почерпнутая информация относительно задания не внушала оптимизма. "Гуль - полуразложившийся ходячий труп, нападающий на людей. Способен обращать живых существ в себе подобных. Появляется только ночью в период перерождения луны." Ни как его найти, ни каким образом упокоить, ни как защитить себя любимую - ни-че-го!
      Поскользнувшись на жидкой грязи, со всего размаха в буквальном смысле села в лужу. Проклиная всё на свете (даю слово, моему горячо любимому шефу досталось по самое "мама, не горюй"), кое-как поднялась на ноги и принялась шарить по карманам спортивной куртки, куда распихала боевой запас зельев. К моему вящему ужасу половина из них оказалась безнадёжно утерянной, утонув в жидкой грязи, другая же часть тянула максимум на отпугивание нежити, а вот на её умерщвление вряд ли.
      Помните, я задавалась вопросом, каким макаром отыскать на огромном кладбище приговорённого к уничтожению монстра? Ответ прост до безобразия: погромче заорать и он сам тебя найдёт! Привлечённый моим визгом при падении в жидкую грязь и злобным бормотанием, в котором слышались слова проклятий, гуль заинтересовался нежданным визитёром и пришёл знакомиться.
      Порадовавшись, что перед выходом из дома предусмотрительно тяпнула литр валокордина и закусила корешками валерианы, речитативом принялась тараторить мантру, которая должна была создать вокруг меня непроницаемый щит. Насколько его хватит, когда нежить начнёт атаку, думать не хотелось.
      Всё, с сегодняшнего дня сплю с включённым светом, поскольку мне, после знакомства с этим ходячим, разлагающимся трупом алабая, будут сниться одни кошмары! Местами слезшая шкура, отчётливые признаки трупного разложения, вытекший левый глаз, торчащие из порванной пасти клыки и сломанная задняя лапа - правда, красавец, с лёгкостью занявший бы первое место на любом кастинге в фильм ужасов?
      - Ррррр... - поприветствовали меня, явно расценив как потенциальный ужин.
      - П-привет, с-соб-бачка! - спасибо хоть икать от страха не начала. - Не над-до меня ес-сть, я не вкус-сная...
      Господи, что я несу? Мне спасться надо, а я лясы точу с давно помершим четвероногим товарищем человека, который, между прочим, смертельно опасен!..
      - Р-р-р-р-р-рррр... - снова возвестили мне, обходя кругом место, где стояла "закуска", и принюхиваясь, видимо, гуль чувствовал силу щита, поэтому пока лезть не спешил.
      "Так, Васенька, без паники," - во мне проснулся здравый смысл, - "нежить слабеет с восходом солнца, поэтому твоя основная задача, если не спастись бегством с погоста, то хотя бы дождаться небесного светила!"
      Не успела я додумать здравую мысль, как щит ощутимо дрогнул, а алабай отлетел от меня на добрых десять метров, жалобно скуля и потирая передней лапой нос, от которого шёл едкий дым. Ага, значит, ещё не так всё плохо, если нежить с первого удара не сломала мои барьеры, то до утра вполне реально дотянуть, главное не геройствовать!
      - Ауууууууу..! - ветер донёс до меня вой ещё одного животного, которое, судя по приближающемуся звуку, спешило сюда со всех лап.
      - Только бы пронесло, только бы пронесло, только бы про... - словно молитву твердила себе под нос, пока на кладбищенской дорожке не показался ещё один силуэт собаки, на этот раз маститого добермана. Картина удручала своей неизменностью: признаки разложения и явные недоброжелательные намерения к моей скромной персоне. - Гуль...
      Мама, меня сейчас съедят... Хотя нет, превратят в себе подобную, тем самым пополнив ряды нежити! Может на памятник залезть, всё же, какое-никакое, но укрытие? Идея-то хорошая, но как мне осуществить этот фокус так, чтобы не приходилось выходить за пределы защитного круга?..
      Пока я была занята паникёрскими мыслями, доберман приблизился к алабаю и скинул что-то со своей спины. Каким бы сильным не был мой страх, но любопытство явно перевешивало, поэтому, достав из внутреннего кармана небольшой фонарик, включила его и посветила в сторону личных "сторожей", которые пока не рисковали подходить ближе.
   Яркий луч света выхватил из темноты сначала ноги, обутые в кеды, грязные джинсы, затем длинный чёрный хвост с пушистой белой кисточкой на конце, а в довершение тёмный пиджак и растрёпанную шевелюру. Добычей добермана стал если не человек, то живое существо уж точно!
      Парень слабо застонал, когда свет от фонарика задержался на его бледном, но довольно симпатичном лице, и распахнул глаза. Шартрезовые, словно драгоценные камни, они невольно притягивали взгляд.
      - Помоги! - прошептал он, посмотрев мне прямо в глаза.
      Фигня вопрос, родимый! Сейчас, вот только упокою нежить, потом закину тебя на горб и отволоку в ближайший госпиталь, а твой хвост спишу на массовые галюники врачей, перенюхавших химических медикаментов!..
      Видимо, гули тоже были категорически против того, что их "игрушка" смотается ко мне под защиту заклинания, поэтому доберман стал передней лапой на спину парня, придавив того к мокрой земле. Оскалив зубы, пёс склонился над шеей добычи, недвусмысленно капая слюной на понравившуюся часть тела будущей еды.
      - Нельзя! - непроизвольно сорвалось с губ, припомнив детские воспоминания, где фигурировал забавный далматинец Тоби.
      Наверное, сегодня был всё-таки мой день или просто удача решила повернуться к ведьме искрящимся улыбкой лицом, а не... Кхм, спинным мозгом. Но факт остаётся фактом: доберман удивлённо глянул на меня, а затем прижал уши и послушно отошёл в сторону, тоже самое проделал и алабай, то ли подчинившись команде, то ли последовав примеру вожака - что-то мне подсказывало, что "заводилой" был именно бойцовый пёс.
      - Эй, ты меня слышишь? - мне совесть не позволит бросить несчастного парня в беде! - Ползи ко мне... если можешь...
      Застонав, хвостатик пополз в мою сторону, медленно перебирая локтями и волоча правую ногу за собой. Собаки в это время стояли смирно и на приличной дистанции, видимо, решая, слушаться незнакомку или же нет. И вот, надо же было такому случиться, что именно в этот идиллический момент из сумрака вынырнула фигура, закутанная в длинный плащ и с ружьём наперевес. Приметив нашу великолепную четвёрку, мужчина (только у представителя сильного пола может быть такой габаритный разворот плеч) дал предупредительный выстрел в небо, как бы проверяя, есть ли среди нас живые и желательно не тронувшиеся умом от ужаса.
      - Дяденька! - не, я что, молчать должна была? - Эгей, дяденька, мы здесь! - для надёжности ещё и на месте запрыгала, размахивая фонариком на манер прожектора.
      Выставив перед собой ружьё, "дяденька" стал медленно приближаться, предусмотрительно не выпуская из вида гулей и раненого парня. Лавируя между надгробиями и крестами, в изобилии натыканных на кладбище, мужчина медленно, но верно сокращал разделяющее нас расстояние, увеличивая наши с хвостатиком шансы на выживание.
      - Ну же, ползи быстрей, ещё чуть-чуть осталось! - как могла подбадривала пострадавшего, медленно, слой за слоем, снимая щиты вокруг себя.
      - Не... мо...гу... боль... - простонал несчастный и потерял сознание.
      Собаки, почувствовав полную капитуляцию жертвы, радостно осклабились и двинули к распростёртому телу. Вот только они предусмотрительно разделились: маститый и явно выигрывавший в весе алабай направился к мужчине, а вот доберман вознамерился-таки довести дело до победного конца, то бишь пополнить ряды своей стаи новичком.
      - Стреляйте, ну же! - истошно завопила, шестым чувством понимая, что ещё секунда промедления и парень не жилец. - Пошёл вон! - звезданула армейским сапогом по морде обнаглевшей псины, рывком снимая щиты, когда поняла, что мужик мне не помощник.
      Гуль жалобно заскулил, но, судя по злому блеску красных глаз, расставаться со своими гастрономическими планами не собирался.
      "Ой, ёптить... Что же мне на попе ровно не сидится-то? Находилась бы сейчас в защитном круге и не думала, каким макаром упокоить разбушевавшуюся нежить сонным зельем!" - Страх, липкой паутиной, постепенно начал овладевать разумом, подчиняя себе все остальные чувства. - "Ну да, а потом бы ежедневно в церковь бегала, грехи замаливать, и каждую ночь объясняла бы духу несчастного парня, заглянувшему в твой сон, почему не спасла его..." - гуманизм загнанной птицей начал биться где-то в пятках, но мне и этого хватило, чтобы резко активизироваться.
      Ухватив паренька под мышки, попыталась оттащить тело к примеченному ранее надгробию, находящемуся метрах в ста от меня. На вид молодой человек хоть и был из серии "плюнь - развалится", на самом же деле оказался тяжелее каменной плиты, поэтому максимум, на что меня хватило, это три жалких метра и ноги предательски подогнулись. Рухнув в очередной раз в лужу, с ужасом поняла, что доберман и не думал отступать, а мужик с винтовкой исчез в неизвестном направлении, прихватив с собой и алабая.
      - Хороший пёсик, - дрожащим от ужаса голосом сообщила комплимент зверюге, - где же твой друг? Может, сходишь, его поищешь... - а я пока ноги благополучно сделаю.
      Злобно рыкнув, гуль отмёл рациональные предложения и стал медленно, но неотвратимо приближаться ко мне и бесчувственному парню.
   Руки действовали автоматически, поэтому, выхватив из кармана три пузырька с самым сильным снотворным, бросила их в собаку, подспудно ожидая, что зелья не помогут (сколько ни билась, сколько не искала, но про действие магии и различных декоктов на нежить этого класса так ничего и не нашла). Соприкоснувшись со шкурой собаки, флакончики тихо звякнули и разбились. Несколько томительно-долгих секунд ничего не происходило, и я уже было совсем расстроилась, и испугалась одновременно (хотя, куда уж больше-то?..), как доберман, сыто чавкнув, завалился на бок и закатил глаза.
      Господи, неужели сработало?!..
      Не веря своему счастью, осторожно и чуть ли не на животе подползла к счастливо похрапывающей собаке и, пересилив животный страх и отвращение, тронула её за липкий нос... Ничего, реакции никакой не было!
      - Ум-м-м-м, - простонал хвостатый потерпевший, напоминания, где мы находимся.
      Сняв с себя промокшую насквозь куртку, вытряхнула из неё три флакончика с оставшимися зельями и набросила дерюжину на явно замёрзшего паренька. В запасе из "убойных" средств было обеззараживающее, чихательное и взрывающее зелья. То, что последнее чудом оказалось в целости - лучшее, что сегодня со мной произошло, но вот незадача, оно срабатывает только уже на мёртвом "материале", а гуля к этой категории явно отнести нельзя было.
      - Ну, что же, как говорит мой противный шеф, нужно всегда подстраивать обстоятельства под себя! - стукнув ребром ладони по раскрытой руке, приняла соломоново решение.
      Отходить далеко от облюбованного пятачка не очень хотелось, но особого выбора не было: нужно было найти что-нибудь увесистое и желательно более-менее острое. Направив свет от фонарика на заброшенные могилы и оградки, самым тщательным образом выискивала подходящий предмет; и мне таки снова повезло! Развалившаяся от старости калитка и разбросанные вокруг неё палки и какие-то бутылки, свидетельствовала о том, что за этой могилкой никто уже давно не ухаживает, и, это значит, что прихватить "сувенир" для дела будет проще простого.
   Дёрнув пару раз заартачившейся прут, стукнула по противной железяке ногой, выбивая её из "гнезда". Придирчиво осмотрев трофей, осталась довольна, и потащилась обратно, то и дело, морщась от заливающего за ворот футболки дождя.
      Пока я отсутствовала, картина не поменялась: хвостатый парень и доберман сплочённым коллективом пребывали в астрале, нервируя Морфея своим видом. Присев на корточки рядом с молодым человеком, первым делом пощупала пульс, а то всё как-то времени не было. Ровный и достаточно чёткий, поэтому беспокоиться пока не надо, но вот если он ещё пару часов проведёт лёжа в луже, то воспаление лёгких ему обеспеченно.
   Повернув голову пострадавшего так, чтобы в случае чего он не видел творящейся картины, отошла к гулю, который так и не проснулся. Зажмурив глаза, прошипела сквозь стиснутые зубы проклятье в адрес Габриеля, и вонзила железный прут между рёбер собаки. Вообще-то метила в сердце, чтобы доберман не мучился, но попала ли? Дёрнувшись пару раз, пёс издал протяжный, леденящий душу полустон-полувой и затихла.
      Чувствуя, как слёзы вперемешку с дождём скатываются по щекам, отошла на пару шагов назад и бросила взрывающее зелье на труп гуля. Миг и уже весёлый огонь, тихо потрескивая, танцует свой завораживающий танец, уничтожая тело несчастной собаки и следы существования нежити и магии в этом мире.
      - Эй, ты что творишь? - из темноты раздался злой крик, заставивший меня нервно вздрогнуть.
      Повернувшись в ту сторону, откуда слышался голос и топот нескольких пар ног, с радостью заметила двух бравых мужиков, которые неслись ко мне во весь опор, расчерчивая темноту светом фонариков.
      - Дяденька, не ругайтесь, - шмыгая носом, заканючила, старательно входя в роль, - я братика согреть хотела! Он, бестолочь, из дома в одном пиджаке убежал, а тут такой дождь холодный зарядил и ветер поднялся... Вдруг помрёт, что же тогда делать буду?
      Так, теперь главное, чтобы невольные помощники не озадачились вопросом хвоста, а также причиной нашей с "братом" размолвки. Врать-то я умею мастерски, хоть и прибегаю к этому таланту крайне редко, но сейчас на это нет ни сил, ни желания, ни настроения.
      - Дяденьки, - сделала оленьи глаза, чтобы нежданных помощничков проняло, - вы же сильные... - шмыгнула носом, проведя тыльной стороной руки по уже сухим глазам. - Помогите, пожалуйста, донести этого оболтуса до машины, околеет ведь!
      Мужики минут пять приценивались к габаритам моего названного братика, но стоило только вскользь обронить про пятисотенную бумажку, презентованную им в случае посильной помощи, как они, чуть не стукнувшись лбами, принялись поднимать с мокрой земли хвостатого пацана. Ухватив несчастного за руки-ноги, амбалы приказали "доченьке" поработать поводырём.
   Путь до "Пежо" занял каких-то десять минут и вот, я, вся такая мокрая и грязная, уже еду домой, мысленно подсчитывая, во сколько станет помывка машины и салона, а на заднем сиденье, уютно свернувшись калачиком, отходил от пережитого стресса молодой человек. За погребальный костёр добермана совершенно не переживала: магический огонь погаснет сам, когда исчезнут останки нежити, не причиняя никакого вреда окружающим предметам.
      - Дядь Петь, здрассти, - с ходу взяла быка за рога, стоило только сонному, взлохмаченному соседу открыть дверь, - вы мне не поможете?
      - Василиса, - сладко зевнул мужчина, - ты на часы смотрела? Четыре часа утра, о какой помощи может идти речь?!
      Горестно вздохнув, рассталась с ещё одной розовенькой купюрой и объяснила вмиг повеселевшему соседу задачу: донести нежданно свалившегося на мою голову двоюродного брата в квартиру, а то его уволили с работы и он с горя напился до полной отключи. ("Легенду" придумала ещё по дороге домой и, остановившись возле круглосуточного гипермаркета, купила бутылку водки. Затем вылила её содержимое на свой дождевик, накинутый на паренька, и на его одежду, чтобы подкрепить слова запахом.) Понимающе хмыкнув (правильно, мужчина сам был любитель заложить за воротник), тощий, но достаточно сильный дядя Петя, без особого напряга дотащил бесчувственное тело до моей квартиры, располагавшейся двумя этажами выше.
      - Где сгрузить? - проявил божью милость мужчина.
      - В гостиной на диване, если не трудно, - силы были уже на исходе, поэтому особо заморачиваться не стала - там и в одежде поспать можно.
      - Слышь, Вась, ты ему хоть тазик сюда принеси, а то ещё с утра всё обгадит, - дал дельный совет знающий человек и, схватив вожделенную бумажку, исчез с моей жилплощади.
      Разувшись и сварив крепкий кофе, решительно направилась к хвостатому гостю, чтобы если не разбудить, то хотя бы снять обувь и кинуть в стирку дождевик.
   Как и ожидалось, парня растолкать не получилось, а стрелки на часах подбирались к отметке "5", поэтому, наплевав на здравый смысл, который просто орал, что спать в одной квартире с незнакомым мужиком не только страшно, но и аморально, стащила с него кеды и куртку, взамен накрыв махровым пледом. Панацея в виде кофе уже не действовала, и я, махнув рукой и на свой плачевный внешний вид, тоже отчалила спать.
     
      Утро началось очень быстро и непривычно: на кухне загремели посудой, и я проснулась. Решив, что это мама осчастливила дочь своим внеплановым приходом, кубарем скатилась с постели и уже приготовилась к нотации на тему ночного гостя, как дверь в спальню распахнулась, и на пороге возник хвостатый парень, Бог знает, в каком виде! Одетый в девичий банный халат и домашние тапочки в форме зайчиков, хвост безвольно обвис, и с него на пол тонкой струйкой стекала вода. Мокрые чёрные волосы красиво переливались в ярком солнечном свете, не скрывая чуть заострённых ушей, украшенных чёрными серьгами в форме крестов. Так же наличествовали рожки, окутанные небольшим оранжево-красным пламенем и, чтобы уж наверняка добить мою нервную систему, улыбка, демонстрировавшая не только гланды, но и четыре приметных клыка.
      Супер, у меня в квартире демон с фиг-знает какой неуравновешенной психикой!..
      Нет, я, конечно, понимала, что хвост у полноценного человека не вырастит, но надеялась всё же на нормального представителя магической братии, ну, там, леший, ведьмак или, на крайний случай, не до конца перекинувшийся оборотень. Но чтобы демон?!..
      - Доброе утро, - бодренько поприветствовали хозяйку, даже не обращая внимания на мою посиневшую от ужаса физиономию. - Через полчаса будут готовы ленивые вареники, а пока можно я воспользуюсь твоим феном - хвост высушить надо?
      Он что, так изощрённо издевается?!?..
      - Конечно, - моему олимпийскому спокойствию можно было позавидовать, - он лежит в ванной на верхней полочке.
      Поблагодарив, паренёк пулей вылетел за дверь, пообещав напоследок, что ликвидирует оставленную им лужу, а я же кинулась к шкафу, где помимо вещей, обуви и аксессуаров хранился ещё и пистолет с серебряными пулями. Хоть с демонами один на один ещё не сталкивалась, но Габриель, умничка, предвидел подобную ситуацию, вот и снабдил необходимым инвентарём. Схватив дрожащими руками огнестрельное оружие, тенью шмыгнула в ванную комнату, откуда раздавался шум работающего фена и тихое посвистывание.
      - Ааа..!!! - взвизгнул демон, увидев моё взлохмаченное отражение в зеркале. - Кто же так пугает? - и повернулся ко мне лицом. - Ик, а это теб-бе зачем?
      - Для красоты, - прошипела, направляя дуло пистолета в лицо гостя, хотя всё внутри буквально оледенело от страха и перспективы ещё одного убийства нежити. - Кто тебя подослал?
      - Куда? - удивление хвостатого паразита было искренним.
      - Ко мне!
      - Никто не подсылал, сама притащила мою бездыханную тушку в квартиру! - резонно возразил оппонент, снова заставляя рога вспыхнуть искрящимся огоньком.
      - Да, - прищурила глаза, как это делал Смерть, когда хотел запугать противника, - тогда как ты объяснишь свой внешний вид и вмиг излечившуюся ногу?
      - Я - падший демон, поэтому имею в наличии рога, - тычёк себе на макушку, - хвост, - названная часть тела вяло шевельнулась, - и клыки, - очередная улыбка от уха до уха наглядно подтвердила его слова. - И представителям моего рода свойственна быстрая регенерация - это касательно ноги. Ещё вопросы есть?
      - Падший демон - это как? - ну, не довелось мне ещё открыть учебник по демонологии, сегодня же исправлю эту досадную оплошность... если выживу.
      - Использую свою силу только во благо, и отрёкся от Сатаны и всего, что, так или иначе связано как с ним, так и с Преисподней! - и полный гордости взгляд. - Меня Асукой* зовут, - и улыбка мальчика-проказника вкупе с протянутой рукой для скрепления нашего знакомства.
      Он что, за полную дурочку меня принимает?..
      - Почему ночью я не видела твоих ... - неопределенное движение рукой над головой должно было означать оригинальные световые рожки Асуки.
      - Так их можно увидеть, только если я этого захочу! - Отлично, мне только что открытым текстом сказали, что полностью и безоговорочно доверяют. - Вот только такой же фокус с хвостом не проходит, поэтому приходится маскировать, чтобы не увидел никто.
      Господи, родной, да вся твоя внешность вызывает, как минимум желание пристально присмотреться, а как максимум - препарировать, словно подопытную лягушку!..
      - Знаю, что ты не веришь и боишься, - верно истолковал выражение моего лица демонёнок, - но может всё-таки стоит довериться? Я могу быть отличным и преданным фамильяром! - выпалил последнее предложение и подбоченился, мол, смотри, какой незаменимый демон тебе попался на погосте!
      - А это здесь причём?! - опуская от удивления оружие, взвилась я.
      - Ну, как же, всегда буду у тебя на виду и не смогу натворить каких-нибудь глупостей, да и в квартире будет чистота, а на плите - горячая еда, ведь в твоей работе самое главное сила и выносливость. Ну, так как, по рукам?
      - Да что ты знаешь про мою работу... - неожиданно начали накатывать злость и раздражение. - Какого чёрта ты вообще делал на кладбище?
      - Прятался от Охотника на нежить, решившего, что я представляю опасность для мирного населения города, - честно ответил демон, чем и подкупил окончательно. - Ты же, наверняка, тоже этим промыслом занимаешься?
      Так, значит, тот мужик с винтовкой был Охотником на нежить, то есть, добровольным помощником Смерти, хотя контракт, как в моём случае, он ни с кем не заключал... Везунчик!
      - Ладно, беру на испытательный срок, но если замечу за тобой тёмные делишки или мне не понравится стряпня - с позором выгоню на улицу!
      - Вот и ладушки, - обрадовано хлопнул в ладоши мой счастливо приобретённый фамильяр. - Ты вареники с чем любишь: мёд или варенье?
      - И с тем, и с другим, - облизнулась, предвкушая как вкусный завтрак, так и новый поворот в своей судьбе, а уж что он мне сулит, только Бог знает!
  
  -- Асука (прим. аффтора: ударение падает на первую букву!) с японского переводится как "Аромат завтрашнего дня"
     

АКТ 2

"Нерадивая хозяйка"

      - Вася, у тебя телефон сейчас на части развалится, может, ответишь!
   Нервная система Асуки оставляла желать лучшего, поэтому он отложил дуршлаг и повернул ко мне свою разгневанную физиономию, смешно помахивая при этом хвостом из стороны в сторону, словно недовольный чем-то большой и сытый кот.
      Довольно потянувшись и титаническим усилием воли подавив ехидно-пакостную улыбочку, схватила сотовый с подоконника, где он валялся со вчерашнего вечера. (Первое правило, вбитое в меня работодателем, звучит так: никогда не бери телефон на выполнение задания, потому что по закону всемирной подлости в действии в самый неподходящий момент он обязательно зазвонит!) Положив скрещенные ноги на соседнюю табуретку, приготовилась вести жаркие дебаты со звонившим.
      - Да? - На дисплее высветился незнакомый номер, поэтому количество металла в моём голосе явно превышало нотки мнимой доброжелательности.
      - Василиса, с людьми надо помягче разговаривать, они, знаешь ли, очень хрупкий материал, - бархатным голосом упрекнул Смерть.
      - Габриель, тебе это не грозит, поэтому сразу переходим к разбору "полётов". - Больше чем на сто процентов уверенна в том, что начальник уже в курсе случившегося, и сейчас будет промывать несчастному заму мозги на тему упущенного гуля и "подобранного" бесхозного демона.
      - Ты - молодец! - впервые за время нашего знакомства Василису Ласкину похвалили, поэтому я не удержалась и, резко дёрнувшись в победном телодвижении (нечто среднее между танцами племени команчей и брейк-дансом), с грохотом скатилась на пол. - Справилась с заданием, да и фамильяра себе нашла!
      - Василиса, хватит мычать, - демонёнок учтиво помог подняться, и сесть на небольшой диванчик, стоящий на кухне, - может, тебе водички принести?
      - Даже спрашивать не буду, откуда ты знаешь про Асуку. Лишь замечу, что задание частично провалено: гулей было две особи, одну из которых я убила, а вторая исчезла в неизвестном направлении вместе с загадочным Охотником на нежить, который даже не попытался мне помочь! - Отмахнувшись от заботливого демона, решила, что лучше сразу признаться, чем потом обвинят в преднамеренном утаивании информации, да и не могла я упустить случая наябедничать.
      - Знаешь, даже чтобы одного гуля убить, нужно иметь недюжинную силу воли, поэтому от своих слов отказываться не намерен, - может на Габриеля положительно влияет большое количество ультрафиолета, раз он даже брюзжать на подчинённого не стал? - Да, я, собственно, чего звоню - проверь почту! - и отключился, даже чисто риторически не поинтересовавшись, что Охотник на нежить делал ночью на погосте.
      Помусолив недоумённым взглядом молчащий телефон, дёрнулась, было, в сторону ноутбука, но потом, вспомнив целевые указания, направо и налево раздаваемые шефом перед отъездом, понуро спустилась на первый этаж и открыла почтовый ящик. Так и знала: запечатанный белый конверт из плотной бумаги без адреса получателя и отправителя... Чёрт, раньше хоть перерыв в три-четыре дня был между заданиями, а тут практически сразу же новые неприятности огребла!
      Распечатывать письмо не было никакого желания, но и альтернативных вариантов на тот момент тоже не виделось. Усевшись на широкий подоконник, отработанным движением вскрыла конверт, и вытащила ничем не примечательный сложенный вчетверо листок. Взгляд с каким-то садистским удовольствием попрыгал по ровным строчкам.
     
      "Евгений Паршин - районная 47-я поликлиника. 16:45;
      Анна Федосеева - улица Чадских, дом 6, квартира 11. 11:30;
      Григорий Павловский - проспект 8-е Марта, дом 4, квартира 26. 13:27."
     
      И что это за цидулька такая? Какие-то имена, адреса и непонятное время. Ни явок, ни паролей, ни просто-напросто коротких пояснений к действиям... Совсем небесная канцелярия расслабилась!..
      Поднявшись обратно в квартиру, положила конверт на журнальный столик в гостиной и пошла умываться, собираясь моментально приступить к выполнению задания... Как только вообще разберусь в нём.
   Пофыркивая после холодного душа, словно довольная кошка, минут через двадцать заглянула на кухню, откуда так вкусно тянуло жареной картошечкой и неэстетично уронила челюсть на пол: Асука, помешивая одной рукой готовящуюся еду, внаглую читал секретное задание!
      - Эй, - голос ко мне всё-таки вернулся, хоть и далеко не сразу, - ты что творишь, рожа демоническая?!
      - Пытаюсь понять, куда тебя на этот раз засылают. - Спокойно пояснили мне и, положив конверт на кухонный стол, принялись, насвистывая какую-то попсовую мелодию, крошить полукольцами болгарский перец.
      - Но ведь никто, кроме адресата, не может увидеть текст задания! - я уже начала жалеть, что согласилась на услуги данного демонического фамильяра.
      - Это тебе Смерть подобную чушь сказал? - Ехидная улыбочка оповестила о том, что парень знает намного больше, чем говорит, а мне же пора в срочном порядке снять с ушей макаронные изделия. В голове зародилась интересная мысль о применении средневековых пыточных устройств в реалиях XXI века... - Задание могут прочитать все, кто магически связан с тобой.
      - Ну, да, ещё скажи, что Габриель надо мной просто прикалывался! - С какой такой радости я должна безоговорочно верить демону, которого знаю всего-то второй день, и то с натяжкой?
      - Видимо, у него для этого были какие-то свои причины, - фамильяр почесал макушку кончиком хвоста, как бы решая, говорить дальше или лучше вовремя замолчать. - Тем более что о твоём сотрудничестве со Смертью никто не знает и, судя по всему, знать не должен.
      - Поясни! - плюхнув нижние девяносто на стул, требовательно уставилась на не в меру эрудированного повара.
      - Все задания приходят непосредственно твоему работодателю, и, прочитав их, он уже сам решает какие выполнить самому, а что можно спихнуть на тебя, но чтобы не засветить персону Василисы Ласкиной перед... Кхм, другими.
      - Но зачем Смерть так поступил, ввязываясь в крупные неопрятности с нашим договором? - С неудержимой силой захотелось, чтобы начальник встретил стаю голодных и дико злых акул, а неожиданная запинка Асуки лишь больше усугубила положение.
      - Это лучше узнать у него лично, - неконфликтно пожал плечами фамильяр, явно что-то зная, но упорно скрывая. - Кстати, если Святая Инквизиция узнает о вашем сотрудничестве, то плохо будет обоим: тебя казнят, как свихнувшуюся, поэтому опасную для общества ведьму, а Смерть разжалуют до простых смертных.
      - Святая Инквизиция - это инквизиция XXI века, что ли? - содрогнувшись от "радостной" новости, решила максимально расширить кругозор. - И как можно разжаловать Смерть?
      - Нет, это организация, регулирующая действия тёмных и светлых сторон. В неё входят как простые смертные - они тебе знакомы как экзорцисты и Охотники на нежить, а также архангелы и архидемоны, которые являются главами Инквизиции, и вершат справедливый суд над обвиняемым в магических преступлениях. - Прислонившись спиной к холодильнику, хвостатик печально вздохнул. - А разжаловать Смерть довольно легко - всего-то нужно уволить его из Инквизиции и, оп-ля, он уже обычный мужик, который умрёт лет через десять никчёмным алкашом, потому что будет видеть всё насилие, жестокость и несправедливость этого мира, но ничего поделать не сможет.
      - А сейчас, такое впечатление, Габриель одним движением косы решает мировые вопросы относительно господства Добра и Зла! - когда нервничаю, всегда начинаю дерзить. Да и в запале умудрилась ляпнуть имя родного начальства, за что меня, безусловно, по головке не погладят.
      - Нет, конечно же, - видимо, представив описываемую мной ситуацию, фамильяр проказливо улыбнулся. - Но сколько загадочных, нераскрытых смертей по всему миру... - Асука многозначительно присвистнул, таинственно мигнув рожками.
      Понятно, намёк принят к рассмотрению, изучению и (в перспективе) к дальнейшему дезертирству моей скромной ведьминской персоны. И откуда только Асука взялся на мою непутёвую голову? Хотя, может благодаря его обширным познаниям, удастся не только оставшиеся два года благополучно доработать, занимая должность "Временно исполняющей обязанности Смерти", но и избежать нежелательных кровавых репрессий по отношению к семейству Ласкиных со стороны глав Святой Инквизиции?..
      - И что ты предлагаешь? - Пока не буду применять тактику страуса, а попробую повести себя как истинная ведьма, пускай родители хоть раз испытают чувство гордости за нерадивое чадо.
      - Ничего, просто посвящаю в общеизвестные факты... хозяюшка! - нахально улыбнулся фамильяр, ставя передо мной чашечку горячего шоколада с корицей, который я благополучно вытребовала вместо обеда.
      - Как ты меня назвал? - челюсть второй раз за утро совершила резкий скачёк вниз, когда до меня наконец-то дошёл смысл фразы.
      - Хозяюшка, - проказливо повторил оппонент. - А что такого, ты же действительно колдунья, - и красноречивый кивок рогатой головой в сторону небольшого шкафчика, доверху забитого различными травами, ингредиентами, ступками, ретортами, колбочками и другой ерундой, столь необходимой для зельеварения.
      - Магической силы у меня совсем чуть-чуть, - пришлось всё-таки признаться, потому что Асука неправильно всё понял, - с горем пополам хватает на чтение мантр и поддержание простенького, но эффективного щита, а вот зелья, в которых не нужны вливания чар, получаются просто замечательно.
      - Вася, ведь никто не утверждает, что приснопамятная Баба Яга направо и налево плевалась крутыми заклинаниями. Нет, она по-старинке убойные настойчики и декокты варила! - Как оказалось, если хвостатый демон вбил себе что-то в рогатую голову, то это уже навсегда и никакой лом не поможет. - И каким же образом ты намерена выполнять новое задание? - Как говорится, пошутили, и хватит, пора о серьёзных вещах подумать.
      - А ты разве не побежишь с докладом в Святую Инквизицию? - квадратными глазами уставилась на обнаглевшего фамильяра.
      - Зачем? - к горячему шоколаду присовокупили ещё и свежеиспечённые булочки. - Сколько ещё работать на Габриеля осталось?
      - Два года.
      - Думаю, за это время ничего экстраординарного не случится, - гибкий хвост Асуки смешно дёрнулся, а белая кисточка вильнула из стороны в сторону. - Тем более, стоит только подойти к штабу Инквизиции, как меня схватят и отправят в связанном состоянии обратно в Преисподнюю на растерзание Сатане.
      - Так, стоп-стоп-стоп, кха... - от неожиданной мысли аж поперхнулась кусочком сдобного теста. - Кха-кха-кхе, хочешь сказать, что на тебя ведётся охота?!
      - Ой, а я разве этого не говорил? - кристально-невинный взгляд и расстроенная физиономия меня не убедили.
      - НЕТ! - грохнув пустую чашечку на стол, решительно поднялась на ноги. - Значит, в любой момент в квартире могут появиться экзорцисты, ангелы, демоны и прочая магическая шваль, наподобие Охотников, искренне желающих отправить твою хвостатую задницу по месту постоянного жительства?
      Теперь стало окончательно понятно, что "забыл" Асука на кладбище, и каким образом там очутился и Охотник на нежить. Самый идеальный вариант для беглого демона, который не имеет сильных покровителей и до дрожи в коленях боится праведного гнева своего господина за побег, это спрятаться на погосте. Запах смерти и тяжёлая аура, постоянно висящая над кладбищем, не позволит демоническим Ищейкам найти беглого каторжника, а вот более сильным как в магическом, так и в физическом плане Охотникам подобное задание как раз по плечу будет. Вот только неясно, почему я во всё это ввязалась и как теперь выбраться из передряги, не прищемив при этом хвост.
      - Ну, не всё так плохо... - залебезил фамильяр, умильно виляя хвостом из стороны в сторону, ну, точно преданный пёс, испуганно отступая от взбешённой хозяйки.
      - Докажи! - вместо нормального голоса прозвучал утробный рык. Но стоило только выпалить последнее слово, как сотовый снова разразился гневной трелью. - Да? - пусть начальник узнает, что и у меня бывает плохое настроение.
      - Василиса, ты как со старшими разговариваешь? - быстро поставили меня на место. - Задание получила?
      - Да, а что... - мне не дали договорить, некультурно перебив.
      - Вначале идут паспортные данные человека, которого должна будешь сопроводить до Врат, далее адрес, где сможешь его найти, и точное время смерти. Всё понятно?
      - Да... - уставившись квадратными глазами на фамильяра, тихо пропищала, основательно нервничая. - А как мне их души забрать?
      - Натягиваешь ритуальную одежду, берёшь соответствующие атрибуты и одеваешь перстень, который я оставил тебе перед отъездом. Дальше действуешь как на тренировках или как в той ситуации, когда переправляла того алкаша, попавшего под машину!
      Целевые указания начальника не очень-то и вдохновили, но, как говорится, с тонущей подводной лодки никуда не денешься, поэтому пришлось вникать в подробности.
      - И каким образом потом я и мой подопечный доберёмся до Врат?
      - Они сами откроются, стоит тебе только завладеть душой человека... Девушка, двойной махито со льдом, - видимо, Габриель сидел в каком-то баре, расположенном на песчаном берегу, раздавая несчастному заму указания, попутно охмуряя представительниц противоположного пола и потягивая слабоалкогольные коктейли.
      - Смерть, а зачем нужен ты, если всю грязную работу выполняю я? - тщательно скрываемое и долго лелеемое возмущение некстати подняло голову, ехидно показывая раздвоенный язык и капая ядом.
      - Для составления отчётности, - сто против одного, эта зараза доисторическая злорадно ухмыльнулась.
      - Если мне не изменяет память, - эфиопской гадюкой зашипело во мне оправданное раздражение, - то на эту роль нанимали как раз меня!
      - Да? Запамятовал, - шутовское признание начальника в своей некомпетентности хоть немного, но придало сил. - Вася, будут вопросы или затруднения, обратишься к своему фамильяру, а мне же только сообщишь о выполненном задании и не более!
   Бросив задумчиво-кровожадный взгляд на хвостатика, положила сотовый обратно на подоконник, а сама отправилась готовиться к новому заданию. К сожалению, как бы я ни старалась выведать у демонёнка побольше информации, эта зараза хвостатая будет молчать, что доблестный партизан на допросе. Поэтому пока лучше повременить с беседами, но потом, когда подвернётся удобный момент, видит Бог, я своего не упущу!
     
      - А это обязательно надевать? - наверное, уже в миллиардный раз проныл Асука, тенью следуя за мной.
      - Приказ Габриеля, - спихнула стрелки на временно недосягаемого начальника, - все претензии к нему!
      - Ну да, ему только попробуй хоть слово поперёк сказать, тут же по шапке получишь, - демонёнок разделил со мной недовольство руководящими методами Смерти. - Кто там первый по списку?
      - Евгений Паршин, - послушно посмотрела в листок с заданием.
      - Хозяюшка, смотри не по нумерации, а по времени предполагаемой смерти, - возвёл очи долу не в меру умный фамильяр.
      - Тогда, - математический центр мозга категорически отказывался сравнивать числа для нахождения из них наименьшего значения, - эээ... Анна Федосеева! - всё-таки справилась с непосильной задачей, довольно улыбаясь.
      - И как прикажешь добираться до её дома? В таком виде, да ещё и с холодным оружием без письменного разрешения на его ношение с подписями и печатями соответствующих органов, ни в автобус, ни в такси не пустят, а пешком не пойду! - Фамильяру было откровенно лень работать, вот демон и искал мало-мальски приличную отмазку, чтобы дома посидеть, телик посмотреть и замесить тесто для пирожков.
      - Асука, зайчик мой милый, а кольцо тогда на что? - покрутила перед носом падшего демона массивным перстнем с фиолетовым аметистом - временный подарок Смерти. - Счаз всё будет в лучшем виде, не паникуй!
      Ехидно оскалившись, поправила на голове капюшон, так и норовивший сползти на самый нос, и поудобней перехватила красивую посеребренную косу с двойным стальным наконечником-лезвием в форме расправленных ангельских крыльев. Сцапав за шиворот остолбеневшего фамильяра, вытянула вперёд левую руку и, сосредоточившись на искрящемся в солнечном свете камне, мысленно назвала пункт назначения. Раз, и мы уже стоим перед дверью нужной квартиры.
      - Ух, ты, вот это сервис! - Отлип от моей тушки демон, который во время перемещения умудрился не только сжать хозяйку в стальных тисках, именуемых объятиями, но и ещё хвостом по ногам опутать. - Никаких тебе пробок, противных тёток, воняющих чесноком, и мужиков, обдающих амбре из пива, сигарет и пота. А мне такую же штучку можно?
      Полюбовавшись на умильно-просящую рожицу демонёнка и виляющий из стороны в сторону хвост с пушистой кисточкой, с садистским удовольствием обломала фамильяра:
      - С просьбами магического характера обращаться исключительно к Габриелю. Это он снабдил личного заместителя всем необходимым.
      - Печально... - расстроился парень, быстро просчитав мифические перспективы, равные нулю. - Василиса, не стой, время идёт, а многоуважаемая, но малознакомая Анна ещё жива!
      От последних слов хвостатика меня отчётливо передёрнуло и Асука, заметивший это, поспешно извинился, мотивирую свою жестокость достаточно долгой и насыщенной смертями жизнью в Преисподней. Мол, там другие правила и порядки, под влиянием которых на многое смотришь иначе, да и он сам никогда не был невинным агнцем.
      Так-то оно так, но от этого не многим легче... Нет, конечно, мне уже доводилось забирать души умерших людей, и переправлять их в мир иной, но это всё проходило под чутким руководством Габриеля, который находился рядом и беспрестанно брюзжал, что я - косорукая неумеха, а сейчас же предстояло всё делать самой. Страшно...
      Пока предавалась паникёрским мыслям и глубокому, но неуместному самоанализу, Асука позвонил в дверь и теперь в нетерпении отстукивал кончиком хвоста какой-то ритм, явно тоже нервничая. Накинутый на него морок давал окружающим возможность рассмотреть довольно симпатичную внешность моего фамильяра, а рога, хвост, удлинённые уши и клыки могла видеть только я, как создательница иллюзорных чар. Поэтому за душевное спокойствие гражданского населения моя душенька была спокойна!
      - Зося, ты? - даже не посмотрев в глазок, женщина беспечно распахнула дверь.
      На пороге показалась маленькая, сухопарая, но ухоженная старушка, одетая в ситцевый халат и вязаные носки из грубой шерсти. Естественно, меня бабушка заметить не могла, - сами понимаете, Смерть (или его помощника, как в данном случае) увидеть нельзя, - а вот фамильяр подвергся сиюминутному допросу с пристрастием.
      - Кто таков? - насупила бабушка Аня брови, приспуская элегантные очки на кончик носа. - Попрошайкам денег не даю!
      - Асука, - от неожиданности парень сказал чистую правду. - Вася, не тормози!
      - Пусть она хоть в квартиру зайдёт, - еле сдерживая слёзы, больше проскулила, нежели попросила, понимая, что чем дольше буду оттягивать неприятный момент, тем больше вероятность провала задания.
      - Может, ей ещё и на диван прилечь, чтобы тебе привычней было?! - окрысился фамильяр, игнорируя вытянувшееся лицо Федосеевой.
      - Асука, пожалуйста...
      - Анна... Извините, не знаю как по отчеству, - молодой человек был сама галантность и обольстительность, - меня к вам направила ваша знакомая - Зося.
      - Ой, так что же ты сразу-то не сказал, голубчик? - Радость старушки была настолько искренняя, что я не выдержала и тихо всхлипнула, вытирая слёзы, бегущие по щекам, широким рукавом ритуального балахона. - Проходи-проходи!
      Цепкие ручки Анны Федосеевой втянули опешившего демонёнка в квартиру, а я, воспользовавшись ситуацией, мышкой проскочила следом, и уловила лишь конец фразы пожилой женщины:
      - ...Внучка у меня родилась, а Зосенька должна была радость со мной разделить!
      - Простите меня, Анна, но внучка вряд ли будет помнить бабушку... - глотая слёзы и стараясь подавить рвущиеся наружу рыдания вперемешку с истерическим смехом, взмахнула над головой старушки косой, отделяя душу от тела.
      - Да вот только она всё не идёт, и не идёт, - опечалилась бабушка, даже не обратив внимания на то, что теперь висела над полом на расстоянии пяти сантиметров и одета в белый саван, а рядом с её ногами лежало безжизненное тело. - Ой, а вы кто, и как сюда попали?
      - Анна, выслушайте меня, - проглотив вставший в горле комок, опустила косу и сняла надоевший капюшон. - Я - Смерть...
      Знаю, что врать нехорошо, но не объяснять же милой женщине всю пикантность сложившейся ситуации?!..
      - Но я не хочу умирать! - без дальнейших объяснений поняла причину появления Костлявой пенсионерка.
      - Вы уже мертвы, - участливо указал на труп хвостом неугомонный Асука. - Вась, я тебя на улице подожду, - и быстро исчез за дверью, оставив меня и душу новоиспечённой бабушки тет-а-тет.
      Твою же мать, оказал, что называется, "поддержку" как мне, так и бедной, морально не подготовленной женщине!..
      - А ничего нельз...
      Договорить Федосеева не успела. Посреди небольшой, но очень уютной гостиной, словно из небытия, соткались огромные, голубо-синие двери с письменами на древнем языке, и их створки медленно распахнулись, являя нашему напряжённому вниманию Смотрителя Врат - надменного архангела Александра.
      - Опять ты, - "обрадовался" мне божий служитель, - а где Палача носит?
      - Немного занят, но скоро появится, - выдавать начальника было никак нельзя, поэтому пришлось выкручиваться, переводя разговор в безопасное деловое русло. - Архангел Александр, пропусти безвинную душу Анны во Врата и проводи её на Суд Божий! - по всем правила подала заявку на посещение Небесных Чертогов.
      - Добро пожаловать, сестра Анна! - Александр подошёл к испуганной женщине и ласково улыбнулся. - Дозволь мне сопровождать тебя к Господу, сестра.
      Обернувшись в мою сторону, пожилая женщина удивлённо вскинула бровь, словно бы спрашивая, как ей поступить, но потом, после моего согласного кивка и ободряющей улыбки (это максимум, что я могу для неё в данной ситуации сделать), всё-таки вложила свою дрожащую ладонь в протянутую руку архангела. Поддерживаемая Александром под локоть, Анна сделала неуверенный шаг к Вратам, потом ещё и ещё один, и вот, спустя минуту скрылась из виду в белом, мягком и таком манящем свете, дарующем покой всем ушедшим за грань. Стоило только и архангелу вступить в объятия марева, как створки с тихим шумом закрылись, и дверь словно бы растаяла.
   Спустившись во двор многоэтажки, направилась прямиком к детской площадке, где на бортике песочницы восседал хвостатый демон. Присев рядом с ним, немного подумала (всё-таки, когда рядом был Габриель, было намного легче переправлять души умерших ко Вратам), оценила своё моральное состояние, а затем горестно всхлипнула.
      - Асуууукааа... - провыла я, и уткнулась носом в футболку фамильяра, чувствуя, как меня гладят по спине в четной попытке успокоить.
      - Васенька, ну, не плачь, милая моя... - бедный демон и сам растерялся из-за странного поведения хозяйки, а мне же было тошно и противно от только что содеянного. - Нам ещё две души забрать нужно, да и время поджимает!
      Злость душной волной прошлась вдоль позвоночника, но слёзы таинственным образом высохли. Да, Асука сейчас произнёс жестокие и эгоистичные слова, но демонёнок несомненно прав: задание ещё никто не отменял и, если я его не выполню, то Смерть с помощницы шкуру спустит, причём в буквальном смысле! Поэтому хватит позорно ныть... У меня для этого ещё вся ночь впереди, а сгребаем волю в кулак и отправляемся к Григорию Павловскому.
      Вторая остановка была на проспекте 8-е Марта, где нас поджидал немощный, парализованный мужчина лет сорока, уже давно молящий Всевышнего о скорейшей кончине...
      - Папа! - Кинулась к безжизненному телу измождённая молодая женщина, стоило только фамильяру, притворившемуся начинающим журналистом из никому неизвестной газетёнки, выйти из квартиры. - Папочка... Не умирай...
      - Спасибо! - крепко обнял меня за плечи Григорий. - Я уже и не чаял дочь от такого бремени освободить.
      И опять та же ситуация: появление Врат, недовольный архангел Александр и прощание со счастливым мужчиной, который теперь сам смог дойти до гостеприимно распахнутых створок дверей. Даже то, что Павловский лучезарно улыбался, явно радуясь избавлению от тяжёлой болезни, никак не смогло повлиять на моё раздавленное настроение.
      - Уволюсь к чёртовой матери, - материализуясь на скамейке рядом с сидящим на ней фамильяром, злобно прошипела. - Мне нужно срочно выпить!
      - Нельзя, Василиса, ещё одна душа ждёт своего часа, - Асука ободряюще сжал мою ледяную ладонь и кончиками пальцев вытер капающие из глаз слёзы. - Потерпи ещё немного, хозяюшка...
     
      Знаете, если начатое дело складывается пусть и не отлично, но относительно терпимо и семимильными шагами движется к логическому завершению, то стопроцентно в самом конце, когда уже просто-таки грезишь о заслуженной похвале со стороны начальника и литровой бутылке "Столичной", какая-нибудь скотина возьмёт и всё непременно испортит!
      Вот и сейчас, стоило нам с хвостатиком только зайти в палату, где лежал Евгений Паршин - молодой человек, три года назад попавший в автокатастрофу и доживающий свой век подключённым к различным аппаратам жизнеобеспечения, как пред нашими глазами развернулась завораживающая картина.
   Лично я увидела высокого темноволосого парня с модной, немного удлинённой стрижкой и колдовскими серебряными глазами. Моя ожившая сексуальная фантазия была упакована в чёрные джинсы с художественными дырами и потёртостями, заправленные в "камелоты", а длинный готический плащ неумело скрывал чёрный шёлк рубашки, то и дело, распахиваясь от малейшего движения. В нём чувствовалась тонна сексуальности, пять литров нечеловеческого обаяния, и цистерна уверенности в себе, любимом... Хочу его в личное пользование! Фамильяр же, по всей видимости, усмотрел в парне как минимум кровного врага, иначе я просто никак не могу объяснить его налившиеся кровью глаза и утробное рычание, перемежающееся столь родным русским народным.
      На шумное присутствие заместителя Смерти и хвостатого демона (Асука наступил мне на ногу, за что был зверски избит древком косы), молодой человек никак не отреагировал, словно нас в больничной палате и не было. Он поднял левую руку с длинными, аккуратными ногтями, по направлению к Паршину, и с кончиков его аристократических пальцев сорвалась пентаграмма, светящаяся бардовым цветом, которая, поднявшись немного вверх, обручем упала к ногам заклинателя.
      - Тот, кто дремлет в Бездне тёмной... - бархатным, завораживающим голосом начал читать заклинание незнакомец, подняв руки ладонями вверх и удерживая их на уровне груди.
      - Рафаил..?! - Демонёнок ошарашено замер, стоя на одной ноге и прижимая к груди пострадавший от моих шаловливых ручек хвост.
      С каждым произнесённым заклинателем словом, воздух в комнате становился всё плотнее, и, уже буквально через несколько секунд казалось - протяни руку и сможешь без проблем зачерпнуть его ладонями. Из пентаграммы лёгким бризом подул горячий ветер, разметавший длинные полы плаща и волосы парня, но молодой человек ни на секунду не прекращал чтения заклинания, зная, что стоит только отвлечься и всё, призывающему не жить. Тёмные силы, призываемые колдунами и ведьмами, как-то не любят, когда с ними играют слабые личности...
     -- Не дай ему договорить! - Ударился в откровенную панику фамильяр, до этого момента пытавшийся смыться через дверной проём, который загораживала очумевшая я, мучительно мечтавшая о слюнявчике и смирительной рубашке, во избежание домогательств до предполагаемого посягателя на предназначенную Смерти душу.
      Оne moment*, только сооружу кляп из больничной простыни и, изловчившись, чтобы не поджариться на линиях активированной пентаграммы, запихну его заклинателю в рот!..
      - Да откроются глаза твои, горящие чёрным пламенем! - голос молодого человека стал на пару октав выше, а из магической схемы на этот раз брызнули красно-зелёные искорки, которые весёлыми светлячками разлетелись по комнате.
      - Дай сюда!
   С диким воплем воинствующих команчей, Асука выхватил мой рабочий инструмент из ослабевших рук, и бросился на Рафаила, который на него вообще не обращал никакого внимания. Подлетев к линии пентаграммы, падший демон хорошенько размахнулся, приноравливаясь к сокрушительному удару, и ... Коса с жутким, потусторонним скрежетом прошлась по защитному куполу, образованному активированной магической схемой, но пробить невидимую преграду так и не смогла.
      - Явись, Повелитель мёртвых... - возвысил голос заклинатель и поднял вверх правую руку, сложив пальцы замысловатым символом. - Сильнейший из всех - Дракон!
      - Всё, мы погибли! - "обрадовал" фамильяр и, схватив вверенную его заботам ведьму в охапку, попытался ретироваться через окно, наплевав на такую деталь, как седьмой этаж и твёрдый асфальт внизу.
      Сегодня, наверное, был просто не наш день, потому что, стоило только хвостатику подлететь к распахнутым оконным створкам, как он ощутимо впечатался в невидимую преграду, которая тягуче спружинила, раскидав нас в разные стороны. Асука, громко ругаясь, улетел обратно к двери, которую лишь чудом не выбил своей рогатой головой, а мне же посчастливилось грохнуться на кровать к "клиенту".
      - Извини, Женя, я не специально! - автоматически вырвалось изо рта, прежде чем сообразила, что молодому человеку как-то плевать на мои домогательства... Ему уже давно всё было до известной лампочки.
      - Василиса, - взбеленился фамильяр, чуть ли не пыхтя от праведного возмущения, - поверь на слово, сейчас не время и не место заигрывать с понравившимися юношами.
      - Да ты о чём, упырёныш, подумал? - во мне вскипело праведное негодование, грозящее часовой выволочкой разошедшемуся демону. - Сам виноват, что меня сюда отбросило, нечего было хва...
      Пока припиралась с разошедшейся нянькой, воздух над головой Рафаила потемнел, и стал закручиваться в спираль, создавая небольшое торнадо локального масштаба. То и дело в завихрениях вспыхивали цветные молнии, и слышался отдалённый гул, который с каждой секундой всё больше и больше нарастал, основательно нервируя. Создавалось неприятное ощущение, будто из подпространства некто очень большой, сильный и жутко нетерпеливый упорно желает прорваться в наш мир.
      - Блиииин, и как нам потом объяснить медперсоналу шум в палате больного, полностью подключённого к аппаратуре?! - Да, я прагматик до кончиков волос и горжусь этим, а всякие демонические рожи, крутящие пальцем у виска, могут иди лесом!
      - Васенька, ты лучше подумай, как нам отсюда ноги унести, - чуть ли не лез на стенку Асука, - живыми, здоровыми и желательно самостоятельно!
      Повернув голову в сторону сереброглазого парня, который на данный момент по каким-то загадочным причинам претендовал на душу Евгения Паршина, то есть, являлся моим злостным конкурентом, некультурно уронила челюсть. Подумала-подумала, а потом вообще позорно взвизгнула, и попыталась спрятаться за косой. Но на дистрофика на последней стадии голодания я никоем образом не смахивала, поэтому пришлось поспешно взять себя в руки, и широко открытыми глазами посмотреть в лицо надвигающейся смерти. Что-то мне подсказывает, что после знакомства с ЭТИМ, даже всемогущий Габриель не поможет...
      Из образовавшейся тёмной воронки медленно вылезла большая чешуйчатая буро-красная голова с кучей надбровных шипов, большими жёлто-золотыми глазами с вертикальным зрачком, огромной вытянутой пастью, из которой сейчас валил вонючий сизый дым, и зубами-ятаганами. Следом за мордой появилась длинная шея в шипастом "ошейнике"... Видимо, этот Дракон, изначально ошибочно принятый мной за демона, являлся на самом деле небольшим доисторическим ящером, потому что крылья у этой чешуйчатой твари всё-таки присутствовали. Поэтому она в данный момент зависла над кроватью Паршина, где возлежал не только парень, но и моя помертвевшая от ужаса персона.
      - Васька, вали оттуда! - Асука от широты душевной поделился дельным советом и кинул в крылатую ящерицу креслом для посетителей, которое с успехом долетело до Дракона, но разбилось в щепки о бронированный бок. - Дура, он никак не может понять, чью душу ему поглотить надо... Беги!
      Совет всем хорош, но если профукаю доверенное дело, то Смерть меня из-под земли достанет... Пусть уж лучше в желудке у Дракона переварюсь, чем буду держать ответ перед разъярённым Габриелем!..
      - Дракон, прими отведённую тебе душу, - непрозрачно намекнул заклинатель ящерице о том, что пора бы уже и закончить с делёжкой "корма".
      Издав гортанный, клокочущий звук, бронированная рептилия, совершенно не сомневаясь, вытянул морду в мою сторону, раскрывая на ходу пасть и шумно вдыхая воздух. Особо не церемонясь и уж тем более не задумываясь о последствиях (инстинкт самосохранения плюс врождённая агрессия равняется гремучей смеси), двинула пяткой в нос недовольной таким произволом ящерице и попыталась спихнуть Евгения с кровати, надеясь дотащить его хотя бы до выхода из палаты, а там уж видно будет, как поступить дальше. Каменно-тяжёлое тело напрочь отказывалось сдавать завоёванные лежачие позиции, чем тормозило всю операцию по нашему спасению, а противный Дракон, пару раз обиженно фыркнув, пошёл на второй заход.
      Неожиданно датчики, контролирующие сердцебиение и пульс больного, противно взвизгнули и резко замолчали, больно резанув по ушам. Удивлённо переглянувшись с замершим с открытой пастью Драконом, почувствовала, как рядом со мной прогнулась кровать, а на пол полетели различные иголки от капельниц и детекторы. Степень удивления перевалила все допустимые нормы, поэтому оставаться и дальше в неведении показалось просто кощунством. Повернувшись всем корпусом к копошащемуся рядом со мной человеку, неприлично уронила челюсть и выпучила глаза, потому что вместо лежачего больного на больничной койке восседал активно шевелящийся и явно недовольный происходящим Евгений Паршин.
      - Чего вылупилась? - злобно прошипел парень, испуганно посматривая в сторону Рафаила, который неспешно приближался к нашему "насесту".
      - Ты же должен быть в коме! - Да, не самый остроумный ответ на грубость, но уж лучше так, чем вообще молча переваривать информацию.
      Ехидно хмыкнув, мол, тех, кому я должен, уже давно нет в живых, Евгений, совершив молниеносное движение, сжал мою шею правой рукой. Да так сильно, что по телу сразу же прокатилась непреодолимая волна вялости, а перед глазами запрыгали чёрные мушки, оповещая о том, что организму катастрофически не хватает воздуха. Второй рукой парень подтянул к себе косу Смерти и теперь, медленно поглаживал её рукоять большим пальцем, напряжённо о чём-то думал.
      - Ещё одно движение и я сверну девчонке шею! - почему-то показалось, что молодой человек говорил на полном серьёзе. - Рафаил, отзови своего Дракона.
      - Мне плевать на эту девку, - приятным баритоном выплюнул темноволосый заклинатель, - я пришёл за твоей душой, ворм!
      Ворм... А это что ещё за восьмое чудо света?! Всё, решено: выберусь из очередной передряги и засяду за трактаты по демонологии. Блин, это же надо до такой степень не быть подготовленной в подобных вопросах, а ещё потомственной ведьмой называюсь. Стыдоба-то какая!..
      - Нет, Рафаил, она здесь в качестве Смерти, и если девушка сейчас отъедет на тот свет, то Сатана меня по-царски вознаградит, - довольная ухмылка исказила правильные черты лица. - Ему будет приятно, что я сорву планы Святой Инквизиции!
      - Василиса!..
      На заднем плане, словно сквозь толстый слой ваты, пробивался истеричный вопль Асуки, который приказывал мне немедленно собраться и хоть что-то предпринять для своего спасения, ибо хвостатый демон всё никак не может пробиться через барьер, возведённый парнем с потусторонними, серебристыми глазами вокруг постели Паршина. Приоткрыв глаза, заметила, что Дракон загадочным образом исчез, а магический купол, до этого закрывающий только Рафаила, теперь захватил и меня со взбалмошным вормом.
      Знаете, в жизни бывают моменты, когда понимаешь: даже самый глупый совет является настоящим кладезем мудрости. Вот и сейчас так...
      Собрав в кулак остатки сил и воли, дрожащими и тяжёлыми, словно налитыми свинцом, руками вцепилась в плечи державшего меня парня, старательно раскачиваясь из стороны в сторону. Мой расчёт был прост, словно валенок: свалюсь я, кувыркнётся и эта сволочь, так мастерски прикидывавшаяся лежачим, а главное безобидным больным. Видимо, у данного ворма из-за чрезмерного злоупотребления препаратами, замешанными на наркотической основе, окончательно мозги отшибло, потому что он не сразу уловил дьявольскую суть моего грандиозного в своей простоте плана.
      Набрав нужную амплитуду движения, начала заваливаться назад, утягивая за собой и Паршина, который так и не соизволил отпустить мою многострадальную шейку, отчего на ней тут же появилось пять длинных, тонких бороздок - ранки, оставленные мгновенно отросшими когтями ворма. Упав на спину, во всей красе ощутила на себе вес немаленького "клиента", отчего жалкие остатки воздуха из лёгких моментально выбило, а я же закашлялась, попутно хрипя что-то непонятное и вяло пытаясь выползти из-под каменно тяжёлого тела.
      - Тварь! - Евгений быстро вскочил на ноги и, всё так же, не отпуская мою шею, приподнял на пару сантиметров над полом. - И что же тебе спокойно не жилось? - отвесив заложнице хорошую затрещину, Паршин продолжил дальше вправлять непутёвой ведьме мозги. - Так нет же, припёрлась! Помимо того, что всё испортила, так ещё и Рафаила с собой привела!
      Видимо, это была последняя капля терпения ворма в море житейского беспредела. Особо не напрягаясь, Паршин откинул мою тушку в сторону, даже не обратив внимания на то, что я впечаталась в стену больничной палаты и тихо сползла по ней вниз, бесформенной кучей оседая на полу. Ни сил, ни желания предпринять попытку подняться на ноги или спастись позорным бегством, что было бы наилучшим вариантом для временного заместителя Смерти, совершенно не было, поэтому мне оставалось только стать безучастной наблюдательницей стремительно разворачивающихся событий.
      - Василиса... - Эх, всё-таки приятно услышать нотки паники вперемешку с испугом за меня любимую от малознакомого хвостатого демона.
      - Кузя, защищать! - отдал приказ сереброглазый и передо мной тут же встал большой чёрный волк с жёлто-золотыми глазами, буквально соткавшийся из воздуха.
      - Рафаил, не становись у меня на пути, - злобно зарычал ворм, вмиг приобретая заострившиеся и какие-то звериные черты лица плюс шикарный набор когтей и клыков. - Я всё равно её убью - уж больно манит повышение по демонической службе.
      - Сначала обойди меня, - бесцветным голосом "осчастливил" хозяин Кузьмы, становясь между неудачницей-ведьмой и вконец обнаглевшим Паршиным.
      Предвкушающе улыбнувшись, Женя свёл над головой руки, и резко разведя их в стороны, правой дланью поймал длинный, обоюдоострый меч с замысловатой рукоятью и какими-то письменами, опоясывающими самый кончик лезвия, выпавший из очередного мини-портала. Уставившись на заскучавшего Рафаила, в предвкушении принялась ожидать ответной показушности, мол, мой клинок длиннее твоего, бе-бе-бе! Но нет, черноволосый спокойно поднёс правую руку к лицу и, прикрыв ладонью левую половину, резко сжал кисть в кулак. Несколько томительно-долгих секунд ничего не происходило, но потом воздух перед ним окутался сиреневым сиянием и из него соткался полутораметровый клинок, с письменами на мёртвом языке, тянущимися по всей длине лезвия с обеих сторон. Красивая гарда была как бы поделена на два уровня, на каждом из которых присутствовали небольшие шипы, очень удобные при ближнем бое.
      Яростно что-то прорычав, Евгений взмахнул мечом и бросился на спокойного до омерзения Рафаила. Молодой человек, служащий для меня живым щитом, медленно, словно бы делая огромное одолжение всем присутствующим, сжал рукоять своего клинка и играючи отразил стремительную атаку ворма. Стальной блеск и мечи парней вновь скрестились, "разбрызгивая" вокруг магическую силу...
      Я и раньше подозревала, что Рафаил не относится к категории "человек", но сейчас убедилась в этом воочию. Смертоносный танец ворма и черноволосого парня перешёл на новый уровень, где мне, простой смертной, было не уследить за стремительными, расплывчатыми движениями двух... демонов?
   Очередной выпад... Ускользающая от острия клинка тень... И две фигуры, замершие друг напротив друга. Сереброглазый даже не запыхался и всё так же стоял между мной и вормом, а вот Евгений обзавёлся несколькими глубокими порезами и наливающимся синяком на скуле.
      - Будь ты проклят, Рафаил! - Разъярённо взревел Паршин, и, сформировав чёрный сгусток заклинания на ладони, бросил его в моего нежданного защитника, а затем исчез в открывшемся портале, не дожидаясь развязки.
      У Рафаила был хоть и не богатый, но всё же выбор: либо отскочить в сторону и открыть меня, либо отразить заклинание и молиться, чтобы магия не отрикошетила от стен обратно, либо принять смертоносный удар на себя. Честно, была готова к первому варианту развития событий, но никак к тому, что парень так и останется стоять, спокойно дожидаясь своей скорой и мучительной смерти!
      - Нет! - мой вопль слился с аналогичным криком растерянного Асуки, уже успевшего разобраться в двинутой психологии хозяйки.
      Секунда, и вот я, непостижимым образом оказавшаяся стоящей перед черноволосым парнем, принимаю весь удар демонической магии на себя. (Всё равно Смерть не отпустит своего временного заместителя так легко, поэтому волноваться особо не о чем.) Выразительные глаза стального цвета удивлённо расширились, а сильные руки поймали безвольное тело до того, как я упала на пол, отхаркиваясь кровью и мучительно мечтая, чтобы эта агония скорее закончилась.
      - Идиотка! - припечатал фамильяр, всё-таки пробиваясь сквозь защитный купол, разлетевшийся в дребезги от очередного магического удара, и опутывая мою руку хвостом. - Васька, не смей ум...
      Окончание фразы хвостатика не услышала: меня наконец-то поглотила благодатная темнота, забирающая боль и дарующая умиротворённое спокойствие.
  
