Шевченко Юлия: другие произведения.

Ангел Смерти

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    WARNING!!! Когда-то давно начинала писать как "Плагина Юлия", поэтому сильно не удивляйтесь, если найдёте данную книгу на просторах Интернета. Но! Этот вариант "Ангела Смерти" доработан, исправлен и нравится лично мне гораздо больше (ИМХО). Так что, всем приятного чтения)))

    АННОТАЦИЯ: Фух, как же я устала, кто бы знал! Надоели эти постоянные задания, перекидываемые мне начальником, вредный фамильяр, постоянно пытающиеся прикопать меня под ближайшим кустом прислужники Сатаны... И за что, спрашивается? Да всего-то из-за мелочи! Я, Василиса Ласкина, временно исполняю обязанности Смерти, пока этот гад купается в тёплом море и кадрит девочек! Ну, ничего, я ведьмочка упёртая, разберусь с любыми проблемами, поставлю провинившихся в угол, и ещё даже время на амур останется, поэтому, трепещи, нечисть, "И.о. Смерти" идёт!



АНГЕЛ СМЕРТИ

Все женщины по сути своей ангелы.

Но когда им обламывают крылья,

приходится летать на метле...

(NN)

АКТ 1

"Не было печали - черти накачали"

  
      Многие боятся смерти, перехода в мир иной, того, что их ждёт за гранью, неизвестности... А зачем этого страшиться? Смерть - это покой, лёгкость. Жизнь намного труднее, опаснее и противней...
      - Хватит притворяться, - ленивым бархатом растёкся мужской голос по помещению. - Твоя одежда лежит в пластиковом контейнере, - негромкий стук оповестил о наличии вышеназванного предмета в помещении. - Вася, у тебя десять минут на сборы, я буду ждать в машине. Не успеешь - пойдёшь домой пешком! - удаляющиеся, неспешные шаги и щелчок закрываемой двери, оповестили о том, что это была не абстрактная угроза.
      Открыв глаза, с омерзением уставилась в белый потолок. Сколько раз я его уже видела? Сотню, если не больше...
   Не знаю, почему так происходит, но практически любое моё задание оканчивается одинаково - прозекторским столом и тихим, вкрадчивым голосом работодателя.
   Я не боюсь смерти... Нет, всё гораздо хуже и прозаичнее: скромная ведьма Василиса Ласкина на него работает!
      Придерживая одной рукой простыню, противно воняющую хлоркой, приняла сидячее положение и на автомате сорвала больничную бирку с пометкой "Неизвестный. Поступил 23.09.20ХХг.", висящую на левой лодыжке. Это движение, так же как и все последующие, было отработано до автоматизма, то есть, руки сами всё делали, а мозг же в этот момент отдыхал... Впрочем, как и всегда, иначе бы не попала в такой переплёт.
      Год назад я была обычной студенткой журфака в прославленном на всю страну институте. Потихоньку варила приворотные зелья (хоть и аморально, зато прибыльно) и "Влажку" (чудо крем, убирающий "гусиные лапки" и пигментные пята за несколько нанесений), гуляла с подругами и искала на просторах интернета фамильяра. (Чего только во Всемирной Паутине не отыщешь, нужно только точно знать, что тебе требуется и осознавать примерную область поисков.)
   Но Инет штука плохая, можно даже сказать коварная: никогда не знаешь на кого нарвёшься и с каким индивидом познакомишься. Вот и Сергей не вызывал у меня чувства отвращения или тем паче страха, пока мы с ним не встретились в реальности.
      В нашей колдовской семье бывали разные магические гости, но новый знакомый переплюнул их всех разом, причём особо не напрягаясь. Парень просто назвал место работы и уточнил рамки своего хобби: мясник на мясокомбинате и маньяк по призванию. Видите ли, ему нравится процесс убийства... Только крупный рогатый скот успел быстро наскучить, вот он и решил удовлетворить своё любопытство и понять, чем же отличаются процессы убийства домашней живности и человека.
   В нахождении ответа на этот вопрос я была совершенно не заинтересована, поэтому на предложение побыть подопытным кроликом ответила категоричным отказом. Попытка быстро затеряться в кафетерии с траурным звоном провалилась: снотворное, ловко подсыпанное в бокал шампанского, сделало своё чёрное дело. Очнулась я в каком-то запущенном парке, привязанная к дереву. Дальнейшее помнится смутно, лишь острыми когтями в воспоминания врезался коктейль из животного чувства страха, адской боли, моих отчаянных криков и противного, но до омерзения довольного смеха Сергея.
      Знаете, в фэнтезийных книжках пишут примерно так: "Открыв глаза, не смогла ничего разглядеть кроме плотного тумана, окутавшего тело, и, словно из небытия, раздался голос... (и ля-ля-тополя, далее по тексту)"? В моём случае всё было иначе. Сознание я не теряла, тумана никакого не наблюдала, и вместо бесполого голоса рядом со мной присел на корточки элегантный мужчина в коротком драповом пальто.
   Хотите знать, как на это отреагировал маньяк в лице Сергея? А никак, ибо соляным столбом замер, после применения незнакомцем обездвиживающего заклинания. Спросите, почему сама этим же методом не воспользовалась? Так и на этот вопрос могу дать исчерпывающий ответ! Во-первых, я хоть и колдунья, но мой магический уровень тянет на "три с плюсиком", то есть, знаю всего-ничего и то, только при наличии конспектов и магических трактатов. И, во-вторых, для того, чтобы сработали более-менее сложные плетения, нужны свободные руки, а мои же в тот момент были намертво привязаны к стволу дерева.
      - Я могу подарить тебе жизнь и свободу, - не дожидаясь приветствия, взял быка за рога мужик, - или могу сделать вид, что ничего не видел, и меня вообще здесь не было. Какой вариант выберешь?
      Шезлонг на личном острове с кучей пальм и коктейль в руках, блин!..
      - За "просто так" ничего не делается, - еле-еле ворочая не только языком, но и мозгами, выдавила из себя сорванным голосом. - Что потребуешь взамен?
      - О, самую малость, - на лице мужчины проступили явные признаки скуки. - Ты станешь моим персональным помощником на три года. Работёнка не пыльная, весёлая и, даю гарантию, заведёшь кучу полезных и интересных знакомств!
      - Что, - слова вырывались из охрипшего из-за криков горла вперемешку с кровью, - сам не справляешься?
      - Да нет, - достав белоснежный носовой платок из кармана пальто, мужчина аккуратно вытер тонкую бордовую струйку, сочащуюся из моей разбитой губы, - в отпуск хочу, а дела не могу без присмотра оставить. Ну, так как, согласна?
      Позволю вам первыми бросить в меня камень, если бы вы на моём месте отказались. Непостижимым образом я оказалась в больнице, на операционном столе, а вот что случилось с Сергеем, не знаю и как-то не горю желанием интересоваться сим вопросом. Самое главное, что эта аморальная личность в моей жизни более не появлялась!
      Вот так и начались мои мытарства с новой работой и поломанной жизнью.
   Имя своего работодателя я узнала дня через два-три, когда он лично принёс конверт с первым заданием. (Если бы в ту роковую ночь удосужилась посмотреть в паспорт "самаритянина", то чёрта-с-два согласилась бы на сделку!..) Величали моего временного начальника ни много, ни мало - Смерть (Палач, Аид, Старуха с косой... кому как нравится), а я же стала называть его Габриель - "правая рука Господня".
      Новоиспечённый биг босс в течение прошедшего года натаскивал бестолковую помощницу в делах, касающихся обязанностей Смерти, жестоко игнорируя тот факт, что я являюсь потомственной ведьмой. Работка оказалась действительно непыльная и интересная, да и знакомства лишними никогда не бывают... Вот только все мои новые знакомые оказывались либо бесполыми духами, которых я сопровождала до Врат, либо какими-нибудь служителями Сатаны, которых те или иные причины заставили подняться на грешную землю из персонального котла с серой.
      - Наконец-то, - нетерпеливо постукивая пальцем по рулю, кисло улыбнулся Габриель, - тебя только за смертью посылать!
      Жестоко проигнорировав едкое замечание начальства, состроила кислую мину. Осторожно опустив свои нижние девяносто на мягкое автомобильное кресло, со стоном счастья откинулась на спинку и включила подогрев сиденья. Реагировать на шутки биг босса, резкие повороты и слившийся в одну чёрную полосу пейзаж за окном не было ни сил, ни желания.
      - Эй, ты поаккуратней там, - всё-таки добился своего работодатель, вылетев на встречную полосу, по которой ехал "КАМАЗ". - Хоть на кладбище и не отправимся, но за искореженную, не подлежащую эксплуатации иномарку, мне ещё автокредит выплачивать!
      Да, Смерть не только спас мне жизнь, но и платит жалование, на которое я и живу довольно-таки зажиточно.
      - Василиса, - начальник сам любил моё "Пежо", но и процесс выведения подчинённой из себя ему также доставлял неописуемое удовольствие, - я водитель с многолетним стажем и не тебе, сопле зелёной, меня учить!
      На "мелкая" или "сопля зелёная" обращать внимания не имело никакого смысла, потому что по сравнению с годами, прожитыми (если так вообще можно выразиться) Смертью, я действительно только-только родилась. Поэтому в гробовой тишине отрегулировала под себя пассажирское кресло и собралась подремать минут сорок, пока мужчина не довезёт меня до родной квартиры, но не тут-то было.
      - В бардачке новое задание... И будь человеком, хватит постоянно умирать! - не отрывая взгляда от дороги, "осчастливил" босс.
      - Будь на то моя воля, давно бы на кладбище в гробу лежала! - привычно огрызнулась, прекрасно зная, что до истечения срока моей службы у Смерти, смерть мне не грозит (извините за каламбур).
      Вы ничего такого не подумайте, я - самый жизнелюбивый человек, какого только можно представить, поэтому и цепляюсь за любую возможность сохранения себя, любимой, в целости и сохранности. Просто при упоминании погоста в обществе Габриеля, он так смешно дёргается и начинает суетиться, что упустить шанс понервировать его буквально смерти подобно!
      - Вася, ты самый проблемный работник какого только можно вообразить!
   Сегодня что, лунное затмение или магнитные бури, раз начальника пробило на "поговорить"?..
      - Так уволь без выходного пособия и найди нового заместителя, - доставая белый, большой конверт, промямлила, прекрасно зная ответ.
      - Э, нет, - перед моим носом нарисовалась известная конструкция из трёх пальцев, - тебе ещё два года на меня пахать, а потом делай, что хочешь!
      Показав невозмутимому водителю язык, с ненавистью уставилась на запечатанный конверт, который не сулил лично мне ничего хорошего. Последнее задание (как и предыдущие семь) закончилось для меня плачевно - летальным исходом и пробуждением на прозекторском столе.
   Итоговая проверка на профпригодность заключалась в разоблачении мужика, который призвал одного из подчинённых Пифона - Князя духов лжи, желая разбогатеть нелегальным и моментальным способом. И тут как назло (для алчного индивида, естественно), на полуночные посиделки за магическим трактатом чернокнижника пожаловала я.
      Представитель нечистой братии был категорически против моего искреннего желания запихнуть его обратно в Преисподнюю, мотивируя попытки ведьмовского умерщвления нежеланием расставаться со спутниковым телевидением, сигаретами, девочками лёгкого поведения, спиртным и ежедневными кровавыми жертвами (бедные курочки-несушки!..) своего призвавшего.
   Я - девушка хрупкая, можно даже сказать субтильная, и физической силы во мне кот наплакал, зато дури хоть отбавляй, поэтому пришлось использовать против агрессора проверенный способ - зелья. Да кто же знал, что этот гад рогатый оставит на прощание "подарочек" - сгусток чистой магии, брошенный в меня, когда его начало затягивать в ад, после парочки прицельных попаданий в лоб склянок с магическими отварами?!
      - Василиса, вернись из астрала, мы приехали! - ехидства Габриелю было не занимать. - Накормишь? - традиционный вопрос с лёгкостью сорвался с мужских губ, и, не дожидаясь ответа, он вылез из машины.
      Когда-то после первого задания (кажется, нужно было всего-то проклятую статуэтку саламандры выкрасть у какого-то хапужестого искусствоведа), Смерть также сопроводил своего зама до родных пенат, и напросился на ужин. Помнится, я тогда долго стояла с отвисшей челюстью, проветривая гланды и бронхи. Но потом, собравшись с мыслями, накормила гостя подгоревшей яичницей и резиновыми пельменями "Толстячок", попутно извиняясь за своё неумение вести домашнее хозяйство.
   Съев всё под чистую, и даже ни разу не выразив недовольства предложенными харчами, шеф заявился ко мне в гости через неделю. С зажатым в зубах заданием и двумя огромными пакетами. Из продуктов, купленных в ближайшем супермаркете, начальник приготовил просто шикарное меню, которое мы умяли за два дня.
      - Вася, у меня уже в животе бурчит! - Габриель галантно протянул руку, помогая выбраться из авто. - У тебя опять холодильник пустой?
      - Нет, утром мама приезжала.
      Перевожу на русский: "В холодильнике не только продукты в отдельных контейнерах стоят, а также присутствуют соки, фрукты, мороженое плюс домашняя еда, поэтому тебе, упырёныш, сегодня у плиты скакать не придётся!".
      - Как они поживают? - Смерть любил стряпню моей матери, поэтому заочно проникся к Елене Викторовне любовью с первой ложки супа, а папа ему какую-то жутко дефицитную книгу презентовал в своё время (естественно не как Ангелу Смерти, а как самому обычному начинающему колдуну), поэтому тут тоже всё было в ажуре.
      - Нормально... Тайского котёнка завели! - воспоминания о пушистой голубоглазой лапочке грели сердце и вызывали невольную улыбку.
      - Когда их навестишь? - проницательности работодателю было не занимать. - С того дня, как тебя выписали из больницы, ты была дома всего три раза и то, старалась подгадать момент, чтобы родители отсутствовали. Что-то случилось?
      - Нет... - своей осведомлённостью упыреныш меня изрядно пугал. - Просто трудно с весёлой улыбкой дать ответ на вопрос: "Дочь, а ты на какие шиши живёшь?". У меня же мама за версту чует ложь, а говорить правду - подписать себе приговор на полуторачасовую нотацию и неизбежное знакомство тебя, как начальника, с родителями.
      - Я согласен, - по-хозяйски отпирая дверь квартиры, осчастливил меня мужчина. - Всегда хотел поближе пообщаться с твоей семьёй.
      - Чего?!
      - А что, - Габриель, разувшись, нацепил домашние тапочки и отчалил на кухню, оставив подопечную стоять столбом, - нам с тобой ещё много времени предстоит провести вместе, вдруг, кто увидит, как потом выкручиваться будешь?
      - Мы же с тобой лучшие друзья, периодически открывающие сезон охоты на оборзевшую нечисть, забыл? - Догнав Габриеля, полезла в холодильник. - Для большинства ты же обычный, хоть и охрененно могущественный колдун. Поэтому никак, - грохнув со всей злости кастрюлю с харчо на плиту, прошипела я. - Ты же вроде на море собирался, в заслуженный отпуск... Или уже передумал?
      - Нет, билет куплен, осталось только вещи собрать и с тобой попрощаться, - смешно поведя носом, мужчина облизнулся. - Связь будем держать посредством сотового. Задания буду присылать обычной почтой.
      Действительно, на дворе XXI век, поэтому долой все стереотипы, даёшь новые устои и традиции! Раз Смерть решил нанять себе подневольного работника, хомячит материальную еду, обожает дорогую одежду и удобства, плюс ездит на авто, то почему бы ему не освоить интернет и не обзавестись смартфоном? Наливное яблочко и золотое блюдечко нынче не в тренде...
      - Когда, наконец, фамильяра заведёшь? - наступил упырёныш каблуком на любимую мозоль. - Клубы пыли скоро по квартире мотаться будут... Вася, экая ты безрукая, даже суп подогреть нормально не можешь!
   Я могла делать свою работу как угодно безалаберно, но в вопросах еды шеф был непреклонен - тут всё должно быть идеально и никак иначе! Поэтому отдав половник в умелые руки биг босса, уселась на круглую табуреточку, выдвинутую из-под стола, и включила телевизор, висящий над холодильником.
   Я являюсь счастливой владелицей хорошей, трёхкомнатной квартиры ещё сталинской постройки, поэтому волноваться о любопытных домашних или квартирантах не приходилось. Достались мне хоромы год назад после смерти бабушки, поэтому всё, что требовалось от новой хозяйки, чтобы здесь жить, так это переоформить на себя документы и прописаться на жилплощади. Те, кто ни разу не сталкивался с работниками "Горгаза", водоканала, ЖЭКа и ответственной по подъезду никогда не поймут моего настойчивого желания прикопать их всех скопом под ближайшим кустом - столько эти гады мне крови попортили и нервов вытрепали. Остановило только обещание Габриеля, что все остальные хлопоты по ремонту, переезду и прикручиванию багет, мужчина берёт на себя. И ведь не соврал же, засранец!
      - Завтра всё уберу, - невнятно буркнула, бесцельно переключая каналы в надежде нарваться на какую-нибудь мелодраму или романтическую комедию.
      - Сначала выполни задание, а потом занимайся уборкой, - назидательно махнул хлебным ножом Смерть. - Кстати, ты его уже прочитала?
      Вот зараза, знает же, что я предпочитаю распаковывать конверты в гордом одиночестве, обложившись валерианкой, коньяком, бумажными салфетками, магическими трактатами и блокнотом с карандашом, чтобы удобнее было разрабатывать план изгнания нежити и пути к отступлению. Но делать нечего, придётся удовлетворить любопытство начальника, ведь, если, конечно, верить информации, полученной от Смерти, только тот, кому направлено письмо, может его открыть и прочитать. Несанкционированное вскрытие конверта или чтение уже распечатанного задания, ничего не даст. Любопытный и посторонний читатель чужой корреспонденции ничего не увидит, кроме чёрного, готического креста, нарисованного в верхнем правом углу - знака небесной канцелярии, откуда приходят все поручения.
      Распечатав конверт, зачитала растерянно вслух всего два предложения:
      - На северном кладбище города пробудился гуль. Приказ: найти и обезвредить.
      Правда, познавательное и изобилующее информацией задание? Впрочем, как и всегда: две строчки и куча моих сумбурных вопросов, на которые приходится самостоятельно искать ответы.
      - Как планируешь с ним бороться? - ставя передо мной тарелку с наваристым супчиком, поинтересовался Габриель.
      - Для начала узнаю, кто такой этот гуль, а уже потом буду что-либо планировать, - желудок при виде вкусных харчей радостно булькнул, а рука, с зажатой в ней ложкой, потянулась к баночке домашней сметаны, стоящей на столе. - Ты же помогать не будешь?
      - Нет, сама справишься, - стандартно отбил мужчина вялые попытки привлечь его к мозговому штурму. - Могу дать только один совет: заведи себе фамильяра, станет намного легче, если не в магическом плане, то с домашним хозяйством уж точно!
      Гр-р-р-ррррр... Настоящий кладбищенский упырь!..
   Чтобы успокоиться и не наброситься с кулаками на начальника, мысленно нарисовала картинку, как мои руки смыкаются на шее начальника и душат его, душат...
      - Василиса, завтра я улетаю, поэтому в случае необходимости звони. Если ситуация станет критической, набери этот номер, - перед моим носом оказалась визитка с витиеватыми вензелями и цифрами, без какого-либо имени или других координат абонента. - Но помни, мелкая, - облизав ложку, начальник продолжил вынос моего мозга: - только в случае крайней нужды! - последние слова Смерть для большей значимости выделил не только голосом, но и многозначительно поиграл бровями.
      Скорчив постную мину, степенно кивнула, мол, слушаюсь и повинуюсь, мудрейший. Удовлетворившись таким ответом, Габриель принялся орудовать ложкой с утроенной интенсивностью, и дальнейший ужин потёк своим чередом, но в гордом молчании.
     
      - Ну, что же, - примерно час спустя, ставя чистую посуду в шкафчик, работодатель покосился на меня, развалившуюся на небольшом диванчике и сонно клюющую носом, - вроде бы всё объяснил, контактные телефоны оставил, посуду помыл... Будем, что ли, прощаться?
      Знаете, никому не пожелаю услышать подобный вопрос из уст Смерти... До того жуть пробирает, что словами не передать!..
      - Удачи тебе и хорошо отдохнуть...
   Окончание фразы, где содержалось пошловатое пожелание страстного курортного романчика, вовремя проглотила. Я же не знаю, как Габриель относится к мимолётным интрижкам, да и к девушкам вообще (за время нашего знакомства мне ещё ни разу не довелось увидеть его ни с одной барышней под ручку, да и фразы "Я сегодня познакомился с тааакооой девушкой!.." тоже ни разу не прозвучало).
      - Спасибо, Василиса, - надевая лёгкую куртку в прихожей, Габриель явно чувствовал себя неуютно, - может... Может, обнимешь старика на прощание?
      Подойдя к начальству, неуверенно остановилась в нескольких сантиметрах от него. Мужчина, видимо, решил, что знакомы мы довольно давно, следовательно, можно отбросить формальности, поэтому просто сгрёб меня в охапку и прижал к себе. Уткнувшись носом в плечо биг босса, уловила еле ощутимый запах ладана и свежескошенной травы. Руки сами собой обвились вокруг талии Смерти, а глаза защипали предательские слёзы.
      - Только без соплей, - хоть мужчина не мог видеть моего лица, он всё равно непостижимым образом узнал об испытываемых замом чувствах, - не в последний путь провожаешь всё-таки!
   - А вдруг самолёт рухнет? - всё же не смогла удержаться от глупого вопроса.
   - Не бзди, мелкая, не рухнет, - меня ласково погладили по голове, и самодовольно продолжили: - Ведь на его борту буду я!
      Шмыгнув носом, молча кивнула (и с чего мне в голову вдруг пришли эти глупые мысли и страх за жизнь начальника?..), поспешно отстраняясь.
   Поправив ворот куртки, Габриель чмокнул меня в лоб, как делал каждый раз, когда уходил, и вышел за дверь, бросив на прощание:
      - Не влезай ни в какие неприятности, - мне настоятельно погрозили пальцем. - Ведь меня рядом не будет, и помочь ничем не смогу, к сожалению.
      Осчастливил, итить твою налево, ничего не скажешь!..
     
      - Господи, ну, почему именно сегодня дождь зарядил? - придерживая капюшон чёрной ветровки, простонала моментально продрогшая я, щёлкая брелоком сигнализации. - Весь день светило солнышко, а ночью прям библейский потоп начался.
      Вот всегда так! Стоит мне воодушевиться и настроиться на нужный лад, чтобы порубить всех неугодных в мелкую капусту, как что-нибудь, да испортит всю малину! Хотя, настроение и так было на нуле, поскольку почерпнутая информация относительно задания не внушала оптимизма.
   Как сообщила Большая магическая энциклопедия седого года выпуска: "Гуль - это труп, полностью потерявший свой облик и живущий в пустых могильниках. Падальщик, затаскивающий добычу в логово, где её и пожирает. Никогда не нападает на живых". Спустя несколько страниц с описаниями как самого гуля, так и его места обитания, повадках и способах умерщвления, шла коротенькая приписка, после прочтения которой у меня волосы на загривке стали дыбом: "Существует ещё одна разновидность гуля - альгуль. Внешне похож на гуля, но представляет собой более агрессивного и опасного противника. Обитает в заброшенных склепах и на полях сражений. Падальщик, нередки случаи нападения на живых людей". Ни как отличить одного падальщика от другого, ни каким образом упокоить альгуля, ни как защитить себя, любимую, - ровным счётом ни-че-го!
      Поскользнувшись на жидкой грязи, со всего размаха в буквальном смысле села в лужу. Проклиная всё на свете (даю слово, моему горячо любимому шефу досталось по самое "мама, не горюй"), кое-как поднялась на ноги и принялась шарить по карманам спортивной куртки, куда распихала боевой запас зельев. К моему вящему ужасу половина из них оказалась безнадёжно утерянной, разбившись при моём падении, другая же часть тянула максимум на отпугивание нежити, а вот на её умерщвление вряд ли.
      Помните, я задавалась вопросом, каким макаром отыскать на огромном кладбище приговорённого к уничтожению монстра? Ответ прост до безобразия: погромче заорать и монстрелла сам тебя найдёт!
   Привлечённый моим визгом при падении в жидкую грязь и злобным бормотанием, в котором слышались слова проклятий, гуль (по крайней мере я на это очень надеюсь, и свято уповаю на то, что в письме из небесной канцелярии не ошиблись с разновидностью нежити) заинтересовался нежданным визитёром и пришёл знакомиться.
      Порадовавшись, что перед выходом из дома предусмотрительно тяпнула литр валокордина и закусила корешками валерианы, речитативом принялась тараторить мантру, которая должна была создать вокруг меня непроницаемый щит. Насколько его хватит, когда нежить начнёт атаку, думать не хотелось.
      Всё, с сегодняшнего дня сплю с включённым светом, поскольку мне, после знакомства с этим ходячим, разлагающимся трупом алабая, будут сниться исключительно кошмары! Местами слезшая шкура с остатками некогда белого меха, отчётливые признаки трупного разложения, отсутствующий левый глаз, торчащие из порванной пасти клыки и сломанная задняя лапа... Правда, красавец, с лёгкостью занявший бы первое место на любом кастинге в фильм ужасов?..
      - Ррррр... - поприветствовали меня, явно расценив как потенциальный ужин.
      - П-привет, с-соб-бачка! - спасибо хоть икать от страха не начала. - Не над-до меня ес-сть, я не вкус-сная...
      Господи, что я несу? Мне спасться надо, а я лясы точу с давно помершим четвероногим другом человека, который, между прочим, смертельно опасен!..
      - Р-р-р-р-р-ррррав... - снова возвестили мне, обходя вокруг того места, где стоял "поздний ужин", и принюхиваясь, видимо, гуль чувствовал силу щита, поэтому пока лезть не спешил.
      "Так, Васенька, без паники," - во мне проснулся здравый смысл, - "нежить слабеет с восходом солнца, поэтому твоя основная задача, если не спастись бегством с погоста, то хотя бы дождаться небесного светила!"
      Не успела я додумать здравую мысль, как щит ощутимо дрогнул, а алабай отлетел от меня на добрых десять метров, жалобно скуля и потирая передней лапой нос, от которого шёл едкий дым.
   Ага, значит, ещё не всё так плохо: если нежить с первого удара не сломала мои барьеры, то до утра вполне реально дотянуть, главное не геройствовать!..
      - Ауууууууу..! - ветер донёс до меня вой ещё одного животного, которое, судя по приближающемуся звуку, спешило сюда со всех лап.
      - Только бы пронесло, только бы пронесло, только бы про... - словно молитву твердила себе под нос, пока на кладбищенской дорожке не показался ещё один силуэт собаки, на этот раз маститого добермана. - Гуль...
      Мама, меня сейчас съедят... Может на памятник или на фонарный столб залезть - всё же, какое-никакое, но укрытие? Идея-то хорошая, но как осуществить сей фокус так, чтобы не приходилось выходить за пределы защитного круга?..
      Пока я была занята паникёрскими мыслями, доберман приблизился к алабаю и скинул что-то со своей спины. Каким бы сильным не был мой страх, но любопытство явно перевешивало, поэтому, достав из внутреннего кармана небольшой фонарик, включила его и посветила в сторону личных "сторожей", которые пока не рисковали подходить ближе.
   Яркий луч света выхватил из темноты сначала ноги, обутые в кеды, грязные джинсы, затем длинный чёрный хвост с мокрой белой кисточкой на конце, тёмный пиджак и растрёпанную шевелюру. Добычей добермана стал если не человек, то живое существо уж точно.
      Парень слабо застонал, когда свет от фонарика задержался на его бледном, но довольно симпатичном лице, и распахнул глаза. Шартрезовые, словно драгоценные камни, они невольно притягивали взгляд.
      - Помоги! - прошептал он, посмотрев мне прямо в глаза.
      Фигня вопрос, родимый! Сейчас, только упокою нежить, потом закину тебя на горб и отволоку в ближайший госпиталь, а твой хвост спишу на массовые галюники врачей, перенюхавших химических препаратов!..
      Видимо, гули тоже были категорически против того, что их добыча смотается ко мне под защиту заклинания, поэтому доберман стал передней лапой на спину парня, придавив того к мокрой земле. Оскалив зубы, пёс склонился над шеей добычи, недвусмысленно капая слюной на понравившуюся часть тела будущей еды.
      - Нельзя! - непроизвольно сорвалось с губ, припомнив детские воспоминания, в которых фигурировал забавный далматинец Тоби.
      Наверное, сегодня был всё-таки мой день или просто удача решила повернуться к ведьме искрящимся улыбкой лицом, а не... Кхм, спинным мозгом. Но факт остаётся фактом: доберман удивлённо глянул на меня, а затем прижал уши и послушно отошёл в сторону, тоже проделал и алабай, то ли подчинившись команде, то ли последовав примеру вожака - что-то мне подсказывало, что "заводилой" был именно чёрный пёс.
      - Эй, ты меня слышишь? - Мне совесть не позволит бросить несчастного парня в беде. - Ползи ко мне... если можешь...
      Застонав, хвостатик пополз в мою сторону, медленно перебирая локтями и волоча правую ногу за собой. Собаки в это время стояли смирно и на приличной дистанции, видимо, решая, слушаться незнакомку или же нет.
   И вот, надо же было такому случиться, что именно в этот идиллический момент из сумрака вынырнула фигура, закутанная в длинный плащ и с ружьём наперевес. Приметив нашу великолепную четвёрку, мужчина (только у представителя сильного пола может быть такой габаритный разворот плеч) дал предупредительный выстрел в небо, как бы проверяя, есть ли среди нас живые и желательно не тронувшиеся умом от ужаса.
      - Дяденька! - не, я что, молчать должна была? - Эге-ге-ей, дяденька, мы здесь! - для надёжности ещё и на месте запрыгала, размахивая фонариком на манер прожектора.
      Выставив перед собой ружьё, дяденька стал медленно приближаться, предусмотрительно не выпуская из вида гулей и раненого парня - благо власти не скупились на освещение северного погоста. Лавируя между надгробиями и крестами, мужчина медленно, но верно сокращал разделяющую нас с ним дистанцию, увеличивая наши с хвостатиком шансы на выживание.
      - Ну же, ползи быстрей, ещё чуть-чуть осталось! - как могла, подбадривала пострадавшего, медленно, слой за слоем, снимая щиты вокруг себя.
      - Не... мо...гу... боль... - простонал несчастный и потерял сознание.
      Собаки, почувствовав полную капитуляцию жертвы, радостно осклабились и двинули к распростёртому телу. Вот только они предусмотрительно разделились: маститый и явно выигрывавший в весе алабай направился к мужчине, а вот доберман вознамерился-таки довести дело до победного конца, то бишь загрызать несчастного паренька.
      - Стреляйте, ну же!.. - истошно завопила, шестым чувством понимая, что ещё секунда промедления и парень не жилец. - Пшёл вон! - поняв, что мужик мне не помощник, звезданула армейским сапогом по морде обнаглевшей псины, рывком снимая щиты вокруг себя.
      Гуль жалобно заскулил, но, судя по злому блеску красных глаз, расставаться со своими гастрономическими планами не собирался.
      "Ой, ёптить... Что же мне на попе ровно не сидится-то? Находилась бы сейчас в защитном круге и не думала, каким макаром упокоить разбушевавшуюся нежить сонным зельем!" - Страх, липкой паутиной, постепенно начал овладевать разумом, подчиняя себе все остальные чувства. - "Ну да, а потом бы ежедневно в церковь бегала, грехи замаливать, и каждую ночь объясняла бы духу несчастного парня, заглянувшему в твой сон, почему не спасла его," - гуманизм загнанной птицей начал биться где-то в пятках, но мне и этого хватило, чтобы резко активизироваться.
      Ухватив паренька под мышки, попыталась оттащить бесчувственное тело к примеченному ранее надгробию, находящемуся метрах в ста от меня. На вид молодой человек хоть и был из серии "плюнь - развалится", на самом же деле оказался тяжелее каменной плиты, поэтому максимум, на что меня хватило, это три жалких метра и ноги предательски подогнулись.
   Рухнув в очередной раз в лужу, с ужасом поняла, что доберман и не думал отступать, а мужик с винтовкой исчез в неизвестном направлении, прихватив с собой и алабая. Ну, или наоборот, алабай прихватил с собой загрызенного мужика, и скрылся в самом тёмном кладбищенском уголке, чтобы насладиться поздней трапезой.
      - Х-хороший п-пёсик, - дрожащим от ужаса голосом сообщила комплимент зверюге, - г-где же т-твой д-друг? М-может, сх-ходишь, п-поищешь его... - а я пока ноги благополучно сделаю.
      Злобно рыкнув, гуль отмёл рациональные предложения и стал медленно, но неотвратимо приближаться ко мне и бесчувственному парню.
   Руки действовали автоматически, поэтому, выхватив из кармана три пузырька с самым сильным снотворным, бросила их в собаку, подспудно ожидая, что зелья не помогут. (Сколько ни билась, сколько не искала, но про действие магии и различных декоктов на нежить этого класса так ничего и не нашла, зато про чудо действие "калёного железа и серебра" аж читать устала). Соприкоснувшись со шкурой собаки, флакончики тихо звякнули и разбились. Несколько томительно-долгих секунд ничего не происходило, отчего я успела расстроиться и испугаться одновременно (хотя, куда уж больше-то?..), как доберман, сыто чавкнув, завалился на бок и закатил глаза.
      Господи, неужели сработало?!..
      Не веря своему счастью, осторожно и чуть ли не на животе подползла к счастливо похрапывающей собаке и, пересилив животный страх и отвращение, тронула её за липкий нос... Ничего, реакции ноль!
      - Ум-м-м-м, - простонал хвостатый потерпевший, напоминания, где мы находимся.
      Сняв с себя промокшую насквозь куртку, вытряхнула из неё три флакончика с оставшимися зельями и набросила дерюжину на явно замёрзшего паренька. В запасе из "убойных" средств было обеззараживающее, чихательное и взрывающее зелья. То, что последнее чудом оказалось в целости - лучшее, что сегодня со мной произошло, но вот незадача, оно срабатывает только на неодушевлённом предмете (или мёртвом теле, например), а гуля к этой категории явно отнести нельзя было.
      - Ну, что же, как говорит упырёныш, нужно всегда подстраивать обстоятельства под себя! - стукнув ребром ладони по раскрытой руке, приняла соломоново решение.
      Отходить далеко от облюбованного пятачка не очень хотелось, но особого выбора не было: нужно было найти что-нибудь увесистое и желательно более-менее острое. Направив свет от фонарика на заброшенные могилы и оградки, самым тщательным образом выискивала подходящий предмет; и мне таки снова повезло! Развалившаяся от старости калитка и разбросанные вокруг неё палки и какие-то бутылки, свидетельствовала о том, что за этой могилкой уже давно никто не ухаживает, и, это значит, что прихватить "инструмент" для дела будет проще простого.
   Дёрнув пару раз заартачившийся прут, стукнула по противной железяке ногой, выбивая её из пазов. Придирчиво осмотрев трофей, осталась довольна, и потащилась обратно, то и дело, морщась от заливающего за ворот футболки дождя.
      Пока я отсутствовала, картина не поменялась: хвостатый парень и доберман сплочённым коллективом пребывали в астрале, нервируя Морфея своим видом. Присев на корточки рядом с молодым человеком, первым делом пощупала пульс, а то всё как-то времени не было. Ровный и достаточно чёткий, поэтому беспокоиться пока не надо, но вот если он ещё пару часов проведёт лёжа в луже, то воспаление лёгких ему будет обеспеченно.
   Повернув голову пострадавшего так, чтобы, придя в себя, он не увидел творящегося, отошла к гулю, который так и не проснулся. Зажмурив глаза, прошипела сквозь стиснутые зубы очередное проклятье в адрес Габриеля, и вонзила железный прут между рёбер собаки. Дёрнувшись пару раз, пёс издал протяжный, леденящий душу полустон-полувой и затих.
      Чувствуя, как слёзы вперемешку с дождём скатываются по холодным щекам, отошла на пару шагов назад и бросила взрывающее зелье на труп гуля. Миг и уже весёлый огонь, тихо потрескивая, танцует свой завораживающий танец, уничтожая тело несчастной собаки и следы существования нежити и магии в этом мире.
      - Эй, ты что творишь? - из темноты раздался злой окрик, заставивший меня нервно подпрыгнуть.
      Повернувшись в ту сторону, откуда слышался голос и топот нескольких пар ног, с радостью заметила двух бравых мужиков, которые неслись ко мне во весь опор, расчерчивая темноту светом фонариков.
      - Дяденька, не ругайтесь, - шмыгая носом, заканючила, старательно входя в роль, - я братика согреть хотела! Он, бестолочь, из дома в одном пиджаке убежал, а тут такой холодный дождь зарядил и ветер поднялся... Вдруг помрёт, что же я тогда делать буду?
      Так, теперь главное, чтобы невольные помощники не озадачились вопросом хвоста, а также причиной нашей с "братом" размолвки. Врать-то я умею мастерски, хоть и прибегаю к этому таланту крайне редко, но сейчас на это нет ни сил, ни желания, ни настроения.
      - Дяденьки, - сделала оленьи глаза, чтобы нежданных помощничков проняло, - вы же сильные... - шмыгнула носом, проведя тыльной стороной руки по уже сухим глазам. - Помогите, пожалуйста, донести этого оболтуса до машины, околеет ведь!
      Мужики минут пять приценивались к габаритам моего названного братишки, но стоило вскользь обронить про пятисотенную бумажку, презентованную им в случае посильной помощи, как они, чуть не стукнувшись лбами, принялись поднимать с холодной земли хвостатого пацана. Ухватив несчастного за руки-ноги, амбалы приказали "доченьке" поработать поводырём.
   Путь до "Пежо" занял каких-то десять минут и вот, я, совершенно мокрая и грязная, уже еду домой, мысленно подсчитывая, во сколько станет помывка машины и салона, а на заднем сиденье, уютно свернувшись калачиком, отходил от пережитого стресса молодой человек. За погребальный костёр добермана совершенно не переживала: магический огонь погас сам, когда исчезли останки нежити (а это произошло довольно быстро), не причиняя никакого вреда окружающим предметам.
      - Дядь Петь, здрассти, - с ходу взяла быка за рога, стоило сонному, взлохмаченному соседу открыть дверь, - вы мне не поможете?
      - Василиса, - сладко зевнул мужчина, - ты на часы смотрела? Четыре утра, о какой помощи может идти речь?!
      Горестно вздохнув, рассталась с ещё одной розовенькой купюрой и объяснила вмиг повеселевшему соседу задачу: донести нежданно свалившегося на мою голову двоюродного братца до квартиры, а то его уволили с работы и он с горя напился до полной отключки. "Легенду" придумала ещё по дороге домой и, остановившись возле круглосуточного магазина, в котором из-под полы торговали алкоголем в запрещённое законом время, купила бутылку водки. Затем вылила её содержимое на свой дождевик, накинутый на паренька, и на его одежду, чтобы подкрепить слова запахом. Понимающе хмыкнув (правильно, мужчина сам был любитель заложить за воротник), тощий, но достаточно сильный дядя Петя без особого напряга дотащил бесчувственное тело до моей квартиры, располагавшейся двумя этажами выше.
      - Где сгрузить? - проявил божью милость мужчина.
      - В гостиной на диване, если не трудно, - силы были уже на исходе, поэтому особо заморачиваться не стала - там и в одежде поспать можно.
      - Слышь, Вась, ты ему хоть тазик сюда принеси, а то ещё с утра всё обгадит, - дал дельный совет знающий человек и, схватив вожделенную бумажку, исчез за дверью.
      Разувшись и сварив крепкий кофе, решительно направилась к хвостатому гостю, чтобы если не разбудить, то хотя бы снять обувь и кинуть в стирку дождевик.
   Как и ожидалось, парня растолкать не получилось, а стрелки на часах подбирались к отметке "5", поэтому, наплевав на здравый смысл, который просто орал, что спать в одной квартире с незнакомым парнем не только страшно, но и аморально, стащила с него кеды и куртку, взамен накрыв махровым пледом. Панацея в виде кофе уже не действовала, и я, махнув рукой на свой плачевный внешний вид, тоже отчалила в кровать.
     