  -- Оne moment (англ.) - один момент
  

АКТ 3

"Теоретики"

     
      Очнулась я, как обычно, в морге. Вот только вместо привычной лёгкости, всегда чувствовавшейся после воскрешения, тело было словно налито свинцом и повиновалось законной хозяйке с превеликим трудом и неохотой. Оглядевшись по сторонам в поисках Смерти (нет, я, конечно, знала, что начальник косточки под знойным солнышком греет, но всё же по-глупому надеялась на чудо...), и, не найдя искомого субъекта, принялась одеваться, то и дело шипя от боли, сковывающей моё бренное тело.
      "Эх, всё-таки нужно будет поблагодарить Габриеля за наложенные чары исцеления!" - организм припомнил прошлогоднюю драму.
   Получив травмы, несовместимые с жизнью, я в очередной раз была при смерти, и разозлённый сим прискорбным фактом начальник притащил какую-то старуху, рассыпающуюся на составные части от древности, и в приказной форме потребовал создать для недоучки хоть какую-нибудь защиту. Ведьма задумчиво пожевала губу, провела некий загадочный ритуал, почитала надо мной заклинение и вот, я получила способность к самоисцелению.
   "Отлично, ни Смерти, ни Асуки..." - обида противной занозой сидела в сердце. - "Как я теперь до дома должна добираться?"
      Но, как известно, неразрешимых проблем не бывает, поэтому, натянув футболку и летние шорты, поковыляла на улицу, надеясь, что мадам Удача всё-таки осчастливит своей улыбкой, и я быстро поймаю такси. В балахоне было до ужаса жарко, поэтому всегда под него надевала что-нибудь летнее, а благодаря небольшому магическому фокусу-покусу, ритуальную одежду легко отправить в шкаф родной квартиры. Вот только весенней ночью в летней одежде не очень-то комфортно...
      Возможно, Фортуна соизволила-таки обратить на ведьму своё монаршие внимание, потому что никто не заметил, как я выползала, матерясь сквозь зубы, из здания морга. Плюс ко всему, мне посчастливилось моментально поймать такси, и даже в рекордно короткие сроки оказаться дома, но какого страха я при этом натерпелась! Мне то и дело казалось, что этот доморощенный Шумахер армянского производства на раздолбанной "шестёрке" непременно не впишется в поворот или не успеет уйти от столкновения. Но нет, слава Богу, пронесло, и вот, спустя сорок минут я восседала в любимом кресле и прикидывала к кому из соседей лучше обратиться, чтобы помазали спину обезболивающей мазью, ибо поверхностный осмотр показал, что тело представляет собой один сплошной синяк.
      Нетерпеливый и одновременно настойчивый звонок в дверь отвлёк от горестных дум. Вариант "Открывать не буду, потрезвонят и уйдут" в данном случае явно не прокатит, - наглый гость был в курсе, что хозяйка находится дома, поэтому упорно давил на пупочку звонка. Делать нечего, придётся идти открывать и весь вечер изображать из себя радужную хозяйку, до розовых соплей счастливую видеть "дорогих" гостей.
      Открыв дверь, уронила как челюсть, так и симпатичную розовую кружечку с остатками зелёного чая, которым лакомилась, решая непосильную для мозгового центра задачу. Разлетевшись на десяток маленьких осколков, чашечка напоследок противно звякнула, словно прощаясь со мной, и всё затихло...
      - Ты зачем его сюда притянул?! - Даже не думая о том, что соседи любопытны сверх всякой меры, и сейчас, скорее всего, прилипли к дверям своих квартир, взвыла в голос.
      - Тебе же нужна информация, а я, к сожалению, могу поделиться лишь малой частью, - Асука состроил умильную рожицу, явно надеясь, что хозяйка передумает марать руки кровью падшего демона, - зато Рафаил расскажет всё, как на исповеди!
      Ну да, "расскажет"... Так расскажет, что я потом ещё неделю буду просыпаться в холодном поту из-за очередного приснившегося кошмара!..
      - Василиса, - хвостатый демон, наконец, вспомнил, что как-никак является фамильяром одной небезызвестной и в меру истеричной ведьмы, поэтому, уперев руки в бока, недовольно нахмурился, - где твоё гостеприимство, и зачем ты разбила мою кружку?
      - А с какой это радости она твоя? - из-за наглости демона аж воздухом поперхнулась. - Мне её, между прочим, Габриель на день рождения подарил!
      - Так вот, по какой причине она пылилось в самом дальнем углу шкафчика! - паренёк активно завилял хвостом, будто разгадал тайну столетия.
      - Ну да, ведь этот паразит противный до жути, - честно созналась в своих мотивах, - потом же плешь проест из-за испорченного подарка. Мол, послал Бог безрукого зама...
      - Пройти можно или так и будем стоять на пороге? - наконец-то подал голос и Рафаил, до этого момента спокойно подпирающий плечом косяк, и с осуждением косящийся на негостеприимную меня.
      Нет, я не поняла: мне что, нужно было позволить ему умереть, или сию же секунду, как только увидела его на лестничной клетке, расстилать ковровую дорожку и заказывать приветственные фанфары? Нет, всё-таки наглый народ, эти демоны!..
      Сделав приглашающий жест рукой (а какие ещё были варианты?..), гордо удалилась на кухню: нужно же изобразить из себя хлебосольную хозяйку. Кстати, где-то у меня должен валяться пакетик крысиного яда... Может, подсыпать его в чай Рафаилу? Помереть - не помрёт, но жуткое несварение заработает точно!
   Досадливо поморщившись от собственных негативных мыслей, поставила чайник на плиту, схватила веник и совок, и решительно направилась в прихожую - ликвидировать остатки некогда любимой чашечки. Это было стратегической ошибкой: стоило только приблизиться к злосчастным осколкам, как я тут же порезалась.
      Блин, сегодня явно не мой день! И верь после этого лживым гороскопам, которые чуть ли не хором пророчили Девам неземное везение и кучу радостных моментов, поджидающих представителей этого знака Зодиака в течение дня. Мол, только стоит тебе выйти, красна девица, за дверь родной квартиры, как споткнёшься о сундук с богатством несметным, стоящий прямо на пороге. Со всей ответственностью заявляю: враки всё это!..
      - Ай-яй-яй... - на одной протяжной ноте стонала, держа руку с глубоким порезом под струёй холодной воды.
      - Ну, как ты умудрилась пораниться? - перепуганный Асука, отсвечивал землистым цветом лица, но упорно таскался следом за мной наперевес с аптечкой.
      - Сама понять не могу... Асука, ты что, крови боишься?
      - Нет... - к посеревшему цвету лица добавились ещё и впалые щёки. - Почему тебе такая глупость вообще в голову пришла? Я - демон, который ничего не бои...
      - Ты сейчас кого в этом убедить пытаешься: меня или себя? - осторожно обрабатывая кожу вокруг ранки перекисью водорода, старалась лишний раз не показывать производственную травму впечатлительному фамильяру.
      - Василиса, с тобой совершенно невозможно общаться! - впервые за вторые сутки нашего знакомства хвостатика пробило на недовольство. - Постоянно дерзишь, грубишь, не слушаешься...
      - Асука, давай так, - приняла соломоново решение, - ты сейчас идёшь хозяйничать на кухне, а с ранкой я и сама разберусь. Идёт?
      Помусолив пару минут недовольным взглядом мою деловитую физиономию, фамильяр не добился желаемого результата и, с громких бурчанием отчалил на пищеблок, откуда уже раздавался свист закипевшего чайника. Довольно вздохнув, вернулась к прерванному занятию, как в большом зеркале отразилось переполненное решимости лицо сереброглазого хозяина Кузи.
      - Давай помогу, - на смену хвостатому демону пришёл второй представитель нечистой силы.
      Знаете, если с Асукой я ещё и могла спорить, то с этим парнем - нет! И не потому, что наступал полный паралич голосовых связок, отключение умственной деятельности и появлялось обильное слюноотделение, просто Рафаил вообще не слушал мои слабые возражения и громкие вопли о том, что кое-кому больно и можно бы было немного ослабить тугую повязку из бинтов. Наконец, парень закончил с экзекуцией и, ехидно хмыкнув, оттеснил плечом от раковины законную хозяйку квартиры, баюкающую пострадавшую конечность, принялся мыть руки. Подавив в себе дикое желание наподдать коленом под зад противному демону (жить-то ещё охота!..), вышла из ванной комнаты, так сказать, во избежание нежелательных эксцессов.
   Фамильяр постарался на славу: за время нашего с Рафаилом непродолжительного отсутствия на столе загадочным образом появились исходящие горячим паром голубцы, сметана, квашенная капустка и домашний хлеб.
      - Присаживайтесь, присаживайтесь... - словно курица-наседка суетился демонёнок, наворачивая круги вокруг меня и гостя, появившегося в помещении. - Вася, немедленно выключи ноутбук!
      Послушно отставив умную машинку в сторону, схватила вилку и, пожелав всем приятного аппетита, набросилась на еду. Молчание за столом длилось недолго, время от времени кто-нибудь просил передать ему соль/перец и далее по списку, и, наконец, меня пробило на закономерное любопытство. Не обращая внимания на пыхтящего от недовольства демонёнка, всё-таки потихоньку лазила по просторам интернета, стараясь отыскать интересующую меня информацию.
      - Кто такие "вормы"? - Кто злится, я? Нет, просто дико раздражает тот факт, что никак не удаётся узнать хоть какую-нибудь информацию об этих зубастых тварях.
      - Это демон, способный захватить власть над человеком, если в его душе будет преобладать злость, обида или раздражение, - демоническая энциклопедия в лице Асуки пришлась как нельзя кстати.
      - И как определить, что человек находится под властью ворма? - нужно знать всё о предполагаемом враге, иначе о какой тактике боя может тогда идти речь.
      - На теле подчинённого появится кровавая метка, - Рафаил довольно потянулся и подцепил вилкой ещё один голубец - вот же, обжора, - вот только её не всегда можно увидеть, особенно, если она скрыта заклинанием или одеждой.
      - Стесняюсь спросить, - пришлось сжать руки в кулаки, чтобы не наделать очередных глупостей в виде избиения ни в чём не повинного фамильяра, утаившего половину информации, которую, несомненно, знал, - а какое из ранее перечисленных чувств испытывал Паршин, уже более трёх лет пребывающий в коме?!?
      - Василиса, ты не те вопросы задаёшь, - один в один скопировал слова и интонацию Смерти Асука. - Может Евгений перед тем, как попасть в аварию, испытывал сильные негативные эмоции, чем и воспользовался демон, захватив над ним власть во время недуга.
      - Тогда почему он не пробудился от комы раньше? - Да, мне надо всё подробно объяснить, и лишь тогда смогу работать максимально продуктивно.
      - Видимо, ему это было невыгодно на тот момент, - вмешался в нашу перепалку невозмутимый Рафаил, поглаживая своего питомца.
      На коленях хозяина лежала лобастая голова счастливо "улыбающегося" волка. Кузя смотрел на меня такими жалобно-просящими глазками, что впору было выставлять ещё один столовый прибор, и приглашать четвероного фамильяра за стол. Но я пока не теряла присутствия духа и искреннего желания отделаться малой кровью от незваного гостя, поэтому на время придушила благородные порывы, помноженные на чисто женскую реакцию на всяких умильных, но зубастых пушистиков.
      - Рафаил, вот тебе вообще лучше сейчас помолчать, - очковой коброй прошипела, напрочь игнорируя вопли инстинкта самосохранения. - Чего вообще припёрся туда?!
      - Забрать душу ворма, - с тяжёлым вздохом, мол, как же тяжело работать с отсталыми людьми, просветили меня.
      - А вот теперь рассказывай всё, что знаешь, рагнар! - в Асуке моментально включился охотничий азарт.
      - Как ты его назвал? - от неожиданности уронила на ногу вилку, но даже не почувствовала боли, во все глаза уставившись на Рафаила.
      - Рагнар... - Фамильяр понял, что сболтнул лишнего, и теперь быстро пытался сообразить, каким бы образом выкрутиться из сложившейся ситуации, но так, чтобы не раскрывать простой смертной демонической иерархии.
      - Я всё ещё жду подробных пояснений! - Пришлось напомнить о себе, да ещё для большего эффекта и ногой притопнуть, потому что пауза затянулась до неприличия, а мужики молчали, словно партизаны на допросе.
      - Рагнар - это звание высшего демона, который может принимать обличия людей, а не вселяться в чужое тело, "усыпляя" душу хозяина. Используя свою внешность, они обольщают невинных, прибавляя штат Сатаны через грехопадение человека, - безразличным тоном проговорил сереброглазый, смотря куда угодно, но только не мне в глаза.
      Оценив степень опасности, исходящей от оппонента, - мне и мелкой нежити за глаза хватало, а тут ещё и душу ворма с высшим демоном не поделила, - бочком отодвинулась от парня на максимально возможное расстояние, чуть не упав при этом со стула. Вцепившись похолодевшими руками в край стола, всё же смогла удержать равновесие и не шлёпнуться позорно на пол, но вот затаённое чувство страха из глаз никуда не делось, что не укрылось от заботливого хвостатика.
      - Васенька, тебе с Рафаилом дружить надо, - попробовал взять надо мной контроль Асука. - Святая Инквизиция довольно могущественная организация, как-никак, а рагнар сможет защитить тебя в случае чего!
      Ну да, "дружить"... Да меня же потом даже близкое знакомство с Габриелем не спасёт, если мне не посчастливится поближе ознакомиться с мечом или магией высшего демона! Вон, даже заклинание ворма не прошло бесследно, а если поместить демона, захватившего власть над Паршиным, в иерархию Преисподней, то будет примерно середнячок, а вот рагнар - самая макушка, прямо рядышком с Сатаной! Закономерно напрашивается вопрос: о какой, нафиг, дружбе может тогда идти речь?..
      - Причём здесь Святая Инквизиция и Рафаил? - только сейчас до меня дошло, что демонёнок активно на что-то намекает.
      - Рафаил сотрудничает с Инквизицией...
      - ЧТО? - Вскочив на ноги, уцепила опешившего фамильяра за хвост и потянула в сторону выхода. - И ты так спокойно об этом говоришь... Сейчас же сюда по твою душу припрутся все свободные отряды истребителей нежити в обнимку с экзорцистами!
      - Вася, я сказал "сотрудничает", а не "работает"! - Демонёнок попытался отвоевать хвост обратно, но, потерпев полное фиаско, вцепился руками в дверной косяк, тем самым основательно тормозя наше спешное бегство. - Пока цели глав Инквизиции и Рафаила совпадают, рагнар будет поддерживать их, и выполнять некоторые поручения, затрагивающие непосредственно его интересы.
      - И что же за таинственные интересы привели всемогущего демона в палату немощного больного? - Стоило только вспомнить о проваленном задании, как настроение упало на отметку "Пойти что ль, из окна выпрыгнуть?".
      - Личные мотивы, - не стал скрывать рагнар, но и не продолжил развёрнутое повествование. Настойчивое покашливание и заинтересованный взгляд всё же возымели положительный эффект. - Я - бывший фаворит Сатаны, предавший его несколько столетий назад, - спокойно, даже без нотки каких бы то ни было эмоций, "осчастливил" гость. - Но правитель Преисподней всё ещё не теряет надежды вернуть меня в лоно демонической семьи, поэтому и посылает низших демонов для... Кхм, скажем так, переговоров.
   Ага, "переговоров", я поверила... Вот только интересно знать: демоны Рафаила интеллектуально или физически уговаривают? Да и небрежное сравнение ворма с "низшим демоном", как-то натянуто прозвучало, или это только мне, слабой и всеми угнетаемой ведьме, так показалось?..
      - Насколько понимаю, интересоваться причиной разлада с верховным руководителем всемирного зла бесполезно? - Не, а что, попытка - не пытка.
      - Встретив человека, показавшего мне, что жизнь не состоит из одних только сражений за право называться сильнейшим, кровопролитных битв и бессмысленных приказов, не сошёлся во мнениях по ряду вопросов с Сатаной, - не стал почему-то скрытничать рагнар.
      - И... где сейчас тот человек?
      - Его убили, - высший демон всего лишь несколькими словами разбил все потаённые надежды на счастливый исход дела. - Он пожертвовал собой ради моего спасания и жизни его друзей, - коротко, ясно и строго по существу.
      - Ты, так же как и Асука, предал Сатану, значит, с той же вероятностью можешь претендовать на звание "падший демон"? - пришлось в спешном порядке менять тему разговора, мысленно жалея о том, что чувство такта мне не досталось от природы.
      - Да, - рагнара потянуло на откровенность... Ох, неспроста это! - Любой, кто пойдёт против уклада жизни Преисподней, считается падший демоном. Некоторые демоны, прочувствовав все "прелести" самостоятельного плавания, пытаются загладить вину перед Сатаной, и вернуться на хлебное место, но мне нужно совершенно другое.
      Услышав столь шокирующее признание, выпустила многострадальный хвост Асуки, отчего фамильяр не удержался на ногах и, пропахав носом линолеум, живописно растянулся на полу. Интересоваться мифическими грёзами Рафаила не стала, и так понятно каким будет ответ - месть правителю Преисподней. Осталось только понять, какая роль отводится несмышленой ведьме, без сомнения, в гениальном плане рагнара.
   Устало прислонившись к стене, искренне понадеялась, что самообладание всё-таки не откажет и мне таки удастся выставить вон из квартиры наглецов - как-то не хочется быть неразумной пешкой в демонических играх, которые меня совершенно не касаются!
      - Искать ворма намерена, или душа Евгения Паршина заместителя Смерти уже не интересует? - Ехидство Асуки, литрами изливаемое на мою многострадальную голову, немного привело в чувство.
      - И что ты предлагаешь? - сразу переключиться с одной проблемы на другую не получилось, поэтому ответила с небольшой задержкой и нулевой заинтересованностью в голосе.
      - У Рафаила есть идея на этот счёт, - фамильяр довольно ухмыльнулся, явно предвкушая веселье. - Вась, поставь снова чайник, а я ватрушки пока из духовки вытащу.
      Задаваться вопросом, когда именно сердобольный демон успел приготовить не только поздний ужин, но и замечательные творожные булочки, показалось бессмысленным занятием, поэтому, отлепившись от спасительной опоры в виде стены, прочапала к плите. Пятиминутные поиски коробочки спичек не принёсли никакого результата, а хвостатик же тем временем уже посыпал сахарной пудрой горячую сдобу. Наплевав на мнение, которое сложится после моего поступка у рагнара, схватила со стола салфетку и, скрутив её трубочкой, поднесла к огненному рогу фамильяра. Миг и салфетку охватил огонь, благодаря которому и конфорка окрасились синими язычками пламени.
      - Ты чего творишь, полоумная? - Асука испуганно шарахнулся от хозяйки в сторону.
      - Выполняю твою просьбу, - как ни в чём не бывало пожала плечами, и уселась обратно за стол, потянувшись к аппетитному кулинарному творению.
      Фамильяр, обиженно засопев, принялся убирать со стола грязную посуду и споро расставлять чашечки, розетки с вареньем и плетёную корзинку с булочками.
      - Мальчики, - зажмурившись от удовольствия, неспешно смаковала горячий шоколад, которым меня активно потчевал хвостатик, - вы до сих пор намерены посвятить мою глупую голову в подробности вашего гениального плана?
      - А чего там посвящать-то? - проглотив половину булочки одним махом, демонёнок довольно зажмурился. - Ворму нужна ты, Васька, поэтому придётся вам, девушка, подработать "наживкой"!
      - А не пошёл бы ты..? - незлобиво огрызнулась, мысленно соглашаясь с резонностью выдвинутого предложения, но намереваясь пока активно сопротивляться.
      - Только что оттуда, ещё даже впечатления не притупились, - быстро поставил меня на место обнаглевший хвостатик.
      - Я предлагала внеплановый поход в баню, - еле сдерживая улыбку, с удовлетворением полюбовалась на вытянувшееся лицо Асуки, - а ты какие дальние дали уже вспомнить успел?
      Демон отчётливо покраснел и пулей вылетел из кухни, бормоча себе под нос, что мышьяк не такое уж и плохое средство в борьбе с противными хозяйками, а труп потом и спрятать можно. На пищеблоке остались только я и Рафаил, что меня немного напрягало, поэтому пришлось в срочном темпе придумывать нейтральную тему для разговора, которая была бы интересна как мне, так и сереброглазому парню. Только открыла рот, чтобы уточнить место и время начала нашей охоты на ворма, как фамильяр рагнара взмахнул длинным хвостом и передислоцировал голову ко мне на колени.
      - Ню! - сообщило это чудо и потёрлось мордочкой о мою руку, с лёгкостью опровергая все законы биологии, доказывающие, что волки общаются посредством рычания и воя.
      Честно, я вообще-то не очень сентиментальный человек, например, при виде симпатичной мягкой игрушки или красивого букета цветов визжать и прыгать от радости, размазывая по лицу слезы и сопли счастья, не буду. Но сейчас, когда Кузьма умильно морщил чёрную пуговку носа, "нюкал" и вообще активно выражал свою симпатию моей ведьминской сущности, меня пробило на ласку.
      - Ой, какая прелесть! Дай, маленький, за ушком почешу! - Каюсь, меня не по-детски развезло на телячьи нежности. - Ой, ты, наверное, булочку хочешь... Ему можно? - ощутимо толкнула под столом Рафаила, уронившего на столешницу челюсть, да так и замершего памятником самому себе.
      - М-можно, - отмер, наконец, хозяин фамильяра. - Смотри, он кусается.
      - Ой, какая прелесть! - меня совсем "унесло", и я чуть ли не в носик целовала пушистого зверька, размером со взрослую немецкую овчарку.
      - Ню, - разделил мои чувства Кузьма, активно работая челюстями. - Ню!
      - С ним, значит, она милуется, а меня как зажигалку использует, - снова скуксился, вернувшийся к нашей гоп-компании, Асука.
      - Был бы таким же пушистым и няшным, я и тебя бы пожамкала, - отбрила, полностью поглощённая процессом подкормки и без того не маленького Кузьмы. Волк, видимо, вознамерился за один вечер уничтожить месячный запас ведьминского продовольствия, заныканый по тёмным углам на чёрный день.
      - Вот же... послал Сатана хозяйку! - Притворно всплеснул руками рогатый фамильяр, отбирая у меня очередную булочку, уже практически перекочевавшую в пасть наглого Кузи. - На, тебе сообщение пришло, - и всучил истерично пищащий сотовый.
      Открыв нарисованный пикселями конвертик, прочитала всего одно слово: "Почта". Ну, это и к гадалке ходить не надо: Габриель подсуетился, вот только почему он не позвонил, а сбросил СМС? Неужели прознал про неудачу с Паршиным? Но ведь у меня в запасе есть ещё двое суток... А может, Святая Инквизиция осталась недовольной неустановленной личностью Охотника и пропажей вполне весомой и кусающейся туши гуля? Блин, но решение этих проблем лежит не в моей юрисдикции!
      Извинившись перед парнями, и отдав сладко зажмурившегося фамильяра законному хозяину, спустилась на первый этаж. Вытащив запечатанный белый конверт из железного почтового ящика, с содроганием поняла, что это ещё одно задание, ниспосланное начальником... Никому не кажется, что эти проклятые конверты чересчур зачастили ко мне?!
      - Асука, почему Смерть прислал ещё одно задание? - Разъярённой фурией ворвавшись в квартиру, сразу же подскочила к перепугавшемуся от неожиданности рогатому пареньку. - Ведь я ещё душу Паршина не забрала, а уже...
      - Вась, может тебе стоит эту деталь уточнить у непосредственного работодателя, а не подлетать ко мне и бить по спине, выражая крайнюю степень своего недовольства?! - Разъярённой гадюкой прошипел фамильяр и, от греха подальше, придвинулся поближе к Рафаилу, который с нескрываемым интересом присматривался к непрозрачному конверту.
      - Ну, и спрошу! - обиделась на всех сразу, чтобы уж никому обидно не было.
      Выскочив пробкой из кухни, вышла на застеклённый балкон и, открыв окно, блаженно вдохнула ворвавшийся на лоджию ночной воздух, наполненный свежестью и прохладой весенней ночи. Озорной ветерок растрепал волосы и нежными прикосновениями пробежался по щекам, успокаивая. Яркие, но такие малочисленные огни оконных проёмов, коими сверкала расположенная через футбольное поле соседская многоэтажка, задорно сверкали в колючей темноте, создавая эфемерное подобие иррациональности всего происходящего.
      Психи - психами, но Асука прав: никто кроме самого Габриеля не удовлетворит моё любопытство... Но и звонить этому упырёнышу, ой как не хочется. Всё равно наорёт, нахамит и обзовёт "мелкой", а в итоге я же и крайней останусь, как бы ни старалась доказать обратное!..
      - Привет, Василиса! - бархатный голос непосредственного начальства, раздавшийся через пару гудков, отрубил путь назад. - Почему звонишь посреди ночи?
      - Как "ночи"?! - Взгляд вспугнутым зайцем метнулся к настенным часам, висящим в гостиной комнате - два часа сорок минут... Кошмар! - Ой, прости, пожалуйста, что пришлось так поздно побеспокоить, но этот вопрос не терпит отлагательств, - по крайней мере, для моей нервной системы уж точно.
      - Ладно, только давай быстро и желательно, чтобы уложилась в пять слов, - судя по всему, я умудрилась оторвать Габриеля от приятного времяпрепровождения, потому что голос у работодателя был не очень-то довольный, а скорее немного раздражённый и с каким-то... придыханием, что ли.
      - Почему пришло ещё одно задание? - уложилась тютелька в тютельку с дозволенным лимитом.
      - Ты сейчас исполняешь обязанности Смерти, значит, и конверты будут приходить регулярно, возможно, даже несколько раз в день, - "обрадовал" Габриель, смачно и немного наигранно зевая в динамик.
      - Но я же ещё не доставила душу Паршина к Вратам, - выпалила на одном дыхании, а сердце предательски сжалось, предчувствуя отменную головоломку.
      - Что? - оппонент был не просто недоволен... Если бы мог, то собственноручно удушил бы непутёвого помощника, меня то есть.
      - Ой, а ты разве не знал? - Прикинулась лаптем, неистово благодаря Всевышнего за то, что мы со Смертью находимся в противоположных концах планеты, а телепортироваться без кольца перемещений мой любимый начальник пока ещё не умеет.
      - Нет! - рявкнул шеф громовым голосом в телефон, отчего пришлось отодвинуть трубку от уха подальше во избежание лёгкой степени контузии. - Рассказывай всё с самого начала!
      - Боюсь, в пять слов не уложусь при любом желании и мастерском владении короткими, рублеными фразами, - заранее предупредила начальство, искренне надеясь, что Смерть сегодня ночью ну, ооооооочень занят и отложит предстоящий разговор на неопределённый срок... Желательно лет на пять, мне как раз хватит разобраться с навалившимися проблемами.
      - Василиса! - Когда так проникновенно просят, отказать - значит, собственноручно подписать себе смертный приговор с добровольным согласием на применение всевозможных изощрённых пыток.
      - Первые две души я с Асукой... - исповедь давалась с трудом, но худо-бедно продвигалась вперёд по неспокойным волнам бунтующей памяти.
      - Ты ещё и фамильяра с собой попёрла на задание? - Сто против одного, что Смерть выпучил глаза и теперь недовольно морщится, потирая шею, как делал каждый раз, когда был мной жутко недоволен, и мысленно проклинал тот день и час, когда связался с непутёвой ведьмой-недоучкой.
      - А что, мне его одного нужно было дома оставить? И с задания вернулась бы в обворованную квартиру, - нет, конечно, на тот момент даже не подумала о подобном фарсе, но если я сейчас Габриелю честно признаюсь, что побоялась идти одна, то меня разжалуют, попутно придушив, так сказать, в назидание следующему работнику.
      - Врать ты никогда не умела, - тяжёлый вздох оповестил о том, что этот навык в будущем непременно пригодится, и Смерть намерен его всячески развивать во мне, - но за попытку поставлю "троечку" с натяжкой. Что дальше было?
      - Сопроводив душу Анны и Григория до Врат, естественно, архангел Александр опять придираться начал, - эх, правильно всё-таки говорят: сделал вышестоящему лицу гадость - на сердце спокойствие и умиротворение от сознания того, что кому-то любимый начальник жизнь подпортит в разы больше чем тебе, - отправилась в больницу к Паршину.
      - В подробности и имена можешь не вдаваться, - мастерски сократил рассказ Смерть, - давай ближе к проблеме.
      - Я вообще-то так и хотела! - не смогла удержаться от ехидства, хотя копчиком и предчувствовала грядущие неприятности с работодателем. - Зайдя в палату, увидела красивого пар... - Договорить было не суждено, потому что вышеупомянутый симпатяга зажал мне рот рукой, и немного хриплым шёпотом посоветовал промолчать о нашем с ним нестандартном знакомстве, а тем более о присутствии Рафаила в квартире.
      - Василиса, алло!.. - Видать шеф отчаялся дождаться конкретного описания, паспортных данных и подробной биографии моего нового знакомого, поэтому сам перешёл в наступление. - Кого ты там ещё подобрать успела?
      - Красивого плюшевого медведя, говорю, увидела, - получив несильный удар по плечу, включила блондинку, - такой лапочка!
      - Ты меня совсем за дурака считаешь? - в начальстве проснулась давно законсервированная подозрительность.
      - Габриель, как тебе такое в голову вообще пришло?! - на этот раз удивилась вполне искренне, поэтому Смерть ничего не заподозрил. - Душу Паршина не удалось забрать, потому что телом молодого человека завладел ворм, которому жизненно необходимо меня прибить, чтобы выслужиться перед Сатаной.
      - Поэтому ты снова очутилась в морге? - не стал ходить вокруг да около Габриель.
      - Откуда...
      - Вася, я же тебя возвращаю к жизни, значит, чувствую, когда мою подопечную снова отправили на тот свет, - морально щёлкнул по носу незнанием элементарных вещей начальник. - Как планируешь разбираться с вормом и закрывать второе задание?
      - Не знаю ещё... - как и полагалось, я крепко держала язык за зубами, ни словом не проболтавшись, что в ближайшие двадцать четыре часа подвергнусь огромному риску.
      - Прикажи, чтобы Асука тебе помог, он же как-никак демон, причём не самый последний.
      Господи, Габриель сам предлагает воспользоваться чужой помощью... Он там что, солнечный удар схлопотал? Панамку совсем, что ли, болезный, не носит?!..
      - Ах, ты, сволочь клыкастая! - На балкон вылетел вышеупомянутый фамильяр, размахивающий кухонным полотенцем, и активно старающийся прибить Кузьму наподобие мухи, а сам виновник бедлама, лидирующий впереди демонёнка, ехидно скалился и издевательски махал хвостом. - Последний трюфель сожрал, чтоб у тебя сахарный диабет развился!
      - Ню-ню-ню, - чуть ли не показал язык разъярённому демонёнку фамильяр рагнара, и присел передо мной. - Ню! - пожаловался пушистик, мол, Ласкина, твой фамильяр жмот в чёрт-знает-каком колене.
      - Это что ещё за "ню" такое? - проявил недюжинную остроту слуха работодатель. - Василиса, кто там у тебя конфетами активно лакомится?
      Вот же... Маленько прокололись, кажись!..
      - Кха-кха-кхе, говорю, - активно принялась создавать шумовые эффекты в телефонную трубку, знаками показывая невозмутимому Рафаилу, стоящему сбоку, чтобы временно удалил Кузьму, - кхе... Как мне решить вопрос со вторым заданием, ведь, насколько я помню, в реализации не может быть более двух конвертов одновременно.
      - У тебя пока два задания, поэтому выкручивайся, как хочешь, но чтобы успела закрыть их в срок! - снова стал надменным и жестоким Габриель: всё вернулось на круги своя. - Никто не знает о тебе, Васенька, поэтому не подставляй ни меня, ни себя... Тебе же Асука уже рассказал о Святой Инквизиции и последствиях, если нас поймают?
      - Рассказал... - каркнула, непроизвольно делая шаг назад и упираясь спиной в твёрдую грудь Рафаила.
      - Тогда будь начеку, мелкая, - и шеф некультурно бросил трубку. Типа, свой "отцовский" долг - настучать по шапке - выполнил, теперь можно и отдохнуть.
      Всё ещё прижимая молчащий сотовый к уху, невидящим взглядом уставилась в окно, позволяя ночному ветру хоть немного, но ослабить чувство надвигающихся неприятностей. Ласковые порывы терпко пахнущего ветерка игриво разметали волосы, обдали лицо сотнями острых иголочек и лишь после этого покинули лоджию, видимо, решив, что свою миссию они выполнили сполна.
      - Когда начнём выманивать ворма? - ощущая макушкой равномерное дыхание демона, поинтересовалась всё больше для того, чтобы не чувствовать давящей тишины.
      - Утром, - спокойно ответили мне, даже не делая попыток отстраниться. - Спать Кузя будет с тобой. Демон, пусть и низший, не тот противник, которого можно недооценивать.
      На том и порешили: Асука и Рафаил вернулись обратно на кухню, что-то громко обсуждая, а я тенью шмыгнула к себе в комнату, оставив все заботы о размещении на ночлег нежданного гостя фамильяру. Быстренько разобрав диван, закуталась в тёплое одеяло, позволяя Кузьке устроиться в уютной "впадине", образованной согнутыми коленями и моими нижними девяносто, и стараясь не думать о неприятной ситуации, в которую попала, устало прикрыла глаза.
      - Ню! - Ткнулся холодным и мокрым носиком фамильяр рагнара в щёку, и тут же умильно засопел, придавив несчастную ведьму нехилым весом к постели, и попутно утягивая за собой в страну Морфея.
     
      Проснулась от того, что по комнате, истошно вереща на одной протяжной ноте, носился Асука, неистово размахивающий левой рукой, на запястье которой виднелись внушительные следы от Кузиных зубов. Проследив, как демонёнок пошёл на четвёртый заход, а воздух в его могучих лёгких всё ещё не кончался, заинтересованно зевнула. Кое-как пригладив торчащие дыбом волосы, вяло помахала рукой, пытаясь привлечь внимание Асуки, но, не добившись положительного результата, воспользовалась вербальным методом общения.
      - Что произошло?  
   - Он, - тычок указательным пальцем правой руки в волка, - меня укусил!
      - Почему? - в дверном проёме нарисовалась полуобнажённая, мускулистая фигура Рафаила, на плечах которого висело свёрнутое трубочкой полотенце. - Мой фамильяр всегда отличался отменным спокойствием.
      Чего нельзя было сказать обо мне, ибо женский кретинизм и жажда тонны адреналина (читай: непоседливая пятая точка) просто вопили о том, что хотят в единоличное пользование такого мужчинку, и плевать на километровую очередь из его родовитых и демонических любовниц! Первую половину дамочек заколдую (если очень крупно повезёт, конечно), вторую - отравлю (если выживу после мести неподдающихся моим скудным чарам демониц).
      - Я Ваську разбудить попытался, - плаксиво пожаловался хвостатый парень, с ужасом косясь на боевое ранение.
      - Кузьма, сколько раз тебе повторять: не тяни в рот всякую гадость! - Рагнар брезгливо поморщился, но смилостивился над несчастным демоненком, утягивая того в сторону ванной комнаты и, что-то мне подсказывает, аптечки.
      Упав ничком на подушки, по-новой зарылась в одеяло, надеясь подремать хотя бы до обеда. Но куда там: из санузла доносились леденящие душу стоны, скрежет чего-то металлического по стеклу, а иногда и откровенные звуки ударов. Блин, даже предположить боюсь, каких усилий Рафаилу стоит удержать на месте Асуку, боящегося вида крови, чтобы обработать ранки.
      - Ню! - радостно поприветствовал меня фамильяр высшего демона, и потёрся мордой об руку, безвольно свисающую с края дивана.
      Очередная волна нежности затопила всё моё ведьминское естество и, если бы не противный Асука, то я бы банально затискала довольного до розовых соплей Кузьму. Но уже подлатанный фамильяр, отняв одеяло, стащил меня за ногу на пол. И злобным голосом посоветовал в течение пяти минут оказаться сидящей за столом, иначе кому-то светило остаться без завтрака. Угроза возымела действие, поэтому, столкнувшись в дверях с Рафаилом, протопталась по ногам опешившего парня и скрылась от праведного негодования местами помятого рагнара за дверью санузла.
      - Василиса, давай быстрее! - поскрёбся в филенку фамильяр. - Тебе кофе или чай?
      - А горячий шоколад? - отфыркиваясь от холодной воды, проблеяла, расстраиваясь из-за отсутствия любимого напитка.
      - Попробуй сегодня выпить что-нибудь другое, - читай: мне уже осточертело его готовить. - Так чай или кофе?
      - Чай, зелёный с жасмином, - смирилась с неизбежным и пинком открыла дверь. - Чем покормишь?
      - Оладушки с малиновым и абрикосовым джемом, тосты с сыром и чай с зефиром, - сразу стало ясно, что Асука гордится своими кулинарными талантами и, стоит отметить, вполне заслуженно.
      - Вкуснятина какая! - только войдя на кухню, сразу же поняла, что пока всё не съем, с места не сдвинусь. - Ребята, когда поймаем ворма, как его "выселить" из тела Евгения? - наложив горку румяных оладий на тарелку, схватила вазочку с вареньем.
      - Эм, Василиса... - переглянувшись с демоническим товарищем, рогатый фамильяр первый взял слово. - Ни я, ни Рафаил не умеем изгонять низших демонов, захвативших власть над телом человека.
      - А кто умеет? - видимо, я ещё не до конца проснулась, потому что с первого раза не поняла более чем непрозрачный намёк фамильяра.
      - Экзорцисты, - сделав глоток ароматного кофе, рагнар соизволил-таки выдать толику информации. - Но, что-то мне подсказывает, стоит нам только прибегнуть к их помощи, как главы Инквизиции тут же узнают о твоей "подработке" у Смерти, да и присутствие падшего демона в этом мире их явно очень заинтересует.
      Ты посмотри, какой догадливый нашёлся!..
      - И что вы предлагаете? - выронив из ослабевших пальцев чайную ложечку, попыталась побороть вмиг накатившую апатию.
      - Нам придётся убить Паршина, - жестокосердный рагнар продемонстрировал свои жизненные устои во всей красе, - иначе демон выслужится перед Сатаной посредством твоей смерти. Чью смерть выбираешь?
      Ненавижу, когда меня ставят в тупик всего лишь одним вопросом! Что я выберу... Жизнь, конечно же! Но, если провалю задание, то Смерти влетит от вышестоящего начальства и, ещё не дай Бог, начнутся разбирательства, типа, как это высококвалифицированный профессионал Габриель не выполнил столь лёгкое поручение, как сопровождение души до Врат? Да и душу Паршина отдавать ворму тоже не хочется, ведь ещё неизвестно, как эта демоническая скотина себя поведёт...
      - Дайте мне два часа, и если по прошествии этого времени ничего не придумаю, воспользуемся вашим планом! - Уверенно стукнув кулаком по раскрытой ладони, молнией вылетела из-за стола, направляясь к телефонному аппарату, висящему на стене в небольшой прихожей.
      - Алло, мам, ты? - Выслушав согласное мычание, ласково улыбнулась - я очень скучала за родителями. - Привет, у меня к тебе вопрос имеется... - набрав в грудь побольше воздуха, выпалила на одном дыхании. - Как изгнать демона, захватившего власть над человеком, не прибегая к помощи экзорцистов?
      - Господи, - икнула родительница в телефонную трубку, - дочь, куда ты на этот раз влезла?
      - Это по научной работе, - быстро выкрутилась, отчасти даже не солгав.
      - Ладно, сделаю вид, что поверила, - моя мама, как всегда, оказалась проницательной. - Изгнать демона можно двумя способами: первый - это помощь экзорциста, и второй - зелье отчуждения. Если тебе первый вариант не подходит, придётся готовить декокт.
      - И что для этого нужно? - вяло поинтересовалась, сумбурно припоминая его состав.
      - Василиса, кто-то в дверь звонит, - мама отчётливо дала понять, что о таких вещах по телефону не разговаривают. - Я тебе его состав по электронке пришлю!
      Переговорив с эрудированной родительницей, на оставшиеся час и пятьдесят семь минут поселилась во Всемирной Паутине, пытаясь найти хоть какие-то сведения, упоминания или простые мифы на интересующую меня тематику. Результатом моих мытарств стали два листа формата А4 исписанных убористым почерком, головная боль и три мало-мальски приличных варианта решения проблемы Паршина, плюс мамино зелье.
      - Так, - ворвавшись мини-тайфуном в гостиную, где мужская часть нашей компании оккупировала кресла и в данный момент горячо спорила о том, какая же футбольная команда лучше, загородила собой плазменный экран, где транслировался футбольный матч, - я предлагаю вам способ, а вы его либо принимаете, либо нет!
      - А критиковать можно? - неугомонный хвостатик не смог промолчать, за что получил диванным валиком по голове. - Я же просто так спросил!
      - Асука, не доводи до греха, - очковой коброй прошипела и зашуршала листками. - Если верить жрецам Древнего Аскелона, то отвоевать душу у демона можно было при помощи круга из соли и отзывающего ритуала, для проведения которого нам понадобится печень трески, килограмм лимонов, оливковое масло и перо сизого папуаса... Правда, я не знаю, кто такой "сизый папуас", но, думаю, что при желании и его найти можно!
      Стоило мне только закончить говорить, как парни слаженным дуэтом согнулись пополам, истерично постанывая и вытирая тыльной стороной ладони слёзы, обильно выступившие на глазах.
      - Естественно, этот вариант отклоняется, - кое-как выдавил из себя наконец-то Рафаил, даже не удосужившись убрать с лица ехидную ухмылку.
      - Почему? - Да, мне было обидно из-за осознания того, что я столько времени угробила на поиски данного ритуала, а меня банально "затроллили"!
      - Ты же просила обойтись без критики...
      - Асука! - в моих руках сам собой оказался валик, который так не понравился фамильяру.
      - Василиса, ну, какие нафиг соль и лимоны в Древнем Аскелоне?! А перл "сизый папуас" вообще не требует комментариев! Насколько помню, жрецы там решали вопрос демонологии немного иначе: бросали несчастного обвиняемого в сношениях с нечистой силой в воду, связанного по рукам и ногам, и, если человек выплывал, значит, он был невиновен, если же нет...
      - И какой был процент спасшихся из водного плена? - выпучив глаза, быстро смяла листок и бросила на журнальный столик.
      - За всё время существования Аскелона ни одного спасшегося, - поделился статистическими данными рагнар. - Что там следующее?
      - Обрызгать ворма святой водой!
      - Тоже нет, - рагнара не стал мелочиться и сразу пояснил свою позицию. - Помимо святой воды нужно будет и чтение библейских стихов, которые подходят именно этому случаю, а это значит, что придётся прибегнуть к помощи...
      - Экзорцистов, - невежливо перебила сереброглазого парня. - Ведьминская звезда справедливости?
      - Василиса, для проведения этого ритуала человек, подвластный демону, должен добровольно лечь в пентаграмму в форме звезды, образованную пятью горящими свечами, - хвостатый фамильяр чуть ли не пальцем у виска покрутил, мол, совсем баба сдурела. - Думаешь, ворм на такое согласится?
      - Хорошо, - скрипнув зубами, решительно выдвинула припрятанный козырь, - зелье отчуждения.
      - А вот это уже другой разговор! - довольно потёр руки фамильяр, нервно дёргая хвостом и попеременно "зажигая" рожки.
      - Ты его состав хоть читала? - тихий голос Рафаила быстро вернул меня и хвостатика с небес на грешную землю.
      - Нет ещё, но мама уже должна была его по электронной почте прислать.
      - Тогда вначале ознакомься с содержимым этого зелья, а потом и поговорим, использовать его или нет, - высказавшись, рагнар одним грациозным движением поднялся из кресла и скрылся в недрах квартиры.
      Это сейчас был непрозрачный намёк, или мне открытым текстом что-то сообщили, но раскалывающаяся на части голова банально не восприняла мастерски завуалированную информацию?..
      - Ну что, будешь смотреть состав зелья или воспользуемся моим планом? - Рагнар иезуитски изогнул бровь и подал мне руку, вновь появляясь на пороге комнаты, мол, я, такой хороший, даже провожу тебя до ноутбука, только, Христа ради, отойди от экрана телевизора.
      Проигнорировав как предложенную руку, так и колкость, вертевшуюся на языке, строевым шагом промаршировала на кухню, где спокойно дожидался своего звёздного часа ноутбук. Включив умную машинку, дождалась автоматического подключения к интернету, а, следовательно, и к электронной почте. Глаза сразу наткнулись на письмо от дипломированной ведьмы по совместительству являющейся и моей родительницей, но уже через минуту из-за его содержания чуть не вылезли из орбит.
     
      "ЗЕЛЬЕ ОТЧУЖДЕНИЯ.
   Состав: три щепоти семян папоротника, горсть кладбищенской земли, собранной в полнолуние на могиле пятилетней девочки, перо белого гуся, восемь капель святой воды, столовая ложка измельченных семян горчицы.
   Все ингредиенты тщательно смешать, и дать настояться три часа в тёмном месте. Затем сложить в небольшой мешочек-сумочку, завязанную шёлковой ниткой. При использовании просто кинуть демону под ноги, зелье активизируется само.
   P.S. Дочь, будь осторожна... Мы с папой за тебя беспокоимся!
   С любовью, мама :0)"
     
   Скривившись от омерзения, не знала, плакать ли мне или гомерически смеяться. С одной стороны до ужаса не хотелось тащиться на кладбище сегодня ночью, лазить на карачках по зловещим могилам, выискивая нужное надгробие, а с другой... Вряд ли смогу себя хоть когда-нибудь оправдать и простить, если сейчас откажусь от борьбы за душу Евгения. Так как же поступить?
      - Ты знал его состав? - справившись, наконец, с шоком, кое-как выдавила из себя, обращаясь к вошедшему на пищеблок демонёнку.
      - Да, поэтому полностью поддерживаю вариант Рафаила, - налив стакан апельсинового сока, хвостатик присел на мягкий диванчик рядом со мной. - Вась, знаешь, как говорят: нет тела - нет проблемы.
      - Совсем сбрендил?! - Толкнув локтем не ожидавшего ничего плохого демона, грозно нависла над поверженным врагом, сидящем на полу и смотрящем на меня обиженными глазищами. - Паршин останется жить и точка!
      - Вряд ли это возможно, - рассудительность рагнара уже начала порядком раздражать, - насколько я понял, ты же должна была сопроводить его душу до Врат?
      - Да, но имелась в виду не земная жизнь, а духовная! - на последнем слове я специально сделала акцент, тем самым показав, что дискуссия на эту щекотливую тему окончена. - Асука, поможешь с готовкой зелья?
      - Конечно, что от меня требуется? - Длинный хвост с умильной кисточкой завилял из стороны в сторону, выдавая довольного парня с головой.
      - Земля с кладбища... - Попытка спихнуть на фамильяра поход на погост с треском провалилась, ибо глаза демона стали очень большими, выразительными и крайне испуганными. - Будет на мне, а вот остальные ингредиенты собираешь ты.
      - Уверена, что поход на кладбище обязателен? - осторожный хвостатик положил руку мне на плечо.
      - Да, душа Паршина, так же как и второе задание, ждать не будет!
   Покосившись на кухонный тесак для разделки мяса, со вздохом сожаления отринула любую мысль об оружии: ещё полиция, не дай Бог, загребёт, потом докажи, что ради собственного спокойствия нож с собой таскала. Поднявшись на ноги, полезла в тумбочку за зельями, способными если не уничтожить нежить, то хотя бы на время задержать. Благодаря многочисленным тренировкам Габриеля, бегаю я довольно неплохо, поэтому пока всякие нехорошие личности будут выходить из ледяного стазиса, успею скрыться за несколькими поворотами.
      - Но это может быть опасно... - На Асуку было жалко смотреть: поникшие ушки, опущенный хвост и полные слёз шартрезовые глаза, даже рога и те гореть перестали.
      - Я пойду с ней, - даже не констатировал, а поставил перед непробиваемым фактом Рафаил. - Вася, что у тебя там со вторым заданием?
      - А чёрт его знает, мне страшно распечатывать конверт... - признание далось нелегко, но я себя всё-таки пересилила.
      - Всё будет хорошо, - фамильяр кончиком хвоста погладил подведомственную ему ведьму по голове, а Кузьма, умильно "нюкнув", ткнулся лобастой головой под колени, - я буду рядом!
      - Да от тебя толку, что от козла - молока! - естественно, рагнар не мог пропустить случая подколоть своего соплеменника.
      - Чего?! - колдовские глаза фамильяра зажглись адским, красным пламенем. - Это ты сейчас намекнул на мою профнепригодность?..
      Тяжело вздохнув, вышла из комнаты, оставив парней самих разбираться, кто из них круче и кто кому рога бантиком скрутит, а хвост вместо памятника над могилкой воткнёт. Мне нужно морально настроиться и подготовиться к походу на погост...
   Эх, что-то я туда зачастила в последнее время, не к добру это!..
     

АКТ 4

"Практическая демонология"

  
      - Уверен, что сможешь поймать в парке гуся, и вырвать у него перо? - С сомнением покосившись на демона, мысленно сделала ставку на сноровистую птицу, которая к тому же ещё и больно щипаться умеет.
      - Василиса, ты за какое беспомощное существо меня принимаешь? - не хуже своей жертвы зашипел обиженный парень.
      - Всё-всё, молчу, как рыба об лёд! - Подняла раскрытыми ладонями руки вверх, выражая полную капитуляцию. - Рафаил, ты готов или уже передумал со мной при луне осматривать потрескавшиеся надгробия?
      - Да кто же в здравом уме откажется от подобной готической романтики? - рядом со мной нарисовался весело ухмыляющийся хозяин Кузи.
      - Ты отправишься на погост в этом? - некультурно ткнув пальцем в рваные джинсы и майку-"алкоголичку", припечатала: - От комаров отбиваешься сам и, если замёрзнешь, курткой делиться не буду!
      - Пс-с, Вась! - Асука помахал руками из-за спины Рафаила, явно привлекая моё внимание. - Васька! - удостоверившись, что я таки соизволила обратить на него своё монаршее внимание, выпалил. - Демоны не мерзнут...
      - Да? Тогда, почему ты у меня вторую ночь канючишь ещё одно одеяло? - Полюбовавшись на покрасневшего хвостатика, переключилась на спокойного до омерзения будущего пневматика. - От комаров всё равно отбиваешься сам! - и пулей вылетела за дверь.
     Кубарем скатившись вниз по лестнице, со злости ногой толкнула железную дверь подъезда, и буквально нос к носу столкнулась с дядей Петей. Довольный жизнью мужчина, увидев мою скромную персону, нервно жавшуюся к стене в тщетной попытке слиться с кирпичной кладкой, остановился, поставил на землю пудовые сумки и кинулся во все тяжкие дворовых кумушек.
      - Здравствуй, Василиса! - Достав из кармана куртки огромный носовой платок в весёленький ядерно-зелёный цветочек, вытер вспотевший лоб. - Ну, как там твой брат себя чувствует? На работу ещё не устроился? Сколько гостить намерен?
      Вот же любопытная "Варвара" на мою седую голову нашёлся! И ведь особо не соврёшь - дядя Петя отлично знает Елену Викторовну и Евгения Витальевича Ласкиных, и, не сомневаюсь даже, при первой же удобной возможности понесётся к ним с докладом... Может, стоит ему заплатить, чтобы отвязался и молча сидел на попе ровно?..
      - Чувствует Асука себя прекрасно: холодный душ и крепкий кофе поистине творят чудеса, - любопытный сосед понятливо закивал, мол, плавили - знаем. - На работу пока устраиваться не планирует, подождёт чуть-чуть, вдруг со старого места позвонят и попросят вернуться. Да и жить вдвоём веселее, всё же кубатура позволяет, да и коммуналку делить на двоих тоже приятно.
      - Ну, это да... - чувствовалось, что дядьке хочется узнать более подробную информацию о моей личной жизни, но кто же ему расскажет. - А как, ты говоришь, его зовут?
      - Асука... - поняв, что имя фамильяра режет слух, попыталась быстро выкрутиться. - У него родители в Латвии живут, вот и назвали пацана в честь какого-то местного героя.
      - Что-то не припомню, чтобы у твоей мамы была сестра или брат...
        - Он мой родственник со стороны отца, - слава Богу, про родню Евгения Витальевича сосед знает мало. - Дядь Петь, вы меня извините, но я очень спешу...
      - Это куда же ты, на ночь глядя, намылилась? Да ещё в куртке и армейских сапогах... Жарко ведь, конец апреля на дворе! - тусклые серые глаза мужчины зажглись живым интересом охотничьей собаки, почуявшей добычу.
      - На природу поедем - комаров подкормить. - Нервно хихикнув, попыталась что-то вякнуть, но куда там, многовековому демону, решившему вступить в животрепещущий диалог, так легко рот не заткнуть. - Сами понимаете, донорская помощь и всё такое, - дверь подъезда в очередной раз ударилась о железную "коробку" и рядом со мной нарисовался недовольный рагнар. - Вася, ты же, кажется, кричала, что мы и так опаздываем.
      - Извините, дядь Петь, но мы, правда, опаздываем, - приласкав Рафаила локтём под рёбра, чуть не взвыла в голос: мышцы у демона оказались железными.
      - А это кто? - похлеще родной матери принялся блюсти мою девичью честь сосед.
     - Хороший друг Асуки, - спихнула стрелки на счастливо приобретённого братика.
      - Васенька, такое количество неженатых парней в одной квартире с незамужней девушкой до добра не доведут, помяни моё слово!
      Вот же, прицепился! Да захочу, бордель из собственной квартиры устрою, и уж о разрешении дяди Пети буду думать в самую последнюю очередь!..
      - Поехали, - демон, не сильно смущаясь, обхватил меня за талию и, прижимая спиной к себе, даже не напрягаясь, отбуксировал к машине. - Поведу я.
      - Да щаз... - хлопнув себя по правому карману куртки, где обычно лежали ключи от "Пежо", обнаружила их пропажу.
      Мелодичный звон металлических ключей, бьющихся друг о дружку, оповестил о том, что рагнар довольно-таки сильный малый с руками профессионального воришки, и не одной сотней лет практики по вопросам, касающихся непосредственного нарушения Уголовного Кодекса Российской Федерации. Разъярённо фыркнув, дождалась, когда демон отключит сигнализацию, и уселась на пассажирское место, всем своим видом выражая незаслуженно обиженную невинность.
      - Ты хоть водить умеешь? - Проявив закономерное любопытство, пристегнулась ремнём безопасности, попутно вспоминая всевозможные молитвы и искренне жалея, что не догадалась составить завещание.
      - Да.
      - И где ты только успел получить права? - когда нервничаю, всегда начинаю болтать всякие глупости без остановок.
      "Своевременное" непонимание сути вопроса, так и сквозящее в серебристых глазах, и резкий старт, заставили нервную меня вжаться в спинку кресла. Вцепившись руками в панель приборов, только и могла, что пытаться подавить рвущийся наружу вопль ужаса, перемежаемый слёзными просьбами высадить меня прямо посреди дороги, можно даже не тратя время на торможение: сама выпрыгну и ещё благодарна буду за то, что так легко отделалась.
      - Подожди... - осенив себя крестным знаменем, с вожделением уставилась на ручной тормоз. - У тебя нет водительского удостоверения?!?
      - Ты об этом говоришь? - достав из кармана джинс розовую пластиковую карточку, рагнар помахал ею перед моим носом.
      - О ней, родимой, - облегчённо выдохнув, сразу же захотела убить Рафаила из-за неуместного розыгрыша. - Почему сразу их не показал, а начал издеваться?
      - Так я их только пять минут назад от Асуки получил, - как всегда спокойно пояснил водитель, включая поворотник и сворачивая в сторону элитного посёлка. Моё предынфарктное состояние демоном было зверски проигнорировано.
      - Почему мы едим на южное кладбище? - решила сменить тему, пока мы с водителем в пух и прах не разругались, а колко-ехидные слова так и рвались с языка.
      - Асука навёл справки, - "Пежо" послушно замер на светофоре и рагнар повернулся к бледному от страха пассажиру лицом, - на южном кладбище похоронены как минимум пять девочек нужного нам возраста.
      Да ты посмотри, какой у меня фамильяр продвинутый оказался! И поддельные документы в кратчайшие сроки достанет, и нужную, а главное подробную информацию по покойникам разнюхает... Интересно, мне одной кажется, что наивной Василисе Ласкиной подложили большую и наглую свинью?..
      Плавно затормозив рядом с коваными воротами кладбища, Рафаил заглушил мотор и вышел из машины. Решив, что дожидаться от демона джентльменского набора более чем глупо, открыла дверцу авто и тут же почувствовала, как моя челюсть уехала в сторону, словно каретка пишущей машинки: рагнар стоял рядом с пассажирским местом и протягивал руку, помогая выбраться из салона. Покраснев, аки маков цвет, осторожно оперлась на предложенную длань и, словно столетняя бабка, кряхтя и охая (к сожалению, спина всё ещё давала о себе знать) выбралась, наконец, из недр любимой иномарки.
      - С какой стороны начнём? - прервала затянувшееся до неприличия молчание, чувствуя себя почему-то неловко. - Центральная, правая или левая часть?
      - На спутниковой карте погоста была отмечена правая сторона, так что давай оттуда, - неконфликтно пожал плечами напарник, и протянул мне мощный фонарик.
      Мысленно прикинув размеры территории, которую нам предстоит перелопатить, впала в затяжное уныние, приправленное зарождающейся раздражительностью. Некстати вспомнились первые строки небезызвестного стихотворения моего любимого поэта - Александра Блока: "Ночь, улица, фонарь, аптека. Бессмысленный и тусклый свет...". Искренне надеюсь, что не обладаю каркушечьим талантом, иначе точно к концу "экспедиции" попаду в очередной раз в больницу, и никакая опека высшего демона не поможет.
      - Рафаил, может, разделимся: ты с начала участка пойдёшь, а я - с конца? - Хочу как можно скорее попасть домой, в тёплую постельку под бок к Кузьме, поэтому и иду на подобный риск, хотя внутри всё от страха сжимается.
      - Василиса, - рагнар скептически изогнул идеальную по форме бровь, - ну, разделимся мы, а дальше что? Зная твоё антивезение, готов спорить на свой меч, что некая ведьма заблудится, и будет громко звать на помощь, тем самым, привлекая совершенно не нужное внимание оборзевшей нежити. И только скажи, что я не прав.
      - Здесь что, нежить разгуливает, словно в личном заповеднике?! - Что-то подсказывало, и явно не ошеломлённая физиономия высшего демона, что волосы на моей голове не только стали дыбом, но и активно зашевелились. - Что же ты раньше, паразитина такая, молчал. Я бы с собой хоть убойные зелья прихватила, как и планировала, а не позволила себя отговорить от их применения!
      - И снесла бы половину погоста к чёртовой бабушке, - съехидничал оппонент. - Не волнуйся, я тебя в обиду не дам.
      Перевожу на русский: сам противную ведьму к какому-нибудь волкодлаку в пасть запихну, да ещё и проверю, чтобы ты переварилась, а бедный мутант волка и оборотня не отравился!..
      - Раз такой умный, то и иди первым - показывай дорогу... Сусанин, блин! - вызверилась, прекрасно понимая, что Рафаил всё-таки прав - есть у меня в запасе парочка декоктов, благодаря которым можно стереть с физической карты, скажем, Австралию.
      Постояв пару минут в задумчивости, рагнар уверенно направился в сторону раскидистого куста сирени, бесшумно огибая в темноте еле видные могильные холмики, скамейки и оградки, словно он этот погост знал, как свои пять пальцев. Стараясь следовать за напарником так же тихо и профессионально, на первом же препятствии споткнулась и, если бы не расторопность демона, непременно пропахала бы носом гравиевую дорожку.
      - Василиса, можешь ходить как обычно, все, кому было нужно, уже давно узнали о нашем появлении на их территории, - помогая мне подняться на ноги, и вручая выроненный фонарик, рагнар настороженно прислушивался к гнетущей тишине.
      - В-в как-ком с-смыс-сле? - Зубы непроизвольно начали отбивать загадочный ритм, а руки вцепились в плечо Рафаила мёртвой хваткой, то есть, отцепить меня можно было только вместе с конечностью демона.
      Ни слова не говоря, рагнар неожиданно наклонился и, зафиксировав мою талию в жёстком захвате, резко упал на землю и несколько раз перекатился в бок, словно уходя с траектории предполагаемого нападения. Чувствуя спиной все неровности земли и особо острые камешки, краем глаза успела заметить, как на том месте, где мы секунду назад стояли, блеснуло что-то серебристое и молниеносно исчезло во тьме. Любопытство и паника, проснувшиеся в моей душе, схлестнулись в поединке, пытаясь предопределить дальнейшие действия одной небезызвестной ведьмы.
      - Что это было? - выдохнула в самое ухо парня, продолжавшего лежать на мне и безрезультатно пытающегося прикинуться очередной заброшенной могилой.
      - Пуальто*, - дал исчерпывающее объяснение демон, осторожно приподнимаясь на локтях. - Я отвлеку падальщиков, а ты найдёшь могилу девочки и, набрав земли, быстро вернёшься к машине. Поняла?
      - Отвлечёшь кого? - Удивлённо вылупившись на рагнара, никак не могла вникнуть в суть приказа. - Рафаил, что, чёрт возьми, происходит?
      - Ну, бегом отсюда! - рявкнул напарник, отталкивая меня в сторону какого-то монументального надгробия и выставляя вперёд руку, согнутую в локте.
      Удивляясь тому, что ничего себе не сломала при вынужденном приземлении, во все глаза уставилась на самоубийцу, потому что в его сторону летели штук шесть пуальто, а он лишь руку вперёд выставил, придурок! Пока я очумело хлопала ресничками, самонаводящиеся кинжалы достигли цели... Соприкоснувшись с невидимым барьером, созданным расторопным высшим демоном, смертоносное оружие противно дзинькнуло и упало к ногам парня, так же как и моя челюсть смачно стукнулась о колени.
      - А ты не говорил, что умеешь создавать ментальные барьеры, - осуждающе ткнула пальцем в спину напарника. - Что ещё прячем в рукаве вместо козыря?
      - Ты ещё здесь?! - недовольно рыкнул рагнар, и мою тушку снесло магической волной в сторону кустов буквально за три секунды.
      - Всё, уже исчезла, - прогундосила сирень моим голосом и на время всё стихло.
      Чувствуя спинным мозгом опасность, исходившую от неизвестных падальщиков (нужно срочно озадачиться вопросом учебника по демонологии, а то всё только несбыточные обещания сама себе даю!..), рысью припустила шнырять между надгробными плитами, читая имена и, если попадались женские данные, высчитывая годы жизни. Но сегодня, наверное, был не мой день, потому что я уже умудрилась пробежать половину правой части кладбища, но так и не наткнулась хоть на что-нибудь более-менее подходящее. Может, Асука сплоховал и банально перепутал южные и северные погосты?
      "Так, не будем отчаиваться раньше времени: ночь длинная и жутко холодная, Рафаил сильный, поэтому спокойно сдержит натиск загадочных падальщиков, а я упёртая, как стадо баранов, поэтому прорвёмся!" - Родной и такой самоуверенный внутренний голос придал как сил, так и уверенности, поэтому скорость моего продвижения, пусть и незначительно, но всё же увеличилась.
      Пробегая мимо очередной могилы, не заметила торчащий из земли корешок раскидистого куста и со всего размаха припечаталась лбом о складки каменного одеяния ангела, с поломанными крыльями, печально склонившего голову на грудь и скорбно вытирающего слёзы. Взгляд по инерции пробежался по табличке: "Мария Валейштан. Спи спокойно, мы тебя любим и помним! 4.XII.2006 - 13.XI.2011".
      "Господи, спасибо!" - мысленно возликовала уставшая я, произведя в уме нехитрые математические расчёты и дотрагиваясь до проклюнувшейся на лбу шишки.
      Достав из кармана целлофановый пакетик, протянула руку, чтобы позаимствовать в личное пользование горсть земли, как перед моим ошарашенным носом материализовалась пара замшевых кроссовок с известным лейблом по бокам. Взгляд по инерции начал ползти вверх, отстранённо вычленяя детали мужского гардероба: светлые джинсы, чёрная рубашка на выпуск, стильный пиджак... И ухмыляющееся лицо Паршина.
      - Ну, здравствуй, моя прелесть, - подняв меня за шкирку, словно несмышленого котёнка, Евгений противно хохотнул, - вот мы снова и встретились!
      - Пошёл ты... - кое-как просипела, ибо по причине передавленного воротом куртки горла дышать с каждой секундой становилось всё труднее.
      - Ну, кто же так со старыми знакомыми разговаривает? - включил менторский тон парень. - Я же за такое и наказать могу.
      Резкая пощёчина, оставившая на моей щеке четыре кровавые бороздки, подтвердила, что демон совершенно не шутит и дело моё дрянь, да и вообще, пора громко и истерично звать на помощь.
      - Ра... - захлебнувшись криком, после очередного близкого знакомства с каменным изваянием, тихонько заскулила, подтягивая колени к груди, в тщетной попытке защититься от сыпавшихся на меня ударов.
      Отбросив моё онемевшее от боли тело в сторону и отвесив ненавистной ведьме пять или шесть увесистых пинков, Паршин задумчиво потёр подбородок, поминутно поглядывая в ту сторону, где, то и дело, вспыхивали яркие вспышки и слышался скрипучий визг нежити. Воспользовавшись моментом, предприняла поистине героическую попытку добычи нужной для зелья жменьки земли, но была быстро передислоцирована пинком ноги под рёбра в другую точку облюбованного вормом пятачка.
      - Да я смотрю, ты настойчивая и жизнью совсем не дорожишь, - несчастный демон был искренне расстроен данным открытием. - Ну, ничего, мы это быстро исправим!
      Высказавшись, Паршин довольно ухмыльнулся и щёлкнул пальцами левой руки. Секунду длилась благодатная тишина, не прерываемая даже звуками схватки Рафаила и падальщиков, как неожиданно раздался громоподобный грохот. Испуганно вскрикнув, постаралась отползти как можно дальше от надгробия, воздвигнутого в честь умершей Марии. Трещины, сеткой покрывшие землю вокруг каменного ангела, начали шириться и удлиняться, словно танцуя вокруг могилы несчастной девочки. Нарастающий словно из-под земли шум явно не сулил ничего хорошего, но ворм был не просто счастлив, он чуть ли не светился от радости! Вцепившись трясущимися руками в тонкий ствол берёзы, так кстати посаженной чьими-то заботливой рукой, с ужасом наблюдала как памятник и сама могилка Марии стремительно уходят под землю...
      - А вот теперь, думаю, мы и повеселимся! - растянул парень губы в противной полуулыбке.
      Очередной щелчок и ночную тишину взорвали четыре аналогичных звука, ознаменовавших, что противный демон предусмотрительно избавился от оставшихся могил пятилетних девочек, заставив их в буквальном смысле провалиться сквозь землю.
      "Мама, меня сейчас в очередной раз прикончат..." - истерично всхлипнула жажда жизни, но ехидный внутренний голос решил оказать своеобразную поддержку испуганному организму. - "Вот только боюсь, что это будет уже окончательно и бесповоротно. Поэтому предлагаю не жевать сопли, а хоть что-то предпринять на пути к собственному спасению!"
      Мысленно простившись с родными, Асукой и Рафаилом (так, за компанию), уже приготовилась предстать пред недовольно брюзжащим архангелом Александром, как моя неминуемая кончина от руки злобного агрессора была отложена на неопределённое время из-за телефонного звонка. Из кармана грязной и местами уже порванной куртки заорали голосом Смерти: "Возьми трубку, мелкая, всемогущий и злобный босс звонит!". Если бы звонил кто другой, а не непосредственный работодатель, то, возможно, у меня бы зародились сомнения типа "Отвечать - не отвечать", но так как меня "осчастливил" своим интересом сам Габриель... Делать нечего, придётся ответить, а то с него станется припереться сюда лично и накостылять заму по самое "не могу".
      Пнув ногой в живот так кстати замершего от неожиданности ворма, по-пластунски отползла к разлапистым кустам какого-то неизвестного, но жутко колючего растения. Поднырнув под низко висящие ветки, в очередной раз дрыгнула конечностью, организовав внеплановое знакомство челюсти Евгения и моей пятки, и по-змеиному извиваясь всем телом, забилась как можно глубже в колючие ветки.
      - Габриель, с каких это пор ты начал названивать по три раза на день?! - Закопавшись в самую середину и, даже не пытаясь укрыть голые участки кожи от острых шипов, непринуждённым голосом прочирикала я.
      - Вася, что у тебя со вторым заданием? - проснулся в Смерти законсервированный бюрократ и сразу же взял с места в карьер. - Я тебе уже третье выслала...
      - Как третье? - даже не обратив внимания на то, что невежливо перебила начальника и испугала до нервной икоты ворма, накручивающего вокруг терновника круги, пару раз стукнулась головой о землю. - Смерть, я не...
      - Да всё нормально, - не удосужился дослушать мой предполагаемый монолог работодатель, - я пошутил!
      Вот же, упырёныш загорелый - чуть до нервного срыва не довёл!..
      - Так чего тебе надобно, старче? - Титаническим усилием воли подавив в себе рвущийся наружу крик ужаса, когда в паре метров от своего укрытия с омерзением заметила зомби, активно пробивающего себе путь на волю через могильный холмик столетней давности, всё также непринужденно поинтересовалась, словно возлежала в джакузи, а не на холодной кладбищенской земле
      - Когда душа Паршина окажется возле Врат? - умничка Габриель уловил в девичьем голосе нетерпение. - Васька, ты же знаешь, что душа умершего человека может только в течение трёх дней попасть на Суд Божий, иначе её заберут демоны.
      А вот о них можно было бы и не вспоминать на ночь-то глядя, и так трупы скоро девать некуда будет!..
      - Смерть, в данный момент я как раз и занимаюсь этой проблемой, поэтому, может, созвонимся позднее? - Отшив нравоучения начальства, даже не удосужилась услышать ответ: разорвала связь, потому что наглый ворм активно пытался вмешаться в нашу дружескую беседу, а объяснять Габриелю, что да как, не было никакого желания. - Подслушивать, уважаемый, нехорошо! - Прищурив правый глаз, злобно прошипела из "бункера".
      - Василиса, я всё равно тебя достану, - многообещающе пропел демон и, повернувшись в сторону зомби, процедил сквозь зубы. - Взять её!
      Ситуация просто класс: зельев нет, оружие отсутствует (хотя я им, собственно говоря, и не умею пользоваться), и тяжёлого предмета под рукой или хотя бы в непосредственной близости также не наблюдается... Никому не кажется, что рагнар основательно задержался, кромсая несчастных падальщиков на составные части?..
      - РАФАИЛ! - Однозначно, пароходная сирена скончалась бы от зависти, услышав вопль загнанной в тупик ведьмы.
      Пробившись сквозь разлапистые ветки сплошь и рядом утыканные колючками, зомби вцепился в мою ногу и с силой потянул на себя, пятясь задом, словно из норы, стараясь вытащить меня из спасительных зарослей. Отбиваться не было никакого смысла, а цепляться за тонкие ветки шиповника - только добавлять себе ран, распаляя запахом крови плотоядную нежить. Мертвец всё равно сильнее меня как минимум раза в три, да и Рафаил куда-то запропастился... Может его уже в мелкую капусту давно покрошили?
      - Отпусти её, - спокойный и властный голос предполагаемой капусты прозвучал для меня благословением свыше.
      - О, к нам решил присоединиться и могущественный Рафаил, - ворм разочарованно цокнул языком, - что же, вынужден в таком случае откланяться - как-то не интересно умереть от руки своего же собрата! - Но, прежде чем сигануть в портал, эта скотина выплюнул, обращаясь непосредственно к разлагающемуся, но живучему трупу. - Убей её!
      Вот он что, не мог промолчать ради приличия?!..
      Сдавив стальными тисками мою многострадальную ногу, восставший мертвец радостно разинул прогнивший рот и продемонстрировал на диво отлично сохранившиеся зубы. До носа долетел запах смрадного дыхания и разлагающейся плоти, что, естественно, не придало мне радужного настроения и желания настолько близко знакомиться с умершим мужчиной. Видимо, у него была своя точка зрения по этому вопросу, потому что, разорвав плотную джинсовую ткань штанов, зомби провёл слюнявым языком (или тем, что от него осталось) по оголённой коже.
      - Рафаил, ядрены пассатижи, убей его! - терновый куст пригнуло к земле, но вопль всё-таки отвлёк давно умершего мужика от позднего ужина в моём лице.
      Сбросив оцепенение, рагнар схватился за гарду меча. Серебристая молния прочертила воздух, и голова неудавшегося последователя каннибала, отделившись от тела, свалилась мне на живот, щерясь зубастым ртом и потухшими провалами глаз. Организм настойчиво порекомендовал посетить уже ставшие родными кусты терновника...
      - Какая-то ты слабая, - дождавшись моего возвращения, демон, закончив разделывать тело умертвия, не смог удержаться от подколки. - Идти сама-то можешь?
      - Могу! - надувшись, словно мышь на крупу, рукавом куртки вытерла кровь, всё ещё сочащуюся из пораненной щеки.
      Тяжело вздохнув, Рафаил наклонился и проворно подхватил меня на руки, причём особо не напрягаясь. Прижав к себе моё измученное тельце, рагнар осторожно переступил через останки обезглавленного зомби и направился в сторону припаркованной за кладбищенской оградой машине. Сжавшись в испуганный комочек, минуты через три, наконец, поняла, что демон мне ничего плохого в данный момент не сделает... Почему-то это было не в его интересах, хотя (зуб даю!..) он вычислил и убил бы ворма секунд за тридцать, но предпочитает тягаться везде с нами и работать по моим правилам.
   Позволив телу расслабиться, плюнула на условности. Положив голову на грудь рагнара, блаженно прикрыла глаза, нежась в ауре силы, мощи и уверенности, исходившей от высшего демона.
      - Где будем искать нужную могилу? - вернули меня с небес на землю, строевым шагом маршируя по гравиевой дорожке.
      - А зачем нам её искать? - сделав круглые глаза и всем своим видом показывая крайнюю степень недоумения, заглянула в серебристые очи. - Мы получили, что хотели.
      Довольно ухмыльнувшись, рагнар не сдержался и, удерживая меня одной рукой на весу, а другой открывая дверцу "Пежо" со стороны пассажира, поинтересовался:
      - И в какой же именно момент ты умудрилась разжиться землёй?
      - Да так... - скромно потупившись, пристегнула ремень безопасности и, лишь потом ответила: - Когда над могилой Марии в очередной раз пролетала.
      Рафаила такой ответ полностью устроил (а что, я даже не солгала!..) и он без лишних вопросов сел на водительское место.
      - Поспи, как приедем домой, я тебя разбужу, - на удивление ласково и доброжелательно посоветовал прислужник Сатаны.
      Проигнорировав совершенно не свойственные высшему демону интонации, благоговейно прикрыла глаза, прекрасно памятуя о том, что дельными советами не разбрасываются, а через пару минут почувствовав на себе тяжесть пальто парня, которое он всё-таки одел перед тем, как отправиться на ночную экстремальную прогулку.
      "Кто же ты такой, Рафаил, и что тебе от меня нужно?.." - это была последняя связная мысль, прежде чем я задремала, пригревшись.
     
      - Она что, опять встретилась с Паршиным? - Сквозь сон пробился взволнованный голос фамильяра и невнятный бубнёж рагнара, мол, в подобном исходе никто и не сомневался. - Васенька, просыпайся, нужно раны обработать!
      - Ты же снова в обморок попытаешься грохнуться...
      - И что, тебе в этом деле поможет Рафаил, а я пока зелье приготовлю, - довольный принятым решением, хвостатик принялся шарить по карманам моей куртки. Наткнувшись на носовой платок, завязанный "узелком", деловито поинтересовался. - Земля с могилы?
      Угукнув, уставилась недовольным взглядом на навязываемого помощника:
      - Я и сама в состоянии справиться.
      - Не спорь, - рагнар весело улыбнулся, демонстрируя, мама дорогая, клыки, - с тебя станется ещё и ножницами пораниться для полного счастья.
      Обиженно насупившись, прошлёпала на кухню, чтобы взять соды. Ещё с самого малолетства меня приучили при любом ранении, полученном от нежити, сразу же промывать повреждённый участок раствором гидрокарбоната натрия, мол, современные производители пихают в неё какую-то бяку, которая идеально подходит для противовоспалительных целей. Целенаправленно роясь в тумбочке, медленно зверела:
      - И зачем только этот недотёпа переставил всё? Теперь днём с огнём не сыщешь нужную упаковку.
      - Хозяюшка, может тебе помочь? - Повязывая фартук, ранее упомянутый недотёпа наклонился ко мне, чем чуть не довёл до инфаркта. - Тебе сода нужна? Так вон она, прямо напротив тебя стоит.
      Уставившись квадратными глазами на пластиковую тару с белым, порошкообразным содержимым, задалась "гениальным" по своей простоте вопросом: "И куда я смотрела, ведь сама недавно пересыпала соду в эту банку?". Скомкано поблагодарив фамильяра за помощь, хотела было переместиться в ванную комнату, как была остановлена как минимум странным поведением рагнара.
      - Асука, где у нас леж... - Вошедший на кухню Рафаил, неожиданно запнулся на полуслове и, копчиком чувствую, принялся подавать фамильяру какие-то загадочные знаки, путём махания руками и жуткого гримасничества.
      - Ночью было совершено жестокое убийство трёх молодых девушек, - по телевизору начался утренний эфир программы "Время" и диктор, как всегда, начал обзор с "горячих" новостей. - Как удалось установить полиции, всех жертв нападавшего объединяли следующие признаки: одинаковые имена - Василиса, и возраст от двадцати одного до двадцати трёх лет. Нападавший не старался скрыть внешность и преступные намерения, что навело следователей на мысль о явном психическом расстройстве мужчины. Поэтому на данный момент проверяются все психдиспансеры в надежде найти сбежавшего от врачей пациента. По показаниям очевидцев, находившихся в момент совершения преступления рядом с жертвами, был нарисован фотопортрет серийного убийцы, который вы сейчас можете увидеть на своих экранах, - вынырнув на свет божий, невидящим взором уставилась на чёрно-белую фотографию, по которой легко можно было узнать Евгения Паршина. - Если вы владеете информацией, связанной с этим человеком, просьба сообщить о ней полиции или по телефону горя...
      Рафаил сориентировался раньше растерявшегося хвостатика и, не найдя пульт от телевизора, просто выдернул штекер из розетки. Повернувшись в мою сторону и предварительно оценив степень вменяемости ведьмы, высший демон попытался купировать назревающий конфликт, плавно переходящий в затяжную депрессию, продиктованную чувством вины. Если бы я сразу дала Рафаилу возможность убить Парашина и заключённого в его теле ворма, а не строила бы из себя героя всех времён и народов, то девушки были бы сейчас живы. Да и страх за собственную жизнь неприятно нашёптывал не самые благоприятные варианты исхода нашей с Евгением предстоящей встречи.
      - Это ещё ни о чём не говорит! - уверенности рагнару было не занимать. - Тебя он убивать не собирается...
      - Да что ты! - прислонившись спиной к холодной дверце духовки, вскинула голову, чтобы иметь возможность смотреть своему оппоненту прямо в глаза. - А вот при наших встречах он почему-то резко меняет своё мнение на противоположное, к чему бы это? Да и недавно он бахвалился тем, что продвинется вверх по служебной лестнице благодаря смерти одной взбалмошной ведьмы!
      - Вася, Рафаил прав, - собравшийся с духом Асука, вмешался в назревающую перепалку. - Сатане нужно тебя сломить, чтобы перетянуть на свою сторону... - поняв, что желаемого результата не достигнул, фамильяр утроил напор. - Представь, что души, которые ты должна будешь забрать, попадут все в ад - а это непременно произойдёт, если правитель Преисподней сможет подмять тебя под себя. Начнётся разбирательство, почему Габриель не справился с таким пустяковым заданием, как препровождение душ умерших людей до Врат. Звено за звеном, главы Святой Инквизиции выйдут на тебя, разоблачив и вашу со Смертью сделку.
      - И, как итог, тебя казнят, а Смерть разжалуют... - Рафаил устало присел на диванчик. - Разгорится ужасный скандал, который только сыграет на руку правителю Преисподней, приблизив к заветной цели: власти демонов и полному хаосу на земле.
      - Ладно, - на секунду прикрыв глаза, резко выпрямилась, - даже если Паршин и не хочет моей смерти, а просто стремится загнать в угол, то я обещаю... Нет, клянусь, что сегодня же убью его!
      - Но зелье же ещё не готово, да и ты не в том состоянии, чтобы противостоять ворму! - Асука снова включил заботливую мамочку, опасливо косясь на разозлённую меня.
      - Через час я буду готова, и в твоих интересах, демон, чтобы ты успел к этому моменту приготовить зелье отчуждения!
      Рявкнув на прикрывшегося хвостом фамильяра, пулей вылетела за дверь, напрочь позабыв о соде и кровоточащих царапинах на лице. Залетев к себе в комнату, плюхнулась на диван, подперев подбородок рукой, и невидяще уставилась в одну точку. Мыслей, как таковых не было, а вот ненависти к ворму, презрения к Паршину, позволившему чувствам возобладать над разумом, и раздражения на своё бездействие, из-за которого уже умерли три ни в чём неповинные девушки - сколько угодно. Даже не отдавая себе отчёт в том, что делаю, схватила думочку-черепашку и принялась бить её кулаками, давая выход накопившейся отрицательной энергии.
      - Я не прочту твои слова, и не увижу никогда... - заорал сотовый мужским голосом вокалиста группы "А-студио", возвещая о том, что кому-то срочно понадобилась моё ведьминское внимание.
      - Да? - скрывать недовольство не было смысла, поэтому я даже не подумала, что своим гавканьем, далёким от приветствия, могу обидеть предполагаемого оппонента.
      - Васенька, ты такая милая девушка, и так злобно отвечаешь... Обидно! - из мембраны полился голос Паршина.
      - Чего тебе надо, ворм? - рык, вырвавшийся из горла, напугал даже меня саму.
      - О, чувствую, ты рада меня слышать, - противный смешок неприятно резанул слух. - Слушай меня внимательно, ведьма, - видимо, Евгению надоело ходить вокруг да около, - ты уже в курсе о трёх невинных жертвах на моём счету? Так вот, рядом со мной сейчас сидят ещё две миловидные блондиночки, откликающиеся на имя Василиса... Скажи ей что-нибудь! - Голос молодого человека неожиданно стало плохо слышно, но ему на смену сразу же пришёл истеричное женское сопрано. - Не бейте меня! Помогите мне, помогите, пожа... Ааааа! - Испуганный крик резко оборвался, лишь на заднем плане были слышны приглушённые истеричные всхлипывания. - Если хочешь их спасти, жду тебя в полночь на центральной площади Александровского парка, одну, - и отключился.
      Сотовый уже минут пять, как замолчал, а я всё также продолжала сидеть с отсутствующим видом и колотящимся в нервном припадке сердцем. Дельных мыслей не было, а вариант: "Убью, скотину..." не так-то легко претворить в жизнь, особенно если ты изнеженная родительской заботой ведьма, впервые столкнувшаяся с вормом.
      - Ню! - вывел меня из состояния оцепенения милашка Кузя, мокрым носом тыкаясь в руку. - Ню, ню?
      - Нет, мой милый, всё хорошо... - погладив спинку фамильяра рагнара, устало прикрыла глаза. - Всё хорошо... - В голове медленно, но верно зрел идиотский по своей глупости план, но другого в наличии пока не было.
      - Вася, у меня всё готово, - в комнату без стука влетел Асука и тут же отвернулся, покраснев до кончиков ушей. - Могла бы и предупредить, что переодеваешься!
      - Да, конечно... - мысли были далеки, и я даже не заметила, что натягиваю спортивный костюм в присутствии постороннего парня. - Эээ, Асука, нам ещё понадобятся сушеные листья алоэ-вера. Можете с Рафаилом купить их в аптеке?
      - Сейчас?! - вылупившись на меня, как на восьмое чудо света, демон нехотя кивнул. - Ладно, через пятнадцать минут встречаемся возле твоего "Пежо", - и вылетел за дверь, громко возмущаясь ведьминской недальновидностью, мол, по пути с кладбища могла бы и сама отовариться в круглосуточной аптеке.
      Дождавшись, когда входная дверь хлопнет, и в квартире наступит гнетущая тишина, прижалась лицом к морде волка, развалившегося на постели - не знаю почему, но я совершенно не опасалась клыков Кузьмы. Взъерошив жёсткую шерсть рукой, пулей вылетела из комнаты, набирая номер маминого сотового.
     Спустившись на первый этаж, бросила настороженный взгляд в окно и, не найдя знакомых силуэтов, мышкой проскользнула к машине. Пристегнувшись, быстро завела мотор, который послушно заурчал, словно сытый кот, и плавно тронулась вперёд, поспешно покидая родной двор.
   - Извините, абонент временно недоступен. Оставьте ваше сообщение после звукового сигнала... - промурлыкал женский голос именно ту фразу, на которую я так надеялась.
   - Мамусь, привет! - Противные слёзы постоянно капали из глаз, мешая видеть несущееся навстречу полотно дороги, а сдерживаемые рыдания, спазмом сдавили горло. - Я вас с папой очень-очень люблю и благодарю за всё, что вы для меня сделали! Помните об этом, что бы ни случилось...
      Решив, что больше не могу сдерживаться, отключила сотовый и, бросив ставший ненужным аппарат на заднее сиденье, глубоко вздохнула, пытаясь хоть немного успокоиться. Опустив полностью боковое стекло, с облегчением ощутила, как упругий прохладный воздух бьёт в лицо, высушивая слёзы и придавая хоть и мнимое, но спокойствие.
   Притопив педаль газа в пол, с удовольствием практикующего смертника почувствовала, что скорость, приравниваемая к ста сорока километрам в час - что называется, "самое то", выехала на дорогу, ведущую к месту нашей с вормом встречи. Умный Паршин выбрал самое отдалённое и заброшенное место города, где и днём-то люди не стремятся неспешно прогуливаться по аллеям или выгуливать собак, а уж про полночь и говорить нечего, так что мои шансы выжить в этой битве приравниваются к нулю.
      Припарковав машину возле лесного массива, буквально рысью кинулась в центр Александровского парка, где меня уже дожидался Евгений. Спринтерский забег прошёл успешно: я успела вовремя, даже время ещё осталось дыхание восстановить, но, произведя поверхностный осмотр местности, поняла, что эта скотина ещё не пришёл!
   Пять минут... Десять... Пятнадцать... Он что, издевается или намерен выждать до обеда, чтобы уж точно убедиться в моём одиночестве?
      - Василиса, девочка моя, прости, паршивца, - послышался позади голос, отчего я, неприлично взвизгнув, высоко подпрыгнула. - Тела блондиночек на трассу выкидывал.
      - Вообще-то я - девушка, поэтому именно ты должен был ждать и переживать из-за моего опоздания, - страх затмили злость и раздражение, поэтому до меня не сразу дошёл смысл фразы демона. - Ты их убил? А как же наш договор?!
      - Плохо Смерть тебя натаскивал, - либо мне пора к окулисту, либо ворм действительно расстроился. - Демонам никогда нельзя верить, чтобы они ни говорили и как бы ни клялись! Ну, да ладно, это всё не относящаяся к делу лирика...
      - Ты не ответил на мой вопрос, - повысив голос, сжала руки в кулаки, - ты убил девушек?
      - Да, они мертвы, - обыденным, можно даже сказать скучающим голосом, оповестил ворм. - Я хочу предложить тебе выбор: смерть или жи...
      - Смерть, - поборов чувство дежавю, выбрала изначально правильный вариант, который нужно было сказать ещё год назад.
      - Это окончательное решение? - выступившие когти и клыки, недвусмысленно намекали на мой врождённый идиотизм.
      - Конечно, я уже один раз выбрала жизнь, и что из этого вышло? - сделав шаг в сторону заинтересовавшегося ворма, продолжила заговаривать ему зубы. - Смерть дарует спокойствие, лёгкость и уравновешенность... Поэтому, спи спокойно, демон! - Гаркнув последнее пожелание, бросила молодому человеку под ноги тёмно-серый мешочек, свято уповая на эффект неожиданности, который не позволит ворму среагировать и магией испепелить зелье.
      Упав на землю, мешочек развязался, и всё его содержимое высыпалось под ноги опешившему от неожиданности Евгению. Лёгкий порыв ветерка игриво подхватил изрезанное гусиное перо и, словно специально, очертив пушистыми кусочками круг вокруг замершего в оцепенении демона, сразу же стих. Следом за тем, словно из-под земли повалил сизый дым, сначала тонкой ниточкой, а потом всё сильнее и сильнее. Редкие язычки красно-оранжевого пламени начали пробиваться из-под тротуарных плит, заставляя Паршина прыгать по пятачку, но за пределы невидимой границы, очерченной перьями, ворм выйти так и не смог.
      - Я не единственный... - поняв, что проиграл, демон посмотрел мне прямо в глаза. - Будут и другие дети Сатаны, которые захотят выслужиться перед своим господином!
      Последнее слово парень уже буквально кричал, потому что огонь начал набирать силу, взбираясь вверх по штанине, а затем и лаская майку Паршина. Прикрыв глаза, для надёжности их ещё и рукой закрыла: пламя было настолько ярким, что странно, как на его отблески не сбежались готы, ищущие притока адреналина в этом парке.
      - Нет, ворм, Смерть вымуштровал меня хорошо, - горькие слова, полные обиды и злости на себя, сами собой сорвались с губ. - Именно поэтому я и взяла зелье... В этом мире никому нельзя верить!
      Треск огня постепенно стих, а сияние начало слабеть и, минуты через две, я всё-таки рискнула открыть глаза: пламя уже полностью опало, лишь по земле тянулась знакомая дымка. Тихий стон возвестил, что хоть демон и отправился в Частилище, но Евгению Паршину для относительно нормального функционирования жизнедеятельности нужна палата экстренной терапии... Ругая себя последними словами, подлетела к лежащему в беспамятстве пареньку и, поднапрягшись, смогла приподнять его немного, чтобы придать измученному телу более удобное положение.
      - Ты только потрепи, - шёпот, срывавшийся с губ, пугал даже меня, - скоро всё закончится... Обещаю!
      Подложив под голову молодого человека свою олимпийку, свёрнутую в рулон, ласточкой понеслась обратно к "Пежо", на ходу отключая сигнализацию и нажимая кнопочку автоматического открытия багажника. Схватив спортивную сумку, не сбавляя темпа и даже не позаботившись о сохранности любимой машинки, перепрыгивая через кочки и ямки, понеслась обратно. Вырулив на центральную площадь парка, перво-наперво убедилась, что Женя всё ещё жив, и лишь после этого принялась натягивать ритуальную одежду Смерти.
      Закончив с переодеванием, вытянула вперёд правую руку, сжимая ладонь в кулак, а потом, резко раскрыв его, повернула кисть против часовой стрелки - нехитрый ритуал призыва косы, которому научил Габриель, опасаясь хранить рабочий инвентарь в квартире. Мол, несчастных грабителей инфаркт хватит, когда на них из встроенного шкафа остро заточенный сельскохозяйственный инструмент грохнется. Миг, и я в полном обмундировании и с косой наперевес подхожу к Паршину, так и не пришедшему в себя.
      - Прости, что так долго... - проводя лезвием косы над головой молодого человека, попыталась хоть чуть-чуть сгладить свою вину.
      Стоило только душе Евгения отделиться от тела, как рядом с нами буквально упали с неба Врата, и из них вывалился злой до белых кифар перед глазами архангел Александр. Взгляд заядлого маньяка со стажем прошёлся по моей скукожившейся от страха персоне, вычленяя из общей картины всё самое интересное: ритуальный круг, оставленный после проявления магических спецэффектов, труп молодого человека и стоящую рядом с ведьмой призрачную душу Евгения.
      - Неумеха! Дурында! Идио... - вспомнив, что божьи служители не сквернословят - смертный грех как-никак, архангел заткнулся на полуслове. - Ну, хоть успела... Сегодня последний день, когда душа Евгения Паршина может попасть на Суд Божий, - смилостивилось вышестоящее начальство над моим недоумением относительно поведения мужчины. - Произноси!
      - Архангел Александр, пропусти безвинную душу Евгения во Врата и проводи её на Суд Божий! - Чувствуя, как усталость каменной плитой навалилась на плечи, кое-как промямлила, и чуть ли платочком вслед удаляющимся мужчинам не помахала.
      Развернувшись, крутанула косу Смерти по часовой стрелке и, с удовольствием отметив, что рабочий инвентарь исчез, уже собралась уходить, как была остановлена голосом Паршина, неожиданно обернувшегося ко мне возле самых Врат.
      - Спасибо, Василиса, я уже и не надеялся на своё спасение, - сказал и зашёл вслед за архангелом во Врата, которые тут же закрылись и исчезли, оставив озадаченную меня одну.
      Улыбаясь, как безмозглая идиотка, с лёгким сердцем вернулась к машине, по пути позвонив в полицию и анонимно сообщив о трёх трупах в Александровском парке. На чистом автомате сняла и запихнула в багажник балахон, и села за руль. Дорога от парка до родной квартиры заняла примерно час, но он пролетел незаметно: я постоянно прокручивала в голове момент, когда Женя меня поблагодарил... Нет, мне довольно часто приходилось слышать слова благодарности, например, от Георгия Павловского, но никогда они не рассматривались мной как искренние. Но именно сегодня я поняла, как была не права!
      - Явилась, - стоило только переступить порог родных пенат, как на меня чуть ли не с кулаками налетели рагнар и фамильяр. - Тебя где, полоумная, носило? Спёрла, значит, мешочек с зельем и сразу же возомнила себя бессмертной Матой Хари?!
      - Паршин прошёл через Врата, теперь он под надёжной защитой архангела Александра, - сняв олимпийку, протиснулась мимо парней, проходя в ванную комнату.
      - А как же ворм? - естественно, рагнар заволновался о своём демоническом собрате.
      - Наверное, мёртв... Огонь был слишком сильным, поэтому не разглядела, что с ним произошло, - честно созналась, пытаясь закрыть дверь в санузел, которую крепко держал Рафаил, на корню ломая мои мечты о горячем душе.
      - Василиса, ещё раз так сделаешь и я... - демон принялся качать птичьи права, чем окончательно выбесил.
      Проследив за поспешно улепётывающим Асукой - пусть мы и знакомы всего-то три дня, но мой гадостный характер фамильяр успел изучить, пакостно улыбнулась.
      - Что "ты", Рафаил? Ты мне никто, чтобы указывать и вообще, твоей основной задачей была ликвидация ворма. Он мёртв, так что, катись-ка ты отсюда на все четыре стороны, родной!
      Не ожидавший отповеди высший демон, отшатнулся от меня, словно я его унизительной пощёчиной наградила и, круто повернувшись, строевым шагом отчалил вглубь квартиры. Спустя пару секунд входная дверь с треском припечаталась о косяк, и в квартире за долгое время наконец-то наступила благодатная тишина.
      - Зря ты с ним так... - Осуждающе протянул хвостатик, подпирая плечом стенку, и старательно пытаясь всем своим видом заставить меня усомниться в правильности совершённого поступка.
      А мне уже было всё до известной лампочки: я жутко устала и хотела только одного - напиться и как минимум месяц никого не видеть. Но нельзя, ещё один дурацкий конверт так и маячил перед внутренним взором, поэтому все мысли о недельном отгуле придётся отложить до лучших времён.
   Хех, вот теперь я отлично понимаю Габриеля, решившего нажить себе кровных врагов в стане Святой Инквизиции, но всё же организовать такой долгожданный отпуск на морях!
  
  -- Пуальто - длинный кинжал из червленого серебра, способный по воле хозяина возвращаться обратно, словно бумеранг
     

АКТ 5

"Городские легенды"

      Минула на удивление спокойная неделя, в течение которой Смерть ни разу не вспомнил о моём скоромном существовании. Чем дольше я просиживала дома штаны, тем сильнее копчик сигнализировал о грядущей катастрофе, но пока на горизонте всё было тихо-мирно, что нервировало ещё больше.
   Задание, полученное мною ранее, оказалось пустяковым: всего лишь провести профилактическую беседу со стайкой местных алкашей, опустившихся ниже некуда. От истеричных воплей: "Мать моя за Жириновского голосовала... Белая горячка *запрещено цензурой* в гости пожаловала *запрещено цензурой*!" потом ещё три дня голова болела, а присутствовавший при разговоре фамильяр до сих пор нервно хихикает при виде меня.
     - Васька, хватит сидеть с такой недовольной миной, - хвостатик, не прекращая активно работать вилкой и челюстями, пододвинул ко мне бутылочку с соусом, - полей, так вкуснее будет!
      - Асука, где ты так готовить научился? - давно мучавший вопрос сам собой сорвался с губ. - Или в Преисподней на кострах да огромных сковородках, переполненных грешниками, тренировался?
      Подавившись куриной котлетой, демонёнок вылупился на меня как на привидение и, схватив свою тарелку с горочкой хрустящей картошечки по-деревенски, отодвинулся от греха подальше на самый край стола. Ни дать, ни взять бедная сиротинушка на иждивении у злобных родственников!
      - Это ещё что за неправильные мысли тебе в голову приходят? - видать, праведная обида взыграла. - Нет, конечно, купил парочку кулинарных книг, и приготовил понравившиеся блюда.
      Тю, как у него всё просто - даже не интересно как-то! Эх, а вот когда я пыталась хоть что-то сварганить из такой же книжечки, то мою "стряпню" даже оголодавшие дворовые кошки есть не стали, а тараканы скопом передохли... Может, стоит запатентовать своё кулинарное творение как "Эффективное и проверенное средство борьбы с рыжими прусаками"? А что, вмиг обогащусь!..
      Стоило только открыть рот, чтобы попросить добавочки, как в дверь настойчиво позвонили, и, одновременно, сотовый, взорвался гневной трелью. Мотнув головой, мол, не сиди столбом, кого-то черти принесли, схватила надрывающийся аппарат и не успела даже поприветствовать начальника, как заместителя уже заткнули.
      - Семёна Петровича слушаться во всём и не сметь пререкаться! - Высказавшись, Габриель некультурно прервал разговор, банально бросив трубку.
      Вылупившись на сотовый, никак не могла решить: стоит ли перезванивать и уточнять, кто такой Семён Петрович, или гори оно всё синим пламенем? Патовую ситуацию разрешил Асука, ворвавшийся на кухню с огромными глазами и суфлёрским шёпотом возвестивший, что меня желает видеть мужик из прокуратуры. Удивившись, мысленно перебрала все свои прегрешения, но ни одно из них не тянуло на приход такого занятого гостя, максимум, что мне светило, это штраф или пятнадцать суток в "обезьяннике". Убийство ворма и транспортировка душ ко Вратам в расчёт, естественно, не принимались - это тайны магического мира, и простым смертным до них нет никакого дела.
      - И где он? - выглянув в коридор, не нашла искомого объекта.
      - В гостиной сидит, - демон приподнял клетчатую рубашку и позволил хвосту, опутывающему талию, безвольно повиснуть. - Вам чай нести?
      - Обойдётся! - грозно насупившись, мысленно подивилась изобретательности фамильяра, и отчалила в нужном направлении.
      - Добрый день, - заметив в кресле полноватого мужчину средних лет, с интересом уставилась на чёрную бороду своего гостя, хотя его шевелюра и кустистые брови были полностью седые. - Чем могу помочь?
      - Смерть сказал обратиться к вам, - "забыв" про приветствие и хоть какие-то правила этикета, мужик взял с места в карьер.
      - Кто, простите? - попытавшись скопировать глаза-плошки фамильяра, включила профессиональную дурочку.
      - Вы, кажется, его Габриелем называет, - заметив моё предынфарктное состояние, гость наконец-то спохватился. - Простите, из-за этого чёртова дела совсем мозги отказываются нормально работать! Разрешите представиться, Семён Петрович Роговицкий - следователь городской прокуратуры.
      - Ну да, теперь всё сразу стало понятно... - с сарказмом протянула в ответ. - Так что такого экстраординарного произошло, если Смерть послал вас ко мне?
      - Понимаешь, - не сильно смущаясь, следователь перешёл на фривольное "ты", - обычно он сам помогал распутывать такие дела, но сейчас...
      Почувствовав, что мои глаза без каких-либо усилий становятся размерами с крышку от пятилитровой кастрюли, а челюсть, словно каретка у пишущей машинки, уехала в сторону, попыталась адекватно осмыслить только что услышанную фразу. Выходило, что вкось, что вширь - плохо, а в голове никак не хотела укореняться одна простая и от этого не менее важная мысль: это надо же, Габриель помогает кому-то добровольно... Нонсенс!
      - Простите, что перебиваю, - наплевав на хорошее воспитание, вклинилась в плавный поток рассказа, - а вы с ним тоже сделку заключали? И на чём вас, если не секрет, подловили?
      - Подловили? Сделку? - оппонент недоумённо нахмурился, явно не играя на публику. - Я сам захотел работать на него.
      Вот это да, впервые вижу такого ду... Кхм, пардон, недальновидного человека! Отдать себя в личную кабалу Габриелю и радоваться этому - вот же глупец!..
      - И как же вы его повстречали? - уже чисто с профессионально-научной стороны любопытства поинтересовалась, из-за свалившегося на меня шока приземляясь мимо кресла.
      - Как сказал сам Габриель, он просто почувствовал, что в нём нуждаются, и пришёл ко мне домой. - Помогая подняться и уже нормально сесть в кресло, дал исчерпывающие пояснения следователь.
      Если бы ко мне домой заявился всемирно известный Палач, игриво помахивающий косой, и предлагающий помощь, то первое, о чём бы я в тот момент подумала, так это о цистерне святой воды, а не о захватывающем и плодотворном сотрудничестве!..
      - ...Их нашли мёртвым, но, по словам криминалистов, замки не были сломаны или вскрыты. Идеи по этому поводу есть? - пока я пыталась придать своему лицу более-менее осмысленное выражение, а не витать в облаках, Семён Петрович закончил посвящать в таинства приведшей его ко мне проблемы.
      Признаваться в том, что почти весь рассказ пребывала мыслями где-то далеко, показалось стыдным, поэтому, сославшись на спиритический сеанс, консультацию у жреца вуду и инструктаж от непосредственного начальника, попросила оставить до завтрашнего дня скоросшиватель с отксерокопированными материалами дела. Клятвенно при этом пообещав в одиннадцать ноль-ноль сидеть на жёстком стуле, ожидая аудиенции у следователя Роговицкого и просто фонтанировать идеями, в которых преступник будет расписан "от и до", а также предложить сто и один способ его быстрейшей поимки.
      - Только паспорт не забудь, - уже обуваясь в прихожей и кивая головой в знак приветствия любопытной соседке, мужчина протянул свою визитку. - Звони в любое время, если появятся вопросы или установишь личность убийцы! - Высказался и поспешно ломанул к открывшимся створкам лифта, что павлин на свидание.
      Бросив картонный прямоугольник в вазочку, стоящую рядом с телефоном, и давно ставшую пристанищем для визиток, ключей и железных монеток мизерного номинала, порысила на кухню, откуда тянуло свежесваренным кофе и пирожками с капустой. Ввалившись на пищеблок, увидела хвостатого демона, полностью поглощённого принесенными документами. Подкравшись на цыпочках к тарелке с уже готовой сдобой, получила по рукам гибким хвостом с игривой белой кисточкой, и злобно надулась.
      - Тебе что, жалко, что ли?!
      - Нет, просто потом ты не сможешь адекватно воспринимать фотографии, прикреплённые к твоему новому заданию, - "осчастливил" фамильяр и повернулся ко мне лицом. - Смотреть будешь или тебе в вольном пересказе всё организовать?
      - Ну, давай, подработай радио, - смилостивилась моя ведьминская пакостливость, приземляя свои нижние девяносто на диванчик.
      - В самой обычной школе номер 2137 стали происходить загадочные убийства учеников выпускных классов. За прошедший месяц умерли три парня и две девушки... Многовато получилось.
   Сначала полиция списала всё на серийного убийцу, но, вот незадача, установить какую-либо связь, помимо обучения в одной и той же школе, между убитыми так и не получилось. Естественно, проверили и их родителей, но помимо километровых счетов в банках пап и мам деток более ничего не связывало, как оказалось, предки старшеклассников даже не были знакомы между собой.
   - А что, с того момента, как я закончила школу, родительские собрания более не проводятся? - скрестив по-турецки ноги, упёрлась в колени локтями.
   - Может, это были новенькие, вот старшее поколение и не успело познакомиться? - блеснул предположением хвостатик. - Но это сейчас не самое важное! - Поймав мой заинтересованный взгляд, фамильяр понизил голос до заговорщического шепота. - Благодаря активности СМИ, прознавших о случившемся, этим делом заинтересовалась прокуратура. - Сверившись с документами, Асука довольно кивнул. - Трупы ребят были найдены у себя дома. А самое странное, что двери и окна были закрыты изнутри не только на ключ, но и на цепочку, и "гитарой" никто не пользовался. Просмотр камер видеонаблюдения показал, что к убитым никто не приходил, что окончательно поставило следствие в тупик.
      - Чем, прости, не пользовались?
     - Отмычками, - послушно перевёл демонёнок. - По словам родителей, учителей и друзей, умершие при странных обстоятельствах школьники были, что называется, торт в шоколаде: милые, приветливые, умные, весёлые, всегда помогали другим...
      - Почему ты сделал акцент на словах "при странных обстоятельствах"? - почувствовав запах интриги, стала в охотничью позу гончей.
      - Знаешь, у меня вряд ли хватит словарного запаса, чтобы это описать, - взяв какие-то листки, хвостатый демон протянул их мне. - На, ознакомься.
      Бросив взгляд на предлагаемую документацию, почувствовала, как желудок совершил резкий скачёк к горлу, а сердце затопила безграничная благодарность, адресуемая жмоту-фамильяру. На чёрно-белых снимках были изображены погибшие ребята. Фотограф-криминалист подошёл со всей ответственностью к работе, поэтому я сейчас являлась "счастливой" обладательницей фотографий, сделанных с различных ракурсов.
   Почувствовав, как по спине табуном пробежались холодные мурашки, пересилила себя, и попыталась найти хоть какие-то идентичные элементы, по которым можно будет в дальнейшем установить класс или тип демона, убившего несчастных школьников. Почему я сразу же решила, что своевольничает прислужник Сатаны? Гримаса ужаса, выжженные глаза, кровавые "слёзы" на щеках, рот, приоткрытый в немом крике уже немало. Но самое главное - тела убитых явно передвигали. Ни один человек, решивший совершить самоубийство или подвергшейся нападению злоумышленника, не ляжет в позу "классического" покойника (руки, скрещенные на груди, щиколотки связаны тонкой верёвочкой, поза-"стрелочка") - красноречивее любых слов говорили о присутствии в их смертях сверхъестественных сил.
      - Асука, отпечатки преступника были найдены? - решив, что мне и без этого снятся кошмары, отложила в сторону ужасающие фотографии.
      - Нет, - демон задумчиво почесал подбородок кисточкой проворного хвоста. - Ты тоже заметила, что тела лежат неестественно правильно?
      - Да, сразу стало понятно, что их двигали... - Пересилив себя, всё же ещё раз критически осмотрела снимки. - Это какую же силу надо иметь, чтобы убить и передвинуть парня, весом под сто двадцать килограмм, явно увлекающегося боксом?
      - Если бы только передвинуть, - казалось, что демонёнок сейчас скатится в жесточайшую депрессию, - некоторых вообще из другой комнаты переносили!
      - Как так?! - Подавившись очередным глотком персикового сока, налитого себе в качестве успокоительного, снова схватилась за папку с документами. - А где их нашли?
      - Парней и одну девушку нашли умершими в ванной комнате, а вторая школьница лежала в прихожей... - и завял на полуслове, будто чего-то страшась.
      - Солнышко моё, копчиком чувствую, что ты знаешь нечто интересное, поэтому выкладывай всё или нафиг мне не нужен такой никчёмный фамильяр! - Знаю, что шантажировать нехорошо, но в данный момент других вариантов просто не было.
      - Ещё когда я был в Преисподней, у Сатаны была фаворитка - Кро...
   Только Асука хотел назвать имя предполагаемого убийцы, как на улице непоседливая ребятня подняла истошный гвалт, явно играя в салочки, потому что слышались истеричные вопли: "Ты водишь!", а мой несчастный и жутко трусливый демонёнок поспешно сполз под стол и прикрыл голову дрожащими руками.
      - Если боишься произнести её имя вслух - напиши на бумажке, - наклонившись к "домику", протянула побледневшему фамильяру блокнот и карандаш.
      Пока демон трясущимися от ужаса руками пытался вывести имя фаворитки своего бывшего хозяина, поспешно сгоняла к себе в комнату за ноутбуком и, вернувшись на кухню, сразу же залезла в интернет. Чтобы я там раньше про Всемирную Паутину не говорила, но Инет всё-таки хорошая штука - два клика и ты узнал уйму полезной информации! Итак, что мы имеем?  "Кровавая Мери"...
         - А я всегда думала, что это просто страшилка для детей, - щёлкая "Enter" и загружая первую в списке ответов страничку, попыталась хоть как-то расшевелить своего хозяйственного фамильяра.
      Услужливый "Яндекс" выдал довольно-таки исчерпывающий ответ, который я и не преминула прочитать Асуке, сведущему в жизненной истории нашей предполагаемой мистической подозреваемой, так сказать, из первоисточника (читай: говорившего тет-а-тет с самой чёрной ведьмой Мери).
      - В глубине леса в крошечной избушке обитала старуха, собиравшая на продажу лечебные травы. Люди, живущие в ближайшем поселке, называли ее Кровавой Мери и считали ведьмой. Никто не смел перечить старой карге, опасаясь, что она нашлет мор на скот, гниль - на припасы, лихорадку - на детей, либо сотворит еще какое-нибудь ужасное зло, на которое способны ведьмы, обозлившись на соседей.
      Как-то однажды в округе начали одна за другой исчезать маленькие девочки. Убитые горем родители обыскивали лес, окрестные здания и фермы, но нигде не могли найти следов пропавших детей. Несколько храбрецов даже пошли в лес к Кровавой Мери, но она отрицала свою причастность к пропаже девочек. Подозрения она не развеяла, однако доказательств против нее не было. Впрочем, соседи обратили внимание, что старая карга заметно изменилась: она стала выглядеть гораздо моложе и привлекательней.
   Однажды ночью дочь мельника встала с кровати и вышла из дома, очарованная звуком, который кроме нее никто не слышал. Той же ночью у жены хозяина мельницы разболелся зуб и она, сидя на кухне, готовила отвар, чтобы снять боль. Увидев, как дочь выходит из дому, она позвала мужа и выбежала следом за девочкой. Муж вместе с женой пытались остановить девочку, но тщетно.
   Отчаянные крики мельника и его жены разбудили соседей; многие выскочили на улицу, чтобы помочь обезумевшим родителям. Внезапно мельник вскрикнул и указал соседям на странный свет на краю леса. Там, около старого большого дуба стояла Кровавая Мери и указывала волшебной палочкой на его дом. Ведьма светилась изнутри голубым, неземным светом, и насылала злые чары на дочь четы.
      Поселяне вооружились кто чем - палками, вилами - и бросились к ведьме. Услышав их приближение, ведьма прервала колдовство и попыталась скрыться в лесу. Но один предусмотрительный фермер, прихвативший ружье, заряженное серебряными пулями, выстрелил в нее. Он попал ведьме в ногу и старуха упала. Разъяренные люди схватили ведьму, притащили на площадь, где соорудили огромный костер и сожгли Кровавую Мери. Вскоре после ее смерти жители поселка отправились к ее дому в лесу, и нашли могилы пропавших девочек. Ведьма убивала их, а их кровь использовала, чтобы омолодиться.
      Сгорая на костре, Кровавая Мери выкрикнула проклятие. К любому, кто упомянет имя ведьмы перед зеркалом, придет ее мстительный дух и человек погибнет ужасной смертью. С тех пор любой, кто настолько глуп, что трижды произнесет "Кровавая Мери" перед зеркалом, вызывает дух озлобленной ведьмы. Этим несчастным уготована мучительная смерть, а их души, пойманные в зеркальную ловушку, будут вечно гореть в адском пламени, поскольку сама Кровавая Мери однажды тоже была сожжена... Как тебе детская сказочка на ночь?
      - Издеваешься? - гадюкой зашипел демон, и залпом выпил стакан, в котором, судя по запаху, плескалось полбутылочки валокордина. - И как только эта история просочилась мимо Пифона?
      - А это кто?! - Удивившись, что на работе у Сатаны имеется некто типа "наблюдателя за цензурой", попёрла танком. - Так это что, правда?
      - Пифон - Князь демонов Лжи, контролирующий информацию, просачивающуюся из ада в мир людей, - Асука, умничка, решил быть последовательным. - А история... Если отбросить эмоции и шипение сожженной ведьмы, то да, это чистая правда!
      Вот те раз... Где у меня там осиновый кол, распятие, Библия и бутыль со святой водой припрятаны?..
      - Ты решил, что действовала Кровавая Мери, потому что и в ванной, и в прихожей были зеркала? - дождавшись утвердительного кивка, радостно заорала: - Тебе-то это откуда знать, ты же у тех школьников дома не был!
      - Вспомни снимки, предоставленные Роговицким: ванные комнаты и прихожая имели довольно большие зеркала. - Демон понюхал пустой стакан из-под успокоительного, словно решая, стоит ли ещё тяпнуть или пока хватит. - И вообще, можешь даже не спорить, я в состоянии узнать "почерк" Мери!
      - Значит, нам нужно обезвредить дух ведьмы...
      - И найти посредника между нашим миром и Преисподней, ведь сама Мери на такое волшебство не способна! Сатану можешь смело отметать, он только отдаёт приказ, а методы его выполнения ему параллельны, - кого-то мне это сильно напомнило... Не Смерть ли, часом? - С родителями и друзьями погибших ребят поговорить не хочешь?
      - Не вижу смысла, - представив себе, что убитым горем родителям придётся повторно отвечать на уже ранее задаваемые Семёном Петровичем вопросы, нервно вздрогнула. - Асука, принеси-ка, пожалуйста, телефон и визитку следователя, есть у меня одна бредовая идейка...
     
      - Семён Петрович, вы уверенны, что это хорошая идея? - директриса школы номер 2137 даже не собиралась скрывать недовольства от предлагаемой авантюры, которую следователь одобрил с первых двух слов.
      - Маргарита Ивановна, вам же нужно прекратить эти загадочные убийства или нет? - получив энергичные и утвердительные кивки, мужчина продолжил раздавать приказы. - Девушку зачислите в класс, где совершилось одно из первых убийств... Ну, например, в одиннадцатый "Б". Документы о переводе, больничную карточку и табель с оценками из якобы старой школы получите завтра.
      - А учебники? - припомнив, как от таскания сумки с тремя-четырьмя книгами ломило плечо, всё-таки решилась на мытарства.
      - Получишь сразу же после зачисления, - Роговицкий подошёл со всей ответственностью к делу. - Ведь так, Маргарита Ивановна?
      - Как скажите, Семён Петрович, - директрисе откровенно не нравилось моё вторжение в её обитель, но и против власть имущих не попрёшь, особенно при сложившихся печальных обстоятельствах. - Вот, заполни анкету и принесёшь заявление мне на подпись.
      - Да фигня вопрос, через час всё будет готово!
   Схватив протянутые листочки, пулей вылетела в приёмную и, усевшись за временно свободный стол секретаря, принялась задумчиво грызть ручку, тем самым ознаменовав активную умственную деятельность.
      Так, ну, допустим, с пунктами "Ф.И.О.", "Дата рождения", "Прописка", "Родители" и "Подпись" я справлюсь за считанные минуты, а вот графа "Коротко о себе" заставляет откровенно задуматься. У меня всего два варианта: "Я грандиозно умная, к тому же дико скромная, потому что такая нереально красивая" или "Неуравновешенное психическое состояние, склонна к агрессивному и неадекватному поведению... Одним словом - лапочка!", какой же выбрать-то?..
     
      Первый учебный день... Какая жуть кромешная, к которой (когда-то искренне на это надеялась) я больше никогда не вернусь! Но жизнь, как всегда, всё решила по-своему...
      - О, новенькая! - ко мне за парту приземлился тощий и долговязый блондин с наглыми зелёными глазами и растрёпанной шевелюрой. - Каким ветром в конце учебного года занесло? - и издевательски-ехидная улыбочка, мол, я тут самый крутой, а ты так, для общей массы.
      - С зоны только откинулась, вот и решила наверстать упущенные годы школьной каторги, - припомнив клыкастую улыбочку Асуки, искренне пожалела, что и у меня нет такого зубного арсенала.
      Все, кто были в радиусе метра, и слышали мой ответ, замерли каменными изваяниями, а вот блондин запрокинул голову и громко, заливисто расхохотался. Поняв, что их развели, словно малышей, остальной народ начал медленно звереть, взглядами обещая новенькой скорейшую расплату, при этом не гнушаясь самых низких методов, например, банальных подножек и задирания юбки чуть ли не на голову.
   Обведя набычившуюся молодёжь оценивающим взглядом, пришла к выводу, что до прислужников Сатаны им, что пешком до Китая, и успокоилась... Как оказалось зря.
      - А ты весёлая, - наплевав на этикет, требующего как минимум познакомиться с человеком, а потом лапать его, блондин хлопнул меня по плечу. - Меня Данькой зовут!
      - Василиса, - недовольно промямлила, с опозданием понимая, что молодой человек здесь типа "первого парня на деревне", и девичья часть класса (если не всей школы) мне банально голову оторвёт, если "украду" у них кумира.
      - Сержик, передай мои вещи, я с Васькой сяду - нужно же поддержать новичка, - благоприобретённый знакомый решил не тянуть кота за хвост, и приступил к непосредственному превращению моего задания в ад на земле. - Машенька, кисонька, не хмурься - морщинки появятся, и кому ты тогда такая страшная понадобишься?
      Машенька недовольно насупилась и отвернулась от парня, но перед этим успела процедить нечто нелицеприятное в мой адрес. Правда, разобраться, в какие именно дали послали мою ведьмовскую сущность, не получилось: в класс вовремя вошёл учитель алгебры. Решив не обижаться на неразумную школьницу - как же, я же на целых шесть лет старше, следовательно, необходимо держать марку "взрослой и уравновешенной девушки", обратила всё своё внимание на преподавателя.
      - Одиннадцатый "Б", - грохнув классным журналом об учительской стол, мужик грозно возвысился над первой партой, где двое бравых парней испуганно скукожились и завяли на полуслове, - на носу ЕГЭ, а вы даже не волнуетесь!
      - Почему же, Борис Сергеевич, - Даниил не смог промолчать и полез на рожон, - я вчера даже открыл задачник по алгебре!
      - И что ты там увидел? - сразу же заинтересовался преподаватель, даже не почувствовав подвоха.
      - Название, авторов, издательский дом и год издания! - Послушно подхватив смех заводилы, весь класс буквально скатился под парты, лишь одна я, да сам учитель, остались невозмутимыми.
      - Ласточкин, поздравляю - за одиннадцать лет обучения ты таки освоил алфавит и научился читать, пусть даже и по слогам, - устало отбрив моего соседа по парте, Борис Сергеевич схватил мелок. - Но к вопросу о вашем наплевательском отношении к экзаменам мы вернёмся позже, а сейчас запишите тему урока: "Основы теории вероятности".
      Процесс обучения пошёл своим чередом: все тихо спали, не мешая преподавателю распинаться у доски, и даже не пытаясь вникнуть в смысл его слов, а я же чуть в голос не взвыла, стоило только прозвучать словам "случайная величина", "вероятность случайной величины" и "модели когнитивности пространства".
   Наконец, прозвенел долгожданный звонок, возвещающий об окончании урока. Одноклассники, даже не дослушав мужчину, весёлой гурьбой вывалились из класса и ломанули в сторону столовой, горланя на разные лады в попытке перекричать друг друга.
      "Господи, как же долго длились эти сорок пять минут несчастных," - сонливость начала брать верх над радостными воспоминаниями о школе. - "Даже полтора часа пары - сущие мелочи, потому что там хоть интересно было!"
      - Простите, вы новенькая? - Уже практически достигнув спасительного выхода, услышала немного надтреснутый голос у себя за спиной.
      - Да, Борис Сергеевич, - уже примерно представляя следующий вопрос и ответ на него, ласково улыбаясь, повернулась к оппоненту. - Меня зовут Ласкина Василиса, рада знакомству!
      Окинув меня ничего не выражающим взглядом, мужчина устало потёр переносицу.
      - Сегодня вы довольно хорошо отвечали на уроке. Знаете "Теорию вероятности"?
      - Немного, - поняв, что прокололась, попыталась спасти положение. - В старой школе алгебру преподавали по другой программе, и "Теория вероятности" у нас была ещё в феврале, - даже не солгала, припомнив бытность свою школьницей.
      - Очень хорошо, - непонятно чему обрадовался преподаватель. - Василиса, а вы бы не хотели поучаствовать в школьной олимпиаде по математике?
      - Боюсь, моих познаний в этой области недостаточно, чтобы принять ваше предложение, - испугавшись, что сейчас "повяжут", бочком начала продвигаться к выходу. - Я, знаете ли, всё больше по гуманитарным наукам...
      - А, вот ты где! - рядом со мной вырос Ласточкин. Бесцеремонно схватив меня за локоть, парень резко дёрнул на себя, и уже буквально вытащив в коридор, опомнился: - Борис Сергеевич, извините, перемена короткая, а мы ещё в столовку хотели успеть.
      - Да-да, конечно, - мужчина удивлённо моргнул. - Извините, Василиса, что задержал.
      Не успев ничего ответить, чуть ли не вприпрыжку понеслась за спешащим Даниилом, рискуя на очередном повороте либо с кем-то столкнуться, либо просто расшибить лоб, банально вписавшись в стенку.
      - Подожди, - получив в очередной раз сумкой по коленям, вынуждена была остановиться, - куда мы так летим?
      - Обедать, - как ни в чём ни бывало ответили мне, и ослепительно улыбнулись.
      "Вот кого-то мне этот оболтус напоминает - копчиком чувствую!" - задумчиво протянула память, недоумённо расталкивая сонный мозг. - "Вот только кого?"
      В столовую мы так и не успели: прозвенел очередной звонок, и пришлось идти на следующий урок. По расписанию у нас были две литературы подряд. Представив себе перспективу ещё раз слушать про "Анну Каренину" или "Тихий Дон", уже хотела слинять, как вспомнила о своём чёртовом задании. Уныние и тоска постепенно накрывали меня с головой, грозясь вечером вылиться потоком упрёков и недовольства на ни в чём неповинного фамильяра.
      - Людмила Валентиновна заболела, - после пятнадцати минут ожидания преподавателя в классе, про нас наконец-то вспомнили. - Завтра уже найдут замену, а сейчас можете быть свободны.
      Чуть не сметя бедного завуча, стоящего в широких дверях, толпа радостных школьников лавиной устремилась в гардеробную, чтобы уже оттуда разбежаться по своим загадочным делам, и не вспоминать о школе номер 2137 как минимум до утра. Медленно плетясь в хвосте своих счастливо приобретённых одноклассников, довольно улыбалась - хоть и не узнала ничего интересного, но зато тяжёлый учебный день завершился, что, несомненно, радовало.
      - Данька, пошли с нами в "Бродяжку", там пиво на разлив без предъявления документов продают! - Рядом с блондином тормознулся невысокий очкарик с конопатым носом и курчавыми, торчащими во все стороны зелёными волосами.
      - Не, Толян, я сегодня Ваську провожаю, - даже не спросив моего согласия, наглый Ласточкин выхватил из моих рук сумку с учебниками.
      - Не нужно из-за меня отказываться от общения с друзьями, - испугано вздрогнув, попыталась отобрать торбу обратно. - Тем более за мной должны заехать.
      - Это кто же? - Недовольный прищур и такие знакомые интонации, пробирающие до костей и заставляющие вспоминать все свои прегрешения разом, неприятно резанули по нервам.
      - Асука, - не знаю почему, но ответила чистую правду, хотя изначально собиралась соврать про бойфренда.
      - Вот никогда ты врать не умела, Вася, а ведь уже пора бы и научиться! - Высказавшись, Данька быстро вышел из массивных школьных дверей, оставив меня, нервно прижимающую отвоёванную сумку к груди, стоять столбом в гардеробе.
      - Эх, вот же... окаянный! - рядом со мной неожиданно выросла бабуська-уборщица. - Ты на него не злись, детонька. Данечка - хороший, просто воспитан не по-людски!
      Заинтересованно приподняв бровь, всем своим видом дала понять, что я готова к продолжительной дискуссии на данную тему и, если понадобится, то и записывать особо интересные моменты буду, чтобы потом потомкам показывать и хвастаться. Мол, смотрите, оболтусы, с каким видным человеком ваша бабка была знакома в бурной молодости!
      - Родители у него, чай, очень богатые, всё больше работой занятые, а на родную-то кровиночку времени совсем и не остаётся, - бабуля была счастлива потрепать языком, и при этом, ни капли не рискуя, получить по шапке от начальства за праздную болтовню. - Даня же вырос на диво отзывчивым мальчиком, порядочным, вот только...
      - Бабушка, не томите, - поняв, что информатор по какой-то неведомой причине утаивает часть интересующих меня сведений, чуть не взвыла в голос и включила актёрское мастерство. - Может... Может, я смогу помочь ему? - и для пущего эффекта ещё бы слезу пустить, но чего не умею, того не умею.
      - Ох, правду говорят, что любовь зла... - недвусмысленно намекнула уборщица на истинный облик моего нового знакомого. - Ну, да ладно, чем чёрт не шутит? В нашей школе учатся как богатые, так и достаточно обеспеченные детишки, которые всё равно выглядят на фоне первых настоящими бедняками. Как-то так повелось, что некий мальчик или девочка из богатой семьи выбирает себе протеже.
      - Простите, кого? - подумав, что бабулька ошиблась со словом, банально не зная его значением, или, что маловероятно, меня подвёл слух, решила всё-таки переспросить.
      - Любимчика, если по-простому, - перевела уборщица, чем окончательно добила слушательницу. - Так вот, выбрав себе протеже, патрон начинает оплачивать его расходы и помогать в учёбе - либо сам занимается с оболтусом, либо репетиторов нанимает.
      - И что требуется взамен материальных благ? - осипшим от ужаса и отвращения голосом я могла бы, наверное, самого Сатану заставить спрятаться под котлом, лишь бы не попадаться мне на глаза.
      - Ничего... Хотя, некоторые ребятки парами ходят, может, там уже и дело до постели дошло, но большинство просто хочет помочь, а там уж как получается!
      А вот лично мне как-то с трудом верится в благотворительные намерения местных "Буратино", готовых на всё ради собственного развлечения. Может быть, я и предвзято смотрю на вещи, и даже в какой-то степени цинично, но жизнь Василисы Ласкиной так сложилась, что не верится мне больше в людскую доброту и сострадательность, пропагандируемые сейчас словоохотливой уборщицей!..
      - Анна Егоровна, вас просит зайти завуч, у неё там какие-то проблемы с цветами, - словно благословение свыше - иначе непременно бы поцапалась с бабулькой, отстаивая свою точку зрения - в гардеробную влетела светловолосая младшеклассница и, выпалив приказ завуча, на крейсерской скорости скрылась за дверьми школы, наверное, спеша домой.
      - Ох, работа-работа... - Анна Егоровна, неспешно направилась к лестнице, ведущей в обитель начальства. - Ты это, не бойся Данечку и оберегай его - как сыр в масле тогда кататься будешь!
      Обеспечив мою офонаревшую светлость столь интересной информацией, бабулька, словно горная коза, поскакала вверх по ступенькам. А я, придавленная ворохом из новых сведений, шока и отвращения, так и стояла на месте, словно громом поражённая.
   Мозговой центр старательно переваривал и анализировал полученную информацию, но пока получалось только одно: Даниил на данный момент является подозреваемым номер один! Почему? Ну, насколько я поняла, то протеже он себе не завёл, родителям нафиг не нужен и они от него активно пытаются откупиться деньгами, а друзья используют его в качестве "кошелька" (стоит только вспомнить зеленоволосого Толика, и предложение попить пивка). Вот молодой человек и мстит обидчикам при помощи мистической легенды. Осталось только понять, каким образом Ласточкин смог не только призвать, но и управлять Кровавой Мери, и дело можно считать закрытым - не думаю, что возникнут существенные проблемы с отправкой опальной ведьмы по месту посмертной прописки!
      - Вот ты где! - Ко мне царственной походкой подплыла одноклассница Машенька и, нажав кнопочку вызова на сотовом, прочирикала: - Я нашла её, встречаемся через пять минут. Э, Вася, нам нужно поговорить... - приказной тон и тонна уверенности в том, что её непременно послушаются, выдавали в Марии ребёнка богатеньких "Буратино"
      - Начинай, - зачем ломать планы девочке, вдруг ещё что-нибудь интересное узнаю?
      - Что, прямо здесь? - скривившись, словно увидела таракана, девушка внесла контрпредложение: - Может в актовом зале - там диванчики есть!
      Милостиво кивнув, без задней мысли проследовала за довольной одноклассницей. Из-за того, что впервые посетила школу только сегодня, ещё плохо ориентировалась в здании, банально не зная, в каком направление следует двигаться, чтобы попасть из одного кабинета в другой. Поэтому и не заподозрила ничего странного, когда девушка начала усиленно петлять по многочисленным коридорам монументального здания.
      Знаете, говорят, мол, у ведьм интуиция - что радар неприятностей? Враки всё это, заявляю со всей ответственностью, ибо моё шестое чувство молчало, словно рыба об лёд, что при встрече с Сергеем, что при приёме на работу к Габриелю, что и сейчас. Машенька оказалось непревзойдённым мастером по запудриванию мозгов и доведения человека до полной прострации посредством беспрерывной болтовни, может быть именно по этой причине, я и попалась на удочку противной девчонки.
      Втолкнув меня в женский туалет, Мария быстро замкнула двери на нелегально добытый ключ и, довольно рассмеявшись, щёлкнула пальцами. В ту же секунду меня окружили как минимум десть девчонок, в глазах которых читалась неприкрытая ненависть и желание скорейшей и желательно кровавой расправы надо мной.
      - И чего тебе, идиотке, не сиделось в старой школе-то? - подойдя вплотную, девушка сделала профессиональную подсечку и с чувством давящей гордости теперь взирала на меня сверху вниз. - Припёрлась, завладела вниманием Даниила... Стерва! - резкий порыв ветерка и мою щёку обожгла унизительная пощёчина. - Девочки, она вся ваша.
      Знаете, если бы девчонок было хотя бы три или четыре, возможно, я бы и справилась, воспользовавшись банальными и не совсем честными приёмами уличной драки и увёртками, но так как их было раза в три больше, то исход моего банального избиения был предрешён заранее...
     

АКТ 6

"Бренность бытия"

     
      Домой я пришла злая, голодная, уставшая и грязная, с кровоточащими ссадинами и наливающимися иссиня-чёрным цветом синяками. Благо деньги на такси были, да и водитель попался не особо любопытный, который не стал задавать ненужных вопросов, польстившись на двойную таксу, иначе я бы тогда за себя не ручалась.
      - Свят-свят-свят! - Налюбовавшийся на синяк на скуле, Асука не выдержал: - И где тебя, позволь узнать, носило?
      - Не поверишь, - стараясь не шипеть от боли, попыталась самостоятельно стянуть куртку, - поскользнулась на мокром кафеле в туалете!
      - А красные следы от руки на твоей шее - это явно кто-то помогал подняться, но под тяжестью ведьминской тушки загремел вместе с тобой обратно, с силой придавив сверху? - Ехидства фамильяру было не занимать, но и благородства тоже, ибо только благодаря его заботе и состраданию мне наконец-то удалось избавиться от верхней одежды. - Вася, ну, что опять случилось?
      - С одноклассницами парня не поделили, - достав из холодильника кубики льда, со стоном нереального блаженства приложила замёрзшую воду к ссадине на скуле, чувствуя, как холодные бисеринки капель скатываются вниз по коже.
      - Нашла время на мальчиков набрасываться! - Негодование хвостатого демона было настолько сильное и искреннее, что у меня буквально из рук вырвали тарелку с яичницей, мол, сиди голодная, пока не осознаешь всю степень своего проступка. - Ты что, кошка, что ли, чтобы весной загул устраивать?!
      - Да не ори ты, - попытка схомячить сухарик с чаем тоже провалилась: жабёныш Асука и эту скромную трапезу отобрал. - Ни даром, ни за деньги мне этот парень не снился, просто ему по каким-то загадочным причинам захотелось натравить на меня влюблённых дурёх из класса.
      - Может, демон орудует? - гибкий хвост фамильяра неожиданно замер, так и не треснув ведьму по загребущим рукам, словно показывая крайнюю степень возбуждения своего хозяина.
      - Нет, он смертный, но уж очень сильно нап... - неожиданный звонок в дверь прервал мою попытку хоть как-то идентифицировать нового знакомого.
      - Запомни, на чём остановилась, а я пока дверь открою, - вот нравится же демону раздавать указания собственной хозяйке, между прочим!
      Воспользовавшись внеплановой отлучкой фамильяра, за пару минут приговорила яичницу с помидорами и уже хотела полакомиться чаем, как на кухню вплыл Данька, а за ним следом вошёл понурый демон, волочащий хвост по полу и виновато "потушивший" рожки. Сообразив, что реакция Ласточкина на такое оригинальное и нестандартное продолжение позвоночника моего "братишки" может быть как минимум непредсказуемой, быстренько сгребла все ножи в ящик стола и для пущей надёжности его ещё и попой подпёрла. На лице растерявшейся ведьмы читалась железная уверенность в том, что теперь с этого места меня можно будет только при помощи тягача сдвинуть и никак иначе!
      - Привет, мелкая! - спокойный и вмеру насмешливый голос одноклассника снова заставил испытать чувство дежавю.
      - Как ты узнал, где я живу? - схватив парня за грудки, пару раз основательно встряхнула, напрочь забыв о намерении охранять колюще-режущий инвентарь. - Или ты следил за мной?!
      - За кого ты меня принимаешь? - оскорблённая невинность в лице Даниила не произвела на мою жестокосердечную натуру никакого впечатления. - Насколько я помню, ты сама меня в гости пригласила.
      - И когда же меня так основательно контузило, что сей немаловажный момент напрочь выпал из памяти?!
   Задохнувшись от злости, наткнулась на ехидно-злорадную, но такую знакомую улыбку. По позвоночнику поползли неприятные мурашки, а в голове будто что-то щёлкнуло, собирая разрозненные пазлы воедино.
   - Габриель, почему сразу не сказал, что это ты? - Обиженно засопев, позволила побледневшему демону отодрать мои грабки от футболки начальника. - Просвети меня, о наизлейший, каким же образом тебе удалось завладеть телом Ласточкина, и где сейчас находится сам парень?
      - А у нас с ним симбиоз, - радостно провозгласил Смерть, но заметив мою перекошенную и малость позеленевшую мину, тут же пояснил. - Знавал я давненько одну гениальную ведьму, которая могла на некоторое время завладеть телом человека, в то время как его душа пребывала в некоем подобии спячки, и всё происходящее воспринимала, как чудной и захватывающий сон. Вот и мне стало интересно, каким же образом моя недотёпа-заместительница сможет распутать это дело и найти виновника.
      Благородно пропустив мимо ушей оскорбление, обиженно надулась, но уже буквально через пять секунд встрепенулась и, уперев палец в лоб недалёкого начальника, с торжеством провозгласила:
      - Можешь отчаливать обратно к морю и девочкам в бикини, потому что я нашла преступника и знаю, кто убил школьников!
      - Да неужели? - зелёные глаза парня сделались круглыми. - Так просвети меня, недалёкого, на эту интересную тему, о мудрейшая.
      - Ты находишься в его теле, - чувствуя, как сделала своего шефа на "раз, два", готова была скакать по кухне от радости на одной ножке, словно первоклашка. - Наш Данечка всеми обделён и никому не нужен, вот он и решил выместить накопившуюся злость на ни в чём неповинных одногодках!
      - Интересная мысль насчёт обделённости и вымещения злобы, вот её и разрабатывай, а Даниила не трогай - я за него поручиться могу, - Смерть всегда умел портить настроение всего одной фразой, вот и сейчас не стал отходить от традиций.
      - Почему? - мой интерес, помноженный на любопытство Асуки, равняется гремучей смеси.
      - Потому что мой приемник никогда не поддастся Злу! - Вдоволь налюбовавшись на наши вытянутые лица, упырёныш ничтоже сумняшеся, обратился к фамильяру. - Я слышал, что ты отменный кулинар, так, может, угостишь дорогого гостя?
      Наблюдая за беготнёй хвостатого демона из одного конца кухни в другой, копчиком чувствовала, что негаданно-нежданное появление начальства не сулит мне ничего хорошего. И, словно прочитав мои мысли, Габриель в облике одноклассника, осчастливил толикой судной информации:
      - Умершие ребята должны были стать хранителями.
      - Прости, это типа как в сериале "Зачарованные": ангел-хранитель и всё такое? - Уронив челюсть на стол, попыталась "причесать" разбегающиеся в разные стороны мысли.
      - Да, вот только реальность и фильм зачастую отличаются. Умершие школьники были повинны в смерти людей. Каждый из них нёс тяжкое бремя на сердце, которое очищало их душу и делало детей светлее, помогая им стремиться к добродетели, ради искупления некогда совершённого греха, - никогда бы не подумала, что мой законсервированный начальник может так высокопарно изъясняться.
      - Да ты что, - хвостатый демон, злобно шипя, вклинился в беседу. - Это значит, что и я могу стать ангелом-хранителем Васи?
      - Боже упаси! - естественно, моя скромная персона.
      - Нет, ты убивал по приказу Сатаны, а те ребята были только косвенно повинны в смерти людей, но, ни в коем случае, не держали возле их шеи катану!
      - "Косвенно" - это как? - не захотел отступать фамильяр.
      - Могу привести пример, - Смерть сегодня прямо сама доброта, отзывчивость и информационное бюро в одном лице. - Ольга, вторая жертва, сдавала экзамен в ГАИ, когда некий пьяный водитель неожиданно подрезал её и девушка, резко крутанув руль, сбила женщину, въехав на тротуар. По закону виноват пьянчуга, севший за руль авто, но совесть девушки, на чьих руках была кровь невинной жертвы, говорила совсем о другом.
      Пока Ласточкин вставлял мозги фамильяру, я уставилась влюблённым глазами на Асуку, и мысленно поставила перед собой цель: выпросить у него катану, чтобы не только подержать, но и пофоткаться вдоволь. Заметив моё чересчур пристальное внимание, демон нервно дёрнулся и предпочёл позорно спрятаться за дверью холодильника, профессионально имитируя подобие бурных поисков упаковки с апельсиновым соком.
      - Вася, я надеюсь, ты понимаешь, что стоит только главам Святой Инквизиции узнать об этом маленьком нюансе, как сюда тут же пришлют Арию, - отложив вилку и потянувшись к корзиночке с хлебом, Данька поставил меня в тупик.
      - Причём здесь известная рок-группа, некогда возглавляемая Валерием Кипеловым?
      - О, Господи, с кем приходится работать, - патетично простонал начальник, а Асука пакостно хихикнул, показывая, какого именно он мнения о моих умственных способностях. - У экзорцистов, так же как и у любых сообществ, есть своя классификация. Ария для борьбы с демонами цитирует стихи из Библии и другие священные тексты. Изгонятель использует против нежити огнестрельное оружие. Укротитель в сражениях использует фамильяров, а Ведун - снадобья и зелья.
      - Ух, ты, - моей радости не было предела, - а я - Ведун или Укротитель?
      - Вот когда ты начнёшь натравливать Асуку на всех демонов, и после приказа "Ату!" любоваться на растерзанных в клочья врагов, или моментально готовить нужное зелье, тогда и поговорим на эту тему. А пока ты - среднестатистическая ведьма, которой ещё учиться и учиться! - не преминул морально щёлкнуть подчинённую по носу этот упырёныш.
      Обиженно скуксившись, неожиданно встрепенулась, чуть не прикусив язык:
      - Асука, почему ты позволил пройти Даньке в квартиру?
      - Почувствовал ауру Смерти, вот и не стал противиться его вторжению, - удивлённо приподняв бровь, мол, сама, что ли, до таких простых вещей дойти не можешь, фамильяр поставил перед блондином тарелку с чинахами.
      - Ой, как замечательно! - весело улыбнувшись, тут же скорчила самую страшную и суровую мину, на какую только была способна. - Откуда ты знаешь Габриеля?
      Демон испуганно замер, словно мышь, пойманная расторопным котом, и огромными глазами уставился на уплетающего за обе щеки еду блондина. Данька никак не отреагировал на сгущающуюся над его белобрысой башкой грозу, и всё так же продолжала орудовать вилкой, да ещё и нагло хлебушка попросил... Это стало последней каплей в чаше моего нереально долгого и ангельского терпения, с лихвой разбавленного самой примитивной ленью.
      - Смерть, будь так добр, просвети меня: откуда ты знаешь Асуку?
      - Василиса, мы, как-никак, работаем практически в одной "структуре", - как ни в чём не бывало ответили мне, облизывая вилку.
      - Ну да, ты забирал души умерших, а он, - некультурный тычок пальцем в хвостатого паренька, - готовил харчи Сатане и, зараза рогатая, не мог подсыпать ему цианистого калия, чтобы жизнь ра... Тьфу ты, адом не казалась!
      - Габриель помог мне бежать из Преисподней, - неожиданная откровенность фамильяра заставила пожалеть, что я вообще затеяла этот дурацкий разговор. - Одним из условий нашего соглашения была моя поддержка его неофициального заместителя...
      - Что-то не припомню тебя в непосредственной близости от себя на протяжении прошедшего года, - честно, я уже совсем запуталась в мотивах и хитросплетениях интриг непосредственного начальства, которые всё чаще выходили боком мне. - Ты заранее планировал нахождение дурной на всю голову ведьмы или колдуна на роль временного Палача? - этот вопрос уже адресовался, естественно, Габриелю.
      - Должны же и у меня быть за несколько тысячелетий простые плотские радости. - Смерть даже не собирался оправдываться или тем паче защищаться от нападок простой смертной. - Ты чем-то недовольна?
      - Нет, что ты, - приторно-сладко улыбнувшись, сменила тему разговора, пока мы окончательно с шефом не разругались и дело не дошло до банального рукоприкладства. - Так что там насчёт ангелов-хранителей и нашей Кровавой Мери?
      - От неё нужно избавиться, причём как можно скорее, - отставив стакан с недопитым соком, блондин устало откинулся на спинку диванчика. - Данька, балбесина, поспорил с другом, что городские легенды всего лишь миф, глупые сказки для неуравновешенных и впечатлительных детишек, вот и вызвал нашу чёрную ведьмочку на приватное свидание.
      - Стесняюсь спросить: если бы ко мне не пришёл Семён Петрович, то каким бы ты образом узнал о Мери и о смертях учеников от её рук? - неожиданная догадка, подкреплённая ехидной ухмылкой этой зеленоглазой заразы, заставила подскочить на стуле. - Так ты уже давно в его теле находишься?
      - Дня два точно, - начальник взял с подоконника расческу и, поймав испуганно пискнувшего демона за хвост, принялся с довольной миной расчёсывать пушистую кисточку. - Моя аура позволяет в некотором роде блокировать силу магического воздействия Мери, благодаря чему Ласточкин пока не увидел её в зеркале, поэтому и жив.
      - Да, кстати, а почему трупы были найдены в других местах, хотя умирали рядом с зеркалом, и каким образом это происходило?
   Заинтересовавшись научной стороной вопроса, с умилением наблюдала за довольной рожицей фамильяра, который буквально млел от умелых действий Смерти. (Нужно будет непременно взять на заметку данный способ, и почаще баловать одомашненного демона. Глядишь, много новой и крайне полезной информации тогда узнаю!)
      - Кровавая Мери мертва, но некоей частью былой магической силы обладает дух ведьмы, который, в силу отдалённости Преисподней от нашего мира может существовать только как приведение, неспособное причинить никакого вреда человеку. Стоит только какому-нибудь любителю эзотерики и большого количества адреналина в крови произнести её имя перед зеркалом, как дух сразу приобретает более плотную оболочку и уже способен отражаться в зеркальных поверхностях. Когда призвавший Мери подходит к зеркалу, то ведьма сразу же сливается с отражением человека, и уже тогда накладывает чары проклятья, - парень устало вздохнул, нервным жестом ероша волосы на затылке. - А тела переносились только по одной причине: чтобы у служителей Святой Инквизиции не возникло никаких подозрений, и они не прибегли к помощи Охотников на нежить или экзорцистов. Служители Инквизиции - это не стереотипно мыслящая полиция. Они криминалистов вызывать не будут, а определят всё на глазок... Сама понимаешь, что такой метод гарантирует кучу ошибок и неправильных выводов, к сожалению, поэтому могут пострадать ни в чём неповинные люди!
      - То есть, убивает ведьма, а уже реальный человек, состоящий из плоти и крови, транспортирует тела на удалённое расстояние от места смерти, и укладывает их в нужную позу? - решительно вычленив основную мысль из монолога начальника, пришла в священный ужас. - Но двери были закрыты, а при убийстве Ольги, так ещё и цепочка была накинута... - Задумчиво почесав правую бровь, вяло подытожила. - Просто замечательно - призвавший Мери человек является колдуном, иначе я просто никак не могу объяснить столь загадочное проникновение на место преступления, так и исчезновение злоумышленника. Значит, вероятность его нахождения сводится практически к нулю!
      - Почему? - заинтересованный дуэт из Асуки и Габриеля умильно радовал как глаз, так и слух.
      - Потому что на земле чёртова уйма жителей и, чтобы перелопатить такую прорву народа и выявить у них магические способности, уйдёт вся моя жизнь, а загадочные убийства продолжатся! Хотя, можно, конечно, ограничиться только школой 2137, ведь именно ученики данного учебного заведения пострадали. Но тогда придётся включить в круг подозреваемых как самих школьников, преподавателей, уборщиц, буфетчиц, поваров, охранников, завхоза, так и случайных посетителей, родителей учеников...
      - А можно сделать проще, - как всегда у Смерти была наготове идея. Вот только, боюсь, мне она совершенно не понравится. - Вызвать Кровавую Мери самим. Ведьма сообщит колдуну, что появилась новая жертва, и наш загадочный кукловод сам придёт в гости!
   - Вряд ли Мери прибежит, пока будет жив Ласточкин! - разумный довод хвостатика заставил меня основательно призадуматься, а Даньку ехидно улыбнуться.
   - Нет, - поймав наши с демонёнком заинтересованные взгляды, начальник милостиво пояснил. - Сначала колдун решит убрать Василису, как наиболее опасный элемент - думаю, Мери с радостью поделится с колдуном сведениями о том, что Ласкина ведьма, а уже потом откроет полноценную охоту на моего приемника, - непрозрачно намекнули на то, что именно мне предстоит совершить сеппуку по-русски.
      - Почему ты решил, что призвавший из Преисподней Мери - это мужчина? С таким же успехом это может быть обиженная женщина, при помощи магии таскавшая тяжёлые трупы! - И только сейчас до меня в полной мере дошёл весь смысл "грандиозной" идеи Габриеля. - И как ты себе это представляешь? - сразу же окрысилась, плавно переходя в диапазон ультразвуковой частоты.
      - Давай, я её вызову, - через минуту тягостного молчания дрожащим голосом предложил вмиг поникший фамильяр, готовый на ненужные жертвы.
      - Нет, вызывать её буду я...
      Думаете, мне легко далось это решение? Как бы не так... Просто на моём счету гораздо меньше жизней, чем за многолетнюю "трудовую" практику хвостатого демона. Причём мой фамильяр убивал целенаправленно, а я как раз являлась косвенной убийцей, просто забирая души уже умирающих людей (согласитесь, разница получается довольно существенной).
   Да, я орудовала косой Смерти, но делала это лишь тогда, когда у человека заканчивался срок жизни, отведённый ему Всевышним. В дальнейшем патологоанатомы придут к выводу, что Анна Федосеева умерла от обширного инфаркта, Григорий Павловский был лежачим больным, а у таких людей развивается воспаление лёгких, чему очень способствуют пролежни, а Евгений Паршин... У молодого человека найдут крайнюю степень истощения неокрепшего после пробуждения от комы организма, вследствие чего, парень скоропостижно скончался.
      - Думаю, так будет правильно, - начальник одобрительно кивнул, мол, пусть и от тебя будет хоть какая-то польза.
      - Как мне её убить? - Всегда придерживалась мнения, что лучше сразу отмучиться и узнать результат, чем тянуть кота за хвост.
      - Васенька, - Асука решил вести со мной разговор, как с душевно больной личностью, - Кровавая Мери уже мертва... причём не один век!
      Отлично, мать вашу... Просто великолепно! Какой тогда смысл вызывать эту сбрендившую ведьму, если избавиться от неё всё равно не получится?..
      - И что ты предлагаешь? - Испугано шарахнувшись в сторону от вмиг разозлившегося шефа, заблеяла натуральной овечкой. - Предложить ей на выбор гильотину, сто грамм мышьяка или самостоятельно удавиться чулками?!
      - Ну, зачем же такие трудности? - Правильно, упырёныш, дыхательные упражнения - основа твоего здоровья и моего личного спокойствия. - Просто тебе нужно будет убить проводника, связывающего Кровавую Мери с нашим миром, и тогда ведьма возвратится по месту вечной прописки.
      Действительно, какие мелочи-то, а я тут проблему на ровном месте горожу! Главное в нужный момент от своего отражения взгляд отвести, чтобы заметить этого самого кукловода. Вот только боюсь, чёрная ведьма мне этого сделать не позволит...
      Словно подслушав мои нерадостные мысли, Смерть, задумчиво пожевал губу и выдал нагара:
      - Асука и я прикрывать тебя будем!
      Ну, всё, точно на тот свет отъеду с такими-то профессиональными телохранителями! Может, пока не стало слишком поздно, и правда обратиться в охранное агентство?..
      Только открыла рот, чтобы хоть что-то возразить, как меня бесцеремонно закинули на плечо и отбуксировали в спальню, видимо, справедливо опасаясь, что препирательства могут затянуться до утра. Сгрузив мою растерявшуюся и шипящую от боли (девчонки-каратистки, чтобы их совесть зверски загрызла, били профессионально, исключительно по болевым точкам и со всей дури) тушку на пол, недвусмысленно ткнули пальцем в большое, в человеческий рост зеркало, встроенное в дверцу шифоньера и быстро ретировались. Пока я сидела, и соображала, что лучше, напомнить о своих "боевых" ранениях и попросить месяц отсрочки, мол, пока синяки и ранки окончательно не исчезнут, или безропотно покориться обстоятельствам, в замке повернулся ключ, оповестивший о том, что обратного пути уже нет. Из-за закрытой двери послышался властный голос начальника, приказывающего фамильяру принести поваренную соль, причём, чем больше, тем выше вероятность их и моего, естественно, выживания.
      - Зачем она вам? - нет, я не оттягиваю время, просто пожить подольше хочется.
      - Круг из соли создаёт барьер, через который не может пройти нематериальная субстанция, - честно ответил Смерть. Перевожу на русский: если помрёшь, то хоть Мери до Ласточкина добраться не сможет. - Василиса, что-то я не слышу призыва ведьмы, - недвусмысленно намекнул начальник на халтуру зама.
      - Я боюсь... - честно созналась, с опаской косясь на посеребренную поверхность.
     На моё отчаянное блеяние последовал довольно жестокий ответ, мол, не трусь, Марусь, я сам боюсь, но от этого мне немногим стало легче. Просветив упырёныша, что отдельно взятой ведьме забыли выделить колюще-режущее оружие, чтобы отбиваться от агрессорши, как поняла, какую глупость сморозила. Бестелесному духу всё равно не причинит никакого вреда материальное оружие, а заклинаний, способных хотя бы удержать озлобленное приведение на месте, я не знаю...
   Обернувшись на замкнутую дверь, с ужасом поняла, что даже если буду истекать кровью, меня отсюда не выпустят. И не потому, что начальник - изверг и деспот, а просто чтобы не дать кукловоду возможности добить Василису Ласкину, если с этим не справится Мери... Хотя в последнее верится с превеликим трудом.
   Окинув комнату цепким взглядом, вынуждена была констатировать, что в замкнутом помещении нет ничего тяжелее изящной вазы для цветов, стоящей на подоконнике, поэтому, в случае непосредственного столкновения с колдуном, мне придётся очень туго. В голове снова зашевелились непристойные мысли о завещании, которое я так и не успела составить...
      - Василиса, мы же тебя прикрываем, - попытался подбодрить меня фамильяр, но не преуспел в этом деле.
      - Ласкина, если ты этого сейчас не сделаешь, - шеф начал закипать, и я уже приготовилась к полуторачасовой лекции о морали и угрозах страшной расправы надо мной, трусихой, как была повергнута в шок следующими словами: - то по твоей вине умрут ещё не один невинный и этот обаятельный юноша Даниил. Сможешь ли ты тогда спокойно жить, осознавая, что могла их спасти, но предпочла политику страуса?
      "Чёрт, а Габриель-то прав..." - некстати проснувшаяся совесть, подняла голову и заорала в громкоговоритель, размахивая призывными яркими транспарантами. - "Ведьма ты, Ласкина, или где, чёрт побери? Ведьма, причем потомственная, поэтому, дорогуша, вперёд и с песн... Тьфу ты, с призывом озлобленного духа!"
      - Кровавая Мери! Кровавая Мери! Кровавая Мери! - Отойдя на максимально возможное расстояние от зеркала, чётко произнесла, с опозданием понимая, что меня развели как пятилетнего ребёнка.
      Несколько томительно долгих минут в глубине зеркала ничего не менялось, и оно всё также продолжало отражать персиковые обои, висящую на стене картину, на которой был изображён бегущий в неизвестность табун лошадей, и диван, застеленный пледом заботливым и хозяйственным фамильяром. Я уже было расслабилась и обрадовалась одновременно (может, Мери нужны более материальные жертвы, нежели души умерших?..), как зеркальная гладь подернулась лёгкой рябью, и начала стремительно темнеть, постепенно формируя очертания человеческого тела.
      "Господи, ну, зачем я поругалась с Рафаилом и выгнала его?! Ох, как мне бы сейчас пригодилась его сила и остро заточенный меч..." - где-то на задворках сознания билась паническая мысль, в то время как глаза с пугающей прямолинейностью фиксировали происходящее.
      Зеркало перестало исходить серебряными волнами, и я увидела, аккурат напротив себя - как раз там, где должно было быть моё испуганное, если не поседевшее от ужаса, отражение, - молодую, темноволосую девушку. Поначалу Мери показалась настоящей красавицей из серии "любая модель удавится сетчатыми чулками от зависти", как неожиданно всё начало неуловимо меняться. Глаза зеркальной нимфы налились кровью, волосы начали постепенно истлевать, словно под воздействием высокой температуры, уродливо оголяя череп, а кожа сморщилась и пошла красными ожогами и ужасными волдырями.
      - Я прошла через адскую боль, - тихий шёпот разнёсся по комнате, хотя опальная ведьма даже не открывала рта. - Так познай же и ты, грешница, всю агонию и отчаяние, выпавшее на мою долю!
      Стоило только последнему слову стихнуть, как меня обдало невыносимым жаром. Суставы и сухожилия начало выкручивать под неестественным углом и, могу поклясться, раздался звук ломаемых костей. Упав на пол, даже не смогла закричать, парализованная адской болью. Вместо нормального голоса слышался какой-то хрип больной гриппом вороны, а при каждой попытке хоть что-то сказать горло сдавливал спазм и, казалось, будто ещё немного и поломается шея.
      - Больно? - участливо спросила ведьма, с любопытством смотря на меня сверху вниз из зеркальной глади. - Сейчас будет ещё больнее...
      Кровавая Мери ещё даже говорить не закончила, как из уголков её глаз тонкой струйкой потекла кровь. Испуганно охнув, почувствовала, как по моим щекам потекли слёзы боли и отчаяния. Собрав остатки воли в кулак и, превозмогая сметающую всё на своем пути боль, кое-как поднесла руку к лицу и попыталась стереть свидетельство своего поражения. Пальцы наткнулись на что-то липкое и более плотной субстанции, нежели слёзы.
   Кап!.. На пол упала первая капелька крови, скатившаяся по моей щеке, затем ещё одна и ещё...
      Страх, отчаяние, боль и паника, смешавшись в один гремучий коктейль, заставили сделать то, на что никогда бы не пошла при других обстоятельствах. Набрав в грудь как можно больше воздуха, даже не сказала, а скорее прошептала, выплёвывая вместе со словом и сгусток тёмно-бордовой крови:
      - Рафаил! - и замерла, грея в сердце надежду.
   Замолчала и Мери, на минуту прекратив жестокие издевательства надо мной, но долгожданное чудо так и не произошло...
      - У любого живого существа есть предел его возможностей, - пропустила мимо ушей мой стон Мери, и, довольно улыбаясь, продолжила. - Вот и твоё жалкое сердце остановится через пять ударов... Четыре... Три...
      - Ню! - прозвучало с неприкрытой угрозой, а затем раздалось и утробное рычание.
   Сквозь тёмную пелену, вставшую перед глазами, я кое-как смогла различить очертания сначала пушистого комочка, а затем и огромного волка перед собой.
      Он не бросил меня, ту, которая так по-свински обошлась с ним...
      - Не смей вмешиваться! - Кровавая Мери легонько и в меру элегантно взмахнула рукой, и Кузьма отлетел к стене, но уже буквально через секунду снова стоял между моей искалеченной персоной и зеркалом. - Ах ты, наглая тварь! - вопль ведьмы плавно перешел в диапазон ультразвука, отчего стёкла в окнах жалобно зазвенели, а ваза, приглянувшаяся мне в качестве орудия самозащиты, с траурным звоном лопнула на несколько частей.
      Из-за закрытой двери послышался сначала невнятный шум, который с каждой секундой всё нарастал, а потом-таки и вообще явные звуки борьбы. Не знаю, на чьей стороне был перевес в плане физической силы, но тот факт, что хлипкая филенка из спрессованных опилок жалобно заскрипела и пошла трещинами, меня ни капли не обрадовал - денег и так особо нет, так из-за этого чёртова задания ещё и на ремонте разорюсь. Если выживу...
   Пока увлечённо подсчитывала убытки, разгневанная моим невниманием к своей персоне тысячелетняя ведьма пошла в разнос, подстёгнутая уверенным мужским голосом.
      - Повелеваю, Мери, выйди! - уж больно знакомым голосом заорала дверь, но идентифицировать его обладателя получалось плохо из-за монотонного гула в ушах.
      Они что, не могли ему рот кляпом заткнуть или по тупоголовой башке тяжёлым предметом приласкать?! Им-то с той стороны двери намного прощё, всё-таки человек, состоящий из плоти и крови, это не бестелесный дух, на лице которого написано искреннее желание придушить меня голыми руками! Да и колдун сражается сразу с двумя противниками, а я - один на один с чёрной ведьмой...
      Зеркальная поверхность после приказа колдуна пошла трещинами, и через несколько секунд миниатюрные, мозаичные части посеребренного стекла начали постепенно опадать на пол, открывая проход в наш мир для Кровавой Мери. Ведьма радостно и неожиданно звонко рассмеялась, и сделала первый шаг в мою сторону, затем ещё один и ещё... Могу поклясться, что волосы у меня на голове не только стали дыбом, но и активно зашевелилась, словно у Медузы Горгоны, выражая крайнюю степень ужаса, испытываемую моей скромной персоной.
      Сцапав Кузю за хвост, несильно дёрнула волка за пушистый "метроном", заставляя сесть рядом с собой. Пока я пыталась придумать, каким бы образом максимально быстро перебазироваться на колени к Габриелю или Асуке (от Рафаила тоже не откажусь, но ему нужны будут свободные руки, чтобы держать меч), Мери окончательно выкарабкалась из зеркального плена и теперь стояла напротив меня, делая недвусмысленные пасы руками.
      - Эм, ребята, - тихий шелест вряд ли можно было услышать сквозь тот бедлам, что царил в коридоре, но надежда, как известно, умирает последней, - вы не могли бы меня спасти?.. - Захлебнувшись кровью, пошедшей горлом, с ужасом поняла, что нужно добавить децибел в голос, иначе жить мне осталось считанные минуты. - СРОЧНО!
      - Никто к тебе, жалкая и никчёмная ведьма, не придёт на помощь, - коллега называется... Тьфу, блин, даже поддержать не может! - А твоим родителям, поверь, будет только легче, когда их непутёвая доченька сгинет в погребальном огне!
      Не, на кремацию категорически не согласна, а вдруг мне приспичит в образе зомби наведаться в гости к профукавшему свою ведьму фамильяру, что я тогда в пеплообразном состоянии делать буду? Да и в пришествие Иисуса Христа я тоже верю, а в Библии чёрным по белому написано, что восстанут мёртвые, чтобы предстать пред лицом Господним (за точность цитаты не ручаюсь, но смысл передала верно...)... Поэтому желаю, чтобы меня мумифицировали!..
      Но, видимо, сожженная на костре ведьма категорически отказывалась считаться с моим субъективным мнением, потому что громко выкрикнула какие-то странные слова на шипящем языке, и с кончиков её пальцев сразу же сорвались язычки пламени, устремившиеся ко мне. Кузя громко завыл и бросился им наперерез, стараясь прикрыть нерадивую меня своим пушистым телом.
   Вот чего-чего, а подобных жертв, тем более от такого милашки, я ни в коем случае не потерплю! В памяти сами собой всплыли строчки мантры и, сделав нужный пас рукой, мне удалось прикрыть нас с фамильяром рагнара щитом.
      - Умная девочка, - повысила мой статус Мери, когда её заклинание не смогло пробиться сквозь защитные чары. - Но ничего, время ещё есть, и вряд ли твоя магия выдержит ещё один натиск. Tbkxmdomvs, sonhebyu zu,wsp'msinwudbd!
      Это куда она меня сейчас так заковыристо послала?!..
      Пока пыталась понять, какую же магию или хотя бы заклинание использует противница, вокруг опальной ведьмы начал плясать огонь, формируясь в красивые, ажурные узоры, и предано ластясь к рукам ополоумевшей хозяйки. Отдельные язычки пламени постепенно сформировывались в один сплошной поток, и уже недвусмысленно тянулись к моему щиту, явно чувствуя чужеродную магию, ну, что собака - чужака. Испуганно охать, ахать и биться в нервных конвульсиях мне показалось недальновидно, а звать на помощь бессмысленно, потому что, судя по звукам и сотрясанию стен, колдун перешёл к активной оборонительной позиции (читай: кидаюсь первыми пришедшими на ум заклинаниями, а там уж будь, что будет!).
      - Мамочка, папочка я вас очень-очень люблю и никогда не забуду... - Уткнувшись носом в жёсткую шерсть волка, тихо проскулила, понимая, что и бедный фамильяр пострадает из-за моего чрезмерного эгоизма.
      - Ubju-sbkodmdi! - дала отмашку огненной стихии Кровавая Мери.
      Огонь, словно дожидаясь команды девушки, с радостным треском и переплясом сорвался в сторону моего щита и... Возникший, словно из ниоткуда Рафаил, выставивший меч наперерез огню, непостижимым образом смог остановить всепожирающую стихию. От соприкосновения с оружием рагнара, магия чёрной ведьмы буквально превратилась в лёд и рассыпалась на тысячу мелких кристалликов, которые сразу же начали таять, оставляя на полу небольшие лужицы там, где их было наибольшее скопление.
      - Рафаил... - и без того большие глаза ведьмы сделались размерами с крышку от пятилитровой кастрюли. - Но как же так...
      - Зря ты согласилась на сделку с колдуном, Мери, - рагнар сразу дал понять, что продолжать тему его знакомства с ведьмой, а также их общего прошлого не намерен. - Сатана вряд ли будет доволен твоим провалом!
      Ещё не закончив фразу, высший демон неимоверно быстрым движением метнулся в сторону испуганно вскрикнувшей девушки, попытавшейся сплести очередные смертоносные чары. Молниеносный серебряный росчерк стали и на месте, где секунду назад стояла фаворитка Сатаны, валяется лишь горстка пепла, а Рафаил устало опустил клинок и повернулся в мою сторону.
      - Как ты, всё нормально? - взгляд, преисполненный заботы и тревоги, быстро прошёлся по мне.
      "А то, чувствую себя просто зашибенски. Осталось только кости в нужном порядке собрать и на клей "Момент" посадить, и можно отправляться на танцы - кадрить потенциальных кавалеров!" - зверски затоптавшие чувство благодарности наглость и ехидство, взявшись за руки, весело помахали замершему в ожидании ответа спасителю.
      Не дождавшись от меня конструктивного или хотя бы более-менее внятного ответа, вместо задумчивого "Нууу...", рагнар подошёл и, опустившись на одно колено, придирчиво осмотрел, благо руками не трогал, иначе бы я ему показала, что значит "небо с овчинку"! Кузьма, умильно посапывая, ткнулся лобастой головой мне в живот, чем вызвал болевые ощущения, но (горжусь собой!..) я даже бровью не повела, осторожно поглаживая жёсткую шерсть волка и пропуская её сквозь дрожащие пальцы, вымазанные в крови.
      - Василиса! - Мини-тайфуном в спальню ворвался Асука и, обливаясь горючими слезами (кажется, у меня галлюцинации...) бухнулся рядом со мной на пол. - Милая моя, родная, единственная... На кого же ты меня покииинулааа? - Дурниной провыл фамильяр и, видимо, не заметив, что его хозяйка находится хоть и при смерти, но всё ещё в сознании, сгрёб в охапку, попутно опутывая ноги хвостом, прижимая к себе и, словно маленькую девочку, баюкая на руках.
      Уже было немного притихшая боль, открыла новый сезон прогулки по искалеченному организму и жаркой волной прошлась от макушки до пяток. Она сминала все преграды на своём пути, в очередной раз вырывала сухожилия и суставы, в изобилии даря "незабываемые" ощущения и заставляя мечтать только об одном - о быстрой смерти. Крепко сжав челюсти, почувствовала, как из глаз снова полилась кровь вперемешку со слёзами.
      - Отцепись от неё, - ровный и отчуждённо-спокойный голос Рафаила, словно порыв холодного ветерка, ворвался в затуманенный мозг. - Дай Васе время исцелиться!
      - Она жива? - даже не знаю, чего было больше в голосе Асуки: радости от осознания сего факта или же удивления, мол, странно как эту дуру непроходимую не прибила фаворитка Сатаны.
      - Да! - вместо гордого ответа получился очередной хрип и меня, наконец-то, соизволили выпустить из жарких объятий.
      Только вздохнула полной грудью, как меня сразу же подхватили на руки и перебазировали на диван, где и уложили с удобством, а Рафаил же сел на самый край постели, будто он не при делах, а так, мимо пробегал, да вот решил заглянуть на огонёк. Почувствовав, как пострадавший организм приятно расслабился, а сердце затопила безграничная благодарность к демону, осторожно, и чуть ли не как шпион, прошлась взглядом по тренированному телу, гордой осанке и красивому лицу.
   Естественно, совесть вкупе с памятью проснулись в самый "подходящий" момент, подкидывая не самые приятные воспоминания законной хозяйке.
     