      Утро началось очень быстро и непривычно: на кухне загремели посудой, и я моментально проснулась. Решив, что это мама осчастливила дочь своим внеплановым приходом, кубарем скатилась с постели и уже приготовилась к нотации на тему ночного гостя, как дверь в спальню распахнулась, и на пороге возник хвостатый парень, Бог знает, в каком виде!
   Одетый в девичий банный халат кокетливого розового цвета и домашние тапочки в форме зайчиков, хвост безвольно обвис, и с него на пол тонкой струйкой стекает вода. Мокрые чёрные волосы красиво переливаются в ярком солнечном свете, не скрывая чуть заострённых ушей, украшенных чёрными серьгами в форме крестов. Так же наличествовали рожки, окутанные небольшим оранжево-красным пламенем и, чтобы уж наверняка добить мою нервную систему, улыбка, демонстрировавшая не только гланды, но и четыре приметных клыка.
      Супер, у меня в квартире демон с-фиг-знает-какой неуравновешенной психикой!
      Нет, я, конечно, понимала, что хвост у полноценного человека не вырастет, но надеялась всё же на нормального представителя магической братии, ну, там, леший, банник или, на крайний случай, не до конца перекинувшийся оборотень. Но чтобы демон?!..
      - Доброе утро, - бодренько поприветствовали меня, даже не обратив внимания на посиневшую от ужаса физиономию. - Через полчаса будут готовы ленивые вареники, а пока можно я воспользуюсь твоим феном - хвост высушить надо?
      Он что, так изощрённо издевается?!?..
      - Конечно, - моему олимпийскому спокойствию можно было позавидовать, - он лежит в ванной на верхней полочке.
      Поблагодарив, паренёк пулей вылетел за дверь, пообещав, что ликвидирует оставленную им лужу позже, а я же кинулась к шкафу, где помимо вещей, обуви и аксессуаров хранился ещё и пистолет с серебряными пулями. Хоть с демонами один на один ещё не сталкивалась, но Габриель, умничка, предвидел подобную ситуацию, вот и снабдил необходимым боевым арсеналом.
   Схватив дрожащими руками огнестрельное оружие, тенью шмыгнула в ванную комнату, откуда раздавался шум работающего фена и тихое мелодичное посвистывание.
      - Ааа..!!! - взвизгнул демон, увидев моё взлохмаченное отражение в зеркале. - Кто же так пугает? - и повернулся ко мне лицом. - Иик, а это теб-бе зачем?
      - Для красоты, - прошипела, направляя дуло пистолета в лицо гостя, хотя всё внутри буквально оледенело от страха и перспективы ещё одного убийства. - Кто тебя подослал?
      - Куда? - удивление хвостатого паразита было искренним.
      - Ко мне!
      - Никто не подсылал! Сама же притащила мою бездыханную тушку в квартиру! - резонно возразил оппонент, снова заставляя рога вспыхнуть искрящимися огоньками. - Кстати, я же не вурдалак, поэтому от серебра не помру, - незнамо каким чудом демон понял, какими пулями заряжен пистолет.
      - Вот и проверим! - прищурила глаза, как это делал Смерть, когда хотел запугать противника. - Как тебе удалось так быстро излечить ногу?
      - Я же демон, хоть и падший, поэтому имею в наличии рога, - тычёк себе на макушку, - хвост, - названная часть тела вяло шевельнулась, - и клыки, - очередная улыбка от уха до уха наглядно подтвердила его слова. - И представителям моего рода свойственна быстрая регенерация - это касательно ноги. Ещё вопросы есть?
      - Падший демон - это как? - ну, не довелось мне ещё открыть учебник по демонологии, но сегодня же исправлю эту досадную оплошность... если выживу.
      - Использую свою силу исключительно во благо, и отрёкся от Сатаны и всего, что, так или иначе связано как с ним, так и с Преисподней! - и полный гордости взгляд. - Меня, кстати, Асукой* зовут, - и улыбка мальчика-проказника вкупе с протянутой рукой для скрепления нашего знакомства.
      Он что, за полную дурочку меня принимает?..
      - Почему ночью я не видела твоих ... - неопределенное движение рукой над головой должно было означать оригинальные световые рожки Асуки.
      - Так их можно увидеть, только если я этого захочу! - Отлично, мне только что открытым текстом сообщили, что полностью и безоговорочно доверяют. - Жаль, что такой же фокус с хвостом не проходит, поэтому приходится маскировать, чтобы не увидел никто.
      Господи, родной, да вся твоя внешность вызывает, как минимум желание пристально присмотреться, а как максимум - препарировать, словно подопытную лягушку!..
      - Знаю, что ты не веришь и боишься, - верно истолковал выражение моего лица демонёнок, - но может всё-таки стоит довериться? Я могу быть отличным и преданным фамильяром!
      - А это здесь причём?! - опуская от удивления оружие, взвилась я.
      - Ну как же? Всегда буду на виду и не смогу натворить каких-нибудь гадостей, да и в квартире будет чистота, а на плите - горячая еда. Ведь для ведьмы самое главное что? - и многозначительно посмотрел на меня, но так и не дождался ответа. - Правильно, сила и выносливость. Ну, так как, по рукам?
      - Да что ты знаешь про ведьм... - неожиданно начали накатывать злость и раздражение. - Какого чёрта ты вообще делал на кладбище?
      - Прятался от Охотника на нежить, решившего, что я представляю опасность для мирного населения, - честно ответил демон, чем и подкупил окончательно. - Ты же, наверняка, тоже этим промыслом занимаешься?
      Так, значит, тот мужик с винтовкой был Охотником на нежить, то есть, добровольным истребителем любых исчадий зла. Везунчик, который может в любой момент отказаться от опасного занятия!..
      - Ладно, беру на испытательный срок. Но как только замечу за тобой тёмные делишки, сразу убью, - самым обыденным тоном сообщила оппоненту. - А если не понравится стряпня, с позором выгоню на улицу.
      - Вот и ладушки, - обрадовано хлопнул в ладоши мой счастливо приобретённый фамильяр. - Ты вареники с чем любишь: с мёдом или с вареньем?
      - И с тем, и с другим, - облизнулась, предвкушая как вкусный завтрак, так и новый поворот в своей судьбе, а уж что он мне сулит, только Бог знает.
  
  -- Асука (прим. аффтора: ударение падает на первую букву!) с японского переводится как "Аромат завтрашнего дня"
     

АКТ 2

"Нерадивая и.о. Смерти"

      - Вася, у тебя телефон сейчас на части развалится! Может, ответишь?
   Нервная система Асуки оставляла желать лучшего, поэтому он отложил дуршлаг и повернул ко мне свою разгневанную физиономию, смешно помахивая хвостом из стороны в сторону, словно недовольный чем-то большой и сытый кот.
      Довольно потянувшись и титаническим усилием воли подавив ехидную улыбочку, схватила сотовый с подоконника, где он валялся со вчерашнего вечера. (Первое правило, вбитое в меня работодателем, звучит так: никогда не брать телефон на задание, потому что по закону всемирной подлости в действии в самый неподходящий момент он обязательно зазвонит.) Положив скрещенные ноги на соседнюю табуретку, приготовилась отшить звонившего.
      - Да? - На дисплее высветился незнакомый номер, поэтому количество металла в моём голосе явно превышало нотки мнимой доброжелательности.
      - Василиса, с людьми надо приветливее разговаривать, - бархатным голосом упрекнул Смерть. - Они, знаешь ли, очень хрупкий материал.
      - Габриель, тебе это не грозит, поэтому сразу переходи к делу.
   Больше чем на сто процентов уверенна, что начальник уже в курсе случившегося, и сейчас будет промывать несчастному заму мозги на тему упущенного гуля и подобранного бесхозного демона. Короче, вновь катком проедется по моей безалаберности и халатному отношению к, цитирую, "возложенной на меня миссии" (спасибо хоть не "великой").
      - Ты - молодец! - впервые за долгое время нашего знакомства меня похвалили, поэтому я не удержалась и, резко дёрнувшись в победном телодвижении (нечто среднее между танцами племени команчей и брейк-дансом), с грохотом свалилась на пол. - Справилась с заданием, да и фамильяра себе нашла!
      - Василиса, хватит мычать, - демонёнок учтиво помог подняться, и сесть на небольшой диванчик, стоящий на кухне. - Может, тебе водички принести?
      - Даже спрашивать не буду, откуда ты знаешь про Асуку. Лишь замечу, что задание частично провалено: гулей было две особи, одну из которых я убила. - Отмахнувшись от заботливого демона, решила, что лучше сразу признаться, чем потом обвинят в преднамеренном утаивании информации, да и не могла я упустить случай наябедничать: - А вторая нежить исчезла в неизвестном направлении вместе с Охотником, который даже не попытался мне помочь, мудак!
      - Знаешь, даже чтобы одного гуля убить, нужно иметь недюжинную силу воли и крепкий желудок, поэтому от своих слов отказываться не намерен, - кажется, на Габриеля благотворно повлияло большое количество ультрафиолета, раз он даже брюзжать на меня не стал. - Да, я, собственно, чего звоню - проверь почту! - и отключился.
   - Мог бы для проформы чисто риторически поинтересоваться, что Охотник на нежить делал ночью на погосте и почему он проигнорировал мои призывы о помощи, - надувшись, словно мышь на крупу, поделилась своими думами с хвостатиком. - А ведь мужик, сто против одного, распознал во мне ведьму.
      Не получив никакого ответа от демонёнка, занятого шинковкой картошки, помусолила недоумённым взглядом молчащий телефон, затем дёрнулась в сторону ноутбука. Но вспомнив целевые указания, направо и налево раздаваемые шефом перед отъездом, в конце концов, понуро спустилась на первый этаж и открыла почтовый ящик.
   Так и знала: запечатанный белый конверт из плотной бумаги без адреса получателя и отправителя. Чёрт, раньше хоть перерыв в три-четыре дня был между заданиями, а тут практически сразу же новые неприятности огребла!..
      Распечатывать письмо не было никакого желания, но и альтернативы не виделось. Усевшись на широкий подоконник, отработанным движением вскрыла конверт, и вытащила ничем не примечательный сложенный вчетверо листок. Взгляд с каким-то садистским удовольствием попрыгал по ровным строчкам.
     
      "Евгений Паршин. Районная 47-я поликлиника. 25 мая, 16:45;
      Анна Федосеева. Улица Чадских, дом 6, квартира 11. 25 мая, 10:30;
      Григорий Павловский. Проспект 8-е Марта, дом 4, квартира 26. 25 мая, 13:27."
     
      И что это за цидулька такая? Какие-то имена, адреса, одинаковая дата и непонятное время. Ни явок, ни паролей, ни просто-напросто коротких пояснений к действиям... Совсем небесная канцелярия расслабилась!..
      Поднявшись обратно в квартиру, положила конверт на журнальный столик в гостиной и пошла в ванную, морально готовясь приступить к выполнению задания... Как только вообще разберусь в нём.
   Пофыркивая после холодного душа, словно кошка, минут через двадцать заглянула на кухню, откуда так вкусно тянуло жареной картошечкой, и неэстетично уронила челюсть на пол: Асука, помешивая одной рукой готовящуюся еду, внаглую читал секретное, между прочим, задание!
      - Эй, - голос ко мне всё-таки вернулся, хоть и далеко не сразу, - ты что творишь, рожа демоническая?!
      - Пытаюсь понять, куда тебя на этот раз засылают. - Спокойно пояснил мне демонёнок и, положив конверт на кухонный стол, принялся крошить полукольцами болгарский перец, насвистывая какую-то попсовую мелодию.
      - Но ведь никто, кроме адресата, не может увидеть задание! - я уже начала жалеть, что согласилась на услуги данного демонического фамильяра.
      - Это тебе Смерть подобную чушь сказал? - Ехидная улыбочка оповестила о том, что парень знает намного больше, чем говорит, а мне же пора в срочном порядке снять с ушей макаронные изделия. - Задание могут прочитать все, кто магически связан с тобой.
      - Ну, да, ещё скажи, что Габриель специально утаил информацию! - С какой такой радости я должна безоговорочно верить демону, которого знаю всего-то второй день? - И мы с тобой не связаны магически.
      - Связаны, - сказал, словно отрезал хвостатик. - Мы же с тобой скрепили рукопожатием нашу сделку. Да, это не полноценный обряд привязки фамильяра к ведьме, но тоже накладывает определённые обязательства. А насчет Габриеля... Ты и Ангел Смерти связаны магическим контрактом, поэтому ты, - это слово Асука особенно выделил голосом, - можешь видеть задания, которые присылают Габриелю. И, насколько я понимаю, о твоём сотрудничестве со Смертью никто не знает, и знать не должен, - демонёнок почесал макушку кончиком хвоста, как бы решая, говорить дальше или лучше вовремя замолчать.
      - Поясни! - плюхнув нижние девяносто на стул, требовательно уставилась на не в меру эрудированного повара.
      - Все задания приходят непосредственно Габриелю, и, прочитав их, он уже сам решает какие выполнить самому, а что можно спихнуть на тебя, чтобы не засветить своего помощника перед другими Ангелами Смерти.
      - Но зачем Смерть так поступил? Считай, добровольно ввязался в крупные неприятности с нашим договором. - С неудержимой силой захотелось, чтобы начальник встретил стаю голодных и адски злых акул, а неожиданная запинка Асуки лишь подтвердила обоснованность моего желания.
      - Это лучше узнать у него лично, - неконфликтно пожал плечами фамильяр, явно что-то зная, но упорно скрывая. - Кстати, если Святая Инквизиция узнает о вашем сотрудничестве, то плохо будет вам обоим. Тебя казнят, как свихнувшуюся, а потому опасную для общества ведьму, а Смерть разжалуют до простых смертных.
      - Святая Инквизиция - это тамплиеры XXI века, что ли? - содрогнувшись от "радостной" новости, решила максимально расширить кругозор. - И как можно разжаловать Смерть?
      - Нет, это организация, регулирующая действия тёмных и светлых сторон. В неё входят как простые смертные, например, экзорцисты, ведьмы или Охотники на нежить, так же демоны, и, как ни странно, архангелы и архидемоны, которые являются главами Инквизиции. Они же, главы Инквизиции в смысле, и вершат справедливый суд над обвиняемым в магических преступлениях. - Прислонившись спиной к холодильнику, хвостатик печально вздохнул. - А разжаловать Смерть довольно легко - всего-то нужно уволить его из Инквизиции и, оп-ля, он уже обычный мужик, который может видеть всё насилие, жестокость и несправедливость этого мира, но ничего поделать не сможет, что, собственно, и послужит тому, что крышечка у него довольно быстро отъедет. И лет через десять он умрёт либо никчёмным алкашом, либо в дурке.
      - А сейчас, такое впечатление, Габриель одним движением косы решает мировые вопросы относительно господства Света и Тьмы!
      - Нет, конечно же. Но сколько загадочных, нераскрытых смертей по всему мирууу... - Асука многозначительно присвистнул, таинственно мигнув рожками.
      Понял, не дурак! Намёк принят к рассмотрению, изучению и (в перспективе) к дальнейшему дезертирству моей скромной ведьмовской персоны из-под крыла Смерти.
   И откуда только Асука взялся на мою непутёвую голову? Хотя, может благодаря его обширным познаниям, удастся не только оставшиеся два года благополучно доработать, занимая должность "Исполняющего обязанности Ангела Смерти", но и избежать нежелательных кровавых репрессий по отношению к семейству Ласкиных со стороны глав Святой Инквизиции? И почему, кстати, родители даже пол словечком не обмолвились о существовании такой могущественной магической организации?..
      - И что ты предлагаешь? - Пока не буду применять тактику страуса, а попробую повести себя как истинная ведьма - пусть родители хоть раз испытают чувство гордости за нерадивое чадо.
      - Ничего, просто посвящаю в общеизвестные факты... хозяюшка! - нахально улыбнулся фамильяр.
      - Как ты меня назвал? - челюсть второй раз за утро совершила резкий скачёк вниз, когда до меня наконец-то дошёл смысл фразы.
      - Хозяюшка, - проказливо повторил оппонент. - А что такого? Ты же действительно колдунья, - и красноречивый кивок рогатой головой в сторону небольшого шкафчика, доверху забитого различными травами и другими специфичными ингредиентами, ступками, ретортами, колбочками и прочей ерундой, столь необходимой для зельеварения.
      - Магической силы у меня совсем чуть-чуть, - пришлось всё-таки признаться, потому что Асука неправильно всё понял. - С горем пополам хватает на чтение мантр и поддержание простенького, но эффективного щита, а вот зелья, в которых не нужны вливания чар, получаются просто замечательно.
      - Вася, ведь никто не утверждает, что приснопамятная Баба Яга - да-да, эта бабуська не просто персонаж из сказок и мифов, а некогда крутая ведьма - направо и налево плевалась заклинаниями. Старушенция по-старинке убойные настойчики и декокты варила, но такой мощи, что её до сих пор помнят! - Как оказалось, если хвостатый демон вбил себе что-то в рогатую голову, то это уже навсегда и никакой лом не поможет. - И каким же образом ты намерена выполнять новое задание? - резко сменил тему демонёнок.
      - А ты разве не побежишь с докладом в Святую Инквизицию? - квадратными глазами уставилась на фамильяра.
      - Зачем? - Асука состроил удивлённую мордашку. - Сколько ещё работать на Габриеля осталось?
      - Два года.
      - Думаю, за это время ничего экстраординарного не случится, - гибкий хвост демонёнка дёрнулся, а белая кисточка вильнула из стороны в сторону. - Тем более, стоит мне только подойти к штабу Инквизиции, как меня схватят и отправят в связанном состоянии обратно в Преисподнюю на растерзание Сатане.
      - Так, стоп-стоп-стоп, кха... - от неожиданной мысли аж воздухом поперхнулась. - Кха-кха-кхе, хочешь сказать, что на тебя ведётся охота?!
      - Ой, а я разве этого не говорил? - кристально-невинный взгляд и расстроенная физиономия меня совершенно не убедили.
      - НЕТ! - с грохотом поставив пустую чашечку на стол, решительно поднялась на ноги. - Значит, в любой момент в квартире могут появиться экзорцисты, ангелы, демоны и прочая магическая шваль, наподобие Охотников, искренне желающих отправить твою хвостатую задницу по месту постоянной прописки?
      Теперь стало окончательно понятно, что Асука делал на кладбище, и каким образом там очутился и Охотник на нежить.
   Самый идеальный вариант для беглого демона, который не имеет сильных покровителей и до дрожи в коленях боится праведного гнева Сатаны, - это спрятаться на погосте. Запах смерти и тяжёлая аура, постоянно висящая над кладбищем, не позволит демоническим Ищейкам найти беглого демона, а вот Охотникам подобное задание как раз по плечу будет. Вот только неясно, зачем я во всё это ввязалась и как теперь выбраться из передряги, не прищемив при этом хвост.
      - Ну, не всё так плохо... - залебезил фамильяр, умильно виляя хвостом из стороны в сторону, точно преданный пёс, и испуганно отступая от взбешённой меня.
      - Докажи! - вместо нормального голоса прозвучал утробный рык. Но стоило выпалить последнее слово, как сотовый снова разразился гневной трелью. - Да? - пусть начальник узнает, что и у меня бывает плохое настроение.
      - Василиса, ты как со старшими разговариваешь? - быстро поставили меня на место. - Задание получила?
      - Да, а что...
   Мне не дали договорить, некультурно перебив:
      - Вначале идут данные человека, которого должна будешь сопроводить до Врат, далее адрес, где сможешь его найти, дата и точное время смерти. Всё понятно?
      - Ага...
      - Тогда натягивай ритуальную одежду, бери косу, надевай кольцо перемещений, которое я оставил тебе перед отъездом, и вперёд! Девушка, лаймовый махито со льдом, - видимо, Габриель сидел в каком-то баре, расположенном на песчаном берегу и одновременно раздавал несчастному заму указания, попутно охмуряя представительниц противоположного пола и потягивая безалкогольные коктейли.
      - Смерть, а зачем нужен ты, если всю грязную работу выполняю я? - тщательно скрываемое и долго лелеемое возмущение некстати подняло голову, ехидно показывая раздвоенный язык и капая ядом.
      - Для составления отчётности, - сто против одного, эта зараза доисторическая злорадно ухмыльнулась.
      - Если мне не изменяет память, - эфиопской гадюкой зашипело во мне оправданное раздражение, - то на эту роль нанимали как раз меня!
      - Да? Запамятовал, - шутовское признание начальника в своей некомпетентности хоть немного, но придало сил. - Вася, будут вопросы или затруднения, обратишься к своему фамильяру, а мне же сообщишь об успешно выполненном задании. Всё, пакеда! - и отключился.
   Бросив задумчивый кровожадный взгляд на хвостатика, положила сотовый обратно на подоконник, и отправилась готовиться к новому заданию.
   Я прекрасно понимала, что как бы ни старалась выведать у демонёнка побольше информации, связанной как со Святой Инквизицией, так и с моим любимым работодателем, эта зараза хвостатая будет молчать, что доблестный партизан на допросе. Поэтому пока лучше повременить с душеспасительными беседами, но потом, когда подвернётся удобный момент, видит Бог, я своего не упущу!
     
      - А это обязательно надевать? - наверное, уже в миллиардный раз проныл Асука, тенью следуя за мной.
      - Приказ Габриеля, - спихнула стрелки на временно недосягаемого начальника. - Все претензии к нему.
      - Ну да, ему только попробуй хоть слово поперёк сказать, тут же по шапке получишь, - демонёнок разделил со мной недовольство руководящими методами Смерти. - Кто там первый по списку?
      - Евгений Паршин, - послушно посмотрела в листок с заданием.
      - Хозяюшка, смотри не по нумерации, а по времени предполагаемой смерти, - возвёл очи долу не в меру умный фамильяр.
      - Тогда, - левое полушарие мозга, отвечающее за логику, категорически отказывалось сравнивать числа для нахождения из них наименьшего значения, - эээ... Анна Федосеева! - всё-таки справилась с непосильной задачей, и довольно улыбнулась.
      - И как прикажешь добираться до её дома? В таком виде, да ещё и с холодным оружием без письменного разрешения на его ношение с подписями и печатями соответствующих органов, ни в автобус, ни в такси не пустят, а пешком не пойду! - Фамильяру было откровенно лень работать, вот демон и искал мало-мальски приличную отмазку, чтобы дома посидеть, телик посмотреть и замесить тесто для пирожков.
      - Асука, зайчик мой милый, а кольцо тогда на что? - покрутила перед носом падшего демона массивным перстнем с фиолетовым аметистом - временным подарком Смерти. - Счаз всё будет в лучшем виде, не кипешуй!
      Ехидно оскалившись, поправила на голове капюшон, так и норовивший сползти на самый нос, и поудобней перехватила красивую серебряную косу со стальным лезвием в форме расправленного ангельского крыла. Сцапав за шиворот остолбеневшего фамильяра, вытянула вперёд левую руку и, сосредоточившись на искрящемся в солнечном свете камне, мысленно назвала пункт назначения. Раз, и мы уже стоим перед дверью нужной квартиры.
      - Ух, ты, вот это сервис! - Отлип от меня демон, который во время перемещения умудрился не только сжать хозяйку в стальных тисках, именуемых объятиями, но и ещё хвостом по ногам опутать. - Никаких тебе пробок, противных тёток с чесночным душком, и мужиков, воняющих амбре из пива, сигарет и пота. А мне такую же штучку можно?
      Полюбовавшись на щенячью рожицу демонёнка и виляющий из стороны в сторону хвост с пушистой кисточкой, с садистским удовольствием обломала фамильяра:
      - С просьбами магического характера обращаться исключительно к Габриелю. Это он снабдил личного заместителя всем необходимым.
      - Печально... - расстроился парень, быстро просчитав перспективы, приближённые к нулю. - Василиса, не стой, время идёт, а многоуважаемая, но малознакомая Анна ещё жива!
      От последних слов хвостатика меня отчётливо передёрнуло и Асука, заметивший это, поспешно извинился, мотивируя свою жестокость достаточно долгой и насыщенной смертями жизнью в Преисподней. Мол, там другие правила и порядки, под влиянием которых на многое смотришь иначе, да и он сам никогда не был невинным агнцем.
      Так-то оно так, но от этого не многим легче... Нет, конечно, мне уже доводилось забирать души умерших людей, и переправлять их в мир иной, но это всё проходило под чутким руководством Габриеля, который находился рядом и беспрестанно брюзжал, что я - косорукая неумеха, а в сопливых моментах хлопал по спине в знак поддержки. Сейчас же предстояло всё делать самой. Страшно...
      Пока предавалась паникёрским мыслям и глубокому, но неуместному самоанализу, Асука позвонил в дверь и теперь в нетерпении отстукивал кончиком хвоста какой-то ритм, нервничая. Накинутый на него морок давал окружающим возможность рассмотреть довольно симпатичную внешность моего фамильяра, а рога, хвост, удлинённые уши и клыки могла видеть только я, как создательница иллюзорных чар. Поэтому за душевное спокойствие гражданского населения моя душенька была спокойна.
      - Зося, ты? - даже не посмотрев в глазок, женщина беспечно распахнула дверь.
      На пороге показалась маленькая, сухопарая, но ухоженная старушка, одетая в ситцевый халат и вязаные носки из грубой шерсти. Естественно, меня бабуля заметить не могла, - сами понимаете, Смерть (или его помощника, как в данном случае) увидеть нельзя, - а вот фамильяр подвергся сиюминутному допросу с пристрастием.
      - Кто таков? - насупила бабушка Аня брови, приспуская элегантные очки на кончик носа. - Попрошайкам денег не даю!
      - Асука, - от неожиданности демонёнок сказал чистую правду. - Вася, не тормози!
      - Пусть она хоть в квартиру зайдёт, - еле сдерживая слёзы, больше проскулила, нежели попросила, понимая, что чем дольше буду оттягивать неприятный момент, тем выше вероятность провала.
      - Может, ей ещё и на диван прилечь, чтобы тебе привычней было?! - окрысился демонёнок, игнорируя вытянувшееся лицо Федосеевой.
      - Асука, пожалуйста...
      - Анна... Извините, не знаю как по отчеству, - мой фамильяр был сама галантность и обольстительность, - меня к вам направила Зося.
      - Ой, так что же ты сразу-то не сказал, голубчик? - Радость старушки была настолько искренняя, что я не выдержала и тихо всхлипнула, вытирая слёзы, бегущие по щекам, широким рукавом ритуального балахона. - Проходи-проходи!
      Цепкие ручки Анны втянули опешившего демонёнка в квартиру, а я же мышкой проскочила следом, и уловила лишь конец фразы пожилой женщины:
      - ...Внучка у меня родилась, а Зосенька должна была со мной в роддом пойти - доченьку мою проведать!
      - Простите меня, Анна, но внучка не будет помнить бабушку... - глотая слёзы и стараясь подавить рвущиеся наружу рыдания вперемешку с истерическим смехом, взмахнула над головой старушки косой, отделяя душу от тела.
      - Да вот только она всё не идёт, и не идёт, - опечалилась бабуля, даже не обратив внимания на то, что теперь висит в пяти сантиметрах над полом и одета в белый саван, а рядом с её ногами лежит безжизненное тело. - Ой, а вы кто, и как сюда попали?
      - Анна, выслушайте меня, - проглотив вставший в горле комок, опустила косу и сняла надоевший капюшон. - Я - Смерть...
      Знаю, что врать нехорошо, но не объяснять же милой женщине всю пикантность сложившейся между мной и Габриелем ситуации?!..
      - Но я не хочу умирать! - без дальнейших объяснений поняла причину появления Костлявой пенсионерка.
      - Вы уже мертвы, - участливо указал хвостом на труп неугомонный Асука. - Вась, я тебя на улице подожду, - и быстро исчез за дверью, оставив меня и душу новоиспечённой бабушки тет-а-тет.
      Твою же мать!..
      - А ничего нельз...
      Договорить Федосеева не успела. Посреди небольшой, но очень уютной гостиной, словно из небытия, соткались огромные, голубо-синие двери с письменами на древнем языке, и их створки медленно распахнулись, являя нашему напряжённому вниманию Смотрителя Врат - надменного архангела Александра (терпеть его не могу, право слово).
      - Опять ты, - "обрадовался" мне божий служитель. - А где Палача носит?
      - Занят, скоро появится, - выдавать начальника было никак нельзя, поэтому пришлось выкручиваться, переводя разговор в безопасное деловое русло. - Архангел Александр, пропусти душу Анны во Врата и проводи её на Суд Божий! - по всем правила подала заявку на посещение Небесных Чертогов.
      - Добро пожаловать, сестра Анна! - Александр согласно кивнул, мол, принимаю заявку, подошёл к испуганной женщине и ласково улыбнулся. - Дозволь же мне сопровождать тебя на пути к Господу, сестра.
      Обернувшись в мою сторону, пожилая женщина удивлённо вскинула брови, словно бы спрашивая, как ей поступить, но потом, после моего согласного кивка и ободряющей улыбки (это максимум, что я могла сделать для неё в данной ситуации), всё-таки вложила свою дрожащую ладонь в протянутую руку архангела. Поддерживаемая под локоть Александром, Анна сделала неуверенный шаг к Вратам, потом ещё один и ещё, и вот, спустя минуту скрылась из виду в белом, мягком и таком манящем свете, дарующем покой всем ушедшим за грань. Стоило и архангелу вступить в объятия марева, как створки с тихим шорохом закрылись, и дверь медленно растаяла.
   Вот всё и закончилось... И Зося, которая непременно позже придёт поздравить подругу с рождением внучки, найдёт окоченевшее тело Анны. А мне же здесь нечего больше делать.
   Спустившись во двор многоэтажки, направилась прямиком к детской площадке, где на бортике песочницы восседал хвостатый демонёнок. Присев рядом с ним, немного подумала (всё-таки, когда рядом был Габриель, было намного легче переправлять души умерших к Вратам), оценила своё моральное состояние, а затем горестно всхлипнула.
      - Асуууукааа... - провыла я, и уткнулась носом в футболку фамильяра, чувствуя, как меня гладят по спине в четной попытке успокоить.
      - Васенька, ну, не плачь, милая моя... - бедный демонёнок и сам растерялся из-за странного поведения хозяйки, а мне же было тошно и противно от только что содеянного. - Нам ещё две души забрать нужно, а время поджимает!
      Злость душной волной прокатилась вдоль позвоночника, но слёзы таинственным образом высохли.
   Да, Асука сейчас произнёс жестокие и эгоистичные слова, но хвостатик несомненно прав: задание ещё никто не отменял и, если я его не выполню, то Смерть с помощницы шкуру спустит, причём в буквальном смысле. Поэтому хватит позорно ныть - меня для этого ещё вся ночь впереди. А сгребаем волю в кулак и отправляемся к Григорию Павловскому!
      Вторая остановка была на проспекте Восьмое Марта, где нас поджидал немощный, парализованный мужчина лет сорока, уже давно молящий Всевышнего о скорейшей кончине.
      - Папа! - Кинулась к безжизненному телу измождённая молодая женщина, стоило фамильяру, притворившемуся начинающим журналистом из никому неизвестной газетёнки, выйти из квартиры. - Папочка... Не умирай...
      - Спасибо! - крепко обнял меня за плечи Григорий. - Я уже и не чаял дочь от такого бремени освободить.
      И опять та же ситуация: появление Врат, недовольный архангел Александр и прощание со счастливым мужчиной, который теперь сам смог дойти до гостеприимно распахнутых створок. Даже то, что Павловский лучезарно улыбался, явно радуясь избавлению от тяжёлой болезни, никак не смогло повлиять на моё удручённое состояние.
      - Уволюсь к чёртовой матери! - Материализуясь на скамейке рядом с сидящим на ней фамильяром, злобно зашипела: - Мне срочно нужно выпить!
      - Нельзя, Василиса, ещё одна душа ждёт своего часа, - Асука ободряюще сжал мою ледяную ладонь и кончиком пушистого хвоста вытер капающие из моих глаз слёзы. - Потерпи ещё немного, хозяюшка. А после выполнения задания лично тебе сто грамм "Столичной" налью и солёный огурчик из банки достану!
   Заинтересованно посмотрев на фамильяра, в ответ только головой покачала. Но, к вящей радости хвостатика, реветь перестала и даже начала несмело и как-то криво улыбаться.
   Далее по плану было посещение сорок седьмой поликлиники и недолгое знакомство с Паршиным Женей.
   Знаете, если начатое дело складывается пусть и не отлично, но относительно терпимо и семимильными шагами движется к логическому завершению, то стопроцентно в самом конце, когда уже просто-таки грезишь о заслуженной похвале со стороны начальника, какая-нибудь скотина возьмёт и непременно всё испортит!
      Вот и сейчас, стоило нам с хвостатиком зайти в палату, где лежал Евгений Паршин - молодой человек, три года назад попавший в автокатастрофу и доживающий свой век подключённым к различным аппаратам жизнеобеспечения, - как пред нашими глазами развернулась завораживающая картина.
   Лично я увидела высокого темноволосого парня с модной, удлинённой стрижкой и колдовскими серебряными глазами. Моя ожившая сексуальная фантазия была упакована в чёрные джинсы с художественными дырами и потёртостями, такого же цвета футболку без рукавов, полностью открывающую рельефные мышцы на руках, и новенькие высокие "конверсы". В нём чувствовалась тонна сексуальности, пять литров нечеловеческого обаяния, и цистерна уверенности в себе, любимом. Хочу его в личное пользование, мррр!
   - Рафаил..?! - Фамильяр же, по всей видимости, усмотрел в парне как минимум кровного врага, иначе я просто никак не могу объяснить его налившиеся кровью глаза и утробное рычание, перемежающееся столь родным русским народным.
      На шумное присутствие заместителя Смерти и хвостатого демона (Асука наступил мне на ногу, за что был зверски избит древком косы), молодой человек никак не отреагировал, словно нас в больничной палате и не было. Он вытянул левую руку по направлению к Паршину, и с кончиков его длинных пальцев сорвалась пентаграмма, светящаяся бардовым светом. Поднявшись к потолку, она обручем упала к ногам заклинателя.
      - Тот, кто дремлет в Бездне тёмной... - бархатным, завораживающим голосом начал читать заклинание незнакомец, подняв руки ладонями вверх и удерживая их на уровне груди.
      С каждым произнесённым заклинателем словом, воздух в комнате становился всё плотнее, и, уже буквально через несколько секунд казалось - протяни руку и сможешь без проблем зачерпнуть его ладонями. Из пентаграммы подул горячий ветерок, разметавший волосы призывающего, но молодой человек ни на секунду не прекращал чтения заклинания, зная, что стоит отвлечься и всё, заклинателю не жить. Колдовские силы, призываемые колдунами и ведьмами, как-то не любят, когда с ними играют слабые личности.
     - Не дай ему договорить! - неожиданно хвостатик ударился в откровенную панику.
      Оne moment, только сооружу кляп из больничной простыни и, изловчившись, чтобы не поджариться на линиях активированной пентаграммы, запихну его заклинателю в рот!..
      - Да откроются глаза твои, горящие чёрным пламенем! - голос парня стал на пару октав выше, а из магической схемы на этот раз брызнули красно-зелёные искорки, которые весёлыми светлячками разлетелись по палате.
      - Дай сюда!!! - С диким воплем воинствующих команчей, Асука выхватил мой рабочий инструмент из моих ослабевших рук, и бросился на Рафаила, который вообще не обращал на него никакого внимания.
   Подлетев к линиям пентаграммы, падший демон хорошенько размахнулся, приноравливаясь к сокрушительному удару, и ... Коса с жутким, потусторонним скрежетом прошлась по защитному куполу, образованному активированной магической схемой, но пробить невидимую преграду так и не смогла.
      - Явись... - возвысил голос заклинатель и поднял вверх правую руку, сложив пальцы замысловатым символом. - Сильнейший из всех - Дракон!
      - Всё, мы погибли! - "обрадовал" фамильяр и, схватив вверенную его заботам ведьму в охапку, попытался ретироваться через окно, наплевав на такую деталь, как седьмой этаж и твёрдый асфальт внизу.
      Сегодня, наверное, был просто не наш день, потому что, стоило хвостатику подлететь к распахнутым оконным створкам, как он ощутимо впечатался в невидимую преграду, которая тягуче спружинила, раскидав нас в разные стороны. Асука, громко ругаясь, улетел обратно к двери, которую лишь чудом не выбил своей рогатой головой, а мне же посчастливилось грохнуться на койку Паршина.
      - Извини, Женёк, я не специально! - автоматически вырвалось изо рта, прежде чем сообразила, что молодому человеку как-то плевать на мои домогательства. Ему уже давно всё было до известной лампочки.
      - Василиса, - взбеленился фамильяр, - поверь на слово, сейчас не время и не место заигрывать с понравившимися юношами.
      - Да ты о чём, упырёныш, подумал? - во мне вскипело праведное негодование, грозящее часовой выволочкой обнаглевшему демону. - Сам виноват, что меня сюда отбросило. Нечего было дурью страдать!
      Пока припиралась с разошедшейся нянькой, воздух над головой Рафаила потемнел и стал закручиваться в спираль, создавая небольшое торнадо локального масштаба. То и дело в завихрениях вспыхивали цветные молнии, и слышался отдалённый гул, который с каждой секундой всё больше и больше нарастал, основательно нервируя. Создавалось ощущение, будто из подпространства некто очень большой, сильный и жутко нетерпеливый упорно желает прорваться в наш мир.
      - Блиииин, и как нам потом объяснить медперсоналу шум в палате больного, полностью подключённого к аппаратуре?! - Да, я прагматик до кончиков волос и горжусь этим, а всякие демонические рожи, крутящие пальцем у виска, могут смело иди лесом!
      - Васенька, ты лучше подумай, как нам отсюда ноги унести, - чуть ли не лез на стенку Асука, - живыми, здоровыми и желательно самостоятельно!
      Повернув голову в сторону заклинателя, который по каким-то загадочным причинам претендовал на душу Паршина, то есть, являлся моим злостным конкурентом, некультурно уронила челюсть. Подумала-подумала, а потом вообще позорно взвизгнула, и попыталась спрятаться за косой. Но на анарексичку я никоем образом не смахивала, поэтому пришлось поспешно взять себя в руки, и широко открытыми глазами посмотреть в морду надвигающейся смерти. Что-то мне подсказывало, что после знакомства с ЭТИМ, даже всемогущий Габриель не поможет...
      Из образовавшейся тёмной воронки медленно вылезла большая чешуйчатая буро-красная голова с кучей надбровных шипов, большими жёлто-золотыми глазами с вертикальными зрачками, огромной вытянутой пастью, из которой сейчас валил вонючий сизый дым, и зубами-ятаганами. Следом за мордой появилась длинная шея в шипастом "ошейнике", а затем и всё остальное могучее тело с короткими, но оттого не менее смертоносными лапами. Мерно размахивая крыльями, тварюга зависла над кроватью Паршина, где лежал не только парень, но и моя помертвевшая от ужаса персона.
      - Васька, вали оттуда! - Асука от всей души поделился дельным советом и кинул в крылатую ящерицу креслом для посетителей, которое с успехом долетело до Дракона, но разбилось в щепки о бронированный бок. - Дура, он никак не может понять, чью душу ему поглотить надо. Беги!
      Совет всем хорош, но если профукаю доверенное тело... Тьфу ты, дело, то Смерть меня из-под земли достанет. Пусть уж лучше в желудке у Дракона переварюсь, чем буду держать ответ перед разъярённым Габриелем!..
      - Дракон, прими отведённую тебе душу, - непрозрачно намекнул ящерице заклинатель, что пора бы уже и закончить с трапезой.
      Издав гортанный, клокочущий звук, бронированная рептилия, совершенно не сомневаясь, вытянула морду в моём направлении, раскрывая на ходу пасть и шумно вдыхая воздух. Особо не церемонясь и уж тем более не задумываясь о последствиях, двинула пяткой в нос недовольной таким произволом ящерице и попыталась спихнуть Евгения с кровати, надеясь дотащить его хотя бы до выхода из палаты, а там уж видно будет, как поступить дальше.
   Каменно-тяжёлое тело напрочь отказывалось сдавать завоёванные лежачие позиции, чем тормозило всю операцию по нашему спасению, а противный Дракон, пару раз обиженно фыркнув, пошёл на второй заход.
      Неожиданно датчики, контролирующие сердцебиение и пульс больного, противно взвизгнули и резко замолчали. Удивлённо переглянувшись с замершим с открытой пастью Драконом, почувствовала, как рядом со мной прогнулась кровать, а на пол полетели иголка от капельницы и различные детекторы. Степень удивления перевалила все допустимые пределы, поэтому оставаться и дальше в неведении показалось просто кощунством.
   Повернувшись всем корпусом к копошащемуся рядом со мной человеку, неприлично уронила челюсть и выпучила глаза, потому что вместо лежачего больного на больничной койке восседал активно шевелящийся и явно недовольный происходящим Паршин.
      - Чего вылупилась? - злобно прошипел парень, испуганно посматривая в сторону Рафаила, который неспешно приближался к нам.
      - Ты же должен быть в коме! - Да, не самый остроумный ответ на грубость, но уж лучше так, чем вообще молча переваривать информацию.
      Ехидно хмыкнув, мол, тех, кому я должен, уже давно нет в живых, Евгений, совершив молниеносное движение, сжал мою шею правой рукой. Да так сильно, что по телу сразу же прокатилась волна вялости, а перед глазами запрыгали чёрные мушки, оповещая о том, что организму катастрофически не хватает кислорода. Второй рукой парень подтянул к себе косу Смерти и теперь, напряжённо о чём-то думал, медленно поглаживая рукоять большим пальцем.
      - Ещё одно движение и я сверну девчонке шею! - Я была уверена на все сто, что психопат говорил на полном серьёзе. - Рафаил, отзови своего Дракона.
      - Мне плевать на неё, - приятным баритоном выплюнул темноволосый заклинатель. - Я пришёл за твоей душой, ворм!
      Ворм... А это что ещё за восьмое чудо света?! Всё, решено: выберусь из очередной передряги и точно засяду за трактаты по демонологии. Блин, это же надо до такой степени не быть подготовленной в подобных вопросах, а ещё потомственной ведьмой называюсь. Стыдоба-то какая!..
      - Нет, Рафаил, она здесь в качестве Ангела Смерти, и если ведьма сейчас отъедет на тот свет, то Сатана меня по-царски вознаградит, - довольная ухмылка исказила правильные черты лица. - Ему будет приятно, что я сорву планы Святой Инквизиции.
      - Василиса!..
      На заднем плане, словно сквозь толстый слой ваты, пробивался истеричный вопль Асуки, который приказывал мне "немедленно собраться и хоть что-то предпринять для своего спасения", ибо хвостатый демон всё никак не мог пробиться через барьер вокруг постели Паршина, возведённый черноволосым парнем. Приоткрыв глаза, заметила, что Дракон загадочным образом исчез, а магический купол, до этого закрывающий только Рафаила, теперь захватил и меня со взбалмошным вормом.
      Знаете, в жизни бывают моменты, когда понимаешь: даже самая бредовая мысль является настоящим кладезем мудрости. Вот и сейчас так...
      Собрав в кулак остатки сил и воли, дрожащими и тяжёлыми, словно налитыми свинцом, руками вцепилась в плечи державшего меня парня, и принялась раскачиваться из стороны в сторону. Мой расчёт был прост, словно валенок: свалюсь я, кувыркнётся и эта сволочь, так мастерски прикидывавшаяся лежачим, а главное безобидным больным. Видимо, у ворма из-за чрезмерного злоупотребления препаратами, замешанными на наркотической основе, окончательно мозги отшибло, потому что он не сразу уловил дьявольскую суть моего грандиозного в своей простоте плана.
      Набрав нужную амплитуду движения, начала заваливаться назад, утягивая за собой и Паршина, который так и не отпустил мою многострадальную шейку. Упав на спину, во всей красе ощутила на себе вес немаленького парня, отчего жалкие остатки воздуха из лёгких моментально вышибло. Закашлявшись, одновременно хрипела что-то непонятное, и вяло пыталась выползти из-под каменно-тяжёлого тела.
      - Тварь! - Евгений быстро вскочил на ноги и, всё так же, не отпуская мою шею, приподнял меня на пару сантиметров над полом. - И что же тебе спокойно не жилось? - отвесив заложнице хорошую затрещину, Паршин продолжил дальше вправлять непутёвой ведьме мозги. - Так нет же, припёрлась! - Мне вновь досталась унизительная пощёчина. - Помимо того, что всё испортила, так ещё и Рафаила с собой привела!
      Видимо, это была последняя капля ангельского терпения ворма. И он, особо не напрягаясь, откинул мою тушку в сторону, и лишь удовлетворённо улыбнулся, заметив, как я впечаталась спиной в стену больничной палаты и тихо сползла по ней вниз, бесформенной кучей оседая на полу.
   Ни сил, ни желания предпринять попытку подняться на ноги и прибить обидчика или спастись позорным бегством (что было бы, кстати, наилучшим вариантом) совершенно не было, поэтому мне оставалось только стать безучастной наблюдательницей стремительно разворачивающихся событий.
      - Василиса... - Эх, всё-таки приятно услышать нотки паники вперемешку с испугом за себя, любимую, от малознакомого хвостатого демона.
      - Кузя, защищать! - отдал приказ серебряноглазый и передо мной тут же появился большой чёрный волк с жёлто-золотыми глазами, буквально соткавшийся из воздуха.
      - Рафаил, не становись у меня на пути, - злобно зарычал ворм, вмиг приобретая заострившиеся и какие-то звериные черты лица, шикарный набор когтей и клыков. - Я всё равно её убью - уж больно манит повышение демонического ранга!
      - Сначала расправься со мной, - бесцветным голосом поставил перед фактом хозяин Кузьмы, становясь между неудачницей-ведьмой и вконец обнаглевшим Паршиным.
      Предвкушающе улыбнувшись, Женя свёл над головой поднятые вверх руки. Резко разведя их в стороны, правой рукой поймал выпавший из мини-портала длинный, обоюдоострый меч с замысловатой рукоятью и какими-то письменами, опоясывающими кончик лезвия. Уставившись на заскучавшего Рафаила, в предвкушении принялась ожидать ответной показушности, мол, мой клинок длиннее твоего, бе-бе-бе! Но нет. Черноволосый медленно поднёс правую руку к лицу и, прикрыв ладонью левую половину, резко сжал кисть в кулак. Несколько томительно-долгих секунд ничего не происходило, но потом воздух перед ним окутался сиреневым сиянием и из него соткался полутораметровый клинок с письменами на мёртвом языке, тянущимися по всей длине лезвия с обеих сторон. Красивая гарда была поделена на два уровня, на каждом из которых присутствовали небольшие шипы, очень удобные при ближнем бое.
      Яростно что-то прорычав, Евгений взмахнул мечом и бросился на спокойного до омерзения Рафаила. Молодец, служащий для меня живым щитом, медленно, словно бы делая огромное одолжение всем присутствующим, сжал рукоять своего клинка и играючи отразил стремительную атаку нападавшего. Стальной блеск и мечи парней вновь скрестились, разбрызгивая вокруг магическую силу.
      Я и раньше подозревала, что Рафаил не относится к категории "человек", но сейчас убедилась в этом воочию. Смертоносный танец ворма и черноволосого парня перешёл на новый уровень, где мне, простой смертной, было не уследить за стремительными, расплывчатыми движениями двух... демонов?
   Очередной выпад... Ускользающая от острия клинка тень... И две фигуры, замершие друг напротив друга. Серебряноглазый даже не запыхался и всё так же стоял между мной и вормом, а вот Евгений обзавёлся несколькими глубокими порезами на руках и наливающимся синяком на скуле.
      - Будь ты проклят, Рафаил! - Разъярённо взревел Паршин.
   Неожиданно сформировав на ладони чёрный сгусток заклинания, ворм бросил его в моего нежданного защитника, а затем исчез в открывшемся портале, не дожидаясь развязки.
      У Рафаила был хоть и не богатый, но всё же выбор. Либо отскочить в сторону и открыть меня, либо отразить заклинание и молиться, чтобы магия не отрикошетила от стен обратно, либо принять смертоносный удар на себя. Честно, была готова к первому варианту развития событий, но не к тому, что парень так и останется стоять, спокойно дожидаясь своей скорой и мучительной смерти!
      - Нет! - мой вопль слился с аналогичным криком растерянного Асуки, уже успевшего разобраться в двинутой психологии хозяйки.
      Секунда, и я, непостижимым образом оказавшаяся стоящей перед Рафаилом, принимаю весь удар демонической магии на себя. (Всё равно Смерть не отпустит своего заместителя так легко, поэтому волноваться особо не о чем.) Выразительные серебряные глаза удивлённо расширились, а сильные руки поймали безвольное тело до того, как я упала на пол, отхаркиваясь кровью и мучительно мечтая, чтобы эта агония скорее закончилась.
      - Идиотка! - припечатал фамильяр, всё-таки пробиваясь сквозь защитный купол, разлетевшийся в дребезги от очередного магического удара, и опутывая мою руку хвостом. - Васька, не смей ум...
      Окончание фразы падшего демона я не услышала: меня наконец-то поглотила благодатная темнота, забирающая боль и дарующая спокойствие.
  