      Вот я, вся такая грязная и уставшая после изгнания ворма из тела Евгения Паршина, буквально вползаю домой, а меня встречает дуэт из испуганного фамильяра и злого до белых ангелочков Рафаил.
      - Василиса, ещё раз так сделаешь и я... - рагнар принялся качать птичьи права, чем окончательно выбесил.
      - Что "ты", Рафаил? Ты мне никто, чтобы указывать и вообще, твоей основной задачей была ликвидация ворма. Он мёртв, так что, катись-ка ты отсюда на все четыре стороны, родной! - Я вам за свой счёт памятник из золота при жизни поставлю, если бы вы промолчали при подобном наезде.
      Не ожидавший столь яростной отповеди высший демон, отшатнулся от неуравновешенной ведьмы, словно я унизительной пощёчиной его наградила и, круто повернувшись, строевым шагом отчалил вглубь квартиры. Спустя пару секунд входная дверь с треском припечаталась о косяк и в квартире за долгое время наконец-то наступила благодатная тишина...
     
      Покраснев до кончиков волос, с прытью, которую и сама от себя в данный момент не ожидала, придвинулась поближе к рагнару и, сцапав его за руку, принялась изливать как душу, так и многочисленные слёзы.
      - Прости меня, пожалуйста, - Кузя, прижал уши-локаторы к голове, явно не одобряя ведьмовского нытья. - Я не хотела на тебя тогда кричать и выгонять из квартиры, просто... Просто... - на этой "весёлой" ноте поток красноречия благополучно иссяк.
      А что "просто"? Что могу сказать в своё жалкое оправдание демону, который, не взирая на мой паскудный характер, сразу же пришёл на помощь нерадивой ведьме, стоило только его позвать? Кстати, а каким загадочным образом Рафаил услышал незаконченный призыв, который я толком и сформировать-то не смогла?..
      - Ничего, - высший демон повернулся к больной и, сжав мою ладонь в своих руках, ласково улыбнулся, при этом, его взгляд стал настолько тёплым, словно был соткан только из чувства любви, доброты и нежности ко всему сивому и убогому, - все имеют право на ошибку.
      Стоило ему только закончить говорить, как меня было уже не остановить. Уткнувшись лбом в плечо рагнара, самозабвенно хлюпала носом и активно признавалась в вечной любви к Рафаилу и Кузьме, причём последнего клятвенно обещала раз в месяц кормить парной телятинкой. Опешивший Асука, соляным столбом замер посреди комнаты. Бедный, он даже не знал, что можно предпринять в сложившейся ситуации: как известно, женская истерика - дело затяжное и чрезмерно сопливое.
   Возможно, хитроумного демона полностью устраивало подобное положение вещей, но вошедший в спальню Габриель, сразу же взял дело в свои руки, то бишь снова принялся командовать и строить из себя крутого мега-босса.
      - Асука, сейчас соседи придут разбираться по поводу шума в квартире, наплети им чего-нибудь, а мы пока с нашим кукловодом пообщаемся, - ничтоже сумняшеся, Смерть толкнул в центр комнаты белобрысого мужчину и, даже не заботясь о моральном состоянии подчинённой, отвесил мне звонкую пощёчину. - Приди в себя, малявка!
      Размазав сопли и слёзы по лицу, позволила последнему всхлипу вырваться на свободу, а потом, собравшись с мыслями, и чувствуя пристальный взгляд ненавистного колдуна, задала заинтересовавший меня вопрос. (Нужно же моего фамильяра подождать, прежде чем начинать допрос мужика - хвостатику тоже интересно узнать кто это!)
      - Рафаил, а как ты услышал, что я тебя позвала?
      - Просто поставил маячок, чтобы знать, что с тобой всё в порядке!
      Ой, какая прелесть... С чего бы вдруг такая доброта и забота, столь щедро изливаемые совершенно незнакомой, да ещё и хамоватой ведьме?..
      - А вдруг мне просто пообщаться захочется или с Кузей поиграть?
      Мамулька всегда говорила, что с мужиками нужно действовать хитро. Вот и сейчас, поглаживая умильную морду волка, попыталась добраться окольными путями до истинной причины такого тёплого отношения жестокого демона (чего только стоит вспомнить ужас Кровавой Мери при появлении Рафаила) к моей скромной и местами покалеченной персоне.
      - Просто пройдёшь в соседнюю комнату, - спокойно ответили мне, но, заметив искренне недоумение на лице и полную готовность треснуть противного оппонента по голове, снисходительно пояснили: - Я никуда уходить не собираюсь... Ты мне задолжала за своё спасение!
      Только хотела уточнить, что вконец обнаглевший демон имеет в виду, и с какой такой радости я ему буду оказывать посильную поддержку в плане бесплатной жилплощади, как в дверь позвонили. Почти моментально послышался виноватый стрекот хвостатика, из которого следовало, что мы с "братишкой" затеяли ремонт и попутно решили снести пару стен, чтобы расширить комнаты. Потому и пришлось некоторое время подействовать милым и таким замечательным соседям на нервы, за что мы дико извиняемся и ля-ля-тополя в том же духе ещё минут на пять.
   Наконец, любопытство и скандальный порыв потревоженных шумом жильцов иссяк, и Асука присоединился к нашей развесёлой компании, которая уже с поистине гастрономическим интересом косилась на блондинистого мужика с козлиной бородкой и в квадратных очках в ужасной роговой оправе.
      - Вася, тебе этот человек знаком? - дождавшись пока фамильяр усядется на полу, скрестив ноги по-турецки, Габриель приступил к самой интересной части: кульминации загадочного дела.
      - Нет! - даже не задумавшись хотя бы на секундочку, выпалила я.
      - А если хорошенько подумать? - усилил напор Смерть и многозначительно повёл бровью, призывая включить мышление.
      Уставившись на своего несостоявшегося убийцу, минут десять его самым наипристальнейшим образом рассматривал, но положительного результата так и не добилась. Наплевав на плачевное состояние организма, при посильной помощи Рафаила приняла вертикальное положение и подошла чуть ли не вплотную к кукловоду. Подёргав мужичка за бородку, походив вокруг него и даже понюхав - благо, что на зуб не попробовала, - всё-таки пришла к однозначному выводу:
      - Извини, Габриель, но этот мужчина мне категорически незнаком!
      - Господи, с кем приходится работать, - патетично взвыл начальник во второй раз за вечер, и поспешно вылетел из комнаты.
      - Пс-с, - Асука умильно замахал хвостом, явно призывая нерадивую ведьму обратить на него своё монаршее внимание. - Вась, на него морок накинут.
      - И как его снять? - и не надо смотреть на меня такими квадратными глазами, я никогда и не называла себя мега-крутой ведьмой.
      - Всё, - примчался обратно Данька, держа в руках банан, - как только вернусь из отпуска, сразу же примусь за твоё обучение!
      Небрежный взмах свободной рукой в сторону кукловода и нечто малопонятное, но явно относящееся к разряду заклинаний, потому что мужик покрылся лёгкой белёсой дымкой, и стоило ей только рассеяться, как перед нами нарисовался истинный облик временного хозяина Кровавой Мери.
      - Борис Сергеевич?!? - наши вопли со Смертью слились в один, отчего чувствительный к громким звукам волк жалобно занюкал и умильно прикрыл ушки лапками. - Но... почему?
      - Глупые идиоты! - не смог себе отказать в удовольствии моего и Данькиного оскорбления преподаватель алгебры. - Глупые, избалованные, богатенькие детишки... Ненавижу! Чтобы вы все сдохли!
      - Отчего же такая горячая любовь к своим ученикам? - Справившись раньше меня с изумлением, шеф бросил кожуру от банана на прикроватную тумбочку, удостоившись злобного взгляда от чистюли Асуки.
      - Я не обязан перед тобой, паршивец, отчитываться, - гордо выпрямившись, Борис Сергеевич решительно сложил руки на груди, мол, хоть пытайте, но я и слова не скажу.
      - Да не вопрос, - когда упырёныш так улыбается, пусть даже и в чужом теле, у меня мурашки по коже забег устраивают, а сердце, соревнуясь в скорости с печенью, несётся в пятки, - тогда я вам предлагаю два варианта последующего развития событий: магия или банальное физическое принуждение? - Преподаватель алгебры всё также хранил гордое молчание, поэтому Ласточкин сделал выбор за него. - Рафаил, можно тебя попросить о помощи?
      Отлепившись от подоконника, на котором до этого сидел, рагнар неспешно подошёл к отвернувшемуся мужчине, и с удовольствием врезал тому кулаком в солнечное сплетение. Согнувшийся пополам учитель, наверное, только у меня вызвал щемящее чувство жалости, потому что беглый осмотр физиономий участников расследования, не выявил ничего мягче "Чтоб тебе кирпич на голову свалился, скотина!".
      - Это за Василису, - тихий, но довольно проникновенный голос рагнра пробирал до костей, - а это...
      - Я ненавидел, как эту дурацкую работу, так и проклятых учеников, считающих, будто на них свет клином сошёлся, поэтому старательно изводящих преподавателей, и выбирающих себе понравившуюся игрушку! - Мужика потянуло на откровенность, но стоило только демону отойти, как кукловод снова замкнулся в себе, предварительно подведя итоговую черту под своими чувствами. - Ненавижу!
      - Рафаил! - кажется, Смерти понравилось командовать всесильным знакомым.
      Повиснув на руке рагнара, притворно закатила глаза, старательно приковывая всё внимание сереброглазого парня к своей скромной персоне, в которой умерла великая актриса. Почувствовав, как меня крепко сжали в объятиях, позволила себе маленькую слабость в виде довольной улыбки, а потом повернулась к Борису Сергеевичу, намереваясь как можно быстрее закончить неприятный разговор.
      - И... и кто из учеников был "патроном" вашей дочери?
      - Откуда... - Четыре удивлённые пары глаз вылупились на меня, а я же состроив мину, мол, свояк свояка видит издалека, выпуталась из рук рагнара и подошла к ссутулившемуся преподавателю.
      - Кому вы хотели отмстить?
      - Этот человек уже давно закончил школу, - Борис Сергеевич нехотя процедил ответ на поставленный вопрос, но заметив в непосредственной близости от себя кулаки Рафаила, стал намного сговорчивее. - А эти глупые детишки, поверившие в сказочку о Кровавой Мери... Так им и надо, меньше будут оскорблять старших! Ох, как же я благодарен бабке за ту чудную книгу, в которой описывался ритуал призыва чёрной ведьмы.
      - Что за бабка? - сразу стал в охотничью позу начальник, но был некультурно мной перебит.
      - Вы хоть понимаете, что натворили? - жалость к морально сломленному мужчине затопила сердце, заставляя хрусталики слёз прочертить мокрые дорожки на щеках. - Вы лиши родителей их детей, и забрали жизни ни в чём неповинных подростков!
      - Тот козёл тоже забрал самое дорогое и единственное, что было в моей жизни! Кроме дочери у меня никого не было, а этот скот не только поигрался с ней сам, но и пустил по своим друзьям. Моя маленькая девочка не выдержала подобного надругательства и... сошла с ума. - Перебив меня, учитель алгебры тихо проскулил страшный приговор. - Когда её выписали из психиатрической лечебницы, Лена дождалась момента, когда меня не будет дома, и выпрыгнула из окна... - Злобно сверкнув глазами, несчастный отец упал на колени и, ударив кулаком по полу, громко прокричал. - Будь ты прок...
      Метнувшись к обезумевшему от горя мужчине, попыталась зажать ему рот дрожащей ладошкой, чтобы не прозвучали роковые слова, после произнесения которых уже невозможно будет вернуться к прежней, нормальной жизни. Но, видимо, всё-таки плохая из Василисы Ласкиной ведьма, потому что Борис Сергеевич просто-напросто с силой оттолкнул меня и завершил начатое.
      - ...лят, Егор! Я душу готов продать, лишь бы и тебе на этом свете житья не было!
      Чёрная тень сгустилась вокруг тела вздрогнувшего от неожиданности мужчины, стоило ему только закончить говорить, и насмешливый голос с какими-то звериными нотками, звучащий, словно из небытия, деловито произнёс:
      - Я принимаю твои условия и плату за исполнение желаемого!
      Чернота стала такой сильной, что казалось, протяни руку и сможешь зачерпнуть её ладонью. Бросившись к испуганно вскрикнувшему где-то в её центре преподавателю, была оперативно перехвачена расторопным Асукой, который, несмотря на своё хрупкое телосложение, держал довольно крепко и отпускать подведомственную ему ведьму явно не собирался.
      - Нельзя, Вася, нельзя - Борис Сергеевич теперь принадлежит Сатане...
      - Нет! Нет!! Нет!!! - Прекрасно понимая, что уже ничем не могу помочь несчастному мужчине, потерявшему ребёнка из-за чувства полной безнаказанности одного ублюдка, всё ещё старалась вырваться из железной хватки фамильяра, но всё было тщетно.
   Чёрная тень исчезла так же неожиданно, как и появилась. Но теперь вместо живого человека, пусть такого паршивого и гнилого, как преподаватель точных наук, на полу лежал иссохший труп дряхлого старика, с остекленевшими, выцветшими глазами, в которых плескался ужас, а рот был открыт в беззвучной мольбе о помощи. Даже не проверяя пульс, можно было смело заявить, что Борис Сергеевич мёртв.
      - За что боролся, на то и напоролся, - не преминул съехидничать Габриель, правда, увидев моё состояние "Порешу гниду, и не замечу!", быстро исправился: - но похоронить его всё равно нужно по-человечески. Рафаил, займёшься этим, ладно? А я пока Василису коньячком отпою.
      Получив согласие рагнара, шеф спровадил вместе с демоном и Асуку, а сам потащил меня на кухню, как он обосновал свою мотивацию, проводить в последний путь Бориса Сергеевича.
   Рюмка за рюмкой огненная жидкость попадала в истерзанный организм, который уже практически восстановился после стычки с Кровавой Мери, но вместо обещанного расслабления мне становилось только хуже.
      Я старалась залить алкоголем чувство вины и горечи: как бы то ни было, но никто не достоин такой ужасной смерти, какая выпала на долю бедного преподавателя алгебры. Для Бориса Сергеевича жизнь и так была сущим адом, а теперь ему придётся вечность провести в Преисподней, даже не чая надежды на прощение своих грехов и спасение.
      - Не зацикливайся на этом, - полупьяный начальник сжал моё плечо, стараясь поддержать своего временного заместителя, - каждый выбирает свой путь сам, и расплату будет нести только он.
      - Габриель, какой же ты всё-таки жестокий, - пьяно икнув, опустила голову на скрещенные руки, лежащие на столе, и уже в полузабытьи услышала ответ босса.
      - Профессия обязывает!.. Но ты, Василиса, не бойся - твоя светлая душа никогда не познает того, через что прошёл я. И ты останешься прежней, девочка, даже когда всё закончится...
     

АКТ 7

"Fairy*. Расплата за щедрость"

     
      Не знаю, каким чудом Асуке и Рафаилу удалось всё провернуть, но проснувшись с диким похмельем и адской головной болью на следующее утро, я не застала ни разгрома в квартире, ни вообще каких-либо упоминаний о случившемся. Кое-как продрав глаза и ещё минут ...цать простояв под ледяным душем, более-менее пришла в себя, но это ещё не значит, что моя ведьминская светлость была готова к новым заданиям от начальника и очередным пакостям, в изобилии раздаваемой Судьбой-насмешницей.
      - Всем доброе утро!
   Вползя на кухню, застала счастливое трио из двух демонов и одного фамильяра, которые за обе щеки уплетали белый виноград и о чём-то оживлённо спорили... вплоть до моего появления.
      - Ой, Васенька, ты уже проснулась... - Поперхнувшись, Асука в буквальном смысле замёл хвостом, полируя белой кисточкой линолеум, и состроил самую умильно-простодушную моську, мол, мы девочек обсуждали, а не что-то гиперважное.
      - Как видишь, - нет, я не стерва, просто уж очень паршиво на душе. - Как Смерть объяснит отсутствие Бориса Сергеевича на рабочем месте, и что будет с Даниилом?
      - Данька дома, спит праведным сном младенца, а твой начальник уже давно вернулся в родное тело и сейчас, скорее всего, нежится под знойным солнышком, покрываясь корочкой золотистого загара, - обиженно засопел демон, видимо, они с блондином вчера что-то не поделили.
      - Этим займётся следователь Роговицкий, - теперь слово взял рагнар, явно намекая на учителя алгебры. - Габриель ещё вчера с ним связался и вкратце обрисовал ситуацию. Похороны кукловода состоятся после вскрытия, ты пойдёшь на них?
      Что у этого парня за манера задавать глупые вопросы? То "Как ты себя чувствуешь?", да как после увеселительного путешествия через мясорубку, то сейчас... Может он таким оригинальным способом пытается закалить нервную систему одной отдельно взятой ведьмы?..
   - Нет, не пойду, - пожав плечами, с благодарностью приняла из рук фамильяра кружку с крепким кофе, и в одиночестве развалилась на кухонном диванчике. - Ребят, я вот о чём подумала, - сделав глоток бодрящего напитка, дождалась, пока на меня обратят внимание, - чтобы вызвать духа, нужны хоть какие-то магические способности, пусть даже они будут выражены минимальным набором - самой обычной обострённой интуицией. Но вот чтобы вызвать дух Кровавой Мери, нужны очень сильные и развитые магические задатки!
   - Ты сейчас клонишь к тому, что Борису Сергеевичу кто-то помогал? - нахмурившись, Асука смешно "замигал" рожками. - Но зачем это кому-то делать?
   - Преследуя свои корыстные цели, естественно, - снова глотнув кофе, ехидно улыбнулась. - Только не говорите, что до моего появления не обсуждали то же самое!
   - Не скажем, - Рафаил устало потёр шею. - Василиса, я надеюсь, ты не намерена искать того, кто помог преподавателю призвать чёрную ведьму в наш мир?
   - Я что, на полную дуру похожа? - искренне обидевшись на рагнара, всё же пояснила. - Вот вернётся Смерть из отпуска, тогда с ним и найдём эту нехорошую личность!
   - О, Сатана, как же с тобой сложно! - наигранно простонал хвостатик.
   Пакостливо ухмыльнувшись, словно бы подтверждая его слова, погрузилась в сомнения, разрывающие меня изнутри. Нет, конечно, дело хорошее и благоразумное дождаться сильного, умудрённого жизненным опытом Габриеля из отпуска, но не будет ли тогда слишком поздно? Где гарантия того, что эта таинственная бабка, так кстати подкинувшая магическую книгу Борису Сергеевичу, не проклюнется снова? Может, всё-таки стоит самостоятельно попытаться отыскать настоящего злоумышленника, невзирая на нависшую опасность - ведь Смерть всегда вернёт с того света своего нерадивого зама?..
      - Василиса, не уходи в нирвану, - помахал пушистым кончиком эксклюзивного дополнения к позвоночнику мой персональный глюк, возвращая меня в реальность. - Так что сказать тёте Вере?
      - А чего ей опять надо? - Насыпав в турку ещё кофе, поставила её на медленный огонь и, меланхолично помешивая, попыталась вникнуть в суть проблемы, описание которой снова благополучно пропустила мимо ушей. - Опять сыпь по всему телу пошла? Хотя нет, в тот раз мне удалось отвадить от её дома этих пострелят. Тогда, может снова бородавка на носу выскочила?
      - Нет, ей просто требуется какой-то увлажняющий крем для лица, "Влажка", кажется.
   Асука плечом оттёр не в меру задумчивую ведьму от плиты, и принялся колдовать над будущим кофе. Добавив в турку корицы и тёртого миндаля, демон достал красивую красную чашечку, узкую снизу и расширяющуюся вверху, налил в неё свежие сливки и лишь потом вылил в неё готовую арабику.
   - Ну, так что, сказать, будто тебя нет дома, и ещё лет десять не будет, или выделишь соседке баночку чудо-крема?
      - Ладно уж, сама к ней схожу, - в два глотка проглотив наивкуснейший напиток, порывисто поднялась и сразу же плюхнулась обратно на диванчик: перед глазами неожиданно заплясали разноцветные мушки и закружилась голова.
      - Нет, ты сначала позавтракаешь, и уже потом пойдёшь гулять по соседям, - без объяснений всё понял умничка фамильяр. - Чего тебе хочется покушать?..
     
      Накормив подведомственную ему ведьму до состояния "беременный бегемотик", демонёнок с чувством выполненного долга принялся за уборку квартиры, а рагнар, сославшись на какие-то загадочные, но нереально важные дела, быстро умотал. Думается, что Рафаил просто-напросто побоялся быть вовлеченным в отдраивание жилплощади. А так как хвостатый демон решительно вывалил все вещи из шкафов и, подпевая очередному шлягеру, орущему с голубого экрана, целеустремлённо принялся вытирать полки, то размеры борьбы с пылью и паутиной тянут на скорбное звание "Генеральная уборка".
      - Я к тёте Вере, - облегчив полочку в ванной комнате на одну баночку, всунула голову в спальню и была приятно удивлена быстротой, с которой шартреглазовый фамильяр справлялся с намеченной работой.
      Асука ничего на это не ответил, лишь помахал мокрой тряпкой, мол, иди уже отсюда, и снова вернулся к прерванному занятию, в такт музыке смешно дёргая хвостом. Неконфликтно пожав плечами (всё равно минут через двадцать придётся помогать хвостатику в непосильной задаче приведения в божеский вид трёхкомнатной квартиры), спустилась на второй этаж, где жилая постоянная клиентка.
   Нет, женщина ни сном, ни духом не ведала о том, что безалаберная Васька - потомственная ведьма в третьем поколении. Она свято верила в легенду о косметической фирме, которая настолько мала, что о ней и толком-то никто не слышал, зато я, вся такая продвинутая и информированная в сих вопросах, устроилась в один из её филиалов промоутером. Вот только вместо призрачной фирмы существует вполне реальная Вася, которая на дому кашеварит крема и притирочки, а также штампует зелья и амулеты, идущие нарасхват вместо бижутерии. Но об этом никому знать не обязательно, пускай и дальше свято верят в то, что я всего лишь наёмный работник.
      - Тёть Вера, это Василиса! - Вопрос чисто из праздного любопытства: зачем днём запираться на три замка и постоянно спрашивать "Кто там?", если на двери есть "глазок"?
      - Ой, Васенька, заходи скорее, - обрадовалась мне как родной женщина. - Какой милый у тебя братик! Чего же ты раньше про него ни разу даже не вспомнила?
      "Да потому, что ещё месяц назад у меня никаких близких родственников и в помине не наблюдалось," - ехидно пискнул сарказм, но был задавлен авторитетом ответственности, который просто-таки вопил о благозвучном ответе для любопытствующей соседки.
      - Да, как-то не думала, что он в Россию приедет, всё ж таки его родители в Латвии живут, - припомнив географические координаты, некогда выданные нагара дяде Пете, с самой честной физиономией рассказала аналогичную историю и клиентке. - Вот, это крем, который вы просили.
      - Спасибо, Васенька, - женщина выхватила у меня из рук баночку с такой скоростью, будто опасалась, что я сейчас передумаю и экстренно сбегу, не отдав жирную субстанцию. - Сколько я должна?
      - Девяносто семь рублей, - должна же я как-то расплачиваться за тару и прочие ингредиенты для своих косметических изысков, которые успешно покупаю на магическом рынке.
      Сцапав протянутый стольник, вытащила из кармана спортивных шорт горстку мелочи и, скрупулезно отсчитав три рубля, отдала сдачу тёте Вере. Спрятав полученные деньги, смущённо одёрнула футболку и поправила куцый хвостик на голове. Никогда не любила брать деньги за такую мелочь, как ведьмовские декокты, но товарно-денежные отношения - основа нашей экономики и моего стабильного экономического благополучия! Неожиданно глаза Вероники Николаевны алчно заблестели, отчего бравая ведьма, временами гостившая где-то внутри меня, основательно струхнула.
      - Обращайтесь, буду рада помочь, - поняв, что любительница поболтать и рассказать все досужие сплетни сейчас меня никуда не выпустит, пока все последние новости не распишет в красках, поспешно выскочила из квартиры и опрометью побежала к себе на этаж.
      Квартира встретила странными потусторонними звуками, подозрительным поскрипыванием и монотонным подвыванием. Горы одежды, "Эвересты" из книг, баррикады из обуви, полоса препятствий, представленная различными чистящими средствами, тряпками и вёдрами с водой и... всё. Ни Асуки, ни Кузьмы, ни Рафаила в непосредственной близости от потенциального гостя не наблюдалась! Возмутившись подобной безалаберности (хоть табличку на дверь вешай: "Проходите, воры дорогие, берите, что понравится - хозяева только благодарны будут за посильную помощь от избавления дорогостоящего хлама!"), решила вечером провести конструктивную беседу относительно совместной жизни, и основных аспектов нашей безопасности в реалиях современного мегаполиса.
      - Асука, ты где? - ввалившись в родные пенаты, пошла на звук передвигаемой мебели, сгорая в огне праведного возмущения.
      - Уже вернулась? - округлил глаза фамильяр, вытирая полочки тумбочки. - А я думал, тебя часа два не будет... - недвусмысленно намекнули мне на историческое: "Милый, я на две минуты к соседке спущусь, а ты ребёнка через полтора часа покорми!". - Подай, пожалуйста, веник!
      Горестно вздохнув (ну, почему все мужики считают, что если девушка пошла в гости, то это надолго?..), схватила требуемый уборочный инвентарь и, засучив рукава, полезла на стремянку. Опешивший хвостатик ничего на это не сказал, но (могу поклясться косой Смерти!) довольно улыбнулся, и занялся вытиранием пыли с тумбочки.
      Махать веником, а затем мыть окно в компании одного отдельно взятого фамильяра оказалось довольно весело. Незлобиво переругиваясь, мы, то и дело, начинали кидаться тряпками, брызгаться водой, сражаться на "мечах" (я была вооружена ранее названным паутиносборником, а вот Асука отбивался пушистой метёлкой) и, наверное, через каждые полчаса делали небольшие "перекуры", чтобы передохнуть или заморить червячка.
      Долго ли, коротко ли, но "Мойдодыр", представленный слаженной командой "ведьма feat. фамильяр", успешно справился с поставленной задачей, и к возвращению рагнара активно ругался и спорил, жестикулируя руками на манер ветряной мельницы, топая ногами и кидаясь шмотками.
   Увернувшись от высокого сапога на платформе, Рафаил прислонился плечом к косяку и с самой заинтересованной миной уточнил, что здесь происходит и по какому поводу драка.
      - Какая драка? - округлил глаза Асука, хвостом подгребая под себя кожаную косуху, непонятно как оказавшуюся в моём шкафу. - Мы с Васькой к Вальпургиевой ночи готовимся!
      - К ежегодному празднику ведьм, демонов и всей нечистой силы в общем, собирающихся в ночь с тридцатого апреля на первое мая вместе со своим повелителем - Сатаной, на высокой и малодоступной горе Брокен, где гости до утра справляют пьяный шабаш? - Совершенно спокойным, можно даже сказать будничным тоном уточнил сереброглазый парень. Получив наши согласные кивки, он грозно насупился и как рявкнет: - Василиса никуда не пойдёт!
      - Почему это? - месяц совместной жизни сказался на нашем с демоном хоровом исполнении. - Ты не имеешь никакого права мне что-либо запрещать!
      - Сатана упаси, - сделал "страшные" глаза оппонент, - я хочу тебя предостеречь.
      Перевожу на русский: если ты, дурья башка, только попробуешь ослушаться, то моментально получишь тяжёлым предметом по затылку, и до самого утра будешь бороздить просторы астрала, преспокойно валяясь на диванчике.
      - Но ведь на шабаше будет огромное количество светлых ведьм, и процент раскрытия Василисы приближается к ноль целым одной сотой процентов, - первый сообразил фамильяр, куда клонит противный рагнар. - Да и я там тоже буду, так что прорвёмся!
      - Вот этого я и боюсь, - устало вздохнул демон, отлепляясь от опоры и двигаясь в мою сторону. - Асука, если мне не изменяет память, то твоя умильная рогато-клыкастая морда красуется на доске: "Их разыскивает Сатана" рядом с личиком нашей неугомонной ведьмы-двоечницы.
      И зачем нужно сразу обзываться? Да, я не семи пядей во лбу, но это ещё не даёт права рагнару оскорблять меня почём зря! Между прочим, это именно я изгнала ворма из тела Паршина, пережила встречу с Кровавой Мери, вывела на чистую воду Бориса Сергеевича и... Ладно, согласна, мне помогали, но это ещё ничего не значит!..
      - Рафаил, ты ведь тоже отправишься на празднество Вальпургиевой ночи, - иезуитски выгнула бровь, приобняв за локоть вмиг напрягшегося демона (чувствует, зараза, подвох!..), - так почему бы нам не пойти туда парой? Думаю, ни один из приспешников Сатаны не рискнёт тогда даже косо посмотреть в мою сторону.
      - Да, они сразу скопом нападут, банально задавив количеством, - вынес вердикт Асука, неожиданно выступая единым фронтом с хозяином Кузи, чем и подписал мой приговор. - Извини, Васенька, но в этом году тебе опять придётся пропустить шабаш.
      Не "опять", а "снова"... За все годы практики ведьмовства, я ни разу не побывала даже на самом обычном гульбище на Лысой Горе, куда моя мамочка летала, словно на работу, и всё из-за отсутствия статуса "Ведущая ведьма производства", а уж про сбор нечистой братии на Вальпургиеву ночь, стыдно даже говорить. Да это же просто кощунство со стороны квартирантов так со мной несчастной поступать! Я фамильяра, можно сказать, спасла, пригрела, накормила и обеспечила стабильной работой, а этот неблагодарный хвостатик...
      - А может... - только заикнулась, как была моментально перебита слаженным дуэтом из парней.
      - Нет, Рафаил прав, пока у повелителя Преисподней на одну отдельно взятую ведьму открыт сезон охоты, ты будешь сидеть дома и носа наружу в эту ночь не высунешь, - словно строгий отец нахмурился фамильяр, недовольно помахивая хвостом из стороны в сторону и смешно "мигая" огоньками рогов. - Как думаешь, жабо или складка?
      - Удавка, - рявкнула, разобиженная на всех и вся, и, чтобы столь благородный порыв не канул втуне, оттолкнула растерявшегося рагнара с дороги и вихрем унеслась в свою комнату, крикнув напоследок: - Удачно повеселиться... Дверь непременно замкну изнутри, а вы, где хотите, там и ночуйте!
      Завалившись на диван, схватила ноутбук и зашла на сайт с новинками кино. Порывшись на нём, и прочитав гору аннотаций и комментариев, всё-таки выбрала три, на мой дилетантский взгляд, самых интересных фильма седого года выпуска, и только хотела приступить к их просмотру, как в комнату, после деликатного стука, просочился Рафаил с полным подносом в руках.
      - Отдыхай, - сбагрив "балласт" со всякими вкусностями (сразу чувствовалась умелая рука хвостатого демона, который таким способом пытался подлизаться к разозлённой хозяйке, но, боясь получить железным предметом по рогатой голове, прислал замену), рагнар уже хотел отчалить на пьяную гулянку.
      - И это всё, что ты мне хочешь сказать? - Да, я ожидала как минимум извинений за испорченное настроение и испоганенный первый масштабный выход в колдовской свет.
      - Я наложу защитное заклинание на квартиру, так что можешь никого не опасаться, - что называется, ткнул пальцем в небо оппонент. - Ах да, маленький инструктаж: к окнам не подходить, на улицу не выходить и делать вид, что никого дома нет, если будут трезвонить в дверь.
      - Пошёл вон! - гавкнула разозлённая я, кидая в противного демона подушкой. - Чтобы глаза мои тебя век не видели... - вдоволь наоравшись, запоздало спохватилась. - Кузьму оставь, пожалуйста!
      Стоило только вспомнить про умильного фамильяра высшего демона, как он сразу же возник перед моим лицом, нагло вскарабкавшись на диван. Ткнувшись мокрым носом в мою щёку, Кузьма вывалил розовый язык и, пару секунд подумав, довольно объективно высказался по отношению к своему противному хозяину:
      - Ню! Ню-ню-нююююююююю!
      - И я на него обиделась, - покладисто согласилась, щёлкая "Play" на проигрывателе. - Ты как относишься к жанру "хоррор"? Я - положительно, поэтому будем смотреть "Тринадцать привидений"!
      Киносеанс прошёл на "ура", так же как и большое ведёрко поп-корна, заботливо подогнанное Асукой, но время, приближавшееся к трём часам ночи, недвусмысленно намекнуло, что пора на боковую. Почистив зубы, словно послушная девочка, переоделась в пижаму, улеглась в постель и... Началось натуральное издевательство над несчастной мной!
      Не знаю, в какой именно момент уснула, но ночь выдалась беспокойная. Постоянно мерещились какие-то странные, а главное посторонние шумы, чудилось, что меня кто-то отчаянно звал, и я уже практически вышла на балкон, чтобы как минимум наорать на нарушителя спокойствия, как была втащена обратно в квартиру фамильяром рагнара, который злобно рычал, в очередной раз прикрывая нерадивую ведьму от нависшей опасности. Вылакав стратегический запас валокордина, валерианки и настойки боярышника, залезла под одеяло и, свернувшись калачиком, попыталась отправиться на свидание к легендарному Морфею. То ли кандидатка ему не понравилась, то ли этот паразит тоже отдавал дань сегодняшней ночи, но ворочалась с боку на бок я долго и упорно... Пока Кузя, печально вздохнув, мол, как же с молодыми-то ведьмами тяжело, не улёгся рядом с неврастеничкой, положив лобастую голову мне на плечо. Обняв волка, уткнулась носом ему в шерсть и всё же беспокойно задремала.
     
      - Вася, просыпайся, - активно попытались вернуть уплывающее сознание в реальность. - Василиса, завтрак на столе!
      - Изыди, нечистый, - отмахнувшись от прилипалы, словно от надоедливой мухи, малодушно накрылась с головой одеялом, - я сплю...
      Все знакомые и родственники прекрасно знают: когда Василиса Ласкина соизволит мять подушку, то спрашивать, говорить или требовать что-то бесполезно. Потому что в моменты сна я становлюсь настоящим бесчувственным бревном, которому ничего не нужно, совершенно на всё начхать и, что самое ужасное, по пробуждению вообще не помню провальные попытки воззвать к совести эгоистичной ведьмы. Поэтому "будильнику" проще всегда отстать, и дать мне выспаться, чем добиться приемлемого варианта "Ведьма проснулась опять не в духе".
      - Кому сказал, тварь, просыпайся! - меня бесцеремонно сгребли за шкирку, и не успела я даже пискнуть, стащили на пол, болезненно приласкав копчиком о твёрдую поверхность. - Чтобы через три минуты была на кухне, ясно?
      Сказано всё это было до боли знакомым голосом, но с такими интонациями, что серийный маньяк удавился бы от зависти, поэтому нет ничего удивительного в том, что мои глаза удивлённо распахнулись. Встретившись взглядом с шартрезовыми очами Асуки, затрясла головой, стараясь вернуть своему очумевшему организму способность нормально мыслить. Получалось сие из рук вон плохо, раз демону надоело смотреть, как я пытаюсь достичь невозможного и он, недолго думая, сцапал меня за ногу и таким макаром дотащил до пищеблока.
      Оставив мою тушку пребывать в ступоре, всё также валяясь на полу столовой, фамильяр, что-то напевая под нос, отвернулся к раковине и загромыхал посудой. Решив, что работать половой тряпкой мне не улыбается, поднялась на ноги, чтобы тут же рухнуть обратно: в комнату ворвался Рафаил и, видимо, не ожидая наткнуться на мою заспанную физиономию, кинул в хвостатого демона сгусток заклинания. Как назло первой на пути магии стояла я...
      - Совсем с головой не дружишь? - хором с демонёнком рявкнула я, спешно скрываясь под столом.
      - Прости, Вася, - по голосу чувствую, что рагнару совершенно не стыдно, но этот паразит в этом ни за что не признается. - Ну, как, полегчало? - а это уже в сторону потирающего затылок Асуки.
      - Да мне, знаешь ли, и до сего момента плохо не было, - окрысился демонёнок, снова возвращаясь к раковине и ополаскивая под струёй воды яблоки. - Шарлотку на завтрак будете?
      Знаете, до чёртиков обидно, когда тебя водят за нос, и уж совсем сносит башню, если понимаешь, что сим неблаговидным делом занимаются друзья...
      - Что здесь происходит? - очковой коброй зашипела, кое-как перебазируюясь на диванчик. - И не надо врать, мол, это у нас с Асукой стандартная процедура утреннего приветствования друг друга - не прокатит.
      - А чего ты на меня так обвиняюще смотришь? - фамильяр стыдливо прикрылся пушистой кисточкой хвоста. - Рафаил первый начал заклинаниями разбрасываться, вот его и пытай на предмет истины.
      Решив, что про "тварь" напомню демоническому шеф-повару немного позднее, а то ещё надуется и спалит шарлотку, с самым заинтересованным видом уставилась на вмиг притихшего рагнара, да ещё и рукой в воздухе покрутила, мол, начинай, я внимательно слушаю. Тяжело вздохнув, квартирант оккупировал свободный стул и, наверное, уже не один раз прокляв своё решение оберегать отдельно взятую ведьму, принялся каяться.
      - На шабаше, посвящённому празднеству Вальпургиевой ночи, присутствовал сам Сатана, - "осчастливил" сереброглазый парень, а я чуть ли не перекрестилась и мысленно сделала пометку отблагодарить противного рагнара, ведь если бы он вчера не пресёк мой первый выход в магическое сообщество, то Смерть остался тогда бы без помощницы. - Заметив Асуку, так удачно сбежавшего при посильной помощи Габриеля, правитель Преисподней предложил нашему хвостатому другу вернуться обратно, мол, ты так хорошо служил, что без тебя показатели смертности грешников и скатывания по наклонной праведников, резко упали. Фамильяр одной небезызвестной ведьмы, не будь дураком, поспешно отказался, сославшись на тотальную занятость и плотность графика на новой работе, но вот на предложение выпить из ритуального кубка согласился. Вот с того момента его периодически и клинит.
      - В каком смысле? - уставившись на рогато-хвостатое чудо, не нашла в нём никаких видимых отклонений.
      Ничего не говоря, рагнар неспешно поднялся со стула, достал из шкафа сковородку и чинно вручил мне. Приняв кухонную утварь, с непониманием проследила за действиями демона, который, недолго думая, приласкал кулаком поглощённого чисткой яблок фамильяра по темечку. Нимб над головой Асуки не загорелся, а хвост и рога не отвалились... Короче, всё было как обычно, пока хвостатик не открыл рот, резко поворачиваясь к обидчику.
      - Совсем охренел? - Острый нож просвистел в непростительной близости от сонной артерии рагнара. - Я тебе щас, падла, руки-то укорочу!
      Моя челюсть уехала в сторону, как каретка у пишущей машинки, а глаза стали по форме напоминать фары от локомотива, но сидеть и молча наблюдать за умерщвлением красавца демона, я не собиралась. Рявкнув нечто нечленораздельное, вклинилась между парнями, уперевшись руками в грудь Асуки, и стараясь попой отпихнуть замершего от удивления рагнара в сторону выхода.
      Наверное, я неправильно поняла подмигивания и кивки Рафаила, потому что демону надоели мои хаотичные телодвижения и он, обхватив меня одной рукой за талию, просто-напросто прижал к себе. Зафиксировав мою руку с зажатой в ней чугуниной в жёстком захвате, отвёл её немного назад и со всей дури звизданул разошедшегося фамильяра по лбу. Тихий всхлип-стон хвостатика и он уже валяется бесформенной кучкой на полу.
      - Асука, милый мой, не умирай! - дурниной взвыла, отталкивая обольстительного рагнара и кидаясь к пострадавшему фамильяру. - Асука..? - и хорошенько встряхнуть напоследок пострадавшего, но всё ещё живого юношу за грудки.
      - Да всё с ним нормально, сейчас очухается, - провальная попытка Рафаила воззвать к моему здравомыслию. - В ритуальном кубке было налито вино с каким-то снадобьем, вызывающем повышенную агрессию у демонов, поэтому твой фамильяр время от времени и пытается всех на тот свет отправить.
      - Сатана таким оригинальным образом надеялся избавиться от меня? - Нет, конечно, льстит столь неприкрытый интерес к моей скромной персоне, но... Жить-то хочется!
      - Думаю, что нет, - Рафаил задумчиво потёр подбородок, хватаясь за нож и продолжая кромсать яблоки для шарлотки. - Скорее всего, он просто надеется, что Асука в порыве злости схватится за катану и...
      - Первое правило фамильяра: не причинять боль хозяину, - тихо прошелестела, понимая в какую сторону клонит оппонент. - Если бы Асука даже поранил меня, то моментальный билет в один конец до Преисподней ему обеспечен... Но почему ты его сначала заклинанием, кулаком, а потом ещё и сковородкой?!?
      - Заклинание позволило немного видоизменить действие зелья, и теперь стоит только ему получить локальную "контузию", как в нём либо проснётся озверевшее альтер эго, либо он станет самим собой.
   Именно в этот момент предмет нашего разговора застонал и попытался принять вертикальное положение, потирая лоб, на котором выступила огромная шишка, которая в ближайшем будущем грозилась стать размером с рог единорога.
   - Как ты, всё нормально? - Ну, не всесильный демон, а сама доброта и забота воплоти, блин!
      - Что только что было? - Практически слово в слово повторил мой вопрос фамильяр, очумело тряхнув головой и скрестив ноги по-турецки.
      Оставив вполне закономерный интерес Асуки без ответа, переключила внимание информатора на себя:
      - И что, ему теперь всю оставшуюся жизнь таким быть?!
      - Нет... надеюсь, - "обнадёжил" демон, сканируя взглядом сжавшегося в комочек хвостатого парня.
      - А почему ты только сейчас на Асуке магию использовал? - Глаза буквально полезли на лоб, стоило только представить, что заклинание Рафаила попало бы в меня.
      - Так мы только часа два, как вернулись домой, - тон рагнара отчётливо дал понять, как тяжело работать с детьми, у которых напрочь отсутствует логическое мышление. - Пока это рогатое чудо не набросилось на меня с кулаками, я даже ни о чём и помыслить не мог! Естественно, парень получил отпор, дал свидетельские показания и отправился будить тебя. Никак не могу постичь, как он умудрился удариться головой о дверной косяк, банально не вписавшись в поворот?!
      - Рафаил, я, конечно, понимаю, что мы тебя уже достали до печёнок и всё такое, - и глаза кота из "Шрека", - но молю, помоги! - Сложив в молитвенном жесте руки, подползла на коленях к остолбеневшему демону, всячески подмигивая и кивая непонятливому фамильяру, чтобы повторил мои действия.
      - Этим и занимаюсь, - отмер через пару секунд оппонент, за шкирку поднимая меня на ноги. - Кузя сейчас пытается найти хоть какие-то упоминания о подобных инцидентах среди фамильяров других демонов и ведьм. Надеюсь, когда соберём больше информации, проблема решится сама собой.
      Ого, крутой, однако, фамильяр у рагнара!.. Так, стоп! А чего это я штаны на линолеуме протираю? У меня же есть просвещённая во всех магических вопросах ведьма - горячо любимая мама, которая даст любому магическому практику, помноженному на демоническую энциклопедию, сто очков вперёд!..
      Сказано-сделано! Не прошло и пятнадцати минут, как я, умывшись и нацепив белые джинсы с легким голубым джемпером и кеды, уже неслась вниз по лестнице, строго-настрого наказав разобидевшемуся на мой отказ о сопровождении сереброглазому демону следить за появлением альтер эго Асуки, и, чуть что, сразу сообщать мне.
   На подходе к любимой машинке меня ожидал сюрприз: злая до белых глаз тётя Вера, стыдливо прикрывающая лицо белым платком, наподобие чадры.
      - Здравствуйте, - стараясь держаться от женщины как можно дальше, приветливо прочирикала, мысленно прикидывая наиболее выгодный и безболезненный способ избавления от любопытной соседки.
      - Васенька... - тон Вероники Николаевны мне совсем не понравился. - Вот скажи-ка мне, голубушка, чем бедная тётя Вера тебе не угодила, дрянь ты такая?
      Наверное, с минуту царила напряжённая тишина, потому что я старательно пыталась вспомнить, то о чём меня просила женщина, а она же, по всей видимости, ожидала правдивого ответа. Так и не добившись хоть каких-то результатов по поводу издевательства над своей памятью, пожала плечами, мол, знать - не знаю, о чём вы, уважаемая соседка, толкуете. Злобно хмыкнув, женщина одним движением сдёрнула с лица ткань, а мне же в срочном порядке как никогда захотелось, чтобы Рафаил оказался рядом, ибо Василису Ласкину сейчас порвут на тысячу маленьких и недееспособных ведьмочек.
      Пусть раньше тётя Вера никогда не отличалось ангельским личиком, но всё-таки она ухаживала за кожей, делала специальные масочки-притирочки, покупала дорогущие крема, что давало свои определённые результаты: больше сорока семи лет женщине было и не дать, и это в её-то шестьдесят с приличным хвостиком! Сейчас же на меня смотрело отёкшее лицо шар-пея, покрытое коричнево-красной корочкой припухшей кожи и с набухающими гнойными нарывами.
      - Господи, что с вами? - каюсь, не смогла сдержаться.
      - Что со мной? - Почему-то тихо протянула оппонентка, снова стыдливо закрывая лицо платком. - Я надеялась, дрянь, что ты мне это скажешь!
      "И почему сегодня всё утро на меня ругаются, почём зря?" - обиженно протянуло чувство собственного достоинства, но было быстро заткнуто тревогой.
      - Вероника Николаевна, расскажите, пожалуйста, подробнее, я же не экстрасенс, чтобы обо всём знать, - как учил Габриель, с душевнобольными личностями стоит разговаривать тихими и по возможности успокаивающим голосом, а не орать, словно потерпевшая.
      - После того, как ты ушла, я, как обычно, приняла расслабляющую ванну, и намазала лицо кремом, а утром проснулась такая...
      - Вы никаких новых масел, кремов, пены для ванн, гелей не использовали? - Ну, не может быть такого результата от использования безобидной и проверенной временем "Влажки"!
      - Нет.
      - Вы принимали ванну в районе обеда, правильно? - дождавшись утвердительного кивка, попёрла танком. - Вы что, сразу же спать потом легли?
      - Нет, съездила к дочери, - слушать отчёт взрослой женщины было до комичного смешно, но это единственный способ разобраться в случившемся. - Просидела у неё до позднего вечера, а когда возвращалась домой, встретила возле Райского фонтана учтивого молодого человека, помогшего дотащить тяжёлые сумки с продуктами до квартиры. Поужинав, легла спать... Это было примерно в районе полуночи.
      Интересно, одна я не верю в альтруизм или есть подобные мне люди, считающие, что бесплатный сыр бывает исключительно в мышеловках, к которым проведены оголённые провода, замыкающие электрическим током многоходовую комбинацию по поимке несчастного грызуна?..
      - Тётя Вера, дайте мне сутки и я всё исправлю, ей-богу! - опрометчиво пообещала, всё-таки чувствуя вину из-за произошедшего с женщиной.
      Ничего не ответив, соседка издала такой протяжный и горестный вздох, что захотелось самолично удавиться, но не давало этого сделать лишь чувство тревоги за Асуку и пресловутая ответственность за "проделки" моего крема. "Забыв" попрощаться, Вероника Николаевна со злостью пнула колесо "Пежо" и всё так же молча отчалила в сторону подъезда.
   Испугавшись, что сейчас может нагрянуть любопытный дядя Петя, шевелюра которого уже мелькнула в окнах его квартиры, нажала на брелок сигнализации, быстро нырнула в салон автомобиля и была такова.
      Возможно, дорожные боги решили сегодня смилостивиться над невезучей ведьмой, ибо меня на всём пути от дома до родных пенат родителей ни разу не тормознул красный сигнал светофора, да и ГАИшники вели себя прилично. (Читай: полосатыми палочками не размахивали и вообще не мозолили глаза своими тушками.) Благодаря столь радостному событию спустя каких-то сорок минут я уже со злостью давила на пупочку звонка, искренне надеясь, что мама находится дома, а не отправилась на рынок или тем паче "оздоравливаться" с ведьмами-подружками после разгула на Вальпургиеву ночь.
      - Ну, кого там ещё нечистая принесла? - раздался раздражённый голос родительницы с той стороны двери.
      - Мам, это я! - стоило только произнести кодовую фразу, как в голове моментально всплыла строчка из книжки "Вини-Пух и все-все-все": "Я - бывают разные..."
      - Васька, ты чего в такую рань припёрлась? - Всклокоченная и в домашнем халате Елена Викторовна выглядела так же, как и десять лет назад, когда я, мелкая и егозливая, ещё жила с родителями. - Проходи, чай будешь?
      - Буду, я не успела позавтракать, и вообще, уже второй час, - честно созналась, гадая, знает ли родительница о фамильяре дочери или у меня появился такой замечательный шанс хоть чем-то удивить прожженную ведьму со стажем.
      - А разве Асуке не вменяется в обязанности следить за своей хозяйкой? - мама на корню сломала такую замечательную идею.
      - Откуда ты про него знаешь? - Не, а что такого, может квадратные глаза и отвисшая челюсть сейчас в моде.
      - Ох, горюшко ты моё, - заливисто рассмеялась Елена Викторовна и потрепала меня по волосам, совсем как в детстве. - И ты, и твои гости, любите плотно покушать, поэтому я к тебе и забегала раз в неделю, забивая холодильник деликатесами и домашней стряпнёй. А примерно с месяц назад наткнулась на кухне на демона, профессионально шинковавшего капусту. Он тебе разве ничего не рассказывал?
      - Нет, он у меня, знаешь ли, немного скрытный, - скрипнув зубами, признала безоговорочное поражение. - Так что там произошло-то?
      Пока мы говорили, мама успела заварить чай с бергамотом и теперь шарилась по кухонным шкафчикам в поисках печенья. На столе, словно по волшебству, материализовались мясная нарезка, свежие тосты, салат из морепродуктов и запечённый картофель в кляре. Так и не найдя искомый пакетик с плюшками, Елена Викторовна плюнула на сие неблагородное занятие и удивлённо уставилась на меня.
      - А чего там рассказывать-то? - положив три клубня на тарелку, мама пододвинула к оголодавшей дщери миску с салатом. - Стоило только увидеть хвост, рога, уши и клыки твоего сожителя, как сразу же стало понятно, что он - ярый прислужник Сатаны. А как любая уважающая себя ведьма поступит в такой ситуации? Естественно, кинет уничтожающее заклинание в нежить.
      - Господи, да вы же мне кухню могли разнести к чёртовой бабушке, - представив столь "обнадёживающую" перспективу, подавилось креветкой.
      - Твой Асука среагировал раньше,- снова рассмеялась родительница. - Упал на карачки, и оперативно залез под стол, стыдливо прикрывшись разделочной доской.
      Плавали, знаем данную способность трусливого фамильяра...
      - Так почему дочка вспомнила про родителей-то? - моментально вогнали меня в краску, недвусмысленно намекая на такой прискорбный факт, как полное игнорирование своего дочернего долга.
      - Понимаешь, тут такое дело...
   Отложив вилку в сторону, пустилась в подробное повествование о поглощении фамильяром сомнительного качества "коктейля", попутно не забыв упомянуть и про странную метаморфозу с лицом Вероники Николаевны. Говорила я долго, прочувствованно и постоянно путаясь, но стоит отдать должное родительнице, ибо она ни разу не перебила, а по прошествии двадцати с лишним минут не стала орать и топать ногами на болбесину-дочь, а лишь спокойно уточнила некоторые детали.
      - У кого ты покупала ингредиенты для варки косметической продукции?
      Я что, так на самоубийцу похожа? Ведь стоит только маме узнать нужную информацию, как меня тонким слоем по стенке за идиотизм и завышенное самомнение размажут!..
      Нахмуренные брови и плотно сжатые губы оппонентки наглядно ответили на мой мысленный вопрос и недвусмысленно намекнули на правоту всего мыслительного процесса в целом.
      - У fairy... - мне же нужен совет, а не очередная тайна, поэтому придётся пойти на риск.
      - Дочь, ты идио... - неожиданно мама замолчала, понимая, что обижаться я не стану, но родительский авторитет таким способом подорвать можно и очень быстро. - Как тебя угораздило-то связаться с ними?
      - Как-как, - не знаю почему, но мне стало обидно как за себя любимую, сумевшую договориться с маленьким народцем, так и за fairy, активно пытающихся наладить хорошие отношения с людьми. - Просто вызвала одну малютку и обрисовала возникшую ситуацию. Мам, это не они крем испортили!
      - Ну да, - скептически изогнула бровь Елена Викторовна, и потёрла виски пальцами, - он сам прокис в виду истечения срока годности. Ты же помнишь определения термина "фея"?
      - Существо метафизической природы, обладающее необъяснимыми, сверхъестественными способностями, ведущее скрытый образ жизни. Имеет свойство вмешиваться в повседневную жизнь человека под видом добрых намерений, но нередко причиняет только вред, - словно школьник-зубрила, продемонстрировала свои скудные познания в данной области. - Мам, я ознакомилась с научной литературой, прежде чем читать заклинание призыва.
      - Видимо, ты читала через строчку, - моментально окрысилась авторитетная ведьма. - Иначе ты бы заострила внимание на таком моменте, как "феи якобы дружелюбные и приносящие удачу существа, но чаще - лукавые и мстительные, склонные к злым шуткам и похищениям - прежде всего, младенцев". Быстро вспоминай, что у тебя пропало из квартиры? - количество металла в голосе родительницы откровенно пугало.
      - Спокойствие и размеренная жизнь, причём давно и, по всей видимости, навсегда, - устало вздохнула, понимая, что свою версию Елена Викторовна будет отстаивать до победного конца. - Хорошо, я сглупила, и как мне теперь поступить?
      - Какого именно fairy ты вызвала?
      Сейчас меня точно с балкона выкинут, придав ускорения банальным пинком под тощий зад...
      - Понимаешь, - и как в таком признаться-то? - я не видела лица собеседника, появившегося после прочтения заклинания. Знаю, что ты сейчас начнёшь рвать на себе волосы и ругаться на бестолковую дочь, но вначале дослушай до конца.
      - Дочь, я уже сегодня хотела сказать, но потом всё-таки передумала, - некультурно перебила меня родительница, - зато теперь точно в этом уверена: ты - идиотка! Ну, как можно было сначала вызвать, затем общаться, а потом уже и сотрудничать с fairy непонятного происхождения?!
      - Не правда, - не вижу смысла обижаться на слова мамы, она во всём права... к сожалению, - я вызывала лепрекона!
      - Так-так-так... - после моих слов мамулька заметно оживилась и подложила на тарелку чада ещё салатика, словно бы поощряя к откровенности.
      Быстро поднявшись из-за стола, родительница сходила к себе в комнату, давая возможность нерадивой дщери набить пузо, и уже буквально через пять минут вернулась назад, держа в руках увесистый том какого-то доисторического учебника по ведовству, передаваемого в нашей семье из поколения в поколение. Полистав странички и, видимо, не найдя искомого фрагмента, мама всё-таки обратилась к оглавлению. Ведя наманикюреным пальчиком по строчкам, грозная ведьма семейства Ласкиных то и дело морщилась и томно вздыхала, явно мечтая о бутылочке со снадобьем от головной боли.
      - А где папа? - Решила прервать затянувшееся молчание, да и отца бы не прочь была повидать - соскучилась.
      - На работе какой-то аврал случился, вот его в выходной день и вызвали, - не отрываясь от увлекательного занятия, выделили мне горстку информации.
      В отличие от мамы, полностью посвятившей себя колдовскому делу и работающей по профессии "Психолог магического народа", у отца - Евгения Витальевича - имеется самая обычная, но довольно высокооплачиваемая работа.
   Закончив в своё время местный ВУЗ, папа получил распределение на завод, работающий на гражданскую оборону, да так там и остался, постепенно дорастя до начальника службы безопасности. Естественно, это довольно сильно сказывалось на его магической силе (как-никак практики было маловато), да и выходные дни, посвящённые разгулу магической братии, зачастую приходилось проводить вместе с подчинёнными, корпя над воющей без причины сиреной или изучая новую охранную систему. Но, если родителей всё устраивало, то меня и подавно!
      - На, читай, - оторвала меня от размышлений мама, найдя нужный текст, и всучив в руки книгу.
      Глаза послушно побежали по строчкам, хотя серое вещество так и не поняло, что же такого экстра-страшного я должна была извлечь из спонтанного урока.
     
      "Принято считать, что fairy подразделяются на два основных класса: "социальный" и "индивидуальный".
      Феи первой группы живут сообществами и заняты коллективной деятельностью праздного толка: в основном, танцами, музицированием и участием в роскошных пиршествах. Смертные вполне способны подслушать звуки таких празднеств, для этого достаточно лишь ступить на Курган фей. Угадываются следы таких сборищ по кольцам на траве или на клумбах.
      Одинокие феи, напротив, избегают сборищ и презирают необузданное веселье. Они либо присоединяются к человеку и становятся частью жилища (brownie, лепреконы), стараясь помогать хозяевам и приносить удачу, либо населяют открытые пространства (bogey и boggart), представляя в той или иной степени опасность для случайных прохожих.
     Если общительные феи  своего рода "аристократы", при этом сравнительно добродушные, то их одинокие сородичи - "рабочие". Последним народная молва приписывает особую раздражительность.
   Домашние сущности помогают хозяевам мыть посуду, разжигать огонь, но просят, чтобы к ним относились с почтением и вознаграждали чашечкой молока за их заботы. В гневе они способны вызывать эффект напоминающий тот, что сопровождает полтергейст: швыряют камни, препятствуют созреванию пшеницы, задувают свечи, сбрасывают утварь с полок, напускают в дом дым и воют по ночам.
      В шотландском фольклоре существовала градация морального толка. Считалось, что представители Благого Двора  -- это добрые феи. Несмотря на обидчивость и мстительность, они готовы оказать человеку поддержку, обратиться к нему за помощью, а потом и щедро отблагодарить за неё. Их антиподы из Неблагого Двора, напротив, готовы причинять вред, причём без всякого к тому повода. Они нападают ночью на путешественника, переносят его в иную местность по воздуху, избивают и заставляют стрелять в домашний скот.
      Подобного рода деление никогда не рассматривалось как нечто строгое: так, английский пикси обладает характеристиками существа как социального, так и одинокого. О сущности, известной как Robin Goodfellow, сложилось впечатление как, в равной степени, об озорном шутнике и добром домашнем помощнике."
     
      - Ну, прочитала, - отложив книгу, непонимающе уставилась на маму, - осмыслила, впечатлились, что дальше?
      - Ничего странным не показалось? - иезуитски изогнула бровь родительница, недвусмысленно постукивая ноготком по столешнице. - Если ты вызывала лепрекона, якобы индивидуального fairy, всеми силами старающегося помочь хозяину, то каким образом твоя "Влажка" дала такой странный побочный эффект?
      Икнув от ужаса, достала сотовый из кармана брюк, и поспешно набрала номер стационарного телефона, стоящего у меня в квартире.
      - Да? - приятный баритон рагнара, немного "надтреснутый" из-за помех связи, патокой растёкся по телу.
      - Рафаил, в ванной на верхней полочке шкафчика стоит две баночки с домашним кремом, можешь проверить, не отравлены ли они? Ну, там красная сыпь на коже, где применялась мазь, гнойники...
      - Какой временной промежуток? - по существу уточнили у меня.
      - Часа три-четыре, - прикинула в уме, копчиком чувствуя грядущий малоприятный разговор с мамой на тему присутствия в моей квартиры ещё и рагнара. - Если что-нибудь покажется странным, сообщи, ладно?
      - Конечно, - неконфликтно согласились со мной и неожиданно гаркнули: - Асука, не смей рогами сжигать верёвки!
      - Что у вас там происходит?! - Почувствовав, как меня пытаются отодвинуть от динамика, во избежание драки между мной и родительницей, включила громкую связь.
      - Всё нормально, просто твой фамильяр попытался поджарить в духовке соседского кота, вот и пришлось связать хвостатика, - невозмутимо последовало в ответ, а мне непроизвольно вспомнился бело-серый британец, именуемый Граф. - Василиса, я тебе потом перезвоню, а то этот придурок сейчас с балкона сиганёт.
      - Он же разобьётся! - в самое ухо взвыла бравая ведьма, благодаря чему я получила лёгкую контузию.
      - Нет, он же демон, - ехидно хмыкнул рагнар и повесил трубку.
      - Что это за молодой человек у тебя в квартире? Да ещё и подкованный в магических вопросах! - Ну вот, я же говорила.
      - Мам, может, сначала разберёмся с fairy? - попыталась купировать назревающий скандал, но номер не прошёл, уж слишком хорошо меня знала родительница.
      - Василиса! - и тонна авторитета, придавившая дочь к стулу.
      - Помогая Габриелю в одном деле, - старательно фильтруя информацию и стараясь, чтобы голос не выдал моего взволнованного состояния, словно шпион на допросе, пустилась в пространное объяснение, - встретилась с парнем, телом которого завладел демон. В процессе погони за Женей, познакомилась с Рафаилом, которому нужен был ворм, - ту часть, где выступаю в роли наживки, решила благоразумно опустить. - Разобравшись с вормом, мы с рагнаром тихо-мирно разбежались, чтобы он спас меня, когда я не смогла справиться с Кровавой Мери.
      - А куда Габриель смотрел в это время?! - зло прорычала мамуля, давно догадывающаяся, что наши взаимоотношения со Смертью мало похожи на чисто партнёрские.
      - Методично пытался вынести дверь в мою спальню, заблокированную заклинанием, - припомнив события минувших дней, не смогла сдержаться и зябко передёрнула плечами. - Итак, - нужно в срочном порядке менять тему, иначе моя болтливость может выйти боком... причём всем. - Ты считаешь, что вместо нормального, доброго лепрекона мой призыв перехватили bogey или boggart?
      Уронив голову на согнутые руки, лежащие на столешнице, мамуська пару раз с чувством стукнулась об них лбом. Сообразив, что подобным образом дочери мозги ну, никак не впихнуть в бредовую головушку, Елена Викторовна устало подпёрла щёку кулаком. Затем посмотрела на меня долгим и таким проникновенным взглядом, что в срочном порядке захотелось откланяться и свалить в другое государство, слёзно прося тамошнее правительство о политическом убежище.
      - Выходит, что так, - почесав кончик носа свободной рукой, мама задумчиво посмотрела на остатки салата. - Попробуй провести ритуал изгнания, по идее должно сработать, ведь без подпитки магической энергией призвавшего, fairy не смогут колдовать в таких масштабах.
      - То есть, пакости всё равно не прекратятся? - теперь пришла моя очередь поочерёдно тереть щёки, нос и лоб, имитируя бурную мозговую деятельность. - А что делать с лицом Вероники Николаевны?
      - Феи сами по себе пакостники ещё те, но от них не бывает очень уж большого вреда, - довольно-таки успешная попытка успокоения моих расшатавшихся нервов. - Если ритуал пройдёт успешно, то с лицом противной соседки всё будет в порядке: пятна и прыщи сразу же исчезнут, как только маленький народец останется без твоей магии. Наплетёшь ей очередную сказку, напоишь под завязку успокоительным, и больше не будешь связываться ни с ней, ни с озорниками fairy.
   - Ладно, с псевдолепреконом разобрались, а как быть с альтер эго Асуки? - вернулась ко второму насущному вопросу.
   - Извини, дочь, но тут тебе ничем помочь не могу, - покаянно опустила всклокоченную голову родительница. - Вот если бы подсознание твоего фамильяра начало самостоятельно "мочить коники", то да - моя помощь, как психолога, пришлась бы кстати. Но тёмная сторона Асуки проснулась под воздействием неизвестного зелья, и как справиться с "недугом" я не знаю... Но ты не расстраивайся, - увидев мою опечаленную рожицу, мама ласково улыбнулась, снова потрепав нерадивое чадушко по голове, - в крайнем случае можно будет собрать Совет Ведьм, и попросить их о помощи!
   О, да, Совет Ведьм - это сила! Против такого противника даже сам Сатана позорно спасует! И дело не в количестве участников Совета, а в глубине их знаний, накопленных за многолетний стаж ведовства, помноженных на небывалую магическую мощь!..
      - Мамуль, не напомнишь, как именно проходит ритуал изгнания? - сообразив, что с проблемами нужно бороться в порядке очереди, вернулась снова к "Влажке" и лицу Вероники Николаевны.
   Получив от родительницы, полный недовольства и лёгкого недоумения взгляд, вяло пожала плечами, мол, да, мои знания, как практикующей ведьмы, далеки от совершенства, но это ещё ни о чём не говорит. Поэтому достав из сумки блокнот и ручку, принялась внимательно слушать сонную речь прожженной ведьмы, вещающей о самых действенных способах изгнания fairy, усердно конспектируя и рисуя нужные схемы пентаграммы.
     
   * Fairy (англ.) - фейри или фея
  

АКТ 8

"Клин клином вышибают"

     
      Расставив свечи по кругу, бросила очередной сочувствующий и полный слёз взгляд на Асуку, замотанного в лоскуты льняной простыни, аки мумия в бинты. Гибкий хвост был привязан к ножке высокого стула, к коему и был основательно примотан фамильяр, смотрящий сейчас на свою психованную ведьму печально-испуганными шартрезовыми глазами.
      - Васенька, ну, прости меня, идиота, - наверное, уже в сотый раз прохныкал демон. - Я даже не помню, как напал на тебя... И как ты вылетела с балкона.
      Зажигая свечи, автоматически потёрла ноющую спину и бросила недовольный взгляд на перебинтованную руку. Действительно, сама виновата в том, что хвостатик снова слетел с катушек.
   Вернувшись домой, зацепилась носком кеды за высокий порожек и благополучно "уронилась" на демонёнка, припечатав последнего затылком об пол. Вместо приветливого хвостатого обояшки в свободный полёт меня отправил злой демон, которого в Преисподней не только боялись, но и не безосновательно уважали. И сейчас я явственно понимаю желание Сатаны вернуть на службу своего лучшего работника!
      То ли фамильяр целенаправленно приложил побольше сил и стараний, то ли мне просто надо как можно сильнее налегать на коллорийные продукты, чтобы ветром не сдувало, но благополучно миновав открытую балконную дверь, спиной выбила оконное стекло и камнем рухнула на машину дяди Пети, стоящую аккурат под моими окнами. Как итог крыша старенькой "копейки" была безнадёжно помята, а перепуганный до икоты Рафаил, моментально отправивший в нирвану Асуку, аккуратно стягивал мою пострадавшую и частично поседевшую светлость с груды металлолома. Благо был уже поздний вечер, а неприятно крапающий дождик не вызывал у жильцов многоэтажки никакого желания относительно прогулок на свежем воздухе, поэтому свидетелей ведьминского падения, слава Богу, не было.
      - Асука, я не злюсь на такого тебя, но вот твоё альтер эго убить готова! - Честно призналась, становясь в центр круга и доставая бумажку с заклинанием.
      Ставя ударения на первый слог, медленно, с хорошо поставленной дикцией, прочитала формулу отказа. Никаких спецэффектов не было, что разительно отличалось от ритуала призыва лепрекона, где квартиру заволок подозрительно вонючий дым, а сам fairy так на глаза мне и не показался. Почувствовав ответный толчок магии, оповестивший о том, что наши с fairy деловые взаимоотношения счастливо расторгнуты и проказливые малыши вернулись в Курган фей, ломанулась к телефону. (Как показал недавний эксперимент с кожей фамильяра и рагнара, оставшиеся две баночки "Влажки" не отравлены, из чего я логично предположила, что именно крем тёти Веры был испорчен противными псевдолепреконами.)
      - Добрый вечер, - услышав недовольное "Да?", прочирикала в трубку. - Вероника Николаевна, кожа на лице нормализовалась?
      Несколько секунд тишины, а потом динамик взорвался такой отборнейшей руганью, что покраснел даже хвостатик, хотя его обычно довольно сложно смутить. Сообразив, что это был своеобразный отрицательный ответ на поставленный вопрос, вежливо попрощалась и бросила трубку на рычаг, а затем, подумав немного, выдернула телефонный шнур из штекера - так, на всякий случай.
      "Что же," - уныние злорадно потёрло ручки и с тыла начало приближаться ко мне, - "раз не прокатил ритуал отказа, будем искать новые выходы из сложившейся ситуации!" - щёлкнул моральную гадость по носу оптимизм. - "А пока стоит немного передохнуть и озадачится вопросом распутывания фамильяра, не век же ему, бедному, примотанному к стулу сидеть."
      Подойдя к насторожившемуся демону, начала медленно распутывать морские узлы, тут и там пестрящие тугими комочками. Занятие было не столько тяжёлое, сколько муторное, поэтому в голову начали закрадываться вполне логичные, но такие ненужные на данный момент вопросы.
   Совпадение ли отравление крема и насильное пробуждение альтер эго Асуки, или Сатана таким способом хочет морально сломить временного заместителя Смерти и победить? Если повелитель Преисподней ни при делах, относительно проблем с кожей Вероники Николаевны (во что верится с трудом), тогда кому выгодно так подставить тихую и скромную ведьму? Интересно, а у Габриеля ещё есть недоброжелатели, способные всего одним своим видом довести меня до кондрашки? Как поступить: сначала разобраться со "Влажкой" или перво-наперво усыпить злобного демона, просыпающегося в фамильяре после знакомства его лба с твёрдыми поверхностями?..
      - Вась, а, Вась, - тихое поскуливание, попеременно сменяющееся откровенными охами-ахами, вывело из состояния задумчивости. Переведя ничего не понимающий взгляд на бледного, словно поганка фамильяра, пришла в ужас, и уже хотела звонить в "Скорую помощь", как была остановлена очередным стоном. - Хвост... Отпусти, это же не верёвка!
      Изумлённо моргнув пару раз, всё-таки перевела взгляд на руки, которые в стальных тисках сжимали... Гибкий хвост демона, скрученный моими стараниями в тугую спиральку. Испуганно отдёрнув руки, всего одним прыжком оказалась стоящей в дверном проёме, готовая, в случае крайней необходимости, отстаивать свою жизнь до победного конца. Как вариант рассматривалось резкое закрытие двери, благодаря чему хвостатик впечатается рогатым лбом в створку и снова вернётся в нормальное добродушное состояние. Если же сей трюк не сработает, то идеально подходило бегство, как способ спасения моей жизни.
      Словно прочитав испуганные мысли нерадивой хозяйки, Асука тяжело вздохнул, и к моей вящей радости остался сидеть на месте, лелея пострадавшую часть тела. Помусолив некоторое время недоверчивым взглядом демона, пришла к выводу, что сейчас мне ничего не угрожает, поэтому смело зашла обратно в комнату. Задувая свечи и собирая их в картонную коробку, снова вернулась к нерадостным мыслям. Как всегда, вопросов непочатый край, а ответов никаких... Одно сплошное издевательство, а не работа!
      - Вась, - снова подал голос хвостатик, предусмотрительно не поворачиваясь ко мне спиной, - а можно как-нибудь определить, что крем или зелье прокляты?
      - Ты намекаешь, что "Влажку" некто таинственный специально испортил? - Получив утвердительный кивок рогатой головы, печально вздохнула, чуть не плача. - Да мы это и так знаем!
      - Наверное, я неправильно задал вопрос, - поспешно вклинился фамильяр, опасаясь наводнения из девичьих слёз. - Можно ли при помощи заклинания узнать, кто именно испортил крем?
      Нагнувшись за очередной свечой, так и замерла памятником самой себе, скрючившись пополам и с протянутой вперёд рукой. Идея любимчика Сатаны не была лишена здравого смысла, а даже наоборот, являлась чуть ли не долгожданным светом в окошке. Вот только чтобы провести подобный ритуал, нужно хотя бы немного проклятого крема, находящегося у тёти Веры, и, что-то мне подсказывает, что на культурную просьбу вернуть его обратно, женщина отреагирует своеобразно. В лучшем случае припомнит уроки русского "народного", преподаваемые уличной детворой, в худшем отлупит веником и с позором выгонит взашей.
      По всей видимости, совместное проживание сближает не только физически, но и духовно, ибо у меня просто нет других объяснений тому факту, что наши мысли с фамильяром текли в одном и том же направлении... И самое печальное, что это направление было криминального характера.
   Затравленно посмотрев по сторонам, мы бочком придвинулись друг к другу и, склонившись голова к голове, заговорщически зашептались, каждый раз нервно вздрагивая, стоило только постороннему шуму вклиниться в наше сплочённое "шу-шу-шу".
      - Где Рафаил? - Чёрный хвост прочертил красивую дугу белой кисточкой, чудом не задев при этом рамку с фотографией моих родителей, стоящую на комоде.
      - Отправился к старому другу, - погрозив кулаком икнувшему демону (отвесить подзатыльник не рискнула по вполне понятным причинам), задумчиво почесала затылок. - Якобы какой-то Азизиан может помочь упоко... То есть, я хотела сказать успокоить твоё разбушевавшееся альтер эго.
      - Во сколько тётя Вера, говоришь, ложится спать? - шартрезовые глаза озорно блеснули, выдавая фамильяра с рогатой головой.
      Бросив быстрый взгляд на электронные часы, стоящие рядом с фотографией, произвела в уме нехитрые подсчёты, сопоставляя данные с ранее полученной информацией, относительно дневного распорядка жизни соседки. Выводы получались самыми замечательными, радужными и восхитительными: Вероника Николаевна уже давно видела третий сон, страстно обнимая подушку и пуская слюни по вымышленному мачо, признающемуся ей в вечной любви. Моей улыбке мог позавидовать несостоявшийся маньяк, а у заядлых нарушителей закона, однозначно, появился новый конкурент в сфере рэкетирства.
      - Как попадём к ней в квартиру? - Согласитесь, вполне закономерный вопрос, если уж мы с Асукой собрались на дело.
      - А кольцо тебе на что? - Злобно прошипел фамильяр, обвивая хвостом ведьму за талию и подтягивая ближе к себе. - Делаем всё быстро, тихо и по возможности без жертв!
      - В каком смысле? - брови полезли на затылок, а глаза плавно приобрели форму блюдец.
      - Ну, последнее лично ко мне относилось, - смущённо потупился рогатик, сверкая клыкастой улыбочкой. - Переодеваемся в чёрную одежду, надеваем перчатки и в путь!
      - А перчатки-то зачем? - выпутавшись из захвата демона, выдвинула верхний ящик комода, где лежала коробочка с кольцом. - Мы же ничего кроме "Влажки" брать не будем.
      - Так надо, - авторитетно заявили мне, мини-тайфуном носясь по комнатам и вытаскивая из шкафов нужные вещи.
     Неконфликтно пожав плечами - раз сенсей* так сказал, значит, безропотно подчинимся, нацепила кольцо перемещений на средний палец левой руки и, собрав в кучу выданную одежду, отчалила в спальню переодеваться. Процесс подготовки занял не больше десяти минут, а у меня почему-то всё внутри сжалось от нехорошего предчувствия, оповещавшего нерадивую ведьму о том, что лучше, пока не поздно, отказаться от этой бредовой затеи. Можно, например, засесть за книги и, проштудировав тону макулатуры, разработать новый план, который будет лучше предыдущего... Или вообще никаких новых идей не появится, потому что может быть слишком поздно что-либо изменить.
      - Пс-с-с, Василиса, - тихий шепот, раздавшийся из-за закрытой двери, заставил испуганно подпрыгнуть, нервно озираясь и злобно матерясь сквозь плотно сжатые зубы. - Василиса, ты там скоро? А то ещё рагнар вернётся и вся затея Кузе под хвост полетит!
      В принципе, Асука прав: хватит тянуть кота за хвост, испытывая и без того не идеальное терпение привратницы Судьбы. Если нас засечёт Рафаил, то знакомиться мне и фамильяру с ремнём как минимум... Нет, так позориться я пока не собираюсь!..
      Рывком распахнув дверь, только порадовалась хорошей реакции хвостатика, успевшего отскочить от створки ровно за мгновение до того, как она бы его припечатала по многострадальному лбу. Гордо выплыв в полутёмный коридор, почувствовала себя настоящей домушницей, только маски с прорезями для глаз не хватало. Пальцем поманив к себе чёрную тень, мигающую огоньками рогов, приобнял напарника за шею и, вытянув левую руку вперёд, мысленно произнесла координаты конечной точки короткого межквартирного путешествия.
      - Ай, твою мать... Васька, ты куда нас закинула? - Выплюнув половую тряпку изо рта, Асука горел праведным негодованием задушить отдельно взятую ведьму.
      Заметив мои барахтанья и тщетные попытки удержать тяжеленный ковёр, скрученный в рулон, и норовящий придавить ведьму-неудачницу всей своей массой, демон таки соизволил помочь. Отбуксировав агрессивное напольное покрытие в дальний угол кладовой, хвостатик на цыпочках подкрался ко мне, знаками показывая, как он зол и, что именно сделает с идиоткой хозяйкой, если такой гениальный план так по-глупому провалится. Испуганно сжавшись в комочек, краем сознания отметила, что шартрезовые глаза Асуки в темноте горят каким-то неестественным, потусторонним жёлтым светом, отчего табун испуганных мурашек сплочённым коллективом промаршировал вдоль позвоночника и замер в районе пяток, наверное, решив, что там безопаснее.
      - Не кричи, - как известно, лучшая защита - нападение, - ещё Веронику Николаевну разбудишь! Что мы ей тогда говорить будем, мол, проходили мимо и решили заглянуть в гости, вдруг чайком с печеньками угостят?
      Признав мою правоту, демон покорно убавил громкость и уже свистящим шепотом поинтересовался нашими дальнейшими действиями. Справедливо рассудив, что крем, увлажняющий кожу, скорее всего, будет храниться либо в ванной комнате, либо в спальне, оповестила о своих мыслях Асуку, предоставив тому выбор между данными помещениями. Несчастный фамильяр нервно икнул, дёрнул хвостом, попутно сбив какие-то коробки, но всё-таки выбрал ванную комнату, пояснив свою позицию тем, что он ещё слишком молод и становится импотентом из-за вида старой тётки в неглиже, пока не собирается.
      - Быстро и бесшумно проверяем комнаты и встречаемся здесь же через пятнадцать минут, - в очередной раз напряжённая работа вычислительного центра мозга принесла свои плоды. - "Влажка" одуряющее пахнет мятой, поэтому если не сможешь определиться с тарой, ориентируйся по запаху.
      - Не учи курицу, как правильно яйца высиживать, - огрызнулся демон, нашаривая дверную ручку и практически бесшумно проникая в коридор.
      Дождавшись, пока подтянутая фигура фамильяра скроется за соседней дверью, мышкой последовала примеру товарища и, стараясь не шуметь, двинула в знакомую сторону, благо планировка наших с соседкой квартир была идентичной. Толкнув створку, ведущую в спальню, довольно прислушалась к молодецкому храпу пожилой женщины, поэтому смело шагнула в темноту, чтобы тут же запутаться ногами в валяющемся на полу шёлковом халате и носом загреметь в пыльный ковёр. Удивительно, как после моего громкого падения ни Вероника Николаевна, ни Асука, не ломанулись на шум... Наверное, это провидение постаралось!
      Собрав ноги-руки в кучу, плавно поднялась, выискивая цепким взглядом, усиленный светом маленького карманного фонарика, знакомую баночку. К моей вящей радости искомая тара с белой субстанцией нашлась сразу же: "Влажка" стояла на прикроватной тумбочке, и чуть ли не неоновой вывеской мигала, мол, забери меня отсюда. Довольно улыбнувшись, на носочках (предусмотрительно смотря под ноги, а то мало ли, какие ещё "баррикады" ожидают незадачливого воришку впереди), подкралась к цели. Сцапав пластиковую тару, быстро заглянула внутрь, пытаясь определить количество остатков крема.
      Расслабившись, пропустила момент, когда законная хозяйка апартамент проснулась. Резко выбросив руку вперёд, женщина вцепилась в чёрную водолазку хваткой бультерьера, почуявшего заклятого врага, и, с силой дёрнув на себя, повалила меня на кровать, грозно нависая сверху. Слава Богу, фонарик потерялся в процессе борьбы, поэтому сейчас Вероника Николаевна даже при всём своём большом желании не могла рассмотреть лица ночной гостьи, а тем более узнать меня. Но это нисколько не помешало милой и улыбчивой днём соседке, сдавить мою шею руками и, брызгая слюной в лицо, грозно прошипеть:
      - Кто ты такая и, что уже успела спереть?
      Вариант "Тётя Вера, здрассти, это Вася!", естественно, не прокатит, да и в моём организме не так много кислорода осталось, чтобы тратить его таким нерациональным способом. Можно, конечно, попробовать, ужом выкрутиться из железного захвата соседки, но, боюсь, я тогда банально без головы останусь, подарив её на память женщине. Да-м, ситуация патовая... Где же Асука шляется, когда он так нужен?
      - Ну, отвечай! - Злобный рык Вероники Николаевны отразился от стен и улетучился где-то в глубине квартиры, а меня же пару раз приласкали затылком об мягкий матрац - хорошо, что не об пол, иначе бы шишек было гораздо больше.
      - Ассссс...кааааа... - только и смогла просвистеть, даже не надеясь, что фамильяр услышит.
      - Что ты там вякнула, гнида?
      Пышущее злобой лицо практически вплотную приблизилось ко мне, и я уже мысленно успела увидеть своё надгробие и скорбящих родителей рядом с ним, как произошло всего одно, но такое значимое событие. Из коридора послышался непонятный шум, сопровождаемый громким воплем, а потом наступила гнетущая тишина, давящая на нервы не хуже многотонного пресса.
   Хватка тёти Веры немного ослабла, видимо, сказался эффект неожиданности, поэтому, недолго думая, схватила женщину за руки и, резко разведя их в стороны, ударила соперницу лбом в подбородок. В глазах потемнело, но это не помешало мне столкнуть с себя скандальную соседку и кубарем скатиться на пол, утягивая за ногу деморализованного противника туда же.
      - Какого чёрта тут происходит?! - Взбеленилась женщина, как только смогла говорить, а не грозно шепелявить, видимо, прикусила-таки язык, бедненькая.
      - Если мы сейчас же не спрячемся, то в скором времени здесь будет происходить отпевание хозяйки квартиры и её сосе... кхм, ночной гостьи, - сообразив, что чуть не прокололась, мысленно отвесила себе затрещину, и рывком поднялась на ноги.
      Так, альтер эго Асуки пока на горизонте не видно, следовательно, у меня есть время спрятать Веронику Николаевну, и хотя бы попытаться вызвать гнев фамильяра на себя. Буду уповать на то, что всё-таки являюсь заместителем Смерти и на данный момент хозяйкой кольца перемещений... Может, попытаться схватить демона и перенестись домой, под защиту Рафаила?..
      Пока разрабатывала очередной идиотский план, чуть ли не за шкирку подтащила тётю Веру к огромному встроенному шкафу. Распахнув створку, за которой виднелась перекладина с "плечиками", с силой толкнула туда опешившую женщину. Захлопнув дверцу, прижалась к ней спиной, чувствуя, как тело сотрясает крупная дрожь, вызванная отнюдь не холодом, а банальным, можно даже сказать, первобытным, всепоглощающим чувством страха.
      - Вероника Николаевна, если хотите остаться в живых, не делайте резких движений и не шумите, - тихие шаги, приглушённые закрытой дверью, дали отмашку к началу боевых действий. - Если всё получится, то через несколько минут можете выбираться из шкафа, а пока, прощу, послушайтесь меня!
      Не знаю, ответила ли мне женщина или нет, потому что дверь в спальную была выбита точным ударом ноги, и на пороге комнаты нарисовался взбешённый фамильяр, неистово сверкая шартрезовыми глазами и сжимая в руке окровавленный осколок зеркала. Мысленно застонав, схватила милую думочку, так кстати валяющуюся под ногами, и запустила ею в демона, переключая его внимание на себя. Утробно зарычав, Асука зловеще улыбнулся, проведя языком по верхней губе и... Остался стоять на месте, вместо того, чтобы броситься на обидчика.
      "Странно, вроде бы подушка не такая уж и тяжёлая была, чтобы вставить этому идиоту мозги на место," - пятясь спиной назад, пыталась продумать дальнейшую стратегию, совершенно не понимая хитроумного плана демона. - "Тогда почему он вполне мирно ухмыляется, не предпринимая никаких действий?"
      - Хозяюшка, - мягкий и такой обманчиво спокойный голос нарушил ночную тишину, заставив усомниться в своих выводах, - если мы нашли то, что искали, может, пора домой? - и несколько шагов в мою сторону.
      Замерев каменным истуканчиком, никак не могла оторвать взгляд от зеркальной поверхности, по которой чёрными разводами тонкой струйкой стекала кровь демона. Так и не дождавшись от хозяйки ответа, фамильяр перехватил мой взгляд и проследил за его траекторией. Поймав кончиком пальца каплю крови, сорвавшуюся с осколка, парень игриво её слизнул, на некоторое время выпуская меня из поля зрения. Этого мгновения хватило, чтобы в два прыжка оказаться стоящей на широкой кровати и, вытянув вперёд правую руку, сжать ладонь в кулак, а потом, резко раскрыв его, повернуть кисть против часовой стрелки, призывая косу Смерти.
      Заметив стальной блеск холодного оружия, на секунду попавшего под свет валяющегося на полу фонарика, хвостатик только презрительно скривился, мол, на безоружного с таким-то арсеналом не нападают. Сделав ещё несколько уверенных шагов по направлению к испуганной хозяйке, демон предусмотрительно замер, заметив как я перехватила косу поудобней, готовая защищать наши с Вероникой Николаевной жизни до последнего.
      - Васенька, это же я... - мягкий, обволакивающий голос патокой растёкся по комнате, гипнотизируя и практически лишая собственной воли, - твой любимый и единственный фамильяр!
      - Вряд ли, - нехорошо ухмыльнувшись, заученным ещё с ранних лет движением стряхнула с себя ментальную магию. - Мой фамильяр боится крови. Поэтому, он бы скорее в обморок грохнулся, а не уподобился вампирам, которые обожают ею лакомиться.
      - Упс, неувязочка вышла, - паскудно улыбнулось альтер эго Асуки, группируясь для прыжка. - Что же, придётся тогда действовать иным методом, - занося осколок зеркала для рокового удара, демон оттолкнулся ногами от пола.
      Испуганно взвизгнув, перекрутила косу таким образом, чтобы лезвие оказались позади, а спереди был стальной шест. Размахнувшись, чисто по инерции сделала пару шагов назад, утягиваемая в сторону непривычной тяжестью, и со всей силы приложила наглого фамильяра импровизированной дубинкой по макушке, аккурат между рогов. Несколько томительно долгих секунд Асука всё ещё продолжал стоять напротив меня, переводя ничего не понимающий взгляд с косы на руку, сжимающей окровавленный осколок, а потом, тихо всхлипнув, кучкой осел к моим подкашивающимся из-за пережитого стресса ногам.
      - А вот теперь ты точно мой фамильяр!
   Раскрутив косу в обратную сторону, быстро совершила нехитрый манёвр, отправляя рабочий инвентарь обратно в неизвестность. Присев на корточки рядом с бесчувственным телом, схватила демона за хвост и быстро переместила нас в родную квартиру, успев крикнуть напоследок:
   - Вероника Николаевна, можете больше ничего не опасаться!
      Асука удачно спланировал прямо на диван в гостиной, подмяв под себя несколько маленьких подушек, а я же, как всегда, банально пролетела мимо, причём в буквальном смысле слова. Приземление на твёрдый пол вышло на удивление мягким, но вот голос, раздавшийся из-под меня, не внушал здорового оптимизма и веры в то, что мне всё-таки удастся благополучно пережить сегодняшнюю ночь.
      - И где же вы шлялись, Сатана побери?!
      - Р...Рафаил, - никогда не думала, что умею так пугаться. Дёрнувшись в сторону, быстро перекатилась на бок, и уставилась в серебряные глаза разозлённого и местами помятого рагнара, готовая в любой момент задать стрекоча. - А мы это... Гулять ходили!
      Скептически приподнятая смоляная бровь дала ясно понять, что врать в следующий раз нужно убедительнее...
     
      Спустя четверть часа меня всё-таки раскрутили на правду, настучали по голове за двоих и теперь злобно пыхтели, пытаясь привести в чувство хвостатого демона. На робкий вопрос "За что?!", заданный из-за спасительного укрытия, коим служило кресло, рагнар всё же сподобился милостиво пояснить свои мотивы. Мол, в следующий раз, прежде чем что-нибудь отчебучить, хоть подумаю сначала о последствиях (по крайней мере, Рафаил на это искренне надеялся), а уже потом кинусь в омут, не забыв оставить записку с точными координатами, где именно нужно разыскивать хладный труп дурной ведьмы. Скептически хмыкнув, мол, блажен тот, кто верует, не стала вступать в долгие дебаты с квартирантом демонического происхождения: всё равно каждый из нас останется при своём мнении.
      - Асука, имей совесть, - в пятый раз нехорошо так протянул Рафаил, отвешивая хвостатику практически ласковую пощёчину, - иначе я её насильно вживлю и без наркоза!
      - Я хороший, - сонно промямлил фамильяр, пытаясь руками оттолкнуть настойчивого собрата.
      - Никто и не спорит, - ехидно хмыкнул демон, за ногу стаскивая на пол пришедшего в себя хвостатика, но умудрившись это провернуть с хирургической точностью, чтобы злобная сторона любимца Сатаны не проснулась. - Вот только твоё альтер эго уж больно много хлопот причиняет. Не хочешь от него избавиться?
      - На ампутацию, трепанацию и иже с ними категорически не согласен! - быстро уточнил Асука, шустро перебазировавшись ко мне за спасительное кресло. - Другие предложения имеются в наличии?
      Рагнар довольно улыбнулся, отчего у меня создалось стойкое ощущение, что нас с хвостатиком банально развели на здоровое любопытство, профессионально подогревая недомолвками охотничий азарт. Усевшись на диван, Рафаил неспешно закинул ногу на ногу, облокотился спиной на мягкие подушки, затем, немного подумав, взбил их, добавив ещё парочку до полного комплекта, и снова устроился с максимальными для себя удобствами. Но ничего так и не сказал, паразит!
      - Пс-с-с, Василис, - странно, как суфлёрский шёпот фамильяра не услышали соседи, - он что, наше и без того ограниченное терпение проверяет?
      - Нет, я жду сообщение от ора... Кхм, скажем так, знакомой ведьмы, - снизошёл до пояснения рагнар, придирчиво осмотрев комнату, словно впервые в жизни её увидел. Только я хотела возмутиться, что всё уже рассказала противному демону, как воздух еле уловимо сгустился, и приятно запахло озоном. - О, а вот и оно!
      Уронив челюсть на пол, мёртвой хваткой вцепилась в гибкий хвост Асуки и несильно дёрнула его. Фамильяр приглушённо взвыл, но вырвать конечность не попытался, прекрасно осознавая тот факт, что с меня станется его вообще без сего отростка оставить.
   Моё удивлённо-истеричное состояние объяснялось очень легко и просто: в метре от сереброглазого сначала проявился, а потом и аккуратно завис скрученный свиток пергамента, испещренный мелкими рунами мёртвого языка. В настоящее время никто из ведьм подобного вида магической почтой уже не пользуется, потому что с головой хватает голосовых сообщений, сотовых телефонов и "мыла". Да и знание запрещённых языков не в чести, а даже наоборот - поди потом, докажи магической братии, что ты втихаря не балуешься чёрной магией, поднимая милых, агрессивных, но зато послушных воле хозяина зомби.
      - Приветствую тебя, Лейла, - устремив взор серебряных глаз на пергамент, Рафаил учтиво склонил голову. - Мне стало известно, что ты можешь помочь нам с пробудившейся агрессивной стороной одного демона.
      Переглянувшись с Асукой, прочла в его глазах, зеркально отражавших и мои чувства, дикое желание спеленать рагнара в смирительную рубашку и под конвоем сопроводить до ближайшей психиатрической клиники, сдав с рук на руки добрым дядечкам докторам. Только я хотела вслух озвучить дельное предложение, попутно заручившись посильной поддержкой хвостатого демона, как комната наполнилась приятным грудным голосом, явно принадлежащим женщине. Мы с фамильяром чуть лбами не столкнулись, пытаясь отыскать источник звука, но никаких представительниц прекрасной половины человечества помимо меня в квартире не было. В памяти настойчиво всплыли слова из культовой советской комедии "Иван Васильевич меняет профессию":
      - И тебя вылечат, - ласковое похлопывание по щеке Ивана Грозного, - и тебя вылечат, - повторный жест, но уже по лицу законного мужа, как две капли воды похожего на царя, - и меня вылечат...
      Знаете, невольно ощутила себя любимую на месте несчастной женщины. Ощущения, скажем честно, мне категорически не понравились!..
      - Рафаил, приятно вновь тебя увидеть, - голос обволакивал, заставляя добровольно чувствовать его глубину и власть. - Не знала, что теперь ты помогаешь человеческим ведьмам и бездарным демонам.
      Последние слова прозвучали как неприкрытое оскорбление, и, если в отношении себя я была полностью солидарна с голосом, то насчёт Асуки могу и поспорить до хрипоты! Не такой уж он и "бездарный", если смог смотаться из Преисподней, пускай и при помощи Смерти. А тот факт, что Сатана усиленно старается его вернуть в лоно демонической семьи, говорит не столько сам за себя, но ещё и о том, что моего фамильяра боятся, поэтому и хотят, чтобы он выступал на стороне нечистой братии, и одновременно уважают!..
      - Лейла, - притворный вздох рагнара заставил меня нервно вздрогнуть и пристальней присмотреться к свитку, - врать нехорошо, а уж в том, что оракул Преисподней знает всё ещё до того, как это свершилось, я ни на секунду не сомневаюсь!
      - Ты прав, - приятный голос раздавался из... Пергамента, и по мере того, как произносились слова, руны постепенно исчезали. - По старой памяти я помогу тебе решить возникшую проблему, но не думаю, что Сатана оставит в покое девчонку, а Асуке даст возможность жить спокойно.
      - Это уже только мои проблемы будут, - сказал, словно отрезал демон, нехорошо сузив серебряные глаза. - Что нужно сделать, чтобы вернуть фамильяру Василисы единство мыслей?
      - В вопросе уже скрыт ответ, - ласково засмеялась неведомая мне Лейла. - Проведи ритуал скрепления хозяина и фамильяра - это поможет взять под контроль альтер эго Асуки. - На долю секунды голос умолк, но потом всё же решил поделиться кое-какими сведениями. - Но помни, со смертью ведьмы умирает и её фамильяр, соединенный с ней магией. Они на такое готовы?
      Вопрос, судя по всему, предназначался нам с хвостатиком...
   В комнате повисла напряжённая тишина, а Рафаил даже поддался вперёд, стремясь не пропустить ни одной мимолётной эмоции, то и дело проскакивающей на наших ошеломлённых лицах. Я, конечно, была не против подобного рода ритуала, тем более что этого требуют консервативные традиции магического мира, но согласится ли Асука добровольно отдать себя в кабалу, особенно если учесть, что демон не так давно вырвался из-под диктатуры Сатаны, да и про преждевременную смерть забывать тоже не стоит. (Мой жизненный срок отмерен в лучшем случае восьмьюдесятью годами, а вот демоны могут жить тысячелетия!)
      - Я согласен! - Твёрдый голос фамильяра даже на секунду не позволил усомниться в правильности принятого решения.
      - Вот и отлично, - ещё один смешок, только на этот раз с издёвкой. - Что же, Рафаил, твою просьбу я выполнила, следовательно, нас с тобой больше не связывает клятва долга, поэтому спешу откланяться.
      - С-спасибо вам, - шок-шоком, а привитые сердобольными родителями с детства хорошие манеры дают о себе знать, - как за помощь, так и за проявление подобного рода магии, о которой мне было до этого момента неизвестно!
      - О, Сатана, да она же ещё совсем ребёнок, который только-только начал осваивать азы магии, - теперь голос Лейлы сочился неприкрытым ядом. - Рафаил, заклинаю тебя, откажись пока не поздно от провальной затеи помочь этой глупышке - она же тебя, словно якорь, ко дну потянет!
      - Повторяю: это уже только мои проблемы будут, - отчётливый скрип зубов и сгустившаяся за плечами рагнара чёрная аура красноречиво свидетельствовали о том, что оракул Преисподней порядком подзадержался в городской квартире.
      - Что же, ты сделал свой выбор, - печально вздохнул голос. - Тогда прощай, вряд ли мы снова увидимся!
      Стоило Лейле закончить говорить, как последние руны поспешно истаяли на свитке и он, тоненько зазвенев, испарился, словно его и в помине не было. В комнате снова повисло напряжённое молчание: рагнар выжидающе смотрел на меня и демонёнка, Асука нервно дёргал хвостом и всем своим видом буквально вопил о том, что уже давно для себя всё решил и вопрос, относительно ритуала, обсуждению, а тем паче отмене не подлежит.
   Подавив очередной горестный вздох, бросила взгляд на настенные часы - половина пятого утра. Просто великолепно, утром снова буду отсвечивать матовой, аристократической бледностью кожи, а глаза будут сверкать кроваво-красными полопавшимися капелярчиками, оттенённые "мешками"... Может, стоит в таком виде к Сатане наведаться? Глядишь, болезный, ещё инфаркт схлопочет и никаких проблем с демонами, Святой Инквизицией и моими постояльцами-соседями более не будет.
      - Я так понимаю, что обряд всё же состоится? - отодвинув на задний план довольно-таки интересную мысль, приступила к решению насущных проблем. - Тогда первый вопрос на повестке дн... То есть, ночи: кто его будет проводить?
      - Наверное, я, - неуверенный голос Рафаила не очень-то вселял в сонную меня уверенность. - Пока начерчу ритуальный круг, принеси, пожалуйста, нож, заговоренный кубок, четыре белых и четыре чёрных свечи.
      Послушно испарившись по направлению к кухне, где лежали нужные предметы, только мысленно диву давалась. Откуда демону с многотысячелетним стажем известен ритуал скрепления фамильяра и хозяина? Неужели у рагнара некогда был домашний питомец, который в дальнейшем, естественно, не без помощи магии, стал самым лучшим другом, защитником и помощником сереброглазого? Вряд ли Кузьма живёт на свете столько же, сколько и Рафаил... Хотя, он же что-то вскользь упоминал о человеке, открывшем ему глаза на вселенское зло, выраженное наглой мордой повелителя Преисподней. Так может, под бесполым словом "человек" подразумевается некая девушка, которая и была его игривой кошечкой? Или рагнар говорил про друга мужского пола? Хотя, мне-то какая к демонам разница?!..
   Задумчиво ставя на стол необходимые предметы, заказанные Рафаилом, углубилась в совершенно неуместные воспоминания. Отчего-то было важно вспомнить половую принадлежность друга Рафаила, заменённого на обезличенное "человек".
  
   Сидя на кухне родной квартиры, после поспешного и некультурного бегства ворма из больницы, пыталась уличить нежданного-негаданного союзника во лжи:
   - Насколько понимаю, интересоваться причиной разлада с верховным руководителем всемирного зла бесполезно?
      - Встретив человека, - как ни странно, но рагнар удовлетворил моё любопытство, - показавшего мне, что жизнь не состоит из одних только сражений за право называться сильнейшим, кровопролитных битв и бессмысленных приказов, не сошёлся во мнениях по ряду вопросов с Сатаной.
      - И... где сейчас тот человек? - никогда не отличалась ярко выраженным тактом.
      - Его убили, - высший демон всего лишь несколькими словами разбил все потаённые надежды на счастливый исход дела. - Он пожертвовал собой ради моего спасания и жизни его друзей.
  
   Значит, это всё-таки был мужчина... Ну, или мне так хочется считать!..
      Губы помимо воли расплылись в довольной улыбке, а ничем не обоснованная ревность, что до сего момента чёрным бархатом окутывала сердце, поспешно отступила. Спустя несколько секунд, я с ужасом поняла, что подсознательно питаю к рагнару ничем не подкреплённые романтические чувства, и испуганно ойкнула. Вот только ля-мура мне для полного счастья сейчас и не хватает!
   Поспешно схватив в охапку необходимые вещи, опрометью ломанулась обратно в комнату, уж очень мне личные метания, да и воцарившаяся в квартире тишина не нравились. Ввинтившись в гостиную, застыла на несколько минут памятником себе любимой, но так и не смогла решить в какой именно момент можно начинать скандал.
   Овальный бежевый ковёр, до сего момента постеленный в центре комнаты, был аккуратно скручен и сиротливо стоял в углу. Мягкий гарнитур был отодвинут к балкону, чтобы освободить как можно больше места, а коричневый линолеум, имитировавший дубовый паркет, был испещрён тёмными рунами в окаймлении кельтского квента - четырёхгранной ритуальной плоскости, символизировавшей собой круг для проведения магических обрядов.
      - Вася, чего застыла? - Мимо меня проскакал энергичный Асука, попутно оттоптав ногу и чуть не уронив тяжёлую напольную вазу. - Свечи принесла? - Получив утвердительно-оторопелый кивок, хвостатик ловко сцапал восковую фигуру и поднёс к рожкам. Фитилёк моментально вспыхнул, а свеча была отдана обратно. - Поджигай остальные и расставляй по две - чёрная и белая - в вершинах квента.
      Выполнив возложенную на меня миссию, всё никак не могла отделаться от неприятного ощущения. Всё складывалось так, будто я и Рафаил силой принуждаем бедного Асуку к проведению ритуала, а ведь это практически добровольное рабство магического разлива. Вряд ли на земле найдётся человек... Ладно, живое существо, добровольно согласившееся бы на нечто подобное. Может, стоит всё переиграть, пока не стало слишком поздно для меня и хвостатика?..
      - Асука, а ты уверен, что хочешь этого? - Всего на какую-то долю секунды определил меня Рафаил, подходя к демонёнку и недвусмысленно помахивая перед ним ножом для разделки мяса.
      - Да, - без запинки или колебаний выпалил парень, подставляя кисть левой руки под остро наточенное лезвие. - Я задолжал за своё спасение Габриелю, да и рядом с Василисой мне будет намного спокойней, чай, и ведьма под присмотром - всегда накормлена и обстирана.
      Рассержено фыркнув (сделал из меня тут косоручку, совершенно не приспособленную к жизни!), спокойно дождалась своей очереди на сдачу пинты крови, правда, глаза пришлось отвести, чтобы не видеть, как по живому режут. Проследив за тем, как рагнар смешивает нашу с демоном кровь, нашёптывая какие-то загадочные слова над кубком, опасливо покосилась в сторону засветившегося белым светом ритуального круга.
      - Эм, Рафаил, а ты уверен, что тёмная магия подойдёт для этого ритуала? - я вообще натура скептическая, а в последнее время и на зуб не погнушаюсь попробовать.
      - Да, - знаком указав, чтобы мы с фамильяром стали в центр квента, демон прочистил горло. - Здесь важно заклинание, а не используемая магия.
      - Ладно, - потоптавшись на пятачке свободного места, всё-таки смогла поместиться там с рогатиком. - Что дальше?
      Рафаил начертил на полу кровью из кубка завершающую обряд руну, и криво усмехнулся, явно готовя очередную бякость.
      - Вась, а ты не хочешь своему фамильяру ошейник именной подарить? А что, смотреться будет просто супер, - и в довершение своей тирады протянул вперёд руку, сжатую в кулак и с поднятым вверх большим пальцем.
      - Дай мне только отсюда выйти, ископаемое, - злобный рык хвостатика не сулил ничего хорошего заигравшемуся шутнику, - и я тогда покажу тебе и "ошейник", и "именной" в придачу!
      Веселящийся демон, прекрасно понимая, что каким бы крутым и супер-мега элитным бойцом не был Асука, не противник нашему "великому и ужасному", лишь ехидно осклабился, всем своим видом давая понять одну вещь: как бы вошь не тявкала, всё равно сожрать не сможет. Бросив испепеляющий взгляд на разошедшегося Рафаила, примирительно вцепилась в руку хвостатика, искренне надеясь, что пресловутое альтер эго демона не поднимет голову после обидных слов - всё же это не полноценный удар тяжёлым предметом по драгоценно-рогатой голове, а так, моральный щелчок по носу. Непочтительно плюнув в сторону собрата, фамильяр проникновенно посмотрел мне в глаза, словно выражая немую благодарность за поддержку.
      - Великолепно! - Счастливый до розовых соплей рагнар, громко хлопнул в ладоши, отчего пламя свечей ярко вспыхнуло, удлиняясь на несколько сантиметров. Я неожиданно ощутила все эмоции курочки-гриль или Жанны д`Арк: сгореть на костре заживо явно не предел моих скромных мечтаний. - Вася, продолжай смотреть в глаза будущему фамильяру, а ты, - так и слышалось ехидное "ошибка Преисподней", - не смей отпускать рук потенциальной хозяйки.
      Утонув в шартрезовых глазах, полностью пропустила всё таинство ритуала скрепления хозяина и фамильяра, коим эрудированный Рафаил владел, если не в совершенстве, то на достаточном уровне уж точно. Почувствовав, как горячий поток воздуха разметал мои волосы, а пушистая кисточка на чёрном гибком хвосте испуганно дёрнулась, соизволила-таки включить слух.
      - Вася, повтори, пожалуйста, ритуальную фразу за мной, - удерживая руки на уровне груди, рагнар раскрыл правую ладонь и перевернул её вверх. - Я демона этого опекаю.
      - Я демона этого опекаю, - послушно просуфлировала ничего не понимающая я.
      - Отныне ты стал моим хранителем-фамильяром, - тонкие колечки дыма начали появляться над раскрытой ладонью Рафаила, стоило мне только начать говорить заклинание.
      - Отныне ты стал моим хранителем-фамильяром, - говорить с каждым вздохом становилось всё труднее, а полупрозрачная ниточка магической силы, вышедшая из моей груди, смело преодолела расстояние до Асуки и застыла рядом с его грудной клеткой словно бы в нерешительности.
      - Защищай и оберегай меня от любого зла, от любой опасности знак мне дай! Предупреждай меня, да будет так! - судя по всему, это были завершительные слова моей части магического ритуала.
      - Защищай и оберегай меня от любого зла, от любой опасности знак мне дай! - Тонкая ниточка силы смело проткнула грудь опешившего хвостатика, и приобрела насыщенно молочный цвет. - Предупреждай меня, да будет так! - Стоило мне только закончить фразу, как над правой ладонью рагнара загорелся голубой огнь с белой окантовкой.
      - Так, Асука, теперь твоя очередь! - Рафаил поднял вверх раскрытую левую ладонь и выжидающе посмотрел на обалдевшего демонёнка. - Древняя высшая сила, прошу тебя, оберегай моего хозяина через меня! Да будет так!
      - Древняя высшая сила, прошу тебя, оберегай моего хозяина через меня! - Над ладонью рагнара спиралью закручивалось адское, кроваво-оранжевое пламя, маня и одновременно отталкивая. - Да будет так! - Сформировавшийся огонь завис в паре сантиметров над мужской ладонью, ознаменовав, что ритуальные фразы благосклонно приняты.
      - Отныне вы оберегает друг друга ото зла и напастей, - резко совместив раскрытые ладони, рагнар словно перемешал два разноцветных огня. - Да будет так! - Практически прокричал несчастный Рафаил, с трудом удерживая полыхающую смертоносную стихию, не позволяя ей наброситься на двух живых существ, каменными изваяниями замерших в центре квента.
      Испуганно спрятавшись за спину демона (в конце концов, за ним, как за самым перспективным воином носится половина Преисподней, а сам Сатана готов ему пятки целовать, лишь бы Асука вернулся, вот пусть и оправдывает свои воинские титулы), всё-таки пропустила решающий момент, когда огненный смерч вырвался из ослабевших рук Рафаила, и со скоростью звука полетел в нашу сторону. Я даже заорать не успела, как нас с хвостатиком окутал густой клубок из сине-красно-оранжевых всполохов. Как ни странно, но никакой боли не было: огонь практически ласково прикоснулся к нашим испуганным лицам и, оставив на моём плече загадочную метку, а на руках фамильяра вытатуированные золотистые браслеты бесследно исчез.
      - И что это было? - Очумело тряхнув головой, только сейчас соизволила заметить, что и кельтский квент тоже благополучно испарился, подозреваю, что целостность магического круга была нарушена более сильной стихией, поэтому тёмные руны и исчезли.
      - Поздравляю, Василиса, - пристальный взгляд серебряных глаз цепко прошёлся по моему предплечью, на котором было вытатуировано пушистое перо невиданной птички, - теперь ты стала полноценной хозяйкой своего фамильяра, - оценивающий взгляд рагнара переместился на витиеватые браслеты хвостатика. - Ну, как, изменения в самочувствии ощущаются?
      - Да нет, - неуверенно прислушавшись к себе, поймала идентичный взгляд шартрезовых глаз и печально вынесла вердикт, - всё как обычно.
      - А это мы сейчас и проверим, - нехорошо так пообещал квартирант.
      Черноволосый демон молниеносно поднёс правую руку к лицу и, прикрыв ладонью левую половину, резко сжал кисть в кулак. Вуа-ля, воздух перед рагнаром окутался сиреневым сиянием и из него соткался полутораметровый клинок, с письменами на мёртвом языке, тянущимися по всей длине лезвия с обеих сторон. Сцапав шипастую гарду, Рафаил профессионально провернул меч в руке, словно проверяя его сбалансированность и... Наотмашь ударил Асуку по голове, благо, что бил не острием, а плашмя.
      Знаете, даже когда адское пламя недвусмысленно пыталось нас подпалить, мне и то не было так страшно, как в данный момент! Получив тяжёлым предметом по кубышке, хвостатик покачнулся и осоловело прикрыл глаза, хватаясь руками и хвостом за пострадавший участок организма.
   Нервно икнув, быстро окопалась за баррикадой из мягкой мебели, искренне надеясь, что в случае смертельной опасности, успею слинять до исхода недолгой, но живописной битвы. Подумав несколько секунд, всё же протараторила мантру, активизирующую магический щит. Хвостатик не только сильный в физическом плане, но и с моими нехитрыми и далеко не профессиональными заклинаниями справится на "раз-два", а так, глядишь, хоть немного притормозит, наткнувшись на невидимую преграду.
      Две пары напряжённых глаз уставились на застонавшего фамильяра. Мы с рагнаром были готовы буквально ко всему, не зря же я напрягла извилины на предмет магической защиты, а Рафаил стал наизготовку с мечом наперевес. Медленно, словно в замедленной съёмке, демонёнок открыл ничего не понимающие глаза, в коих плескалось море укоризны и обиды, и... По-детски шмыгнул носом, чем чуть не довёл меня до истерики!
      - За что? - Вопль незаслуженно обиженного ребёнка выбил из моих лёгких вздох облегчения, а рагнар лишь пожал плечами, мол, для благого дела нужно было. - Вместо того чтобы проверять утихомирилось моё альтер эго или нет, ты, - указующий перст упёрся в грудь опешившего сереброглазого, - дерёшься!
      - Не кипятись, - как всегда тихий и размеренный голос Рафаила, всех построил по стойке "Смирно!". - Твоего злобного Я больше с нами нет, точнее оно под надёжным контролем Василисы.
      Да-м, такого скептического хмыканья мне ещё не приходилось слышать ни разу за свою короткую жизнь. Вот так и начинают множиться, расти и развиваться злостные и закоренелые комплексы...
      - Ладно, раз с ритуалом успешно справились, то давайте теперь разберёмся, кто же испортил "Влажку", - кажется, рагнар был кем-то вроде генералиссимуса в Преисподней, вон, как профессионально раскомандовался.
      - Эм, но сейчас шесть утра, - попробовала воззвать к справедливости и здоровому семичасовому сну, но была одарена таким проникновенным взглядом, что быстро переключила "скорости". - Действительно, о чём это я, глупая, говорю... Как мы это сделаем?
      - Есть два варианта, - задумчиво потерев подбородок, высший демон озорно блеснул серебряными глазами. - Первый и самый оптимальный - послать за проказником твоего фамильяра, - уставившись круглыми глазами на прифигевшего от подобной перспективы Асуку, знаком попросила Рафаила продолжать. - Второй - заклинание призыва. Какой способ выберешь?
      - Конечно же, призыв, - фыркнув, поменяла чёрные свечи на белые и снова расставила восковые фигуры в форме круга, - иначе, зачем мы с Асукой совершали ночную вылазку к Веронике Николаевне!
      Рафаил ничего на подобный выпад не ответил, но по тому, как мимолётная улыбка коснулась тонких губ, стало понятно, что именно такого ответа от меня и ждали. Закинув меч на плечо, рагнар занял выжидательную позицию позади готовящейся к колдовству меня, намереваясь, если не прикрыть от неожиданного нападения противника, то хотя бы не дать злобному агрессору прорваться к выходу. Оценив подобную расстановку сил, Асука смешно дёрнул белой кисточкой хвоста, мигнул правым рогом и... Залез с ногами в кресло, так и продолжавшее стоять рядом с балконом. Это, типа, непрозрачный намёк, кто хозяин, тому и карты в руки?
      - Начинай! - мне ещё и царственно рукой махнули, как какой-то дремучей плебейке.
      Скрипнув зубами, злостно проигнорировала ехидный смешок рагнара, буквально наслаждающегося ситуацией, и с лихвой зачерпнула испорченной "Влажки". Стерев жирную субстанцию с руки бумажной салфеткой, положила её в центр круга и спокойно, без спешки и лишней суеты, прочитала нехитрое заклинание. Честно, думала, как и в случае с лепреконами ничего не произойдёт, что автоматически отметёт ещё один вариант решения сложившейся проблемы, поэтому была сильно удивлена, когда из воронки портала повалил густой туман.
      - Какого чёрта?!.. - испугано отпрянув в сторону от инородной "облачности", попыталась по ходу дела разобраться с неполадками.
      - Василиса, - строгий голос Рафаила пробирал до мурашек, но вот идентифицировать местоположение его хозяина по звуку так и не получилось, - ты уверена, что ничего не напутала?
      "Он её что, совсем за дуру клиническую держит?!" - неожиданно молнией пронеслась в голове мысль, с привкусом недовольства и какой-то детской обиды.
      Замерев от неожиданности на месте, никак не могла понять: это моя мысль была или чужеродное вмешательство? Если предположить, что во мне взыграла обида из-за того, что Василису Ласкину не воспринимают как давно сформировавшуюся совершеннолетнюю ведьму, тогда, почему проскочило местоимение "её", а не "меня"? Значит, данный интеллектуальный шедевр принадлежит не моим мозгам, а... Чьим тогда?!?..
      - Василиса, осторожнее! - Незнамо откуда передо мной вырос статный юноша, озорно сверкающий разноцветными глазами. - Было бы нехорошо, задень вас мечом этот вояка, - неопределённый взмах рукой куда-то в сторону, где секунду назад опасно сверкнула сталь, а я уже прониклась чувством благодарности к нежданному спасителю.
      "Гарпию мне под хвост, неужели Ваську мама не учила с незнакомыми личностями не общаться?" - в голове будто пожарная сирена взвыла, и могу поклясться, что эта мысль точно мне не принадлежала. - "Нет, всё-таки прав Рафаил: за этой девчонкой нужен глаз да глаз!"
      Плюнув на странности родного организма (мало ли, вдруг альтер эго Асуки чудит?..), перешла к осмотру нежданного гостя. Бросив настороженный взгляд на нежданного визитёра, недоумённо моргнула и еле удержалась, чтобы не заорать: "Чур меня, чур...", а затем перекреститься.
   Разноцветные глаза (правый - карий, левый - зелёный) сбивали с толку, а вот искренняя улыбка, сверкающая небольшими клыками, уже не казалась чем-то из ряда вон выходящего. Неужели очередной демон на мою седую голову свалился?
      - Кто ты? - согласитесь, я проявила вполне закономерное любопытство.
      - А ты разве не догадываешься? - казалось, будто парень опечалился сим прискорбным фактом. Получив мой отрицательный ответ, гость тяжело вздохнул, и попробовал навести нерадивую ведьму на нужные мысли. - Меня часто называют Водной Лошадкой.
      - Келпи, что ли? - удивлённо моргнув, заметила расплывающиеся в довольной улыбке губы гостя.
      Неожиданно всё встало на свои места: и странная аллергическая реакция тёти Веры на проверенную годами "Влажку", и наличие Райского фонтана, помноженного на учтивого молодого человека. Вот только пока не до конца осознала, каким боком я замешана во всей этой неприятной истории.
   Интересоваться подобным вопросом стоит из-за спины всесильного демона, поэтому нет ничего удивительного в том, что я малодушно попыталась слинять на поиски рагнара, вот только треклятый туман, буквально ластящийся к келпи, с каким-то ужасающим чавканьем сгустился вокруг нас. Осторожное касание холодной мужской ладони к моей щеке, сработало не хуже катализатора и я, наплевав на неприлично ранний час и спокойный сон соседей, заорала, что есть мочи:
      - Рафаил!!!
      Не успела перепуганная я даже дыхание перевести, как острие меча, светящееся благодаря мёртвым начертаниям, уже оказалось прижато к горлу незваного гостя. Не ожидавшей подобной прыти от противника, келпи нервно дёрнулся, отчего тонкая алая струйка прочертила живописную дорожку от шеи к вороту белоснежной футболки.
   Позади ночного гостя вырисовывался тёмный силуэт рагнара, поэтому я была спокойна относительно свободного перемещения парня по квартире и даже позволила себе ненадолго отлучиться, попутно приказав офонаревшему от подобной наглости Асуке открыть окна и балконную дверь, чтобы разогнать надоевший туман.
      Вернулась я в комнату собранная и даже частично подготовленная, спасибо маминой книге, из которой не так давно благополучно почерпнула интересные сведения о fairy. Позаимствованный учебник по ведовству и сейчас сыграл не последнюю роль, снабдив меня нужной информацией, которой и собиралась поделиться со всеми присутствующими. Статья про Водную Лошадку, конечно, не шла ни в какие сравнения с развернутой публикацией о fairy, но всё же была довольно познавательной.
         - Согласно представлениям шотландцев, келпи - это оборотень, способный превращаться в вороного коня и в молодого мужчину. Всем своим видом лошадка как бы приглашает прохожего сесть на себя, а когда тот поддается на уловку, молниеносно прыгает вместе с седоком в реку. Человек мгновенно вымокает до нитки, а лошадь исчезает, причем её исчезновение сопровождается грохотом и ослепительной вспышкой молнии. С помощью волшебной уздечки проказника можно на какое-то время приручить, но когда действие чар закончится, он станет ещё изощреннее и опаснее, например, может разорвать свою жертву на куски и сожрать их. - Закончив вводную лекцию, не смогла сдержать поистине детского ехидства. - Ну, и где твоя лошадиная ипостась?
      - Хочешь прокатиться, ведьма? - недовольно прошипел блондин, явно задетый за живое моими пренебрежительными словами.
   Правильно, рядом с Асукой и Рафаилом я чувствовала себя намного увереннее и безнаказанее - вряд ли при подобном раскладе найдётся дурак, которому придёт в голову поднять на зарвавшуюся ведьму руку.
      "Ой, дура!" - протяжно простонали у меня в голове, а я же загорелась идеей вычислить того, кто так спокойно может копошиться в ведьминских мозгах.
      - Ой, прямо-таки и любопытство уже проявить нельзя, - обиженно протянула, обворожительно улыбаясь. - Уважаемый келпи, к сожалению, не имела счастья встретиться с вами ранее, - моему уважительно-деловому тону не только поразились, но даже заинтересовано посмотрели на Асуку и Рафаила, мол, ваша ведьма, что, того - тю-тю совсем? - Поэтому позвольте представиться, потомственная ведьма Василиса Ласкина!
      Протянув руку для рукопожатия, выжидательно посмотрела на вконец обалдевшего гостя. Несчастный парень растерянно сжал мои пальчики, силясь понять, а туда ли он попал и так ли ему необходимо знакомство со взбалмошной дурой, гордо называющей себя ведьмой. Попытавшись натянуть обаятельную улыбку, получила прямо противоположный эффект: келпи нервно вздрогнул и опасливо отдёрнул свою руку, по-детски пряча её за спину. Невольно почувствовала себя кем-то вроде местного ужаса, стремительно летящего на крыльях ночи... Иначе просто никак больше не могу объяснить странное поведение парня, который буквально минуту назад лучился самодовольством, наглостью и редкими проблесками адекватности, а сейчас отсвечивал аристократической бледностью, плавно переходящей в синюшный оттенок свеженького трупа.
      - Уважаемый, - отчаявшись дождаться ответной реакции, пошла напролом, - а вас мама вежливости не учила? - Проследив, как глаза оппонента приобретают квадратную форму, тяжело вздохнула. - Как хоть зовут тебя, милый?
      - Лайкус, - келпи попытался адаптироваться в непривычной обстановке, но пока это получалось из рук вон плохо.
      - Замечательно! - Сверкнув поистине звериным оскалом в улыбке, проявила не свойственное не выспавшимся ведьмам радушие. - Проходи, дорогой, гостем будешь. - Ехидное хмыканье рагнара удалось стоически проигнорировать, зато скептический смешок фамильяра взбесил не по-детски. - Не обращай на грубиянов внимания, - дёрнув Лайкуса за футболку, знаком указала на диван. - Что предпочитаешь: чай или кофе?
      - В-водички, - икнул полностью деморализованный моим нелогичным поведением келпи, вжимаясь в диванный валик, - х-хлодненькой, ес-сли можн-но.
      - Для тебя, родной, сделаю всё, что ни пожелаешь! - Скороговоркой заверив нового знакомого в своих самых чистых, благородных и вообще ангельских чувствах, решительно повернулась в сторону фамильяра, так и не удосужившегося поднять свою драгоценную с придатком в виде хвоста из кресла. - Асука, чего сидим, кого ждём? - Поймав взгляд шартрезовых глаз, переполненный искренним недоумением, окончательно взбеленилась. - Товарищ тут жаждой мучается, а ты пружины продавливаешь почём зря!
      Полыхнувшие ярко-синим рожки явственно свидетельствовали об очень плохом настроении фамильяра, но, стоит отдать демонёнку должное, он ничем более не выказал своего искреннего негодования. Поднявшись на ноги, Асука целенаправленно порулил в сторону кухни, вот только его путь почему-то пролегал аккурат рядом с диваном, отчего ноги полуночного гостя оказались оттоптанными, а на белых кроссовках теперь красовались умилительные отпечатки подошв домашних тапочек в виде зайчиков, которые так обожал хвостатик.
   Сдавленно хихикнув, перевела взгляд на расслабившегося Рафаила. Рагнар видимо не чувствовал никакой опасности от Лайкуса, поэтому снова спрятал в неизвестность свой меч, но всё-таки продолжал стоять таким образом, чтобы в случае неприятных неожиданностей успеть заслонить меня от атаки ретивого гостя.
      Дождавшись, пока Асука принесёт парню высокий стакан, до краёв наполненный водой с плавающими в ней кубиками льда, оторопело вылупилась на довольного своей выходкой демона. Мысленно поинтересовавшись, какого лешего он вытворяет подобное, получила довольно невинный взгляд и отголоски чужого чувства удовлетворения от маленькой мести. Нехорошее подозрение начало активно перерастать из категории "А может быть..." к пункту "Ни хрена же себе!", но начинать качественную истерику всё ещё было рано: мало ли, вдруг я ошиблась, и своими воплями-криками-проклятиями доведу морально неготовых личностей до ручки?
      С чуть ли не материнским умилением наблюдая за неспешными глотками Лайкуса, поняла, что мне до невозможности хочется спать, поэтому пора сворачивать комедию и переходить к активным дознавательским вопросам... Или методам, но это уже как повезёт. В принципе, келпи я уже умудрилась дезориентировать своим странным поведением, но, даже если он спихнул всё на чисто женскую логику и свою притягательную красоту, то придётся опустить его с небес на грешную землю некультурным пинком под зад. Самое главное теперь подобрать нужный момент, когда парень не будет ожидать подвоха, и сам не заметит, как начнёт давать максимально правдивые ответы на задаваемые вопросы.
      "И чего тогда она ждёт?" - очередная чужеродная мысль нагло вторглась в подсознание, залитое триумфальным светом от осознания своей гениальности, что в значительной мере испортило весь кайф от купания в мысленных лаврах победителя. - "Не думаю, что этот Лайкус настроен серьёзно... Фе, ненавижу общение с водной нежитью - они так и норовят облапошить на ровном месте! Нужно предупредить Васю, чтобы была настороже."
      "Так, минуточку, я чего-то не поняла... КАКОГО ЧЁРТА ПРОИСХОДИТ?!?.." - Никогда не думала, что с таким рвением буду мечтать о чьей-то скоропалительной кончине.
   Мало мне было личных истерик и родного неуравновешенного организма, как ещё и этот демон в ведьминских мозгах решил внаглую окопаться!
      "Ой, да не ори ты так," - мысленно поморщился невидимый оппонент... Или всё-таки довольно видимый, и расположившейся в непосредственный близости, можно даже сказать на расстоянии меткого броска подушкой. - "Ну, подумаешь, мы теперь мысли друг друга читать умеем - это нормальное явление после проведения ритуала скрепления хозяина и фамильяра. Многие могут спокойно общаться через ментальную связь, что значительно ускоряет процесс решения щекотливых вопросов. И вообще, если помнишь, то нормальные, адекватные ведьмы выбирают себе в помощники чёрных котов, летучих мышей и иногда собак, которые не умеют говорить, но никак не демонов!" - на последних словах нервы несчастного Асуки окончательно сдали, поэтому парень перешёл на истерические вопли.
      "Хочешь сказать, что ты в моей голове поселился навсегда?!" - Интересно, как Рафаил и келпи отреагировали на ведьму, которая вдруг ни с того, ни с сего начала выдирать волосы из головы? Да, всё-таки истеричная я - это поистине страшно.
      "Хозяюшка, успокойся," - наставительно-успокоительный тон фамильяра вопреки ожиданиям начал выводить ещё больше из себя. - "Ничего, привыкнешь и даже в какой-то степени будешь получать от сложившейся ситуации удовольствие. Например, когда лежишь перед телевизором, а звать меня откровенно лень, а тут бац, один мысленный приказ и вкусный поп-корн уже перед твоим носом. Ну, зацени!"
      "Да пошёл ты в Преисподнюю со своим "Ну, зацени!" - Шипение разъярённой кошки не произвело должного впечатления на разошедшегося Асуку, вон, даже хвостом от раздражения дёргать начал, что, несомненно, не укрылось от зоркого взгляда Рафаила. - "Я себя и раньше-то к категории "нормальная" причисляла с большой натяжкой, а теперь так и вообще впору к добрым дядям психиатрам обращаться!" - на одном дыхании выпалила, страшно вращая глазами. - "Пшёл вон из моей головы!"
      "И как ты себе это представляешь?" - ехидно хохотнуло подсознание голосом противного демонёнка. - "Нет, конечно, можно провести ритуал, разрывающий нашу с тобой связь как хозяина и фамильяра," - и только мои потухшие глаза загорелись искоркой надежды, как этот противный гадёныш поспешно добавил: - "Вот только потом за твою жизнь никто больше ломаного гроша не даст, а с учётом моего неконтролируемого и гиперзлобного альтер эго так и вообще смело можно будет сразу же заказывать место на кладбище и комфортную домовину."
      "И что ты предлагаешь в подобном случае?" - огрызнувшись в ответ на довольно продуктивное замечание, не нашла в себе душевных сил на согласие с безвыходностью ситуации. Костьми, блин, лягу, но найду способ защитить конфиденциальные мысли от вездесущего, наглого фамильяра!
      "Давай сначала разберёмся с Лайкусом и твоей взбалмошной соседкой, которая в скором времени прискачет сюда и начнёт скандалить, мол, куда исчез её якобы просроченный крем. А потом более плодотворного поговорим относительно нашего частичного слияния." - Внёс на рассмотрение довольно здравое предложение демон, нервно помахивая пушистой кисточкой из стороны в сторону, и упорно смотря куда угодно, но только не на меня. - "Спроси Водную Лошадку, зачем он вообще испортил "Влажку", а уже на основании его ответа будем строить дальнейший разговор."
      Вынырнув из пучины личного транса, куда же сама себя и загнала, активно пререкаясь с Асукой, злостно проигнорировала недоумевающе-вопросительный взгляд Рафаила, и сразу же перешла к боевым действиям. Подойдя практически вплотную к келпи, выхватила у растерявшегося парня полупустой стакан, и, нагнувшись к симпатичной мордашке, злобно прорычала, внутренне содрогаясь от одного лишь упоминания о тёте Вере:
      - Милый мой, а расскажи-ка, зачем понадобилось наводить порчу на крем, которым пользовалась женщина, нагрузившая тебя сумками возле Райского фонтана примерно сутки назад?
      - Мне нужен был повод знакомства с тобой, а тут так вовремя появилась женщина, от которой пахло твоей ворожбой. Мне не составило особого труда выведать у разговорчивой Верочки, что вы с ней соседки, и душевная женщина даже приобретает у тебя хороший, омолаживающий крем. Согласись, было бы настоящим расточительством упустить подобный шанс, подаренный самой судьбой! - Не стал скрытничать Лайкус, перекатывая кубик льда во рту. - Понимаешь, Василиса, - даже не знаю почему, но именно в этот момент меня отчетливо перекосило от осознания того, что я снова благополучно смогла нарваться на крупные неприятности, даже не выходя из собственной квартиры, - пришло время выбирать сторону в грядущей битве. В принципе, я уже давно знал, под чьими знамёнами буду выступать, но хотелось бы воочию удостовериться, что не прогадал с выбором, благодаря чему Сатана сможет размазать меня и всех тех, кто принял сторону Света, по стенке тонким слоем.
      - Подожди-подожди, - уставившись на оппонента совиными от шока глазами, попыталась разобраться в ситуации, - ты сейчас говоришь о том, что главы Святой Инквизиции задумали извести зарвавшегося правителя Преисподней и посадить на его место человека, верой и правдой служащего только им?
      - Нет, - паскудная улыбка гостя совсем уже вогнала в священный ступор, а мелькнувшие на короткий миг клыки недвусмысленно напомнили с кем мне выпала честь вести максимально откровенный разговор. - Главы Инквизиции не вмешаются в эту борьбу, пока не возникнет угрозы разоблачения магического сообщества, поэтому боевые действия развернуться между тобой, Василиса, и Сатаной.
      - Но причём здесь я?!? - Голос позорно сорвался на визг, а вмиг подкосившиеся ноги стали неприятным открытием и проявлением слабости. - Я с этим деспотом демоническим даже не знакома, и делить, слава Богу, нам нечего, поэтому, Лайкус, ты ошибся относительно своих поспешных выводов.
      - Не думаю... - многообещающе протянул оппонент, переводя взгляд разноцветных глаз на замершего каменным изваянием рагнара. - Рафаил, разве ты не хочешь ничего сказать?
      Это была явная попытка провокации, на что высший демон никак не отреагировал, всё так же продолжая гордо отмалчиваться, лишь красивые губы сжались в тонкую линию. Решив, раз вариант с сереброглазым не проканал, то можно попытаться выбить информацию из фамильяра, вопросительно подняла бровь и закинула удочку по ментальной связи, надеясь, что хоть Асука не будет от меня закрываться. Получив мысленный вопрос, падший демон нервно вздрогнул и... Тоже проигнорировал моё законное любопытство!
      "Не, так нечестно!" - с неконтролируемой обидой провыл внутренний ребёнок, так и не удовлетворив свой интерес. - "Меня может не сегодня-завтра убьют... Тьфу-тьфу, конечно... А я даже знать толком не буду, за что так несправедливо пострадала!"
      - Ладно, - на время смирившись с ролью тупоголовой куклы "Барби", за которую меня все почему-то держали, злобно скрипнула зубами, и снова вернулась к выносу мозга несчастного келпи. - Раз никто не собирается посвящать ведьму в сию страшную тайну, предлагаю следующий план действий! - Поймав заинтересованные взгляды Асуки и Лайкуса, мысленно попросила прощения у Рафаила, которому буквально несколько часов назад клятвенно обещала не встревать в сомнительные авантюры, и пустилась во все тяжкие. - Благодаря келпи мне с фамильяром пришлось выкрасть баночку с испорченной "Влажкой" у Вероники Николаевны. Женщина, - бросив мимолётный взгляд на часы, быстро перестроила предложение, - уже успокоилась, выпроводила наряд полиции, и, скорее всего, захочет посмотреть, что же пропало из её квартиры ночью.
      - Думаешь, она этого сразу же после нашего ухода не сделала? - усомнился в правдивости моих слов фамильяр.
      - Даже больше - могу доказать, - проказливо улыбнувшись, пояснила некоторые моменты, о которых ни один из парней не догадывались. - Тётя Вера была испугана ночным визитом посторонних, загадочным образом влезших в квартиру, расположенную на втором этаже - это раз. И два - после нашей потасовки с альтер эго Асуки, женщина, я в этом более чем уверена, пребывала некоторое время в спасительном беспамятстве, а затем, придя в себя, вызвала правоохранительные органы, чтобы найти наглых налётчиков. Поэтому сейчас полазив по своим закромам и сообразив, что кроме дешёвой баночки крема всё на месте, соседка примчится ко мне и устроит целый разнос, в котором будут примешаны как угрозы, так и обещание очередного звонка в полицию.
      - Её можно просто убить и волноваться больше не о чем, - безапелляционно пожал плечами Лайкус, почувствовавшийся себя в родной стихии.
      - Я тебе так убью, что мало не покажется, - пригрозил демонёнок, недвусмысленно проведя пушистым кончиком хвоста по шее.
      - Ладно, готов выслушать ваши предложения, - быстро пошёл на попятный келпи, а у меня же неприятно засосало под ложечкой - очередные необоснованные подозрения не преминули расцвести буйным цветом.
      - Ты, - уперев указательный палец в лоб Водной Лошадки, отчего парню пришлось свести глаза в кучку на переносице, практически ласково улыбнулась, - отвлекаешь тётю Веру, а я же в этот момент подброшу баночку "Влажки" ей в квартиру, ну, скажем, под кровать.
      - Но почему именно я? - не смог удержаться от закономерного вопроса блондин, скорчив недовольную мину.
      - Всё началось с твоей неуёмной жажды экспериментаторства слихвой приправленной закономерным любопытством, поэтому, Лайкус, поверь, не тебе сейчас права качать!
   Гаркнув последнее слово в офонаревшее лицо оппонента, быстро отскочила на безопасное расстояние, опасаясь проявления праведного гнева от моей чрезмерной наглости. Но, как ни странно, никаких лишних вспышек эмоций не было, лишь вдумчивый кивок и напряженная работы мысли на челе.
   - О чём задумался? - Решила на всякий случай уточнить, а то мало ли, что ещё может взбрести в эту блондинистую голову, об которую так и хочется разбить парочку напольных ваз.
      - Предлог придумываю, - невпопад отозвался парень, теперь уже в нетерпении кусая нижнюю губу. - Если женщина спросит, зачем я к ней заявился, что тогда ответить?
      - Блин, скажи, что кошелёк потерял, - рявкнул выведенный из состояния равновесия Асука, поспешно скрываясь в ванной комнате, где стояли баночки с нормальным, не испорченным магией кремом. - И запомни, касатик, - от подобного обращения келпи откровенно передёрнуло, но и открыто возмутиться на наглость хвостатого демона он побоялся - правильно, не зря же о моём фамильяре кровавые легенды слагаются, - подставишь Ваську, живым пробудешь относительно недолго! - И такая приторно-ласковая улыбочка, совершенно не вяжущаяся с только что произнесённой угрозой, что даже у меня, совершенно ни в чём не виноватой, мурашки стройными рядами прошлись вдоль позвоночника.
      - Не принимай меня за полного дурака, - в ответ окрысился Лайкус, поспешно выхватывая пластиковую тару из рук демона и перебрасывая её мне, а затем молниеносно скрываясь за входной дверью.
      - Чего ворон считаешь? - толкнул меня плечом Рафаил, до сего момента предпочитавший успешно притворяться немым элементом декора. - Цепляй кольцо перемещений на палец и вперёд - Вероника Николаевна быстро выставит нежданного гостя за дверь и поспешит к тебе на разборки.
      Нервно вздрогнув от подобной перспективы, на крейсерской скорости ломанулась обратно к комоду, куда до этого убрала кольцо Смерти, и ещё даже толком не сформировав координаты конечной точки перемещения, исчезла в тёмной глубине локального портала, крепко прижимая к груди баночку "Влажки". Решив, что будет достаточно странно, если я неожиданно появлюсь посреди спальни Вероники Николаевны, снова появилась в уже знакомом и родном чуланчике. Мало ли, а вдруг келпи солгал, и именно в этот момент находится на полпути к Канадской границе, а соседка ни сном, ни духом не ведает о том, что должна находиться возле входной двери, а не в горизонтальном положении на кровати. Осторожно обогнув валяющиеся на полу пакеты, тазики и вёдра, только диву далась - какое чудо ночью должно было произойти, что мы с Асукой не наткнулись на эти звуковые "мины"? Как минимум глобального масштаба...
      - Доброе утро, - неожиданно раздавшийся голос Лайкуса чуть не довёл до инфаркта, - вы меня, наверное, не помните... - Келпи старательно отрабатывал оказанное ему доверие и сейчас с высокоуровневым профессионализмом активно приседал на уши растерявшейся тёте Вере.
      - Ну, что вы, - всплеснула руками соседка, игриво хихикнув, - помню, конечно! Сейчас не так много молодых людей, которые помогут несчастной бабушке донести тяжёлые сумки до квартиры.
      - Ой, ну, какая же вы "бабушка"? - Галантно ввернул комплимент хитрец, стопроцентно улыбаясь. - Понимаю, что мой вопрос может прозвучать как минимум странно, но...
   Замявшись, парень словно подтолкнул меня к активным действиям, а то стала, уши развесила, что слон на водопое, а время-то неумолимо бежит, не до вечера же несчастному Лайкусу заговаривать зубы Веронике Николаевне.
      Приоткрыв дверь, чтобы через щелочку был виден коридор, осторожно осмотрела территорию на предмет озлобленной рожи любимой соседки. Не найдя в непосредственной близости искомого субъекта, ужом вынырнула из чулана и на полусогнутых ногах, старательно приседая и стараясь как можно меньше шуметь, буквально поползла в спальню хозяйки квартиры. Вкатившись миниатюрным комочком в нужную комнату, быстро достала из кармана баночку "Влажки" и, недолго думая, запихнула её под кровать, причём так, что с перового раза и не найдёшь.
      Только обрадовалась тому, с какой лёгкостью мне удалось провернуть очередное тёмное дельце, уже было собралась линять обратно в чулан, а уже оттуда - к себе в квартиру, как из коридора раздался довольно громкий возглас келпи, словно он пытался предупредить нерадивую ведьму о надвигающейся опасности:
      - Вероника Николаевна, я не думаю, что мой кошелёк мог потеряться в вашей спальне! Я же там вчера не был...
      - Возможно, - не стала отпираться женщина, и, судя по диапазону громкости ещё на шаг приблизилась к нужной двери... За которой каменным истуканом стояла растерявшаяся я! - Но нужно же везде проверить, чтобы быть в точности уверенными...
      Что уж там нужно было проверить, и в чём именно убедиться, я дослушивать не стала. Стряхнув оцепенение, ласточкой поднырнула под огромную двуспальную кровать и только сейчас сообразила, что нечто подобное уже со мной происходило, причём не более двенадцати часов назад! Мысленно отогнав поганой метлой надоедливое чувство дежавю, попыталась сродниться с пыльным ковром, от которого нестерпимо несло дворовыми кошками.
      - Лёшенька, посмотри-ка, дружок, под кроватью.
   Открывшаяся дверь уже ни в коей мере не могла заглушить радостного до неприличия голоса тёти Веры, а быстро приблизившиеся две пары ног, которые хорошо были видны в зазор между покрывалом и полом, веско говорили о том, что дурная на всю голову ведьма точно попалась.
      - Как скажите, - покладисто последовало в ответ.
      Видимо, келпи, так и не приметив моего присутствия в квартире, немного расслабился и сейчас был готов согласиться на что угодно, лишь бы побыстрее избавиться от надоедливого общества неугомонной тётки, которая, судя по льстивым ноткам, то и дело проскакивающим в её голосе, вознамерилась как минимум окольцевать молодого человека. Присев на корточки, парень поднял край покрывала и, подавшись немного вперёд, заглянул под кровать... Чтобы практически моментально опустить ткань, ещё и складочки на нёй расправить!
      - Что такое? - моментально насторожилась противная соседка.
      - Кха-кха... - закашлявшись, Лайкус профессионально тянул время, давая мне возможность для бегства, вот только подробную инструкцию для подобного шага он как-то забыл предоставить. - Простите, ради Бога, эта ужасная аллергия на... на... на... - основательно завис келпи, который никогда в жизни ничем не болел.
      - На пыль, - пришлось придти на помощь растерявшемуся сообщнику, пока нас обоих не "спалили" с поличным.
      - На пыль, - послушно повторил парень, уловивший моё елё слышное бормотание. - Сейчас, дайте мне минут - отдышусь и снова поищу кошелёк! Кха-кха...
      - Да-да, - растеряно протянула женщина, но быстро взяла себя в руки и включила заботливую мамочку. - Может, тебе водички принести?
      - Нет, воды не нужно совершенно, - довольно истерично взвизгнул блондин, чем вызвал у меня невольную улыбку - всё-таки даже на старуху бывает проруха.
      "Не, вы только посмотрите на неё," - в голове весёлыми колокольчиками раздался немного злобный рык фамильяра. - "Вася, чего так долго возишься с пустяковым делом? Подбросила банку и айда домой!"
      "Счаз, только выпровожу Веронику Николаевну из комнаты..." - не успела толком объяснить сложившуюся ситуацию, как быстро была перебита сбивчивым тенорком хвостатого демона.
      "Она тебя видела?" - чёрт возьми, приятно всё-таки, когда за тебя волнуются!
      "Нет," - стыдливо покраснев, вознесла хвалебную оду темноте, обосновавшейся под длинным пологом, - "я под кроватью прячусь."
      "И долго там ещё куковать собралась?" - незнамо отчего, Асука ни на каплю не разделил моих растроенно-испуганных чувств, а наоборот, даже внёс в них некую толику справедливого недоумения и несвоевременной злости. - "Кольцо тебе на кой?.. Блондинка ты, Васька, причём натуральная."
      Хлопнув себя по лбу, чуть не взвыла в полный голос, потому что умудрилась удариться об массивный перстень, переданный мне Смертью во временное пользование. Закрыв глаза, мысленно представила гостиную комнату родной квартиры, где, более чем уверена, стоят плечом к плечу рагнар и Асука, ожидая возвращения блудной ведьмы. Задав координаты конечной точки перемещения, открыла глаза уже стоящей рядом с комодом.
      - Явилась, - моментом окрысился фамильяр, гневно размахивая хвостом.
      Невнятно что-то пробурчав (читай: зверски проигнорировав недовольных "мамочек"), вежливо отказалась от предложения позавтракать в тесном семейном кругу, и быстро скрылась за спасительной дверью своей комнаты. Скинув пыльную одежду прямо на пол, поспешно натянула пижамку и, подвинув наглого Кузю, развалившегося поперёк разложенного дивана, ничком рухнула в подушки. Завернувшись в одеяло, счастливо улыбнулась, мысленно задаваясь вполне риторическим вопросом, мол, чего ещё для настоящего счастья надо? Ехидное подсознание нервно хрюкнуло всего три слова: "Мужика под боком!", а природная настороженность искренне задумалось, а не Асука ли снова подслушал мои мысли.
   Так и не придя к однозначному решению данной логически запутанной задачки, не заметила, как заснула... Хотя, наверное, точнее будет сказать - вырубилась, банально провалившись в чёрную яму без сновидений.
  