АКТ 3

"Теоретики"

     
      Очнулась я, как обычно, в морге. Вот только вместо привычной лёгкости, всегда чувствовавшейся после воскрешения, тело было словно налито свинцом и повиновалось законной хозяйке с превеликим трудом и неохотой. Оглядевшись по сторонам в поисках Смерти (нет, я, конечно же, помнила, что начальник косточки под знойным солнышком греет, но всё же по-глупому надеялась на чудо), и, не найдя искомого субъекта, осторожно поднялась, то и дело шипя от боли, сковывающей моё бренное тело.
      "Эх, всё-таки нужно будет поблагодарить Габриеля за наложенные чары исцеления!" - в очередной раз преисполнившись чувства благодарности к упырёнышу, припомнила прошлогоднюю драму.
   Получив травмы, несовместимые с жизнью, я в который раз была при смерти. Разозлённый сим прискорбным фактом начальник притащил какую-то старуху, рассыпающуюся от древности на составные части, и в приказной форме потребовал создать для недоучки хоть какую-нибудь защиту. Ведьма задумчиво пожевала губу, провела некий загадочный ритуал, почитала надо мной заклинение и вот, я получила способность к самоисцелению.
   "Отлично, ни Смерти, ни Асуки..." - обида противной занозой сидела в сердце. - "Как я теперь до дома должна добираться?"
      Но, как известно, неразрешимых проблем не существует. Поэтому натянув футболку и летние шорты, лежащие в корзинке в изголовье прозекторского стола, поковыляла на улицу, надеясь, что мадам Удача всё-таки осчастливит своей улыбкой, и я быстро поймаю такси. Вот только весенней ночью в летней одежде не очень-то комфортно.
   Помнится, на мой наивный вопрос о том, как медики отреагируют на то, что из морга пропал труп (причём ушёл своими ногами, что отлично видно по камерам видеонаблюдения), упырёныш только рукой махнул, мол, всё схвачено - не нагнетай атмосферу. Поэтому я сейчас смело выходила из центральных дверей городского морга, а не как домушник - через окно.
   В момент моей кончины балахон, кольцо перемещений и коса, благодаря небольшому магическому фокусу-покусу перемещались в чулан родной квартиры. Поэтому ни санитары, ни полицейские, приезжающие на место преступления, ни разу не заинтересовались оккультными предметами, и свято верили, что у меня в момент прогулки сердечко прихватило, и я скончалась от обширного инфаркта.   
   Как ни странно, но Фортуна соизволила-таки обратить на ведьму своё монаршие внимание: мне посчастливилось моментально поймать такси, и даже в рекордно короткие сроки оказаться дома, но какого страха я при этом натерпелась! Мне то и дело казалось, что этот доморощенный Шумахер армянского производства на раздолбанной "шестёрке" непременно не впишется в поворот или не успеет уйти от столкновения. Но нет, слава Богу, пронесло. И вот, спустя сорок минут я стояла в ванной комнате и рылась в аптечке в поисках обезболивающей мази.
   Наивно полагая, что сама смогу помазать место ушиба, откопала в аптечке мазь и, морально не подготовившись, посмотрела в большое настенное зеркало. С трудом сдержав крик ужаса, была готова разрыдаться от увиденного. Чёрт с тем, что тело представляет собой один сплошной синяк, намного хуже выглядели тёмные синяки под глазами, осунувшееся лицо и тусклые, ломкие волосы. Раньше я смело могла назвать себя довольно симпатичной девушкой - хрупкая, с большими серыми глазищами, со вздёрнутым носиком, и длинными тёмно-русыми волосами, а сейчас же смахивала на ожившее умертвие!
      Нетерпеливый и одновременно настойчивый звонок в дверь отвлёк от горестных дум и беззвучного плача по испорченным волосам (думаю, любая девушка, хоть раз столкнувшаяся с ломкими кончиками, меня сейчас прекрасно понимает). Чертыхнувшись - наглый гость был в курсе, что хозяйка находится дома, поэтому упорно давил на пупочку звонка - поплелась в коридор, морально готовясь к тому, что весь вечер придётся изображать из себя радужную хозяйку, до розовых соплей счастливую видеть незваных гостей.
      Открыв дверь, уронила как челюсть, так и мазь, которой не успела воспользоваться.
      - Ты зачем его сюда притащил?! - Совершенно не думая о том, что соседи любопытны сверх всякой меры, и сейчас, скорее всего, прилипли к дверным глазкам, взвыла в голос.
      - Тебе же нужна информация о том, как ворм смог завладеть Паршиным, - Асука состроил умильную рожицу, явно надеясь, что хозяйка передумает марать руки кровью падшего демона. - Вот Рафаил нам всё и расскажет!
      Ну да, "расскажет"... Так расскажет, что я потом ещё неделю буду просыпаться в холодном поту из-за очередного кошмара!..
      - Пройти можно или так и будем топтаться на пороге? - наконец-то подал голос и Рафаил, до этого момента спокойно подпирающий плечом косяк, и с осуждением косящийся на негостеприимную меня.
      Не поняла... Он что, обиделся? На то, что не позволила ему умереть, или же на то, что встречаю дорогого гостя без красной ковровой дорожки и приветственных фанфар? Нет, всё-таки странный народ, эти демоны!..
      Сделав приглашающий жест рукой (а какие ещё были варианты?..), гордо удалилась на кухню. Воспитание, вбитое в меня мамулей, требовало если не накормить гостя, то уж чаем с конфетками угостить точно. Кстати, где-то у меня должен валяться пакетик крысиного яда... Может, подсыпать его в чай Рафаилу? Помереть - не помрёт, но жуткое несварение заработает однозначно.
   Досадливо поморщившись от собственных кровожадных мыслей, поставила чайник на плиту, и полезла в кухонный шкафчик за чашками. И это было стратегической ошибкой: моя любимая розовая кружка в форме сердечка проворно выскользнула из руки и разбилась, ударившись об пол. Разлетевшись на десяток осколков, чашечка напоследок противно звякнула, словно прощаясь со мной, и всё стихло.
      Блин, сегодня точно не мой день! И верь после этого лживым гороскопам, которые чуть ли не хором пророчили Девам неземное везение и кучу радостных моментов, поджидающих представителей этого знака Зодиака в течение дня. Мол, только стоит тебе выйти, красна девица, за дверь родной квартиры, как споткнёшься о сундук с богатством несметным, стоящий прямо на пороге, а за первым поворотом нос к носу столкнёшься с дивным молодцем. Ну, допустим, с дивным молодцем (а точнее с двумя) гороскопы угадали, а в остальном же наврали с три короба!..
   - Что случилось? - видимо, услышав шум, на кухню загляну Асука.
   - Кружку разбила... Будем считать, что на счастье, - осторожно собирая большие осколки, посетовала на горькую судьбинушку.  - Принеси, пожалуйста, веник и совок.
   - Экая ты криворукая, - отвесил мне сомнительный комплимент фамильяр и, не успела я и глазом моргнуть, подмёл осколки и выбросил их в мусорку. - Зови Рафаила ужинать, Василиса, - скомандовал хвостатик, проворно расставляя на столе тарелки и столовые приборы.
   Решив, что уж с этой-то задачей справлюсь без проблем, покинула кухню в поисках гостя. Искомый субъект нашёлся в ванной комнате: пристально рассматривал медикаменты из домашней аптечки, грудой вываленные на стиральную машинку. Заметив меня, парень повертел в руках перцовый пластырь, и безразличным тоном поинтересовался у всех ли людей такое халатное отношение к лекарствам в целом и к их жизням в частности.
   - У каждого своё понятие уюта и порядка, - царственно проигнорировав намёк на то, что я плохая хозяйка, осторожно забрала у Рафаила пластырь. - Я просто мазь искала.
   - Эту? - в руках молодого человека, словно по-волшебству, появился тюбик с мазью, который я недавно уронила возле входной двери. - Помочь? - поинтересовался гость, окидывая меня цепким взглядом. - Думаю, после такого удара о стену, спина сильно болит.
   - Лучше ответь на вопрос, - проигнорировав предложение Рафаила, решила прояснить один момент: - Как Асука, будучи демоном, который априори убивал и не брезговал расчленёнкой, смог остаться таким же милым, заботливым и сострадательным?
   - Когда Сатана или один из Князей Ада отдаёт приказ, демон, каким бы сильным и приближенным к правящей верхушке не был, просто не может не подчиниться, - мой визави по демоническому миру не стал скрытничать. - Чувства и желания исполнителя, в данном случае твоего фамильяра, никого не интересовали и в расчёт не принимались. Есть задание, есть чёткие сроки и условия его выполнения. Не подчинишься или оплошаешь - будешь наказан либо умрёшь.
   - Теперь хотя бы понятно, почему Асука из Преисподней ноги сделал, - печально вздохнула. - И как долго хвостатик был в подчинении у Сатаны?
   Рафаил неопределённо пожал плечами, а затем решительно забрал из моих рук тюбик с мазью. Не успела я и глазом моргнуть, как меня поймали за шкирку и, особо не церемонясь, усадили на стиральную машинку. Выдавив немного мази на ладонь, парень принялся втирать лекарство мне в спину, предварительно задрав мою майку до ушей.
   Повозившись в четной попытке освободиться, вынуждена была констатировать, что хватка у нового знакомого стальная. Решив, что глупо смущаться от того, что незнакомый парень видел мою обнажённую спину (да на пляже и то больше интимных подробностей можно разглядеть), попыталась вернуться к прерванному разговору.
   - Что, ответа так и не последует? Не больно-то и хотелось! Бука...
      Знаете, если с Асукой я ещё могла спорить, то с Рафаилом - нет! И не потому, что наступал полный паралич голосовых связок, отключение умственной деятельности и появлялось обильное слюноотделение. Просто Рафаил мастерски игнорировал неудобные для него вопросы и вообще не слушал мои громкие вопли о том, что "мазь, вообще-то, денег стоит, поэтому выдавливай экономней". Наконец, парень закончил с экзекуцией и принялся мыть руки.
   Подавив дикое желание наподдать коленом под зад противному гостю (жить-то ещё охота!..), пулей вылетела из ванной комнаты, успев крикнуть, что мы с Асукой ждём его ужинать.
   Фамильяр постарался на славу: за время нашего с Рафаилом непродолжительного отсутствия на столе загадочным образом появились исходящие горячим паром голубцы, сметана, квашенная капустка и домашний хлеб.
      - Присаживайтесь, присаживайтесь... - словно курица-наседка суетился демонёнок, наворачивая круги вокруг меня и гостя.
   Меня дважды просить не надо. Усевшись на стул, схватила вилку и, пожелав всем приятного аппетита, набросилась на еду. Каким бы расчудесным средством не было заклинание, наложенное на меня старой колдуньей, всё же у него был один побочный эффект, который основательно портил мне как жизнь, так и фигуру. После каждого моего исцеления, я была зверски голодна. Поэтому, каждый раз покидая морг, я со всех ног неслась домой к вожделенному холодильнику с едой.
   Молчание за столом длилось недолго: в конце концов, меня таки пробило на закономерное любопытство. Проигнорировав недовольно пыхтящего Асуку, всё-таки задала волновавший меня вопрос:
     - Кто такой ворм?
      - Демон, способный захватить власть над человеком, если в душе смертного преобладают злость, обида или раздражение, - демоническая энциклопедия в лице Асуки пришлась как нельзя кстати.
      - И как определить, что человек находится под властью ворма? - нужно знать всё о предполагаемом враге, иначе о какой тактике боя может идти речь.
      - На теле подчинённого появится кровавая метка, - Рафаил довольно потянулся и подцепил вилкой ещё один голубец. Вот же обжора. - Только её не всегда можно увидеть: она может быть скрыта заклинанием или одеждой.
      - Интересно, какое из ранее перечисленных чувств испытывал Паршин, уже более трёх лет пребывающий в коме?
      - Василиса, ты не те вопросы задаёшь, - один в один скопировал слова и интонацию Смерти падший демон. - Может Евгений перед тем, как попасть в аварию, испытывал сильные негативные эмоции, чем и воспользовался демон, захватив над ним власть во время недуга.
      - Тогда почему он не пробудился от комы раньше? - Да, мне надо всё подробно объяснить, лишь тогда смогу работать максимально продуктивно.
      - Видимо, ему это было невыгодно, - вмешался в нашу беседу невозмутимый Рафаил, поглаживая по загривку своего питомца, которого призвал, чтобы покормить вкусняшками.
      На коленях хозяина лежала лобастая голова счастливо "улыбающегося" волка. Кузя смотрел на меня такими жалобно-просящими глазками, что впору было выставлять ещё один столовый прибор, и приглашать четвероного фамильяра за стол. Но я пока не теряла присутствия духа и искреннего желания отделаться малой кровью от незваного гостя и его фамильяра, поэтому на время придушила благородные порывы, помноженные на чисто женскую реакцию на всяких умильных, но зубастых пушистиков.
      - Рафаил, вот тебе вообще лучше сейчас помолчать, - очковой коброй прошипела, напрочь игнорируя вопли инстинкта самосохранения. - Чего вообще припёрся туда?!
      - Забрать душу ворма.
      - Рагнар, а это не задание от Святой Инквизиции было ли? - полюбопытствовал Асука.
      - А рагнар - это..?
      - Это звание высшего демона, который может принимать обличие людей, а не вселяться в чужое тело, на время "усыпляя" душу хозяина. Используя свою внешность, они обольщают невинных, увеличивая штат Сатаны через людское грехопадение, - безразличным тоном проговорил серебряноглазый, смотря куда угодно, но только не на меня.
      Оценив степень опасности, исходящей от оппонента, - мне и мелкой нежити за глаза хватало, а тут ещё и душу ворма с высшим демоном не поделила, - бочком отодвинулась от парня на максимально возможное расстояние, чуть не упав при этом со стула. Вцепившись похолодевшими пальцами в край стола, всё же смогла удержать равновесие и не шлёпнуться позорно на пол, но вот затаённое чувство страха из глаз никуда не делось, что не укрылось от заботливого хвостатика.
      - Васенька, тебе с Рафаилом дружить надо, - попробовал взять надо мной контроль фамильяр. - Святая Инквизиция довольно могущественная организация, как-никак, а рагнар сможет защитить тебя.
      Ну да, "дружить"... Да меня же потом даже близкое знакомство с Габриелем не спасёт, если мне не посчастливится поближе познакомиться с мечом или магией высшего демона! Вон, даже заклинание ворма не прошло бесследно, а если поместить демона, захватившего власть над телом Паршина, в иерархию Преисподней, то будет примерно середнячок, а вот рагнар - самая макушка, прямо рядышком с Сатаной. Отталкиваясь от вышеизложенного, напрашивается закономерный вывод: о какой дружбе между самой посредственной ведьмой и всесильным демоном может идти речь?..
      - Причём здесь Святая Инквизиция и Рафаил? - до меня, словно до жирафа, только сейчас дошло, что демонёнок активно на что-то намекает, раз уже во второй раз употребил в одном предложение такие слова как "Рафаил" и "Святая Инквизиция".
      - Так рагнар сотрудничает с Инквизицией...
      - ЧЕГО?.. - Вскочив на ноги, зацепила опешившего фамильяра за хвост и потянула в сторону выхода. - И ты так спокойно об этом говоришь... Сейчас же сюда по твою душу припрутся все свободные отряды истребителей нечисти в обнимку с экзорцистами!
      - Вася, я сказал "сотрудничает", а не "работает"! - Демонёнок попытался отвоевать хвост обратно, но, потерпев полное фиаско, вцепился руками в дверной косяк, основательно тормозя наше спешное бегство. - Пока цели глав Инквизиции и Рафаила совпадают, рагнар милостиво выполняет некоторые поручения, с которыми не смогут справиться смертные.
      - Неужели главам Инквизиции есть дело до ворма, захватившего коматозное тело? - Стоило вспомнить о проваленном задании, как настроение упало на отметку "Пойти что ль, из окна выпрыгнуть?".
      - Есть, - сказал, словно припечатал, рагнар.
   - Рафаил, как ты вообще со Святой Инквизицией связался? Ты же довольно сильный демон, который и на место одного из глав при желании претендовать сможет, - одарив рагнара оценивающим взглядом, бросила провальную попытку отодрать руки Асуки от дверной коробки.
   - Несколько столетий назад, я предал Сатану, - спокойно поведал гость. - Но правитель Преисподней долгое время не терял надежды вернуть меня обратно, ведь я был его любимым фаворитом, поэтому и подсылал низших демонов для... Кхм, скажем так, переговоров. Низший демон - ворм, занявший тело того смертного, тоже попытался вернуть меня в Преисподнюю, угрожая жизни колдунов, приютивших меня. Думаю, не стоит говорить о том, что у него ничего не вышло, из-за чего он впал в немилость у Сатаны, и был сослан на землю.
   Ага, "переговоров", я поверила... Только интересно: демоны Рафаила интеллектуально или физически уговаривали? Да и небрежное сравнение ворма с низшим демоном, как-то натянуто прозвучало, или это только мне, молоденькой ведьмочке, так показалось?..
      - Насколько понимаю, интересоваться причиной разлада с верховным руководителем всемирного зла бесполезно? - Не, а что, попытка - не пытка.
      - Устав от кровопролитных битв, на одном из сражений спас смертельно раненого человека, - не стал скрытничать рагнар. - Этот человек научил меня, что жизнь не состоит из одних только сражений за право называться сильнейшим и бессмысленных приказов. Наблюдая за его жизнью, я всё никак не мог перестать удивляться тому, как вы, смертные, радуетесь мелочам, грустите о незначительных вещах и стремитесь к чему-то большему, когда, казалось бы, уже пора опустить руки и сдаться.
      - И... где сейчас тот человек?
      - Мёртв, - высший демон всего лишь одним словом разбил все потаённые надежды на счастливый исход дела. - Он пожертвовал собой ради моего спасания, - коротко, ясно и строго по существу.
      - Ты, так же как и Асука, предал Сатану, значит, тебя тоже можно отнести к падшим демонам? - пришлось в спешном порядке менять тему разговора, мысленно сетуя на то, что чувство такта мне не досталось от родителей.
      - Да. Любой, кто пойдёт против уклада жизни Преисподней, считается падший демоном. Некоторые демоны, прочувствовав на собственной шкуре, что значит жить без чьего-либо покровительства, пытаются загладить вину перед Сатаной, и вернуться на хлебное место, но я жажду мести. Именно поэтому я и сотрудничаю со Святой Инквизицией, истребляя демонов.
      Услышав столь шокирующее признание, выпустила многострадальный хвост Асуки, отчего фамильяр не удержался на ногах и, пропахав носом линолеум, живописно растянулся на полу. Интересоваться дальнейшими планами Рафаила не стала. И ежу понятно, что неспроста рагнар заглянул ко мне на огонёк. И, давайте говорить честно и откровенно, не моя неземная красота его привлекла, а моя должность - не думаю, что за всю свою долгую и насыщенную жизнь рагнару удалось пообщаться со многими "И.о. Смерти".
   Устало прислонившись к стене, искренне понадеялась, что самообладание всё-таки не откажет и мне удастся выставить из квартиры хитрого демона. Как-то не хочется быть неразумной пешкой в демонических играх, которые меня, к тому же, совершенно не касаются.
   - Хорошо Рафаил, у вас с вормом давние тёрки, плюс задание от глав Инквизиции, понимаю и принимаю, - я решила вернуться к насущной проблеме. - Но почему эта собака сутулая вознамерился убить меня?!?!
   - Сама подумай, хозяюшка, - демонёнок, сидя на полу, потирал ушибленные колени, и с такой обидой смотрел на меня, что впору было самой удавиться. - У ворма был чёткий приказ вернуть в Преисподнюю боевую единицу, в нашем случае Рафаила. От того, как он справится с заданием, зависело его продвижение по карьерной лестнице. Если рагнар вернётся, то ворм молодец и поучает заветную звёздочку на погонах. Если Рафаил посылает его и остаётся на земле, то неудачливому исполнителю не избежать наказания. Что, в принципе, и произошло. Рагнар отказывается возвращаться к Сатане, а ворма ссылают на неопределённое время на землю. Низший демон нервничает, потому что на земле его сила намного слабее, чем в Преисподней, поэтому и вселяется в тело Паршина, надеясь, что в скором времени его, демона в смысле, амнистируют.
   Не знаю, каким образом Святая Инквизиция прознала о низшем демоне, но суть от этого не меняется: на его уничтожение отправляют рагнара. По неудачному стечению обстоятельств в тот момент, когда Рафаил попытался избавиться от трусливого демона, в палату Паршина ввалились мы с тобой. Ворм, не будь дураком, сразу же смекнул, что убийство Ангела Смерти негативно отразится на равновесии Света и Тьмы, а Сатана, узнав, что именно действия проштрафившегося ворма этому поспособствовали, непременно наградит низшего демона и позволит с триумфом вернуться обратно в Преисподнюю.
   - Вот же засранец! - скрипнув зубами от злости, с силой сжала кулаки. - Убью, козла паршивого! На кого пасть раззявил, харя неумытая!
      - Василиса, хватит капать желчью на линолеум. - Ехидство Асуки, литрами изливаемое на мою многострадальную голову, немного привело в чувство. - Тебе сейчас о душе Паршина нужно думать, а не о каком-то паршивом ворме.
      - Предлагаешь что-то конкретное или ради приличия напомнил?
      - У Рафаила есть идея, - фамильяр довольно ухмыльнулся, явно предвкушая веселье. - Вась, поставь снова чайник, а я ватрушки пока из духовки вытащу.
      Задаваться вопросом, когда именно хозяйственный демон успел приготовить не только поздний ужин, но и замечательные творожные булочки, было бессмысленно.
   Отлепившись от спасительной опоры в виде стены, прочапала к плите. Пятиминутные поиски коробочки спичек не принёсли никакого результата, а хвостатик же тем временем уже посыпал сахарной пудрой горячую сдобу. Наплевав на мнение, которое сложится у рагнара после моего поступка, схватила со стола салфетку и, скрутив её трубочкой, поднесла к огненному рогу падшего демона. Миг и салфетку охватил огонь, благодаря которому и конфорка окрасились синими язычками пламени.
      - Ты чего творишь, полоумная? - Асука испуганно шарахнулся от хозяйки в сторону.
      - Выполняю твою просьбу, - пожала плечами, и уселась обратно за стол.
      Фамильяр, обиженно засопев, принялся убирать со стола грязную посуду и споро расставлять кружки, розетки с вареньем и плетёную корзинку с ватрушками.
      - Мальчики, - зажмурившись от удовольствия, неспешно смаковала горячий шоколад, - вы до сих пор намерены посвятить меня в подробности вашего гениального плана или я должна сама обо всём догадаться?
      - А чего там посвящать-то? - проглотив половину ватрушки одним махом, демонёнок довольно зажмурился. - Ворму нужна ты, Васька, поэтому придётся вам, девушка, побыть "наживкой".
      - А не пошёл бы ты..? - незлобиво огрызнулась, мысленно соглашаясь с резонностью выдвинутого предложения, но намереваясь пока активно сопротивляться.
      - Только что оттуда, ещё даже впечатления не притупились, - моментально отбрили меня.
      - Я предлагала внеплановый поход в баню, - еле сдерживая улыбку, с удовлетворением полюбовалась на вытянувшееся лицо Асуки. - А ты какие дальние дали уже вспомнить успел?
      Падший демон отчётливо покраснел и пулей вылетел из кухни, бормоча себе под нос, мол, мышьяк не такое уж и плохое средство в борьбе с противными хозяйками, а труп и спрятать можно. На пищеблоке остались только я и Рафаил, что меня, откровенно говоря, напрягало. От попыток придумать нейтральную тему для разговора, которая была бы интересна как мне, так и серебряноглазому парню, меня отвлёк фамильяр рагнара. Взмахнув длинным хвостом, волк передислоцировал свою голову ко мне на колени, полностью завладев моим вниманием.
      - Ню! - поправ все законы биологии, сообщило это чудо и потёрлось мордочкой о мою руку.
      Честно, я вообще-то не очень сентиментальный человек. Например, при виде симпатичной мягкой игрушки или красивого букета цветов визжать и прыгать от радости, размазывая по лицу слезы и сопли счастья, не буду. Но сейчас, когда Кузьма умильно морщил чёрную пуговку носа, нюкал и вообще активно выражал свою симпатию одной отдельно взятой ведьме, меня пробило на ласку.
      - Ой, какая прелесть! Дай, маленький, за ушком почешу! - Каюсь, меня не по-детски развезло на телячьи нежности. - Ой, ты, наверное, булочку хочешь... Ему можно? - Вспомнив о том, что рядом сидит непосредственный хозяин Кузьмы, всё же решил поинтересоваться его мнением.
      - Можно, - согласно кивнули мне. - Смотри, он кусается.
      - Ты ж мой зубастик! - меня совсем "унесло", и я чуть ли не в носик целовала пушистого зверька, размером со взрослую немецкую овчарку.
      - Ню, - разделял мои чувства Кузьма, активно работая челюстями. - Ню!
      - С ним, значит, она милуется, а меня как зажигалку использует, - снова скуксился Асука, вернувшийся к нашей гоп-компании.
      - Был бы таким же пушистым и няшным, я и тебя бы пожамкала, - отбрила, полностью поглощённая процессом подкармливания и без того не маленького Кузьмы.
   Волк довольно жмурился и активно работал челюстями, не отвлекаясь на наши с демонёнком препирательства. Животное, видимо, вознамерилось за один вечер уничтожить месячный запас ведьмовского продовольствия, заныканный по тёмным углам на чёрный день.
      - Вот же... послал Сатана хозяйку! - Притворно всплеснул руками рогатый фамильяр, отбирая у меня очередную плюшку, уже практически перекочевавшую в пасть наглого Кузи. - На, тебе сообщение пришло, - и всучил истерично пищащий сотовый.
      Открыв нарисованный пикселями конвертик, прочитала всего одно слово: "Почта".
   Ну, это и к гадалке ходить не надо: Габриель подсуетился. Вот только почему он не позвонил, а сбросил СМС? Неужели прознал про неудачу с Паршиным? Но ведь у меня в запасе ещё двое суток... А может, Святая Инквизиция осталась недовольна неустановленной личностью Охотника и пропажей вполне весомой и кусающейся туши гуля? Сколько вопросов и ни одного ответа...
      Извинившись перед демонами, спустилась на первый этаж. Вытащив запечатанный белый конверт из железного почтового ящика, с содроганием поняла, что это ещё одно задание, ниспосланное начальником. Никому не кажется, что эти проклятые конверты чересчур зачастили ко мне?!
      - Асука, почему Смерть прислал ещё одно задание? - Разъярённой фурией ворвавшись в квартиру, сразу же подскочила к вздрогнувшему от неожиданности хвостатику. - Ведь я ещё душу Паршина не забрала, а уже...
      - Вась, может тебе стоит этот вопрос уточнить у непосредственного работодателя, а не подлетать ко мне и бить по спине, выражая крайнюю степень своего удивления?! - Разъярённой гадюкой прошипел фамильяр и, от греха подальше, придвинулся поближе к Рафаилу, который с нескрываемым интересом присматривался к непрозрачному конверту.
      - Ну, и спрошу! - надулась на всех сразу, чтобы уж никому обидно не было.
      Выскочив на застеклённый балкон, открыла окно, позволяя игривому ветерку, наполненному свежестью и прохладой весенней ночи, ворваться на лоджию. Озорной ветерок растрепал мои волосы и нежными прикосновениями пробежался по щекам, успокаивая. Яркие, но такие малочисленные огни оконных проёмов, коими сверкала расположенная через футбольное поле соседская многоэтажка, задорно сверкали в колючей темноте, создавая эфемерное ощущение иррациональности всего происходящего.
      Психи - психами, но Асука прав: никто кроме самого Габриеля не удовлетворит моё любопытство. Но кто бы знал, как же не хочется звонить начальнику!
      - Привет, соплюшка! - бархатный голос непосредственного работодателя, раздавшийся через пару гудков, отрубил путь назад. - Почему звонишь посреди ночи?
      - Как "ночи"?! - Взгляд вспугнутым зайцем метнулся к электронным часам, висящим на стене в гостиной. Без двадцать три... Кошмар! - Ой, прости, пожалуйста, что пришлось так поздно побеспокоить, но этот вопрос не терпит отлагательств, - по крайней мере, для моей нервной системы уж точно.
      - Ладно, только давай быстро и постарайся уложиться в пять слов, - судя по всему, я умудрилась оторвать Габриеля от приятного времяпрепровождения.
      - Почему пришло ещё одно задание? - уложилась тютелька в тютельку с дозволенным лимитом.
      - Ты сейчас исполняешь обязанности Ангела Смерти, значит, и конверты будут приходить регулярно, возможно, даже несколько раз в день, - "обрадовал" работодатель, смачно и немного наигранно зевая в динамик.
      - Но я же ещё не доставила душу Паршина к Вратам, - выпалила на одном дыхании, а сердце предательски сжалось, предчувствуя отменную головомойку.
      - Повтори! - оппонент был не просто недоволен... Если бы мог, то собственноручно придушил бы непутёвого помощника, меня то есть.
      - Ой, а ты разве не знал? - Прикинулась лаптем, вознося молитвы всем и сразу за то, что мы со Смертью находимся в противоположных концах планеты, а телепортироваться без кольца перемещений мой любимый начальник пока не умеет.
      - Нет! - рявкнул шеф громовым голосом, отчего пришлось отодвинуть трубку от уха подальше во избежание лёгкой контузии. - Рассказывай всё с самого начала!
      - Боюсь, в пять слов не уложусь при любом желании и мастерском владении короткими, рублеными фразами, - заранее предупредила начальство, искренне надеясь, что Габриель сегодня ночью ну, ооооооочень занят и отложит предстоящий разговор на неопределённый срок... Желательно лет на пять, мне как раз хватит времени, чтобы разобраться с навалившимися проблемами.
      - Василиса! - Когда так проникновенно просят, отказать - значит, собственноручно подписать себе смертный приговор с добровольным согласием на применение всевозможных изощрённых пыток.
      - Первые две души мы с Асукой...
      - Ты ещё и демона с собой попёрла? - Сто против одного, что упырёныш выпучил глаза и теперь недовольно морщится, потирая шею, как делал каждый раз, когда был мной жутко недоволен. И, искренне надеюсь, мысленно проклинал тот день и час, когда связался с ведьмой-недоучкой.
      - А что, мне его одного нужно было дома оставить? И с задания вернулась бы в обворованную квартиру!
   Конечно же, в тот момент даже не подумала о подобном фарсе, но если я сейчас Габриелю честно признаюсь, что побоялась идти одна, то меня уволят без выходного пособия.
      - Врать ты никогда не умела, - тяжёлый вздох оповестил о том, что этот навык в будущем непременно пригодится, и Смерть намерен его всячески развивать во мне, - но за попытку поставлю "троечку" с натяжкой. Дальше что было?
      - Сопроводив души Анны и Григория до Врат... Кстати, архангел Александр опять придираться начал, - эх, правильно всё-таки говорят: сделал вышестоящему лицу гадость - на сердце спокойствие и умиротворение от сознания того, что кому-то любимый начальник жизнь подпортит в разы больше чем тебе, - отправилась в больницу к Паршину.
      - В подробности и имена можешь не вдаваться, - мастерски сократил рассказ Смерть, - давай ближе к проблеме.
      - Я вообще-то так и хотела! - не смогла удержаться от колкости, хотя копчиком и предчувствовала грядущие неприятности. - Зайдя в палату, увидела Ра... - Договорить мне было не суждено. Рагнар, бесшумно подкравшись со спины, зажал мне рот ладонью, и шёпотом посоветовал промолчать о нашем с ним нестандартном знакомстве, и тем более о присутствии Рафаила в квартире.
      - Василиса, алло!.. Кого ты там ещё подобрать успела?
      - Никого, - получив несильный удар по плечу, моментально включила блондинку. - Я что, дура наивная, тащить не пойми кого в квартиру?
      - Ты меня совсем за дурака считаешь? - в начальстве проснулась давно законсервированная подозрительность.
      - Габриель, как тебе такое в голову только пришло?! - на этот раз удивилась вполне искренне, поэтому Смерть ничего не заподозрил. - Душу Паршина не удалось забрать, потому что его телом завладел ворм. И ему, демону в смысле, жизненно необходимо меня прибить, чтобы выслужиться перед Сатаной.
      - Поэтому ты снова очутилась в морге? - не стал ходить вокруг да около Габриель.
      - Откуда...
      - Вася, я же тебя возвращаю к жизни, значит, чувствую, когда мою подопечную снова отправили на тот свет, - морально щёлкнул по носу незнанием элементарных вещей босс. - Как планируешь разбираться с вормом и закрывать второе задание?
      - Не знаю пока... - как и полагалось, я крепко держала язык за зубами, ни словом не проболтавшись, что в ближайшие двадцать четыре часа подвергнусь огромному риску.
      - Припряги Асуку. Он же как-никак демон, причём не самый последний.
      Господи, Габриель сам предлагает воспользоваться чужой помощью... Он там что, солнечный удар схлопотал? Панамку совсем, что ли, болезный, не носит?!..
      - Ах, ты, сволочь клыкастая! - На балкон вылетел вышеупомянутый демон, размахивающий кухонным полотенцем, и активно старающийся прибить Кузьму словно муху, а сам виновник бедлама, лидирующий впереди демонёнка, ехидно скалился и издевательски махал хвостом. - Последний трюфель сожрал! Чтоб у тебя сахарный диабет развился!
      - Ню-ню-ню, - волк чуть ли не показал язык разъярённому Асуке, и присел передо мной. - Ню! - пожаловался пушистик, мол, Ласкина, твой фамильяр жмот в чёрт-знает-каком колене.
      - Это что ещё за "ню" такое? - проявил недюжинную остроту слуха босс. - Мелочь, кто там у тебя конфетами активно лакомится?
      Вот же... Маленько прокололись, кажись!..
      - Габриель, - знаками показывая невозмутимому Рафаилу, стоящему рядом со мной, чтобы увел с лоджии Кузьму, попыталась отвлечь начальника: - как мне решить вопрос со вторым заданием? Ведь, насколько помню, одновременно в реализации не может быть более двух конвертов.
      - У тебя пока два задания, поэтому выкручивайся, как хочешь, но чтобы успела закрыть их в срок! - снова стал надменным и жестоким Смерть: всё вернулось на круги своя. - Никто не знает о тебе, Васенька, поэтому не подставляй ни меня, ни себя. Тебе же Асука уже рассказал о Святой Инквизиции и последствиях, если нас поймают?
      - Рассказал... - каркнула, непроизвольно делая шаг назад и упираясь спиной в грудь Рафаила.
      - Тогда будь начеку, мелкая, - от чистого сердца посоветовал шеф. - Всё, я спать, - и, не дожидаясь моего ответа, сбросил вызов.
      Всё ещё прижимая молчащий сотовый к уху, невидящим взглядом уставилась в окно, позволяя ночному ветру хоть немного, но ослабить чувство надвигающихся неприятностей и унести тревогу за собой. Ласковые порывы терпко пахнущего весной ветерка игриво разметали волосы, в очередной раз обдали лицо сотнями мимолётных касаний и лишь после этого покинули лоджию, видимо, решив, что свою миссию они выполнили сполна.
      - Когда начнём выманивать ворма? - ощущая макушкой равномерное дыхание демона, поинтересовалась больше для того, чтобы не чувствовать давящей тишины.
      - Утром, - спокойно ответили мне, даже не делая попыток отстраниться. - Спать Кузя будет с тобой. Демон, пусть и низший, не тот противник, которого можно недооценивать.
      На том и порешили: Асука и Рафаил вернулись обратно на кухню, что-то громко обсуждая, а я тенью шмыгнула к себе в комнату, оставив все заботы о размещении на ночлег нежданного гостя фамильяру. Быстренько разобрав диван и переодевшись в пижаму, закуталась в тёплое одеяло, позволяя Кузьме устроиться в ногах. Стараясь не думать о неприятной ситуации, в которую попала, устало прикрыла глаза.
      - Ню!
   Фамильяр рагнара ткнулся холодным и мокрым носиком в мою щёку, и тут же умильно засопел, придавив несчастную ведьму нехилым весом к постели. Попытавшись отпихнуть наглого волка, сама не заметила, как стала перебирать мягкую шерстку животного, погрузившись в нерадостные думы. А спустя какое-то время незаметно уснула.
     