  -- Сенсей (яп.) - учитель, наставник
     

АКТ 9

"Старые раны"

     
      - Ты за мной совершенно не соскучилась? - довольно искренне возмутился Габриель, дозвонившись до своей подчиненной вечером.
      - И на каком основании, позволь узнать, сделан подобный вывод? - так и не удосужившись подавить предательский зевок, чуть челюсть от усердия не вывихнула.
      - Не звонишь, не пишешь... - принялся методически перечислять только ему очевидные факты Смерть.
      - Ой, не смеши! - фыркнула в динамик, невольно улыбаясь. - Моё "Аллё, шеф! Как дела?" тебе до лампочки, значит, что-то случилось, раз "великий и незаменимый" Габриель собственными пальчиками набрал номер своего несчастного и не выспавшегося зама.
      - Язва, - беззлобно поддел босс, прекрасно зная, что совершенно не обижусь на подобное обращение. - Ладно, мелкая, шутки в сторону, - а вот резкий переход от шутливого тона к привычно строго-отрешённому неприятно резанул слух и заставил сердце пропустить несколько ударов. - Новое задание видела?
      - Нет ещё...
      - Чем ты вообще там занимаешься? - моментально и как-то привычно-ожидаемо вспылил Смерть.
      - Ночью с келпи общалась, - неожиданно язык помимо воли выдал честный ответ, но услышав предсмертное бульканье, плавно переходящее в хрип, быстро добавила, - а сейчас тихо-мирно спала.
      - Совсем от рук девка отбилась, - по-старикански забрюзжал начальник, скорее всего, недовольно хмурясь, - ну, ничего - вернусь быстро ремня по голой жопе всыплю!
      - Но-но-но, - моментально встрепенувшись, решительно встала на свою защиту, а то так реально недолго будет и получить по первое число ни за что, ни про что, - попрошу без рукоприкладства! У меня, между прочим, родители есть, которые вполне хорошо справляются с возложенной на них миссией, заключающейся в нравственном воспитании единственной дочери.
      - Это в каком именно месте они "хорошо справляются"? - всё никак не успокаивался упырёныш.
      - В том самом, - окончательно окрысилась разобиженная я, делая мысленную пометку наябедничать маме, мол, это противный Габриель твою дочь ни во что не ставит и норовит при каждом удобном случае побольнее морально ущипнуть. - Если ты звонил, чтобы прочитать нравоучительную и местами обличительную речь, касающуюся моего аморального поведения, то спешу огорчить - зря старался, потому что поздно трепыхаться, ибо я уже давно сформировавшаяся личность.
      Несколько томительно-долгих секунд с той стороны динамика раздавалось только увлечённое сопение, причмокивание и чуть ли не скрип единственно верной извилины, отвечающей за физическую сохранность и психическую целостность своего зама. Нервно наматывая на палец прядь волос, всё никак не могла понять, зачем позвонил Смерть. Если потолковать о новом задании, то я и сама читать умею, следовательно, прекрасно разберусь с очередной проделкой Сатаны при посильной помощи интернета, рагнара и Асуки. А вот если просто мозги прополоскать и испортить настроение на ближайшие сутки, то это у Габриеля получилось без особого напряга: меня уже от злости и непонимания начинает основательно потряхивать.
      - Ладно, ведь всё равно узнаешь, - наконец, соизволил подать голос упырёныш. - В Преисподней недавно появился новый кандидат на звание "демон Печали". Суть его работы заключается в том, чтобы появляться в доме умершего человека и глотками, словно терпкое вино, выпивать у скорбящих родственников всю их горечь и печаль от утраты родного человека. Сама понимаешь, что вместе с негативными эмоциями исчезает и жизненная сила людей.
      - То есть, демон Печали медленно, но методично разрушает ауру человека, чтобы тот побыстрее отправился на тот свет, пополнив ряды либо райских, либо адских жителей? - перевела на доступный язык, максимально напрягая память и вознося хвалебные оды нашим с мамой урокам ведовства.
      - Да, - не стал ходить вокруг да около шеф. - Помимо того, что пострадают невинные люди, демон сможет собрать приличную армию грешников, которая по его приказу выполнит всё, что угодно... Вплоть до твоей поимки, ребёнок.
      - И что ты мне предлагаешь в данном случае? - согласна, начинать истерику на ровном месте - не самая лучшая идея, но других пока не было. - Исчезнуть на время?
      "Или убить демона Печали!" - пришёл отголосок чужой мысли, но я лишь отмахнулась от наглого вмешательства фамильяра.
      - Убить демона и снова внести разладицу и суматоху в ряды противника, - словно подслушав мои мысли, "осчастливил" Смерть, и, судя по довольному голосу, он улыбался в данную минуту. - Пока приспешники Сатаны будут качать права, и решать силовыми методами, кто же из них достоин занять вновь вакантное место демона Печали, я вернусь из отпуска!
      - И что мне это даст? - да, я не хочу марать руки в демонской крови... И так в этих демонах повязла, что в зыбучих песках.
      - Защиту, Василиса, - неожиданно серьёзным тоном сообщили мне, отчего пришло понимание очередной пакости, ведь выбора хоть так, хоть эдак, непутёвой ведьме не оставили. Патовая ситуация в стиле "Ответь на мою просьбу либо "Да", либо "Хорошо"!".
      - А куда делся предыдущий демон Печали? - пришлось задать максимально нейтральный вопрос, да и полезная информация лишней никогда не будет.
      - В принудительном порядке ушёл на посмертный покой, - как-то совершенно безразлично откомментировался Габриель.
      - Естественно, с твоей лёгкой руки, - не смогла удержать на губах шпильку. - Ладно, - признав правоту начальства, стоило только вспомнить ворма и падальщиков, как все второстепенные вопросы отпали сами собой, - ты знаешь, кто сейчас занимает столь почётную должность при Сатане?
      - Знаю, но ответ тебе не понравится, Вася, - честно предупредил Смерть, чем вызвал невольный смешок.
      - Ой, да куда уж больше-то? - довольно легкомысленно отмахнулась от такой редкой заботы Габриеля.
      - Сейчас звание демона Печали прочно закрепилось за... - тяжёлый вздох, словно перед прыжком в ледяную воду, и очередное признание: - Сергеем - чуть не убившим тебя мясником.
      - Что?! - даже не заметила, как перешла в диапазон ультразвука.
      - Прости, - покаянный голос начальства лишь внёс ещё большую сумятицу и в без того хаотичные мысли, - я искренне надеялся, что тебе больше никогда в жизни не придётся с ним столкнуться.
   Помолчав для порядка несколько секунд, шеф быстро закруглил разговор, явно давая мне такое необходимое время на успокоение и принятие такого печального факта, как очередная встреча с человеком, благодаря которому моя размеренная жизнь разлетелась на мелкие осколки.
   - Как только ознакомишься с заданием и придумаешь мало-мальски приличный план действий, сразу же позвони мне - буду громко ругаться, и отчитывать за безалаберность.
      Клятвенно заверив Смерть громким мычанием, мол, как только - так сразу, сбросила вызов, да так и осталась сидеть каменным истуканом, прижимая к уху молчащий мобильный. Сил на то, чтобы сходить за очередным заданием совершенно не было, да и желание хоть как-то действовать, которое хоть изредка, но посещало непутёвую меня, тоже не наблюдалось.
   Мысленно дотронувшись до нашей с Асукой внутренней связи, безжизненным голосом попросила фамильяра принести конверт. Но если по дороге от почтового ящика до квартиры он ещё и с самим заданием ознакомится, естественно, совершенно случайно, а потом перескажет его в укороченном и фильтрованном варианте, то даже ругаться на подобный самопроизвол не буду!
      Спихнув хотя бы одну проблему на хвостатика, ничком упала на разложенный диван и, подтянув колени к груди, с головой накрылась одеялом, в тщетной попытке спрятаться от неожиданно нагрянувшей реальности, оказавшейся столь жестокой. Но скромненько полежать, изображая из себя хладный труп недельной давности, и тихонечко пожалеть себя любимую, мне так и не дали, бесцеремонно одним рывком срывая хрупкую преграду в виде пухового покрывала. Возмущаться не стала, просто лягнула оборзевшего фамильяра, за что сразу же получила хлёсткий удар гибким хвостом по мягкому месту.
      - Так, дельце предстоит простенькое, - казалось, энтузиазму Асуки позавидует и сам Альберт Эйнштейн, который с удовольствием принимался за любую работу или опыт, свято веря в то, что в сердце каждой трудности кроется новая возможность. Присмотревшись к хозяйке повнимательней, демонёнок разгневанно сверкнул колдовскими шартрезовыми глазами и ядовито добавил: - Если хозяйка, конечно, соизволит выползти из кокона "сивой и убогой".
      - А не пошёл бы ты... - беззлобно огрызнулась, прекрасно понимая, что Асука прав на все сто процентов. - Что там написано?
      - Если верить сведениям, собранным небесной канцелярией, то Сергей методично забирает души людей, которых именно ты транспортировала ко Вратам!
      - Там что, так и написано: "Переправленные к архангелу Александру Василисой Ласкиной - временным заместителем Палача"?!
   От удивления и шока, что Святая Инквизиция знает о моём существовании и вмешательстве в магические дела Смерти, но до сих пор ничего не предприняла, апатия, так и норовившая затянуть в свои сети, мигом спала, услужливо уступив место первобытному страху за свою никчёмную жизнь.
      - Нет, что ты! - смешно махнул хвостом фамильяр, игриво дразня белой кисточкой мои шаловливые ручки. - Просто здесь стоят даты, когда мертвецы ожили вновь, а в это время Смерть уже грел свои тысячелетние косточки на пляже, да попивал коктейли, закусывая их экзотическими фруктами.
      - Подожди-подожди, - замахав руками на манер ветряной мельницы, чуть в обморок не грохнулась, - только не говори, что нам придётся иметь дело с зомби.
      Просверлив мою растерянную мордашку, ну, очень ласковым и многообещающим взглядом, демонёнок снова вперился глазами в задание. С меня семь потов сошло, пока Асука повторно изучал письмо, ища в нём либо подтверждение, либо опровержение моей жуткой догадки. Наконец, когда ногти были сгрызены практически под корень (дурная привычка - хуже второй натуры), хвостатик засиял, что новенький рубль и поспешил поделиться со мной радостной новостью.
      - Нет, это не зомби, - поймав вопросительный взгляд, снизошёл-таки до пояснений. - Эти мертвецы вполне себе живут независимой жизнью, да и разлагаться пока не собираются, а на подобное ни один даже самый всемогущий некромант не способен. И это ещё не самое интересное, - заговорщическая улыбка продемонстрировала небольшие клыки демона, отчего по спине промаршировал табун привычных мурашек, - умершие возвращались аккурат через сорок дней после смерти, а это может означать, к сожалению, только одно...
      - На Суд Божий они так и не попали, и теперь находятся под властью Сатаны, - материализовав в руке косу и ритуальную одежду Смерти, задумчиво потёрла подбородок. - Как думаешь, насколько откровенным с нами будет архангел Александр?
      - Ноль целых и одна тысячная, - скривился хвостатик, словно зелёный лимон целиком проглотил. - А вот с Рафаилом такой фокус уже не прокатит!
     
      - Чтобы выманить архангела Александра, нам нужна душа умершего человека, - рагнар дождался моего согласного кивка и с умилением улыбнулся. - Васенька, ну, никак не ожидал, что в скором времени ты готова будешь на убийство!
      - С чего ты так решил? - споткнувшись от неожиданности, чуть не упала, лишь чудом сумев сохранить равновесие.
      - Ну, как же, - сидящий плечом к плечу с Рафаилом Асука, недоумённо нахмурился. - Габриель же пока не пересылал никаких конвертов с заданием о транспортировке парочки безвинных душ ко Вратам.
      Любопытный глагол "пересылал" снова напомнил о том, что нужно бы уточнить у Смерти, почему он методично вскрывает конверты, и лишь после того, как ознакомится с очередным заданием, переправляет его своему временному заместителю. Есть, конечно, вариант, что Габриель мне не доверяет особо сложные дела, но стоит только вспомнить про ворма или загадочные убийства, где главным фигурантом выступала Кровавя Мери, как подобная бредовая идея отпадает сама собой. Но что тогда можно противопоставить нелогичным действиям начальника, если не заботу о довольно посредственной ведьме, которая только и способна на поддержание простенького, но эффективного магического щита? Ответа, как и идей, у меня, к сожалению, не было...
      - Нет, мы просто попросим Габриеля предоставить мне парочку свободных душ!
      "Хозяюшка," - настойчиво-настороженный голос заставил напрячься в предвкушении очередного глупого вопроса, - "ты головой случайно не стукалась?"
      "Нет," - рявкнула в ответ и немного подумав, быстро уточнила: - "С лестницы тоже не падала, и пыльные мешки с цементом головой не ловила!"
      "Тогда откуда подобная бредовая идея?" - никак не хотел отставать Асука, усиленно сверливший любопытно-невинным взглядом потолок, мол, я вообще сейчас о птичках думаю, а не с родной хозяйкой пререкаюсь.
      "Упырёныш сам предложил помощь, вот пусть теперь и отдувается," - раскрыла главный козырь, искренне надеясь на понимание.
      "Ну, раз так..." - мне почему-то показалось, что хвостатого фамильяра не удовлетворил подобный ответ. - "Только не забудь, что даже у Смерти ограничены возможности, а временами руки прочно связаны священными клятвами."
      - Может, хватит мысленно трепаться?! - неожиданно вспылил Рафаил, до этого выражавший полнейший пофигизм. - Чувствую себя третьим лишним!
      - Прости, - покаянно выдохнула в унисон с фамильяром. - Не думала, что ты был в курсе внутренней связи, возникшей между мной и Асукой.
      - Василиса, у меня тоже есть фамильяр, - не сумел скрыть улыбки рагнар и потрепал по лобастой голове Кузьму, предано сидящего у ног хозяина. - И знаешь ли, наша с ним связь не является односторонней, как многие считают. Кузьма способен передавать мне ощущения других людей, картинки из реальности, которые сам увидел, или при помощи эмоций предупреждать об опасности.
      - Круто! - только и смогла, что завистливо вздохнуть.
      - Это всё, конечно, дико хорошо и просто фантастически интересно, - встрял вездесущий хвостатый демон, - но у нас на носу висит скорая и неминуемая встреча Сергея и Василисы. Поэтому давайте подготовимся к ней как можно лучше - как-то не хочется терять столь великолепную хозяйку из-за непредугаданной оплошности.
      - И остаться без магической защиты от твоего неконтролируемого и неадекватного альтер эго, - не остался в долгу рагнар, задетый за живое замечанием о том, что он бьёт баклуши на работе.
      - Может, не будем ругаться? - состроив умильную мордашку, присела перед парнями на корточки, и сложила в молитвенном жесте руки. - Как верно заметил Асука, - дождавшись заинтересованных взглядов, продолжила развивать дельную мысль дальше, - на данный момент мы не располагаем свободной душой, готовой тот час переступить порог Врат, поэтому без помощи Габриеля здесь не обойтись.
      - Почему же, - задумчиво-загадочно протянул рагнар, окидывая хвостатика ну, очень тяжёлым взглядом - видимо, слова моего фамильяра сильно зацепили Рафаила. - Можно организовать труп на дому, и тогда никого больше не придётся привлекать к решению возникшей проблемы!
      - А кормить ты меня будешь? Убирать в квартире и терпеть мой мерзопакостный характер вкупе с неожиданными появлениями родителей здесь? - теперь пришла моя очередь шипеть эфиопской гадюкой и целиться из базуки во всё, что движется - как же моего любимого хвостатика предложили на заклание. - Нет, ты, Рафаил, исчезнешь, как только посчитаешь, что выполнил свою миссию или же наоборот, что дела идут из рук вон плохо, а я останусь разгребать весь этот бедлам в одиночку. Поэтому давай больше не будем говорить ни за убийство, ни за самоубийство, ладно?
      Честно говоря, надеялась, что Рафаил скажет хоть что-нибудь, способное развеять мои слова и постоянно гнетущие опасения, но никак не банального молчания. Хотя рагнар прав, мы друг другу ничего не обещали, никаких клятв не давали, следовательно, не имеем личных обязательств относительно нашего временного сотрудничества. А слова, так непредусмотрительно брошенные всевластным демоном не так давно, что он не сможет снова подвергнуть чокнутую и такую истеричную ведьму опасности, были простым предлогом чтобы остаться для... Для чего Рафаилу понадобилось постоянно ошиваться рядом со мной, раз за разом вытаскивая из очередного переплёта?..
      "Ох, Василиса, кажется, у тебя не на шутку разыгралась вездесущая паранойя!" - В меру спокойный голос фамильяра заставил нервно вздрогнуть, и, скрепя сердце, мысленно согласиться с едким, но таким верным замечанием - всё-таки хвостатик после проведения ритуала стал намного чётче улавливать мои эмоции. - "Хватит анализировать непонятно что - всё равно внятных объяснений ты пока получить не сможешь, поэтому лучше займись делом."
      Согласно кивнув, достала сотовый из бокового кармана джинс, и ушла в другую комнату, набирая номер Смерти. Ждать долго не пришлось... Нет, даже не так: у меня отчётливо появилось ощущение, будто начальник нёс караул возле телефона, ожидая, когда тот, наконец, зазвонит, чтобы явить шефу мой грандиозный в своей простоте план.
      - Да?
      Начинать с банального: "Габриель, подари мне, пожалуйста, временно свободную душу!" не хотелось, поэтому пришлось идти издалека:
      - Привет ещё раз! Как отдыхается?
      - Просто замечательно, - степень удивления в мужском голосе начала постепенно приближаться к отметке "Осторожно, могут быть непредвиденные последствия". - Зачем звонишь? - Это явно была завуалированная попытка выведать нужную информацию.
      - Соскучилась, - припомнив недавнюю головомойку, решила не наступать на старые грабли дважды. - Много девчонок уже успел закадрить или закрутил-таки основательный курортный роман? - Знаю, что лезу в самое жерло вулкана, готового вот-вот рвануть, но мне нужно морально подготовиться к следующему решающему вопросу.
      - Василиса, ты же знаешь, что я не могу ни с кем встречаться, - неожиданная откровенность сильно пошатнула мою уверенность в том, что злобный босс любовник похлеще Казановы. - Думаю, тебя уже просветили о святых клятвах, даваемых перед главами Святой Инквизиции.
      Ну да, был некий подобный разговор, когда я и Габриель только начинали работать вместе. Тогда Смерть, скромно потупившись, пояснил, что у него нет, и не может быть семьи, потому что он принёс священную клятву, в которой обязался полностью посвятить себя служению Свету и, следовательно, "вышестоящему начальству", которые, я так понимаю, представляют собой Святую Инквизицию.
   На моё более чем справедливое замечание, мол, а как же продолжение рода и, в конце концов, самые обычные плотские утехи и домашний очаг, начальник жестоко пояснил, что добраться до кого бы то ни было легче всего через друзей, родных и семью. Поэтому он не хочет, чтобы из-за него страдали ни в чём неповинные люди, которые даже отдалённо не будут подозревать о том, где работает их друг, родной человек, муж и отец.
   В тот день я грешным делом подумала, что как бы Габриель не выёживался, но всё равно у него имеется временная подружка - иначе и быть не может! Он же мужик в самом расцвете, причём не только лет, но и сил, а красотки на подобный типаж ой как падки. Но неприятное напоминание, прозвучавшее только что, поставило жирную точку в моих сомнениях...
      - Василиса, ты уже решила, как поступишь в сложившейся ситуации? - Обтекаемый вопрос начальника не затронул таких ненавистных слов, как "демон Печали" и "Сергей", за что я ему была безмерно благодарна.
      - Да, - вот и пришло время выложить карты на стол, - я думаю, что в этом деле замешан архангел Александр, ведь именно он переправлял души моих подопечных через Врата на Суд Божий. Мне нужно с ним серьёзно поговорить!
      - Он тебе ничего, кроме "Девочка, ты совсем сдурела!", не скажет, - быстро привёл железобетонный аргумент Смерть.
      - Согласна, - не вижу причин для спора, ведь подобная мысль и мне в голову приходила. - Поэтому с ним будет разговаривать более настойчивый и уверенный в своих силах Рафаил.
      - Что же, довольно неплохое решение, - милостиво кивнул биг босс, смешно при этом причмокнув. - Есть ещё что-то, о чём мне бы стоило знать, или это всё?
      - Эм, Габриель, мне нужна твоя помощь! - Признание далось ой как нелегко. - У тебя есть на примете свободная душа, которую срочно нужно сопроводить до Врат?
      С другой стороны динамика повисла гнетущая и откровенно давящая на нервы тишина. Нервно сглотнув, принялась мысленно считать, чтобы хоть как-то успокоить расшатавшуюся психику и заполнить тягость ожидания. Наконец, когда я успешно добралась до трёхсот сорок седьмой цифры, Смерть принял окончательное решение.
      - Через пятнадцать минут спускайся к почтовому ящику, там найдёшь конверт с заданием.
      - Спасибо большое... - неловко замявшись, всё-таки не смогла сдержать вполне закономерного любопытства. - А почему ты мне его раньше не прислал?
      - Василиса, - тихий и такой родной смешок упырёныша заставил покраснеть, - неужели ты думаешь, что в этом мире только одна Смерть? И будто это я? - Дождавшись моего согласно-изумлённого "Угу", Габриель задорно рассмеялся. - Глупенькая, на Земле живёт более семи миллиардов человек, поэтому в одиночку никто не способен справиться с подобным объёмом работы.
      - Тогда почему тебя называют "Смерть", а не "один из энного количества Смертей"? - устав бесцельно подпирать стену на балконе, вернулась в гостиную и присела на широкий подлокотник дивана.
      - Давая священную клятву главам Святой Инквизиции, мы - те, кто согласился служить во имя Света, - посвящаем себя культу Смерти. У экзорцистов примерно такая же ситуация: они либо всю свою жизнь учат стихи из Священного Писания, либо упражняются в меткой стрельбе, либо ведут отшельнический образ жизни, методично и скурпулёзно изучая травки и корешки, чтобы в нужный момент использовать подходящее зелье. Но ведь никто не говорит "Один из экзорцистов", а просто называют их "Ведун" или "Ария".
      - Это всё, конечно, дико интересно и познавательно, но ты так и не ответил на поставленный вопрос. - Собрав остатки храбрости и наглости в кулак, выпалила на одном дыхании: - Габриель, кто ты такой?
      - Я - Ангел Смерти, - ничтоже сумняшеся пояснил мужчина, о котором, как мне казалось, я знала практически всё. - Подобных мне на Земле обитает около тысячи, и мы методично выполняем задания, присылаемые небесной канцелярией. Одного Ангела Смерти обычно достаточно, чтобы вовремя и на должном уровне обслуживать от трёх до пяти провинциальных городов, но в больших мегаполисах, где число жителей давно перевалило за миллион, работают два Ангела Смерти. - Переведя дух, Габриель попытался наладить дружественные связи снова. - Те задания, которые пусть даже косвенно могли натолкнуть Бреда на мысль о том, что их выполняет ведьма, я делал сам, а остальные отправлял тебе.
      - Вот откуда взялось внеплановое задание, - осенило меня, наконец. - Как ты связался со своим напарником?
      - Я с ним не связывался, - судя по звукам, Габриель пригубил какой-то коктейль. - У нас строго распределены районы города, поэтому-то ты с Бредом ещё не встречалась. И, Василиса, не дай Бог, тебе с ним встретиться - Святая Инквизиция тогда быстро узнает о твоём существовании, и нам обоим не поздоровится!
      - Это что, угроза? - дрогнувшим голосом вяло уточнила, постепенно начиная понимать, в какую кутерьму попала.
      - Нет, обычное предупреждение, - попытался развеять мои сомнения босс, но не преуспел в этом. - Задание, которое ты сейчас получишь, принадлежит Бреду - Ворошиловский район его территория, поэтому, пожалуйста, постарайся перехватить невинную душу и архангела Александра до того момента, как там появится мой напарник.
      - И как ты себе это представляешь? - Честно говоря, рассчитывала поговорить со Смотрителем Врат сразу же, как только найду нужную душу и буду готова к её транспортировке.
      - Уведите душу куда-нибудь, - ещё один жадный глоток мужчины дал отчётливо понять, что этот разговор ему как минимум неприятен. - Ведь с вами будет рагнар, поэтому, думаю, проблем не должно возникнуть.
      - Хорошо, я обговорю этот момент с Рафаилом, - покладисто согласилась, прекрасно понимая, что Габриель прав и светиться лишний раз перед незнакомым Ангелом Смерти не стоит. - Ладно, пойду за заданием.
      - Мелкая, держи меня, пожалуйста, в курсе того, как продвигается дело, - вместо обычного "До свидания", начальник решил проявить невиданную заботу. - Мне не безразлична твоя жизнь, поэтому, постарайся не лезть на рожон!
      Согласно кивнув, при этом напрочь забыв о том, что Габриель не может увидеть этот простой жест, нажала кнопку сброса. Мысли, одна плачевнее другой, настойчиво посещали мою бедовую головушку, и главной темой в них была нежданная откровенность Смерти.
   Нет, конечно, можно на всё плюнуть и разорвать этот замкнутый круг, где вопросов больше чем ответов - банально организовав явку с повинной в резиденцию глав Инквизиции, но что мне это даст, кроме очередных глобальных неприятностей? Правильно, ничего, а так, хоть есть надёжные защитники в лице Асуки и Рафаила...
   Хорошо хоть, что после сегодняшнего разговора с начальником стало хотя бы понятно, почему он фильтровала конверты с заданиями - опасался внепланового знакомства своего заместителя и напарника по работе. Но всё равно вопросов осталось больше чем ответов, и это, честно говоря, откровенно удручает!
      - Васька, поговорила со Смертью? - словно почувствовав мое пессимистичное настроение, в комнату бесшумной походкой вошёл сереброглазый демон.
      - Да, душа нам обеспечена, только придётся действовать быстро, - постучав по губам пальцем, мысленно попросила фамильяра забрать конверт из почтового ящика. - Рафаил, ты знал о том, что в мире существует несколько Ангелов Смерти?
      - Да.
      - А почему тогда я узнаю об этом последняя? - не сдержав эмоций, всё-таки вспылила. - Почему мне всегда приходится ходить по лезвию ножа, даже толком не подозревая с какой стороны ждать нападения?
      - Василиса, не пори горячку! - моментально оценив ситуацию, рагнар ощутимо повысил голос. - Смерть не хотел подвергать тебя опасности, поэтому ничего и не говорил!
      - Да что ты! - всплеснув руками, нервно рассмеялась. - Однако я всё чаще и чаще прихожу в себя на прозекторском столе в морге, а не в собственной постели!
      - Если имеются претензии - выскажи их Сатане, ведь именно он хочет твоей скорейшей кончины, - невольно затронул больную тему высший демон, гневно сверкая глазами. - Обещаю, что тебе ничего не угрожает, а если хоть кто-нибудь рискнёт причинить тебе вред, я лично его убью. - Подойдя ко мне практически вплотную, Рафаил приподнял моё лицо за подбородок. - Ты мне веришь?
      Смотря в эти серебристые глаза, наполненные теплотой и заботой, невольно поддалась минутному порыву и, резко выпрямившись, прошептала в губы опешившего рагнара всего одно слово:
      - Верю...
     
      Нервно постукивая носком сапога по серебряному древку косы, никак не могла успокоиться. Асука сейчас якобы бесцельно ошивался около того места, где должен был умереть некто Иван Фёдорович Борзунков, тридцати двух лет от роду, а я же осталась дома, ожидая мысленного сигнала от фамильяра.
   Больше всего в жизни ненавижу ждать. Тягость ожидания буквально убивает, причём намного медленнее и изощрённей самых страшных пыток!..
   Рафаил, как самый смелый и натренированный в подобных вопросах, сейчас внепланово устраивал Бреду очередные уличные разборки с участием нескольких низших демонов, в принудительном порядке согнанных в Лесной тупик. Посовещавшись с рагнаром, пришли к выводу, что Ангел Смерти всё же перво-наперво отвлечётся на несносных пугальщиков, которые могут причинить намного больше ущерба, нежели безвинная душа Борзункова, что нам активно играло на руку.
      "Васька, атас!" - от неожиданно появившегося голоса Асуки в моей голове, я нервно выронила косу. - "Иван Фёдорович прибыл на вашу встречу."
      "И с чего подобная уверенность?"
   Вытянув вперёд левую руку, сосредоточилась на искрящемся в солнечном свете камне, и мысленно назвала конечный пункт перемещения. Бац, и я уже стою в трёх метрах от жуткой аварии: на перекрёстке столкнулись красный автобус марки "Форд" и манёвренная чёрная легковушка производства автоконцерна "Мазда".
     "А с того, что умер всего один человек: водитель иномарки, остальные же пассажиры отделались испугом и небольшими ссадинами-синяками," - как всегда вовремя пришёл исчерпывающий ответ от фамильяра. - "Василиса, не спи!" - Ментальный окрик хвостатика привёл меня в чувство, но всё равно было немного боязно подходить к раскуроченной машине, капот которой сложился в гармошку из-за столкновения с боком многотонного автобуса. - "Не думаю, что Бред долго будет разбираться с мелкими демонами, ну, максимум, пару раз косой махнёт в их сторону и вся недолга!"
      Признав правоту Асуки, попыталась сделать несколько шагов в сторону места страшной аварии, но к моему вящему ужасу ноги словно приросли к асфальту и категорически отказывались повиноваться законной хозяйке! Замерев каменным истуканом посреди дороги, благо, что была невидима для обычного смертного, жалобно посмотрела на беснующегося фамильяра, который своим странным поведением довольно сильно выбивался из ошеломлённой произошедшим толпы.
      "Василиса, делай хоть что-нибудь," - истерично возопил демонёнок, нервно размахивая руками и недвусмысленно семафоря шартрезовыми глазами в сторону легковушки, - "время-то не резиновое!"
      "Я... Я не могу пошевелиться!" - Пришлось-таки признать временное поражение, совершенно не понимая, что происходит. Уж кто-кто, а покойники... Точнее их души, мне совершенно не страшны, поэтому впадать в ступор от вида бестелесного духа я уже давно не способна.
      "Почему?!"- довольно предсказуемая реакция хвостатика вызвала невольную улыбку.
      "Самой бы кто ответил..." - растеряно потеребив длинную полу балахона, предприняла ещё одну попытку подобраться поближе к изувеченному телу.
      "Ладно, если не получается с ответами на извечные вопросы," - тон хвостатого фамильяра мне ой как не понравился, поэтому я не нашла ничего лучшего как заранее напрячься и подспудно ожидать очередной большой и противной бякости, - "то могу помочь с мотивацией, интересует?" - Получив моё немного оторопелое "Угу...", Асука довольно промурлыкал: - "На расстоянии метра от тебя стоит ни кто иной, как Бред своей собственной разгневанной персоной!"
      "ЧТО?!?" - испуганно подпрыгнув, чисто по инерции совершила простенькое движение, блокирующее воздействие ментальной магии на человека, благодаря чему смогла отступить на пару шагов назад. - "Где... Где он?"
      "Ой, кажется, обознался!" - довольно правдоподобно и максимально искренне опечалился хвостатик, всё больше и больше привлекая внимание сторонних наблюдателей. - "Васька, не спи - на территории, закреплённой за другим Ангелом Смерти, больше никто не может препровождать души умерших ко Вратам. Поэтому-то ты и не могла подойти к Борзункову."
      "А раньше об этом сказать не мог?" - моментально окрысилась, чувствуя себя оплеванной. - "Сколько времени зря потеряли..."
      "Тогда, может, хватит лясы точить, и стоит перейти к осуществлению ранее оговоренного и практически совершенного плана?" - иезуитски улыбнулся фамильяр, обнажив небольшие клычки. - "Всё же мне кажется, что Бред уже благополучно разобрался с мелкими сошками Сатаны, которые с радостью доложили ему, кто именно согнал их в тот злосчастный тупик."
      Показав язык надувшемуся Асуке, быстренько добежала до раскуроченной "Мазды". Взмахнув над головой Ивана косой, выжидательно уставилась на... пустое пространство. Моргнув пару раз и получив ментальную затрещину от несносного фамильяра, быстро повторила заученное движение, но всё с тем же плачевным результатом. Теперь пришла очередь и Асуки искренне удивляться, а я даже воздух над телом Борзункова руками попробовала - мало ли, вдруг просто-напросто не могу увидеть душу Ивана, как несанкционированный Ангел Смерти. Но нет, воздух был как всегда прозрачным, лёгким и податливым, что окончательно вогнало в ступор.
      - Что за чёрт? - помимо воли сорвалось с губ.
      - О, всё очень просто, милая леди, - приятный баритон с немного грубыми нотками заядлого курильщика, раздавшийся буквально над самым ухом, заставил испуганно подпрыгнуть и вжаться спиной в бок легковушки. - Только я могу забрать душу человека, умершего в западной части города. Неужели твой Ангел Смерти ничего об этом не сказал?
      - Нет, - пересилив животный страх, который так и рвался наружу из-за неприятной близости Бреда, всё же смогла выдавить из себя несколько слов. - Он как-то запамятовал насчёт этого.
      - Жаль-жаль, - практически искренне и непринуждённо высказался довольно крупный мужчина, каменной скалой нависая надо мной. Из-за надвинутого на лицо капюшона мне так и не удалось рассмотреть собеседника, отчего становилось вдвойне противней: вдруг я с ним ещё встречусь в, так сказать, неформальной обстановке, и не узнаю его. - Хочешь, деточка, посмотреть, как работают настоящие профессионалы?
      "Нет, но хочу плюнуть тебе в рожу, а затем самолично закопаться на ближайшем погосте!" - так и рвались роковые слова с губ, но лишь титаническим усилием воли мне удалось их сдержать - Бог его знает, какие последствия потом не заставят себя долго ждать. Вместо этого я покорно кивнула, искренне веря в то, что довольно правдоподобно изображаю из себя сивую и убогую сиротинушку.
      "Васька, что ты задумала?" - первым раскусил мою напускную скромность Асука. - "Вали оттуда - этот Ангел Смерти намного сильнее и проворнее тебя!"
      "Найди Рафаила, и ждите меня дома," - отдав ментальный приказ, переключила всё своё внимание на довольного до омерзения Бреда. - "Не удивительно, что Габриель ни словом не обмолвился о своём напарнике - амбал неотёсанный, а не Ангел Смерти!"
      "Дура!" - скромно, но довольно веско высказался фамильяр, поспешно теряясь в разношёрстной толпе.
      Бред ничего нового мне не показал: всё тот же отточенный до автоматизма взмах грубой деревянной косой над головой Борзункова, но вот только в его случае душа всё же отделилась от тела. Притопнув ногой от злости, не смогла скрыть истинных эмоций, полностью заполнивших всё моё ведьминское естество.
      - Что, малявка, завидно? - издевательски расхохотался бугай, применяя те же обидные эпитеты в отношении меня, что и начальник. - Учись, пока есть возможность... - Как бы Бред ни старался казаться белым и пушистым, но угрожающие нотки всё равно прорезались в его голосе, из чего я сделала вполне закономерный вывод, что пора линять. - Напарница, а ты на кого работешь-то? - словно прочитав мои паникёрские мысли, Ангел Смерти приступил к вполне закономерному допросу.
      - На себя, - да счаз, я всё взяла и рассказала.
      - А тебя разве родители не учили, что врать нехорошо? - смешно пропищал мужчина, немного отступая от меня, но всё равно стоя таким образом, чтобы даже мысли о побеге не возникало. - Ты далеко не уходи, думается, главам Святой Инквизиции будет интересно пообщаться с такой молоденькой и одарённой ведьмочкой.
      Похолодев от ужаса, только сейчас осознала, что Бред навряд ли отпустит меня по собственной воле, и, скорее всего, силком потащит в резиденцию глав Инквизиции на разборки. И что-то мне подсказывает, что уж там из меня вытрясут все необходимые данные о нашей с Габриелем сделке, и тогда ни мне, ни моему Ангелу Смерти точно не поздоровится.
   Что там говорил Асука, насчёт подобного исхода? Мол, если Святая Инквизиция узнает о нашем с упырёнышем сотрудничестве, то плохо будет обоим: ведьму-неудачницу казнят, как свихнувшуюся, поэтому опасную для общества, а Смерть разжалуют до позорного уровня простых смертных. Правда, замечательная перспектива во всех смыслах, кроме прямого?..
      - Дяденька, а вы уверенны, что хотите ввязываться в подобное де... геморрой? - состроив невинную мордашку, придала голосу максимально детские нотки.
      - Конечно, девочка, мне уже давно не было так интересно, - пошёл на откровенность амбал. - Я давно стал замечать, что Палач...
      - Простите, кто? - Бочком пробираясь в противоположную сторону от искусственного тупика, образовавшегося из-за врезавшегося капота легковушки в бок автобуса, попыталась заговорить противнику зубы, хотя прекрасно поняла, что Бред говорит о Габриеле.
      - Не забивай свою хорошенькую головку подобной ерундой, - отмахнулся от меня Ангел Смерти. - Так вот, Палач начал всё реже и реже появляться на планёрках, а на его территории всё чаще и чаще можно было приметить хрупкую девичью фигурку, облачённую в слишком большой для неё балахон. Ничего не кажется странным?
      - Нет, - почувствовав мнимую свободу, уже хотела рвануть от мужика со всех ног, как была довольно невежливо остановлена резким рывком за шиворот треклятого балахона, отчего капюшон слетел с головы, давая Ангелу Смерти великолепную возможность рассмотреть моё испуганно-удивлённое лицо.
      - Да ты и правда милашка! - довольно заржал этот имбицил, а я же стояла испуганно сжавшись и со всё большим ужасом понимая, что подвела Габриеля под монастырь.
      - Василиса!.. - Неожиданный мужской окрик, уж больно смахивающий на голос начальника, отвлёк моего захватчика, благодаря чему я смогла вырваться из жёсткого захвата, правда, оставив приличный кусок балахона в руке Бреда.
      Времени на то, чтобы вертеть головой в поисках нежданного спасителя категорически не было: пришедший в себя Ангел Смерти утробно зарычал и попытался ударить меня древком косы по затылку. Увернувшись в последний момент, со священным ужасом уставилась на внушительную вмятину, оставшуюся после соприкосновения рабочего инвентаря неадекватного Бреда и железной крыши легковушки. Поднырнув под руку разозлившегося мужчины, наградила его унизительным пинком по мягкому месту, отчего на чужом балахоне остался серый отпечаток подошвы от моего сапога.
      - Ах, ты, засранка! - раненым слоном взревел противник, злобно смотря на основательно струхнувшую меня налитыми кровью глазами.
      - А нечего было портить частную собственность! - брякнула первое, что пришло на ум и, как всегда, не к месту.
      - Поверь, мелочь, на эту груду металлолома больше никто не позарится, поэтому одной вмятиной больше или меньше не играет особой роли, - проскрежетал зубами мужчина, старательно прицеливаясь как бы половчее схватить меня в охапку. - Сдавайся лучше по-хорошему, иначе будет только больнее и страшнее!
      - Это всё, конечно, дико интересно, но вы знаете, у меня на сегодняшний вечер были совершенно иные планы, нежели романтическое свидание с вами и главами Святой Инквизиции, - самое главное сейчас заговорить зубы противнику, а остальное - дело техники, помноженное на неприлично большую удачу.
      Проворно подтянувшись, оседлала багажник "Мазды" и, что есть мочи, ногами толкнула в грудь замешкавшегося Бреда, лишь чудом не свалившись с другой стороны машины. Протараторив на одном дыхании заклинание воздушного лассо, со второй попытки таки смогла заарканить совершенно несопротивляющуюся душу Ивана Борзункова, и припустила на противоположную сторону проспекта, напрочь игнорируя неистовые гудки и мат из машин, чьи владельцы вынуждены были резко ударить по тормозам, чтобы не сбить сумасшедшую девчонку.
   Дело в том, что когда капюшон балахона слетел с головы, магия, скрывавшая меня от любопытных взглядов смертных, рассеялась, а косу Смерти я предусмотрительно убрала, как только лицом к лицу столкнулась с Бредом. Даже думать не хочу о том, какое впечатление на людей произвела дурная на всю голову девушка, неистово размахивающая руками-ногами на месте аварии...
      Добежав до тротуара, даже не удосужилась оглянуться, копчиком чувствуя, что разозлённый Ангел Смерти по пятам преследует беглянку. Свернув в какую-то тёмную улочку, подобрала повыше длинные полы балахона, то и дело, путающиеся в ногах, отчего моё бегство грозило окончиться довольно быстро и плачевно (вряд ли кому бы то ни было понравится вспахать собственным носом асфальтовую дорожку). И прибавила скорости, довольно успешно перепрыгивая баррикады из коробков и картонных ящиков, в изобилии стоящих вдоль стен домов. Добежав до конца улочки, резко выскочила на аллею, протянувшуюся от одного конца парка имени Вити Чиривичкина до другого.
   Времени на то, чтобы остановиться, осмотреться и банально отдышаться, совершенно не было, хотя лёгкие с минуты на минуту грозились лопнуть из-за несоизмеримых моей физической подготовке нагрузок.
      Попытавшись пересечь широкую аллею, краем глаза заприметила большой фонтан, в центре которого возвышался каменный парусник, из бортов которого выглядывали внушительные пушки. Прохладная вода весело струилась из жернов огнестрельных орудий, отчего некоторые особенно рисковые молодые люди залезли в фонтан и теперь весело там плескались, наплевав на тот факт, что сейчас только начало мая месяца, а это вряд ли хорошее время для купания.
   Притормозив рядом с искусственным водным источником, задумалась ровно на секунду, но потом, в два рывка стянув через голову порванный балахон, запихнула его в урну, стоящую поблизости, и с довольным кличем начинающей папуаски перепрыгнула бортик фонтана. Сапоги моментально набрались водой, шортики и широкая белая футболка неприлично прилипли к телу, обрисовывая пикантные изгибы фигуры, но, что самое приятное, меня быстро обступила группка девчонок и ребят, весело гомонящих и беспрестанно брызгавшихся водой.
   Воровато выглянув из-за плеча парня, так удачно закрывшего меня своей широкой спиной, чуть ли не нос к носу столкнулась с... Лайкусом!
      - Какая встреча! - довольно искренне протянул келпи, приветливо улыбаясь. - Просто так купаешься али улепётываешь от во-о-он того разозлённого кавалера? - Парень, как всегда, смотрел в самую суть вопроса.
      Согласно кивнув, уже хотела пересечь фонтан и, выбравшись с его другой стороны, задать стрекоча, как остановилась, озарённая неожиданной бредовой идеей. Повернувшись лицом к заинтересованно следящему за моими действиями Лайкусу, вцепилась в рубашку водной нежити мёртвой хваткой, и чуть ли не с любовью заглянула в разноцветные глаза.
      - Ну, и что ты придумала? - не стал выпендриваться келпи, быстро сообразив, что мне от него что-то нужно.
      - Можешь перенести нас ко мне домой? - Уж лучше буду должна молодому и симпатичному парню, нежели предстану пред главами Святой Инквизиции.
      - Можно, конечно, попробовать, - смешно прищурил разноцветные глаза оппонент, довольно улыбаясь. - А что мне за это будет?
      - Договоримся! - довольно опрометчиво пообещала, с ужасом наблюдая из-за спины келпи, как Бред методично обыскивает площадку перед фонтаном.
   Закралась нехорошая мысль, что Ангел Смерти может меня чувствовать даже на расстоянии... Но потом пришло понимание того, что он просто чувствует душу Борзункова как своеобразный маячок, вот и дёргается сейчас, потеряв ориентир - спеленатый моими чарами, Иван Фёдорович на данный момент был невидим для озлобленного Бреда.
      - Тогда расслабься и получай удовольствие, - довольно промурлыкал Лайкус, опускаясь на колени и утягивая меня следом за собой.
      Не успела я даже толком отреагировать на его слова и дальнейшие действия, как уже оказалась лежащей на дне фонтана. Испуганно дёрнувшись, в тщетной попытке высвободиться, была быстро прижата к крепкой груди, а чужие губы, накрыв мои, вдохнули в рот немного живительного воздуха, которого не хватало.
   Испуганно зажмурив глаза, уже сотню раз мысленно прокляла свою бредовую идею попросить помощи у хитроумного келпи, как оказалась лежащей на полу родной ванной комнаты. Удивлённо поморгав, даже не обратила внимания на то, что вцепилась в плечи Лайкуса мёртвой хваткой, и смогла лишь задать самый идиотский вопрос в мире:
      - А почему мы оказались здесь?
      - Я же Водная Лошадка, поэтому мне проще появиться там, где есть источник воды! - обезоруживающая улыбка нашла отклик и на моём уставшем лице.
      Только хотела задать очередной вопрос из серии "Тупой и ещё тупее", как дверь в ванную комнату буквально сорвалась с петель и на пороге нарисовались разгневанные рагнар и хвостатик. Рафаил ощетинился внушительным мечом, а вот мой любимый фамильяр опасно размахивал двумя чугунными сковородками, оставшимися у меня как память о бабушке. Налетев на нашу с келпи живописную парочку, страстно прижимающуюся друг к другу, ребята оторопело замерли, чтобы буквально через минуту разорвать неловкую тишину гневными воплями.
      - Василиса, ты почему в таком виде?! - максимально спокойный и практически безобидный, за исключением, конечно, смертоносного клинка, рагнар.
      - Отцепись от него, дурында, - думаю, не стоит уточнять кому именно принадлежит данная фразочка, - а то ещё заразу какую подцепишь!
     

АКТ 10

"Сезон охоты открыт"

     
      - Да, ничего лучшего, ты, конечно, придумать не смогла! - включил заботливую мамочку Асука, стоило мне только со слезами на глазах поведать о своих злоключениях с того момента, когда мы расстались с фамильяром.
      - Ну, извини! - подтянув колени к груди, поплотнее законопатилась в тёплый ярко-жёлтый плед с нарисованным на нём крокодилом Геной. - Ты лучше посоветуй, что делать дальше?
      - В каком смысле? - опешил Лайкус, устроившийся рядом со мной, вот только он был в сухой одежде. Противному парню вода даже шмотки для приличия не намочила - как же, родная стихия!
      - Бред видел моё лицо, следовательно, найти место прописки незадачливого заместителя Смерти у него не составит особого труда, особенно, если у него есть знакомые в определённых кругах, - всплеснув руками, прожгла парня злобным взглядом. - А там он и до Святой Инквизиции доберётся, размахивая подробным отчётом о моей биографии, копией трудовой книжки с пометкой "И.О. Смерти. Стаж работы: год и три месяца", и кучей справок из морга, мол, да, девушка - точная копия Василисы Ласкиной - у нас частый гость.
      - Да, плохо получается... - растеряно протянул келпи, задумчиво почёсывая кончик носа. - Но это будет как минимум завтра, а сейчас лучше займись разборками с неуспокоенной душой Борзункова, или ты решила его до конца срока рядом с собой продержать?
      - Знаешь, Лайкус, ты, несомненно, прав, - оскалившись в улыбке, лениво стряхнула с плеч плед, - хватит диван просиживать, пора браться за работу! - А на лице читается искренняя благодарность за помощь, и одновременно поспешное прощание с настырным гостем. - Ну, тогда до встречи, а то Рафаил не любит вести дознавательные беседы, когда посторонние дома находятся!
      - Это же твоя квартира, вот и прикажи ему, чтобы сидел в углу и не отсвечивал, моль военная! - безапелляционно заявил наглец, закидывая ногу на ногу и принимая более вальяжную позу.
      Опешив от подобного заявления, с мольбой во взгляде уставилась на замершего каменным истуканом хвостатика. Белый пушистый кончик гибкого хвоста поспешно подобрался к виску, и профессионально прокрутился там. Одобрительно кивнув, мол, согласна со всем и подпишусь под каждым словом, только подскажи, что делать дальше, милый демонёнок, добавила кило надежды в глаза. Умничка Асука основательно задумался - рабочим инвентарём клянусь, что видела, как у него в голове извилины от усердия аж задымились!
   Испугавшись, как бы фамильяра инсульт с непривычки не свалил, мило в очередной раз оскалилась Лайкусу и, схватив рогатого демонёнка под локоток, утянула его на крейсерской скорости на кухню.
      - Асука, зайка моя, как ты себя чувствуешь? - приложив ладошку ко лбу парня, с тревогой заглянула в шартрезовые глаза.
      - Нормально, - удивлённо моргнул в ответ фамильяр, нервным жестом стуча по ногам пушистой кисточкой хвоста. - Есть, конечно, идея, но она вряд ли тебе понравится!
      - Ты её вначале выскажи, а уже потом прячься под стол, спасаясь от моего праведного гнева, - достав из выдвижного ящичка скалку, показательно взвесила её в руке. - Излагай быстрее!
      - Не, ты сначала холо... Кхм, деревянное оружие на место положи, тогда и говорить будем, - испуганно шарахнулся от меня хвостатик. Дождавшись, когда я таки выполню поставленное требование, важно подбоченился. - Открою тебе большой секрет, но нашему арктически холодному и издевательски непоколебимому Рафаилу не очень-то по душе, когда келпи находится в непосредственной близости от несравненной тебя.
      - Предлагаешь стравить рагнара и водную нежить? - Задумчиво пожевав губу, вынуждена была констатировать очевидный факт. - Труп Лайкуса помогать ликвидировать не буду, сами с Рафаилом потом с полицией разбирайтесь!
      - Идиотка, - не смог сдержать добродушной улыбки фамильяр. - Твоему черномастному скромному ухажёру не составит особого труда за шкирняк выкинуть за порог надоедливого гостя живым и максимально здоровым, сечёшь фишку?
      - Фильмов про Джека Воробья и его легендарный корабль "Чёрная жемчужина" пересмотрел? - согласна, язвительность родилась раньше меня. - Мне нужен адекватный и легко осуществимый план, причём без применения грубой физической силы и уж тем паче магии. Следовательно, твой план, мой дорогой фамильяр, не выдерживает закономерной критики. Следующий вариант есть?
      - Тогда разбирайся с келпи сама! - гордо вздёрнув нос и поставив хвост в позу "пистолет", Асука чинно выплыл из кухни.
      Повздыхав для порядка, и где-то глубоко в душе веря, что противный и не в меру ретивый демонёнок почувствует угрызения давно почившей совести, всё-таки отправилась обратно в гостиную, чтобы выпроводить того за дверь. Лайкус как сидел на диване, так и продолжал там же восседать, с любопытством косясь на апатичную душу Ивана Фёдоровича Борзункова, витающую над полом и флегматично хлопающую призрачными ресничками - никакого признака любопытства или тем паче недовольства не проступало на лице духа. Посверлив недовольным взглядом гостя, в очередной раз вздохнула и, привычным жестом повернув кисть правой руки против часовой стрелки, призывала косу Смерти.
      - Что, уже выгоняешь? - притворно возмутился блондин, даже не повернувшись в мою сторону.
      - Прости, мил чело... пардон, келпи, - быстро поменяв расу оппонента, мило улыбнулась, - труба зовёт, а Рафаил и Асука бесятся из-за вынужденного безделья, поэтому прошу на выход.
      - А может, я вам ещё пригожусь? Ну, там по морде дать, руки-ноги поломать... - иезуитски изогнул бровь этот паршивец, всё же соизволив посмотреть на меня. От пристального, но такого мимолётно-невнимательного взгляда разноцветных глаз не укрылся рабочий инвентарь Смерти. - А эта вещица, - неряшливый кивок на косу, - для устрашения?
      - Нет, для сговорчивости, - прошипела эфиопской гадюкой, любимым копчиком ощущая пристальный взгляд шартрезовых глаз. - Спасибо, конечно, за то, что помог мне сегодня...
      - Бииииииииип! Не правильный ответ! - довольно правдоподобно подражая дешёвым американским комедиям, Лайкус смешно скривил симпатичное лицо. - Я тебя сегодня не помог, а, попрошу занести в протокол, спас! - Видимо, для того, чтобы до беспамятной меня лучше и быстрее дошло, ещё и указательный палец вверх поднял. - Знаешь, мне в тот момент показалось, что ты панически кого-то боишься, поэтому и пошла на крайние меры...
      - Например? - бесшумно возникший позади нервной меня Рафаил, заставил высоко подпрыгнуть, и испуганно шарахнуться в сторону от предполагаемой опасности.
      "Асука, паршивец ты эдакий!" - настроившись на внутреннюю связь со своим фамильяром, дала волю гневу и негодованию. - "Неужели не мог предупредить раньше о том, что рагнар уже как пять минут несёт бессменный караул позади меня?!"
      "Прости, хозяюшка," - в голосе демонёнка не чувствовалось даже самой малюсенькой толики раскаяния, - "смотрел в другую сторону, вот и не заметил сереброглазого. Хочешь дам совет от чистого сердца и совершенно безвозмездно?"
      "Ну, излагай, врунишка!" - неужели хвостатик думал, будто его ведьма такая дура непроходимая, что вот так запросто взяла и уши для лапши "Наглая ложь" развесила?
      "Выгоняй милашку Лайкуса взашей, если не хочешь потерять такого замечательного ухажёра, как Рафаил!" - высказавшись, демон издевательски улыбнулся. - "Нет, конечно, если тебе больше нравится келпи, то спорить и протестовать против ведьминского решения не буду... Но всё же предварительно вспомни, у кого из этих двух молодцев имеется шикарный обоюдоострый клинок и фамильяр по имени Кузя, а потом уже и делай опрометчивые решения!"
      "Мог бы так долго не изгаляться, а сразу сказать: "Рафаил forever*!" - моментально включив стерву, стоило только почувствовать чужое давление на свои чувства, не смогла скрыть горечи сарказма. - "Вот только не забывай, что у нас сейчас есть более насущные проблемы, откликающиеся на имя Бред. Поэтому сначала разбираемся с ним, архангелом Александром и душой Борзункова, ах, да, нужно не забыть и про демона Печали, и лишь после этого подумаем о возможном сватовстве и дальнейшем бракосочетании!"
      - ... и что сие значит? - рычащие нотки в голосе Рафаила моментально вернули меня и Асуку обратно в реальность.
      - О, Тритон, помилуй! - патетический вопль, обращённый к морскому царю, не произвёл на сереброглазого никакого впечатления. - Ты не только старый, так ещё и глухой, поэтому повторяю специально для пенсионеров, - моё истеричное "Ой!" слилось с предсмертным "Ой-ёй-ёй..." Асуки, - выметайся из квартиры Василисы, теперь у неё есть самый лучший защитник - и это я!
      "Да, самомнение у кого-то не просто зашкаливает, оно даже затмило Эверест!" - не смог удержаться хвостатик от очередной порции яда. - "Ну, хозяюшка, что теперь предпримешь, когда пошёл серьёзный разговор?"
   "Колесую... Причём обоих сразу и без зазрения совести!" - рявкнула в ответ, задетая за живое: никому не позволю относиться ко мне, словно к частной собственности в виде неодушевлённого табурета!
      - И в чём же твоя защита проявляется? - Рафаил нехорошо прищурил глаза, а руки сжал в кулаки. - При первых же признаках опасности Васю в подводное царство утащишь? А потом что будет? Жабр Ласкина не имеет и вряд ли сможет отрастить, поэтому не мне тебе объяснять какие противные и склочные русалки перерождаются из утонувших ведьм.
      - Минуточку, я ещё помирать не собираюсь! - возмутившись тому факту, что меня ни во что не ставят, враждебно упёрла руки в бока. - Значит так, вы, два магических неандертальца, свалившихся на мою несчастную голову, сворачиваем балаган и разбегаемся по своим делам.
      - А как же душа, что ты притащила за собой на аркане? - любопытству Лайкуса не было предела, а вот о такой необходимой вещи, как тактичность, келпи, по всей видимости, даже слыхом не слыхивал.
      - А это уже не твоя забота, - не смог скрыть усмешки рагнар. - Вали отсюда, защитничек водный.
      - А ты что, здесь уже территорию за собой застолбил или прописаться успел? - моментально полез в бутылку разъярённый подобным отношением к своей монаршей персоне блондин. - Или считаешь себя таким незаменимым и мега крутым? Так вот, спешу расстроить, ты - дерь...
      - А ну, молчать! - Каюсь, довели эти два бойцовых петуха до точки кипения, вот и не сдержалась: вопль негодования получился на славу, аж закашлялась от перенапряжения лёгких. - Значит так, никто территорию не столбил, и столбить не будет, - зверски проигнорировав страшную рожу Асуки, скорченную после моих слов, понеслась дальше на реактивной метле. - Сейчас моё сердце прочно занято Кузенькой, а остальным вход строго по пропускам, и то, если вначале переживут Стервозность и Безразличие. Это, что касается личных взаимоотношений. А теперь насчёт архангела Александра и треклятого Сергея... Чтобы на него икота совместно с диарей напала! - не смогла сдержаться от мелкого проклятия, которое отрекошетит от демона Печали, что горох от стенки. - Лайкус, спасибо, что заглянул на огонёк, и обещаю, что как только понадобится ведьминская помощь - можешь смело обращаться, рассчитывая на мою поддержку и одобрение, а теперь, извини, но тебе и правда пора.
      - Но... - попробовал было возмутиться келпи, но был остановлен взмахом чёрного гибкого хоста. - Хорошо, Василиса, но я от своих слов не отказываюсь!
      - Ладно-ладно, - честно говоря, готова была согласиться на что угодно, лишь бы побыстрее разобраться с душой Борзункова и задать парочку интересных вопросов Смотрителю Врат.
      - Проводишь до двери? - довольно нейтрально (и это-то удивительно!..) поинтересовался гость.
      - Конечно...
      - Нет! - совместно со мной рявкнул Рафаил, уже откровенно играя мускулами, явно оказывая давление на благодатную публику - по крайней мере, меня впечатлило, да ещё и как! - Тебя проводит Асука, и, если уж так хочется, то даже в щёчку на прощание поцелует.
   Бросив недоумённо-заинтересованный взгляд на демонёнка, с неожиданным весельем сообразила, что подобный вариант развития для него тоже оказался неожиданным, и мысли, роящиеся в рогатой голове сейчас ой как далеки от цензурных.
   - А нам с Василисой сейчас нужно подготовиться к ритуалу, - чуть не ляпнув "Какому?", быстро прикусила язык, сообразив, что за подобное доведённый до белого каления Рафаил по головке не погладит, - поэтому до скорой встречи - адьёс, амигос! - А у самого в глазах читается: "Чтоб ты с лестницы неудачно навернулся и шею сломал... Иначе помогу тебе в этом благородном деле!"
      Испугавшись, как бы давно намечающаяся драка не началась именно здесь и сейчас, быстро подошла к сереброглазому демону, и, недолго думая, уткнулась носом ему в шею, нагло обнимая за талию. Опешивший от подобного поведения Рафаил, испугано замер, боясь даже пошевелиться. Правильно, спокойная, вменяемая и ласковая ведьма это вам не хухры-мухры, а довольно редкое явление, которое может неадекватно среагировать на любой неверный жест или даже взгляд. Осторожное касание немного грубых, но таких сильных и надёжных рук к моей спине, отдалось табуном приятных мурашек, сформировавшихся внизу живота и моментально распространившихся по всему телу.
      - Видишь, Васька сделала свой выбор, - весёлый и в меру довольный стрекот Асуки доносился до меня словно сквозь вату, старательно пытающейся удержать в узде расползающиеся мысли. - Пойдём-пойдём, не будем мешать моим голубкам!
      Не знаю, что уж там ответил Лайкус на подобное преждевременное и довольно самоуверенное заявление, но если судить по приглушённому бухтению с отчётливыми нотками угрозы, то келпи обещал переломать ноги рагнару и сдать его с рук на руки Сатане. Присовокупив отеческий наказ, чтобы за своими демонами получше смотрел, а то они больно шаловливые и не в меру наглые стали. Представив себе подобную картину и растерянную мордаху повелителя Преисподней, не смогла сдержать весёлую улыбку, благо, что её никто, кроме Рафаила увидеть не смог, да и то, последний всё больше почувствовал ласковые и такие мимолётные касания моих губ к своей шее.
   Дождавшись, когда стукнет входная дверь, осторожно высвободилась из объятий всесильного демона и, отойдя на пару шагов назад, смущённо улыбнулась, мучительно мечтая провалиться на первый этаж, а уже оттуда на всех парусах отчалить к мамульке под крылышко и надёжную защиту.
      - Ну, что, будем вызывать архангела Александра? - чуткий Асука, первый сообразивший о чувствах, обуревавших непутёвую хозяйку, попытался разрядить обстановку, переведя всё внимание на работу.
      - Да...
   Одарив благодарной улыбкой хвостатика, попыталась материализовать осточертевший балахон, как была остановлена неприятным осознанием своей самой грандиозной ошибки: ритуальная одежда осталась лежать в мусорном бачке недалеко от фонтана, возведённого в парке имени Вити Чиривичкина. А это значит, что Бред быстро найдёт меня по отпечатку ауры и тогда никакие трюки и ужимки уже не помогут, к сожалению.
   Задумавшись, не сразу сообразила, что мне на плечи легла тёмная плотная ткань.
   - Что это? - подняв глаза на рагнара, стоящего рядом со мной, смущённо покраснела.
      - Мой плащ, - как бы само собой разумеющееся ответил демон, делая вид, что ничего экстраординарного не произошло. - Ты же выкинула ритуальную одежду Габриеля, когда убегала от второго Ангела Смерти, поэтому пока можешь воспользоваться этим, - невнятный взмах рукой и, слава Богу, Рафаил отошёл от меня, занимая выгодную позицию для неожиданной атаки. - Вызывай архангела Александра, я готов!
      - Подожди минуточку, - закутавшись в мягкую ткань, накинула на голову довольно глубокий капюшон, - а что мы будем делать, когда здесь появятся Врата?
      - Попытаемся наладить откровенный разговор со Смотрителем, - словно добрый дядюшка психолог разъяснил очевидное фамильяр.
      - А как же душа Борзункова? Асука, не мне тебе напоминать о трёхдневном сроке, в течение которого душа может попасть на Суд Божий!
      - Иван Фёдорович умер сегодня, значит, у нас в запасе имеется ещё два дня, - почесав пушистым кончиком хвоста затылок, демонёнок выдвинул довольно дельную мысль на всеобщее рассмотрение. - Когда мы докопаемся, почему архангел Александр позволял определённым душам через сорок дней разгуливать вновь по грешной земле, так сразу и потребуем у Святой Инквизиции компетентную замену!
      - И как ты себе это представляешь, желательно без афиширования моего участия в столь скользком деле? - презрительно скривившись, покрепче обхватила серебряное древко косы.
      - Рафаил этим займётся, - как оказалось, у демонёнка план давно был продуман до мелочей. - Он же, как-никак, у глав Инквизиции на хорошем счету...
      - А если архангел Александр расскажет о том, что Габриель уже довольно долго не появляется в поле его видимости, а незнакомая ведьма на протяжении пятнадцати месяцев переправляет души к Вратам? Хотя нет, неправильно выразилась, - развеяв заклинание воздушного лассо, знаком попросила душу Борзункова приблизиться. - Архангел Александр непременно всё расскажет главам Святой Инквизиции, и, если не из любви к истине, то из чистого злорадства и осознания того факта, что может утянуть с собой на дно ещё нескольких невинных человек!
      - Придётся рискнуть, - подал голос рагнар, материализуя из воздуха меч. - Обещаю, что постараюсь сделать так, чтобы он не смог говорить.
      - Боюсь, даже у тебя не хватит на такое сил, - горестно улыбнувшись, решила полностью положиться на ветряную госпожу Удачу. - Архангел Александр, пропусти безвинную душу Ивана во Врата и проводи её на Суд Божий! - закинула удочку, не отрывая взгляда от уверенных серебряных глаз.
      Посреди комнаты, словно из небытия, привычно соткались огромные, голубо-синие двери с письменами на древнем языке и их створки медленно распахнулись, являя нашему сосредоточенному вниманию Смотрителя Врат собственной персоной. Всё было точно так же, как и до этого, вот только чувство немого восхищения, благоговения и трепета перед архангелом теперь сменилось на брезгливость, недоумение и презрение... Господи, никогда бы не подумала, что смогу испытывать столь негативные чувства по отношению к светлым созданиям, а, поди же ты, как всё с ног на голову перевернулось-то!
      - Эта душа не принадлежит тебе, ею должен был заниматься другой Ангел Смерти! - вместо приветствия выплюнул архангел Александр, становясь напротив меня. - Знаешь, ты сейчас временно исполняешь обязанности Смерти, поэтому изволь не привлекать к сему священному таинству прислужников Сатаны!
      - И чем они могу помешать? - сообразив, что божий служитель имеет в виду опешившего от подобной наглости Асуку, никак не могла понять, чувствует ли он ещё и Рафаила, почти двухметровой мышкой затаившегося позади архангела.
      - Не положено! - Сказал, словно отрезал, оппонент, явно нарываясь на скандал с мордобоем.
      - Тогда позволю себе заметить, что так же не позволено и возвращать в мир живых души усопших! - моментально полезла на рожон - как же, хвостатика незаслуженно оскорбили. - И если уж на то пошло, то может, ответите, почему страдают именно те души, которые переправлялись мной?
      На несколько секунд благородное и одухотворённое лицо архангела Александра отчётливо перекосило, но стоит отдать ему должное - мужчина быстро пришёл в себя, и даже попытался взять ситуацию под контроль. Навесив на лицо маску простачка и оскорблённой невинности в одном флаконе, божий служитель довольно грубо и неправдоподобно возмутился:
      - О чём это ты, дрянная девчонка, говоришь? Ты хоть, дрянь такая, представляешь, кого обвиняешь?
      - О, я не только представляю, но даже имею на руках неопровержимые доказательства! - пришлось идти ва-банк, потому что хвостатик мысленно приказал разозлить моего оппонента, мол, в момент ярости у людей нет времени придумывать ложь. - Почему молчите, или Сергей, так же известный как демон Печали, вам обещал личные ключи от рая? Хотя нет, стойте, вы и так свободно допущены в райские кущи... Тогда что же? Деньги, власть, женщины..?
      - Сука! - всё же не выдержал архангел, и замахнулся, чтобы ударить меня по лицу.
      Позорно зажмурившись, уже морально приготовилась к неминуемой боли, даже губу закусила, но ничего так и не последовало, что, честно говоря, очень радовало и одновременно удивляло - ну, не верю я в резко очухавшийся гуманизм Смотрителя Врат. Приоткрыв правый глаз, с интересом наткнулась на рагнара, успевшего перехватить руку мужчины в нескольких сантиметрах от моей щеки. Стон облегчения сам собой сорвался с губ, а аура благодарности окутала серьёзного и такого устрашающе-притягательного Рафаила плотным коконом. Эх, могла бы - зацеловала бы этого сереброглазого красавца до смерти!
      - Что это всё значит? - по-бабски взвизгнул божий служитель, переводя недоумённый взгляд с меня на двух демонов.
      - Откровенный разговор, - попытавшись сгладить острые углы, проявила толику гостеприимства. - Не хотите присесть?
      Надменно хмыкнув, мол, а мне прямо-таки выбор оставили, Смотритель Врат выдернул руку из захвата рагнара и, брезгливо оттерев её о светло-белую рясу, степенно присел на диван. Честно говоря, опешила от подобной метаморфозы: ровно секунду назад архангел Александр готов был меня собственноручно закатать в бетон, а тут нате вам, смирение, не принятая добродетель и самоотверженность нервно курят в сторонке, упиваясь живым олицетворением невинно обиженного агнца, которого сейчас и изображал лицемерный мужик.
   На мгновение даже показалось, что я и Габриель поспешили в своих выводах и божий служитель совершенно не причастен к внеплановому возврату душ почивших людей. Но потом фантазия с маньячим садизмом подкинула картинку убитых горем родителей, которые успели отпеть сына или дочку, и теперь скорбели в своей утрате... Пока чадушко, не решалось посетить родственников. Хотя, мне точно неизвестно, были ли подобные случаи, но вот то, что демон Печали буквально высасывал жизнь из обеих сторон - опечаленные родители и растерянная душа, которая прекрасно понимала, что возврата к прежней жизни уже нет, и никогда не будет - не подлежало сомнению!
      - Итак, Александр...
      - Не забывай, с кем разговариваешь, ведьма! - моментально сбросил добродушную маску оппонент, стоило только умышленно опустить все регалии божьего служителя. - Я твоих прабабку и прадеда во Вратах встречал, и уже тогда был архангелом, поэтому попрошу и впредь обращаться ко мне соответственно!
      - Да не вопрос, - легко согласилась, предусмотрительно держась поближе к Рафаилу. - Вот только придётся сначала прояснить парочку неприятных моментов.
      - Ты мне не веришь? - вспыхнул Смотритель Врат, воинственно сжимая кулаки, но пока не предпринимая никаких более активных действий.
      - Нет, что вы! - теперь пришла моя очередь призвать на помощь лицедейские таланты, и вполне правдоподобно всплеснуть руками. - Просто пока обойдёмся без титула - лично по моему сугубо субъективному мнению, вы его банально не заслужили.
      - Не тебе меня судить, дрянь, - рыкнул архангел, злобно прищурившись.
      - Согласна, - не вижу смысла отпираться, если он прав. - Но вот думается, что сомнения Рафаила будут выглядеть более весомыми, а если вспомнить, что он на хорошем счету у глав Святой Инквизиции, то смело можно предположить, что рагнар имеет право задавать провокационные вопросы. - Подойдя к зардевшемуся высшему демону непозволительно близко, положила руку на эфес меча рядом с мужской рукой, сжимавшею рукоять клинка. - Видимо, вы тоже с этим утверждением согласны, - удовлетворённо кивнула сама себе, даже не удостоив взглядом божьего служителя.
      - И что же вам хочется узнать? - проскрежетал зубами архангел Александр, смотря исключительно на Рафаила, а меня же и Асуку принципиально уравнивая с табуретками.
      - Василиса уже задала интересующий нас вопрос, - тёмные брови Смотрителя Врат благополучно затерялись на затылке, а на лице поселилась давно прижившаяся там печать скудоумия, склероза и даунизма, мол, не помню - хоть убейте! - Почему вы взяли на себя право возвращать души умерших людей в этот мир, так и не доставив их на Суд Божий?
      - Ну, этот-то как раз вполне объяснимо, и если бы вы, идиоты, напрягли мозги, то всё бы поняли.
   Поймав по булыжнику в свои огороды, довольно флегматично отреагировали на оскорбление - было бы как минимум глупо ожидать откровенности от архангела Александра, уж слишком давно он не испытывал благоговейного трепета и страха, поэтому и распоясался сверх всякой меры.
      - А если мы применим невербальные способы дознавания? - Довольно безобидно поинтересовался фамильяр, но вот в шартрезовых глазах загорелся нехороший огонёк закоренелого садиста и убийцы.
      - И что же такого оригинального вы сделаете? - задумчиво закусил губу противный мужик, сложив на груди руки. - Изобьёте меня до полусмерти? Сломаете руки или ноги? Хотя нет, - презрительный взгляд голубых глаз остановился на мече рагнара, - вы меня зверски расчлените!
      - Ну, зачем же заливать квартиру Василисы твоей поганой кровью? - вскользь заметил Рафаил, убирая руку с рукояти клинка.
   Передвинув меч таким образом, чтобы мне было удобнее его удерживать, сделал неуловимый шаг по направлению к подозреваемому. Архангел Александр нервно вздрогнул, видимо, не ожидал, что мы всё же решимся привести в исполнение угрозы, но быстро пришёл в себя, справедливо рассудив, что он уже давно мёртв, а двум смерти не бывать. Зря он это - зная рагнара, предателю мало не покажется.
   - Сейчас я повторю вопрос, - нависнув над струхнувшим божьим служителем, рагнар грозно нахмурился, - и если не получу достоверного ответа, отправлюсь с вами на приватное свидание к Сатане. Думается, он будет приятно удивлён и порадован, если получит в личное пользование продажную душу архангела. Итак, почему вы взяли на себя право возвращать души умерших людей в этот мир, так и не доставив их на Суд Божий?
      - Примерно с полгода назад ко мне пришёл Сергей, представившийся хорошим другом одной ведьмы, которая покрывает одного из Ангелов Смерти, - оценив угрозу и степень решительности, с которой говорил Рафаил, архангел Александр начал, что называется, "колоться".
      - Что значит "пришёл"? - язвительно уточнил Асука. - Сколько лет живу, наивно полагал, что повстречаться на улице с одним из божьих служителей не так-то и легко... Точнее практически невозможно, если они сами того не захотят.
      - Да, это так, - надеюсь, мне только показалась ненависть, промелькнувшая в голубых глазах Смотрителя Врат, когда его непочтительно перебил демонёнок. - Вот только Сергей поступил довольно изобретательно: в момент, когда Бред передавал мне душу трагически погибшего мальчика, он напал на Ангела Смерти и, оглушив его, остался со мной один на один.
      - Вы могли моментально испариться, как делали это всякий раз, когда не хотели мне помогать!
   Справедливо возмутившись, не к месту вспомнила несколько неприятных случаев, когда божий служитель напрочь отказывался принимать души опустившихся бомжей, мотивируя свои асоциальные действия тем, что от них "несёт как из общественного сортира", и поэтому исчезал, словно его там и не было. И мне до хрипоты приходилось уговаривать невидимого собеседника снизойти до нас, грешных смертных.
      - Да, если бы Сергей не поймал душу ребёнка! - проявил непривычное радение оппонент, в очередной раз гневно сверкнув льдистыми очами. - Не перебивайте меня, а то мы так и до китайской Пасхи не закончим!
      - А что, в Китае разве есть Пасха? - заинтересованно встрепенулся хвостатик, удивлённо распахнув и без того огромные глазищи.
      - Нет, недотёпа, - зуб даю, что мы таки умудрились довести архангела Александра до пресловутой точки кипения. - Итак, Сергей, угрожая тем, что утащит душу мальчишки в Преисподнюю, представился хорошим другом одной ведьмы, которая покрывает одного из Ангелов Смерти, - пошёл по второму круг ответчик. - Сами понимаете, что я не смог просто так проигнорировать высказывание про таинственного подручного Палача, пусть даже оно и было сказано лживым демоном!
      - Почему чуть что, так сразу "Палач"? - наплевав на требование Смотрителя Врат, попыталась вступиться за противного, но всё равно родного начальника.
      - Потому что Бред в тот момент валялся в отключке, после столкновения его твердолобой башки и каменной стены здания, - презрительно скривился оппонент. - И примерно в то же самое время рядом с Палачом начал мелькать ты, мелочь. - Позорно опустив голову, признала правоту божьего служителя. - Сергей предложил довольно интересную сделку: я помогаю вывести на чистую воду Палача, плюс уничтожить строптивую ведьму, а он взамен попридержит демонов, охотящихся за невинными душами - распоясались, гады, сверх всякой меры, никто им более не указ. Я долго не мог понять, в чём будет заключаться моё содействие, как Палач возьми и совсем исчезни из моего поля зрения. Естественно, я растерялся, поддался на провокацию Сергея, подгоняемый дурным предчувствием...
      Казалось, ещё чуть-чуть и из глаз Смотрителя Врат градом покатятся слёзы покаяния, настолько его сгорбленная фигура, растерянное и такое одухотворённо-печальное лицо производили должный эффект и активно давили на жалость. Вот только руки, сцепленные в замок, и в непринуждённой позе лежащие на коленях, не позволяли отдаться во власть благородных порывов и стать на защиту архангела. Он не чувствовал за собой никакой вины, справедливо полагая, что делает всё во имя справедливости, а такая мелочь, как возможное повышение, если вся операция под кодовым названием "Капец Палачу и его ручной собачонке" пройдёт успешно, являлось лишь приятным дополнением в бездонной чаше себялюбия. Возможно, именно это сыграло решающую роль в моём окончательном и бесповоротном вердикте, продиктованном вполне объяснимыми мыслями и чувствами, а может быть, не обошлось и без наглости божьего служителя, так и распространяющейся в воздухе не хуже зловонного смрада тления.
      - Сергей рассчитал всё верно, - меж тем продолжил изливать душу Смотритель Врат. - Самые простые дела, не требующие личного присутствия, Палач перебросил на своего подчинённого, а сам же занимался только крупными заданиями, например, аварией на Стахановском шоссе, где перевернулся рейсовый автобус, и погибло более сорока человек. Отправь он вместо себя несведущую во многих вопросах ведьму, то быстро бы был разоблачён, да и у других Ангелов Смерти, помогающих в тот день при перемещении душ, непременно возникли бы вопросы. А так, ведьма тихо-мирно занимается одиночными смертями, а сам же Палач... Кстати, чем он на самом деле сейчас занимается?
      - Искренне надеюсь, что повстречался с тигровой акулой, которой пришлось в вынужденном порядке голодать более трёх месяцев, и сейчас она, милая, очень радуется суповому набору по имени Габ... кхм, Палач, - проскрежетала зубами, правда, чуть не проболтавшись об имени упырёныша. - Что было дальше?
      - Что-что, - передразнил меня архангел Александр, всё больше и больше вживаясь в роль "сивых и убогих". - Забирая у тебя души умерших людей, я отправлялся с ними прямиком к Сергею, и уже он, подбив на авантюру ещё одного демона, возвращал им тела. Рано или поздно небесная канцелярия должна была забить тревогу - умершие души ведь к ним так и не поступили. Следовательно, началось бы расследование, которое непременно вывело бы на Палачи и его подельницу!
      - Это что же за демон такой, что обладает подобной силой? - не смогла сдержать вполне закономерного любопытства, просверлив заинтересованным взглядом сначала Асуку, а потом и Рафаила.
   Ожидать ответа от Смотрителя Врат было бы как минимум глупо - не сказал бы из принципа, но, что-то мне активно подсказывает, что он и сам не знает имени и рода занятий ещё одного всемогущего любимца Сатаны.
      - Каббал, - презрительно выплюнул рагнар, в то время как хвостатый демонёнок схватился за голову, а его потухшие рожки заставили меня надолго задуматься, при очередных попытках найти в подсознании ответ на давно мучавший вопрос: "Да на кой оно всё мне вообще надо?!". - Довольно сильный демон Иллюзий, способный надолго создавать осязаемые фантомы или вводить в магический транс, где и похищает людские души, запутавшиеся в собственных пороках.
      - Смею заметить, что люди, пусть даже и умершие, а потом благополучно воскресшие, - это не осязаемый фантом, а нечто большее, хотя бы по тому, что они самостоятельно двигаются, говорят и имеют вполне земные потребности во сне, азартных играх, пиве, сигаретах и футбольных матчах, в конце концов! - Нет, я не психанула, просто нервы стали совсем сдавать, а успокоительное так не вовремя закончилось.
      - Вась, Каббал действительно способен создать новое тело для свободной души, и самый простой способ - это изменение связи "душа-тело", - теперь пришла очередь Асуки работать ходячей демонической энциклопедией. - Когда человек умирает, то эта связь разрывается, благодаря чему тело становится как бы бесхозным, а душа перемещается Ангелами Смерти ко Вратам. Скорбящие родственники проводят необходимые процедуры - омовение, отпевание - чтобы погрести умершего, но зачастую несчастные люди хоронят высококачественного фантома. Согласись, ведь от мертвеца никто не ждёт, что он откинет крышку гроба, поднимется и толкнёт пятиминутную прочувствованную речь на собственных похоронах. А вот настоящее тело, оставшееся без владельца, занимает душа, вселяющаяся в него после проведения специального ритуала.
      - Получается, что те души, которые так и не попали на Суд Божий, выглядят совершенно иначе, нежели до смерти? - в душе неприятным червячком заворочался жгучий комок сомнений. - Тела усопших же похоронили, но, если верить твоим словам, души "поместили" в чужие тела.
      - К сожалению, нет, - казалось, у хвостатика найдётся ответ на любой вопрос, связанный с демонами. - Чем дольше душа пребывает в чужом теле, тем больше стремится вернуться обратно в своё тело, поэтому и преобразует временное пристанище, подгоняя его под привычные "каноны". Например, если раньше у человека были карие глаза, но после "переселения" оказались голубыми, то с течением времени глаза приобретут более тёмный оттенок.
      - Ладно, с этим вопросом я позднее разберусь более детально, - отмахнувшись от пояснений фамильяра, снова перевела взгляд на божьего служителя. - Что Сергей вам ещё предложил? Каковы должны были быть ваши дальнейшие действия?
      - О, они очень просты, ведьма, но в тоже время и интересны, - слащаво улыбнулся оппонент, наконец-то распрямившись и приняв более удобную позу. - Следующий шаг нашего план заключается в том, чтобы заманить тебя в ловушку, и передать с рук на руки главам Святой Инквизиции, и уж поверь, на суде я постарался бы добиться смертельного приговора!
      - Ну, я всегда подсознательно знала, что не сильно-то вам и нравлюсь, поэтому ничего нового сейчас не услышала, - расслабившись, перестала обращать внимание на мелкие детали и язвительные подколки архангела Александра. - Что ещё вы можете рассказать о взаимовыгодном соглашении с демоном Печали?
      - Дай подумать... - задумчиво нахмурив лоб, Смотритель Врат, кажется, ушёл в себя.
      Отвернувшись от архангела, мучительно соображала, что же лучше, отдать Рафаилу меч и смотаться на кухню - тяпнуть коктейльчика из вишнёвой настойки и апельсинового сока. Или же дождаться окончания разговора с божьим служителем, и уже потом основательно загрузиться горячительными напитками, передав предателя рагнару для дальнейшей транспортировки к главам Инквизиции.
   Погрузившись в собственные мысли, естественно, пропустила момент, когда молчавшая до этого интуиция взвыла благим матом и настоятельно порекомендовала в спешном порядке покинуть место активных боевых действий, ибо гостиная теперь больше всего походила на поле ближнего боя, нежели на жилую и уютную комнату.
      Не знаю, что уж произошло и как сие получилось, но архангелу Александру каким-то чудом удалось отбросить от себя Рафаила, который с громким и каким-то траурным звоном врезался в шведскую стенку, доставшуюся мне от бабушки вместе с квартирой. Естественно, несчастный шифоньер и сервант не смогли выдержать такого издевательства, как близкое знакомство с натренированным мужским телом, и, крякнув напоследок, сложились, словно карточный домик, присыпанные осколками некогда красивого чайного сервиза и разнокалиберных пузатых фужеров. Бросившемуся на Смотрителя Врат Асуке достался ощутимый удар в живот, и, когда хвостатый демонёнок сложился пополам, мужчина вывел фамильяра из строя банальным хуком в челюсть.
   Переступив через поверженного любимца Сатаны, архангел в очередной раз брезгливо оттёр руки о рясу, и зловеще замер напротив меня, явно замышляя нечто худое.
      - Ну, вот теперь это больше похоже на разговор, - ехидно хихикнул божий служитель, складывая ладони "лодочкой" и собирая в них белую магию, наполняющую "сосуд" первородной силой. - Василиса, зря ты полезла в это дело - когда была возможность, нужно было помирать спокойно, сейчас бы с дедом и бабкой по райским кущам слонялась, а не канула бы в небытие из-за собственной пустоголовости!
      - Знаешь, как говорят? - Из-за неожиданности и банального первобытного страха за свою жизнь перешла на панибратское "ты", искренне мечтая выцарапать глаза лживому и такому продажному архангелу Александру. - Снявши голову, по волосам не плачут!
      - Правильно, лучше сейчас пофилософствовать, ведь другой возможности уже не представится, - магическая сила наполнила "лодочку" и теперь стекала из мужских рук, падая на пол белоснежными комками пушистого тумана. - Было приятно познакомиться... наверное! - издевательски хихикнул напоследок Смотритель Врат, и бросил в меня сгусток первородной силы.
      Прекрасно понимая, что щит в этом случае не поможет, даже с места не сдвинулась, чтобы попытаться спастись. А смысл? Я, как человек, заведомо слабее и медлительнее магии, тем более что меня застали врасплох - хоть какое-никакое, но оправдание!
   Смотря в глаза архангелу Александру, в которых не было и капли сочувствия или раскаяния, заметила летящую на нас чёрную тень. Поддавшись порыву, с силой оттолкнулась ногами от пола и кубарем улетела в угол комнаты, больно ударившись при торможении о ножку журнального столика. Что-то громко тренькнув, рассыпалось на мелкие осколки, соприкоснувшись с полом, но всё моё внимание было занято огромной дырой в стене, разделяющей гостиную и кухню - ей-богу, хоть сейчас вызывай бригаду строителей, и можно начинать монтаж межкомнатных дверей, основа для этого уже готова. Зачарованно смотря на разгромленную, а местами и разрушенную квартиру, готова была на себе волосы рвать и выть в голос, а вот архангел Александр был явно недоволен получившемся результатом.
      - Тварь блохастая! - взревел предатель, причём обращался он однозначно не ко мне.
      Залепив себе мысленную пощёчину, заставила заржавевшие извилины соображать быстрее, а очумевшие глазки бегло посмотреть по сторонам, но так, чтобы противник не выпадал из поля видимости. Каково же было моё удивление, когда перед собой я увидела Кузьму, в очередной раз спасшего непутёвую ведьму от мучительной и неминуемой гибели. Пушистый хвост волка весело мотался из стороны в сторону, а лобастая голова была повёрнута ко мне. На волчьей морде застыло умильное выражение трогательной заботы, а колдовские жёлтые глаза как будто спрашивали в порядке ли я.
      - Убью обоих! - постановил Смотритель Врат, снова складывая ладони "лодочкой".
      Сидеть и ждать, пока от меня и Кузьмы оставят горстку пепла и не самые приятные воспоминания - не хотелось совершенно. Став на колени, несильно толкнула волка в бок, знаком показывая, чтобы попытался привести своего хозяина в чувство, пока я буду отвлекать свихнувшегося архангела от пагубных мыслей и греховных действий. Волк задумчиво наморщил чёрную "пуговку" носа, но понятливо моргнул, когда увидел мой кулак в непосредственной близости от своей умильной морды.
      - Ню! - протяжно выдохнуло это чудо мохнатое, и, клянусь любимыми тапочками, это можно было перевести как: "Всегда подозревал, что ты чокнутая, но даже не догадывался о том, что настолько!".
      Отвернувшись от меня, Кузьма присел на задние лапы, готовый в любую секунду пружинисто прыгнуть на обидчика, а я же, воспользовавшись моментом, схватила самый большой осколок, оставшийся от цветочной вазы, стоявшей на журнальном столике, но павшей смертью храбрых.
   Секунда и вот, волк уже вытянулся дугой, буквально стрелой летя на противника. То ли от неожиданности, то и у него просто аллергия на шерсть или вполне объяснимый страх перед озлобленным хищником, но архангел Александр разжал руки, благодаря чему заклинание сбора силы прервалось, и опасливо отскочил в сторону. Кузьма, перепрыгнув через Смотрителя Врат, опрометью бросился к шифоньеру, где соизволил мирно находиться в астрале рагнара, а я разъярённой кошкой набросилась на своего обидчика и подельника Сергея.
      Выставив перед собой руку с зажатым в ней осколком, с силой оттолкнулась от пола и с диким воплем, больше похожем на вой мартовского кота, прыгнула на архангела. Мужчина честно попытался остановить нападение посредством банального отфутболивания противника на исходную позицию, но у меня слетели все предохранители, а стоп-сигналы стали только раздражать. Самортизировав руками, умудрилась оставить глубокую царапину на щеке предателя, и лишь после того, как из моих рук выбили осколок, вцепилась в тёмно-русые патлы мужчины. В тот момент я искренне полагала, что самая действенная техника борьбы - это чисто женская: как бы противник ни изгалялся, всё равно не предугадает каким именно будет следующий шаг взбалмошной бабы, слетевшей с катушек. Вот и сейчас так, обвив ногами торс божьего служителя, запустила пальцы поглубже в волосы и... С силой укусила мужика за ухо.
      - Аааа... Отцепись от меня, сумасшедшая! - по-бабьи взвизгнул архангел, старательно пытаясь отодрать меня от своей сиятельной, но местами помятой, покусанной и обслюнявленной персоны.
      - Фиф фефе! - откомментировалась на пожелание, ещё сильнее сжимая челюсти. - Фам финофат, хат!
      - Василиса, ну, почему ты постоянно тянешь в рот всякую гадость? - за спиной раздался такой родной голос пришедшего в себя Рафаила, отчего я радостно взвизгнула, а вот божий служитель наоборот, испуганно замер. - Отцепись от него - я ревную!
      - Как скажешь, милый, - покладисто согласилась, моментально расцепляя ноги-руки, и кулем падая на пол.
      Долго думать, куда себя деть не пришлось: меня оперативно подцепили за ногу и буквально утащили подальше от назревающей драки. Отметив, что руки распускал родной и горячо любимый фамильяр, сменила гнев на милость и устремила всё своё внимание на рагнара и архангела, замерших друг напротив друга. Нет, я, конечно, ни капли не сомневаюсь, что Рафаил основательно наваляет противному Смотрителю Врат, а если сейчас скажу, что мне чуть ребра не сломали, то и руки выдернет, но всё равно сердце почему-то тревожно заходится, предупреждая о нависшей опасности.
      - Нет, рагнар, в закрытом помещении я с тобой драться не буду, - подтвердил мои нехорошие предчувствия хитроумный божий служитель. - Хочешь поговорить по-мужски, сначала поймай! - Злорадно хохотнув, архангел Александр растворился в воздухе.
      - Кузьма, искать! - моментально скомандовал высший демон, ведясь на профессионально заброшенную наживку.
      - Рафаил, не ходи, - бросившись к сереброглазому парню, хваткой бультерьера вцепилась ему в ногу. - Останься, прошу тебя!
      - Вася, всё будет хорошо, - бросив на меня мимолётный взгляд свысока, демон, довольно миролюбиво оскалился. - Я его только поймаю, и сразу домой вернусь, а вы пока всё в порядок приведите! - И тоже исчез в подпространстве, следуя за Кузьмой, который успел взять след беглеца.
      - И в кого он такой упёртый и твердолобый? - довольно флегматично поинтересовался Асука, подходя к проломленной стене. - Да, тут работы не на один час будет!
      Только я хотела ответить нечто колкое и язвительное, типа, "Да ты просто кеп!", как раздался настойчивый звонок в дверь. Испуганно подпрыгнув, переглянулась с хвостатиком, но на его лице не было и капли волнения или тревоги, значит, опасности как таковой нет. Справедливо рассудив, что фамильяр, отсвечивающий стремительно наливающимся фингалом на правой скуле, распугает всех визитёров, решила самостоятельно открыть дверь, оставив на демонёнка начало уборки.
      - Чем могу помочь? - распахнув створку, причём предварительно даже не удосужившись посмотреть в "глазок", невольно поёжилась.
      - Извините, что беспокою, - довольно приветливо улыбнулся симпатичный блондин, вот только от его доброжелательности за версту веяло наигранностью. - Я ваш новый сосед снизу - недавно переехал.
      - Ой, приятно познакомиться! - получив пинок от хорошего воспитания, протянула ладошку для рукопожатия. Моя маленькая ладошка буквально утонула в большой лапище парня, а я же продолжала сорокой стрекотать дальше, снова не обращая внимания ни на что. - Извините, что не приглашаю пройти в квартиру - мы с братом ремонт затеяли, расширение комнат и всё такое...
      - Да-да, именно по этому вопросу я и пришёл! - просиял оппонент, всё ещё продолжая держать меня за руку. - Сидел, никого не трогал, телевизор смотрел, как неожиданно люстра на потолке ходуном заходила. Перепугавшись, вдруг что-то случилось, прибежал к вам...
      - Спасибо за заботу, но у нас всё нормально, - ослепительно улыбнувшись, попыталась освободить из мягкого захвата руку, но куда там - держали крепко и уверенно. - Приношу свои извинения за непредвиденный шум... - Неожиданно слова комом застряли в горле, а по спине прошёлся ледяной холодок. - Вы... Ворм!? - скорее констатировала, нежели спросила: да и зачем нужно пустое сотрясание воздуха, если на запястье молодого человека отчётливо выделялась кровавя метка в форме ужасающего тарантула.
      - Ага, - пришёл в детский восторг оппонент, рывком притягивая меня к себе. - И если закричишь или позовёшь на помощь своего ручного демона - убью любого, но их смерть будет на твоей совести. Ну, как, будешь паинькой? - получив от меня несколько энергичных утвердительных кивков, ворм плотоядно облизнулся. - Вот и умничка...
      Панические мысли роились в голове, что осы над вареньем, но, как на зло, из них не было ни одной мало-мальски дельной. Можно, конечно, попытаться спастись самостоятельно, но, готова биться об заклад, у меня ничего не выйдет, только заработаю несколько переломов и синяков.
   Подняв глаза полные бессильной злобы на демона, буквально утонула в глубоких карих очах. Дальнейший мрак, накрывший моё подсознание и меня за одно, уже не казался чем-то противоестественным, нет, он был логичным продолжение нашей игры в магические гляделки...
  