      Проснувшись от того, что по комнате, истошно вереща на одной протяжной ноте, носится Асука, неистово размахивающий левой рукой, на запястье которой виднелись внушительные следы от Кузиных зубов, никак не могла вклиниться в происходящее. Проследив, как демонёнок пошёл на четвёртый заход, а воздух в его могучих лёгких всё не кончался, сладко зевнула.
   Кое-как пригладив торчащие дыбом волосы, вяло помахала рукой, пытаясь привлечь внимание фамильяра, но, не добившись положительного результата, воспользовалась вербальным методом общения:
      - Что произошло?  
   - Он, - тычок указательным пальцем правой руки в волка, - меня укусил!
      - Почему? - в дверном проёме нарисовалась поджарая фигура Рафаила, на плечах которого висело свёрнутое трубочкой полотенце. - Мой фамильяр всегда отличался отменным спокойствием.
      Чего нельзя было сказать обо мне, ибо женский кретинизм и жажда тонны адреналина (читай: непоседливая пятая точка) просто вопили о том, что хотят в единоличное пользование этого мужчину, и плевать на километровую очередь из его родовитых и демонических любовниц. Первую половину дамочек заколдую (если очень крупно повезёт, конечно), вторую - отравлю (если выживу после мести неподдающихся моим скудным чарам демониц). И, вуа-ля, Рафаил станет только моим!
      - Я Ваську разбудить попытался, - плаксиво пожаловался хвостатик, с ужасом косясь на боевое ранение.
      - Кузьма, сколько раз тебе повторять: не тяни в рот всякую гадость! - Рагнар брезгливо поморщился, но смилостивился над несчастным демоненком, утягивая того в сторону ванной комнаты и аптечки.
      Упав ничком на подушки, по-новой зарылась в одеяло, надеясь подремать хотя бы до обеда. Но куда там: из санузла доносились леденящие душу стоны, скрежет чего-то металлического по стеклу, а иногда и откровенные звуки ударов. Даже предположить боюсь, каких усилий стоит Рафаилу удержать неугомонного Асуку на месте, пока рагнар обрабатывает укус волка. Надеюсь, дело не дойдёт до уколов от столбняка.
      - Ню! - радостно поприветствовал меня фамильяр высшего демона, и потёрся мордой об мою руку, безвольно свисающую с края дивана.
      Очередная волна нежности затопила всё моё ведьмовское естество и, если бы не противный Асука, то я бы банально затискала довольного до розовых соплей Кузьму. Но, уже подлатанный клыкастик, отняв одеяло, стащил меня за ногу на пол. И злобным голосом посоветовал в течение пяти минут оказаться сидящей за столом, иначе кому-то светило остаться без завтрака. Угроза возымела действие, поэтому, столкнувшись в дверях с Рафаилом, протопталась по ногам опешившего высшего демона и скрылась от праведного возмездия местами помятого рагнара за дверью санузла.
      - Василиса, давай быстрее! - поскрёбся в филенку фамильяр. - Тебе кофе или чай?
      - Чай, зелёный с жасмином, - ответила, пинком открывая дверь. - Чем покормишь?
      - Оладушки с малиновым и абрикосовым джемом, тосты с сыром и чай с зефиром, - сразу стало ясно, что Асука гордится своими кулинарными талантами и, стоит отметить, вполне заслуженно.
      - Вкуснятина какая! - войдя на кухню, сразу же поняла, что пока всё не съем, с места не сдвинусь. - Ребята, когда поймаем ворма, как его "выселить" из тела Евгения? - наложив горку румяных оладий на тарелку, схватила вазочку с вареньем.
      - Эм, Василиса... - переглянувшись с демоническим товарищем, мой рогатый фамильяр первым взял слово. - Ни я, ни Рафаил не умеем изгонять демонов, захвативших власть над телом человека.
      - А кто умеет? - видимо, я ещё не до конца проснулась, потому что с первого раза не поняла более чем непрозрачный намёк хвостатика.
      - Экзорцисты, - сделав глоток ароматного кофе, ответил рагнар. - Но, что-то мне подсказывает, стоит нам прибегнуть к их помощи, как главы Инквизиции тут же узнают о твоей сделке с Ангелом Смерти, да и присутствие падшего демона в этом мире их явно очень заинтересует.
      Ты посмотри, какой догадливый нашёлся!..
      - И что вы предлагаете? - выронив из ослабевших пальцев чайную ложечку, попыталась подавить нехорошее предчувствие.
      - Нам придётся убить Паршина, - жестокосердный рагнар продемонстрировал свои жизненные устои во всей красе. - Иначе демон, убив тебя и тем самым нарушив равновесие в магическом мире, выслужится перед Сатаной. Чью смерть выбираешь, Василиса?
      Ненавижу, когда меня ставят в тупик всего лишь одним вопросом! Что я выберу... Жизнь, конечно же! Но, если провалю задание, то Палачу влетит от вышестоящего руководства и, ещё не дай Бог, начнутся разбирательства, типа, как это высококвалифицированный профессионал Габриель не выполнил столь лёгкое поручение, как сопровождение души до Врат? Да и душу Паршина отдавать ворму тоже не хочется, ведь ещё неизвестно, как эта демоническая скотина себя поведёт.
      - Дайте мне два часа, и если по их прошествии ничего не придумаю, воспользуемся вашим планом. - Уверенно стукнув кулаком по раскрытой ладони, молнией вылетела из-за стола, направляясь к телефону, висящему на стене в небольшой прихожей.
      - Алло, мам, ты? - Выслушав согласное мычание, ласково улыбнулась - я очень скучала по родителями. - Привет, у меня к тебе вопрос имеется... - набрав в грудь побольше воздуха, выпалила на одном дыхании: - Как изгнать демона, захватившего власть над человеком, не прибегая к помощи экзорцистов?
      - Господи, - икнула родительница в трубку, - дочь, куда ты влезла?
      - Это по научной работе, - быстро выкрутилась, отчасти даже не солгав.
      - Ладно, сделаю вид, что поверила, - мама, как всегда, оказалась проницательной. - Изгнать демона можно двумя способами: первый - это помощь экзорциста, и второй - зелье отчуждения. Если тебе первый вариант не подходит, придётся готовить декокт.
      - И что для этого нужно? - поинтересовалась, сумбурно припоминая его состав.
      - Я тебе его состав минут через десять сброшу, - пообещала мама. - В дверь звонят. Наверное, Ирина Владимировна за своей настойкой из корня мандрагоры пришла. Всё, жди! - и мамулечка повесила трубку.
      Переговорив с эрудированной родительницей, на оставшиеся час и пятьдесят семь минут поселилась во Всемирной Паутине, пытаясь найти хоть какие-то сведения, упоминания или мифы на интересующую меня тему. Результатом моих мытарств стали два листа формата А4 исписанных убористым почерком, головная боль и три мало-мальски приличных варианта решения проблемы, и, как козырь в рукаве, мамино зелье.
      - Так, - ворвавшись мини-тайфуном в гостиную, где мужская часть нашей компании оккупировала кресла и в данный момент горячо спорила о том, какая же футбольная команда лучше, попыталась загородить собой плазменный экран, по которому транслировался футбольный матч, - я предлагаю вам способ, а вы его либо принимаете, либо нет!
      - А критиковать можно? - неугомонный хвостатик не смог промолчать, за что получил диванным валиком по голове. - Я же только спросил!
      - Асука, не доводи до греха, - очковой коброй прошипела и зашуршала листками. - Если верить жрецам Древнего Аскелона, то отвоевать душу у демона можно было при помощи круга из соли и изгоняющего ритуала, для проведения которого нам понадобится печень трески, килограмм лимонов, оливковое масло и перо сизого парнопуса... Правда, я не знаю, кто такой "сизый парнопус", но, думаю, что при желании и его найти можно.
      Стоило мне замолчать, как демоны слаженным дуэтом согнулись пополам от хохота. Несколько минут они истерично постанывали и вытирали тыльной стороной ладони слёзы, обильно выступившие на глазах.
      - Естественно, этот вариант отклоняется, - кое-как выдавил из себя наконец-то Рафаил, даже не удосужившись убрать с лица ехидную ухмылку.
      - Почему? - Да, мне было обидно из-за осознания того, что я столько времени угробила на поиски данного ритуала, а меня банально затроллили.
      - Ты же просила обойтись без критики.
      - Асука! - в моих руках сам собой оказался валик, который так не понравился фамильяру.
      - Василиса, ну, какие нафиг соль и лимоны в Древнем Аскелоне?! А перл "сизый парнопус" вообще не требует комментариев! Насколько помню, жрецы там решали вопрос демонологии немного иначе: бросали несчастного обвиняемого в сношениях с нечистой силой в воду, связанного по рукам и ногам, и, если человек выплывал, значит, он был невиновен, если же нет...
      - И какой был процент всплывших? - выпучив глаза, быстро смяла листок и бросила на журнальный столик.
      - За всё время существования Аскелона ни одного спасшегося, - поделился статистическими данными рагнар. - Что следующее?
      - Обрызгать ворма святой водой!
      - Тоже нет, - рагнара не стал мелочиться и сразу пояснил свой отказ: - Помимо святой воды нужно будет и чтение библейских стихов, которые подходят именно этому случаю, а это значит, что придётся прибегнуть к помощи...
      - Экзорцистов, - невежливо перебила серебряноглазого парня. - Ведьмовская звезда справедливости?
      - Василиса, для проведения этого ритуала человек, одержимый демоном, должен добровольно лечь в пентаграмму в форме звезды, образованную пятью горящими свечами, - хвостатый фамильяр чуть ли не пальцем у виска покрутил, мол, совсем баба сдурела. - Думаешь, ворм на такое согласится?
      - Хорошо, - скрипнув зубами, решительно выдвинула припрятанный козырь: - тогда зелье отчуждения.
      - А вот это уже другой разговор! - довольно потёр руки фамильяр, нервно дёргая хвостом и мигая рожки.
      - Ты его состав хоть читала? - тихий голос Рафаила быстро вернул меня и хвостатика с небес на грешную землю.
      - Нет ещё, но мама уже должна была его прислать.
      - Тогда вначале ознакомься с ингредиентами зелья, а потом и поговорим, использовать его или нет, - высказавшись, рагнар одним грациозным движением поднялся на ноги и скрылся в недрах квартиры.
      Это сейчас был непрозрачный намёк, или мне открытым текстом что-то сообщили, но раскалывающаяся на части голова банально не восприняла мастерски завуалированную информацию?..
      - Ну что, будешь смотреть состав зелья или воспользуемся решением, которое я недавно предложил? - Рагнар иезуитски изогнул бровь, вновь появляясь на пороге комнаты.
      Проигнорировав вопрос рагнара, строевым шагом промаршировала на кухню, где спокойно дожидался своего звёздного часа ноутбук. Обновив электронную почту, сразу же наткнулась на письмо от дипломированной ведьмы по совместительству являющейся и моей родительницей.
   Спустя минуту, ознакомившись с составом чудо-зелья, мои глаза чуть не вылезли из орбит.
     
      "ЗЕЛЬЕ ОТЧУЖДЕНИЯ
  
   ИНГРЕДИЕНТЫ: три щепоти семян папоротника; горсть кладбищенской земли, собранной в полнолуние на могиле пятилетней девочки; перо белого гуся; восемь капель святой воды; столовая ложка измельченных семян горчицы.
   Все ингредиенты тщательно смешать, и дать настояться час в тёмном тёплом месте. Затем сложить в небольшой холщёвый мешочек, и завязать (ОБЯЗАТЕЛЬНО!) шёлковой ниткой.
   ИСПОЛЬЗОВАНИЕ: кинуть демону под ноги. Зелье активируется само.
  
   P.S. Дочь, будь осторожна... Мы с папой беспокоимся за тебя!
   С любовью, мама :)"
     
   Скривившись от омерзения, не знала, плакать ли мне или гомерически смеяться.
   С одной стороны до ужаса не хотелось тащиться на кладбище ночью (хоть в чём-то повезло и сегодня было полнолуние), лазить на карачках по зловещим могилам, выискивая нужное надгробие, а с другой... Вряд ли смогу себя когда-нибудь оправдать и простить, если сейчас откажусь от борьбы за душу Евгения. Так как же поступить?..
      - Ты знал его состав? - спросила у вошедшего на пищеблок демонёнка.
      - Да, поэтому полностью поддерживаю идею Рафаила, - налив стакан апельсинового сока, хвостатик присел на мягкий диванчик рядом со мной. - Вась, знаешь, как говорят: нет тела - нет проблемы.
      - Совсем сбрендил?! - Толкнув локтем не ожидавшего ничего плохого демона, грозно нависла над поверженным врагом, сидящим на полу и смотрящим на меня обиженными глазищами. - Паршин останется жить и точка!
      - Вряд ли это возможно, - рассудительность рагнара уже начала порядком раздражать, а его вездесущесть - пугать. - Насколько я понял, ты же должна была сопроводить его душу до Врат. Так о какой жизни может тогда идти речь?
      - Да, но имелась в виду не земная жизнь, а духовная! - я специально сделала акцент на последнем слове, тем самым показав, что дискуссия на щекотливую тему окончена. - Асука, поможешь с готовкой зелья?
      - Конечно. Что от меня требуется? - Длинный хвост с умильной кисточкой завилял из стороны в сторону, выдавая радость демонёнка.
      - Земля с кладбища... - Попытка спихнуть на фамильяра поход на погост с треском провалилась, ибо глаза демона стали очень большими, выразительными и крайне испуганными. - Будет на мне. Насколько помню, Охотники практически каждую ночь патрулируют погосты, в поисках нежити. Но остальные ингредиенты собираешь ты.
      - Уверена, что поход на кладбище обязателен? - осторожный хвостатик положил руку мне на плечо.
      - Да, душа Паршина, так же как и второе задание, ждать не будет.
   Покосившись на кухонный тесак для разделки мяса, со вздохом сожаления отринула любую мысль об оружии. Ещё полиция, не дай Бог, загребёт, потом докажи, что ради собственного спокойствия нож с собой таскала.
   Поднявшись на ноги, полезла в тумбочку за зельями, способными если не уничтожить нежить, то хотя бы на время задержать. Благодаря многочисленным тренировкам Габриеля, бегаю я довольно неплохо, поэтому пока всякие нехорошие личности будут выходить из ледяного стазиса, успею скрыться за несколькими поворотами.
      - Но это может быть опасно... - На Асуку было жалко смотреть: поникшие ушки, опущенный хвост и полные слёз шартрезовые глаза, даже рога и те гореть перестали.
      - Я пойду с ней, - даже не констатировал, а поставил перед непробиваемым фактом Рафаил. - Вася, какое второе задание?
      - А чёрт его знает... Мне страшно распечатывать конверт, - признание далось нелегко, но я всё-таки пересилила себя.
      - Всё будет хорошо, - фамильяр кончиком хвоста погладил подведомственную ему ведьму по голове, а Кузьма, умильно нюкнув, ткнулся лобастой головой под колени. - Я же рядом, так что прорвёмся!
      - Да от тебя толку, что от козла - молока! - естественно, рагнар не смог пропустить случая и не подколоть своего соплеменника.
      - Чего?! - колдовские глаза демонёнка загорелись адским, красным пламенем. - Это ты сейчас намекнул на мою профнепригодность?..
      Тяжело вздохнув, вышла из комнаты, оставив демонов самих разбираться, кто из них круче и кто кому рога бантиком скрутит, а хвост вместо памятника над могилкой воткнёт. Мне нужно было морально настроиться и подготовиться к походу на погост.
   Эх, что-то я туда зачастила в последнее время, не к добру это!..
     

АКТ 4

"Практическая демонология"

  
      - Уверен, что сможешь поймать в городском парке гуся, и общипать его? - С сомнением покосившись на демона, мысленно сделала ставку на сноровистую птицу, которая к тому же ещё и больно щипаться умеет.
      - Василиса, ты за какое беспомощное существо меня принимаешь? - не хуже своей будущей жертвы зашипел обиженный фамильяр.
      - Всё-всё, молчу, как рыба об лёд! - Подняла руки вверх, выражая полную капитуляцию. - Рафаил, ты готов или уже передумал со мной при луне осматривать потрескавшиеся надгробия?
      - Да кто же в здравом уме откажется от подобной готической романтики? - рядом со мной нарисовался весело ухмыляющийся хозяин Кузи.
      - Ты отправишься на погост в этом? - некультурно ткнув пальцем в рваные джинсы и майку-"алкоголичку", припечатала: - От комаров отбиваешься сам и, если замёрзнешь, курткой делиться не буду! - и пулей вылетела за дверь.
     Кубарем скатившись по лестнице, со злостью толкнула ногой железную дверь подъезда, и буквально нос к носу столкнулась с дядей Петей. Довольный жизнью мужчина, увидев мою скромную персону, нервно жавшуюся к стене в тщетной попытке слиться с кирпичной кладкой, остановился, поставил на землю пудовые сумки и кинулся во все тяжкие дворовых кумушек.
      - Здравствуй, Василиса! - Достав из кармана куртки огромный носовой платок в весёленький ядерно-зелёный цветочек, мужчина вытер вспотевший лоб. - Ну, как там твой брат себя чувствует? На работу ещё не устроился? Сколько гостить намерен?
      Вот же любопытная "Варвара" на мою седую голову нашёлся! И ведь особо не соврёшь. Дядя Петя отлично знает Елену Викторовну и Евгения Витальевича Ласкиных, и, не сомневаюсь даже, при первой же удобной возможности понесётся к ним с докладом. Может, стоит ему заплатить, чтобы отвязался и сидел на попе ровно, держа язык за зубами?..
      - Чувствует Асука себя прекрасно: холодный душ и крепкий кофе поистине творят чудеса, - любопытный сосед понятливо закивал, мол, плавили - знаем. - На работу пока устраиваться не планирует. Подождёт чуть-чуть, вдруг со старого места позвонят и попросят вернуться. Да и жить вдвоём веселее: комнат на всех хватает, да и коммуналку делить пополам приятно.
      - Ну, это да... - чувствовалось, что дядьке хочется узнать более подробную информацию о моей личной жизни, но кто же ему расскажет. - А как, ты говоришь, его зовут?
      - Асука... - поняв, что имя фамильяра режет слух, попыталась быстро выкрутиться: - У него родители в Латвии живут, вот и назвали пацана в честь какого-то местного героя.
      - Что-то не припомню, чтобы у твоей мамы были сестра или брат.
        - Он мой родственник со стороны отца, - слава Богу, про родню Евгения Витальевича сосед знает мало. - Дядь Петь, вы меня извините, но я очень спешу...
      - Это куда же ты, на ночь глядя, намылилась? Да ещё в куртке и армейских сапогах... Жарко ведь, конец мая на дворе! - тусклые серые глаза мужчины зажглись живым интересом охотничьей собаки, почуявшей добычу.
      - На природу поедем - комаров подкормить, - дверь подъезда в очередной раз ударилась о железную "коробку" и рядом со мной нарисовался недовольный рагнар. Нервно хихикнув, попыталась что-то вякнуть, но куда там, многовековому демону, решившему вступить в животрепещущий диалог, так легко рот не заткнуть. - Вася, ты же, кажется, кричала, что мы и так опаздываем.
      - Извините, дядь Петь, но мы, правда, опаздываем, - приласкав Рафаила локтём под рёбра, чуть не взвыла в голос: мышцы у демона оказались железными.
      - А это кто? - похлеще родной матери принялся блюсти мою девичью честь сосед.
     - Друг Асуки, - спихнула стрелки на счастливо приобретённого братца.
      - Васенька, такое количество неженатых парней в одной квартире с незамужней девушкой до добра не доведут, помяни моё слово!
      Вот же прицепился! Да захочу, бордель из собственной квартиры устрою, и уж о разрешении дяди Пети буду думать в самую последнюю очередь!..
      - Поехали, - демон, не сильно смущаясь, обхватил меня за талию и, прижимая спиной к себе, совершенно не напрягаясь, отбуксировал к машине. - Поведу я.
      - Да щаз... - хлопнув себя по правому карману куртки, где лежали ключи от "Пежо", обнаружила их пропажу.
      Мелодичный звон металлических ключей, бьющихся друг о дружку, оповестил о том, что рагнар довольно-таки сильный малый с руками профессионального воришки, у которого не одна сотня лет практики по нарушению Уголовного Кодекса Российской Федерации за спиной. Разъярённо фыркнув, уселась на пассажирское место, всем своим видом выражая незаслуженно обиженную невинность.
      - Ты хоть водить умеешь? - Проявив закономерное любопытство, пристегнулась ремнём безопасности, попутно вспоминая всевозможные молитвы и искренне жалея, что не догадалась составить завещание.
      - Да.
   Ухмылочка оппонента и резкий старт заставили нервную меня вжаться в спинку кресла. Вцепившись руками в панель приборов, только и могла, что пытаться подавить рвущийся наружу вопль ужаса, перемежаемый слёзными просьбами высадить меня прямо посреди дороги, можно даже не тратить время на торможение: сама выпрыгну и ещё благодарна буду за то, что так легко отделалась.
      - Подожди... - осенив себя крестным знаменем, с вожделением уставилась на ручной тормоз. - У тебя хоть водительское удостоверение есть?!?
      - Василиса, я что, по-твоему, первый день в мире смертных? - достав из кармана джинс розовую пластиковую карточку, рагнар помахал ею перед моим носом. - И на будущее: у меня не только права есть, но так же паспорт, СНИЛС, медполис и сертификат о прививках.
   Облегчённо выдохнув, сразу же захотела убить Рафаила из-за его надменного тона и ехидной, просто-таки змеиной ухмылки.
      Решив, что нет смысла ругаться с высшим демоном, переключила внимание на дорогу. И, надо сказать, вовремя! Именно в этот момент Рафаил включил поворотник, сворачивая в сторону элитного посёлка.
      - Почему мы едим на южное кладбище?
      - Твой фамильяр навёл справки, - "Пежо" послушно замер на светофоре и демон повернулся ко мне. - На южном кладбище похоронены как минимум пять девочек нужного нам возраста.
      Да ты посмотри, какой у меня фамильяр продвинутый оказался! И готовить умеет, и много интересного о магическом мире знает, и нужную, а главное подробную информацию по покойникам разнюхает... Интересно, мне одной кажется, что наивной Васеньке Ласкиной подложили большую и наглую свинью, или я зря панику нагоняю?..
   Справедливо рассудив, что вопросы и сомнения, роящиеся в голове, лучше не озвучивать при высшем демоне, вновь уставилась на дорогу, позволив Рафаилу самому выбирать маршрут.
      Минут через двадцать плавно затормозив рядом с коваными воротами кладбища, рагнар заглушил мотор и вышел из машины. Решив, что дожидаться от демона джентльменского набора более чем глупо, открыла дверцу авто и тут же почувствовала, как челюсть уехала в сторону, словно каретка пишущей машинки: рагнар стоял рядом с пассажирским местом и протягивал руку, чтобы помочь выбраться из салона. Покраснев, аки маков цвет, осторожно оперлась на предложенную длань и, словно столетняя бабка, кряхтя и охая (к сожалению, спина всё ещё давала о себе знать) выбралась, наконец, из недр любимой иномарки.
      - С какой стороны начнём? - прервала затянувшееся до неприличия молчание, чувствуя себя почему-то неловко. - Центральная, правая или левая часть?
      - На спутниковой карте была отмечена правая сторона погоста, - высказался напарник и протянул мне мощный фонарь.
      Мысленно прикинув размеры территории, которую нам предстоит перелопатить, впала в затяжное уныние, приправленное зарождающейся раздражительностью. Некстати вспомнились первые строки небезызвестного стихотворения моего любимого Александра Блока: "Ночь, улица, фонарь, аптека, Бессмысленный и тусклый свет. Живи еще хоть четверть века - все будет так. Исхода нет. Умрешь - начнешь опять сначала...". Искренне надеюсь, что не обладаю каркушечьим талантом, иначе точно к концу "экспедиции" попаду в очередной раз в морг, и никакая опека высшего демона не поможет.
      - Рафаил, может, разделимся? Ты с начала участка пойдёшь, а я - с конца, или наоборот. - Мне очень хотелось как можно скорее попасть домой, в тёплую постельку под бок к Кузьме, поэтому и пошла на подобный риск, хотя внутри всё от страха сжималось.
      - Василиса, - рагнар скептически изогнул идеальную по форме бровь, - ну, разделимся мы, а дальше что? Зная твоё антивезение, готов спорить на свой меч, что ты заблудишься, и будешь громко звать на помощь, привлекая совершенно не нужное внимание оборзевшей нежити. И только скажи, что я не прав.
      - Здесь что, нежить разгуливает, словно в личном заповеднике?! - Что-то подсказывало, и явно не ошеломлённая физиономия высшего демона, что волосы на моей голове не только стали дыбом, но и активно зашевелились. - Что же ты раньше, паразитина такая, молчал. Я бы с собой хоть убойные зелья прихватила, как и планировала, а не позволила себя отговорить от их применения!
      - И снесла бы половину погоста к чёртовой бабушке, - съехидничал оппонент. - Не волнуйся, я тебя в обиду не дам.
         - Раз такой умный, то и иди первым - показывай дорогу... Сусанин, блин! - вызверилась, прекрасно понимая, что высший демон всё-таки прав. Есть у меня в запасе парочка незаконных декоктов, благодаря которым можно стереть с физической карты, скажем, Австралию.
      Постояв пару минут в задумчивости, рагнар уверенно направился в сторону раскидистого куста сирени, бесшумно огибая в темноте еле видные могильные холмики, скамейки и оградки, словно он этот погост знал, как свои пять пальцев. Стараясь следовать за напарником так же тихо и профессионально, на первом же препятствии споткнулась и, если бы не расторопность демона, непременно пропахала бы носом гравиевую дорожку.
      - Василиса, можешь ходить как обычно. Все, кому было нужно, уже давно узнали о нашем появлении на их территории, - помогая мне подняться на ноги, и вручая выроненный фонарь, рагнар настороженно прислушивался к гнетущей тишине.
      - В-в как-ком с-смыс-сле? - Зубы непроизвольно начали отбивать загадочный ритм, а руки вцепились в плечо Рафаила мёртвой хваткой, то есть, теперь отцепить меня можно было только вместе с конечностью демона.
      Ни слова не говоря, рагнар неожиданно наклонился и, зафиксировав мою талию в жёстком захвате, резко упал на землю и несколько раз перекатился в сторону, уходя с траектории предполагаемого нападения. Чувствуя спиной все неровности земли и особо острые камешки, краем глаза успела заметить, как на том месте, где мы секунду назад стояли, блеснуло что-то серебристое и молниеносно исчезло во тьме.
   Любопытство и паника, проснувшиеся в моей душе, схлестнулись в поединке, пытаясь предопределить дальнейшие действия одной небезызвестной ведьмы.
      - Что это было? - выдохнула куда-то в район шеи парня, продолжавшего лежать на мне и безрезультатно пытающегося прикинуться очередной заброшенной могилой.
      - Пуальто*, - дал исчерпывающее объяснение демон, осторожно приподнимаясь на локтях. - Я отвлеку падальщиков и их погонщика, а ты найдёшь могилу девочки и, набрав земли, быстро вернёшься к машине. Поняла?
      - Отвлечёшь кого? - Удивлённо вылупившись на рагнара, никак не могла вникнуть в суть приказа. - Рафаил, что, чёрт возьми, происходит?
      - Ну, бегом отсюда! - рявкнул напарник, отталкивая меня в сторону какого-то монументального надгробия и выставляя вперёд руку, согнутую в локте.
      Удивляясь тому, что ничего себе не сломала при приземлении, во все глаза уставилась на самоубийцу, потому что в его сторону летели штук шесть пуальто, а он лишь руку вперёд выставил, придурок! Пока я очумело хлопала ресничками, самонаводящиеся кинжалы достигли цели. Соприкоснувшись с невидимым барьером, созданным расторопным высшим демоном, смертоносное оружие противно дзинькнуло и упало к ногам рагнара, а моя же челюсть смачно стукнулась о колени.
      - А ты не говорил, что умеешь создавать частичные барьеры, - осуждающе ткнула пальцем в спину союзника. - Что ещё прячем в рукаве вместо козыря?
      - Ты ещё здесь?! - недовольно рыкнул рагнар, и мою тушку снесло магической волной в сторону кустов.
      - Всё, уже исчезла, - прогундосила сирень моим голосом и на время всё стихло.
      Чувствуя спинным мозгом опасность, исходившую от неизвестных падальщиков и их погонщика (нужно срочно озадачиться вопросом учебника по демонологии, а то всё только несбыточные обещания сама себе даю, дура!..), рысью припустила шнырять между надгробными плитами, читая имена и, если попадались женские, высчитывая годы жизни. Но сегодня, наверное, был в очередной раз не мой день, потому что я уже умудрилась пробежать половину правой части кладбища, но так и не наткнулась хоть на что-нибудь более-менее подходящее.
   Может, Асука сплоховал и банально перепутал южные и северные погосты? Хотя вряд ли. Северное кладбище с асфальтированными дорожками и рабочими фонарными столбами, появилось лет десять назад, когда южное было полностью переполнено, отчего новые могилы приходилось рыть чуть ли не поперёк дорожек. Следовательно, на южном погосте более высокая вероятность нахождения могилы девочки, умершей в пятилетнем возрасте.
   "Так, не будем отчаиваться раньше времени. Ночь длинная и жутко холодная, Рафаил сильный, значит, спокойно сдержит натиск загадочных падальщиков, а я упёртая, как стадо баранов, поэтому прорвёмся!" - Родной и такой самоуверенный внутренний голос придал как сил, так и уверенности, поэтому скорость моего продвижения, пусть и незначительно, но всё же увеличилась.
      Пробегая мимо очередной могилы, не заметила торчащий из земли корешок раскидистого куста и со всего размаха припечаталась лбом о складки каменного одеяния ангела, с поломанными крыльями, печально склонившего голову на грудь и скорбно вытирающего слёзы. Взгляд по инерции пробежался по табличке: "Мария Валейштан. Спи спокойно. Мы тебя любим и помним! Твои мама и папа. 4.XII.2006 - 13.XI.2011".
      "Господи, спасибо!" - мысленно возликовала уставшая я, произведя в уме нехитрые математические расчёты и дотрагиваясь до проклюнувшейся на лбу шишки. - "Единорог, блин..."
      Достав из кармана целлофановый пакетик, протянула руку, чтобы набрать горсть земли, как перед моим носом материализовалась пара замшевых кроссовок с известным лейблом по бокам. Взгляд по инерции начал ползти вверх, отстранённо вычленяя детали мужского гардероба: светлые джинсы, чёрную рубашку на выпуск, стильный пиджак... И ухмыляющееся лицо Паршина.
      - Ну, здравствуй, моя прелесть, - подняв меня за шкирку, словно несмышленого котёнка, Евгений противно хохотнул. - Вот мы снова и встретились!
      - Пошёл ты... - кое-как просипела, ибо из-за передавленного воротом куртки горла дышать с каждой секундой становилось всё труднее.
      - Ну, кто же так со старыми знакомыми разговаривает? - включил менторский тон парень. - Я же за такое и наказать могу.
      Резкая пощёчина, оставившая на моей щеке четыре кровавые бороздки, подтвердила, что демон абсолютно не шутит и дело моё дрянь, да и вообще, пора громко и истерично звать на помощь.
      - Ра...
   Захлебнувшись криком, после очередного близкого знакомства с каменным изваянием, тихонько заскулила, подтягивая колени к груди, в тщетной попытке защититься от сыпавшихся на меня ударов. Отбросив моё онемевшее от боли тело в сторону, Паршин задумчиво потёр подбородок, поглядывая в ту сторону, где, то и дело, вспыхивали яркие вспышки и слышался скрипучий визг нежити.
   Воспользовавшись моментом, предприняла поистине героическую попытку добычи нужной для зелья жменьки земли, но была быстро передислоцирована пинком ноги под рёбра в другую точку облюбованного вормом пятачка.
      - Да я смотрю, ты настойчивая и жизнью совсем не дорожишь, - несчастный демон был искренне расстроен данным открытием. - Ну, ничего, мы это быстро исправим!
      Высказавшись, Паршин довольно ухмыльнулся и щёлкнул пальцами. Секунду длилась благодатная тишина, не прерываемая даже звуками схватки Рафаила и падальщиков, как неожиданно раздался громоподобный грохот.
   Испуганно вскрикнув, постаралась отползти как можно дальше от надгробия, воздвигнутого в честь умершей Марии. Трещины, сеткой покрывшие землю вокруг каменного ангела, начали шириться и удлиняться, словно танцуя вокруг последнего пристанища несчастной девочки. Нарастающий гул, шедший из-под земли, явно не сулил ничего хорошего, но ворм был не просто счастлив, он чуть ли не светился от радости.
   Вцепившись трясущимися руками в тонкий ствол берёзы, так кстати посаженной чьими-то заботливыми руками, с ужасом наблюдала как памятник и сама могилка Марии стремительно уходят под землю...
      - А вот теперь, думаю, мы и повеселимся! - растянул парень губы в противной полуулыбке.
      Очередной щелчок и ночную тишину взорвали четыре аналогичных грохота, ознаменовавших, что противный демон предусмотрительно избавился от оставшихся могил пятилетних девочек, заставив их в буквальном смысле провалиться сквозь землю.
      "Мама, меня сейчас в очередной раз прикончат..." - истерично всхлипнула жажда жизни, но ехидный внутренний голос решил оказать своеобразную поддержку испуганному организму: - "Вот только боюсь, что это будет уже окончательно и бесповоротно. Поэтому хватит жевать сопли. Нужно хоть что-то предпринять для собственного спасения!"
      Мысленно простившись с родными, Асукой, Кузей и Рафаилом (так, за компанию), уже приготовилась предстать пред недовольно брюзжащим архангелом Александром, как моя неминуемая кончина от руки злобного агрессора была отложена на неопределённое время из-за телефонного звонка. (Да-да, я нарушили первое и самое главное правило: не брать телефон на задание... Но кто же знал, что здесь будет намного опаснее, чем при встрече с гулями?!?..)
   Из кармана грязной и местами уже порванной куртки заорали голосом Смерти: "Возьми трубку, малая, всемогущий и злобный босс желает с тобой речь держать!". Если бы звонил кто другой, а не непосредственный работодатель, то, возможно, у меня бы зародились сомнения типа "отвечать - не отвечать", но так как меня "осчастливил" своим интересом сам Габриель... Делать нечего, придётся ответить, а то с него станется припереться сюда лично и накостылять заму по самое "не могу".
      Пнув ногой в живот замершего от неожиданности ворма, по-пластунски отползла к разлапистым кустам какого-то неизвестного, но жутко колючего растения. Поднырнув под низко висящие ветки, в очередной раз дрыгнула конечностью, организовав внеплановое знакомство челюсти Евгения и моей пятки, и по-змеиному извиваясь всем телом, забилась как можно глубже в переплетение колючих веток.
      - Начальник, с каких это пор ты начал названивать по три раза на день?! - Закопавшись в самую середину и, даже не пытаясь укрыть голые участки кожи от острых шипов, непринуждённым голосом прочирикала я.
      - Вася, что у тебя со вторым заданием? - проснулся в Смерти законсервированный бюрократ и сразу же взял с места в карьер. - Я тебе уже третье выслала.
      - Как третье? - Даже не обратив внимания на то, что невежливо перебила Габриеля и испугала до нервной икоты ворма, накручивающего вокруг терновника круги, пару раз стукнулась головой о землю. - Смерть, я не...
      - Да всё нормально, - не удосужился дослушать мой предполагаемый монолог работодатель, - шутка юмора это была!
      Вот же, упырёныш загорелый - чуть до нервного срыва, гад, не довёл!..
      - Так чего тебе надобно, старче? - Титаническим усилием воли подавив рвущийся наружу крик ужаса, когда в паре метров от своего укрытия с омерзением заметила зомби, активно пробивающего себе путь на волю через могильный холмик столетней давности, всё также непринужденно поинтересовалась, словно возлежала в джакузи, а не на холодной кладбищенской земле
      - Когда душа Паршина окажется возле Врат? Васька, ты же знаешь, что душа умершего человека может только в течение трёх дней попасть на Суд Божий, иначе её заберут демоны.
      А вот о них можно было бы и не вспоминать на ночь-то глядя, и так трупы скоро девать некуда будет!..
      - Смерть, в данный момент я как раз и занимаюсь этой проблемой, поэтому, может, созвонимся позднее? - Отшив нравоучения начальства, даже не удосужилась услышать ответ - сбросила вызов, опасаясь, что наглый ворм попытается вмешаться в нашу дружескую беседу, а объяснять Габриелю, что да как, не было никакого желания. - Подслушивать, уважаемый, нехорошо! - Прищурившись, злобно прошипела из "бункера".
      - Василиса, я всё равно тебя достану, - многообещающе пропел демон и, повернувшись в сторону зомби, процедил сквозь зубы: - Взять её!
      Ситуация просто класс: зельев нет, оружие отсутствует (хотя я им, собственно говоря, и не владею), тяжёлого предмета в руках или хотя бы в непосредственной близости также не наблюдается... Никому не кажется, что рагнар основательно задержался, кромсая несчастных падальщиков на составные части?..
      - РАФАИИИИИИИЛ!.. - Однозначно, пароходная сирена скончалась бы от зависти, услышав вопль загнанной в тупик ведьмы.
      Пробившись сквозь разлапистые ветки сплошь и рядом утыканные колючками, зомби вцепился в мою ногу и с силой потянул на себя, пятясь задом, словно из норы, и стараясь вытащить добычу из спасительных зарослей. Отбиваться не было никакого смысла, а цепляться за тонкие ветки шиповника - только добавлять себе ран, распаляя запахом крови плотоядную нежить. Мертвец всё равно сильнее меня как минимум раза в три, да и Рафаил куда-то запропастился... Может его самого уже в мелкую капусту давно покрошили?
      - Отпусти её, - спокойный и властный голос предполагаемой капусты прозвучал для меня благословением свыше.
      - О, к нам решил присоединиться и могущественный Рафаил, - ворм разочарованно цокнул языком. - Что же, вынужден в таком случае откланяться - как-то не интересно умереть от руки своего же собрата. - Но, прежде чем сигануть в портал, этот скот выплюнул, обращаясь к разлагающемуся, но живучему трупу: - Убей её!
      Вот он что, не мог промолчать ради приличия?!..
      Сдавив стальными тисками мою многострадальную ногу, восставший мертвец радостно разинул безгубый рот и продемонстрировал отлично сохранившиеся зубы. До носа долетел запах смрадного дыхания и разлагающейся плоти, что, естественно, не придало мне радужного настроения и желания настолько близко знакомиться с умершим мужчиной. Но у мертвяка была своя точка зрения. Поэтому зомби, разорвав плотную джинсовую ткань штанов, пальцами (точнее тем, что от них осталось) прочертил кривую дорожку по моей голой ноге.
      - Рафаил, ядрены пассатижи, убей его! - терновый куст пригнуло к земле, но вопль всё-таки отвлёк давно умершего мужика от позднего ужина в моём лице.
      Сбросив оцепенение, рагнар схватился за гарду меча. Серебристая молния прочертила воздух, и голова неудавшегося последователя каннибала, отделённая от тела одним мощным ударом, свалилась мне на живот, щерясь зубастым ртом и потухшими провалами глаз. Обозрев башку, почувствовала, что организм настойчиво рекомендует посетить уже ставшие родными кусты терновника.
      - Какая-то ты слабая, - дожидаясь моего возвращения, демон, закончил разделывать тело умертвия, и не смог удержаться от подколки. - Идти сама-то можешь?
      - Могу! - надувшись, словно мышь на крупу, рукавом куртки вытерла кровь, всё ещё сочащуюся из пораненной щеки.
      Тяжело вздохнув, Рафаил наклонился и проворно подхватил меня на руки. Прижав к себе моё измученное тельце, рагнар осторожно переступил через останки обезглавленного зомби и направился в сторону припаркованной за кладбищенской оградой машине. Думать о том, как кладбищенский сторож отреагирует на выкопанный и расчленённый труп дядьки, совершенно не хотелось. И тот факт, что дело осядет в полицейском архиве с пометкой "висяк" меня совершенно не трогал.
   Сжавшись в испуганный комочек, минуты через три, наконец, поняла, что демон мне ничего плохого в данный момент не сделает. Почему-то это было не в его интересах, хотя (зуб даю) он вычислил и убил бы ворма секунд за тридцать, но предпочитает тягаться везде с нами и работать по моим правилам.
   Позволив телу расслабиться, плюнула на условности, и положила голову на грудь рагнара, блаженно прикрывая глаза, нежась в ауре силы, мощи и уверенности, исходившей от высшего демона.
      - Где будем искать нужную могилу? - вернули меня с небес на землю, строевым шагом маршируя по гравиевой дорожке.
      - А зачем её искать? - округлив глаза и всем своим видом показывая крайнюю степень недоумения, заглянула в серебряные очи. - Мы получили, что хотели.
     Удерживая меня одной рукой на весу, а другой открыв дверцу "Пежо" со стороны пассажира (вот же показушник, право слово!..), рагнар довольно ухмыльнулся, а затем поинтересовался:
      - И в какой же момент ты умудрилась разжиться землёй? - и осторожно усадил меня на кресло.
      - Да так... - скромно потупившись, пристегнула ремень безопасности и, только после этого ответила: - Когда над могилой Марии в очередной раз пролетала.
      Рафаила такой ответ полностью устроил (а что, я даже не солгала!..) и он без лишних вопросов сел на водительское место.
      - Поспи, как приедем домой, я тебя разбужу, - на удивление ласково и доброжелательно посоветовал бывший фаворит Сатаны.
      Проигнорировав совершенно не свойственные высшему демону интонации, благоговейно прикрыла глаза, прекрасно памятуя о том, что дельными советами не разбрасываются, а через пару минут почувствовав на себе тяжесть мужского пальто, которое демон всё-таки надел перед тем, как отправиться на ночную экстремальную прогулку.
      "Что тебе от меня нужно, Рафаил?.." - это была последняя связная мысль, прежде чем я задремала, пригревшись.
     
      - Она что, опять встретилась с Паршиным? - Сквозь сон пробился взволнованный голос фамильяра и невнятный бубнёж рагнара, мол, в подобном исходе никто и не сомневался. - Васенька, просыпайся, нужно раны обработать.
      - Не нужно, всё нормально... - вяло попыталась отвертеться от навязчивой заботы.
      - Не спорь, - прокудахтала мамочка в лице моего фамильяра. - Тебе Рафаил поможет, а я пока зелье приготовлю, - довольный принятым решением, хвостатик принялся шарить по карманам моей куртки. Наткнувшись на носовой платок, завязанный "узелком", деловито поинтересовался: - Земля с могилы?
      Согласно кивнув, уставилась недовольным взглядом на навязываемого помощника:
      - Я и сама в состоянии справиться.
      - Знаю, - рагнар устало прикрыл глаза. - Но спину тебе всё равно не удастся самой помазать, поэтому не спорь.
      Обиженно насупившись, прошлёпала на кухню за содой. Ещё с малолетства меня приучили при любом ранении, полученном от нечисти, сразу же промывать повреждённый участок раствором гидрокарбоната натрия, который идеально подходит для уничтожения магических "бактерий". Но сегодня поиски пищевой соды основательно затянулись.
   Роясь в тумбочке, медленно зверела:
      - И зачем только этот недотёпа переставил всё? Теперь днём с огнём не сыщешь нужную упаковку.
      - Хозяюшка, может тебе помочь? - Повязывая фартук, ранее упомянутый недотёпа бесшумно подкрался ко мне, чем чуть не довёл до инфаркта. - Тебе сода нужна? Так вон она, прямо перед тобой стоит.
      Уставившись квадратными глазами на пластиковую тару с белым, порошкообразным содержимым, задалась "гениальным" по своей простоте вопросом: "И куда я смотрела, ведь сама недавно пересыпала соду в эту банку?". Скомкано поблагодарив фамильяра за помощь, хотела удалиться в ванную комнату, как была остановлена очень странным поведением рагнара.
      - Асука, где у нас леж... - Вошедший на кухню Рафаил, неожиданно запнулся на полуслове и, копчиком чувствую, принялся подавать клыкастику какие-то загадочные знаки, путём махания руками и жуткого гримасничества.
      - Ночью было совершено жестокое убийство трёх молодых девушек, - по телевизору начался эфир местных новостей и диктор, как всегда, начал обзор с "горяченького". - Как удалось установить полиции, всех жертв объединяли общие черты: одинаковые имена - Василиса, и возраст от двадцати одного до двадцати трёх лет. Нападавший не старался скрыть внешность и преступные намерения, что навело следователей на мысль о явном психическом расстройстве мужчины. Следственные органы сейчас проверяют все психиатрические диспансеры в надежде найти сбежавшего от врачей пациента.
   По показаниям очевидцев, находившихся в момент совершения преступления рядом с жертвами, был составлен фоторобот серийного убийцы, который вы сейчас можете увидеть на своих экранах, - вынырнув на свет божий, невидящим взором уставилась на чёрно-белую фотографию, по которой легко можно было узнать Паршина. - Если вы владеете информацией, связанной с местом нахождения этого человека или знаете его, просьба сообщить всю информацию полиции или по телефону горя...
      Рафаил сориентировался быстрее растерявшегося хвостатика и, не найдя пульт от телевизора, просто выдернул штекер из розетки. Повернувшись в мою сторону и предварительно оценив степень вменяемости ведьмы, высший демон попытался купировать назревающий конфликт, плавно переходящий в мою затяжную депрессию, продиктованную чувством вины.
      - Сегодня мы его непременно поймаем! - уверенности рагнару было не занимать. - Осталось всего час подождать, пока зелье будет настаиваться.
   Если бы я сразу дала Рафаилу возможность убить Парашина и завладевшего его телом ворма, а не строила из себя героя всех времён и народов, то девушки были бы сейчас живы. Да и страх за собственную жизнь неприятно нашёптывал не самые благоприятные варианты исхода нашей с Евгением предстоящей встречи.
      - И с чего такая уверенность? - прислонившись спиной к холодной дверце духовки, вскинула голову, чтобы иметь возможность смотреть своему оппоненту в глаза. - Почему-то мне кажется, что эта тварь всегда на шаг впереди нас!
      - Василиса, - собравшийся с духом Асука, вмешался в назревающую перепалку, - мы думаем, что ворму не позволено тебя убивать. Поиздеваться или покалечить - да, но не убивать. Нам кажется, что Сатане нужно тебя сломить, чтобы перетянуть на свою сторону... - Заметив, как я уже открыла рот, чтобы начать возмущаться, фамильяр поспешно затарахтел: - Представь, что души, которые ты должна будешь забрать, попадут все в ад - а это непременно произойдёт, если правитель Преисподней сможет подмять тебя под себя. Помимо того, что начнётся разбирательство Святой Инквизиции, почему Габриель не справился с таким пустяковым заданием, как препровождение душ умерших людей к Вратам, нарушится так же и равновесие светлых и тёмных сил. Да, если Паршин прикончит тебя, это тоже нанесёт немаленький урон равновесию, но если Ангел Смерти, в данном случае ты, добровольно приведёт души умерших в Преисподнюю, то равновесие пошатнётся на века и восстановить его будет не так-то просто!
   Видимо, вчерашние посиделки на кухне чисто мужской компанией не прошли бесследно, и мои демоны (Господи, звучит-то как страшно!..), проанализировав ситуацию в Преисподней, поведение ворма и гитлеровские планы Сатаны по захвату мира, пришли к новым выводам. А именно: смерть Василисы Ласкиной более не актуальна, а вот предательство замом Смерти своих устоев и Кодекса светлых ведьм нынче в тренде.
      - И, как итог, тебя казнят, а Смерть разжалуют. Или тоже отправят на эшафот. - Рафаил устало присел на диванчик. - Разгорится ужасный скандал, который только сыграет на руку правителю Преисподней, приблизив его к заветной цели: безграничной власти демонов и полному хаосу на земле.
      - Ладно, - на секунду прикрыв глаза, резко выпрямилась, - даже если Паршин и не хочет моей смерти, а просто стремится загнать в угол, то я обещаю... Нет, клянусь, что сегодня же убью его!
      - Ты сейчас не в том состоянии, чтобы противостоять ворму! - Асука снова включил заботливую мамочку, опасливо косясь на разозлённую меня.
      - Через час я буду готова, и в твоих интересах, демон, чтобы ты успел к этому моменту приготовить зелье отчуждения.
      Рявкнув на прикрывшегося хвостом фамильяра, пулей вылетела за дверь, напрочь позабыв о соде и кровоточащих царапинах на лице. Залетев к себе в комнату, плюхнулась на диван, подперла подбородок рукой, и невидяще уставилась в одну точку. Мыслей, как таковых не было, а вот ненависти к ворму, презрения к Паршину, позволившему чувствам возобладать над разумом, и раздражения на своё бездействие, из-за которого уже умерли три ни в чём неповинные девушки, сколько угодно.
   Не отдавая себе отчёт в том, что делаю, схватила думочку-черепашку и принялась бить её кулаками, давая выход накопившейся отрицательной энергии.
   Неожиданно тишину разорвала громкая трель моего телефона. На дисплее высветился незнакомый номер. Решив, что это в очередной раз звонит упырёныш, меняющий сим-карты, словно перчатки, приняла входящий звонок.
      - Алло?
      - Здравствуй, Василиса, - из мембраны раздался голос Евгения.
      - Чего тебе надо, ворм? - рык, вырвавшийся из горла, напугал даже меня.
      - О, чувствую, ты рада меня слышать, - противный смешок неприятно резанул слух. - Слушай меня внимательно, ведьма, - видимо, Жене надоело ходить вокруг да около. - Ты уже в курсе, что на моём счету три невинные жертвы? Так вот, рядом со мной сейчас сидят ещё две миловидные блондиночки, откликающиеся на имя Василиса... Скажи ей что-нибудь! - Голос молодого человека неожиданно стало плохо слышно, но ему на смену сразу же пришло истеричное женское сопрано. - Скажу-скажу... Только не бейте меня! Помогите мне, помогите, пожа... Ааааа! - Испуганный крик резко оборвался, лишь на заднем плане были слышны приглушённые истеричные всхлипывания. - Если хочешь их спасти, жду тебя через час на центральной площади Александровского парка. - Ворм снова завладел телефоном. - Одну, - и отключился.
      Сотовый уже минут пять, как замолчал, а я всё также продолжала сидеть с отсутствующим видом и колотящимся в нервном припадке сердцем. Дельных мыслей не было, а вариант "Убью, скотину!" не так-то легко претворить в жизнь, особенно если ты изнеженная родительской заботой ведьма, впервые столкнувшаяся с вормом.
      - Ню! - вывел меня из состояния оцепенения милашка Кузя, мокрым носом тыкаясь в руку. - Ню, ню?..
      - Нет, мой милый, всё хорошо... - погладив спинку фамильяра рагнара, устало прикрыла глаза. - Всё хорошо...
   В голове медленно, но верно зрел идиотский по своей глупости план, но другого в наличии пока не было.
      - Вася, у меня всё готово, - в комнату без стука влетел Асука и тут же отвернулся, покраснев до кончиков ушей. - Могла бы и предупредить, что переодеваешься!
      - Да, конечно... - мысли были далеки, и я даже не заметила, что натягиваю спортивный костюм в присутствии постороннего парня. - Эээ, Асука, нам ещё понадобятся сушеные листья алоэ-вера. Можете с Рафаилом купить их в аптеке? Да и мне нужно побыть одной... Ну, морально подготовиться... Понимаешь?
      - Сейчас?! - вылупившись на меня, как на восьмое чудо света, демон нехотя кивнул. - Ладно, через пятнадцать минут встречаемся возле твоего "Пежо", - и вылетел за дверь, громко возмущаясь ведьмовской недальновидностью, мол, по пути с кладбища могла бы и сама отовариться в круглосуточной аптеке.
      Дождавшись, когда входная дверь хлопнет, и в квартире наступит гнетущая тишина, прижалась лицом к морде волка, развалившегося на постели. Взъерошив жёсткую шерсть рукой, шёпотом попросила пожелать мне удачи и пулей вылетела из комнаты.
     Спустившись на первый этаж, бросила настороженный взгляд в окно и, не найдя знакомых силуэтов, мышкой проскользнула к машине. Пристегнувшись, быстро завела мотор, который послушно заурчал, словно сытый кот, и плавно тронулась вперёд, поспешно покидая родной двор.
   Противные слёзы, капающие из глаз, мешали видеть несущееся навстречу полотно дороги, а сдерживаемые рыдания спазмом сдавили горло.
   Набрав мамин номер, с радостью прослушала информацию о том, что телефон абонента выключен или временно недоступен. Дождавшись звукового сигнала, попыталась, чтобы мой голос звучал бодро.
   - Мамусь, привет! Я вас с папой очень-очень люблю и благодарю за всё, что вы для меня сделали! Помните об этом, что бы ни случилось...
      Решив, что больше не могу сдерживаться, отключила сотовый и, бросив ставший ненужным аппарат на заднее сиденье, глубоко вздохнула, пытаясь хоть немного успокоиться. Опустив боковое стекло, с облегчением ощутила, как упругий прохладный воздух бьёт в лицо, высушивая слёзы и придавая хоть и мнимое, но спокойствие.
   Притопив педаль газа в пол, с удовольствием практикующего смертника почувствовала, что скорость, приравниваемая к ста сорока километрам в час - что называется, "самое то", выехала на дорогу, ведущую к месту нашей с вормом встречи. Умный Паршин выбрал самое отдалённое и заброшенное место города, где и днём-то люди не стремятся неспешно прогуливаться по аллеям или выгуливать собак, а уж про два часа ночи и говорить нечего, так что мои шансы выжить в этой битве приравниваются к нулю.
      Припарковав машину возле лесного массива, рысью кинулась в центр Александровского парка, где меня уже, судя по времени, должен дожидаться Евгений. Спринтерский забег прошёл успешно: я успела вовремя, и даже время ещё осталось дыхание восстановить. Но, произведя быстрый осмотр местности, поняла, что демона ещё нет.
   Пять минут... Десять... Пятнадцать... Он что, издевается или намерен выждать до обеда, чтобы уж точно убедиться в моём одиночестве?
      - Василиса, девочка моя, прости, паршивца, - раздавшийся позади голос, заставил меня высоко подпрыгнуть от неожиданности. - Тела блондиночек на трассу выкидывал.
      - Вообще-то именно ты должен был ждать и переживать из-за моего опоздания, - злость и раздражение затмили страх, поэтому до меня не сразу дошёл смысл фразы демона. - Подожди... Ты их убил? А как же наш договор?!
      - Плохо Смерть тебя натаскивал, - либо мне пора к окулисту, либо ворм действительно расстроился. - Демонам никогда нельзя верить, чтобы они ни говорили и как бы ни клялись! Ну, да ладно, это всё не относящаяся к делу лирика...
      - Ты не ответил на мой вопрос, - повысив голос, сжала руки в кулаки. - Ты убил девушек?
      - Да, они мертвы, - обыденным, можно даже сказать скучающим голосом, оповестил ворм. - Я хочу предложить тебе выбор: смерть или жи...
      - Смерть, - поборов чувство дежавю, выбрала изначально правильный ответ, который нужно было сказать ещё год назад.
      - Это окончательное решение? - выступившие когти и клыки, недвусмысленно намекали на мой врождённый идиотизм.
      - Конечно, я уже один раз выбрала жизнь, и что из этого вышло? - Сделав шаг в сторону заинтересовавшегося демона, продолжила заговаривать ему зубы: - Смерть дарует спокойствие, лёгкость и умиротворение... Поэтому, спи спокойно, скот! - Гаркнув последнее пожелание, бросила молодому человеку под ноги тёмно-серый мешочек, свято уповая на эффект неожиданности, который не позволит ворму вовремя среагировать и магией испепелить зелье.
      Упав на землю, мешочек развязался, и всё его содержимое высыпалось под ноги опешившему от неожиданности Евгению. Лёгкий порыв ветерка игриво подхватил изрезанное гусиное перо и, очертив пушистыми кусочками круг вокруг замершего в оцепенении демона, сразу же стих. Следом за этим, из-под земли, в том месте, где перо очертило круг, повалил сизый дым. Сначала тонкой ниточкой, а потом всё сильнее и сильнее. Редкие язычки красно-оранжевого пламени начали пробиваться из-под тротуарных плит, заставляя Паршина прыгать по пятачку, но за пределы невидимой границы, очерченной перьями, ворм выйти так и не смог.
      - Нет, ворм, Смерть вымуштровал меня хорошо, - горькие слова, полные обиды и злости на себя, сами собой сорвались с губ. - Именно поэтому я и взяла зелье... В этом мире никому нельзя верить.
      - Я не единственный... - поняв, что проиграл, демон посмотрел мне прямо в глаза. - Будут и другие дети Сатаны, которые захотят выслужиться перед своим господином!
      Последнее слово парень уже буквально кричал, потому что огонь начал набирать силу, взбираясь вверх по штанине, а затем и лаская майку Паршина. Зажмурив глаза, для надёжности их ещё и рукой закрыла: пламя было настолько ярким, что странно, как на его отблески не сбежались готы, ищущие притока адреналина в этом парке.
   Треск огня постепенно стих, а сияние начало слабеть и, минуты через две, я всё-таки рискнула открыть глаза. Пламя полностью опало, лишь по земле тянулась знакомая дымка.
   Тихий стон возвестил, что хоть демон и отправился в Преисподнюю, но Евгению Паршину для относительно нормального функционирования жизнедеятельности организма нужна палата экстренной терапии. Ругая себя последними словами, подлетела к лежащему в беспамятстве пареньку и, поднапрягшись, смогла придать его измученному телу более удобное положение.
      - Ты только потрепи, - шёпот, срывавшийся с губ, пугал даже меня, - скоро всё закончится... Обещаю!
      Подложив под голову молодого человека свою олимпийку, свёрнутую в рулон, ласточкой понеслась обратно к "Пежо", на ходу отключая сигнализацию и нажимая кнопочку автоматического открывания багажника. Схватив спортивную сумку, не сбавляя темпа и даже не позаботившись о сохранности любимой машинки, перепрыгивая через бордюры и низкие скамейки, понеслась обратно.
   Вырулив на центральную площадь парка, перво-наперво убедилась, что Женя всё ещё жив, и лишь после этого принялась натягивать ритуальную одежду Смерти. Закончив с переодеванием, вытянула вперёд правую руку, сжимая ладонь в кулак, а потом, резко раскрыв его, повернула кисть против часовой стрелки - нехитрый ритуал призыва косы, которому научил Габриель, опасаясь хранить рабочий инвентарь в квартире. Мол, несчастных грабителей Кондратий хватит, когда на них из встроенного шкафа остро заточенный сельскохозяйственный инструмент грохнется. Миг, и я в полном обмундировании и с косой наперевес подхожу к Паршину, так и не пришедшему в себя.
      - Прости, что так долго... - проводя лезвием косы над головой молодого человека, тихо извинилась.
      Стоило душе Евгения отделиться от тела, как рядом с нами буквально упали с неба Врата, и из них вывалился злой до белых кифар перед глазами архангел Александр. Взгляд заядлого маньяка со стажем прошёлся по моей скукожившейся от страха персоне, вычленяя из общей картины всё самое интересное: ритуальный круг, оставшийся после проведения магического ритуала, труп молодого человека и стоящую рядом с ведьмой призрачную душу Евгения.
      - Неумеха! Дурында! Идио... - вспомнив, что божьи служители не сквернословят - смертный грех как-никак, архангел заткнулся на полуслове. - Ну, хоть успела... Сегодня последний день, когда душа Евгения Паршина может попасть на Суд Божий, - смилостивилось вышестоящее начальство: - Произноси!
      - Архангел Александр, пропусти душу Евгения во Врата и проводи её на Суд Божий! - Чувствуя, как усталость каменной плитой навалилась на плечи, кое-как промямлила заветные слова.
   Евгений, в отличие от многих других душ, уверенно подошёл к архангелу Александру, а потом и ступил следом за ним в белую дымку тумана. Смотря на то, как душа Паршина и божий служитель неспешно удаляются от меня, чуть ли платочком им вслед не помахала. Неожиданно Паршин обернулся и с благодарной улыбкой посмотрел на меня.
      - Спасибо, Василиса! Я уже и не надеялся на своё спасение... Но, как видно, чудеса и вправду бывают! - сказал и зашёл вслед за архангелом во Врата, которые тут же закрылись и исчезли, оставив озадаченную меня одну.
     Чувствуя, как губы самопроизвольно растягиваются в довольную улыбку, крутанула косу Смерти по часовой стрелке, избавляясь от магического инвентаря.
      Вернувшись к машине, позвонила в полицию и анонимно сообщила о трёх трупах в Александровском парке. Один - на центральной площади, остальные два - на обочине дороги. Затем на чистом автомате сняла и запихнула в багажник балахон, и села за руль.
   Дорога от парка до родной квартиры заняла примерно час, но он пролетел незаметно: я постоянно прокручивала в голове момент, когда Женя меня поблагодарил. Нет, мне довольно часто приходилось слышать слова благодарности, например, от Георгия Павловского, но никогда они не рассматривались мной как искренние. Но именно сегодня я поняла, как была не права.
      - Явилась, - стоило переступить порог родных пенат, как на меня чуть ли не с кулаками налетели рагнар и фамильяр. - Тебя где, полоумная, носило? Спёрла, значит, мешочек с зельем и сразу же возомнила себя бессмертной Матой Хари?!
      - Паршин прошёл через Врата, теперь он под надёжной защитой архангела Александра, - сняв олимпийку, протиснулась мимо парней, проходя в ванную комнату.
      - А как же ворм? - естественно, рагнар заволновался о своём демоническом собрате.
      - Наверное, мёртв... Огонь был слишком сильным, поэтому не разглядела, что с ним произошло, - честно созналась, пытаясь закрыть дверь в санузел, которую крепко держал Рафаил, на корню ломая мои мечты о горячем душе.
      - Василиса, ты хоть понимаешь, как рисковала? Ещё одна выходка в таком духе и я... - демон принялся качать птичьи права, чем окончательно выбесил.
      - Что "ты", Рафаил? Ты мне никто, чтобы указывать и вообще, твоей основной задачей была ликвидация ворма. Ворм мёртв? Мёртв, так что, катись-ка ты, родимый, отсюда на все четыре стороны!
      Не ожидавший отповеди высший демон, отшатнулся от меня, словно я его унизительной пощёчиной наградила и, круто повернувшись на пятках, в гордом молчании строевым шагом отчалил вглубь квартиры. Спустя пару секунд входная дверь с треском припечаталась о косяк, и в квартире за долгое время наконец-то наступила благодатная тишина.
      - Зря ты с ним так... - Осуждающе протянул хвостатик, подпирая плечом стенку, и старательно пытаясь всем своим видом заставить меня усомниться в правильности совершённого поступка.
      А мне уже было всё до известной лампочки: я жутко устала и хотела только одного - напиться и как минимум месяц никого не видеть. Но нельзя. Ещё один дурацкий конверт так и маячил перед внутренним взором, поэтому все мысли о недельном загуле придётся отложить до лучших времён.
   Хех, вот теперь я отлично понимала Габриеля, решившего нажить себе кровных врагов в стане Святой Инквизиции, но всё же организовать такой долгожданный отпуск на морях!
   - Асука, ну, хоть ты не начинай! - закрыв, за собой дверь ванной комнаты, устало прислонилась к ней спиной. На душе было гадко.
  
  -- Пуальто - длинный кинжал из червленого серебра, способный по воле хозяина возвращаться обратно, словно бумеранг
  
  

АКТ 5

"Городские легенды"