   * Forever (англ.) - навсегда
  

АКТ 11

"Птичка в клетке"

     
      "Вот я дура непроходимая!" - довольно искренно взвыла критичная сторона натуры, нервно пиная храпящий здравый смысл.
      Постепенно приходящий в себя организм отозвался ноющей болью в связанных руках и ногах. Попытавшись пошевелиться, чтобы оценить степень своего персонального "счастья", моментально зашипела от тупой боли: верёвки с каким-то садистским удовольствием врезались в нежную кожу изнеженной городской девчонки. Ладно, Бог с этими путами, - в конце концов, воспользуюсь каким-нибудь заклинанием... Если вспомню, конечно, а вот за то, что сижу на стуле, а не валяюсь в углу или тем паче не подвешена на крюк за руки, огромное и человеческое спасибо!
      "Хозяюшка?!" - голос фамильяра был переполнен удивлением, а не волнением и радостью за свою неудачливую хозяйку. - "Хлзяюшка?!"
      "Нет, блин, тибетский монах!" - в сердцах рявкнула, любимым копчиком предчувствуя подбирающуюся с тыла мигрень. - "Асука, хоре задавать глупые вопросы, лучше ответь, где я?"
      "О, one moment!*" - ядовитый сарказм, которым так и сочился приятный баритон хвостатика, не сулил ничего хорошего. - "Вот только сначала выясню, куда ты вообще пропала и кто в этом виноват, а потом уже примчусь на помощь, словно доблестный рыцарь в сияющих доспехах!"
      "Три ха-ха два раза!" - кто сказал, что я молча проглочу колкость, пусть даже и чувствую себя жесть, как паршиво. - "Из тебя рыцарь без страха и упрёка, что из меня прима Большого театра. То бишь в теории ещё худо-бедно, но возможно, а вот на практике - фигушки. Сколько сейчас времени?"
      "Десять вечера," - отрапортовал понятливый фамильяр. - "С того момента, как ты исчезла, прошло шесть с половиной часов. Как себя чувствуешь, хозяюшка?" - проявил заботу демонёнок, а у меня на глазах от этого аж слёзы навернулись.
      "Жива, здорова и относительно цела," - не стала наводить напраслину на похитителя. - "Последний, кого я видела, был ворм, представившийся соседом с нижнего этажа... Эээ, кажется, своего имени он предусмотрительно не называл."
      "Как он выглядел?" - моментально стал в охотничью стойку демон. - "Думается, что слова про соседа будут простой сказкой, но всё же проверю для успокоения совести."
      "Высокий, коротко стриженый блондин. Карие глаза, тонкие губы, нос-картошка, ах, да, у него ещё на правой руке на запястье кровавя метка в форме отвратительного тарантула," - напрягши память, выдала всё, что удалось запомнить после мимолётного знакомства. - "Есть идеи, кто это может быть?"
      "Ага, ворм,"- подтвердил очевидное фамильяр. - "Василиса, честно говоря, всегда думал, что у тебя мозгов намного больше, нежели у клинической идиотки, а, поди же ты, - ещё меньше оказалось! Неужели, углядев кровавую метку, не могла позвать меня на помощь?"
      "Конечно, могла," - не вижу смысла обижаться на придирки хвостатика, потому что высказывает он их не просто так, а толкаемый в спину чувством заботы и ответственности, ведь Габриель с него в буквальном смысле шкуру спустит, если со мной что-нибудь случится. - "Вот только вариант нового поиска фамильяра меня отчего-то прельщал мало, поэтому и молчала в тряпочку." - Тяжело вздохнув, неожиданно, и в первую очередь для себя самой, проныла. - "Асука, солнышко, забери меня отсюда..."
      "Васенька, милая моя хозяюшка, не бойся - всё непременно будет хорошо!" - включил заботливую мамочку хвостатик, уловив мой эмоциональный настрой. - "Обрисуй помещение, в котором находишься, тогда рагнару будет легче проверять логова вормов."
      "Я..." - набрав в лёгкие побольше воздуха, выпалила на одном дыхании. - "Я ничего не вижу: мне глаза завязали, а во рту, судя по ощущениям, противный кляп торчит."
      "Сволочи!" - в сердцах выплюнул демонёнок, всё больше и больше распаляясь. - "Найду, собственными руками головы им пооткручиваю!"
      "Не кипятись," - вполне миролюбиво проворковала, мысленно скалясь не хуже голодной гиены - сама гнидам руки в жо... Кхм, короче, глубоко засуну, не дожидаясь ничьей помощи, - "поговори сначала с Рафаилом, а потом свяжись со мной, может быть, рагнар знает кого-нибудь с похожей внешностью."
      "Ладно," - нехотя согласился фамильяр, хотя по голосу чувствовалось, что он предпочёл бы вообще не разрывать связь во избежание непредвиденных последствий. - "Будь осторожна, на рожон не лезь и... Не геройствуй, дождись, пожалуйста, меня и рагнра!"
      Согласно хмыкнув, разорвала ментальную связь, чутко прислушиваясь к окружающей действительности. Надо признать, что я вовремя попрощалась с Асукой - в нескольких метрах от меня послышались ленивые шаги, и затем, слава Богу, опостылевшую повязку с глаз сняли, но вот кляп оставили. Хм, интересно, а сию меру предосторожности можно считать верным признаком того, что логово ворма находится рядом с людным местом, а ещё лучше, вблизи полицейского участка?
      - Очнулась, ведьма, - довольно дружелюбно оскалился блондин, склоняясь надо мной. - Знаешь, я удивлён, что тебя ещё не разыскивают, - вытащив кляп из моего рта, похититель дал возможность вступить с ним в затяжную дискуссию... И отринуть все мысли о воплях, типа, "Спасите! Помогите! Хулиганы зрения лишают!".
      - А у меня с фамильяром чёткая договорённость,- старательно заговаривая зубы противнику, зыркала по сторонам, стараясь вычленить из абсолютно голых стен хотя бы один ориентир для демонов, - ранее, чем через сутки никто на поиски не бросится.
      - Да, гулящая ведьма - позор для всей семьи! - Ехидно хмыкнув, поставил мне минимальную моральную оценку ворм. - А поделись-ка со мной, сладенькая, почему Сатана так заинтересован в твоей мучительной смерти?
      - Знать не знаю, - честно ответила, с сожалением понимая, что Рафаилу и Асуке придётся носом землю рыть, чтобы отыскать непутёвую ведьму. - Смею предположить, что немалую роль сыграл высший демон, который последний месяц ошивается рядом со мной.
      - Возможно, - не стал отпираться блондин, - но травля началась задолго до твоей встречи с рагнаром...
      - Что ты имеешь в виду? - Знаю, что верить на слово хитроумным демонам ни в коем случае нельзя, но сейчас это единственная возможность получить нужную информацию для дальнейшего осмысления.
      - Как насчёт встречи с гулями или близкое знакомство с Кровавой Мери? - издевательски протянул ворм. - Или ты, идиотка, думала, будто эти события никак не взаимосвязаны между собой?
      - Вообще-то да, думала, - от неожиданности сказала чистую правду, вместо того, чтобы состроить морду кирпичом и наврать с три короба. - В одном случае действовали два полуразложившихся ходячих трупа, а в другом свихнувшийся на почве собственных чувств мести и горя родитель. В чём же проявляется взаимосвязь?
      - О, как всё запущенно, - "польстил" моим умственным способностям похититель. - Ладно, спишем всё на короткую память. Вспомни, когда ты усыпила добермана, кто исчез вместе со вторым гулем?
      - Охотник на нежить, гоняющийся за Асукой, сбежавшим из Преисподней, - вылупившись на оппонента, только и могла, что осоловело хлопать ресницами. - Неужели ты намекаешь на то, что и бабка-ведунья, давшая Борису Сергеевичу книгу, где подробно описывается ритуал призыва Кровавой Мери, прочно повязана с Охотниками... - из-за посетившей догадки, меня прошиб холодный пот. - Работающими на Святую Инквизицию?
      - Заметь, я всего лишь предположил сие, а вот высказала это вслух именно ты, - осклабился ворм, а у меня же челюсть рухнула на колени.
      Медленно, но верно, до непутёвой ведьмы стал доходить весь трагизм сложившейся ситуации. Это же надо было влезть в политические баталии Святой Инквизиции и Преисподней! Нет, я, конечно, подозревала, что родилась далеко не под счастливой звездой, но чтобы настолько... Получается, что Охотник на нежить, бросивший меня и хвостатика тогда на кладбище, и бабулька, от щедрот душевных поделившаяся магическими знаниями с безутешным преподавателем математики, работают на одного и того же... Человека?.. Демона?.. Только бы не на Сатану - с подобным противником мне не тягаться, банально магический и жизненный уровни не те!..
      - Кому подчиняются Охотник и бабка-ведунья? - даже мне голос показался каким-то каркающим, что уж тогда говорить о морально неподготовленном ворме. - Кто он?
      - Что, мечтаешь с ним поближе познакомиться? - хихикнула эта скотина, демонстрируя клыки. - Спешу разочаровать, что не знаком с ним лично, но, смею предположить, что это правитель Преисподней!
      - Врёшь! - даже не знаю почему, но я в это не поверила. - Вряд ли у Сатаны имеется вагон свободного времени, чтобы тратить его на такую мелкую сошку, как я.
      - В этом ты, ведьма, конечно, права, - задумчиво закусил губу блондин, - поэтому-то правитель и поручил это задание своему верному слуге.
      - В свите которого ты счастливо и состоишь,- не столько спросила, сколько констатировала очевидный факт. - На кого работаем? - На лице похитителя отчётливо проступило недоумение, мол, неужели ты, дура непроходимая, свято веришь в то, что я сдам своих друзей-товарищей и начальника, которого боюсь больше смерти? - Не, ну, имею же я право знать, из-за кого страдаю... Тем более что уже никуда от тебя не денусь, а мои друзья раньше завтрашнего обеда и не почешутся, свято веря в то, что ведьма ушла в очередной затяжной загул.
      - Ты когда-нибудь слышала о демоне Печали? - видимо, мои доводы всё-таки показались ворму вполне обоснованными, а жалобная моська - заслуживающей высшей степени доверия, поэтому-то парня и попёрло на откровенность. - В мире его называют Сергей, он состоит в личной свите Сатаны и, даже поговаривают, что после удачного выполнения этого задания, дорастёт до звания правой руки самого правителя!
      - Я так понимаю, что под "этого задания" подразумевается моя скорейшая смерть?
      - Правильно понимаешь, ведьма, - ворм немного наклонился, снова пристально рассматривая меня. - Причём смерть должна быть как можно более мучительной...
      - Какая прелесть! - не смогла удержать язвительную натуру на поводке, за что и поплатилась, схлопотав жгучую и унизительную пощёчину. - А применение грубой физической силы тоже входит в основные пункты задания, подлежащие строгому и безукоснительному выполнению?
      - А как же иначе, ведь ты мне нужна недееспособная, - поделился "радостной" новостью этот скот, намотав растрёпанные волосы на руку, после чего беспощадно запрокинул мою голову вверх. - Ну, что, ведьма, готова к боли?..
     
      "Васенька, родненькая, ответь мне, пожалуйста!" - сквозь тупую боль, которая, словно издеваясь, время от времени толчками разливалась по измученному телу, пробился встревоженный голос хвостатика. - "Василиса, ау! Бестолковый фамильяр на связи!"
      "Не ори," - мысленно поморщившись, попыталась пошевелить руками, и сразу же задохнулась от резкой боли, прострелившей правую кисть. - "Неужели сломал, изверг?.." - ужаснувшись, только сейчас с запозданием сообразила, что не разорвала ментальную связь. - "То есть... Это... Короче, чего надо?" - довольно "любезно" рявкнула на прискорбно молчавшего демонёнка.
      "Да вот, хотел поинтересоваться, почему ты не позовёшь на помощь Рафаила?" - умненький Асука быстро сообразил, что меня сейчас лучше не злить, поэтому перешёл сразу к сути вопроса. - "Бедный рагнар уже вторые сутки на ногах - облазил весь город чуть ли не на брюхе, довёл ни в чём неповинных демонов до заикания, а некоторых и до плахи, кхм, немного угробил твоё любимое "Пежо"..."
      "Он что сделал?" - звенящим шепотом переспросила, моментально забывая о всякой боли и вообще постороннем присутствии наглого ворма, стоило только представить раскуроченную иномарку... За которую, между прочим, ещё не до конца автокредит выплатила!
      "Волнуется он за тебя, говорю!" - поспешно проблеял собеседник, прекрасно понимая, что сболтнул лишнего. - "Утром, ввалившись в квартиру, демон в сердцах бросил, мол, почему Василиса меня так и не позвала, ведь на ней стоит такое количество "маячков", что с лихвой хватило бы и на легион солдат! Немного поразмыслив, тоже пришёл к подобному вопросу, на который буквально жажду получить правдивый ответ: почему молчим и не позволяем нам найти себя?"
      "Потому что хочу выйти на Сергея, а этот ворм всего лишь мелкая сошка - бестолковый посредник, который в основном ничего не знает, но может помочь в некоторых пикантных моментах!" - быстро высказала одну из истинных причин своего совершенно нелогичного, но зато чисто бабского поведения.
      Вторая часть призвания звучит примерно так: "Гордость ведьминская не позволяет слёзно просить помощи у того, кто ни в грош не ставит мои слова и просьбы, и смотрит свысока. Как будто спрашивая самого себя, на кой чёрт связался с несмышленой девкой, по возрасту подходящей мне в прапрапраправнучки? Ведь ни особой магической силы, ни алхимических талантов там не наблюдается, потому, может быть, хватит столь нецелесообразно тратить своё драгоценное время и пора заняться личными делами?".
   Правильно, ведь лучше сразиться силами с равным противником, например, с переметнувшимся на сторону врага архангелом Александром, нежели остаться со мной дома и разобраться в произошедшем. Но нет, пусть уборкой и обработкой ран занимается девушка, а я же, весь такой мегакрутой и гиперактивный, поймаю предателя и лично повторно допрошу его на предмет истины. Тьфу, аж зубы от отвращения сводит, стоит только об этом подумать! Надеюсь, теперь-то стало понятно, почему я пока не хочу прибегать к помощи Рафаила? Нет, конечно, как только меня окончательно "прижмёт", быстренько призову всемогущего высшего демона, а сейчас ещё не время.
      "Знаешь, Вась, избить тебя до полусмерти и я могу," - печальный голос фамильяра дал отчётливо понять, что Асука обо мне искренне волнуется. - "Я же прекрасно чувствую, что на тебе живого места нет, а всё туда же лезешь - видите ли, кому-то неусидчивому погеройствовать захотелось!"
      "Не кипятись," - одёрнув не на шутку разошедшегося демона, припомнила менторский тон, которым со мной обычно начальник разговаривал, стоило только начать роптать. - "Трудовая деятельность исполняющего обязанности Смерти и долгая жизнь с Габриелем практически под одной крышей, сделали меня намного сильнее, как физически, так и морально, поэтому хватит пустых разглагольствований, лучше делом займись!"
      "И что же от меня требуется?" - обиженно протянул демонёнок, смешно сопя.
      "Собери все души, которые так и не достигли Врат. Пусть Рафаил оповестит глав Святой Инквизиции о предательстве архангела Александра, и попросит о помощи другого Смотрителя Врат - всё-таки души нужно без промедления отправить на Суд Божий, чтобы сохранить хрупкое равновесие мироздания. И не говори, что не сумеешь собрать души - всё равно не поверю!"
      "Но это же чистой воды самоубийство!" - дурниной взвыл оппонент, явно уже не единожды прокляв тот день, когда стал фамильяром одной дурковатой ведьмы. - "Стоит только главам Инквизиции узнать о твоём существовании, как ведьма, временно заменяющая нерадивого и своевольного Ангела Смерти, попадёт на их суд, где рядом с ней на скамье подсудимых окажется и сам Габриель!"
      "Знаешь, чтобы остановить Сергея, и сорвать его план, в котором я пока так и не разобралась, к сожалению, готова даже на такие жертвы!"
   Отчётливо скрипнув зубами, чутко прислушалась, с недавнего времени безгранично доверяя проснувшейся интуиции, которая настойчиво оповещала об очередных проблемах, неспешным шагом приближающихся к стальной двери моей камеры.
   Выполняй приказ, об остальном поговорим потом!" - Рявкнув на опешившего фамильяра, поспешно разорвала ментальную связь, опасаясь, как бы хвостатик не уловил моего панического страха.
      - Ну, здравствуй, милая!
   Приветливо улыбаясь, в подвал зашёл Сергей собственной персоной. Всё те же светло-русые волосы, тонкие черты лица, нахально-обольстительная улыбка и стильная одежда, выдержанная в светлых тонах... Ненавижу гада!
   - Соскучилась по мне, котёнок?
      - А как же, - оскалившись не хуже голодной гиены, презрительно пропела, стремясь морально унизить демона Печали, - прямо спала и видела во снах нашу скорейшую встречу... И твою неминуемую смерть. Вот только теперь Сатана тебе не поможет воскреснуть, обещаю! Ты у меня, сволочь, в небытие сгниёшь!
      Сильный удар кулаком в солнечное сплетение, заставил задохнуться от резкой боли, и практически моментально, стоило только сделать несколько рваных вздохов, зайтись булькающим кашлем. Сплюнув на пол кровавый сгусток, поднял глаза полные ненависти на бывшего ухажёра.
   Демон Печали брезгливо вытер руку носовым платком, чем моментально напомнил архангела Александра, детально повторив его жест. Вот только если с предателем я ещё представляла, как разговаривать, какие темы педалировать, и куда морально бить посильнее, то с Сергеем ничего подобного и в помине не было, к моему глубочайшему сожалению.
   Свой главный козырь - эффект неожиданности, который применила при допросе Смотрителя Врат, я уже потеряла, причём в тот момент, когда добровольно открыла ворму входную дверь и вступила в разговор, поэтому придётся покорно плыть по течению. Правда, что-то мне подсказывает и явно не пресловутый оптимизм, что это течение будет переполнено моей кровью и, не дай Бог, слезами и мольбами о пощаде... Самолично удавлюсь, если до такого опущусь! Мне же потом банально будет стыдно родителям в глаза смотреть, особенно отцу, который не раз, и не два, приговаривал, мол, в человеке самое важное - это внутренний стержень, и если его сломать, мы становимся обычными марионетками, подвластными воле более сильного противника!
   - Серёж, в память о старой дружбе и даже некоем подобии романтических отношений, ранее связывающих нас, ответь на один вопрос. - Морально подбодрив себя, включила балаболку, справедливо полагая, что самый наилучший способ скрыть свой страх - это так словесно прополоскать мозги оппонента, чтобы тот даже не вспомнил, как его зовут. - Моё задание, связанное с поимкой и дальнейшей ликвидацией гулей, было заранее спланировано и, следовательно, подстроено, или простое стечение неблагоприятных для меня обстоятельств?
   - Ну, раз ты сама, милая, заговорила о наших прошлых отношениях, - последние слова светловолосый парень специально выделил голосом, наклоняясь к моему лицу, и пальцем стирая кровь с губ, - то спешу тебе напомнить, что ты попыталась от меня сбежать!
   - Ага, - не стала скрытничать, более чем уверенная, что любопытный ворм сейчас развесил уши-"локаторы" и впитывает информацию, словно губка - воду. - Вот только ты, как истинный джентльмен, не дал мне совершить подобный опрометчивый шаг, наверное, свято веря в то, что я потом локти себе до предплечий сгрызу из-за переживаний, поэтому и остановил меня. - Огрызнувшись на выпад демона Печали, утроила натиск, с сожалением понимая, что на данный момент моё единственное оружие - это голос. - Ну, ответь, тебе что, сложно?
   - Нет, твоя встреча с нашими собачками не была спланированной, - поморщившись, словно от зубной боли, Сергей решил немного пооткровенничать. Надеюсь, мне сейчас не подписывают смертельный приговор, мол, свидетелей, которые слишком много знают, убирают первыми? - В принципе, такого персонажа как Василиса Ласкина вообще не должно было быть в нашем гениальном плане, но вмешался пресловутый господин Случай, и именно тебя отправили разобраться с гулями.
   - Зачем они вообще нужны были, особенно в ночное время на кладбище? - Озадачившись сим вопросом, разозлилась сама на себя - и почему этот момент не зацепил моего внимания намного раньше? - Ладно, про ночное рандеву, согласна, загнула, но почему их местом выгула был именно погост? Вряд ли найдётся много желающих скоротать путь от работы до дома через него, а с учётом того, что кладбище вынесено за пределы города, то вообще становится непонятной причина, по которой гулей держали именно там. Логичней было бы отправить их в какую-нибудь подворотню, где полным-полно аморальных личностей, наркош, алкашей и бомжей, ведь, насколько понимаю, гулям по барабану, какую гадость кусать - продезинфицированную или нет.
   - Посмотри, какая умненькая, - довольно искренно умилился Сергей, повернувшись к ворму. - Сама до всего додумалась, правда, пока не до конца сопоставила имеющиеся факты. Как думаешь, может, стоит девочке помочь собрать разрозненные пазлы головоломки воедино? - Полюбовавшись на невинное пожатие плечами напарника, демон Печали снова обратил на меня своё драгоценное внимание. - Причина, по которой гули были на кладбище, настолько проста и прозаична, что ты даже не поверишь, - растянув губы в приторно-сладкой улыбке, парень включил прокурорский тон, - они выслеживали беглеца, посмевшего предать правителя!
   - Они что, сторожевые собаки Преисподней? - каюсь, не смогла сдержать челюсть на законном месте, и она плавно уехала в сторону, словно каретка у пишущей машинки. - А как же Цербер или его отправили на заслуженную пенсию?
   - Нет, что ты!
   Посмотрев по сторонам, Сергей не увидел стула или лавочки, поэтому, недолго думая, уселся прямо на пол справа от меня. Немного повозившись, и вытянув длинные ноги, демон прислонился спиной к моим ногам, а голову так и вообще положил мне на колени. Стало нестерпимо обидно: меня не то, что ни в грош не ставят, а вообще как противника способного дать сдачи, не воспринимают!
   - Цербер охраняет врата в Преисподнюю, поэтому не может подняться на поверхность, то бишь на землю, а вот гули спокойно разгуливают в этом мире, не привлекая к себе особого внимания, что делает их просто незаменимыми помощниками при поимке зарвавшихся демонов, потерявших всякий страх перед Сатаной.
   Слова про "зарвавшихся демонов, потерявших всякий страх перед Сатаной" заставили основательно задуматься, а храпящую память проснуться и поднапрячься: что-то мне показалось в них нестерпимо знакомым, и, как следствие, важным. Причём настолько, что затрагивало непосредственно меня...
   Знаете, как говорят знающие люди: "Если долго мучиться, то что-нибудь обязательно получится!", и я тому живое доказательство. Стоило только открыть рот, чтобы потребовать у Сергея более полного ответа, как в голове будто что-то щёлкнуло, и в памяти сам собой всплыл наш недавний разговор с фамильяром, произошедший на кухне в первый день пребывания хвостатого демона в моей квартире.
  
   - А ты разве не побежишь с докладом в Святую Инквизицию? - квадратными глазами уставившись на фамильяра, никак не могла поверить в его альтруизм.
      - Зачем? - меня попытались заткнуть сдобой. - Сколько ещё работать на Габриеля осталось?
      - Два года, - честный ответ сам собой сорвался с губ.
      - Думаю, за это время ничего экстраординарного не случится, - никогда бы не подумала, что хвостатый фамильяр на такое способен, а, поди же ты, сглазил, зараза такая. - Тем более что стоит только подойти к Инквизиции, как меня схватят и отправят в связанном состоянии обратно в Преисподнюю на растерзание Сатане.
      - Так, стоп-стоп-стоп, кха... - от неожиданной мысли аж поперхнулась кусочком сдобного теста. - Кха-кха-кхе, хочешь сказать, что на тебя ведётся охота?!
      - Ой, а я разве этого не говорил? - актёр из демонёнка, конечно, хороший, но и я не лыком шита.
      - НЕТ! - грохнув пустую чашечку на стол, вознамерилась спасаться бегством, пока не нашла на пятую точку новых приключений. - Значит, в любой момент в квартире могут появиться экзорцисты, ангелы, демоны и прочая магическая шваль, наподобие Охотников, искренне желающих отправить твою задницу по месту постоянного жительства?..
     Мне бы ещё тогда, дуре, разорвать всякие отношения с хвостатиком, так нет же, я, идиотка наивная, понадеялась на русское "авось", за что сейчас и расплачиваюсь вдвойне!..
  
   - О, судя по твоему растерянно-обиженному лицу, поняла-таки, какого именно беглеца я имею в виду, - довольно рассмеялся Сергей, стоило мне только со щелчком захлопнуть рот. - Если бы твой Ангел Смерти не помог сбежать Асуке из Преисподней, то никакой бы погони, естественно, не было бы и, сама понимаешь, что твоя никчёмная жизнь не висела бы сейчас на волоске!
   - Ладно, с этой частью вопроса мы разобрались, - скрипнув зубами, попыталась скинуть голову Сергея со своих колен, но лишь добилась ещё большей боли в перетянутых верёвкой лодыжках. - Теперь-то хоть понятно, по какой причине Сатана страстно желает видеть мой хладный труп!
   Знаете, я теперь даже не могу винить правителя Преисподней в этом диком для моего обывательского понимания желании! Судите сами: Рафаил в своё время отверг Тёмную сторону, переметнувшись к Свету под крылышко из-за своего таинственного знакомого, подтолкнувшего его к правильной дорожке. И, смею предположить, что после долгих состязаний, кучи интриг, несметной горы трупов и банального везения, Асука занял вакантное место рагнара, потеснив остальных соперников.
   Насколько помню, Габриель как-то обмолвился, что с уходом моего фамильяра из Преисподней, Сатана значительно потеря в количестве грешных душ, да и слова про катану в умелых руках хвостатика, наводят на определённые мысли кровавого характера. Если Асука не сам убивал людей, то уж точно в стороне не сидел, с удовольствием лузгая семечки. Но в один далеко не прекрасный момент хвостатый демоненок понимает, что поступает как минимум неправильно и пытается сбежать. Наверное, эта затея бы с треском провалилась, и тогда бы его наказали за провинность. Но в дело вмешивается любопытный Ангел Смерти, плетущий свою собственную интригу, чтобы иметь возможность хоть немного поваляться на пляже в окружении девочек в бикини, поэтому попытка побега "выгорела", а Сатана снова остался с носом.
   Знаете, если бы меня с завидным постоянством "кидали" лучшие воины, к которым уже успела основательно привязаться и даже сделать их своей правой рукой, я бы тоже взбесилась и сделала крайним первого, кто попался бы! К моему глубочайшему сожалению, этим крайним оказалась я - бедная и несмышленая ведьма Василиса Ласкина. Печально, однако, всё обернулось...
   - Больше ни на какие вопросы отвечать не буду! - упёрся рогом оппонент, несильно ударив меня головой по бедру.
   - Почемуууу..? - заунывно проныла вредная я, упорно вытягивая последнюю ноту, основательно действуя на нервы всем присутствующим. - Должна же я узнать, что со мной дальше будет!
   - Ничего хорошего, - ехидно фыркнул ворм, не скрывая довольного оскала. - Вряд ли главы Святой Инквизиции пожалеют ведьму-недоучку, попытавшуюся хоть и на время, но всё же заменить Ангела Смерти!
   - Но... - голос предательски дрогнул, срываясь на каркающий шёпотом. - Сергей, ты мне мстишь за то, что в тот злополучный день не остановила Га... кхм, Палача?
   - Не льсти себе, - демон Печали гибко поднялся на ноги, а моё же бедное сердечко пропустило несколько ударов, предчувствуя... Нет, не неприятности - для этого истерящая интуиция есть, а огромные, можно даже сказать глобальные проблемы. - Ты не настолько для меня важна, чтобы ещё и мстить какой-то глупой ведьме!
   - Тогда почему?
   "Главное не реветь!.. Главное не реветь!.." - я, словно мантру, повторяла эти три простых слова, но помогало пока мало. - "А, гори оно всё синим пламенем!.."
   - Чтобы ты знала, Василиса, из-за кого сдохнешь мучительной и позорной смертью! - зло выплюнул молодой человек, подавая непонятный знак своему подельнику. - Не делай такое удивлённое лицо, - взяв протянутую вормом толстую цепь, Сергей намотал её себе на руку. - Разве твой любимый Ангел Смерти не говорил, что ведьм, приговорённых главами Святой Инквизиции к смертной казни, сначала прилюдно избивают хлыстами на Позорной площади, а затем... Да, милая, ты правильно думаешь: их сжигают заживо на кострах, как в старом, добром Средневековье!
      Испуганно задохнувшись, нервно дёрнулась, тщетно пытаясь освободиться от пут. Но последние держали крепко, да и весь вид демона Печали и блондинистого ворма говорил о том, что даже если мне и удастся сбежать, то далеко уйти всё равно не дадут... Изувечат до неузнаваемости намного раньше.
   - Милая, не хочешь позвать на помощь рагнара? - проведя указательным пальцем по моей щеке, Сергей показательно помахал цепью. - На тебе столько его магии, что удивительно, как он тебя до сих пор не нашёл... Или же нет, подожди, - притворная задумчивость оппонента начала откровенно бесить, - он может появляться только, когда ты произнесёшь его имя! Ну, как, сама с этой задачей справишься или помочь?
   - Пошёл ты... - чуть не послав Сергея к его непосредственному начальству, быстро исправилась, - к архангелу Михаилу!
   - Не вспоминай его в моём присутствии! - раненым поросёнком взвыл парень, впившись мне в шею холодными пальцами, и рывком поднимая над полом вместе со стулом. - Зови Рафаила... Немедленно!
   - Н-нет... - кое-как прохрипев всего одно слово, ещё и язык хотела показать, но сил уже не было, а перед глазами опасно заплясали тёмные мушки, недвусмысленно намекая на приближающийся обморок.
   - Сама виновата, - сожалеющие нотки, проскользнувшие в голосе демона, не произвели на полудохлую меня должного впечатления, а вот удар, впечатавший безвольное тело в противоположную стену, чуть не выбил последний воинственный дух. - Может, всё же позовёшь, если жизнь дорога?
   "Блин, да я хоть так, хоть эдак в скором времени в гроб сыграю... Ну, или в урну, это как повезёт, поэтому фиг тебе, а не Рафаил!" - Мысленно показав Сергею кукиш, устало прикрыла глаза, чутко прислушиваясь к ментальной связи - Асуке приспичило пообщаться. - "Прости, родной, но ты сейчас немного не вовремя!"
      - Серёж, а ты в курсе, что если умру я, следом за мной последует и Асука, как преданный фамильяр? - И не надо говорить про тщедушие, любой, окажись на моём месте, использовал бы даже мизерный шанс для выживания.
   - А как же, - злорадная ухмылка демона Печали заставила меня основательно напрячься. - Знаешь, как трудно было влить то треклятое зелье в пасть твоего хвостатого прислужника - изворотливый, гад, попался, да ещё и с хорошим ударом, чтоб его! - Молодой человек непроизвольно потёр левую скулу, но быстро опомнился. - Нужно же было заставить тебя связать ваши жизни друг с другом!
   - Что, дадите Асуке выбор, мол, вернись к Сатане, который всё простит и примет обратно с распростёртыми объятиями, тогда Василиса останется жива, и о её существовании никто в Инквизиции не узнает, иначе сдохните оба?
   Знаю, что провоцирую противника, но мне нужно больше информации... И, желательно, доказательств моей невиновности, чтобы хотя бы попытаться оправдаться перед всесильными архангелами и архидемонами, являющимися главами Святой Инквизиции.
   - Ну, примерно так, - довольно покивал Сергей, подходя ко мне. - Зови Рафаила!
   - Пошёл ты к арх... - очередной удар элегантной макассиной в живот заставил задохнуться на полуслове, и позорно заскулить, до крови прокусывая нижнюю губу.
   - А ты получше-ка подумай, - довольно ласково посоветовал ворм, становясь рядом с демоном Печали. - Изуродуем ведь, как пить дать!
   - Делайте, что хотите, - подавив желание свернуться калачиком, посмотрела в лицо противника, искренне надеясь, что у меня был не слишком жалкий вид для воинственно настроенной ведьмы. - Если даже парочка таких полудурков как вы смогли узнать мой домашний адрес, то уж двум головастым и изворотливым демонам не составит никакого труда вычислить нынешнее местонахождение их ветреной ведьмы!
   - Милая, неужели ты думаешь, будто двуличный прихвостень Сатаны и отступник-рагнар смогу нас вычислить?
   Светловолосый парень неспешно присел передо мной на корточки и, с особым наслаждением намотав мои растрёпанные волосы на руку, резко дёрнул их вверх - заставляя вслед за ним подняться на ноги. Благодаря недавнему удару о стену стул развалился на составные части, наконец-то освободив меня от пут.
   - Мы были не настолько беспечны, чтобы оставлять свои паспортные данные, где попало! - Заметив недоумённую гримасу на моей разукрашенной под "хохлому" физиономии, бывший ухажёр милостиво пояснил. - Школа 2137 и милашка Кровавая Мери тебе разве ни о чём не напоминают?
   "Напоминают, причём ещё как!" - Мысленно выматерившись, попыталась разложить всё по полочкам. - "Значит, они выкрали мою анкету, которую я заполняла при фальшивом зачислении в учебное заведение... Вот же я дура набитая, нужно было писать вымышленные данные, а не настоящую прописку! Хотя, стоп, почему сразу украли? Там же работал Борис Сергеевич, готовый на всё, лишь бы иметь власть над Мери, и возможность отмстить обидчикам за смерть дочери."
   - Милая, последний раз предлагаю по-хорошему: позови на помощь Рафаила!
   Всё ещё удерживая меня за волосы, Сергей приблизился ко мне на непозволительно близкое расстояние. Решив, что пора переходить в наступление, извернулась и таки лягнула противника в коленную чашечку. Правда, удар прошёлся по касательной, поэтому демон Печали особой боли не испытал, но вот глаза, замерцавшие дьявольскими всполохами, не предвещали ничего хорошего.
   - Если правильно понимаю, то это был отказ? - Светлая бровь издевательски выгнулась, а в свободной руке парня материализовался ритуальный кинжал. - Сама виновата...
  
   Ненавижу приходить в себя непонятно где... И самое главное связанной!
   Попробовав пошевелиться, моментально задохнулась от резкой боли, с особым зверством прострелившей грудную клетку, отчего изо рта вместе с надсадным кашлем-хрипом тонкой струйкой потекла кровь. Да-м, ощущения те ещё, надо признать!
   "Асука!" - Дотронувшись до ментальной связи, соединяющей меня и наверняка встревоженного фамильяра, к своему ужасу не почувствовала ответной отдачи. - "Асука, отзовись... Мне страшно!" - Но в ответ была лишь гнетущая тишина...
   Почувствовав, как липкий страх быстро заполнил душу, со свистом втянула в себя прохладный ночной воздух. Решив, что развести обильную сырость смогу в любой другой момент, попыталась осмотреться, естественно, насколько позволяло моё бедственное положение.
   Лёжа на правом боку, чувствуя твёрдую и холодную поверхность, сделала вполне логичное заключение, что небольшая площадь полностью заложена тротуарной плиткой. Почему решила, что, словно тряпичная кукла, валяюсь на площади? Так это было очень просто определить: я бывала здесь ранее и даже знаю, что в нескольких сотнях метров вон от того симпатичного парапета, окружающего полумесяцем опасный обрыв, расположена старинная церковь, построенная чуть ли не в средние века. Естественно, воскресные службы в ней уже давно не проводятся, а динамичное здание, выдержанное в строгом готическом стиле, не раз реставрировалось, и сейчас используется как самая известная достопримечательность города.
   - Так Васенька, не паникуй почём зря! - решив, что в подобной ситуации любая поддержка лишней не будет, заговорила вслух, лишь бы разорвать гнетущую тишину. - Ты прекрасно знаешь это место, следовательно, нужно всего-то освободиться от пут, доковылять до дороги и поймать такси. Правда, ни один уважающий себя бомбила не согласится везти такое избитое чудо-юдо, пока не увидит материальное доказательство, обусловленное тысячной купюрой, но это уже мелочи, с которыми вполне можно разобраться на месте. Итак, теперь давай подумаем, как бы побыстрее разорвать тугую верёвку... Причём желательно без очередных ранений и увечий для себя!
   - А ты посильней подёргайся - глядишь и поможет! - посоветовал немного грубый голос из парковой темноты, окружившей освещённую площадь, что разбойники несчастную жертву.
   - Пробовала - не помогает...
   Ответив на вполне уместный совет на чистом автомате, только потом сообразила, что в принципе мне не с кем вести интеллектуальные беседы, а личности, прячущиеся по ночам в лесопарковых зонах, явно не являются законопослушными гражданами, поэтому испуганно примолкла. Молчал и обладатель голоса, отчего пришлось первой нарушить уже порядком поднадоевшую тишину.
   - Кто здесь?
   - Это, смотря, с какой стороны посмотреть, - довольно честно ответили мне, и, судя по голосу, ухмыльнулись. - Некоторые называют меня преданным слугой Святой Инквизиции, другие - Проводником.
   - А можно свой вариант на рассмотрение внести? - Осмелилась на контрпредложение, испуганно передёрнув затёкшими плечами. Об этих загадочных личностях было известно до противного мало, но даже тех скудных фактов, которыми так щедро поделилась память, хватит, чтобы заработать инфаркт. - Как тебе: "Иди нафиг"?
   Если верить любимой мамочке и её закадычным подружкам, которые перебрав домашней наливки, сидели в темноте на кухне и страшным шёпотом рассказывали довольно жуткие истории о колдовском мире, то к помощи Проводника прибегали, если возникала угроза разоблачения магии и ведовства.
   Собирался совет (теперь-то понимаю, что имелся в виду суд Святой Инквизиции), где выносился приговор провинившемуся. Несчастному давались сутки, чтобы уладить дела и проститься с родными-близкими, а потом на его след выходил Проводник, и не дай Бог, осуждённый пытался бежать. Тогда вместо довольно милостивой и быстрой смерти он получал кромешный ад и нескончаемые измывательства, пока сам не умирал из-за нестерпимой боли и многочисленных ранений.
   - И всё же, какой именно вариант использовать мне? - с нажимом произнесла, старательно, до рези в глазах, всматриваясь в темные очертания кустов.
   - Меня вполне устраивает Проводник, - осчастливили, и на площадь, освещённую фонарями, вышел высокий, худой, можно сказать даже тощий, рыжеволосый парень. - Сама поднимешься на ноги или помочь?
   Не, он что, издевается? У меня руки-ноги перевязаны толстенной бельевой верёвкой, которую я при всём своём большом желании не смогу ни разорвать - банально силёнок не хватит, - ни перегрызть. Всё же ворм и демон Печали поступили довольно мудро, завязав мои конечности за спиной, иначе я бы не погнушалась, и на зуб всё же попробовала бы предложенный "деликатес". Или же рыжеволосому хочется, чтобы дурная ведьма буквально ползала у его ног, слёзно умоляя освободить от треклятых пут? Так спешу обрадовать - не дождётся!..
   - А зачем освобождаться? - Округлив глаза в немом изумлении, включила на полную мощь ауру клинической идиотки. - Мне и так неплохо!
   - А если вернутся твои истязатели? - пока довольно миролюбиво поинтересовался Проводник, делая пару шагов ко мне. - Жалко будет, если такую девушку убьют...
   - И не ты, - некультурно перебила говорившего, испуганно съёживаясь на холодной плитке и максимально втягивая голову в плечи.
   - Ну, хотя бы и так, - не стал ничего отрицать оппонент, присаживаясь передо мной на корточки. - Ну, так как, сама поднимешься на ноги или всё же помочь?
   Подняв глаза на рыжеволосого, еле удержала недостойный и такой трусливый скулёж, готовый сорваться с губ.
   Вроде бы обычное, ничем не примечательное лицо среднестатистического парня, но всего лишь при одном взгляде на эту равнодушно-отрешённую маску, и кровавые всполохи в бесцветных серых глазах, как меня посетило непреодолимое желание сдать все адреса, пороли и явки, которые когда-либо знала или слышала в фильмах. Блин, да меня даже разозлённый Габриель, доведённый до ручки Рафаил, все демоны Преисподней и ненавистный Сергей, вместе взятые так не пугали, как этот спокойный парень!..
   - П-помоги... пож-жалуйста, - кое-как выдавила из перехваченного спазмами горла, не в силах отвести глаз от лица Проводника.
   Ничего не говоря, молодой человек перегнулся через меня, отчего истеричная я чуть инфаркт не схлопотала, и одним быстрым, но точным движением разорвал тугую верёвку, обхватившую запястья. Далее настал черёд лодыжек. Миг, и я уже была полностью свободна.
   Скрючившись в позе эмбриона, с протяжным стоном то ли боли, то ли наслаждения, попыталась помассировать стёртую в кровь кожу, но не тут-то было! Тело, затёкшее от долгого лежания в неудобной позе, да ещё многочисленные синяки и кровоподтёки моментально дали о себе знать нестерпимой, выворачивающей наизнанку болью и сотней тысяч мелких, но таких садистски-острых иголочек, что с моих губ сорвалось несколько непечатных выражений.
   - Давай, помогу, - не дожидаюсь ведьминского благословения, Проводник особо не церемонясь, буквально за шкирку одной рукой поднял меня над землёй, а другой принялся осторожно разминать затёкшие кисти рук.
   - И откуда столько доброты и сострадания к совершенно незнакомой ведьме, которую в дальнейшем прикажут убить? - разыгравшееся любопытство не хуже знаменитого чёрта дёргало за язык.
   - Ну, пока же не приказали этого сделать, - довольно флегматично и неконфликтно заявили в ответ, оттащив моё безвольное тело к резной лавочке и помогая присесть на неё. - Вот как только главы Инквизиции вынесут тебе приговор, Ласкина, тогда и поговорим на тему моей "доброты и сострадания", - парень насмешливо скривил тонкие губы в улыбке, недвусмысленно давая понять, что уже благополучно ознакомился не только с моими паспортными данными, но и с подробной подноготной.
   "Значит, ещё не всё так плохо, как показалось изначально!" - мелькнула в голове радостная мысль, но практически моментально увяла, стоило только вспомнить о том, кому именно подчиняется Проводник.
   Дотронувшись до ментальной связи, облегчённо выдохнула, радуясь тому, что Асуке не приспичило пообщаться на душещипательные и слёзопробивательные темы. Хотя, с другой стороны, с последнего нашего разговора прошли как минимум сутки, а хвостатик всё ещё не связался со мной...
   "Господи, лишь бы с моими демонами ничего не случилось!" - тревожная мысль заставила буквально похолодеть, что, несомненно, не укрылось от острого внимания самаритянина.
   - Неужели настолько неприятно принимать помощь от такого, как я? - обидчиво протянул молодой человек, поспешно отдергивая руки от моих босых ступней.
   - Нет... - еле узнала свой бесцветный голос. - Просто стало как-то тревожно...
   - Смерти боишься? - прозорливо уточнил оппонент, снова возвращаясь к прерванному занятия - массажу ступней.
   Чуть не ляпнув: "Нет, что ты, я на него уже не первый год работаю!", быстро прикусила слишком болтливый язык, во избежание подобных эксцессов, и лишь отрицательно помотала растрёпанной головой. Нет смысла бояться смерти, всё равно, рано или поздно, но все мы повстречаемся с ней лицом к лицу, и лишь одному Богу известно, когда и при каких обстоятельствах сие произойдёт. Поэтому нужно просто принять этот малоутешительный факт, и продолжать жить дальше, отождествляя каждый новый день с ещё одной благословенной возможностью понять и исправить сотворённые ранее ошибки.
   - Разве тебе не хочется узнать, что будет с тобой дальше? - казалось, будто рыжеволосый искренне удивлён моим пофигистическим настроем.
   - А чего спрашивать-то? - прикрыв рукой рот, сладко зевнула, чуть ли не мурлыча от удовольствия и мягких прикосновений казалось бы грозного Проводника. - Ты отведёшь меня к главам Инквизиции, мы с ними благополучно послушаем друг друга пару часиков, а потом они, якобы посовещавшись, вынесут смертельный приговор. Далее последует "свидание" с хлыстами, а потом и сожжение на костре посреди Позорной площади.
   - И откуда только такая проинформированная взялась? - себе под нос пробурчал парень, и уже чуть громче добавил. - Что, и подкупить меня не будешь пытаться?
   - Чем, стесняюсь спросить? - Вылупив глаза, истерично рассмеялась, представив себе подобную идиотскую попытку. - Во-первых, деньгами, шикарными и соблазнительными формами не обладаю, поэтому извини, но предложить тебе в этом плане совершенно нечего. А во-вторых, ты преданно служишь Святой Инквизиции, и поэтому не станешь помогать даже нормальному, законопослушному гражданину, что уж тогда говорить обо мне - заведомой преступнице.
   - Ну, мало ли, вдруг такая плоскогрудая лохудра как раз в моём вкусе?
   - А в лоб? - злобно уточнила, мрачно покосившись на обозначенную часть своего организма. - Да, мамочка не наградила меня выдающимися формами ни сверху, ни снизу, но это же не повод тыкать в это носом!
   - Прости, - такие простые и в тоже время совершенно неожиданные слова, сорвавшиеся с тонких губ, вогнали меня в пятиминутный ступор.
   Смотря, как рыжеволосый осторожно, но довольно сильно массирует мою левую ступню, основательно задумалась.
   Нет, конечно, можно списать всю эту эфемерную доброту, сострадательность и помощь ближнему своему на хорошее настроение парня, но сразу же возникает вполне закономерный вопрос: по какой такой загадочной причине этот подозрительный субчик помогает мне - ведьме, которую в скором времени лишат жизни? Повертев в голове всевозможные варианты, просклоняв наиболее правдоподобные на разные лады, отметив все "минусы" и "плюсы" оставшихся, пришла к неутешительному выводу, что свет на сию тайну сможет пролить только сам Проводник.
   - Послушай, - поймав заинтересованный взгляд, незнамо отчего смутилась и, набравшись наглости, подсунула правую ступню, до которой ещё не успел добраться новоявленный массажист, - почему ты мне помогаешь?
   - Кажется, уже было сказано, что пока нет прямого приказа от глав Инквизиции, я - сущий ангел небесный! - смешно фыркнул оппонент, несильно дёргая за пальцы, отчего суставы приятно хрустнули. - Василиса, неужели так трудно понять, что мне просто-напросто не хватает общения? Знаешь, как трудно жить, каждую секунду своего существования прекрасно понимая и читая на лицах встреченных людей или магических рас, как они тебя боятся? Невыносимо просто...
   - Ага, я же такая лопоухая, что прямо сейчас сниму лапшу с ушей и поверю! - радостно закивала головой, максимально искренно улыбаясь. - Нет, правда, почему?
   - Ну, а сама-то как думаешь? - раздражённо ответил вопросом на вопрос парень, ставя мои ноги на холодную землю и отходя на пару шагов. - Идеи по этому поводу есть?
   Согласно и как-то многозначительно кивнув, поделилась своей самой бредовой идей, думая, что стоит мне её только высказать вслух, как Проводник весело рассмеется, вытирая обильные слёзы счастья, стекающие по щекам. Но, как показала печальная практика, в реальности всё намного отличалось от моих радужных и детских мечтаний. На моё скромное "Может быть, тебе не нравится деспотичное правление Святой Инквизиции. Поэтому ты решил заручиться ведьминской поддержкой, чтобы организовать магический переворот?", Проводник каким-то нервным жестом потёр шею, негромко выругался сквозь плотно сжатые зубы и... Быстро двинулся по направлению к тёмной махине готической церкви, бросив через плечо, чтобы следовала за ним.
   Недоумённо пожав плечами, с кряхтением остеохондрозной бабки поднялась на ноги и кое-как поковыляла следом за рыжеволосым, искренне опасаясь, как бы парня не перекрыло медным тазом из-за моей нерасторопности. Но нет, стоило провожатому заметить, что его спутница основательно отстала и теперь плелась в таком дальнем арьергарде, что почти затерялась в ночных сумерках, как он остановился и покорно подождал, пока я не подойду ближе. Странно, конечно, что он меня ни словом, ни взглядом не подгонял... Странно и страшно!
   - Куда мы идём? - наконец решилась на вопрос, и даже не из-за праздного любопытства, а скорее, чтобы разорвать давящую на нервную систему тишину.
   - Скоро узнаешь, - лаконично и малоинформативно последовало в ответ. - А если хоть немного прибавишь ходу, радикулитная ты моя, то вообще в считанные минуты окажемся на месте, - не смог сдержать ехидного комментария Проводник, сверкнув на меня серыми глазами, в которых закручивались в необычные узоры красные всполохи.
   Подавив нервную дрожь, и заставив колени не подгибаться от страха, максимально быстро подошла к Проводнику, и даже позволила ему приобнять меня за плечи - мало ли, вдруг этот мил человек опасается, как бы я в обморок от пережитого стресса не грохнулась, вот и оказывает посильную помощь. Да, согласна, стоять рядом с таким субъектом то ещё мазохистское удовольствие, но от него исходило настоящее, живое тепло, что вселяло хоть мизерную, но надежду на благополучный исход дела - должны же и в нём присутствовать пресловутые человечность и гуманизм!
   "Ну да, ты ещё предложи ему тебя добровольно отпустить!" - моментально вякнул некто ехидный в моей голове, а потом громко и зловеще расхохотался. - "Он отпустит... А потом догонит и ещё раз отпустит, чтобы неповадно впредь было."
   Пока я мысленно издевалась сама над собой, рыжеволосый успешно подошёл к массивным дверям старинной церквушки, которые не открывали уже лет десять минимум и... Прошёл сквозь них, хвостиком потянув и меня за собой. Тело среагировало намного быстрее мозга: глаза сами собой закрылись, а многострадальный лобик уже готов был с секунды на секунду почувствовать болезненный удар об дерево, но его всё никак не следовало, что порядком удивило.
   Недовольно и в какой-то степени озадаченно нахмурившись, всё же открыла глаза, думая, что парень в последнюю секунду остановился и теперь тихо корчился от смеха в сторонке, с удовольствием наблюдая за идиоткой ведьмой, но нет, ничего подобного и в помине не было.
   Видимо, дверь, ведущая вовнутрь церкви, оказалась с магическим секретом, потому что мы с Проводником беспрепятственно прошли сквозь неё. Отлепившись от горячего бока молодого человека, с каким-то садистским удовольствием и нездоровым любопытством - правильно, ведь всего лишь раз в жизни попадают на суд Святой Инквизиции - принялась вертеть головой, стараясь рассмотреть и запомнить как можно больше. Вдруг мой неадекватный дух далёкие потомки вызовут из загробного мира, а я им в красках опишу, как выглядел зал заседаний, оперативно и не безуспешно стилизованный под неоднократно реставрированную церковь.
   Моё скромное представление о "дряхлом, полуразрушенном, отсыревшем и затянутом паутиной молитвенном доме" быстро развеялись, стоило только мозговому калькулятору подсчитать стоимость всей этой красоты.
   Огромное, двадцатиметровое помещение было наполнено тёплым, но неярким светом толстых свечей, горящих в высоких старинных канделябрах. Резные антикварные деревянные лавочки для посетителей храма стояли по всему периметру комнаты, а возле дальней стены возвышалась вполне-таки современная длинная и высокая трибуна, к которой были придвинуты громоздкие красно-золотистые кресла с высокими и изогнутыми спинками. Прямо перед местами, отведёнными специально для глав Инквизиции, сиротливо стояла всего одна трибуна - видимо, предназначенная для преступника.
   - Проходите, - властно разнеслось под потолком, отчего я, уже успевшая отойти на достаточное расстояние от Проводника, в три прыжка оказалась за его надёжной спиной, - нас ждёт длинный и тяжёлый разговор.
   - Всего лишь разговор? - удивлённо вскинув брови, послушно последовала за рыжеволосым, мёртвой хваткой вцепившись в его футболку.
   - Помолчи лучше, - еле слышно прошипел парень, явно симпатизируя и волнуясь за меня. - Постарайся сделать так, чтобы тебе не вынесли смертельный приговор!
   - Каким образом?
   Удивлённая сверх всякой меры, совершенно не протестовала против того, что меня подтолкнули к одиноко стоящей трибуне и каменным изваянием замерли за спиной, что основательно нервировало и заставляло ждать незапланированного нападения с тыла.
   - Выкручивайся ведьма, иначе...
   Чем именно мне так страшно грозились было уже совершенно неинтересно, потому что в креслах бесшумно материализовались главы Святой Инквизиции - семь фигур, закутанных в тёмные плащи с накинутыми на голову глубокими капюшонами. Испуганно вцепившись вмиг похолодевшими пальцами в высокие бортики своей трибуны, только сейчас до конца поняла, в какой переплёт угодила по собственной дурости. Как-то до сего момента всё казалось каким-то нереальным и зыбким, будто я спала и стоит только прозвучать противному сигналу будильника, как всё развеется, словно страшный кошмар, а теперь... Теперь пришло осознание того, что обратного пути уже нет, и самое главное и правильное, что могу сделать при сложившихся обстоятельствах - не подставить Габриеля, Рафаила, Асуку и, конечно же, родителей, потому что за свою никчёмную жизнь я уже и гроша ломаного не дам!
   - Доброй ночи, Василиса, - пока довольно доброжелательно пророкотало снова под сводчатым потолком, а у меня аж волосы от ужаса на затылке зашевелились - настолько голос говорившего был пропитан силой и могуществом. - Не стоит от нас ничего скрывать... И бояться нас тоже не стоит, мы ничего плохого тебе не сделаем.
   Бросив затравленный взгляд на нахмурившегося Проводника, который, видимо, тоже не совсем понимал, что происходит, согласно кивнула, так и не выдавив из перехваченного спазмами горла слов приветствия.
   - Итак, Василиса, ты урождённая ведьма из семьи Ласкиных? - теперь для разнообразия голос был женский, но всё также не было возможности разобрать, какому именно из балахонов он принадлежит. Получив согласный кивок, говорившая продолжила дальше. - Значит, ты должна была знать, что не имеешь права заменять одного из Ангелов Смерти. Наказание за такой проступок - смерть, но... - Выждав для порядка пару томительно-долгих секунд, женщина процедила "заманчивое" предложение. - Но если ты сообщишь имя Ангела Смерти, нарушившего закон, то сможешь, наверное, сохранить свою никчёмную жизнь.
   - Простите, но я не понимаю, о чём вы говорите... - прокашлявшись, чтобы голос не был похож на карканье больной вороны, попыталась перетащить всю вину на себя, и это не было геройством. Нет, просто мне хоть так, хоть эдак, придётся идти на костёр - всё ж таки я слишком многое узнала о магических тайнах за прошедший год, а вот вытащить из выгребной ямы Габриеля было ещё вполне реально. - Я сама искала встречи с Ангелом Смерти, и даже подбила на участие своего бывшего кавалера - Сергея...
   - Ах, да, - как бы нехотя промурлыкал чарующий баритон с лёгкой хрипотцой, - самый перспективный демон Печали за последние десять веков. Хорошее приобретение для Сатаны, но вернёмся к нашему Ангелу Смерти. Итак, кто он?
   - Я не понимаю, о чём вы говорите, - по второму заходу включила дурочку. - Говорю же, что сама хотела...
   - Поэтому ты, практически умерев, смогла увидеть Ангела Смерти, и уговорить его на противозаконную сделку? - Не знаю отчего, но сейчас мне казалось, будто говоривший улыбается. - Интересно, чем же ты его соблазнили на клятвоотступничество?
   - Выдающимися способностями?! - то ли вопросительно, то ли утвердительно прокукарекала, моментально вспоминая неосторожные слова фамильяра о том, что у Габриеля руки прочно связаны множеством священных клятв - значит, одну он всё-таки в своё время нарушил.
   - Смешно, даже очень, - снова сердито проговорил уже знакомый женский голос. - Не боишься, что мы и сами сможем узнать имя предателя?
   - Каким образом-то? - самоуверенно хмыкнула, чувствуя, как начинает болеть грудной отдел и рёбра, не дай Бог, Сергей мне их сломал.
   - Приведите в зал заседаний... архангела Александра, - монотонно приказал один из глав бесцветным голосом.
   Господи, как я могла забыть о том, что Рафаил бросился в погоню за этим предателем, когда они разнесли ко всем чертям собачьим мою милую и некогда уютную гостиную, и, наверное, буквально силком приволок сопротивляющегося архангела к главам Инквизиции. Скорее всего, те долго думать не стали, и быстро организовали судебное заседание, на котором узнали много нового и жутко интересного о скромной ведьме Ласкиной и Палаче. Странно, почему они не приговорили Смотрителя Врат за предательство к смертной казни или эта привилегированная честь достаётся только ведьмам и колдунам?..
   Пока я нервными движениями пыталась стереть в порошок боковую стенку трибуны, и буквально насиловала мозги на предмет спасительного выхода из сложнейшей ситуации, в зал заседания вошли двое. Незнакомый мне мужчина, одетый в охотничий плащ и высокие сапоги на толстой подошве, и архангел Александр собственной потрёпанной персоной.
   Бросив быстрый взгляд на незнакомца, пришла к неутешительному выводу - где-то в недрах церкви прячется целый полк Охотников. Этот серьёзный дядечка был явно из их когорты, о чём недвусмысленно свидетельствовала винтовка, покоившаяся в прикреплённой к спине кобуре, поэтому мысль о побеге можно даже не рассматривать. На предателя даже смотреть не захотела - только душу себе травить нереализуемым желанием плюнуть в его надменную рожу.
   - Итак, архангел Александр, проходите к нам поближе, - высокое женское контрольно неприятно резануло слух, а когда в паре метров от меня материализовалась ещё одна трибуна, нервы сдали окончательно. - Стоящая рядом с вами девушка и есть Василиса Ласкина, незаконная помощница Ангела Смерти?
   Повернувшись лицом к архангелу, уже морально приготовилась услышать согласный ответ, буквально выплюнутый этим предателем, как была жестоко шокирована: бывший Смотритель Врат лишь скромно кивнул на поставленный вопрос, но рта так и не раскрыл. Видимо, на моём грязном лице отразилось не только презрение, разбавленное здоровым женским любопытством, но и жалость к сломленному божьему служителю, потому что один из семёрки снизошёл до пояснения.
   - Рафаил немного перестарался, и при схватке, завязавшейся между архангелом и рагнаром, Александр потерял способность говорить - неудачное шейное ранение. Но, как видите, мы нашли выход из, казалось бы, сложной ситуации, Александр всё изложил на бумаге, скрашивая наш досуг приятным и вмеру увлекательным чтивом.
   "Ага, как же," - довольно потёр ручки маленький дьяволёнок, сидящий где-то глубоко во мне, - "случайное ранение" да ещё и в одном предложении со словом "рагнар" просто не сочетаются!"
   - И что же интересного было там написано? - постаравшись, чтобы голос предательски не дрожал, попыталась осторожно прощупать зыбкую почву.
   - Например, то, что Ангел Смерти, которого ты так усиленно покрываешь, зовётся Палачом, - якобы шокировал меня своей осведомленностью средний балахон, недовольно качнув головой - первое проявление хоть каких-то чувств за всё время разговора. - Так же нам стало известно и о твоём, Василиса, занимательном фамильяре - бывшем прислужнике Сатаны... И стоит отметить - его любимце!
   - К-какой такой ф-фамильяр? - каюсь, попытка разыграть изумление скончалась под натиском растерянности и страха за жизнь хвостатика.
   - Тот, благодаря которому у тебя на плече появился знак хозяйки, - ехидно последовало в ответ.
   Наверное, мы бы ещё долго могли препираться с главами Инквизиции, но тут, словно по волшебству, а точнее после хорошего и уверенного пинка, открылась одна из боковых дверей, гулко ударившись о стену. Все, включая и невозмутимые балахоны, синхронно повернулись в сторону источника шума, которым оказался никто иной, как разгневанный и жутко чем-то недовольный Рафаил.
   Осунувшееся лицо, глубокие морщины вокруг рта, тёмные круги под глазами, растрёпанные волосы и разбитая нижняя губа ясно свидетельствовали о том, что высший демон не спал уже несколько ночей, явно занимаясь каким-то другими, более важными и первостепенными делами, нежели отдых.
   "Господи, что он-то здесь делает?" - молнией пронеслась испуганная мысль, а в голове моментально загорелась тревожная красная лампочка, и раздался противный вой сирены. - "Неужели решил попросить глав Святой Инквизиции оказать посильную помощь в поисках одной небезызвестной ведьмы? Да нет, это же чистой воды самоубийство!" - Снова отмахнулся от всего внутренний дьяволёнок, а вот вера в лучшее, помноженная на пресловутую женскую логику, недовольно протянула. - "Хотя, я же сутки не выходила на связь и мои демоны, наверное, уже похоронили незадачливую хозяйку. Вот и решили, что терять им, в принципе, уже нечего..."
   Растеряно вылупившись на рагнара, еле удержалась, чтобы не повертеть указательным пальцем у виска. Заметив меня, Рафаил замер каменным столбом и быстро прошёлся цепким взглядом серебристых глаз, методично отмечая каждый синяк, ссадину или ранку на моём лице и теле, отчего всё больше и больше недовольно хмурился. И что-то мне подсказывает, что Сергей и белобрысый ворм ответят за каждое моё увечье!
   Наверное, я бы ещё долго могла вот так стоять и любоваться всемогущим демоном, но вот только любопытные взгляды, которые буквально почувствовала кожей, быстро вернули в реальность, заставив немного призадуматься: а не ломаем ли мы своими переглядываниями общую картину "ничего незнающей ведьмы"? Правильно, ломаем, да ещё и как, поэтому быстро навешиваем на морду маску презрительной отрешённости и перестаём глазами пожирать подтянутое тело Рафаила - даст Бог, ещё успею.
   - О, а вот и наш многоуважаемый рагнар пожаловал! - слащаво протянула очередная баба, и я с ужасом поняла, что всё только начинается.
  