      Минула на удивление спокойная неделя, в течение которой Смерть ни разу не вспомнил о моём скоромном существовании. Чем дольше я просиживала дома штаны, тем сильнее копчик сигнализировал о грядущей катастрофе, но пока на горизонте всё было тихо-мирно, что нервировало ещё сильнее.
   Задание, полученное мною ранее, оказалось пустяковым: нужно было всего лишь провести профилактическую беседу со стайкой местных алкашей, доставших своими воплями соседку-ведьму (да-да, светлые колдуньи решали житейские проблемы через небесную канцелярию). От истеричных воплей: "Мать моя за Жириновского голосовала... Белая горячка *запрещено цензурой* в гости пожаловала *запрещено цензурой*!" потом ещё три дня голова болела, а присутствовавший при разговоре фамильяр до сих пор нервно хихикает при виде меня.
     - Васька, хватит сидеть с недовольной миной, - хвостатик, не прекращая активно работать вилкой и челюстями, пододвинул ко мне бутылочку с соусом. - Полей, так вкуснее будет.
      - Асука, где ты так офигенно вкусно готовить научился? - давно мучавший вопрос сам собой сорвался с губ. - Или в Преисподней на кострах да огромных сковородках, переполненных грешниками, тренировался?
      Подавившись куриной котлетой, демонёнок вылупился на меня как на привидение и, схватив свою тарелку с горочкой хрустящей картошечки по-деревенски, отодвинулся от греха подальше на самый край стола. Ни дать, ни взять бедная сиротинушка на иждивении у злобных родственников.
      - Это ещё что за неправильные мысли тебе в голову приходят? - видимо праведная обида взыграла. - Нет, конечно. Купил парочку кулинарных книг, и приготовил понравившиеся блюда.
      Тю, как у него всё просто, что даже не интересно! Эх, а вот когда я пыталась хоть что-то сварганить из такой же книжечки, то мою "стряпню" даже оголодавшие дворовые кошки есть не стали, а тараканы скопом передохли. Может, стоит запатентовать своё кулинарное творение как "Эффективное и проверенное средство борьбы с рыжими прусаками"? А что, вмиг обогащусь!..
      Стоило открыть рот, чтобы попросить добавочки, как в дверь настойчиво позвонили и одновременно сотовый взорвался гневной трелью. Мотнув головой, мол, не сиди столбом, проверь, кого-то черти принесли, схватила надрывающийся аппарат и не успела даже поприветствовать начальство, как заместителя уже заткнули.
      - Семёна Петровича слушаться во всём и не сметь пререкаться! - Высказавшись, Габриель некультурно прервал разговор, банально бросив трубку.
      Вылупившись на смартфон, никак не могла решить: стоит ли перезванивать и уточнять, кто такой Семён Петрович, или гори оно всё синим пламенем?
   Патовую ситуацию разрешил Асука, ворвавшийся на кухню с огромными глазами-плошками и суфлёрским шёпотом возвестивший, что меня желает видеть мужик из прокуратуры.
   Удивившись, мысленно перебрала все свои прегрешения, но ни одно из них не тянуло на приход такого занятого гостя. Максимум, что мне светило, это штраф или пятнадцать суток в "обезьяннике". Убийство ворма и транспортировка душ к Вратам в расчёт, естественно, не принимались - это тайны магического мира, и простым смертным до них нет никакого дела.
      - И где он? - выглянув в коридор, не нашла искомого объекта.
      - В гостиной сидит, - демон приподнял клетчатую рубашку и позволил хвосту, опутывающему талию, безвольно повиснуть. - Вам чай нести?
      - Обойдётся! - грозно насупившись, мысленно подивилась гостеприимству фамильяра, и отчалила в нужном направлении.
      - Добрый день, - заметив в кресле полноватого мужчину средних лет, с интересом уставилась на чёрную бородку своего гостя, хотя его шевелюра и кустистые брови были абсолютно седые. - Чем могу помочь?
      - Смерть сказал обратиться к вам, - "забыв" про приветствие и хоть какие-то правила этикета, мужик взял с места в карьер.
      - Кто, простите? - попытавшись скопировать глаза-плошки фамильяра, включила режим профессиональной дурочки.
      - Вы, кажется, его Габриелем называет, - заметив моё предынфарктное состояние, гость наконец-то спохватился: - Простите, из-за этого чёртова дела совсем мозги отказываются нормально работать! Разрешите представиться, следователь городской прокуратуры Семён Петрович Роговицкий.
      - Ну да, теперь всё сразу стало понятно... - с сарказмом протянула в ответ. - Так что такого экстраординарного произошло, если Смерть послал вас ко мне?
      - Понимаешь, - не сильно смущаясь, следователь перешёл на фривольное "ты", - обычно он сам помогал распутывать такие дела, но сейчас...
      Почувствовав, что мои глаза без каких-либо усилий становятся размерами с крышку от пятилитровой кастрюли, а челюсть, словно каретка у пишущей машинки, уехала в сторону, попыталась адекватно осмыслить услышанную информацию. Выходило, что вкось, что вширь - плохо. В голове никак не хотела укореняться одна простая и от этого не менее важная мысль: Габриель добровольно помогает кому-то. Нонсенс!
      - Простите, что перебиваю, - наплевав на хорошее воспитание, вклинилась в плавный поток рассказа, - а вы с ним тоже сделку заключали? И на чём вас, если не секрет, подловили?
      - Подловили? Сделку? - оппонент недоумённо нахмурился, явно не играя на публику. - Я сам захотел работать на него.
      Вот это да, впервые вижу такого ду... Кхм, пардон, недальновидного человека! Отдать себя в личную кабалу Габриелю и радоваться этому. Вот же глупец!..
      - И как же вы его повстречали? - поинтересовалась, из-за шока садясь мимо кресла.
      - Как сказал сам Габриель, он просто почувствовал, что в нём нуждаются, и пришёл ко мне. - Помогая подняться и уже нормально сесть в кресло, дал исчерпывающие пояснения Роговицкий.
      Если бы ко мне домой заявился печально известный Палач, игриво помахивающий косой, и предлагающий помощь, то первое, о чём бы я в тот момент подумала, так это о цистерне святой воды и смирительной рубашке, а не о захватывающем и плодотворном сотрудничестве с мужиком, объявившем себя Смертью.
      - ...Их нашли мёртвым, но, по словам криминалистов, замки не были взломаны. Идеи есть? - пока я пыталась придать своему лицу более-менее осмысленное выражение, а не витать в облаках, Семён Петрович закончил посвящать в таинства приведшей его ко мне проблемы.
      Признаваться в том, что почти весь рассказ пребывала мыслями где-то далеко, показалось постыдным, поэтому, сославшись на спиритический сеанс, консультацию у жреца вуду и инструктаж от непосредственного начальника, попросила оставить до завтрашнего дня скоросшиватель с отксерокопированными материалами таинственного дела. Клятвенно пообещав в одиннадцать ноль-ноль сидеть на жёстком стуле, стоящем рядом с кабинетом следователя, и просто таки фонтанировать идеями, в которых преступник будет расписан "от и до", а также предложить сто и один способ его быстрейшей поимки, искренне надеялась, что выгляжу сейчас как профессионал, а не как зелёная ведьма-недоучка.
      - Паспорт не забудь, - уже обуваясь, мужчина протянул свою визитку. - Звони в любое время, если появятся вопросы или установишь личность убийцы. - Высказался и поспешно направился к открывшимся створкам лифта, словно спешил на пожар.
      Бросив картонный прямоугольник в вазочку, стоящую на комоде, и давно ставшую пристанищем для визиток, ключей и железных монеток мизерного номинала, порысила на кухню, откуда тянуло свежесваренным кофе и пирожками с капустой. Ввалившись на пищеблок, увидела хвостатого демона, полностью поглощённого принесенными документами.
   Подкравшись на цыпочках к тарелке с уже готовой сдобой, получила по рукам гибким хвостом с игривой белой кисточкой, и обиженно надулась.
      - Тебе что, жалко, что ли?!
      - Нет, просто потом ты не сможешь адекватно воспринимать фотографии, прикреплённые к твоему новому заданию, - "осчастливил" фамильяр и повернулся ко мне лицом. - Смотреть будешь?
      - Не горю желанием, если честно, - искренне созналась, приземляясь на диванчик.
      - В самой обычной школе номер 2137, - смилостивился надо мной хвостатик и ввёл в курс дела: - стали происходить загадочные убийства учеников выпускных классов. За прошедший месяц умерли пять человек: три парня и две девушки. Многовато получилось.
   Сначала полиция списала всё на серийного убийцу, орудующего в общеобразовательном учреждении. Но, вот незадача, установить какую-либо связь, помимо обучения в одной и той же школе и, следовательно, взаимодействия с одними и теми же учителями, между убитыми так и не получилось. Никаких общих черт, например, цвет волос или форма носа, различный рост и вес, ни общих увлечений.
   Естественно, проверили и родителей, но помимо километровых счетов в банках пап и мам убитых более ничего не связывало. Как оказалось, предки старшеклассников даже не были знакомы между собой.
   - А что, с того момента, как я закончила школу, родительские собрания более не проводятся? - скрестив по-турецки ноги, упёрлась в колени локтями.
   - Может, они были новенькими, вот старшее поколение и не успело познакомиться? - внёс идею на рассмотрение хвостатик. - Но это сейчас не самое важное! - Поймав мой заинтересованный взгляд, фамильяр понизил голос до заговорщического шепота: - Трупы ребят были найдены у себя дома. А самое странное, что окна и двери были закрыты изнутри не только на ключ, но и на цепочку, и отмычками никто не пользовался.
   Просмотр камер видеонаблюдения показал, что к убитым никто не приходил, и это окончательно поставило следствие в тупик. Хотя само убийство учеников зафиксировано аппаратурой не было. По каким-то причинам техника прерывала запись на пятнадцать-двадцать минут, за которые всё самое интересное и случалось.
   По словам родителей, учителей и друзей, умершие при странных обстоятельствах школьники были, что называется, торт в шоколаде: милые, приветливые, умные, весёлые, всегда помогали другим.
      - Почему ты сделал акцент на словах "при странных обстоятельствах"? - почувствовав запах интриги, стала в охотничью стойку гончей.
      - Если тебе мало того, что камеры отключались именно в момент смерти школьников, замкнутых изнутри квартир, то на, вот, - взяв какие-то листки, хвостатый демон протянул их мне, - ознакомься.
      Бросив взгляд на предлагаемую документацию, почувствовала, как желудок совершил резкий скачёк к горлу, а сердце затопила безграничная благодарность, адресуемая жмоту-фамильяру. На цветных снимках были изображены погибшие ребята. Фотограф-криминалист подошёл со всей ответственностью к работе, поэтому я сейчас являлась "счастливой" обладательницей фотографий, сделанных с различных ракурсов.
   Ощутив, как по спине табуном пробежались холодные мурашки, пересилила себя, и попыталась найти хоть какие-то идентичные элементы, по которым можно будет в дальнейшем установить класс или тип демона, убившего несчастных старшеклассников.
   Почему я сразу же решила, что своевольничает прислужник Сатаны? Элементарно, Ватсон! Тела убитых явно передвигали. Ни один человек, решивший совершить самоубийство или подвергшейся нападению злоумышленника, не ляжет на собственной постели в позу покойника: руки, скрещенные на груди, щиколотки связаны тонкой верёвочкой. А красноречивее любых слов говорили о присутствии в их смертях сверхъестественных сил гримаса ужаса, выжженные глаза, кровавые "слёзы" на щеках и рот, перекошенный в немом крике.
      - Асука, отпечатки преступника были найдены? - решив, что мне и без этого снятся кошмары, отложила в сторону ужасающие фотографии.
      - Нет, - демон задумчиво почесал подбородок кисточкой проворного хвоста. - Ты тоже заметила, что тела лежат неестественно правильно?
      - Да, сразу стало понятно, что их двигали. - Пересилив себя, всё же ещё раз критически осмотрела снимки. - Это какую же силу надо иметь, чтобы убить парня, весом под сто двадцать килограмм, явно профессионально занимающегося боксом?
      - Обладая магией и не такое сделать можно, - казалось, что фамильяр сейчас скатится в жесточайшую депрессию. - Я тебе, хозяюшка, больше скажу: их трупы вообще из других комнат перетащили. Криминалисты в кои-то веки не схалтурили, и просветили ультрафиолетом все помещения в домах покойных. И выяснили, что парни и одна из девушек были убиты в ванной комнате, а вторую школьницу лишили жизни в прихожей... - и завял на полуслове, будто чего-то страшась.
      - Солнышко моё, копчиком чувствую, что ты знаешь нечто интересное, поэтому выкладывай всё или нафиг мне не нужен такой никчёмный фамильяр!
      - Ещё когда я был в Преисподней, у Сатаны была фаворитка - Кро...
   Только Асука хотел назвать имя предполагаемого убийцы, как на улице непоседливая ребятня подняла истошный гвалт, играя в салочки, потому что слышались истеричные вопли: "Ты водишь!", а мой несчастный и, как оказалось, жутко трусливый демонёнок поспешно сполз под стол и прикрыл голову дрожащими руками.
      - Если боишься произнести её имя вслух, напиши на бумажке, - наклонившись к "домику", протянула побледневшему фамильяру блокнот и карандаш.
      Пока демон трясущимися от ужаса руками пытался вывести имя фаворитки своего бывшего хозяина, поспешно сгоняла к себе в комнату за ноутбуком и, вернувшись на кухню, сразу же залезла в интернет. Чтобы я там раньше про Всемирную Паутину не говорила, но инет всё-таки хорошая штука - два клика и ты узнал уйму полезной информации!
   Итак, что мы имеем?  "Кровавая Мери".
         - А я всегда думала, что это просто страшилка для детей, - щёлкая "Enter" и загружая первую в списке ответов страничку, попыталась хоть как-то расшевелить своего хозяйственного фамильяра.
      Услужливый "Яндекс" выдал довольно-таки исчерпывающий ответ, который я не преминула прочитать Асуке, сведущему в биографии нашей предполагаемой мистической подозреваемой, так сказать, из первоисточника (читай: говорившего тет-а-тет с самой чёрной ведьмой Мери).
      - В глубине леса в крошечной избушке обитала старуха, собиравшая на продажу лечебные травы. Люди, живущие в ближайшем поселке, называли ее Мери и считали ведьмой. Никто не смел перечить старой карге, опасаясь, что она нашлет мор на скот, гниль - на припасы, лихорадку - на детей, либо сотворит еще какое-нибудь ужасное зло, на которое способны ведьмы, обозлившись на соседей.
      Как-то однажды в округе начали одна за другой исчезать маленькие девочки. Убитые горем родители обыскали лес, окрестные здания и фермы, но нигде не смогли найти следов пропавших детей. Несколько храбрецов даже пошли в лес к Мери, но она отрицала свою причастность к пропаже девочек.
   Подозрения она не развеяла, однако и доказательств против нее не было. Впрочем, соседи обратили внимание, что старая карга заметно изменилась: она стала выглядеть гораздо моложе и привлекательней.
   Однажды ночью дочь мельника встала с кровати и вышла из дома, очарованная звуком, который кроме нее никто не слышал.
   Той же ночью у жены хозяина мельницы разболелся зуб и она, сидя на кухне, готовила отвар, чтобы снять боль. Увидев, как дочь выходит из дому, она позвала мужа и выбежала следом за девочкой. Супруги пытались остановить девочку, но тщетно.
   Отчаянные крики мельника и его жены разбудили соседей; многие выскочили на улицу, чтобы помочь обезумевшим родителям. Внезапно мельник вскрикнул и указал соседям на странный свет на краю леса. Там, около старого большого дуба стояла Кровавая Мери и указывала волшебной палочкой на его дом. Ведьма светилась изнутри голубым, неземным светом, и насылала злые чары на дочь четы.
      Селяне вооружились кто чем - палками, вилами - и бросились к ведьме.
   Услышав их приближение, ведьма прервала колдовство и попыталась скрыться в лесу. Но один предусмотрительный фермер, прихвативший ружье, заряженное серебряными пулями, выстрелил в нее. Он попал ведьме в ногу и старуха упала. Разъяренные люди схватили ведьму, притащили на площадь, где соорудили огромный костер и сожгли Кровавую Мери.
   Вскоре после ее смерти жители поселка отправились к ее дому в лесу, и нашли могилы пропавших девочек. Ведьма убивала их, а их кровь использовала, чтобы омолодиться.
      Сгорая на костре, Кровавая Мери выкрикнула проклятие. К любому, кто упомянет имя ведьмы перед зеркалом, придет ее мстительный дух и человек погибнет ужасной смертью. С тех пор любой, кто настолько глуп, что трижды произнесет "Кровавая Мери" перед зеркалом, вызывает дух озлобленной ведьмы. Этим несчастным уготована мучительная смерть, а их души, пойманные в зеркальную ловушку, будут вечно гореть в адском пламени, поскольку сама Кровавая Мери однажды тоже была сожжена.
   Как тебе детская сказочка на ночь?
      - Издеваешься? - гадюкой зашипел демон, и залпом выпил стакан, в котором, судя по запаху, плескалось полбутылочки валокордина. - И как только эта история просочилась мимо Велиала?
      - Мимо кого? - переспросила, а потом поняла, что сия информация не имеет к делу никакого отношения. - Хотя, неважно. Так это что, правда?
      - Если отбросить эмоции и шипение сожженной ведьмы, то да, это чистая правда!
      Вот те раз... Где у меня там осиновый кол, распятие, Библия и бутыль со святой водой припрятаны?..
      - Ты решил, что действовала Кровавая Мери, потому что и в ванной, и в прихожей были зеркала? - дождавшись утвердительного кивка, радостно заорала: - Тебе-то это откуда знать, ты же у тех школьников дома не был!
      - Вспомни снимки, предоставленные Роговицким: ванные комнаты и прихожая имели большие, в полный рост зеркала. - Демон понюхал пустой стакан из-под успокоительного, словно решая, стоит ли ещё тяпнуть или пока хватит. - И вообще, можешь даже не спорить, я в состоянии узнать особый "почерк" Мери.
      - Значит, нам нужно обезвредить дух ведьмы...
      - И найти проводника между нашим миром и Преисподней, ведь сама Мери на такое волшебство не способна! Присказка о том, мол, трижды произнеси "Кровавая Мери" и ведьма появится, враки. Существует некий колдун или колдунья при помощи заклинания "вытягивающие" Мери из Преисподней в зеркало. Поймём мотив, ради которого не страшно и с поехавшей ведьмой связаться, найдём и колдуна или колдунью. - Асука, как всегда, выстроил строгую логическую цепочку. - С родителями и друзьями погибших ребят поговорить не хочешь?
      - Не вижу смысла, - представив себе, что убитым горем родителям придётся повторно отвечать на уже ранее задаваемые Роговицким вопросы, нервно вздрогнула. - Асука, принеси-ка, пожалуйста, визитку следователя. Есть у меня одна бредовая идейка...
     
      - Семён Петрович, вы уверенны, что это хорошая идея? - директриса школы номер 2137 даже не собиралась скрывать недовольства от предлагаемой авантюры, которую следователь одобрил с первых двух слов.
      - Маргарита Ивановна, вам же нужно прекратить, а мне - раскрыть загадочные убийства или нет? - Получив энергичные и утвердительные кивки, мужчина продолжил раздавать приказы: - Девушку зачислите в класс, где совершилось одно из первых убийств... Ну, например, в одиннадцатый "Б". Документы о переводе, больничную карту и табель с оценками из якобы старой школы получите завтра.
      - А учебники? - естественно я, которой больше всех надо.
      - Получишь сразу же после зачисления, - Роговицкий подошёл со всей ответственностью к делу. - Ведь так, Маргарита Ивановна?
      - Как скажите, Семён Петрович, - директрисе откровенно не нравилось моё вторжение в её обитель, но и против власть имущих не попрёшь, особенно при сложившихся печальных обстоятельствах. - Вот, заполни анкету и принесёшь заявление мне на подпись.
      - Да фигня вопрос. Через час всё будет готово.
   Схватив протянутые листочки, пулей вылетела в приёмную и, усевшись за временно свободный стол секретаря, принялась задумчиво грызть ручку, ознаменовав активную умственную деятельность.
      Так, ну, допустим, с пунктами "Ф.И.О.", "Дата рождения", "Адрес", "Родители" и "Подпись" я справлюсь за считанные минуты, а вот графа "Коротко о себе" заставляет призадуматься. Что же лучше написать: "Я грандиозно умная, к тому же дико скромная, потому что такая нереально красивая" или "Неуравновешенное психическое состояние, склонна к агрессивно-импульсивному и неадекватному поведению... Одним словом - лапочка!"?..
     
      Первый учебный день. Какая жуть кромешная, к которой, как когда-то искренне на это надеялась, я больше никогда не вернусь. Но жизнь, как всегда, всё решила по-своему.
      - О, новенькая! - ко мне за парту приземлился тощий и долговязый блондин с наглыми зелёными глазами и растрёпанной шевелюрой. - Каким ветром в конце учебного года занесло?
      - Школу подожгла, - растянув губы в широкой улыбке, решила поглумиться над пареньком. - Вот директриса не выдержала и с треском вытурила из школы.
      Все, кто были в радиусе метра, и слышали мой ответ, замерли каменными изваяниями, а вот блондин запрокинул голову и громко, заливисто расхохотался. Поняв, что их развели, словно малышей, остальной народ начал медленно звереть, взглядами обещая новенькой скорейшую расплату, не гнушаясь самых низких методов, например, банальных подножек и задирания юбки чуть ли не на голову.
   Обведя набычившуюся молодёжь оценивающим взглядом, пришла к самоуверенному выводу, что до прислужников Сатаны им как пешком до Китая, и успокоилась.
      - А ты весёлая, - наплевав на этикет, требующий как минимум познакомиться с человеком, а потом лапать его, блондин с силой хлопнул меня по плечу. - Меня Данькой зовут!
      - Василиса, - недовольно промямлила, с опозданием понимая, что молодой человек здесь типа "первого парня на деревне", и девичья часть класса (если не всей школы) мне банально голову оторвёт, если украду у них кумира.
      - Сержик, передай мои вещи, я с Васькой сяду - нужно же поддержать новичка, - благоприобретённый знакомый решил не тянуть кота за хвост, и приступил к непосредственному превращению моего задания в ад. - Машенька, кисонька, не хмурься, а то морщинки появятся, и кому ты тогда такая страшная нужна будешь?
      Машенька недовольно насупилась и отвернулась от парня, но перед этим успела процедить нечто нелицеприятное в мой адрес. Правда, разобраться, в какие именно дали послали мою ведьмовскую светлость, не получилось - в класс вошёл учитель алгебры.
   Решив не обижаться на неразумную школьницу (как же, я же на целых шесть лет старше, следовательно, необходимо держать марку "взрослой и уравновешенной девушки"), обратила внимание на преподавателя.
      - Одиннадцатый "Б", - грохнув классным журналом об учительской стол, мужик грозно возвысился над первой партой, где двое бравых парней испуганно скукожились и завяли на полуслове, - на носу ЕГЭ, а вы совершенно не волнуетесь!
      - Почему же, Борис Сергеевич, - Даниил не смог промолчать и полез на рожон. - Я вчера даже открыл задачник по алгебре!
      - И что ты там увидел? - сразу же заинтересовался математик, не почувствовав подвоха.
      - Название, авторов, издательский дом и год издания. - Послушно подхватив смех заводилы, весь класс буквально скатился под парты, лишь одна я, да сам учитель, остались невозмутимыми.
      - Ласточкин, поздравляю! За одиннадцать лет обучения ты таки освоил алфавит и научился читать, пусть даже и по слогам, - устало отбрив моего соседа по парте, Борис Сергеевич схватил мел. - К вопросу о вашем наплевательском отношении к экзаменам мы вернёмся позже, а сейчас запишите тему урока: "Основы теории вероятности".
      Процесс обучения пошёл своим чередом: все тихо спали, не мешая преподавателю распинаться у доски, и даже не пытаясь вникнуть в смысл его слов, а я же чуть в голос не взвыла, стоило прозвучать таким терминам, как "случайная величина", "вероятность случайной величины" и "модели когнитивности пространства".
   Наконец, спустя сорок пять минут, прозвенел долгожданный звонок, возвещающий об окончании урока. Одноклассники, даже не дослушав мужчину, весёлой гурьбой вывалились из класса и ломанули в сторону столовой, горланя на разные лады в попытке перекричать друг друга.
      "Господи, как же долго длился урок," - сонливость начала брать верх над радостными воспоминаниями о школе. - "Даже полтора часа пары - сущие мелочи, потому что там хоть интересно было!"
      - Прости, ты новенькая? - Уже практически достигнув спасительного выхода, услышала немного надтреснутый голос у себя за спиной.
      - Да, Борис Сергеевич, - приветливо улыбаясь, повернулась к оппоненту. - Меня зовут Ласкина Василиса.
      Окинув меня ничего не выражающим взглядом, мужчина устало потёр переносицу.
      - Сегодня ты довольно хорошо отвечала на уроке. Знаешь "Теорию вероятности"?
      - Немного, - поняв, что прокололась, попыталась спасти положение. - В старой школе алгебру преподавали по другой программе, и "Теория вероятности" у нас была ещё в феврале.
      - Очень хорошо, - непонятно чему обрадовался преподаватель. - Василиса, а ты бы не хотела поучаствовать в школьной олимпиаде по математике?
      - Боюсь, моих познаний недостаточно, чтобы принять ваше предложение, - испугавшись, что сейчас в добровольно-принудительном порядке запишут на математическую олимпиаду, бочком начала продвигаться к выходу. - Я, знаете ли, всё больше по гуманитарным наукам...
      - А, вот ты где! - рядом со мной вырос Ласточкин. Бесцеремонно схватив меня за локоть, парень повернулся в сторону коридора, но потом всё же опомнился: - Борис Сергеевич, извините, перемена короткая, а мы ещё в столовку хотели успеть.
      - Да-да, конечно, - мужчина удивлённо моргнул. - Извини, Василиса, что задержал.
      Не успев ничего ответить, чуть ли не вприпрыжку понеслась за спешащим Даниилом, рискуя на очередном повороте либо с кем-то столкнуться, либо просто расшибить лоб, банально вписавшись в стенку.
      - Подожди, - получив в очередной раз сумкой по коленям, вынуждена была остановиться, - куда мы так летим?
      - Обедать, - как ни в чём не бывало, ответили мне, и ослепительно улыбнулись.
      "Кого-то мне этот оболтус напоминает..." - задумчиво протянула память, недоумённо расталкивая сонный мозг. - "Вот только кого?"
      В местный общепит мы не успели: прозвенел очередной звонок, и пришлось идти на следующий урок. По расписанию у нас были две литературы подряд. Представив себе перспективу ещё раз слушать про "Анну Каренину" или "Тихий Дон", уже хотела слинять, как вспомнила о своём чёртовом задании - выйти на след кукловода Кровавой Мери.
      - Элеонора Викторовна заболела, - после пятнадцати минут ожидания преподавателя в классе, про нас наконец-то вспомнили. - Завтра найдут замену, а сейчас можете быть свободны.
      Чуть не сметя бедного завуча, стоящего в широких дверях, толпа радостных школьников лавиной устремилась в гардеробную, чтобы уже оттуда разбежаться по своим загадочным делам, и не вспоминать о школе номер 2137 как минимум до утра.
   Медленно плетясь в хвосте своих счастливо приобретённых однокашников, довольно улыбалась. Хоть и не узнала ничего интересного, но зато тяжёлый учебный день завершился, что, несомненно, радовало.
      - Данька, пошли с нами в "Бродяжку", там пиво на разлив без предъявления документов продают! - Рядом с блондином тормознулся невысокий очкарик с конопатым носом и курчавыми, торчащими во все стороны зелёными волосами.
      - Не, Толян, я сегодня Ваську провожаю, - даже не спросив моего согласия, наглый Ласточкин выхватил из моих рук сумку.
      - Не нужно из-за меня отказываться от общения с друзьями, - испугано вздрогнув, попыталась отобрать торбу обратно. - Тем более за мной должны заехать.
      - Это кто же? - Недовольный прищур и такие знакомые интонации, пробирающие до костей и заставляющие вспоминать все свои прегрешения разом, неприятно резанули по нервам.
      - Асука, - не знаю почему, но выпалила имя фамильяра, хотя изначально собиралась соврать про бойфренда.
      - Вот никогда ты врать не умела, Вася, а ведь уже пора бы и научиться! - Высказавшись, Данька быстро вышел из массивных школьных дверей, оставив меня, нервно прижимающую отвоёванную сумку к груди, стоять столбом в гардеробе.
      - Эх, вот же... окаянный! - рядом со мной неожиданно выросла бабуська-уборщица. - Ты на него не злись, детонька. Данечка - хороший, просто воспитан не по-людски.
      Заинтересованно приподняв бровь, всем своим видом дала понять, что я готова к продолжительной дискуссии на данную тему и, если понадобится, то и записывать особо интересные моменты буду, чтобы потом потомкам показывать и хвастаться. Мол, смотрите, оболтусы, с каким видным человеком ваша бабка знакомство в бурной молодости водила!
      - Родители у него, чай, очень богатые, всё больше работой занятые, а на родную-то кровиночку времени совсем и не остаётся, - бабуля была счастлива потрепать языком, ни капли не рискуя, получить по шапке от начальства за праздную болтовню. - Даня же вырос на диво отзывчивым мальчиком, порядочным, вот только...
      - Бабушка, не томите, - поняв, что информатор по какой-то неведомой причине утаивает часть интересующих меня сведений, чуть не взвыла в голос и включила актёрское мастерство. - Может... Может, я смогу помочь ему? - и для пущего эффекта ещё бы слезу пустить, но чего не умею, того не умею.
      - Ох, правду говорят, что любовь зла... - недвусмысленно намекнула уборщица на истинный облик моего нового знакомого. - Ну, да ладно, чем чёрт не шутит? В нашей школе учатся как богатые, так и детишки из среднестатистических семей, которые выглядят на фоне первых настоящими бедняками. Как-то так повелось, что некий мальчик или девочка из богатой семьи выбирает себе протеже.
      - Простите, кого? - подумав, что бабулька ошиблась со словом, банально не зная его значения, или, что маловероятно, меня подвёл слух, решила всё-таки переспросить.
      - Любимчика, если по-простому, - перевела уборщица, чем окончательно добила слушательницу. - Так вот, выбрав себе протеже, патрон начинает оплачивать его расходы и помогать в учёбе - либо сам занимается с оболтусом, либо репетиторов нанимает.
      - И что требуется взамен материальных благ и прокачанных извилин? - осипшим от ужаса и отвращения голосом я могла бы, наверное, самого Сатану заставить спрятаться под котлом, лишь бы не попадаться мне на глаза.
      - Ничего... Хотя, некоторые ребятки парами ходят, может, там уже и дело до постели дошло, но большинство просто хочет помочь, а там уж как получается.
      А вот лично мне как-то с трудом верится в благотворительные намерения местных "Буратино", готовых на всё ради собственного развлечения. Может быть, я и предвзято смотрю на вещи, и даже в какой-то степени цинично, но жизнь Василисы Ласкиной так сложилась, что не верится мне больше в людскую доброту и сострадательность, пропагандируемые сейчас словоохотливой уборщицей.
      - Анна Егоровна, вас просит зайти завуч, у неё там какие-то проблемы с цветами, - словно благословение свыше - иначе непременно бы поцапалась с бабулькой, отстаивая свою точку зрения - в гардеробную влетела светловолосая младшеклассница и, выпалив приказ завуча, на крейсерской скорости скрылась за дверьми школы, наверное, спеша домой.
      - Ох, работа-работа... - Анна Егоровна, неспешно направилась к лестнице, ведущей в обитель начальства. - Ты это, не бойся Данечку и оберегай его - как сыр в масле тогда кататься будешь!
      Обеспечив мою офонаревшую светлость столь интересной информацией, бабулька, словно горная коза, поскакала вверх по ступенькам. А я, придавленная ворохом из новых сведений, шока и отвращения, так и стояла на месте, словно громом поражённая.
   Мозг старательно переваривал и анализировал полученную информацию, но пока получалось только одно: Даниил на данный момент является подозреваемым номер один! Почему? Ну, насколько я поняла, то протеже он себе не завёл, родителям нафиг не нужен и они активно пытаются откупиться от чада деньгами, а друзья используют его в качестве "кошелька". Вот молодой человек и вымещает свою злобу на других учениках при помощи мистической легенды. Думаю, жертвы выбираются рандомным методом, чтобы запутать следствие.
   Осталось понять, каким образом Ласточкин смог не только призвать, но и управлять Кровавой Мери, и дело можно считать закрытым. Не думаю, что возникнут существенные проблемы с отправкой опальной ведьмы по месту посмертной прописки.
      - Вот ты где! - Ко мне царственной походкой подплыла одноклассница Машенька и, потыкав в экран крутого айфона, прочирикала: - Я нашла её, встречаемся через пять минут. Эээм, Вася, нам нужно поговорить... - приказной тон и тонна уверенности в том, что её непременно послушаются, выдавали в Марии ребёнка богатеньких "Буратино".
      - Начинай, - зачем ломать планы девочке, вдруг ещё что-нибудь интересное узнаю?
      - Что, прямо здесь? - скривившись, словно увидела таракана, девушка внесла контрпредложение: - Может в актовом зале? Там диванчики есть!
      Милостиво кивнув, без задней мысли проследовала за довольной одноклассницей. Из-за того, что сегодня впервые посетила школу, совершенно не ориентировалась в здании. Поэтому и не заподозрила ничего странного, когда девушка начала усиленно петлять по многочисленным коридорам монументального строения.
      Знаете, говорят, мол, у ведьм интуиция - что радар неприятностей? Враки всё это, заявляю со всей ответственностью, ибо моё шестое чувство молчало, словно рыба об лёд, что при встрече с Сергеем, что при приёме на работу к Габриелю, что сейчас. Машенька оказалось непревзойдённым мастером по запудриванию мозгов и доведения человека до полной прострации беспрерывной болтовнёй, и, может быть, именно по этой причине, я и попалась на удочку противной девчонки.
      Втолкнув меня в женский туалет, Мария быстро замкнула дверь на нелегально добытый ключ и, довольно рассмеявшись, щёлкнула пальцами. В ту же секунду меня окружили как минимум десять девчонок, высыпавших из кабинок. В их умело накрашенных глазах читалась неприкрытая ненависть и желание скорейшей и желательно кровавой расправы надо мной.
      - И чего тебе, идиотке, не сиделось в старой школе-то? - подойдя вплотную, Маша сделала профессиональную подсечку, отчего я позорно шлёпнулась на пятую точку, а обидчицы взирали на меня сверху вниз. - Припёрлась, завладела вниманием Даниила... Стерва! - резкий взмах руки и мою щёку обожгла унизительная пощёчина. - Девочки, она вся ваша.
      Знаете, если бы девчонок было хотя бы три или четыре, возможно, я бы и справилась, воспользовавшись банальными и не совсем честными приёмами уличной драки и увёртками, но так как их было раза в три больше, то исход моего банального избиения был предрешён заранее.
     

АКТ 6

"Бренность бытия"

     
      Домой я вернулась злая, голодная, уставшая и грязная, с кровоточащими ссадинами и наливающимися иссиня-чёрным цветом синяками. Благо деньги на такси были, да и водитель попался не особо любопытный, который не стал задавать ненужных вопросов, польстившись на двойную таксу, иначе я бы тогда за себя не ручалась.
      - Свят-свят-свят! - Налюбовавшись на синяк на скуле, Асука не выдержал: - И где тебя, позволь узнать, носило?
      - Не поверишь, - стараясь не шипеть от боли, попыталась самостоятельно стянуть пиджак, - поскользнулась на мокром кафеле в туалете.
      - А красные следы от руки на твоей шее - это явно кто-то помогал подняться, верно? - Ехидства фамильяру было не занимать, но и благородства тоже, ибо только благодаря его заботе и состраданию мне наконец-то удалось избавиться от верхней одежды. - Вася, ну, что опять случилось?
      - С одноклассницами парня не поделили, - достав из холодильника кубики льда, со стоном нереального блаженства приложила замёрзшую воду к ссадине на скуле.
      - Нашла время на мальчиков набрасываться! - Негодование хвостатого демона было настолько сильное и искреннее, что у меня из рук вырвали тарелку с яичницей, мол, сиди голодная, пока не осознаешь всю тяжесть своего проступка. - Ты что, кошка, что ли, чтобы весной загул устраивать?!
      - Да не ори ты, - попытка схомячить сухарик с чаем тоже провалилась: жабёныш Асука и эту скромную трапезу отобрал. - Ни даром, ни за деньги мне этот кретин не снился, просто ему по каким-то загадочным причинам захотелось натравить на меня влюблённых дурёх из класса.
      - Может, демон орудует? - гибкий хвост фамильяра неожиданно замер, так и не треснув ведьму по загребущим рукам.
      - Нет, он не одержим, но уж очень сильно нап... - неожиданный звонок в дверь прервал мою попытку идентифицировать нового знакомого.
      - Запомни, на чём остановилась, а я пока дверь открою, - велел Асука и умчался в прихожую.
      Воспользовавшись внеплановой отлучкой фамильяра, за пару минут приговорила яичницу с помидорами и уже хотела полакомиться чаем, как на кухню вплыл Данька, а за ним следом вошёл понурый демонёнок, волочащий хвост по полу и виновато потушивший рожки.
   Сообразив, что реакция Ласточкина на такое оригинальное и нестандартное продолжение позвоночника моего лжебратишки может быть как минимум непредсказуемой, быстренько сгребла все ножи в ящик стола и для пущей надёжности его ещё и попой подпёрла. На моём лице читалась железная уверенность в том, что с этого места меня можно будет сдвинуть только при помощи тягача и никак иначе.
      - Привет, мелкая! - спокойный и вмеру насмешливый голос одноклассника снова заставил испытать чувство дежавю.
      - Как ты узнал, где я живу? - схватив парня за грудки, пару раз основательно встряхнула, напрочь позабыв о намерении охранять колюще-режущий предметы. - Следил за мной?!
      - За кого ты меня принимаешь? - оскорблённая невинность в лице Даниила не произвела на мою жестокосердечную натуру никакого впечатления. - Насколько помню, ты сама меня в гости пригласила.
      - И когда же меня так основательно контузило, что сей немаловажный момент напрочь выпал из памяти?!
   Задохнувшись от злости, наткнулась на ехидно-злорадную, но такую знакомую улыбку. По позвоночнику поползли неприятные мурашки, а в голове что-то щёлкнуло, собирая разрозненные кусочки пазла воедино.
   - Габриель, почему сразу не сказал, что это ты? - Обиженно засопев, позволила побледневшему демону отодрать мои пальцы от футболки начальства. - Просвети меня, о наизлейший, каким же образом тебе удалось завладеть телом Ласточкина? И где сейчас находится сам парень?
      - А у нас с ним симбиоз, - радостно провозгласил Смерть, но, заметив мою перекошенную и малость позеленевшую мину, тут же пояснил: - Знавал я давненько одну гениальную ведьму, которая могла на некоторое время завладеть телом человека, в то время как его душа пребывала в некоем подобии спячки, и всё происходящее воспринимала, как чудной и захватывающий сон. Вот мне и стало любопытно, каким же образом моя недотёпа-заместительница сможет распутать это дело и найти виновника.
      Благородно пропустив мимо ушей оскорбление, уперла палец в лоб вредного упырёныша, и с торжеством провозгласила:
      - Можешь отчаливать обратно к морю и девочкам в бикини, потому что я нашла преступника и знаю, кто убил школьников!
      - Да неужели? - округлил зелёные глаза парень. - Так просвети меня, недалёкого, на эту интересную тему, о мудрейшая.
      - Ты находишься в его теле, - чувствуя, как сделала шефа на "раз, два", готова была скакать по кухне от радости на одной ножке, словно первоклашка. - Наш Данечка всеми обделён и никому не нужен, вот он и решил выместить накопившуюся злость на ни в чём неповинных одногодках.
      - Интересная мысль насчёт обделённости и вымещения злобы, вот её и разрабатывай, а Даниила не трогай. Я за него могу поручиться, - Смерть всегда умел портить настроение всего одной фразой, вот и сейчас не стал отходить от традиций.
      - Почему?
      - Потому что мой приемник никогда не поддастся Темным силам! - Вдоволь налюбовавшись на наши вытянутые лица, упырёныш ничтоже сумняшеся, обратился к фамильяру: - Слышал, что ты отменный кулинар, так, может, угостишь дорогого гостя?
      Наблюдая за беготнёй хвостатого демона из одного конца кухни в другой, копчиком чувствовала, что негаданно-нежданное появление начальства не сулит мне ничего хорошего. И, словно прочитав мои мысли, Габриель в облике одноклассника, осчастливил толикой судной информации:
      - Умершие ребята после смерти должны были стать хранителями, но сейчас они заточены в зеркальную ловушку. И чтобы её разрушить, необходимо вернуть Мери в Преисподнюю.
      - Прости, это типа как в сериале "Зачарованные": ангел-хранитель и всё такое? - нервно хихикнув, попыталась "причесать" разбегающиеся в разные стороны мысли.
      - Да, вот только реальность и кинематограф зачастую отличаются. Умершие школьники были косвенно повинны в смерти людей. Каждый из них нёс тяжкое бремя на сердце, которое очищало их души и делало детей светлее, помогая им стремиться к добродетели, ради искупления некогда совершённого греха.
        - "Косвенно" - это как? - зацепившись за странную формулировку, попыталась разобраться до конца.
      - Могу привести пример, - Смерть сегодня прямо сама доброта, отзывчивость и информационное бюро в одном лице. - Ольга, вторая жертва, сдавала экзамен на права, когда пьяный водитель неожиданно подрезал её авто и девушка, уходя от столкновения, резко крутанула руль и сбила женщину, въехав на тротуар. По закону виноват пьянчуга, севший за руль авто, но совесть девушки, на чьих руках была кровь невинной жертвы, говорила о другом.
      Кивнув, мол, поняла, неожиданно встрепенулась, чуть не прикусив язык:
      - Асука, почему ты позволил пройти Даньке в квартиру?
      - Почувствовал ауру Палача, вот и не стал противиться его вторжению, - удивлённо приподняв бровь, мол, сама, что ли, до таких простых вещей додуматься не могла, фамильяр поставил перед блондином тарелку с овощным рагу и мелко нарезанной куриной грудкой.
      - Как, оказывается, всё просто, - весело улыбнувшись, тут же скорчила самую страшную и суровую мину, на какую только была способна. - Откуда знаешь Габриеля?
      Демон испуганно замер, словно мышь, пойманная расторопным котом, и огромными глазами уставился на уплетающего за обе щеки Ласточкина. Данька никак не отреагировал на сгущающуюся над его белобрысой башкой грозу, и всё так же продолжал орудовать вилкой, да ещё и нагло хлебушка попросил. Это стало последней каплей в чаше моего ангельского терпения, с лихвой разбавленного самой примитивной ленью.
      - Смерть, будь так добр, просвети меня: откуда ты знаешь Асуку?
      - Василиса, мы, как-никак, работали практически в одной сфере, - как ни в чём не бывало ответили мне, облизывая вилку.
      - Ну да, ты забирал души умерших, а он, - некультурный тычок пальцем в хвостатика, - готовил харчи Сатане и, зараза рогатая, не мог подсыпать ему цианистого калия, чтобы жизнь ра... Тьфу ты, адом не казалась!
      - Габриель помог мне бежать из Преисподней, - неожиданная откровенность фамильяра заставила пожалеть, что я вообще затеяла этот дурацкий разговор. - Одним из условий нашего соглашения была моя поддержка его неофициального заместителя.
      - Что-то не припомню тебя в непосредственной близости от себя на протяжении прошедшего года, - честно, я уже совсем запуталась в мотивах и хитросплетениях интриг непосредственного работодателя, которые всё чаще выходили мне боком. - Ты заранее планировал нахождение дурной на всю голову ведьмы или ведьмака на роль временного Ангела Смерти? - этот вопрос уже адресовался, естественно, Габриелю.
      - Должны же и у меня быть за несколько тысячелетий простые плотские радости. - Смерть не собирался оправдываться или тем паче защищаться от нападок простой смертной. - Ты чем-то недовольна?
      - Нет, что ты, - приторно-сладко улыбнувшись, сменила тему разговора, пока мы окончательно с шефом не разругались и дело не дошло до банального рукоприкладства. - Так что там насчёт ангелов-хранителей и нашей Кровавой Мери?
      - От неё нужно избавиться, причём как можно скорее, - отставив стакан с недопитым соком, блондин устало откинулся на спинку диванчика. - Думаю, ты уже знаешь о негласной помощи детям из небогатых семей? - Получив мой согласный кивок, Габриель довольно улыбнулся: - Умершие школьники, так же как и Даниил, помогали своим однокашникам и ученикам из других классов совершенно безвозмездно, в отличие от других богатеньких деток. Насколько мне известно, платой за патронаж зачастую является секс, а некоторые ради забавы подсаживают своих протеже на наркоту.
      - Стесняюсь спросить: если бы ко мне не пришёл Семён Петрович, то каким бы образом ты узнал о Мери и о смертях будущих хранителей от её рук? - неожиданная догадка, подкреплённая ехидной ухмылкой этой зеленоглазой заразы, заставила подскочить на стуле. - Так ты уже давно в его теле находишься?
      - Дня два точно. Моя аура позволяет блокировать силу магического воздействия Мери, благодаря чему Ласточкин пока не увидел её в зеркале, поэтому и жив. Кто-то целенаправленно охотится за теми, кто отмечен знаком Смерти.
      - Кто-то... - устало потерев лоб, злобно подытожила: - Давай вспомним о недавних событиях, связанных с вормом. И ежу понятно, кто за всем этим стоит. Как, кстати, работает зеркальная ловушка?
      - Кровавая Мери мертва, но некоей частью былой магической мощи обладает дух ведьмы, который в силу отдалённости Преисподней от нашего мира может существовать только как приведение, неспособное причинить никакого вреда человеку. Но стоит какому-нибудь любителю эзотерики и большого количества адреналина в крови произнести её имя перед зеркалом, как дух сразу приобретает более плотную оболочку и уже способен отражаться в зеркальных поверхностях.
   "Значит, всё же не выдумка," - вынуждена была констатировать, вспомнив свои же слова, мол, сколько раз не произноси имя Кровавая Мери, ничего не произойдёт.
   - Когда призвавший Мери подходит к зеркалу, ведьма сразу же сливается с его отражением, и уже тогда накладывает чары проклятья и затягивает душу человека в ловушку, - не подозревающий о моих мыслях Габриель устало вздохнул, нервным жестом ероша волосы на затылке. - А тела перемещали, чтобы у служителей Святой Инквизиции не возникло никаких подозрений, и они не прибегли к помощи Охотников на нежить или экзорцистов. Служители Инквизиции - это не полиция, следующая чётким правилам. Они криминалистов вызывать не будут, а определят всё на глазок... Сама понимаешь, что такой метод гарантирует кучу ошибок и неправильных выводов, к сожалению, поэтому могут пострадать ни в чём неповинные люди.
      - То есть, убивает ведьма, а уже реальный человек, состоящий из плоти и крови, укладывает трупы в нужную позу? - вычленив основную мысль из монолога начальника, пришла в священный ужас. - Но двери были закрыты, а при убийстве Ольги, так ещё и цепочка накинута. И вообще, почему детишки решались на призыв Мери? Адреналина в крови, что ли, не хватало?! - Задумчиво почесав правую бровь, вяло подытожила: - Чтобы заморочиться с ритуалом поиска кукловода Мери, нужна какая-нибудь вещь, которая принадлежит...
      - А можно сделать проще, - как всегда у Смерти была наготове гениальная идея, и он без стеснения перебил меня. Вот только, боюсь, мне его план совершенно не понравится. - Вызвать Кровавую Мери самим. Ведьма сообщит колдуну, что появилась новая жертва, и наш загадочный кукловод сам придёт в гости.
   - Вряд ли Мери прибежит, пока будет жив Ласточкин, - разумный довод хвостатика заставил меня основательно призадуматься, а Даньку ехидно улыбнуться.
   - Нет, - поймав наши с демонёнком заинтересованные взгляды, начальник милостиво пояснил: - Сначала колдун решит убрать Василису, как наиболее опасный элемент. Думаю, Мери с радостью поделится с призвавшим сведениями о том, что Ласкина - ведьма, а уже потом откроет полноценную охоту на моего приемника, - непрозрачно намекнули на то, что именно мне предстоит совершить сеппуку по-русски.
      - Почему ты решил, что призвавший Мери - мужчина? С таким же успехом это может быть обиженная женщина, при помощи магии таскавшая трупы! - И только сейчас до меня в полной мере дошёл весь смысл "грандиозной" идеи Габриеля. - Как ты себе это представляешь? - сразу же окрысилась, плавно переходя в диапазон ультразвуковой частоты.
      - Давай, я её вызову, - через минуту тягостного молчания дрожащим голосом предложил вмиг поникший фамильяр, готовый на ненужные жертвы.
      - Нет, вызывать её буду я...
      Думаете, мне легко далось это решение? Как бы не так... Просто на моём счету гораздо меньше жизней, чем за многолетнюю "трудовую" практику падшего демона. Причём мой фамильяр убивал целенаправленно, а я как раз являлась косвенной убийцей, просто забирая души людей, чей жизненный путь подошёл к концу (согласитесь, разница получается довольно существенной).
   Да, я орудовала косой Смерти, но делала это лишь тогда, когда у человека заканчивался срок жизни, отведённый ему Всевышним. В дальнейшем патологоанатомы придут к выводу, что Анна Федосеева умерла от обширного инфаркта, Григорий Павловский был лежачим больным, а у таких людей развивается пневмония и пролежни. Евгений Паршин... У молодого человека найдут крайнюю степень истощения неокрепшего после выхождения из комы организма, вследствие чего, парень скоропостижно скончался. Правда, скорее всего, будет уголовное разбирательство, как больной попал в парк, но это уже не мои проблемы.
      - Думаю, так будет правильно, - начальник одобрительно кивнул.
      - Как мне её убить? - Всегда придерживалась мнения, что лучше сразу отмучиться и узнать результат, чем тянуть кота за хвост.
      - Васенька, - Асука решил вести со мной разговор, как с душевно больной личностью, - Кровавая Мери уже мертва... причём не один век!
      - И что ты предлагаешь? Предложить ей на выбор гильотину, сто грамм мышьяка или самостоятельно удавиться чулками?!
      - Ну, зачем же такие трудности? - скрипнул зубами упырёныш, глубоко дыша. Правильно, дыхательные упражнения - основа здоровья Габриеля и моего личного спокойствия. - Нам всего лишь нужно вернуть Мери по месту вечной прописки, а для этого необходимо разорвать связь между призвавшим и духом ведьмы.
      Действительно, какие мелочи-то, а я тут проблему на ровном месте горожу! Главное в нужный момент от своего отражения взгляд отвести, чтобы заметить этого самого кукловода. Вот только боюсь, тёмная колдунья мне этого сделать не позволит...
      Словно подслушав мои нерадостные мысли, Смерть, задумчиво пожевал губу и выдал нагара:
      - Асука и я будем прикрывать тебя.
      Ну, всё, точно на тот свет отъеду с такими-то профессиональными телохранителями! Может, пока не стало слишком поздно, и правда обратиться в охранное агентство?..
      Только открыла рот, чтобы хоть что-то возразить, как меня бесцеремонно закинули на плечо и отбуксировали в спальню, видимо, справедливо опасаясь, что препирательства могут затянуться до утра. Сгрузив мою растерявшуюся и шипящую от боли (девчонки-каратистки, - чтобы их совесть зверски загрызла, - били исключительно по болевым точкам и со всей дури) тушку на пол, недвусмысленно ткнули пальцем в большое, в полный рост зеркало, встроенное в дверцу шифоньера и быстро ретировались.
   Пока я соображала, что лучше: напомнить о своих "боевых" ранениях и попросить месяц отсрочки, мол, пока синяки и ссадины окончательно не исчезнут, или безропотно покориться обстоятельствам, в замке повернулся ключ, оповестивший о том, что обратного пути уже нет. Из-за закрытой двери послышался властный голос начальника, приказывающий моему фамильяру принести поваренную соль.
      - Зачем она вам? - нет, я не тяну время, просто пожить подольше хочется.
      - Круг из соли создаёт барьер, через который не может пройти нематериальная субстанция, - честно ответил Смерть. Перевожу на русский: если помрёшь, то хоть Мери до Ласточкина добраться не сможет. - Василиса, что-то я не слышу слов призыва ведьмы, - недвусмысленно намекнул начальник на халтуру зама.
      - Я боюсь... - честно созналась, с опаской косясь на посеребренную поверхность.
     На моё отчаянное блеяние последовал ответ, мол, не трусь, Марусь, я сам боюсь. Просветив упырёныша, что мне забыли выделить колюще-режущее оружие, чтобы отбиваться от агрессорши, поняла, какую глупость сморозила. Бестелесному духу всё равно не причинит никакого вреда материальное оружие, а заклинаний, способных хотя бы удержать озлобленное приведение на месте, я не знаю.
   Обернувшись на замкнутую дверь, с ужасом поняла, что даже если буду истекать кровью, меня отсюда не выпустят. И не потому, что начальник - изверг и деспот, а чтобы не дать Мери возможности добраться до Ласточкина.
   Окинув комнату цепким взглядом, вынуждена была констатировать, что в помещении нет ничего тяжелее изящной вазы для цветов, стоящей на подоконнике. Поэтому, в случае непосредственного столкновения с кукловодом Мери, мне придётся очень туго.
   В голове вновь зашевелились пессимистичные мысли о завещании, которое я так и не успела составить.
      - Василиса, мы же тебя прикрываем, - попытался подбодрить меня фамильяр, но не преуспел в этом деле.
      - Ласкина, если ты этого сейчас не сделаешь, - шеф начал закипать, и я уже приготовилась к полуторачасовой лекции о морали и угрозах страшной расправы надо мной, трусихой, как была повергнута в шок следующими словами: - то по твоей вине умрёт ещё не один невинный и этот обаятельный юноша Даниил. Сможешь ли ты тогда спокойно жить, осознавая, что могла их спасти, но предпочла политику страуса?
      "Чёрт, а Габриель-то прав..." - некстати проснувшаяся совесть, подняла голову и заорала в громкоговоритель, размахивая призывными яркими транспарантами. - "Ведьма ты, Ласкина, или где, чёрт побери? Ведьма, причем потомственная, поэтому, дорогуша, вперёд и с песн... Тьфу ты, с призывом озлобленного духа!"
      - Кровавая Мери! Кровавая Мери! Кровавая Мери! - Отойдя на максимально возможное расстояние от зеркала, чётко произнесла, с опозданием понимая, что меня развели как пятилетку.
      Несколько томительно долгих минут в глубине зеркала ничего не менялось, и оно всё также продолжало отражать персиковые обои, висящую на стене картину, на которой был изображён бегущий в неизвестность табун лошадей, и диван, застеленный пледом заботливым и хозяйственным фамильяром. Поэтому я практически расслабилась и обрадовалась одновременно (может, Мери нужны более материальные жертвы, нежели души умерших?..), как зеркальная гладь подернулась лёгкой рябью, и начала стремительно темнеть, постепенно формируя очертания человеческого тела.
      "Господи, ну, зачем я поругалась с Рафаилом и выгнала его?! Ох, как бы мне сейчас пригодилась его сила и остро заточенный меч..." - где-то на задворках сознания билась паническая мысль, в то время как глаза с пугающей прямолинейностью фиксировали происходящее.
      Зеркало перестало исходить серебряными волнами, и я увидела, аккурат напротив себя - как раз там, где должно было быть моё испуганное, если не поседевшее от ужаса, отражение, - молодую, темноволосую девушку. Поначалу Мери показалась настоящей красавицей из серии "любая модель удавится сетчатыми чулками от зависти", как неожиданно всё начало неуловимо меняться. Глаза зеркальной нимфы налились кровью, волосы начали постепенно истлевать, словно под воздействием высокой температуры, уродливо оголяя череп, а кожа сморщилась и пошла красными ожогами и ужасными волдырями.
      - Я прошла через адскую боль, - тихий шёпот разнёсся по комнате, хотя опальная ведьма даже рта не открывала. - Так познай же и ты, грешница, всю агонию и отчаяние, выпавшее на мою долю!
      Стоило последнему слову стихнуть, как меня обдало невыносимым жаром. Суставы и сухожилия начало выкручивать и, могу поклясться, раздался звук ломаемых костей. Упав на пол, даже не смогла закричать, парализованная адской болью. Вместо нормального голоса слышался хрип больной гриппом вороны, а при каждой попытке хоть что-то сказать горло сдавливал спазм и, казалось, будто ещё немного и поломается шея.
      - Больно? - участливо спросила колдунья, с любопытством смотря на меня сверху вниз из зеркальной глади. - Сейчас будет ещё больнее...
      Кровавая Мери ещё даже говорить не закончила, как из уголков её глаз тонкой струйкой потекла кровь. Испуганно охнув, почувствовала, как по моим щекам потекли слёзы боли и отчаяния. Собрав остатки воли в кулак и, превозмогая сметающую всё на своем пути боль, кое-как поднесла руку к лицу и попыталась стереть свидетельство своего поражения. Пальцы наткнулись на что-то липкое и более плотной субстанции, нежели слёзы.
   Кап!.. На пол упала первая капелька крови, скатившаяся по моей щеке, затем ещё одна и ещё...
      Страх, отчаяние, боль и паника, смешавшись в один гремучий коктейль, заставили сделать то, на что никогда бы не пошла при других обстоятельствах. Набрав в грудь как можно больше воздуха, даже не сказала, а скорее прошептала, выплёвывая вместе со словом и сгусток тёмно-красной крови:
      - Рафаил! - и замерла, грея в сердце надежду.
   Замолчала и Мери, на минуту прекратив жестокие издевательства надо мной, но долгожданное чудо так и не произошло.
      - У любого живого существа есть предел его возможностей, - пропустила мимо ушей мой стон Мери, и, довольно улыбаясь, продолжила: - Вот и твоё жалкое сердце остановится через пять ударов... Четыре... Три...
      - Ню! - прозвучало с неприкрытой угрозой, а затем раздалось и утробное рычание.
   Сквозь тёмную пелену, вставшую перед глазами, я кое-как смогла различить очертания сначала пушистого комочка, а затем и огромного волка перед собой.
      Рафаил не бросил меня, ту, которая так по-свински обошлась с ним!..
      - Не смей вмешиваться! - Кровавая Мери легонько и в меру элегантно взмахнула рукой, и Кузьма отлетел к стене, но уже буквально через секунду снова стоял между моей искалеченной персоной и зеркалом. - Ах ты, наглая тварь! - вопль ведьмы плавно перешел в диапазон ультразвука, отчего стёкла в окнах жалобно зазвенели, а ваза, приглянувшаяся мне в качестве орудия самозащиты, с траурным звоном лопнула на несколько частей.
      Из-за закрытой двери послышался сначала невнятный шум, который с каждой секундой всё нарастал, а затем и вообще явные звуки борьбы. Не знаю, на чьей стороне был перевес в плане физической силы, но тот факт, что хлипкая филенка из спрессованных опилок жалобно заскрипела и пошла трещинами, меня ни капли не обрадовал - лишних денег нет, а из-за чёртова задания ещё и на ремонте разорюсь. Если выживу, конечно...
   Пока увлечённо подсчитывала убытки, разгневанная моим невниманием к своей персоне тёмная ведьма пошла в разнос, подстёгнутая уверенным мужским голосом.
      - Повелеваю, Мери, выйди! - уж больно знакомым голосом заорала дверь, но идентифицировать его обладателя получалось плохо из-за монотонного гула в ушах.
      Они что, не могли ему рот кляпом заткнуть или по тупоголовой башке тяжёлым предметом приласкать?! Им-то с той стороны двери намного прощё, всё-таки человек, состоящий из плоти и крови, это не бестелесный дух, на лице которого написано искреннее желание придушить меня голыми руками. Да и колдун сражается сразу с двумя противниками, а я - один на один с тёмной колдуньей.
      Зеркальная поверхность после приказа колдуна пошла трещинами, и через несколько секунд миниатюрные, мозаичные части посеребренного стекла начали постепенно опадать на пол, открывая проход в наш мир для Кровавой Мери. Ведьма радостно и неожиданно звонко рассмеялась, и сделала первый шаг в мою сторону, затем ещё один и ещё... Могу поклясться, что волосы у меня на голове не только стали дыбом, но и активно зашевелилась, словно у Медузы Горгоны, выражая крайнюю степень ужаса, испытываемую моей скромной персоной.
      Сцапав Кузю за хвост, несильно дёрнула волка за пушистый "метроном", заставляя сесть рядом с собой. Пока пыталась придумать, каким бы образом максимально быстро перебазироваться за спину Габриеля или Асуки, Мери окончательно выкарабкалась из зеркального плена и теперь стояла напротив меня, делая недвусмысленные пасы руками.
      - Эм, ребята, - тихий шелест вряд ли можно было услышать сквозь тот бедлам, что царил в коридоре, но надежда, как известно, умирает последней, - вы не могли бы меня спасти? - Захлебнувшись кровью, пошедшей горлом, с ужасом поняла, что нужно добавить децибел в голос, иначе жить мне осталось считанные минуты. - СРОЧНО!
      - Никто к тебе, жалкая и никчёмная ведьма, не придёт на помощь, - коллега называется... Тьфу, блин, даже поддержать не может! - А твоим родителям, поверь, будет только легче, когда их непутёвая доченька сгинет в погребальном огне!
      Не, на кремацию категорически не согласна, а вдруг мне приспичит в образе зомби наведаться в гости к профукавшему свою ведьму фамильяру, что я тогда в пеплообразном состоянии делать буду? Поэтому желаю, чтобы меня мумифицировали!..
      Но сожженная на костре ведьма категорически отказывалась считаться с моим скромным мнением, потому что громко выкрикнула какие-то странные слова на шипящем языке, и с кончиков её пальцев сразу же сорвались язычки пламени, устремившиеся ко мне. Кузя громко завыл и бросился им наперерез, стараясь прикрыть нерадивую меня своим пушистым телом.
   Вот чего-чего, а подобных жертв, тем более от такого милашки, я ни в коем случае не потерплю! В памяти сами собой всплыли строчки мантры и, сделав нужный пас рукой, в последний момент прикрыла нас с фамильяром рагнара щитом.
      - Умная девочка, - повысила мой статус Мери, когда её заклинание не смогло пробиться сквозь защитные чары. - Но ничего, время ещё есть, и вряд ли твоя магия выдержит ещё один натиск. Tbkxmdomvs, sonhebyu zu,wsp'msinwudbd!
      Это куда она меня сейчас так заковыристо послала?!..
      Пока пыталась понять, какую же магию или хотя бы заклинание использует противница, вокруг тёмной ведьмы начал плясать огонь, формируясь в красивые, ажурные узоры, и предано ластясь к рукам ополоумевшей хозяйки. Отдельные язычки пламени постепенно сформировывались в один сплошной поток, и уже недвусмысленно тянулись к моему щиту, явно чувствуя чужеродную магию, ну, что собака - чужака. Испуганно охать, ахать и биться в нервных конвульсиях мне показалось недальновидно, а звать на помощь бессмысленно, потому что, судя по звукам и сотрясанию стен, колдун перешёл к активной оборонительной позиции (читай: кидаюсь первыми пришедшими на ум заклинаниями, а там уж будь, что будет). Поэтому мне ничего не оставалось, кроме как уткнуться носом в жёсткую шерсть волка, и тихо скулить, прекрасно понимая, что и бедный Кузя пострадает из-за меня.
      - Ubju-sbkodmdi! - дала отмашку огненной стихии Кровавая Мери.
      Огонь, получив команду от ведьмы, с радостным треском и переплясом сорвался в сторону моего щита и... Возникший, словно из ниоткуда Рафаил, выставивший меч наперерез огню, непостижимым образом смог остановить всепожирающую стихию. От соприкосновения с оружием рагнара, магия тёмной ведьмы превратилась в лёд и рассыпалась на тысячу мелких кристалликов, которые сразу же начали таять, оставляя на полу небольшие лужицы там, где их было наибольшее скопление.
      - Рафаил... - и без того большие глаза колдуньи сделались размерами с крышку от пятилитровой кастрюли. - Но как же так...
      - Зря ты согласилась на сделку, Мери, - рагнар сразу дал понять, что продолжать тему его знакомства с ведьмой, а также их общего прошлого не намерен. - Сатана вряд ли будет доволен твоим провалом.
      Ещё не закончив фразу, высший демон неимоверно быстрым движением метнулся в сторону испуганно вскрикнувшей ведьмы, пытавшейся сплести очередные смертоносные чары. Молниеносный серебряный росчерк стали и на месте, где секунду назад стояла фаворитка Сатаны, валяется горстка пепла, а Рафаил устало опустил клинок и повернулся в мою сторону.
      - Ты как? - взгляд, преисполненный заботы и тревоги, быстро прошёлся по мне.
      "Чувствую себя просто зашибенски. Осталось только кости в нужном порядке собрать и на клей "Момент" посадить, и можно отправляться на танцы - кадрить потенциальных кавалеров!" - наглость и ехидство, зверски затоптавшие чувство благодарности, взявшись за руки, весело помахали замершему в ожидании ответа спасителю.
      Не дождавшись конструктивного или хотя бы более-менее внятного ответа, вместо задумчивого "Нууу...", рагнар подошёл и, опустившись на одно колено, придирчиво осмотрел меня, благо руками не трогал. Кузьма, умильно посапывая, ткнулся лобастой головой мне в живот, чем вызвал новые болевые ощущения, но (горжусь собой!..) я даже бровью не повела, осторожно поглаживая жёсткую шерсть волка и пропуская её сквозь дрожащие пальцы, вымазанные в крови.
      - Василиса!.. - Мини-тайфуном в спальню ворвался Асука и, обливаясь горючими слезами (кажется, у меня галлюцинации...) бухнулся рядом со мной на пол. - Милая моя, родная, единственная... На кого же ты меня покииинулааа? - Дурниной провыл фамильяр и, видимо, не заметив, что его хозяйка находится хоть и при смерти, но всё ещё в сознании, сгрёб в охапку, попутно опутывая ноги хвостом, прижимая к себе и, словно маленькую девочку, баюкая на руках.
      Притихшая боль открыла новый сезон прогулки по искалеченному организму и жаркой волной прошлась от макушки до пяток. Она сминала все преграды на своём пути, в очередной раз вырывала сухожилия и суставы, в изобилии даря "незабываемые" ощущения и заставляя мечтать только об одном - о быстрой смерти. Крепко сжав челюсти, почувствовала, как из глаз вновь полилась кровь вперемешку со слезами.
      - Отцепись от неё, - ровный и отчуждённо-спокойный голос Рафаила, словно порыв холодного ветерка, ворвался в затуманенный мозг. - Дай Васе время исцелиться!
      - Она жива? - даже не знаю, чего было больше в голосе Асуки: радости от осознания сего факта или же удивления, мол, странно как эту дуру непроходимую не прибила фаворитка Сатаны.
      - Да! - вместо гордого ответа получился очередной хрип и меня, наконец-то, соизволили выпустить из жарких объятий.
      Только вздохнула полной грудью, как меня сразу же подхватили на руки и отнесли на диван, где и уложили с удобством, а Рафаил же сел на самый край постели, будто он не при делах, а так, мимо пробегал, да вот решил заглянуть на огонёк. Почувствовав, как пострадавший организм приятно расслабился, а сердце затопила безграничная благодарность к высшему демону, осторожно, и чуть ли не как шпион, прошлась взглядом по тренированному телу, гордой осанке и красивому, но безразличному лицу.
   Естественно, совесть вкупе с памятью проснулись в самый неподходящий момент, подкидывая не самые приятные воспоминания. Всегда знала, что вспыльчивый характер и язвительный язык меня до добра не доведут!
      Покраснев до кончиков волос, с прытью, которую и сама от себя сейчас не ожидала, придвинулась поближе к рагнару и, сцапав его за руку, принялась изливать как душу, так и многочисленные слёзы.
      - Прости меня, пожалуйста, - Кузя, прижал уши-локаторы к голове, явно не одобряя ведьмовского нытья. - Я не хотела на тебя тогда кричать и выгонять из квартиры тоже не хотела, просто... Просто... - на этой весёлой ноте поток красноречия благополучно иссяк.
      А что "просто"? Что могу сказать в своё жалкое оправдание рагнару, который, не взирая на мой паскудный характер, сразу же пришёл на помощь, стоило его позвать? Кстати, а каким загадочным образом Рафаил услышал призыв, который я толком и сформировать-то не смогла?..
      - Ничего, - высший демон повернулся к пострадавшей и, сжав мою ладонь в своих руках, ласково улыбнулся, а его взгляд стал таким ласковым, словно был соткан из чувства любви, доброты и нежности ко всему сивому и убогому, - все имеют право на ошибку.
      Стоило рагнару замолчать, как меня было уже не остановить. Уткнувшись лбом в плечо мужчины, самозабвенно хлюпала носом и активно признавалась в вечной любви Рафаилу и Кузьме, причём последнего клятвенно обещала раз в месяц кормить парной телятинкой.
   Опешивший Асука, соляным столбом замер посреди комнаты. Бедный, он даже не знал, что можно предпринять в сложившейся ситуации. Как известно, женская истерика - дело затяжное и чрезмерно сопливое.
   Возможно, хитроумного высшего демона полностью устраивало подобное положение вещей (мало ли чего я могла наобещать в данный момент), но вошедший в спальню Габриель, сразу же взял дело в свои руки, то бишь снова принялся командовать и строить из себя крутого мега-босса.
      - Асука, сейчас соседи придут разбираться из-за шума в квартире. Наплети им чего-нибудь, а мы пока с нашим кукловодом пообщаемся, - ничтоже сумняшеся, Смерть толкнул в центр комнаты белобрысого мужчину и, даже не заботясь о моральном состоянии подчинённой, отвесил мне звонкую пощёчину. - Приди в себя, малявка!
      Размазав сопли и слёзы по лицу, позволила последнему всхлипу вырваться на свободу, а потом, собравшись с мыслями, и чувствуя пристальный взгляд ненавистного колдуна, задала интересовавший меня вопрос.
      - Рафаил, а как ты услышал, что я тебя позвала?
      - Маячок, - коротко ответили мне, но потом всё же пояснили: - Хотел знать, что с тобой всё в порядке.
      Ой, какая прелесть... Вот только с чего бы вдруг такая доброта и забота, столь щедро изливаемые совершенно незнакомой, да ещё и хамоватой ведьме?..
      - А если мне вновь твоя помощь понадобится?
      Мамулька всегда говорила, что с мужиками нужно действовать хитро. Вот и сейчас, поглаживая умильную морду волка, попыталась добраться окольными путями до истинной причины такого тёплого отношения жестокого демона (ужас Кровавой Мери при появлении Рафаила тому наглядное доказательство) к моей скромной и местами покалеченной персоне.
      - Просто пройдёшь в соседнюю комнату. Ты, Василиса, задолжала мне за своё спасение, поэтому некоторое время поживу у тебя.
      Мне только и оставалось, что согласно мотнуть головой, хотя внутри всё просто бурлило от любопытства, как в дверь позвонили. Почти моментально послышался виноватый стрекот Асуки, мол, извините-простите, дорогие соседи, за доставленные неудобства, но ремонт, сами понимаете и ля-ля-тополя в том же духе ещё минут на пять.
   Наконец, любопытство и скандальный порыв потревоженных шумом жильцов иссяк, и демонёнок присоединился к нашей развесёлой компании, которая уже с поистине гастрономическим интересом косилась на блондинистого мужика с козлиной бородкой и в квадратных очках в ужасной роговой оправе.
      - Вася, тебе этот человек знаком? - дождавшись пока фамильяр усядется на полу, скрестив ноги по-турецки, Габриель приступил к самой интересной части: кульминации загадочного дела.
      - Нет! - даже не задумавшись хотя бы на секундочку, выпалила я.
      - А если хорошенько подумать? - усилил напор Смерть и многозначительно повёл бровью, призывая включить мышление.
      Уставившись на своего несостоявшегося убийцу, минут десять его самым наипристальнейшим образом рассматривала, но дядька по-прежнему не вызывал в памяти никаких ассоциаций. Наплевав на плачевное состояние организма, приняла вертикальное положение и при посильной помощи Рафаила доковыляла до кукловода. Подёргав мужичка за бородку, походив вокруг него и даже понюхав (благо, что на зуб не попробовала), всё-таки пришла к однозначному выводу:
      - Извини, Габриель, но этот мужчина мне категорически незнаком.
      - Господи, с кем приходится работать, - взвыл начальник, и поспешно вылетел из комнаты.
      - Пс-с, - Асука умильно замахал хвостом. - Вась, на него морок накинут.
      - И как его снять?
   И не надо смотреть на меня такими квадратными глазами. Я никогда и не называла себя мега-крутой ведьмой. Я могу снять только те мороки, которые сама же и наколдовывала, а вот чужие личины мне не подвластны.
      - Всё, - примчался обратно Данька, держа в руках банан, - как только вернусь из отпуска, сразу же примусь за твоё обучение.
      Небрежный пасс свободной рукой и нечто малопонятное, но явно относящееся к разряду заклинаний, полетело в кукловода. Тело дядьки покрылось лёгкой белёсой дымкой, и когда она рассеялась, перед нами появился истинный облик временного хозяина Кровавой Мери.
      - Борис Сергеевич?!? - наши вопли со Смертью слились в один, отчего чувствительный к громким звукам волк жалобно занюкал и умильно прикрыл ушки лапками. - Но... почему?
      - Глупые идиоты! - не смог себе отказать в удовольствии моего и Данькиного оскорбления преподаватель алгебры. - Глупые, избалованные, богатенькие детишки... Ненавижу! Чтобы вы все сдохли!
      - Отчего же такая горячая любовь к своим ученикам? - Справившись раньше меня с изумлением, шеф бросил кожуру от банана на прикроватную тумбочку, отчего удостоился злобного взгляда от чистюли Асуки.
      - Я не обязан перед тобой, паршивец, отчитываться, - гордо выпрямившись, Борис Сергеевич решительно сложил руки на груди, мол, хоть пытайте, но я и слова не скажу.
      - Да не вопрос, - когда упырёныш так улыбается, пусть даже и в чужом теле, у меня мурашки по коже забег устраивают, а сердце, соревнуясь в скорости с печенью, несётся в пятки. - Тогда я предлагаю вам два варианта развития событий: магия или банальное физическое принуждение? - Преподаватель алгебры всё также хранил гордое молчание, поэтому Ласточкин сделал выбор за него. - Рафаил, можно тебя попросить о помощи?
      Отлепившись от подоконника, на котором до этого сидел, рагнар неспешно подошёл к отвернувшемуся мужчине, и с удовольствием врезал ему кулаком в солнечное сплетение. Согнувшийся пополам учитель, наверное, только у меня вызвал щемящее чувство жалости, потому что беглый осмотр физиономий участников расследования, не выявил ничего мягче "Чтоб тебе кирпич на голову свалился, скот!".
      - За Василису, - тихий, но довольно проникновенный голос высшего демона пробирал до костей, - а это...
      - Я ненавидел, как свою работу, так и надменных идиотов-учеников, считающих, будто на них свет клином сошёлся, поэтому старательно изводящих преподавателей, и выбирающих себе понравившуюся игрушку. - Мужика потянуло на откровенность, но стоило демону отойти, как кукловод снова замкнулся в себе, предварительно подведя итоговую черту под своими чувствами: - Ненавижу!
      - Рафаил! - кажется, Смерти понравилось командовать всесильным знакомым.
      Повиснув на руке высшего демона, притворно закатила глаза, старательно приковывая всё внимание серебряноглазого парня к своей скромной персоне. Почувствовав, как меня осторожно поддерживают под локоток, благодарно улыбнулась понятливому рагнару. Повернувшись к Борису Сергеевичу, намереваясь как можно быстрее закончить неприятный разговор, вновь почувствовала болезненный укол сострадания. Мужчина был сломлен, и даже не пытался скрыть этого.
      - И... и кто из учеников был патроном вашей дочери?
      - Откуда...
      - Кому вы хотели отмстить?
      - Сукин сын уже давно окончил школу, - Борис Сергеевич нехотя процедил сквозь зубы ответ на вопрос, но, заметив, как нахмурился Рафаил, стал намного сговорчивее: - Рассказав этим идиотам легенду о Кровавой Мери, даже не надеялся, что они поверят в россказни. А ведь могли бы, остолопы, включить мозги, и поискать в интернете информацию о ведьме. Но зачем им было напрягаться: тыкать пальцами по кнопкам и заставлять свои драгоценные извилины думать, читая статьи, посвящённые городским легендам? Дебилы!
   - Ваш пересказ мифа о смерти и проклятии тёмной ведьмы отличался от оригинала, - задохнувшись от возмущения, обличительно ткнула пальцем в грудь Бориса Сергеевича. - Что вы от себя добавили? Мол, если призвать проклятую ведьму, то она заберёт с собой все страхи, боль и чувство вины?!?!
   - Повторюсь, - меня одарили надменным взглядом, в котором плескалось безумие, - я всего лишь пересказал одну из легенд, связанных с Мери, а уж детишки, - последнее слово мужчина практически выплюнул, - сами её призывали, ничего не узнав о колдунье. Так им и надо, меньше будут оскорблять старших! Ох, как же я благодарен бабке за чудную книгу, в которой описывался ритуал призыва тёмной ведьмы!
      - Что за бабка? - сразу стал в охотничью позу упырёныш, но был некультурно мной перебит.
      - Вы хоть понимаете, что натворили? - жалость к морально сломленному мужчине затопила сердце, заставляя хрусталики слёз прочертить мокрые дорожки на моих щеках. - Вы лиши родителей их детей, и забрали жизни ни в чём неповинных подростков!
      - Тот козёл тоже забрал самое дорогое и единственное, что было в моей жизни! - рявкнул Борис Сергеевич. - Кроме дочери у меня никого не было, а этот скот не только поигрался с ней сам, но и пустил по своим друзьям. Моя маленькая девочка не выдержала подобного надругательства и... сошла с ума. После долгого лечения, её, наконец, выписали из психиатрической клиники, но Лена дождалась момента, когда мне пришлось отлучиться из дома, и выпрыгнула из окна...
   - Но зачем нужно было перетаскивать тела погибших и укладывать в такие странные позы? - в разговор вступил Асука.
   - Мне было интересно, сколько времени понадобится следователям, чтобы связать смерть этих дураков с делом моей дочери, - растянув губы в кривой улыбке, Борис Сергеевич поделился с нами ещё толикой полезной информации: - А ведь я, найдя в вещах дочки фотографии, на которых она была запечатлена лежащей в гробу и со скрещенными на груди руками - игра у них такая, видите ли, была, - сразу отправился в полицию. Если бы они меня тогда послушали и взялись за того пи...араса, то Леночка была бы сейчас жива. Но нет, наша доблестная полиция испугалась гнева мэра города, ведь именно его двинутый на всю голову сыночек и виновен в смерти моей дочери!
   В комнате повисла гнетущая тишина: я и парни пытались переварить полученную информацию. Злобно сверкнув глазами, несчастный отец упал на колени и, ударив кулаком по полу, громко закричал:
   - Бабка обещала покарать того подонка и его дружков, но взамен я должен был сделать так, чтобы школьники, которых она назвала, сами её призвали. И я выполнил свою часть сделки, и мне, ха-ха-ха, совершенно не жалко малолетних скотов! Вот только последний, Ласточкин, - и Борис Сергеевич одарил Даниила заинтересованным взглядом, - смог избежать встречи с духом тёмной ведьмы, отчего Мери не смогла утащить его душу в зеркальную ловушку.
   - Поэтому вы и пришли за мной лично? - безразлично пожав плечами, словно говоря, что интерес такого отброса, как поехавший крышей преподаватель алгебры, его не очень-то и заботит, Смерть попытался выудить ещё больше информации. - Надеялись убить меня, пока Мери будет занята светлой ведьмой? Но тогда моя бы душа...
   - Габриель, не забывай, какими интересными заклинаниями наш новый знакомый разбрасывался, - в диалог вступил хвостатик, перебивая моего шефа. - Не удивлюсь, если одно из них не позволило бы душе покинуть мёртвое тело. Видимо, Мери не только обещала отомстить за смерть дочки, но и щедро делилась как магией, так и своими знаниями. Верно, Борис Сергеевич? - шартрезовые глаза одарили мужчину презрительным взглядом.
   - Что, и так можно? - моему удивлению не было предела.
   - Можно, но не нужно, - недовольно буркнул упырёныш.
   Отвлёкшись от Бориса Сергеевича, пропустила судьбоносный момент, которым не преминуло воспользоваться безумство преподавателя. Мужчина, продолжая всё так же стоять на коленях, произнёс спокойным, уверенным и полным ненависти голосом:
   - Будь ты прок...
      Сообразив, к чему могут привести опрометчивые слова, после произнесения которых, уже невозможно будет вернуться к прежней, нормальной жизни, метнулась к обезумевшему от горя мужчине, и попыталась зажать ему рот дрожащей ладошкой. Но Борис Сергеевич с силой оттолкнул меня и завершил начатое:
      - ...лят, Егор! Я душу готов продать, лишь бы тебе и тем подонкам, изнасиловавшим мою дочь, на этом свете житья не было!
      Чёрная тень сгустилась вокруг тела вздрогнувшего от неожиданности мужчины, стоило ему закончить говорить, и насмешливый голос со звериными нотками, звучащий, словно из небытия, деловито произнёс:
      - Я принимаю твои условия и плату за исполнение желаемого!
      Миг, и чернота стала такой плотной, что казалось - протяни руку и сможешь зачерпнуть её ладонью.
   Бросившись к испуганно вскрикнувшему где-то в её центре преподавателю, была оперативно перехвачена расторопным Асукой, который, несмотря на своё хрупкое телосложение, держал довольно крепко и отпускать подведомственную ему ведьму явно не собирался.
      - Нельзя, Вася, нельзя! Борис Сергеевич теперь принадлежит Сатане...
      - Нет! - Прекрасно понимая, что уже ничем не могу помочь несчастному мужчине, потерявшему ребёнка из-за чувства полной безнаказанности нескольких ублюдков, всё ещё старалась вырваться из железной хватки фамильяра, но всё было тщетно. - Нееееет!!!
   Чёрная тень исчезла так же неожиданно, как и появилась. Но теперь вместо живого человека, пусть такого паршивого и гнилого, как преподаватель точных наук, на полу лежал иссохший труп дряхлого старика, с остекленевшими, выцветшими глазами, в которых плескался ужас, а рот был открыт в беззвучном крике о помощи. Даже не проверяя пульс, можно было смело сказать, что Борис Сергеевич мёртв.
      - За что боролся, на то и напоролся, - не преминул съехидничать Габриель, правда, увидев моё состояние "Порешу гниду, и не замечу!", быстро исправился: - Но похоронить его всё равно нужно по-человечески. Рафаил, займёшься этим, ладно? А я пока Василису коньячком отпою.
      Получив согласие рагнара, шеф спровадил вместе с высшим демоном и Асуку, а сам потащил меня на кухню, "проводить в последний путь Бориса Сергеевича".
   Рюмка за рюмкой огненная жидкость попадала в истерзанный организм, который уже практически восстановился после стычки с Кровавой Мери, но вместо обещанного расслабления мне становилось только хуже. Я старалась залить алкоголем чувство вины и горечи: никто не достоин такой ужасной смерти, какая выпала на долю бедного преподавателя алгебры. Для Бориса Сергеевича жизнь и так была сущим адом, а теперь ему придётся вечность провести в Преисподней, даже не чая надежды на прощение своих грехов и спасение.
      - Утром я сам сообщу обо всём Роговицкому, - Смерть, подливая алкоголь мне в стакан, осторожно завёл разговор о работе. - Семён Петрович найдёт, что сказать родственникам умершего... И ты, это... Не зацикливайся на этом деле, - полупьяный начальник сжал моё плечо в попытке поддержать меня. - Каждый выбирает свой путь сам, и расплату будет нести тоже самостоятельно.
      - Габриель, какой же ты всё-таки жестокий, - пьяно икнув, опустила голову на скрещенные руки, лежащие на столе, и уже в полузабытьи услышала ответ босса:
      - Профессия обязывает!.. Но ты, Василиса, не бойся, твоя светлая душа никогда не познает того, через что прошёл я. И ты останешься прежней, девочка, даже когда всё закончится...
     