      * One moment (англ.) - один момент
     

АКТ 12

"Чертог теней"

  
   - Ну, почему вся нежить максимально активизируется в тёмное время суток? - сама себе задала риторический вопрос, резво отпрыгивая от озверевшей горгульи, бросившейся на меня из-за очередного раскидистого куста.
   Запустив в каменную махину голубой искрой - разрушающим заклинанием, рассчитанным на медлительного противника средней комплектации, не успела уклониться с траектории полёта особо сноровисто камня, некогда бывшего частью тела нежити, за что и поплатилась ещё одной глубокой и кровоточащей царапиной на щеке.
   - Ладно, могло быть и хуже.
   Философски пожав плечами, вытерла сочащуюся из ранки кровь замызганным рукавом кофты и пошла дальше, мысленно сетуя на отсутствие обуви. Да, эти изверги, по недоразумению называемые главами Святой Инквизиции, мне даже нормальную обувь выделить не пожелали, оставив бродить среди тёмных силуэтов деревьев в испачканной одежде совершенно босой, мол, мёртвым незачем прихорашиваться.
   Продуктивный во всех смыслах (кроме прямого) разговор с главами Инквизиции привёл к одному: ведьма Ласкина, виновная во всех смертных грехах, и не говорящая, где Охотники могут найти моих сообщников, чтобы привести их в зал заседаний, приговаривается к смертной казни... Путём самой обычной, банальной и жестокой травли! (Удивительно, что архангелы и архидемоны отошли от традиционной казни...). Именно по этой причине несчастную, уставшую и голодную меня, отправили на растерзание к обезумевшей нежити, почувствовавшей запах свежей крови.
   Как оказалось, рассадником разнообразных злобных монстров и оживших трупов был большой и сильно запущенный парк, располагавшийся позади церкви, где проходило заседание глав Инквизиции.
   Попытавшись слиться с тёмным массивным стволом дерева, вольготно раскинувшемся недалеко от озерного берега, которое и в светлое-то время суток, наверное, не внушало здорового оптимизма, а ночью и того больше - вызывало стойкое желание обойти его десятой дорогой, настороженно зыркала по сторонам и до боли в висках напрягала все свои чувства, чтобы... Ладно, чего уж скрывать-то? У такой посредственной ведьмочки, как я, не хватит ни сил, ни сноровки, чтобы первой открыть шквальной магический огонь по противнику, поэтому и пытаюсь, если не предотвратить нападение, то хотя бы не позволить нежити застать себя врасплох.
   Конечно, я могу хоть до посинения кидаться голубой искрой во все стороны, но боюсь, что придёт момент, который сейчас во всемирной паутине зачастую характеризуют как "печалько", когда моё разрушающее заклинание всего лишь раззадорит более сильного, голодного и хитрого противника. Есть вариант закрыться магическим щитом, но тогда моё передвижение можно будет приравнять к нулю, иначе чары разлетятся на тысячу осколков, стоит только двинуться с места и, как итог, я достанусь на растерзание какой-нибудь оголодавшей нежити. Так, что ещё остаётся в запасе, и желательно без печального конца в желудке у противника?..
   "Ой, как всё плохо-то!" - Неожиданно раздавшийся в голове такой родной и знакомый голос, заставил резво подпрыгнуть на метр вверх и истерично взвизгнуть. Отчего стайка белых трясогузок испуганно взвилась из спасительного травяного укрытия, и улетела, оставив онемевшую от шока меня в гордом одиночестве. - "Не, ну, зачем же так орать?" - Моментально окрысился хвостатик, и, руку даю на отсечение, недовольно скривился, опасно полыхнув огненными рожками. - "Вася, ты бы ещё сама себе харакири сделала и улеглась на какой-нибудь поляночке, с искренними пожеланиями приятного аппетита для нежити."
   "Ас-ас-асук-к-ка?!" - кое-как прозаикавшись и мысленно выдавив из себя имя фамильяра, снова потрясённо замолчала, боясь поверить в неожиданно проклюнувшееся счастье.
   Вот теперь точно можно не опасаться непредвиденного нападения или незнания, каким именно способом уложить на лопатки ту или иную нежить, ведь со мной связалась магическая энциклопедия, имя которой Асука! Уж кто-кто, а хвостатый демонёнок просто-таки обязан знать тысячу и один способ умерщвления особо ретивого приспешника правителя Преисподней, а уж если он мне ещё и необходимые заклинания ненавязчиво нашёптывать будет, то вообще красота получится. Можно даже сказать, не травля провинившейся ведьмы, а увеселительная прогулочка с лёгким налётом экстрима.
   "Нет, блин, конь Сатаны в пальто!" - моментально съязвил оппонент, недовольно булькнув. - "Васька, хватит уже с этим стволом обниматься - двигай дальше, пока какой-нибудь инфернал не приполз на твой истошный клич вождя команчей."
   "Инфернал?" - задумчиво закусив губу, старательно прошерстила память на предмет необходимых знаний, но, к своему стыду и искреннему сожалению, так ничего и не вспомнила. - "Кто это?"
   "Чёрные отступники, Василиса, чему тебя только учили - ты же потомственная ведьма, а не сельская ведунья!" - буквально простонал демонёнок. - "Инферналы - это оживлённые при помощи заклинания тела умерших людей. В отличие от зомби, магические способности колдунов и ведьм, обращённых в инферналов, остаются при них, что значительно усложняет процесс развеивания нежити. Они действуют исключительно по велению некроманта, их создавшего, - ещё одно отличие от зомби, которые слушаются лишь своих луженых желудков. Итак, переходим к вопросу их умерщвления. Убить их нельзя - многие заклинания на них почти не действуют, однако, как и всякие порождения Тьмы, они боятся тепла и света, следовательно, канистра бензина и зажигалка с лёгкостью решат проблему, представленную жуткой рожей инфернала."
   "Я всё больше книги по зельеварению и травоведению читала," - сдавленно пробубнила, осторожно продвигаясь вдоль тёмного и покатого обрыва - эдакой природной границей между озером, от которого нестерпимо воняло тиной, и лесопарковой зоной. - "Будем надеяться, что главы Святой Инквизиции решили столь сильно не рисковать, и оставить инферналов на цепях в глубоких подвалах церкви."
   "Ну-ну," - ехидно протянул хвостатик, и напряжённо замер, будто к чему-то настороженно прислушиваясь. - "Василиса, сейчас медленно... Очень медленно, отходи к камышам, и назад ни в коем случае не поворачивайся!"
   Недоумённо нахмурившись - ведь все мои чувства, напряжённые до предела, да и ведьминская интуиция, молчали, словно доблестные партизаны на допросе, но послушно начала движение по направлению к осоке. Каюсь, природное женское любопытство не хуже демона-искусителя нашёптывало на ухо, мол, обернись, ведь дико интересно, кого там Асука почувствовал, но здравый смысл, страстно прижавшись к сердцу, бьющемуся быстро-быстро, отдавал чёткое указание: двигаться вперёд и никуда более! Стоит признать, что мои душевные метания довольно быстро разрешились, к моему прискорбному сожалению...
   Уже практически добравшись до спасительных тёмно-зелёных зарослей жёсткой травы, услышала за спиной недвусмысленное, но пока предупреждающее рычание. Нервно икнув, попыталась прибавить ходу, и в три прыжка оказаться посреди камышей, чтобы уже там в буквальном смысле залечь на дно, но строгий окрик фамильяра, раскусившего моё трусливое желание, быстро расставил приоритеты, поэтому ничего не оставалось, как сжать кулаки, чувствуя как ногти впиваются в кожу, и уверенной походкой, не ускоряя прежнего темпа, продолжить начатое движение.
   "Васенька, ты главное не делай резких движений!" - предусмотрительно мурлыкнул хвостатик, и на краткий миг я ощутила чужое беспокойство, пробившееся сквозь плотную завесу собственного страха. - "Позади тебя стоит Бродяга..."
   "Что?!?" - Рявкнув это слово чуть ли не в голос, возмущённо булькнула, искренне разозлившись на глав Инквизиции. - "Не, ну, раз начали уже травлю, так хоть бы несчастных бомжей в этот заброшенный парк не пускали - их же здесь в мановение ока схрумкают и не подавятся!"
   "Хозяюшка, напомни мне, склерозному, чтобы подарил тебе справочник по нежитеведению," - проскрежетал демонёнок, тяжело и протяжно вздыхая. - "Когда я сказал "Бродяга", то имел в виду не лицо без определённого места жительства, а огромную лохматую собаку, чёрную как безлунная ночь, с огромными, как блюдца глазами, светящимися в темноте дьявольским красным светом. Считается, что этот призрак является потомком собаки Одина, норвежского бога войны.
   Ночью адский зверь часто рыскает по побережью в поисках незадачливых путешественников, которым уже давно следовало бы добраться до дома. Человек, встретившийся с собакой глазами, застывает, завороженный её дьявольским взглядом, а Бродяга, раздуваясь и становясь размером с быка, постепенно исчезает, растворяясь в темноте... Чтобы через несколько минут материализоваться позади несчастного и, схватив его зубастой пастью, утащить в Преисподнюю."
   "П-пог-годи," - нервно простучав похоронный марш зубами, попыталась взять себя в руки, но в скором времени поняла, что это неблагородное и заведомо провальное занятие, - "ты с-сказ-зал "п-приз-зрак-к"?"
   "Ага," - невозмутимо последовало в ответ.
   "Асука, миленький мой, боюсь тебя огорчить, но у меня не получится развеять призрака!" - Покаянно опустив голову, моментально опомнилась, чуть не споткнувшись о какую-то разлапистую корягу. - "Поэтому, советую сразу искать новую хозяйку."
   "Хватить дурь всякую нести," - моментально обозлился оппонент, а затем снисходительно добавил. - "Ещё ни у одного мага не получилось развеять Бродягу, поэтому не понимаю, почему ты, хозяюшка, решила, будто сия невыполнимая миссия ложится на твои хрупкие плечики?" - Так и не дождавшись от меня внятного ответа, фамильяр продолжил дальше. - "В твои непосредственные обязанности входит всего три вещи: затеряться среди камышей, причём, не делая резких движений, и ни в коем случае не оборачиваться, пусть хоть эта псина кудлатая на слюни из-за грозного рычания изойдёт!"
   "А если он нападёт на меня сзади?" - передёрнувшись от ужаса, предприняла очередную попытку ускориться, но, получив ментальную затрещину, быстро вернулась к вальяжной походке.
   "Делай, что тебе говорят, если жизнь дорога!" - злобно рыкнул фамильяр, снова к чему-то напряжённо прислушиваясь.
   Неконфликтно пожав плечами, недовольно скривилась, потревожив глубокую рану, оставленную на предплечье острым ритуальным кинжалом Сергея. Бродяга, видимо, наконец сообразивший, что противная и наглая ведьма его ни в грош не ставит, окончательно обиделся и принялся издавать довольно жуткие звуки, которые-то и рычанием можно было назвать с большой натяжкой.
   Чтобы там Асука ни говорил относительно моей безопасности, если буду жестоко игнорировать пса, но инстинкт самосохранения всё же и мне не чужд. Решив, что последние тридцать сантиметров можно преодолеть в одном прыжке, а затем поспешно скрыться в высокой осоке, решительно попыталась претворить эту идею в жизнь. Ключевое здесь "попыталась"...
   Уже ставя ногу на какой-то блестящий камушек, так удачно лежащий в мутной воде, вольготно разлившейся на подступах к камышам, только сейчас сообразила, что галька не может столь ярко блестеть и переливаться в лунном свете, привлекая внимание. Запоздалая мысль о водной нежити "догнала" нерадивую меня уже в коротком полёте. Противный атиэфриг*  так не вовремя раздвинул свои серебристые пластины, коварно обнажая покрытый слизью костяной панцирь, отчего моя босая нога предательски соскользнула с него.
   С громким плюхом, взметнув вокруг себя целую тучу холодных брызг, я оказалась сидящей в мутной воде, которая не внушала здорового оптимизма, а внутренняя чистюля буквально корчилась в муках, мечтая о полноценном комплексе дезинфицирующих мероприятий - начиная с купания в горячей воде и заканчивая внеплановым душем из формальдегида.
   "Василиса!.." - истошный вопль хвостатика буквально разорвавший мои барабанные перепонки так удачно слился с каким-то приглушённым посторонним шуршанием, которое с каждой секундой становилось всё громче и громче.
   Справедливо рассудив, что подобный звук, доносящий с середины озера, не принадлежит Бродяге, тем более что его чёрный мохнатый бок несколько секунд назад мелькнул в непосредственной близости от камышей и сейчас затерялся в тёмных тенях на берегу, явно охраняя пути предполагаемого бегства добычи, опасливо повернула голову по направлению к источнику звука. Ей-богу, уж лучше бы поближе познакомилась с четвероногим приспешником Сатаны, нежели с этой недовольной мавкой...
   Воинственно сверкая чёрными глазами, оскалив нехилые клыки в злорадно-довольной усмешке, и уже вытянув вперёд загребущие руки с острыми когтями, мне навстречу спешила взбешённая хозяйка затиневелого озера. Она справедливо полагала, что человек, пусть даже и ведьма, без разрешения вторгшийся в её владения, заслуживает самого сурового наказания - страшной и мучительной смерти. А с учётом того, что любой нежити, будь она хоть водная, хоть наземная, хоть подземная, дан чёткий приказ растерзать Василису Ласкину на тысячу маленьких кусочков, то становится очевидным, что мне не выжить при неравном сражении с мавкой.
   "Чего расселась, дура ты клиническая?!" - дурниной провыл Асука, отчего в голове неприятно зазвенело, а левый глаз начал непроизвольно дёргаться. - "Ноги в руки и вали оттуда на всех скоростях!"
   Справедливо рассудив, что родной и горячо любимый фамильяр плохого уж точно не посоветует, попыталась подняться на ноги. Оттолкнувшись руками от илистого дна, быстро приняла вертикальное положение и с первобытным ужасом поняла, что не могу и шага ступить, как бы ни старалась... И фиг с трясущимися коленками - не они причина моего стазиса, а ледяная корка, сковавшая воду в радиусе метра от меня. Джинсовые бриджи и клетчатая рубашка стали колом, руки свело от мороза, а непривычная к подобным издевательствам кожа моментально покраснела, реагируя на резкое понижение температуры неприятным покалыванием. Мокрые волосы, облепившие лицо, шею и плечи, моментально заиндевели, покрываясь тонким слоем инея.
   "Блин, знала бы, что попаду в подобную ситуацию, непременно бы перед похищением оделась теплее!" - сама себе пожаловалась, прекрасно осознавая, что задеревеневшая от холода ведьма станет лёгкой и лакомой добычи для обозленной мавки.
   "Ой, кретинка..." - простонал хвостатик, стопроцентно неистово хлестая себя по бокам чёрным гибким хвостом с пушистой белой кисточкой на конце. - "Думай лучше как спастись, а не "левую" демагогию разводи!"
   "Вот оказался бы ты, Асука, на моём месте, тогда бы и поговорили на тему пустых и совершенно не нужных разговоров!" - моментально вспылила, обидевшись на хвостатика.
   Мне тут, понимаешь, жить осталось каких-то несчастных пять минут, а он ещё и критикует, чурбан бесчувственный!
   "Знаешь, хозяюшка, если бы я когда-нибудь и оказался в подобной идиотской ситуации, то уж точно никакая нежить в здравом уме не рискнула бы напасть на фав..." - заткнувшись на полуслове, демонёнок понял, что сболтнул лишнего.
   "Ну, чего же ты замолчал, милый?" - каюсь, мой голос буквально источал сладкий мёд, приправленный хорошей порцией пургена. - "Договаривай, раз уж начал. Что ты хотел сказать: "фаворита Сатаны"?"
   "Не важно..." - скрипнул зубами оппонент и моментально разорвал ментальную связь, оставив меня один на один с Бродягой и мавкой.
   Хоть и кажется, будто наш с фамильяром трёп занял приличное количество времени, но прошло от силы секунд десять, и за этот короткий срок позиция нежити относительно моего ничем не защищённого горла резко сократилась.
   Занервничав с удвоенной силой, - поняла, что это всё не хиханьки-хахоньки, а суровая реальность, где напрочь отсутствуют рагнар с его великолепным мечом и заботливый наседка-фамильяр, - резво нагнулась и принялась руками ломать тонкую корочку наста, оставляя кровавые разводы на белоснежном льду. Как ни странно, но водная магия, подвластная мавкам, действовала не в пример лучше моей: стоило только отогреть руки при помощи одного нехитрого, но действенного заклинания, и сломать примерно пять сантиметров льда, как на этом же месте появлялась корочка толщиной раза в три превосходящая предыдущую. Если так минут двадцать повозиться, то пресловутый лёд и до моей шеи доберётся, образуя ледяной панцирь, и пусть тогда эта нежить утопленная зубы и когти об ледяную ведьму обломает!
   - Моя добыч-ша! - неожиданно раздавшийся над головой шепелявый голос, заставил резко активизироваться и приступить к более активным действиям, нежели осваивать профессию ледокола.
   Прильнув грудной клеткой к согнутым в коленях ногам, резко перенесла вес тела вперёд, и, боднув головой воздух буквально наугад, неожиданно попала в живот мавке. Вцепившись руками в плечи растерявшейся нежити, навалилась на неё всем весом, чувствуя, как острые края льда до крови обдирают кожу на щиколотках, но зато благодаря тому, что потерявшая равновесие хозяйка озера по инерции утянула и меня за собой, я смогла освободиться. Очумело тряся головой, гордо восседала на поверженном враге, который сейчас и мог, что только гневно что-то булькать под водой.
   Но, как в скором времени выяснилось, зря одна зазнавшаяся ведьма радовалась преждевременной победе.
   Как показала печальная практика, невнятное "Буль-бууууль-буульк!..", было ничем иным, как заковыристым ругательством, замешанным на основе действенного заклинания.
   Отлетев на добрых двадцать метров от мавки под воздействием водного торнадо, вызванного хозяйкой озера, со всего маха впечаталась спиной и затылком в толстый ствол дерева, росшего на берегу. Скорее почувствовав, чем услышав, как что-то хрустнуло в позвоночнике, а в голове поселился неприятный звон и металлический привкус во рту, со стоном сползла на холодный песок. Скрючившись в неудобной позе эмбриона, лишь отрешённо могла наблюдать за приближающимся Бродягой, и жестоко игнорировать гневно-матерные вопли Асуки где-то на границе подсознания, сопротивляющегося подкрадывающейся темноте - спасительному обмороку.
   - А ну, пошла вон, шавка подзаборная! - очередной удар плотным потоком воды снёс в сторону огромного лохматого пса, что пушинку.
   Недоумённо нахмурившись, кое-как приподнялась на локтях и попыталась сфокусировать расплывающийся взгляд на нежданном спасители. Им оказалась высокая широкоплечая мужская фигура, стоящая в нескольких метрах от меня. Лица самаритянина я, к своему глубокому сожалению, не видела - всё его внимание было обращено на мавку, но яркий свет луны заманчиво играл в платиновых волосах, переливаясь различными оттенками серебра.
   Окинув задумчивым взглядом высокую фигуру, запутавшись вместе с лунными бликами в светлых прядях, пришла к одному очень шаткому мнению, которое не преминула тут же и озвучить:
   - Лайкус?
   - А кто же ещё, моя милая ведьмочка? - насмешливо фыркнул келпи, неспешно подходя ко мне. - Как ты себя чувствуешь? - Присев передо мной на корточки, парень озабоченно заглянул в мои глаза.
   - Сдохнуть хочется, - последовал максимально честный ответ, за что несчастная я сразу же схлопотала две затрещины - одну ментальную от Асуки, а вторую более осязаемую от разозлившегося Лайкуса.
   - Я не для этого всем рисковал, чтобы похоронить твой хладный труп, Василиса! - злобно выплюнули мне в лицо, гневно сверкая разноцветными глазами.
   - А зачем тогда ты здесь? - выдавив из себя последние силы, приняла сидячее положение, чтобы наши глаза были на одном уровне. - Какую цель ты преследуешь, Лайкус?
   - Милая, вспомни наш первый разговор в твоей квартире, - дождавшись от меня нахмуренных бровей и взгляда, устремлённого в далёкий астрал, келпи удовлетворённо вздохнул, мол, девичья мыслительная деятельность пошла по нужному пути. - Что я тогда сказал тебе, помнишь?
  
    Подойдя практически вплотную к келпи, выхватила у него полупустой стакан, и, нагнувшись к симпатичной мордашке, злобно прорычала, внутренне содрогаясь об одном лишь упоминании о тёте Вере:
     - Милый мой, а расскажи-ка, зачем понадобилось наводить порчу на крем, которым пользовалась женщина, нагрузившая тебя сумками возле Райского фонтана примерно сутки назад?
      - Мне нужен был повод знакомства с тобой, а тут так вовремя появилась женщина, от которой пахло твоей ворожбой. Мне не составило особого труда выведать у разговорчивой Верочки, что вы с ней соседки, и душевная женщина даже приобретает у тебя хороший, омолаживающий крем. Согласись, было бы настоящим расточительством упустить подобный шанс, подаренный самой судьбой! - Не стал скрытничать Лайкус, перекатывая кубик льда во рту. - Понимаешь, Василиса, пришло время выбирать сторону в грядущей битве. В принципе, я уже давно знал, под чьими знамёнами буду выступать, но хотелось бы воочию удостовериться, что не прогадал с выбором, благодаря чему Сатана сможет размазать меня и всех тех, кто принял сторону Света, по стенке тонким слоем.
      - Подожди-подожди, - вряд ли кому-то понравится, если из него будут лепить рыцаря без страха и упрёка, - ты сейчас говоришь о том, что главы Святой Инквизиции задумали извести зарвавшегося правителя Преисподней и посадить на его место человека, верой и правдой служащего только им?
      - Нет, - паскудная улыбка гостя совсем уже вогнала в священный ступор. - Главы Инквизиции не вмешаются в эту борьбу, пока не возникнет угрозы разоблачения магического сообщества, поэтому боевые действия развернуться между тобой, Василиса, и Сатаной.
      - Но причём здесь я?!? - Истерика незаметно подобралась с тыла. - Я с этим деспотом демоническим даже не знакома, и делить, слава Богу, нам нечего, поэтому, Лайкус, ты ошибся относительно своих поспешных выводов.
      - Не думаю... - и хитрый взгляд брошенный на рагнара. - Рафаил, разве ты не хочешь ничего сказать?..
  
   - Ты пришёл спасти разменную пешку, на которую поставил при противостоянии Света и Тьмы, - искривив губы в холодной усмешке, утвердительно кивнула, оборвав вскинувшегося было оппонента. - Значит, пришло время погибнуть с патетичными речами на устах!
   Мысли, в хаотичном порядке носившиеся по гудящей голове, никак не хотели выстраиваться в логическую цепочку. Хотя, я готова в этом поклясться, стоит только немножко поднапрячься и разрозненные кусочки мозаики сложатся в одну цельную картинку... пусть и кровавую. Мне до дрожи в пальцах хотелось узнать причины, по которым Габриель впутал в эту заведомо проигрышную битву несчастную, не шибко умную и талантливую ведьму. Было любопытно, каким образом моя, Асуки и Рафаила жизненные линии переплелись, и самостоятельно ли они это сделали или им искусно помогли, грубо нарушая все законы магического мира. И почему же Проводник так хотел, чтобы замученная демоном Печали пленница Инквизиции выжила?
   - А где мавка? - вспомнив о непосредственной угрозе, быстро выкинула из головы посторонние мысли, напряжённо прислушиваясь и всматриваясь в тёмную гладь озера.
   - Она тебя больше никогда не побеспокоит, - клыкасто улыбнулся парень, отчего по спине промаршировал ряд ледяных мурашек.
   Сделав вид, будто не заметил моего перекошенного от ужаса лица, келпи без спроса сцапал мою окоченевшую ладонь и быстро надел на средний палец левой руки знакомое кольцо, игриво поблескивающее фиолетовым блеском аметиста в лунном свете.
   - Вот, настойчиво просили передать...
   - Габриель, радость ты моя! - нервно всхлипнув, поднесла руку поближе к глазам, боясь поверить своему счастью.
   "Может, хватит сопли жевать?" - раздавшийся в голове разгневанный голос Асуки в очередной раз заставил меня нервно вздрогнуть, что не укрылось от зоркого взгляда келпи, но, слава Богу, он списал это на крайнюю степень обморожения девичьего организма, поэтому глупых вопросов не задавал. - "Тут Габриель громко ругается и практически в цензурной форме прос... Миль пардон, приказывает немедленно вызвать косу и идти крошить в капусту врага. Ну, как, справишься?"
   "А то!" - плотоядно облизнувшись, с радостью поняла, что если и умру сегодня, то уже не в гордом одиночестве - как планировалось главами Инквизиции изначально, а как минимум с тремя приспешниками Сатаны, до которых смогу дотянуться либо заклинанием, либо лезвием рабочего инвентаря.
   Нет, меня, конечно, посетила вполне здравая мысль сделать ноги - тем более кольцо перемещений при мне, но где гарантия того, что главы Святой Инквизиции не отправят по следу обнаглевшей ведьмы Проводника? Правильно, никто подобного гарантировать не может, поэтому лучше помозолю глаза родной и практически любимой нежити, глядишь, представится возможность сымитировать свою трагичную смерть в желудке какого-нибудь везучего упыря. Если правильно всё обставить, то никакая зараза не подкопается, а потом... А вот что будет потом, как дальше будет жить Василиса Ласкина, и будет ли вообще существовать человек с такими паспортными дынными, решу позднее - когда выберусь из этого рассадника нежити!
   - Спасибо, Лайкус, за помощь, но тебе лучше уйти!
   Поднявшись на ноги, вытянула вперёд правую руку, крепко сжимая ладонь в кулак, а потом, резко раскрыв его, повернула кисть против часовой стрелки. Миг и в моей руке уже поблёскивает холодным серебристо-ехидным цветом коса, ясно давая понять, что ведьма не согласна так быстро и болезненно расставаться с жизнью.
   - Но почему? - Оскорблено возопил келпи, вскакивая на ноги, и невнятным взмахом руки отправляя в очередной полёт настырного Бродягу, уже вылезшего из страстных объятий колючего кустарника. - С моей поддержкой ты стопроцентно выживешь, а так... - Молодой человек тактично проглотил окончание предложения, но молчание говорило красноречивее любых слов, мол, сыграешь ты, Ласкина, в медный ящик, как пить дать!
   - Потому что это не твоя игра, - искривив губы в некоем подобии улыбки, заставила себя проигнорировать вялую попытку Асуки что-то вякнуть. - Смерть и Рафаил её начали, значит им и заканчивать!
   - Тогда почему ты не уйдёшь? - оппонент недвусмысленно скосил глаза на кольцо перемещений, чем заставил испуганно спрятать руку за спину, как будто я совершила какое-то противозаконное действие и была позорно поймана с поличным.
   - Мне в этой игре тоже отведена далеко не последняя роль, - печально вздохнув, всё-таки вынуждена была принять справедливые доводы разума, которые до сего момента успешно игнорировала. Поймав вопросительный взгляд разноцветных глаз, в очередной раз довольно кровожадно улыбнулась. - Ну, кто-то же должен отвлекать внимание и получать многочисленные синяки, пока всемогущий демон и Палач, будут свергать с пьедестала глав Святой Инквизиции.
   - Зачем им это? - выпучил глаза келпи, толком ничего не понимая.
   - Ваши неприкосновенные архангелы и архидемоны, занимающие сие почётные должности, уж слишком обнаглели, пытаясь строить козни за спиной всего магического мира, причём явно с подстрекательства Сатаны, - злобно нахмурившись, продолжила разговор куда более спокойным голосом. - Сам понимаешь, что это всё происходило под грифом "Совершенно секретно", но вездесущий Палач невероятным образом умудрился разнюхать их грандиозные планы по захвату Вселенной, - согласна, сильно утрирую, но мне доподлинно не известны замыслы и идеи глав Инквизиции, поэтому пока примерим на них личину классического злодея. - И, как легендарный герой, он просто не смог пройти мимо сивых и убогих!
   "Да ладно, говори уж прямо," - в голове тихим эхом раздался довольный смешок демонёнка, - "погеройстовать Габриелю захотелось... Да парочку лишних трупов под ближайшим кустом закопать, чтобы уж было за что отдуваться перед правосудием в будущем."
   "Ну, или хотя бы так!"
   Послав волну тепла фамильяру, закинула косу на плечо, как заправский сельхозработник в период обильного сенокоса, и направилась в сторону еле заметной тропинки, вьющейся среди тёмных громад деревьев.
   Даю сто против одного, что настырный келпи, который, как и все представители мужской породы, отличался ослиным упрямством, тащится немного позади меня - подстраховывает, наверное. Нет, я, конечно, не против подобного напарника (как уже было справедливо замечено ранее, при таком раскладе шансы выжить значительно повышаются), но и втягивать его в кровопролитную бойню - а именно это мне и предстоит в ближайшее время - совершенно не хотелось. Вариантов как отослать Лайкуса домой или хотя бы на безопасное расстояние от моей взбалмошной персоны не было, что, откровенно говоря, удручало.
   Пока я так и эдак обмозговывала сложившуюся ситуацию, воздух стал значительно холоднее, и теперь дыхание сопровождалось белым облачком пара, а тонкие веточки и только-только распустившиеся листочки на деревьях покрылись серебристым инеем. Недоумённо моргнув, попыталась вспомнить все виды нежити, которые связаны с понижением ртутного столбика на градуснике, но в связи с моей девичьей памятью и практически нулевыми знаниями по демонологии ничего путного из этой заранее провальной затеи не получилось.
   Перехватив косу уже двумя руками, стала в боевую стойку, как и учил начальник, и пристально всмотрелась в тёмные поросли кустов, чахлую траву и деревянные лавочки с железными, витиеватыми спинками. Вроде бы ничего примечательно мне на глаза не попалось, но вот какой-то сгусток страха, прочно поселившийся в самой глубине сердца, настойчиво нашёптывал ещё немножко, ещё чуть более пристально всмотреться в зловещую темноту, которая словно бы перетекала, меняя очертания и формы.
   - Василиса, осторожней! - громкий окрик Лайкуса моментально вывел нерасторопную меня из оцепенения, а сильные руки повалили на землю.
   Придавленная тяжестью мужского тела, пыталась не делать резких движений, памятую об остро наточенной косе, которую так и не выпустила из рук. Тяжёлое, словно налитое свинцом, тело келпи совершенно не хотело сдвигаться в сторону, из чего пришлось сделать неутешительный вывод: Лайкус сейчас находится без сознания и, следовательно, без посторонней помощи выбраться из "ловушки" не получится. Нет, конечно, можно попросить первую попавшуюся нежить благородно протянуть ведьме когтистую лапу помощи, но ведь никто в таком случае гарантий дать не может, что я останусь жива и невредима.
   Печально вздохнув, упёрлась ладонями в промёрзлую землю и, максимально напрягая мышцы, попыталась приподняться. Если повезёт, то появится хотя бы эфемерная, но возможность перекатиться с бесчувственным келпи в сторону, не рискуя оставить кусок плоти рядом с серебряной косой.
   - Ну, кошечка моя, куда же ты собралась? - рядом с моим носом тяжело опустилось железное древко магического посоха. От его соприкосновения с землёй меня ощутимо тряхнуло, а по коже пробежали ледяные мурашки, вызванные отнюдь не страхом.
   - К-кто т-ты? - неудобно повернув голову, чтобы иметь возможность полюбоваться на очередную нежить, посланную убить "предательницу магического мира", недоумённо нахмурилась.
   Стоящая передо мной совсем молодая девушка была облечена в более чем странный наряд. Длинное, ниспадающее сзади широкими волнами бело-серое платье спереди практически ничего не прикрывало. Высокий ворот-стоечка делал вульгарно-глубокое декольте, особенно заметным, отчего на общем фоне полностью оголённый живот как-то терялся. Но, слава Богу, чуть ниже пупка психанутый модельер всё-таки вспомнил о такой вещи как стеснительность и додумался сделать вставку, уж очень похожую на трусики. Стройные ноги девушки были обуты в высокие чёрные сапоги с кучей металлических пряжек, доходящие до колена, но на этом обувь не заканчивалась - она плавной тёмной вязью прорисовывалась на бёдрах, поднимаясь всё выше и выше.
   На голове незнакомки болталась странного вида конструкция. В темноте я приняла её за уродливое подобие короны, но потом, проморгавшись и при посильной помощи Асуки вспомнив заклинание ночного зрения, рассмотрела шесть длинных и аккуратно вырезанных тонких палочек, расходящихся в стороны, словно солнечные лучи, от трёх основных наверший тяжёлого головного украшения. Сзади, прикреплённое ещё одним рядом странных геометрических украшений, развивалась длинная, многоярусная белая ткань... До боли похожая на истлевшую от времени фату. Мёртвенно-бледное лицо, чёрные губы и длинные, заострённые когти девочки-ведения здорового оптимизма мне как-то не добавили.
   - Меня многие называют Чёрной Невестой, и я не вижу смысла делать для тебя исключения, - голос раздавался буквально отовсюду, но могу поклясться, что странная незнакомка не разжимала губ. Ну, теперь хотя бы понятно предназначение фаты и белого наряда. - Ведьма... - тихо прошипела девушка, недовольно оскалив рот, отчего острые, словно кинжалы, клыки неровно сверкнули в лунном свете.
   - Умертивие! - радостно поприветствовала её. - Вот и познакомились.
   - А ты наглая, - не преминула отвесить мне сомнительный комплимент Чёрная Невеста, недовольно сощурив тёмные провалы глаз. - Но так даже интереснее - люблю, когда пища сопротивляется!
   - Подавишься ведь, - наплевав на сохранность своей тушки, старательно пыталась скинуть тело Лайкуса, попутно заговаривая зубы... Вампирессе? - Позволь узнать, пока меня не зажевала, кем ты являешь? На нежить вроде не похожа - нет остаточного фона, воняющего падалью, да и на вампира не тянешь - уж боль аура отличная от кровососущих тварей.
   - Я проклятая ведьма, девочка моя, - всё также, совершенно не разжимая губ, меня любезно проинформировали, чуть ли не в лицо обозвав малявкой. - Знаешь, ты будешь очень лёгкой добычей, если даже не знаешь про таких, как я!
   - Стесняюсь спросить, а вы что, табунами ходите? - почувствовав, как по руке потекла горячая струйка крови - всё-таки порезалась об остро заточенное лезвие косы, тихо выругалась сквозь зубы.
   - Нет, у каждой из нас свой ареал обитания, границы которого мы не переступаем, - отчего-то складывалось впечатление, будто девушке нравится смотреть за моими жалкими потугами. - Твоя кровь вкусно пахнет - страхом, надеждой и магией.
   - Ты меня что, действительно есть собралась? - испуганно выпучив глаза, собрала жалкие остатки сил в кулак и... Тяжеленное мужское тело, словно невесомая пушинка, улетело в сторону, откуда сразу же раздался глухой стук, а затем и тихий, наполненный болью стон. - Ой, кажется, перестаралась...
   - Нет, ведьма, это я тебе помогла, - не смогла удержаться от "звёздных" комментариев эта мымра столетней давности. - Ты так смешно дёргалась... - На секунду Чёрная Невеста замолчала, словно бы к чему-то прислушиваясь. - Ладно, пора заканчивать!
   - П-подожди, - попытка принять вертикальное положение особым успехом не увенчалась - при падении на землю я неудачно подвернула левую лодыжку, отчего сейчас ногу прострелило острой болью, стоило только попытаться стать на неё, - может, сначала попробуем договориться?
   - Нет, до рассвета осталось не так уж и много времени, - девушка задумчиво улыбнулась, обнажив самые кончики клыков, - а я всё ещё голодна.
   - Да невкусная я! - взвыв дурниной, быстро схватила косу и совершила стремительный перекат в сторону, поспешно уходя от синих молний, порождённых магическим посохом Невесты. - Эй, ты чего творишь?!
   - Охочусь! - предвкушающее прошипела темнота, а эфемерное тело противника подернулось лёгкой полупрозрачной дымкой.
   Прошло каких-то пару секунд, как Чёрная Невеста исчезла, буквально растаяв в морозном воздухе, оставив меня одну... И живую, что было наиболее странным. Недоумённо нахмурившись, отбросила на задний план все посторонние мысли, и, тяжело опираясь на косу, поковыляла в сторону Лайкуса, который, к моему ужасу, не издавал больше никаких звуков.
   Небольшая, испуганная надежда тёплым комочком засела в груди: если проклятая ведьма обмолвилась о приближающемся рассвете, а затем резко активизировалась, может ли это значить, что охота за Василисой Ласкиной продлиться до первых петухов или, что более вероятно, до восхода солнца? Хотя нет, вряд ли бы главы Святой Инквизиции пошли на подобный риск - уж больно велика вероятность того, что приговорённая к смерти ведьма благополучно выживет... И непременно будет изощрённо мстить!
   - Эй, Лайкус! - подойдя к тому месту, где предположительно должен был лежать келпи, никого не увидела, поэтому пришлось позвать друга по имени. - Лайкус, аллё, гараж вызывает! - но ответа так и не последовало.
   Испуганно замерев, чутко прислушалась к звукам...
   Странный, какой-то сосущий звук, сопровождаемый редким то ли причмокиванием, то ли почавкиванием, неприятно резанул напряжённый слух, а по спине зазмеился холодный пот. В памяти, словно выжженные огненными буквами, сами собой вспыли строки, некогда почёрпнутые из обширной маминой библиотеки.
  
   "Чёрная Невеста - подвид человекообразной нежити, который сохранили остатки разума, хитрости и способности к магии.
   Чёрной Невестой становится светлая ведьма, согласившаяся связать свою жизнь с тёмным колдуном. На потомство, рождённое от подобного союза, объявляется травля, заканчивающаяся, как правило, смертью ни в чём неповинных детей, магическая сила которых несоизмеримо выше среднестатистического уровня. Бывало и так, что обезумевшие ведьмы сами убивали своих же детей.
   Далее события разворачивались по-разному. Поняв, что совершили, ведьмы стремясь наказать себя за содеянное, совершив ритуальное самоубийство. Либо матери, потерявшие детей, шли мстить, а покарав детоубийц, сходили с ума, не в силах справиться с горем. Да и белая магия не любит, когда её используют во вред.
   После смерти жены, безутешный муж, которому ничего не стоило вернуть в этот мир ушедшую душу, проводил соответствующий случаю ритуал, замешанный на крови невинных жертв. Спустя несколько часов после завершения чёрного колдовства, ранее безутешная мать становилась хладнокровной убийцей, полностью подвластной воле своего мужа, которого буквально захлёстывало чувство жестокой мести.
   К сожалению, даже если убить тёмного колдуна, преступившего магический закон, Чёрную Невесту это не остановит. Как уже было отмечено ранее, проклятая ведьма сохраняет остатки разума, хитрости и способности к магии вплоть до своего уничтожения.
   Чтобы сохранить своё тело, проклятым ведьмам приходится пить кровь, чему ярко свидетельствуют неестественно удлиненные резцы - так называемые "вампирьи клыки". Скорость регенерации у данного подвида нежити безусловно превышает допустимые пределы, поэтому убить их можно только отделив голову от тела и вырезав серебряным кинжалом сердце.
   Обычно Чёрная Невеста не охотится за своей добычей. Как правило, испуганные колдуны и ведьмы сами попадают в их хитро расставленные сети, но бывают редкие случаи, кода проклятая ведьма лично наносит визит противнику.
   В истории магии ещё не было зарегистрировано ни одного случая выживания после встречи с Чёрной Невестой..."
  
   - Л-лайкус-с? - голос предательски дрогнул, а и без того подрагивающие от переутомления ноги неловко подкосились. - Ну, хватит прикалываться, - перехватив поудобнее древко косы, мысленно порадовалась, что она полностью сделана из серебра - легче будет обезглавить проклятую ведьму, и вырезать ей сердце. - Мать твою за ногу, Лайкус, не молчи!
   - Он тебе вряд ли что-нибудь сможет ответить, - невнятно прошелестела темнота позади меня.
   Сразу же после этих страшных слов в спину пришёлся оглушительной силы удар. Не удержав равновесия, кубарем покатилась вперёд, совершенно по-глупому выпуская косу из рук. Как ни удивительно, но врезалась я во что-то мягкое и... относительно тёплое.
   - Лайкус?! - мой истошный вопль вспорол гнетущую тишину, вязкой патокой растекшуюся в воздухе.
   Подтянувшись на вмиг ослабевших руках к лицу молодого человека, не почувствовала дыхания на своей щеке, поэтому быстро прижалась ухом к грудной клетке келпи. К моему ужасу, сердце Лайкуса не билось...
   Из горла вырвался тихий всхлип, а руки сами собой встряхнули за плечи безжизненное тело. Верить в то, что келпи погиб, спасая нерадивую меня, совершенно не хотелось...
   - Лайкус, ну, открой глаза... Ты же можешь, я знаю! - руки, сжавшиеся в кулаки, помимо воли начали бить парня в грудь. Во мне всё ещё теплилась глупая надежда на счастливый исход дела.
   - Что, смертная, тебе его жаль? - тихое, но такое ехидное шипение Чёрной Невесты вернуло меня в реальность.
   - Зачем ты это сделала? - сдерживать слёзы удавалось всё труднее и труднее. - Он же ничего, сука, тебе не сделал! - К концу предложения я успешно перешла на крик, хотя этого совершенно не замечала.
   - Пусть не путается под ногами, пытаясь собой прикрыть мой, - это слово проклятая ведьма особенно выделила голосом, - ужин!
   - Я убью тебя, тварь! - злобно прошипела взбешённая я, а Чёрная Невеста лишь рассмеялась, перемешивая лязг клыков с какими-то жуткими лающими звуками.
   - Ну, попробуй, - тихо прошелестело позади меня, и когда я повернулась лицом к тому месту, где секунду назад стояла противница, там, естественно, уже никого не было. - Ты слишком медлительна, ведьма!
   "Асука," - воспользовавшись тем, что Чёрная Невеста решила поиграть в прятки, с ожесточением дёрнула за нить ментальной связи, - "как можно убить эту дрянь?"
   "Василиса, ты не сможешь этого сделать..." - тихо проскулил хвостатый демонёнок, явно нервничая. Правильно, ведь он лучше, чем кто-либо ещё, знает свою непутёвую хозяйку, которой если взбредёт какая блажь в голову, то это всё - туши свет, бросай гранату!
   "Я не спрашивала, смогу это сделать или нет!" - Увернувшись от летевшей в мою сторону мерцающей всеми оттенками синего молнии, подхватила косу Смерти и ломанулась в ближайшие кусты. - "Просто помоги мне отомстить за смерть Лайкуса!"
   "Вымани её на открытую местность, чтобы она больше не смогла прятаться в тени деревьев," - скрепя сердце и, наверное, уже мысленно прикинув, сколько человек придёт на моё погребение, Асука всё же поделился воистину бесценной информацией. - "Твоя основная задача поймать её в заговоренный круг... Ты же знаешь, что это такое?"
   "Знаю..."
   Осмотревшись по сторонам в поисках ближайшей полянки, лишь чудом заметила еле уловимый серебристый росчерк тяжёлого древка магического посоха. Поспешно выставив перед собой косу Смерти, с горем пополам смогла парировать довольно сильный удар, который мог бы оказаться для меня смертельным. Решив геройствовать до самого конца, выбросила вперёд левую руку и, сложив пальцы щепоткой, громко крикнула:
   - Феверде руно!
   Не ожидавшая нападения Чёрная Невеста, недоумённо замерла, явно не понимая, что произошло. Или, может, госпожа Удача таки решила повернуться ко мне лицом, а не спинным мозгом, как обычно?
   Ну да, правильно, какая ещё ведьма-недоучка в экстренной ситуации додумается использовать обездвиживающее заклинение, которое придумали fairy? Наверное, только я... Но подобный расклад мне только на руку - проклятая ведьма не смогла блокировать действие чар, потому как вообще не поняла, что за заклинение я использовала, поэтому у меня есть две минуты форы, чтобы найти открытую местность, нарисовать заговоренный круг и придумать способ, каким заманю разозлившуюся фурию в него.
   Подорвавшись с места, понеслась в сторону аллеи, которая вела к центральному входу в готический храм, перед которым меня не так давно нашёл Проводник. Не знаю, то ли я так быстро бежала (хотя в этом искренне сомневаюсь), то ли водная магия Лайкуса окончательно отбила нюх у Бродяги, но эта чёрная махина осталась сидеть рядом с проклятой ведьмой, преданно заглядывая ей в глаза.
   Добежав до мощённой каменными плитками площадки, растерянно огляделась по сторонам - ничего, чем бы можно было начертить на них круг, на глаза не попадалось. Чувствуя, как время неумолимо бежит вперёд, недолго думая, сжала дрожащими пальцами острое лезвие косы и, глубоко вздохнув, резко провела сомкнутой ладонью по холодному металлу. Тёплая кровь практически моментально начала тяжёлыми каплями орошать землю, а меня мгновенно повело в сторону. Всё-таки вынужденная трёхсуточная голодовка, моральное истощение и многочисленные физические увечия не способствуют нормальному функционированию организма, вот голова и закружилась.
   Встряхнувшись, словно вылезшая на берег водоёма собака, принялась кровью очерчивать вокруг себя круг, попутно бормоча слова соответствующего заклинания. Конечно, в идеале его радиус должен составлять не менее полутора метров, но в моём случае, думается, попробуй я нарисовать подобную махину, банально свалюсь в обморок, поэтому ограничимся маленьким кругом.
   Заметив, что капли крови стали падать на тротуарную плитку намного реже, снова повторила процедуру с разрезанием уже другой ладони. Пусть круг и получился с заметными брешами, но вот то, что он начерчен кровью, отданной, между прочим, добровольно, должно его значительно усилить, что, естественно, не позволит Чёрной Невесте пробить его изнутри. Закончив с начертанием заговоренного круга, устало уселась прямо на холодную землю, положив серебряную косу себе на колени. Теперь остаётся только ждать... И молиться, чтобы моя бредовая затея сработала.
   - Что, устала бегать или решила поиграть со мной, глупышка? - практически ласково промурлыкала проклятая ведьма, неспешно выходя из тёмной громадины парка. - Что же, думаю, это будет интересно, да и аппетит как раз нагуляю!
   Ей-богу, так и тянуло рявкнуть: "Чтоб я тебе поперёк горла встала!", но, горжусь собой, смогла сдержаться и лишь натянуто улыбнуться, мол, посмотрим, кто кого ещё съест. Чёрная Невеста правильно поняла мою небогатую мимику, а потому немного опасливо приблизилась, явно ожидая ещё одного фокуса с использованием посторонних магических заклинаний, но, спешу её обрадовать, в моей голове помимо боли и звона в ушах более ничего не было.
   Сидя в центре заговоренного круга, с любопытством осмотрелась в поисках Бродяги - всё-таки его рановато списывать со счетов моих предполагаемых убийц, поэтому, думаю, осторожность лишней точно не будет. Как и ожидалось, псины нигде не было видно, но это ведь ещё не значит, что она не соблаговолит "осчастливить" полуживую ведьму своим наипристальнейшим вниманием в самый неподходящий для этого момент.
   - Итак, я готова вести конструктивный диалог, - поднявшись на ноги, тяжело опёрлась о древко косы, всем своим видом демонстрируя усталость.
   - Какой ещё диалог? - недоумённо нахмурилась оппонентка, подходя на несколько шагов ближе.
   - Ну, как же, - словно бы невзначай взмахнула в её сторону окровавленной рукой, прекрасно зная о пагубном действии запаха крови на любую нежить, - ты убила моего друга, значит, должна понести заслуженное наказание!
   - А больше тебе ничего не надо? - злобно прошипела Чёрная Невеста, а её глаза начали отсвечивать красными огоньками. В сочетании с лунным светом, общей заброшенностью лесопарковой зоны и готическим антуражем церкви за моими плечами, складывалось воистину жуткое впечатление.
   - Ну, можешь, самостоятельно удавиться, но, думаю, подобного подарка от жизни ждать не стоит, - впившись ногтями в подсохшую кровяную корочку на внутренней стороне ладони, целенаправленно разодрала ранку.
   Теперь глаза Чёрной Невесты стали насыщенного алого цвета, а любая мозговая деятельность ей на ближайший час была противопоказана, что только играло мне на руку. Ехидно ухмыльнувшись - пока всё идёт строго по моему воистину гениально-бредовому плану, - поднесла ладонь к лицу и, преодолевая врождённую брезгливость, слизнула несколько капелек крови. Проклятая ведьма, заметив мой манёвр, со свистом втянула в себя воздух, и, недолго думая, отбросила в сторону свой магический посох. Тихонько зарычав, она, наверное, для острастки продемонстрировала клыки и сделала небольшой шаг в мою сторону. Что же, вот и подошла самая непредсказуемая часть плана...
   - Ты же чувствуешь, что здесь нанесён магический круг, - водя кровоточащей ладонью из стороны в сторону, с удовольствием наблюдала за тем, как совершенно обезумевшие глаза Чёрной Невесты ни на секунду не отрывались от моей руки. - И прекрасно знаешь, что стоит тебе только ступить за его пределы, как будешь поймана в ловушку.
   - З-знаю... - утробно прорычала нежить, теперь уже скалясь по-настоящему.
   - И что же ты предпримешь, ведь я нахожусь под надёжной защитой магического барьера? - Мысленно выругавшись, только сейчас сообразила, что уже давно могла начертить круг кровью, и просидеть под его надёжной защитой хоть всю ночь. Но тогда я бы не смогла спровоцировать глав Святой Инквизиции на открытое противостояние, как того и нужно было Габриелю, да и за трагическую смерть Лайкуса не смогла бы отомстить... - Если хочешь, могу поделиться своей кровью.
   - К-как? - кажется, телом проклятой ведьмы начал управлять её внутренний зверь, а всё человеческое, начиная от облика и заканчивая связной, а главное осмысленной речью, покинуло её.
   - Например, могу выставить руку за пределы круга, и тогда ты сможешь утолить свой голод, - якобы в задумчивости постучав указательным пальцем по разбитым губам, постаралась подавить злорадную усмешку - ну же, ведьма, соглашайся, ведь тебе так хочется отведать горячей кровушки!
   - А не боишься, что я тебя буквально выдерну из защитного круга? - вполне внятно произнесла довольно длинную фразу эта стерва.
   - Нет, я же уже, кажется, говорила, что выбраться из этого круга невозможно, пока не произнесёшь соответствующую магическую формулу, - вяло пожав плечами, почувствовала, как неприятно хрустнул сустав, встав на место. - Ну, так как, согласна?
   - А как же месть за смерть друга? - теперь пришла очередь Чёрной Невесты иезуитски улыбаться и откровенно давить на мою детскую психику.
   - Смотреть на то, как ты на коленях умоляешь противника об ещё одном глотке крови, будет для меня самой лучшей местью! Думаю, Лайкус бы оценил мою задумку по достоинству!
   - Что, прямо сейчас на колени падать и отбивать земные поклоны? - злобно выплюнула эта тварь, стремительно подавляя в себе звериную сущность и снова становясь расчётливой машиной для убийства.
   - Зачем же, - практически ласково улыбнувшись, вытянула вперёд левую руку, - можешь считать это моей добровольной донорской помощью страждущим.
   Недоверчиво посмотрев в мою сторону, проклятая ведьма просканировала окружающее пространство на предмет посторонних рыцарей меча и магии, буквально в очередь выстроившихся, чтобы спасти её добычу, и, не найдя никого, даже отдалёно похожего на ведьминского защитника, грубо схватила меня за кисть. Тонкие губы растянулись в злорадной усмешке, и Чёрная Невеста неспешно склонилась к кровоточащей ранке, с шумом вдыхая запах свежей крови.
   С омерзением ощутив, как острые клыки нежити вспороли тонкую кожу запястья, с силой закусила губу, старательно давя вполне нормальное желание с диким ором отдёрнуть руку обратно. Не чувствуя никакого сопротивления с моей стороны, нежить довольно рыкнула и с наслаждением чавкнула, словно бы благодаря за позднюю трапезу. Сообразив, что всё внимание проклятой ведьмы отдано её голоду, начала постепенно, мелкими шажками, выступать за пределы магического круга.
   - Что ты делаешь? - наконец, обратила-таки внимание на мои манипуляции нежить.
   - Меняюсь ролями! - Ехидно оскалившись, схватила Чёрную Невесту за патлы и, намотав волосы на кулак, с силой приложила её мордой об коленку. - Ну, как, приятно получать тумаки от более чем посредственной ведьмы?
   С силой оттянув тёмные волосы назад, заставила соперницу откинуть голову и, совершив подсечку, которой научил любимый начальник, оседлала нежить сверху. Несколько раз приложив несопротивляющуюся ведьму головой об каменные плиты, с удовольствием прошипела:
   - Или ты предпочитаешь деморализованных магией противников, которые смиренно ждут, пока ты, сука, не высосешь всю их кровь до последней капли?
   - Посмотри-ка, - выплюнув вместе с кровью и часть сломанного клыка, Чёрная Невеста, кажется, озверела, - а наша-то простота деревенская раскусила мою стратегию охоты. Не желаешь ли на себе испробовать участь келпи?
   - Нет, - резко поднявшись на ноги, с силой дёрнула вверх патлы соперницы, отчего она глухо застонала (надо будет поблагодарить старшеклассниц: если бы не моё позорное избиение в школьном сортире, то фиг бы я сейчас хоть что-то противопоставила Невесте в ближнем бою). - Я желаю, чтобы ты вечность горела на самом большом костре, какой только найдётся в аду! - Рявкнув последнее слово практически в лицо опешившей нежити, с силой толкнула её в грудь, буквально принуждая сделать несколько шагов назад - аккурат за границы заговоренного круга. - Ну, и кто теперь на месте жертвы?
   - Что... - Рванув ко мне, проклятая ведьма с силой врезалась в невидимый барьер, который отделял её загребущие ручки и острые клыки от моей скромной персоны, кулем рухнувшей на холодную. - Почему я не могу выйти? У тебя же это получилось...
   - Наверное, потому, что этот круг был начерчен мной, - оторвав от грязной футболки две полосы ткани, принялась заматывать порезы на руках. - Значит, магический круг не только впустит, но и выпустит меня за свои пределы, как законную хозяйку!
   - Но это невозможно...
   - Знаешь, ведьма, нужно было не за потенциальным пропитанием по этому парку бегать, а больше уделять времени магической подготовке, - припомнив наставительные слова фамильяра, которыми он закончил давать целевые указания относительно заклинания, которым нужно было воспользоваться, когда буду заговаривать магический круг, подняла вверх указательный палец. - Так что у тебя сейчас есть время подумать над своим девиантным поведением.
   - Хорошо, пусть я не могу выйти за пределы круга, - нехорошо так прищурилась эта мразь, - но ведь я могу отдать приказ Бродяге, и тогда от слишком самонадеянной ведьмы не останется и следа!
   - Да, пожалуйста! - решив играть роль героической дуры до самого конца, пинком откатила магический посох Чёрной Невесты на приличное расстояние от круга. - Вот только без своей игрушки, аккумулирующей магию, ты, как ведьма, ни на что не годна, - дождавшись злобного рыка в свою сторону, вполне миролюбиво пояснила, - ведь нежить не может колдовать - это противоестественно любым законам природы!
   - Кто... Кто тебе это рассказал? - Сиплым шёпотом прохрипела пойманная в ловушку ведьма. - Назови имя предателя, чтобы правитель смог покарать его!
   - Ты сейчас о Сатане говоришь? - вычленив всего одно, но такое нужное слово, ещё больше утвердилась в своих догадках.
   - Имя предателя! - не пошла на контакт эта дура.
   - Думаю, верховный руководитель всемирного зла и сам догадается, кто проболтался о твоей маленькой тайне, как только услышит словосочетание "Василиса Ласкина"! - Полюбовавшись на озлобленное лицо противницы, довольно улыбнулась: - Вот только жить тебе осталось немного - аккурат до восхода солнца!
   Закинув косу Смерти на плечо, почувствовала, как перетружденная левая нога, которую так неудачно подвернула, заныла с новой силой. Злостно проигнорировав призыв родного организма устроить двенадцатичасовой отдых, обогнула заговоренный круг с запертой в нём ведьмой, и повернулась лицом к церкви. Вот и настал момент, ради которого упырёныш и обзавёлся замом...
   - Эй, главы, - согласна, моему голосу не хватало почтительности при обращении к сильным мира сего, но я не вижу ни одной мало-мальски приличной причины, почему должна уважать их, - у меня ваша проклятая ведьма в заложниках!
   - Нам-то что до этого? - безразлично поинтересовалась темнота женским шёпотом.
   - Ну, как же, - расстроено вздохнув, снизошла до пояснений: - Чёрная Невеста держит ваш заповедник нежити под своим контролем, так сказать, руководит слаженными действиями подвластной ей нежити, но стоит только барышне умереть, как "ручные шавки", которых в этом замечательном парке предостаточно, моментально перестанут быть послушными! Оно вам надо?
   - Хорошо, твои, ведьма, доводы вполне приемлемы, - теперь в диалог вступил мужской голос. - Чего ты добиваешься, поймав Чёрную Невесту в заговоренный круг?
   - Честного поединка с одним из глав Святой Инквизиции!
   Ну, Габриель, искренне надеюсь, что поступаю правильно и в строгом соответствии с твоим грандиозным планом, в который, к сожалению, ты как-то позабыл посвятить нерадивую подчинённую. И, не дай Бог, Смерть, ты упустишь такую замечательную возможность поквитаться с оставшимися глава Инквизиции, ведь у тебя в соучастниках ходит сам Рафаил. Ведьминской честью клянусь, что призраком бестелесным, но жутко противным с того света вернусь, и буду отравлять тебе, начальничек, жизнь!
   В нескольких метрах от измученной меня бесшумно материализовался один из глав Святой Инквизиции. Естественно, им оказался архидемон...
   Скорее всего, главы Инквизиции посчитали поединок с какой-то мало образованной и совершенно неадекватной ведьмы с явными суицидальными наклонностями за избиение несмышленых младенцев, поэтому решили надолго не растягивать удовольствие от моего убийства - отсюда и последовал выбор кандидатуры противника.
   Мужчина был облачён в уже знакомый мне длинный плащ, пошитый из грубой ткани. Накинутый на голову глубокий капюшон надёжно скрывал лицо архидемона, а в его руках поблескивали изогнутые на манер сабель клинки. Один из клинков был обоюдоострый с удобной для ближнего боя гардой, а второй имел с наружной стороны приличные зазубрины, как у добротной пилы.
   "О, вот и моя персональная смерть пожаловала..." - с каким-то садистским удовольствием окинув оценивающим взглядом представшую передо мной гору мышц, злобно тряхнула спутанными волосами. - "Так вот, спешу всех обрадовать - ведьмы из рода Ласкиных смерти не боятся!"
   - Ты искала битвы со мной, ведьма? - тишину ночного парка вспорол ехидный голос мужчины. Получив мой утвердительный кивок, противник решил проявить толику благородства. - Предлагаю схватку до первой крови.
   - И что? - изумлённо изогнув бровь, злорадно расхохоталась. - На мне этой крови уже столько, что просто невозможно понять, где моя, а где чужая! Поэтому, уважаемый, - последнее слово больше походило на изощрённое ругательство, нежели на учтивое обращение, - битва продолжится до летального исхода для одного из противников!
   - Это только твой выбор... - тихо прошелестела пожухлая прошлогодняя листва женским голосом.
   Отвлёкшись ровно на секунду, пропустила решающий миг, когда архидемон оказался стоящим практически вплотную ко мне. Испуганно шарахнувшись от противника, мысленно обругала себя последними словами.
   Как же, погеройствовать мне захотелось, идиотке клинической, да вот как-то не подумала моя дурная голова, что у противника-то и многовекового опыта, навыка и сноровки больше моего будет, а уж про умение и желание убивать скромно умолчу, пока окончательно не струхнула. Думается, что посты в руководящей верхушке Преисподней занимают не за красивые глазки и умение клыкасто улыбаться.
   - Ведьма, на твой выбор - "рукопашка" или бой на мечах? - проявил толику галантности демон.
   - Вместо меча буду использовать косу Смерти, - описав стальным лезвием в воздухе серебристую дугу, с трудом сдержала болезненный стон - всё-таки мне знатно досталось как от демона Печали, так и от Чёрной Невесты.
   Заняв выжидательную позицию напротив архидемона, гордо расправила плечи, и наклонилась всем корпусом немного вперёд - готовая в любой момент броситься на противника. Меня слегка трясло, и сложно было сказать, была ли тому причиной общая измождённость организма, или просто действие огромного количества адреналина, гуляющего по крови... Кроме того, основательно мешала сосредоточиться пульсирующая боль в подвёрнутой ноге, да и глубокая рана на предплечье, доставшаяся от Сергея, не облегчала путь к долгожданной победе.
   - Ну, что же, - снова надменный женский голос неприятно резанул слух, - начинайте!
   Стоило только мужчине услышать отмашку к началу поединка, как его обманчиво расслабленная поза, грациозно перетекла в боевую стойку, закалённого в схватках вояки. Нервно стиснув пальцы на серебряном древке, почувствовала, как напряглось всё тело в предвкушении хорошей драки. Словно по заказу сценариста отменного хоррора, луну заволокло тёмными грозовыми тучами, а небо прочертила ветвистая молния. В ту секунду, когда мы с архидемоном одновременно шагнули друг к другу, мясистые тучи прорвались первыми каплями холодного дождя.
   "Василиса, слушай меня очень внимательно," - прорвавшийся сквозь дикую головную боль и звон в ушах голос Асуки изрядно порадовал. - "Крон в битве не использует никаких хитростей, обманных приёмов и подсечек. Его тактика - чистая, грубая сила архидемона."
   Что же, выходит, что мне стоит рассчитывать только на сомнительную ловкости и те скудные знания боевых приёмов, которым меня обучил Габриель. Если при удачном расположении звёзд удастся, как следует вымотать противника, заставив побегать за мной по парку и церковной площади, лишив его тем самым собранности, то у меня появится, пусть и сомнительный, но шанс на победу, а, следовательно, и спасение.
   В тот краткий миг, когда пудовый кулак Крона, зажимающий обоюдоострый клинок, просвистел около моего уха, я, неуклюже уворачиваясь, еще успела подумать, что едва достаю противнику макушкой до плеча, как же тогда уложить такого верзилу?! Кажется, и у архидемона мелькнула схожая мысль, поскольку, круто развернувшись, он слегка растерянно взглянул на свой кулак, словно бы спрашивая себя самого, как он мог так позорно промахнуться?
   "Мог-мог, приятель - ниже надо было бить!" - ехидно прокомментировал внутренний голос.
      Не дожидаясь, пока глава Инквизиции повторит атаку, я с места дикой кошкой прыгнула на противника, занося в прыжке ногу. Метила точно в челюсть, и для такого простого приёма пришлось чуть ли не сделать шпагат в воздухе, отчего острая боль резанула мышцы с внутренней стороны бедер. Эх, надо было больше времени уделять растяжкам и силовым упражнениям...
   Босая ступня рассекла воздух в паре миллиметров от подбородка демона, после чего одним молниеносным движением Крон ухватил меня за щиколотку и, резко крутанув, отшвырнул, словно тряпичную куклу. Ударившись спинной о каменную плитку, громко взвыла, почувствовав, как левый бок обожгло острой болью, а майка начала быстро пропитываться горячей кровью.
      - Первая кровь, - ухмыльнулся Крон, словно давая сумасшедшей ведьме ещё один шанс отступить.
   Коротко рявкнув нецензурный ответ, бросилась на противника. Сделав обманный выпад ногой, якобы метя противнику в живот, но в самый последний момент чуть отклонилась в сторону, и ударила ребром ладони ему по переносице. Архидемон взвыл - черт возьми, какой же сладкой музыкой этот вой отозвался во всем моём теле, - а я, словно мячик для пинг-понга отскочила от врага.
     Капюшон свалился назад, открывая для осмотра залитое кровью лицо мужчины. Овальной формы, с немного большим носом, тонкими губами и волевым подбородком, который прочертила симпатичная ямочка. Оно могло бы показаться даже красивым, если бы не холодные серо-голубые глаза прирождённого убийцы.
   Рассвирепевший Корн, держащийся руками за сломанный нос, с разворота ударил меня ногой в живот.
      Точно пружиной подброшенная в воздух, я с громким воплем перелетала через вычурную лавочку, и рухнула в какие-то кусты, обдирая колючими ветками кожу на руках и лице. Мысленно возблагодарив помятую моим телом растительность, самортизировавшую удар при падении, с каким-то первобытным страхом прислушалась к себе. Трудно было однозначно сказать, какая боль была сильнее - в животе или проехавшемуся по асфальту боку. В глазах было темно, и только стекавшие по моему лицу холодные капли дождя говорил о том, что я всё еще жива.
   Услышав сбоку неторопливые тяжёлые шаги противника, попыталась принять вертикальное положение. Как ни странно, но подняться мне помог тяжелый носок сапога Корна, лениво ткнувший меня в бок. Закусив до крови губу, уперлась коленом в землю и медленно встала на ноги. Меня основательно штормило, а окружающий мир виделся точно в пелене - и дело было вовсе не в дожде.
   С трудом подняв голову, я с презрением посмотрела в серо-голубые глаза главы Святой Инквизиции. Пощады в них не было...
      - Ну же, ведьмочка, иди ко мне! - по-хамски поманил меня пальцем мужчина.
      - Иди в задницу, - хрипло выдохнула, немыслимым усилием разгибаясь. Живот взорвался фейерверком боли, а в глазах заплясали кровавые мушки.
   Господи, как же больно... Что же, если я сейчас сдохну, то сдохну не зря... надеюсь. Габриель, очень тебя прошу, закончи все свои дела за оставшиеся пять минут никчёмной жизни своего заместителя - иначе я буду считать, что зря ввязалась во всё это дерьмо!..
   Корну, видно, надоело, ждать моего удара, поэтому он первым ринулся в наступление. На этот раз его кулак почти достиг своей цели - я лишь чудом поймала его в сантиметре от своего любопытного носа. Прозевай я удар, и мое, пусть и не самое миловидное, личико смялось бы в одну кровавую кашу. Мысленно вознеся хвалу обострённой реакции и, чего уж греха таить, ментальному вмешательству Асуки в ход битвы, заученным за долгий год приемом крутанула руку противника за запястье, намереваясь перебросить его через себя. Раньше этот прием получался независимо от весовой категории противника - тут дело не в массе, а в правильном приложении силы. На этот раз не вышло...
   Легко перевернувшись в воздухе, архидемон отточенным движением приземлился на ноги и, прежде чем я успела развернуться к нему лицом, ударил меня каким-то скользящим ударом по груди. Естественно, я не успевала уклониться от удара и лезвия закрученных клинков с жутким чавканьем прошлись по груди, и впились в правый бок. Ощущение было такое, словно под ребра мне вогнали сразу два раскалённых штыря и сейчас медленно их поворачивали. Я с диким криком упала на одно колено, зажав ладонью хлеставшую из ран кровь. Лужа подо мной стремительно окрашивалась неприятным красным цветом, а я же отчётливо поняла, что это всё - конец.
     "Нечестно!" - заорал где-то внутри меня взбешённый фамильяр. - "Он использует холодное оружие!" - возмущённо булькнув, демонёнок гневно прошипел. - "Василиса, хватит валять дурочку - доберись до косы Смерти!"
   "И что потом?!" - сопротивляться желанию сдаться на милость победителя становилось всё труднее и труднее. Приметив в нескольких сотнях метров от себя холодный блеск рабочего инвентаря, злорадно ухмыльнулась. - "Да Корн меня быстрее на лоскутки порвёт, чем я доберусь до косы..."
   "А ты сделай так, чтобы этого не произошло!" - презрительно прошипел Асука. - "И вообще, никак понять не могу - ты выжить хочешь или нет?!"
   Тяжело вздохнув, философски пожала плечами, решив оставить поистине риторический вопрос без ответа. На подобного рода любопытство каждый человек даст неоднозначный ответ, зависящий во многом от жизненных обстоятельств, которые имеют обыкновение кардинально меняться.
   Решив, что уже вдоволь помедитировала над своей горькой судьбинушкой, резко прыгнула на противника, не ожидавшего подобной прыти от полуживой ведьмы. Повалив главу Инквизиции на мокрую землю, оседлал его сверху. Прижав бёдрами руки мужчины к его телу, со всей дури врезала ему кулаком по морде, затем ещё раз, и ещё... Опешивший от подобной наглости Корн даже не пытался сопротивляться, что меня, откровенно говоря, полностью устраивало.
   "Василиса, коса Смерти!" - дурниной провыл хвостатик, когда мои руки безвольно опустились на грудь противнику.
   Встряхнувшись, словно мокрая собака, напоследок двинула коленом в бок главу Святой Инквизиции и, что есть мочи, припустила к рабочему инвентарю, сиротливо лежащему на том месте, где не так давно валялась и я, отброшенная хорошим ударом Корна. Коснувшись прохладной стали древка дрожащими пальцами, почувствовала себя намного увереннее.
   На удивление быстро оклемавшийся архидемон, бесшумно подошёл ко мне со спины. Наверное, ему просто надоело возиться с глупой соперницей, которая даже достойного сопротивления оказаться не может, поэтому он решил закончить нашу битву.
      - Прости, ведьма, но я должен это сделать, - ухватив за шиворот, точно котенка, мужчина рывком поднял в воздух мое безвольное тело.
   Широко расставленные серо-голубые глаза с вертикальным зрачком оказались совсем близко, и в них я увидела крохотное отражение собственного лица, на котором царила неконтролируемая паника. На мгновение не стало слышно ничего, кроме шума ночного дождя, тяжёлыми каплями барабанящего по крыше готической церкви, и с мерным перезвоном наполнявшим лужи водой.
      - И ты... прости... Корн... - тихо выдохнув в ответ, и с чувством выполненного долга позволила сознанию отойти на второй план.
     Теперь вместо испуганной и скулящей от боли ведьмы в глаза главе Святой Инквизиции смотрело совершенно другое существо: расчётливое, жестокое и способное хладнокровно убивать, наслаждаясь агонией своей жертвы. Нехорошо ухмыльнувшись, существо схватило мужчину за короткий ёжик чёрных волос и с наслаждением вогнало лезвие косы ему под ребра, туда, где билось почти человеческое сердце. Сильный удар тока, пропущенный через посеребряную косу, завершил убийство архидемона.
   Глухо вскрикнув, Корн начал заваливаться набок, все еще не разжимая хватки и увлекая меня за собой. Вот так, сцепившись в смертельных объятиях, мы вместе упали на мокрую площадь перед тёмной громадой храма: Корн - снизу, а я - ему на грудь. Расширенные глаза, полные непонимания, неотрывно смотрели в мои, постепенно угасая, а холодные пальцы судорожно оплели мое запястье, выкручивая его, ломая... Тело главы Инквизиции билось в предсмертной агонии, а я же орала от боли, не в силах высвободиться из железных тисков его рук - слишком слабая, чтобы сопротивляться, и слишком гордая, чтобы молить о снисхождении.
   - Но... Как? - ночную тишину разорвал истеричный женский выкрик. - Ты не могла убить Корна...
   - Я - нет, - скатившись с поверженного врага, неуклюже вывернула руку, чтобы было удобнее лежать, чувствуя, как холодные капли дождя смывают с лица грязь и кровь. - А вот Асука - да!
   - Ты поплатишься за это, ведьма! - пригрозила неведомая мне собеседница, наверняка злобно потрясая кулаками.
   - Даже не сомневаюсь в правдивости твоих слов, - решив не церемониться с грубиянкой, перешла на фривольный тон. - Вот только сперва обернись назад, и удостоверься, что там не стоит Палач или Рафаил, а уже потом кидайся пустыми угрозами!
   Наверное, одна из глав Святой Инквизиции всё же последовала моему скромному совету, и, искренне на это надеюсь, напоролась на меч рагнара. Всё-таки спасаться бегством от обозлённых архидемонов и архангелов всю оставшуюся жизнь как-то не очень и хочется, а убить оставшихся шестерых продажных зазнаек мне банально не под силу.
   Извернувшись, всё же смогла отцепить от искалеченного запястья скрюченные и уже начавшие деревенеть пальцы Корна. Откатившись максимально далеко от мертвеца, не заметила, как по щекам потекли слёзы раскаяния, смешанные со слезами облегчения - я осталась жива, и это главное!
   Всё-таки убийство пусть и архидемона, это не одно и тоже, что препроводить душу умершего человека ко Вратам, или отправить зарвавшегося ворма по месту постоянной прописки. Думаю, мне ещё долго будет сниться в кошмарах тот момент, когда мои руки безжалостно вогнали лезвие косы под рёбра Корна... И тот факт, что в тот момент моим телом руководил Асука, ничего не изменит...
   - Да, такое бывает... - шмыгнув носом, подтянула колени к груди и позорно всхлипнула. - Достигнув цели, понимаешь, что ты всего лишь средство...
   - Василиса!.. - громкий крик начальника заставил сначала недоверчиво прислушаться, а затем растянуть губы в радостной улыбке: он жив, слава Богу, и ищет меня - своего нерадивого зама! - Василиса, мать твою, ты где? - Не унимался Габриель, судя по характерному звуку, продираясь сквозь заросли заброшенного парка.
   Приподнявшись на локтях, хотела крикнуть: "Я здесь!", как мир предательски покачнулся, а на глаза словно накинули чёрную ткань, не пропускающую ни единого лучика света. Испуганно пискнув, рванулась вперёд, опасаясь очередного незапланированного нападения какой-нибудь не в меру ретивой нежити, но не рассчитала своих сил и, поскользнувшись на мокрой плитке, при падении больно ударилась виском об угол декоративной лавочки. Посторонние звуки, доносящиеся до меня словно сквозь толстый слой ваты, практически моментально стихли, а уставшее сознание с удовольствием скользнуло в спасительное забытье обморока.
  
  -- Атиэфриг - подвид водной нежити, обладающий плотным панцирем, покрытый множество глянцевых серебристых пластин, впитывающих солнечный свет, а после отражающих его. Следовательно, он светится днём, отражая солнечные лучи, и блестит ночью, излучая свет, накопленный за день.
  

Оценка: 7.42*71  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Р.Цуканов "Дух некроманта"(Боевое фэнтези) Л.София, "Как вылететь из Академии за..."(Любовное фэнтези) Л.Миленина "Шпионка на отборе у дракона"(Любовное фэнтези) С.Нарватова "4. Рыцарь в сияющих доспехах"(Научная фантастика) О.Рыбаченко "Трудно ли быть роботом? "(Киберпанк) Deacon "Черный Барон"(Боевая фантастика) Д.Маш "Тата и медведь"(Любовное фэнтези) В.Пылаев "Видящий-3. Ярл"(ЛитРПГ) Д.Черепанов "Собиратель Том 3 (новая версия)"(ЛитРПГ) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика)
Хиты на ProdaMan.ru Курортный обман. Рай и гад. Надежда МамаеваКоролева теней. Сезон первый: Двойная звезда. Арнаутова ДанаАльфа напрокат, или Сделки бывают разными. Делия РоссиСекреты старой феи. Анетта ПолитоваЗлосчастная лужа. михайловна надеждаМилашка. Зачёт по соблазнению. Сезон 1. Кристина АзимутОсобенности драконьего хобби. Сезон 1. Яна ЧерненькаяЧистый лист. Кузнецова ДарьяЗавтра наступит, я знаю. Вероника ГорбачеваТри прорыва и одна свадьба. Жильцова Наталья
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"