АКТ 7

"Волшебный народец"

     
      Не знаю, каким чудом Асуке и Рафаилу удалось всё провернуть, но, проснувшись с диким похмельем и адской головной болью на следующее утро, я не застала ни разгрома в квартире, ни вообще каких-либо упоминаний о случившемся.
   Кое-как продрав глаза и ещё минут ...цать простояв под ледяным душем, более-менее пришла в себя, но это ещё не означало, что я была готова к новым заданиям от начальника и очередным пакостям, в изобилии раздаваемых Судьбой-насмешницей.
      - Всем доброе утро!
   Вползя на кухню, застала счастливый дуэт, состоящий из высшего демона и фамильяра, которые за обе щеки уплетали белый виноград и о чём-то оживлённо спорили. Спорили вплоть до моего появления.
      - Ой, Васенька, ты уже проснулась... - Поперхнувшись, Асука в буквальном смысле замёл хвостом, полируя белой кисточкой линолеум, и состроил самую умильно-простодушную моську, мол, мы девочек обсуждали, а не что-то гиперважное.
      - Как видишь, - промямлила в ответ, взглядом ища пульт от телевизора. - Как Смерть объяснит отсутствие Бориса Сергеевича на рабочем месте, и что теперь будет с Даниилом?
      - Ласточкин дома, спит праведным сном младенца, а твой начальник уже давно вернулся в родное тело и сейчас, скорее всего, нежится под знойным солнышком, покрываясь корочкой золотистого загара, - обиженно засопел падший демон, видимо, они с блондином вчера что-то не поделили.
      - Остальным займётся Роговицкий, - теперь слово взял рагнар. - Габриель утром с ним связался и вкратце обрисовал ситуацию. Похороны мужчины состоятся после вскрытия. Пойдёшь на них?
      Что за манера задавать глупые вопросы? То "Ты как?" (да как после увеселительного путешествия через мясорубку), то сейчас... Может он таким оригинальным способом пытается закалить мою нервную систему?..
   - Нет, не пойду, - пожав плечами, с благодарностью приняла из рук фамильяра кружку с крепким кофе, и вольготно развалилась на кухонном диванчике. - Ребят, я вот о чём подумала, - сделав глоток бодрящего напитка, продолжила: - чтобы вызвать духа, нужны хоть какие-то магические способности. Но вот чтобы призвать дух Кровавой Мери, нужны очень сильные и развитые магические задатки. Да, колдунья делилась с мужиком магией, но уже после того, как он её призвал.
   - Ты сейчас клонишь к тому, что Борису Сергеевичу кто-то помогал, делясь с ним магическими силами? - нахмурившись, Асука смешно замигал рожками. - Но зачем это кому-то делать?
   - Преследуя свои корыстные цели, естественно, - снова глотнув кофе, ехидно улыбнулась. - Только не говорите, что до моего появления не обсуждали то же самое.
   - Не скажем, - Рафаил устало потёр шею. - Василиса, я надеюсь, ты не намерена искать того, кто помог преподавателю призвать тёмную ведьму в наш мир?
   - Я что, на полную дуру похожа? - Искренне обидевшись на рагнара, всё же пояснила: - Вот вернётся Смерть из отпуска, тогда с ним и найдём эту нехорошую личность. Помнится, Борис Сергеевич упоминал какую-то бабку, так вовремя подогнавшую ему черномагический фолиант.
   - О, Сатана, какая же ты упрямая! - наигранно простонал хвостатик.
   Послав демонёнку воздушный поцелуй, погрузилась в сомнения, разрывающие меня изнутри.
   Нет, конечно, дело хорошее и благоразумное дождаться сильного, умудрённого жизненным опытом Габриеля из отпуска, но не будет ли слишком поздно? Где гарантия, что эта таинственная бабка, так кстати подкинувшая магическую книгу Борису Сергеевичу, не проклюнется снова? Может, всё-таки стоит самостоятельно попытаться отыскать настоящего злоумышленника, невзирая на нависшую опасность, ведь Смерть всегда вернёт с того света своего нерадивого зама?..
   Из раздумий меня вывел чёткий голос диктора, звучащий из телевизора (видимо, демоны решили хоть чем-то заполнить гнетущую тишину, повисшую в комнате):
   - Как стало известно, Егор Чернов - сын мэра нашего города - занимался распространением наркотиков. При попытке его задержания в одном из ночных клубов, молодой человек оказал сопротивление и открыл огонь по сотрудникам правоохранительных органов. Сотрудникам полиции пришлось открыть ответный огонь. - На экране появилась короткая нарезка с видеокамер, на которой в рваном красно-бело-зелёном свете мелькали люди, слышался запиканный мат и громкий ор. - В ходе задержания Егор Чернов и двое его подельников были убиты, а двое полицейских, получивших ранения, сейчас находятся в больнице.
   - Офигеть! - только и смогла вымолвить, шокированная скоростью, с которой Сатана выполнил своё обещание в обмен на душу Сергея Борисовича.
      - Василиса, - фамильяр, сообразив, что любое напоминание о событиях вчерашнего дня, могут вогнать меня в депрессию, поспешно сменил тему. - Тебя тётя Вере искала.
      - Чего ей снова надо? Опять сыпь по всему телу пошла? Хотя нет, в тот раз мне удалось отвадить от её дома мерзких пострелят. Тогда, может, снова бородавка на носу выскочила?
      - Нет, ей просто требуется какой-то крем для лица. "Варежка", кажется.
      - "Влажка", - хихикнув, поправила фамильяра. - Хорошо, сейчас схожу к ней.
   В два глотка допив кофе, порывисто поднялась на ноги и сразу же плюхнулась обратно на диванчик: перед глазами неожиданно заплясали разноцветные мушки и закружилась голова.
      - Нет, ты сначала плотно позавтракаешь, - умничка фамильяр всё понял без объяснений. - Что будешь: оладушки или блины?..
     
      Накормив подведомственную ему ведьму до состояния "беременный бегемотик", демонёнок с чувством выполненного долга принялся за уборку квартиры, а рагнар, сославшись на какие-то загадочные, но нереально важные дела, быстро умотал. Думаю, Рафаил просто-напросто побоялся быть вовлеченным в отдраивание совместной жилплощади. А так как хвостатый демон решительно вывалил все вещи из шкафов и, подпевая очередному шлягеру, орущему с голубого экрана, целеустремлённо принялся вытирать полки, то размеры борьбы с пылью и паутиной тянул на скорбное звание "Генеральная уборка".
      - Я к тёте Вере, - всунув голову в спальню, была приятно удивлена быстротой, с которой шартреглазовый фамильяр справлялся с намеченной работой.
      Асука ничего на это не ответил, лишь помахал мокрой тряпкой, мол, иди уже отсюда, и снова вернулся к прерванному занятию, дёргая хвостом в такт музыке. Неконфликтно пожав плечами (всё равно минут через двадцать придётся помогать хвостатику в непосильной задаче приведения в божеский вид трёхкомнатной квартиры), спустилась на второй этаж, где жила постоянная клиентка.
   Нет, женщина ни сном, ни духом не ведала о том, что безалаберная Васька - потомственная ведьма. Она свято верила в легенду о косметической фирме, которая настолько мала, что о ней толком-то никто не слышал, зато я, вся такая продвинутая и информированная, устроилась в один из её филиалов промоутером. Вот только вместо призрачной фирмы существует вполне реальная мадам Ласкина, которая на дому кашеварит крема и притирочки, а также штампует зелья и амулеты, идущие нарасхват вместо бижутерии. Но об этом никому знать не обязательно, пускай и дальше свято верят в то, что я всего лишь наёмный работник.
      - Тёть Вера, это Василиса!
      - Ой, Васенька, заходи скорее, - обрадовалась мне как родной женщина. - Какой милый у тебя братик! Чего же ты раньше про него ни разу даже не вспомнила?
      "Да потому, что ещё месяц назад у меня никаких кузенов и в помине не наблюдалось," - ехидно пискнул сарказм, но был задавлен авторитетом ответственности, который просто-таки вопил о благозвучном ответе для любопытствующей соседки.
      - Да, как-то не думала, что он в Россию приедет, всё ж таки его родители в Латвии живут, - припомнила географические координаты, некогда выданные нагара дяде Пете. - Вот, это крем, который вы просили.
      - Спасибо, Васенька, - женщина выхватила у меня из рук баночку с такой скоростью, будто опасалась, что я сейчас передумаю и экстренно сбегу, не отдав жирную субстанцию. - Сколько я должна?
      - Девяносто семь рублей, - должна же я как-то расплачиваться за тару и прочие ингредиенты для своих косметических изысков, которые успешно покупаю на магическом рынке.
      Сцапав протянутый стольник, вытащила из кармана спортивных шорт горстку мелочи и, скрупулезно отсчитав три рубля, отдала сдачу клиентке. Спрятав полученные тугрики, смущённо одёрнула футболку и поправила куцый хвостик на голове. Никогда не любила брать деньги за такую мелочь, как ведьмовские декокты.
   Неожиданно глаза Вероники Николаевны алчно заблестели, отчего бравая ведьма, временами гостившая где-то внутри меня, основательно струхнула. Сообразив, что любительница поболтать и рассказать все досужие сплетни сейчас меня никуда не выпустит, пока всё обо всех не расскажет, поспешно распрощалась и опрометью побежала к себе на этаж.
      Родная квартира встретила странными потусторонними звуками, подозрительным поскрипыванием и монотонным подвыванием. Горы одежды, "Эвересты" из книг, баррикады из обуви, полоса препятствий из различных чистящих средств, тряпок и вёдер с водой и... всё. Ни Асуки, ни Кузьмы, ни Рафаила в непосредственной близости от потенциального гостя.
   Возмутившись подобной безалаберностью, решила вечером провести конструктивную беседу на тему совместного проживания, и основных аспектов безопасности в реалиях современного мегаполиса. А то нам только приветственной таблички на двери не хватает: "Проходите, воры дорогие, берите, что понравится - хозяева только благодарны будут за посильную помощь в избавлении от дорогостоящего хлама".
      - Асука, ты где? - ввалившись в родные пенаты, пошла на звук передвигаемой мебели, сгорая в огне праведного возмущения.
      - Уже вернулась? - округлил глаза фамильяр, кончиком хвоста отирая пот со лба. - А я думал, тебя часа два не будет... - недвусмысленно намекнули мне на саркастическое: "Милый, я на две минуты к соседке спущусь, а ты ребёнка через полтора часа покорми." - Подай, пожалуйста, веник!
      Горестно вздохнув (ну, почему все мужики считают, что если девушка пошла в гости, то это надолго?..), схватила требуемый уборочный инвентарь и, засучив рукава, полезла на стремянку. Хвостатик довольно кивнул, принимая мою помощь, и занялся вытиранием пыли с тумбочки.
      Махать веником, а затем мыть окна в компании падшего демона оказалось довольно весело. Незлобиво переругиваясь, мы, то и дело, начинали кидаться тряпками, брызгаться водой, сражаться на "мечах" и каждые полчаса бегали на кухню, чтобы передохнуть или заморить червячка.
      Долго ли, коротко ли, но "Мойдодыр", представленный слаженной командой "ведьма feat. фамильяр", успешно справился с поставленной задачей. И к моменту возвращения рагнара активно спорили, топали ногами и кидались шмотками.
   Увернувшись от высокого сапога на платформе, Рафаил прислонился плечом к косяку и с самой заинтересованной миной уточнил, что здесь происходит и по какому поводу драка.
      - Какая драка? - округлил глаза Асука, хвостом подгребая под себя кожаную косуху, непонятно как оказавшуюся в моём шкафу. - Мы с Васькой к Вальпургиевой ночи готовимся.
      - К ежегодному празднику ведьм, демонов и остальной нечистой силы, собирающихся вместе со своим повелителем - Сатаной, на высокой и малодоступной горе Брокен, где гости до утра справляют пьяный шабаш? - Совершенно спокойным, можно даже сказать обыденным тоном уточнил серебряноглазый. Получив наши согласные кивки, он грозно насупился и как рявкнет: - Василиса никуда не пойдёт!
      - Почему это? Ты не имеешь никакого права мне что-либо запрещать!
      - Сатана упаси, - сделал страшные глаза оппонент, - я просто хочу тебя предостеречь.
      Перевожу на русский: если ты, дурья башка, только попробуешь ослушаться, то моментально получишь тяжёлым предметом по затылку, и до самого утра будешь бороздить просторы астрала, преспокойно валяясь дома на диванчике.
      - Но ведь на Вальпургиеву ночь принято забывать распри ровно на двенадцать часов, да и на шабаше будет огромное количество светлых ведьм, и процент раскрытия Василисы приближается к ноль целым одной сотой, - первым сообразил фамильяр, куда клонит противный рагнар. - Да и я там тоже буду, так что прорвёмся!
      - Вот этого я и боюсь, - устало вздохнул высший демон, отлепляясь от опоры и двигаясь в мою сторону. - Асука, если мне не изменяет память, то твоя рогато-клыкастая физиономия красуется на доске "Их разыскивает Сатана" рядом с личиком нашей неугомонной ведьмы-двоечницы. И если Асука способен постоять за себя, и мало найдётся желающих бросить ему вызов, то ты же, Василиса, подобной силой и славой не обладаешь.
      И зачем нужно сразу обзываться? Да, я не семи пядей во лбу, но это ещё не даёт права рагнару оскорблять меня почём зря! Между прочим, это именно я изгнала ворма из тела Паршина, пережила встречу с Кровавой Мери и вывела на чистую воду Бориса Сергеевича. Согласна, мне помогали, но это ещё ничего не значит!..
      - Рафаил, ты ведь тоже отправишься на празднество Вальпургиевой ночи, - иезуитски выгнула бровь, приобняв за локоть вмиг напрягшегося демона (чувствует, зараза, подвох!..), - так почему бы нам не пойти туда парой? Думаю, ни один из приспешников Сатаны не рискнёт тогда даже косо посмотреть в мою сторону.
      - Да, они сразу скопом нападут, банально задавив количеством, - вынес вердикт Асука, неожиданно выступая единым фронтом с хозяином Кузи, чем и подписал мой приговор. - Извини, Васенька, но в этом году тебе опять придётся пропустить шабаш.
      Не "опять", а "снова"... За все годы практики ведьмовства, я ни разу не побывала даже на самом обычном гульбище на Лысой Горе, куда моя мамочка летала, словно на работу, и всё из-за отсутствия статуса "Ведущая ведьма производства", а уж про сбор нечистой братии на Вальпургиеву ночь, стыдно даже говорить. Да это же просто кощунство со стороны квартирантов так со мной, несчастной, поступать! Я фамильяра, можно сказать, спасла, пригрела, накормила и обеспечила стабильной работой, а этот неблагодарный хвостатик мне практически нож в спину всадил!..
      - А может...
      - Нет, Рафаил прав. Пока у повелителя Преисподней на одну отдельно взятую ведьму открыт сезон охоты, ты будешь сидеть дома и носа наружу в эту ночь не высунешь, - словно строгий отец нахмурился фамильяр, недовольно помахивая хвостом из стороны в сторону и мигая огоньками рогов. - Как думаешь, жабо или складка?
      - Удавка, - рявкнула, разобиженная на всех и вся, и, чтобы столь благородный порыв не канул втуне, оттолкнула растерявшегося рагнара с дороги и вихрем унеслась в свою комнату, крикнув напоследок: - Удачно повеселиться, ироды. Дверь непременно замкну изнутри, а вы, где хотите, там и ночуйте!
      Завалившись на кровать, схватила ноутбук и зашла на сайт с новинками кино. Порывшись на нём, и прочитав гору аннотаций и комментариев, всё-таки выбрала три, на мой дилетантский взгляд, самых интересных фильма седого года выпуска, и только хотела приступить к их просмотру, как в комнату, после деликатного стука, просочился Рафаил с подносом в руках. На подносе были наставлены различные тарелочки со всякими-разными вкусностями, горячий шоколад и упаковка салфеток. Чувствовалась умелая рука хвостатого демона, который таким нехитрым способом пытался подлизаться к разозлённой хозяйке, но, боясь получить железным предметом по рогатой голове, прислал замену.
      - И это всё, что ты мне хочешь сказать? - Да, я ожидала как минимум извинений за испорченное настроение и испоганенный первый масштабный выход в колдовской свет.
      - Я наложу защитное заклинание на квартиру, так что можешь никого не опасаться, - что называется, ткнул пальцем в небо оппонент. - Ах да, маленький инструктаж: к окнам не подходить, на улицу не выходить и делать вид, что никого дома нет, если будут трезвонить в дверь.
      - Пошёл вон! - гавкнула разозлённая я, кидая в противного демона подушкой. - Чтобы глаза мои тебя век не видели... - вдоволь наоравшись, запоздало спохватилась: - Кузьму оставь!
      Стоило вспомнить про умильного фамильяра рагнара, как он сразу же возник перед моим лицом, нагло вскарабкавшись на кровать. Ткнувшись мокрым носом в мою щёку, Кузьма вывалил розовый язык и, пару секунд подумав, довольно объективно высказался по отношению к своему противному хозяину:
      - Ню! Ню-ню-нююю!
      - И я на него обиделась, - покладисто согласилась, щёлкая "Play" на проигрывателе. - Ты как относишься к жанру "хоррор"? Я - положительно, поэтому будем смотреть "Астрал".
      Киносеанс прошёл на "ура", так же как и большое ведёрко карамельного поп-корна, заботливо подогнанное Асукой, но время, приближавшееся к трём часам ночи, недвусмысленно намекнуло, что пора на боковую. Почистив зубы, словно послушная девочка, переоделась в пижаму, улеглась в постель и... Началось натуральное издевательство над несчастной мной!
      Не знаю, когда именно уснула, но ночь выдалась беспокойная. Постоянно мерещились какие-то странные, а главное посторонние шумы, чудилось, что меня кто-то отчаянно зовёт, и я уже практически вышла на балкон, чтобы как минимум наорать на нарушителя спокойствия, как была втащена обратно в квартиру фамильяром рагнара, который злобно рычал, в очередной раз прикрывая нерадивую ведьму от нависшей опасности.
   Вылакав стратегический запас валокордина, валерианки и настойки боярышника, залезла под одеяло и, свернувшись калачиком, попыталась отправиться на свидание к Морфею. То ли кандидатка ему не понравилась, то ли этот паразит тоже отдавал дань сегодняшней ночи, но ворочалась с боку на бок я долго и упорно. Пока Кузя, печально вздохнув, мол, как же с молодыми-то ведьмами тяжело, не улёгся рядом с неврастеничкой, положив лобастую голову мне на плечо. Обняв волка, уткнулась носом ему в шерсть и всё же беспокойно задремала.
     
      - Вася, просыпайся, - активно попытались вернуть моё уплывающее сознание в реальность. - Василиса, завтрак на столе!
      - Изыди, нечистый, - отмахнувшись от прилипалы, словно от надоедливой мухи, малодушно накрылась с головой одеялом, - я сплю...
      - Кому сказал, тварь, просыпайся! - меня бесцеремонно сгребли за шкирку, и не успела я даже пискнуть, стащили на пол, болезненно приласкав копчиком о твёрдую поверхность. - Чтобы через три минуты была на кухне, ясно?
      Сказано всё было до боли знакомым голосом, но с такими интонациями, что серийный маньяк удавился бы от зависти, поэтому нет ничего удивительного в том, что мои глаза удивлённо распахнулись. Встретившись взглядом с шартрезовыми глазами Асуки, затрясла головой, стараясь вернуть своему очумевшему организму способность нормально мыслить. Получалось сие из рук вон плохо.
   Минут через пять демонёнку надоело смотреть, как я пытаюсь достичь невозможного (а именно сопоставить хама и моего милого фамильяра) и он, недолго думая, сцапал меня за ногу и таким макаром доволок до кухни. Оставив мою пребывающую в ступоре персону всё также валяться на полу, клыкастик, что-то напевая себе под нос, отвернулся к раковине и загромыхал посудой.
   Решив, что работать половой тряпкой мне не улыбается, поднялась на ноги, чтобы тут же рухнуть обратно. В комнату ворвался Рафаил и, видимо, не ожидая наткнуться на мою заспанную физиономию, кинул в хвостатого демона сгусток заклинания. Как назло первой на пути магии стояла я...
      - Совсем с головой не дружишь? - рявкнула хором с демонёнком, спешно скрываясь под столом.
      - Прости, Василиса, - по голосу чувствую, что рагнару совершенно не стыдно, но этот паразит в этом ни за что не признается. - Ну, как, полегчало? - а это уже в сторону потирающего затылок Асуки.
      - Да мне, знаешь ли, и не было плохо, - окрысился хвостатик, снова возвращаясь к раковине и ополаскивая под струёй воды яблоки. - Шарлотку на завтрак будете?
      Знаете, до чёртиков обидно, когда тебя водят за нос, и уж совсем сносит башню, когда понимаешь, что сим неблаговидным делом занимаются друзья.
      - Что здесь происходит? - очковой коброй зашипела, осторожно перебазируюясь на диванчик.
      - А чего ты на меня так обвиняюще смотришь? - фамильяр стыдливо прикрылся пушистой кисточкой хвоста. - Рафаил первый начал заклинаниями разбрасываться, вот его и пытай.
      Решив, что про "тварь" напомню демоническому шеф-повару позднее (а то ещё надуется и умышленно спалит шарлотку), с самым заинтересованным видом уставилась на вмиг притихшего рагнара. Ещё и рукой в воздухе покрутила, мол, начинай, любезный, я внимательно слушаю. Тяжело вздохнув, квартирант оккупировал свободный стул и, наверное, уже не один раз прокляв своё решение оберегать отдельно взятую ведьму, принялся каяться.
      - На шабаше, посвящённому празднеству Вальпургиевой ночи, присутствовал сам Сатана, - "осчастливил" серебряноглазый, а я чуть ли не перекрестилась и мысленно сделала пометку отблагодарить противного рагнара, ведь если бы он вчера не пресёк мой первый выход в магическое сообщество, то Смерть остался тогда бы без помощницы. - Заметив Асуку, так удачно сбежавшего при посильной помощи Габриеля, правитель Преисподней предложил нашему хвостатому другу вернуться обратно, мол, ты так хорошо служил, что без тебя показатели смертности грешников и скатывания по наклонной праведников, резко упали. Твой фамильяр, не будь дураком, поспешно отказался, сославшись на тотальную занятость и плотный график на новой работе, но вот на предложение выпить из ритуального кубка согласился. Вот с того момента его периодически и клинит.
      - В каком смысле? - уставившись на рогато-хвостатое чудо, не нашла в нём никаких видимых отклонений.
      Ничего не говоря, рагнар поднялся со стула, достал из шкафа сковородку и чинно вручил мне. Приняв кухонную утварь, с непониманием проследила за действиями демона, который, недолго думая, приласкал кулаком по темечку поглощённого чисткой яблок собрата.
   Нимб над головой Асуки не загорелся, хвост и рога не отвалились... Короче, всё было как обычно, пока демонёнок не открыл рот, резко поворачиваясь к обидчику.
      - Совсем охренел? - Острый нож просвистел в непростительной близости от сонной артерии высшего демона. - Я тебе щас, падла, руки-то укорочу!
      Моя челюсть уехала в сторону, как каретка у пишущей машинки, а глаза стали по форме напоминать фары от локомотива, но сидеть и молча наблюдать за умерщвлением рагнара, я не собиралась. Рявкнув нечто нечленораздельное, вклинилась между демонами, уперевшись руками в грудь Асуки, и стараясь попой отпихнуть замершего от удивления рагнара в сторону выхода.
     Рафаилу довольно быстро надоели мои хаотичные телодвижения, пользы от которых было не больше, чем от козла молока. И он, обхватив мою руку с зажатой в ней сковородкой, отвёл её немного назад и со всей дури ударил орущего благим матом фамильяра по лбу. Тихий всхлип-стон хвостатика и он уже валяется бесформенной кучкой на полу.
      - Асука, милый мой, не умирай! - взвыла дурниной, отталкивая рагнара и кидаясь к пострадавшему фамильяру. - Асука..? - и я хорошенько встряхнула пострадавшего, но всё ещё живого юношу за грудки.
      - Да всё с ним нормально, сейчас очухается, - провальная попытка Рафаила воззвать к моему здравомыслию. - В ритуальном кубке было вино с каким-то снадобьем, вызывающем повышенную агрессию у демонов, поэтому Асука теперь время от времени и пытается всех на тот свет отправить.
      - Сатана таким оригинальным образом надеялся избавиться от меня? - Нет, конечно, льстит столь неприкрытый интерес к моей скромной персоне, но... Жить-то хочется больше!
      - Думаю, что нет, - задумчиво протянул Рафаил, хватаясь за нож и продолжая вместо Асуки нарезать яблоки для шарлотки. - Скорее всего, он просто надеялся, что Асука в порыве злости схватится за катану и...
      - Первое правило фамильяра: не причинять боль или вред хозяину, - тихо прошелестела, понимая в какую сторону клонит оппонент. - Если бы Асука просто оцарапал меня, то моментальный билет в один конец до Преисподней ему был бы обеспечен. Но ведь мы ещё не проводили ритуал скрепления ведьмы и фамильяра! И почему ты его сначала заклинанием, кулаком, а потом ещё и сковородкой?!?
      - Заклинание позволило немного видоизменить действие зелья. Если раньше демон был перманентно* зол, то теперь, стоит ему приложиться головой, как в нём либо проснётся озверевшее альтер эго, либо он станет самим собой, - ответил на последний вопрос рагнар. - А насчет ритуала... Ты же знаешь, что после скрепления рукопожатием многие магические договора вступают в силу. Поэтому не стоит удивляться хитрости Сатаны, Василиса.
   Неожиданно предмет нашего разговора застонал и попытался принять вертикальное положение. Потирая лоб, с выступившей на нём огромной шишкой, которая в ближайшем будущем грозила стать размером с рог единорога, клыкастик смотрел на меня удивлёнными глазами невинно обиженного ребёнка.
   - Ты как? - Ну, не всесильный демон, а сама доброта и забота воплоти, блин!
      - Это что сейчас было? - поинтересовался фамильяр, очумело тряхнув головой.
      Оставив вполне закономерный интерес Асуки без ответа, переключила внимание Рафаила на себя:
      - И что, ему теперь всю оставшуюся жизнь таким ходить?!
      - Нет... надеюсь, - "обнадёжил" высший демон, сканируя взглядом сжавшегося в комочек собрата.
      - А почему ты только сейчас на Асуке магию использовал?
      - Так мы только часа два, как вернулись. Пока это рогатое чудо не набросилось на меня с кулаками, я даже ни о чём и помыслить не мог! Естественно, он получил отпор, затем дал полный отчёт о том, что было на шабаше, и отправился будить тебя.
      - Рафаил, я, конечно, понимаю, что мы тебя уже достали до печёнок и всё такое, но молю - помоги! - Сложив в молитвенном жесте руки, подползла на коленях к остолбеневшему демону, всячески подмигивая и кивая непонятливому хвостатику, чтобы повторил мои действия.
      - Этим и занимаюсь, - отмер через пару секунд оппонент, осторожно поднимая меня на ноги. - Кузя сейчас пытается найти любые упоминания о подобных инцидентах среди фамильяров других демонов и ведьм.
      Ого, крутой, однако, фамильяр у рагнара!.. Так, стоп! А чего это я штаны на линолеуме протираю? У меня же есть просвещённая во всех магических вопросах ведьма - горячо любимая мама, которая даст любому практику, помноженному на магическую энциклопедию, сто очков вперёд!..
      Сказано-сделано! Не прошло и пятнадцати минут, как я, умывшись и нацепив белые джинсы с легким голубым джемпером и кеды, уже неслась вниз по лестнице, строго-настрого наказав разобидевшемуся на мой отказ о сопровождении рагнару следить за появлением альтер эго Асуки, и, чуть что, сразу сообщать мне.
   На подходе к любимой машинке меня ожидал сюрприз: злая до белых глаз тётя Вера, стыдливо прикрывающая лицо белым лёгким шарфиком.
      - Здравствуйте, - стараясь держаться от женщины как можно дальше, приветливо прочирикала, мысленно прикидывая наиболее выгодный и безболезненный способ избавления от любопытной соседки.
      - Васенька... - тон Вероники Николаевны мне совсем не понравился. - Вот скажи-ка мне, голубушка, чем бедная тётя Вера тебе не угодила, дрянь ты такая?
      Наверное, с минуту царила напряжённая тишина, потому что я старательно пыталась вспомнить то, о чём меня просила женщина, а она же, по всей видимости, ожидала правдивого ответа. Так и не добившись хоть каких-то результатов от памяти, пожала плечами, мол, знать - не знаю, о чём вы, уважаемая соседка, толкуете.
   Злобно хмыкнув, женщина одним движением сдёрнула с лица ткань, а мне же, как никогда, захотелось, чтобы Рафаил оказался рядом, ибо меня сейчас порвут на тысячу маленьких и недееспособных ведьмочек.
      Пусть тётя Вера никогда не отличалось ангельским личиком, но всё-таки она ухаживала за кожей, делала специальные масочки-притирочки, покупала дорогущие крема, что давало определённые результаты: больше пятидесяти лет женщине было не дать, и это в её-то шестьдесят с приличным хвостиком! Сейчас же на меня смотрело отёкшее лицо шар-пея, покрытое коричнево-красной корочкой припухшей кожи и с набухающими гнойными нарывами.
      - Господи, что с вами? - каюсь, не смогла сдержаться.
      - Что со мной?! - Почему-то тихо протянула оппонентка, снова стыдливо закрывая лицо платком. - Я надеялась, дрянь, что ты мне это скажешь!
      "И почему сегодня на меня все ругаются почём зря?" - обиженно протянуло чувство собственного достоинства, но было быстро заткнуто тревогой.
      - Вероника Николаевна, расскажите, пожалуйста, подробнее, - как учил Габриель, с душевнобольными личностями стоит разговаривать тихим и по возможности успокаивающим голосом, а не орать, словно потерпевшая. - Я же не экстрасенс, чтобы обо всём знать.
      - После того, как ты ушла, я, как обычно, приняла расслабляющую ванну, и намазала лицо кремом, а утром проснулась такая...
      - Вы никаких новых масел, кремов, пены для ванн, гелей или скрабов не использовали? - Ну, не может быть такого ядерного результата от использования безобидной и проверенной временем "Влажки"!
      - Нет.
      - Вы принимали ванну в районе обеда, правильно? - дождавшись утвердительного кивка, попёрла танком: - Вы что, в полдень спать легли?
      - Нет, съездила к дочери. Просидела у неё до позднего вечера, а когда возвращалась домой, встретила возле Райского фонтана учтивого молодого человека, помогшего дотащить тяжёлые сумки с продуктами до квартиры. Поужинав, легла спать.
      Интересно, одна я не верю в альтруизм или есть подобные мне люди, считающие, что бесплатный сыр бывает исключительно в мышеловках, к которым проведены оголённые провода, замыкающие электрическим током многоходовую комбинацию по поимке несчастного грызуна?..
      - Тёть Вер, дайте мне сутки и я всё исправлю, ей-богу! - опрометчиво пообещала, чувствуя вину за произошедшее с женщиной.
      Ничего не ответив, соседка издала такой протяжный и горестный вздох, что захотелось самолично удавиться, но не давало этого сделать лишь чувство тревоги за Асуку и пресловутая ответственность за якобы проделки моего крема. "Забыв" попрощаться, Вероника Николаевна со злостью пнула колесо "Пежо" и всё так же молча отчалила в сторону подъезда.
   Испугавшись, что сейчас может нагрянуть любопытный дядя Петя, шевелюра которого уже мелькнула в окнах его квартиры, нажала на брелок сигнализации, быстро нырнула в салон автомобиля и была такова.
      Возможно, дорожные боги решили сегодня смилостивиться над невезучей ведьмой, ибо меня на всём пути от дома до квартиры родителей ни разу не тормознул красный сигнал светофора, да и лихие водители вели себя прилично. Поэтому спустя каких-то сорок минут я уже со злостью давила на пупочку звонка, искренне надеясь, что мама находится дома, а не отправилась на рынок или тем паче "оздоравливаться" к ведьмам-подружкам после разгула на Вальпургиеву ночь.
      - Ну, кого там ещё нечистая принесла? - раздался раздражённый голос родительницы с той стороны двери.
      - Мам, это я! - стоило произнести кодовую фразу, как в голове моментально всплыла строчка из книжки "Вини-Пух и все-все-все": "Я бывают разные..."
      - Васька, ты чего в такую рань припёрлась? - Всклокоченная и в домашнем халате Елена Викторовна выглядела так же, как и десять лет назад, когда я, мелкая и егозливая, ещё жила с родителями. - Проходи. Чай будешь?
      - Буду, я не успела позавтракать, и вообще, уже второй час - время обеда, - честно созналась, гадая, знает ли родительница о фамильяре дочери или у меня появился такой замечательный шанс хоть чем-то удивить прожженную ведьму со стажем.
      - А разве Асуке не вменяется в обязанности следить за своей хозяйкой? - как оказалось, мама была в курсе моей личной жизни.
      - Откуда..?
      - Ох, горюшко ты моё, - заливисто рассмеялась Елена Викторовна и потрепала меня по волосам, совсем как в детстве. - Примерно с месяц назад, забежав к тебе домой, наткнулась на кухне на демона, профессионально шинковавшего капусту. Он тебе разве ничего не рассказывал?
      - Нет, он у меня, знаешь ли, скрытный малый, - скрипнув зубами, признала безоговорочное поражение. - Так что произошло-то?
      Пока мы говорили, мама успела заварить чай с бергамотом и теперь шарилась по кухонным шкафчикам в поисках печенья. На столе, словно по волшебству, материализовались мясная нарезка, свежие тосты, салат из морепродуктов и запечённый картофель. Так и не найдя искомый пакетик с плюшками, Елена Викторовна плюнула на сие неблагородное занятие и удивлённо уставилась на меня.
      - А чего рассказывать-то? - положив три клубня на тарелку, мама пододвинула к оголодавшей дщери миску с салатом. - Стоило увидеть хвост, уши и клыки твоего квартиранта, как сразу же стало понятно, что он - ярый прислужник Сатаны. А как любая уважающая себя светлая ведьма поступит в такой ситуации? Естественно, кинет уничтожающее заклинание в нежить.
      - Господи, да вы же мне кухню могли разнести к чёртовой бабушке, - я аж креветкой подавилось.
      - Твой Асука среагировал быстрее,- снова рассмеялась родительница. - Упал на карачки, и оперативно залез под стол, стыдливо прикрывшись разделочной доской.
      Плавали, знаем данную способность трусливого фамильяра.
      - И всё же, что произошло, раз дочка вспомнила про родителей? - моментально вогнали меня в краску, недвусмысленно намекая на такой прискорбный факт, как полное игнорирование своего дочернего долга.
      - Понимаешь, тут такое дело...
   Отложив вилку в сторону, пустилась в подробное повествование о поглощении фамильяром сомнительного качества пойла, не забыв упомянуть и про странную метаморфозу с лицом Вероники Николаевны. Говорила я долго, прочувствованно и постоянно путаясь, но стоит отдать должное родительнице, ибо она ни разу не перебила, и по прошествии двадцати с лишним минут не стала орать и топать ногами на болбесину-дочь, а лишь спокойно уточнила некоторые детали.
      - У кого ты покупала ингредиенты для варки крема?
      Я что, на самоубийцу похожа? Ведь стоит маме узнать нужную информацию, как меня тонким слоем по стенке за идиотизм и завышенное самомнение размажут!..
      Нахмуренные брови и плотно сжатые губы родительницы наглядно ответили на мой мысленный вопрос и недвусмысленно намекнули на правоту всего мыслительного процесса в целом.
      - У волшебного народца... - мне же нужен совет, а не очередная тайна, поэтому придётся пойти на риск.
      - Дочь, ты идио... - неожиданно мама замолчала, понимая, что обижаться я не стану, но родительский авторитет таким способом подорвать можно и очень быстро. - Как тебя угораздило связаться с ними?
      - Как-как, - не знаю почему, но мне стало обидно как за себя любимую, сумевшую договориться с волшебным народцем, так и за фейри, активно пытающихся наладить хорошие отношения с людьми. - Просто вызвала одну малютку и предложила сотрудничество. Деньги в обмен на ингредиенты для "Влажки". Мам, это не они крем испортили!
      - Ну да, - скептически изогнула бровь Елена Викторовна, и потёрла виски пальцами, - он сам прокис. Срок годности, наверно, истёк. Ты же помнишь определение термина "фея"?
      - Существо метафизической природы, обладающее необъяснимыми, сверхъестественными способностями, ведущее скрытый образ жизни. Имеет свойство вмешиваться в повседневную жизнь человека под видом добрых намерений, но нередко причиняет только вред, - словно школьник-зубрила, продемонстрировала свои скудные познания в данной области. - Мам, я ознакомилась с соответствующей литературой, прежде чем читать заклинание призыва.
      - Видимо, ты читала через строчку, - моментально окрысилась авторитетная ведьма. - Иначе бы заострила внимание на таком моменте, как "феи якобы дружелюбные и приносящие удачу существа, но чаще - лукавые и мстительные, склонные к злым шуткам и похищениям, прежде всего, младенцев". Быстро вспоминай, что у тебя пропало из квартиры? - количество металла в голосе родительницы откровенно пугало.
      - Спокойствие и размеренная жизнь, причём давно и, по всей видимости, навсегда, - устало вздохнула, понимая, что свою версию Елена Викторовна будет отстаивать до победного конца. - Хорошо, я сглупила, и как мне теперь поступить?
      - Кого конкретно ты вызвала?
      Сейчас меня точно с балкона выкинут, придав ускорения банальным пинком под тощий зад...
      - Понимаешь, - и как в таком признаться-то? - я не видела фейри, появившегося в этот раз после прочтения заклинания. Знаю, что ты сейчас начнёшь рвать на себе волосы и ругаться на бестолковую дочь, но вначале дослушай до конца.
      - Дочь, я уже сегодня хотела сказать, но потом всё-таки передумала, - некультурно перебила меня родительница, - зато теперь точно в этом уверена: ты - идиотка! Ну, как можно было сначала вызвать, затем общаться, а потом уже и сотрудничать с неизвестно каким представителем волшебного народца?!
      - Не правда, я вызывала лепрекона!
      - Значит, что-то пошло не так, - припечатала мамулька, и подложила на тарелку чада ещё салатика.
      Быстро поднявшись из-за стола, родительница сходила к себе в комнату, давая возможность нерадивой дщери набить пузо, но буквально через пять минут вернулась назад, держа в руках увесистый том какого-то доисторического учебника по ведовству, передаваемого в нашей семье из поколения в поколение. Полистав странички и, видимо, не найдя искомого фрагмента, мама всё-таки обратилась к оглавлению. Ведя наманикюреным пальчиком по строчкам, грозная ведьма семейства Ласкиных то и дело морщилась и тихо вздыхала, явно мечтая о бутылочке со снадобьем от головной боли.
      - А где папа? - Решила прервать затянувшееся молчание, да и отца бы не прочь была повидать - соскучилась.
      - На работе очередной аврал случился, вот его в выходной день и вызвали.
      В отличие от мамы, полностью посвятившей себя колдовскому делу и работающей по профессии "Психолог магического народа", у отца - Евгения Витальевича - имеется самая обычная, но довольно высокооплачиваемая работа.
   Закончив в своё время местный ВУЗ, папа получил распределение на завод, работающий на гражданскую оборону, да так там и остался, постепенно дорастя до начальника службы безопасности. Естественно, это довольно сильно сказывалось на его магической силе (как-никак практики было маловато), да и дни, посвящённые разгулу магической братии, зачастую приходилось проводить вместе с подчинёнными, корпя над воющей без причины сиреной или изучая новую охранную систему. Но, если родителей всё устраивало, то меня и подавно!
      - На, читай, - оторвала меня от размышлений мама, найдя нужный текст, и всучила в руки книгу.
      Глаза послушно побежали по строчкам, хотя серое вещество так и не поняло, что же такого экстра-страшного я должна была извлечь из спонтанного урока.
     
      "Принято считать, что фейри подразделяются на два основных класса: социальный и индивидуальный.
      Феи первой группы живут сообществами и заняты коллективной деятельностью праздного толка: в основном, танцами, музицированием и участием в роскошных пиршествах. Смертные вполне способны подслушать звуки таких празднеств, для этого достаточно лишь ступить на Курган фей. Угадываются следы таких сборищ по кольцам на траве или на клумбах.
      Одинокие феи, напротив, избегают сборищ и презирают необузданное веселье. Они либо присоединяются к человеку и становятся частью жилища (брауни, лепреконы), стараясь помогать хозяевам и приносить удачу, либо населяют открытые пространства (богарты), представляя в той или иной степени опасность для случайных прохожих.
     Если общительные феи  своего рода "аристократы", при этом сравнительно добродушные, то их одинокие сородичи - "рабочие". Последним народная молва приписывает особую раздражительность.
   Домашние сущности помогают хозяевам мыть посуду, разжигать огонь, но просят, чтобы к ним относились с почтением и вознаграждали чашечкой молока за их заботы. В гневе они способны вызывать эффект напоминающий тот, что сопровождает полтергейст: швыряют камни, препятствуют созреванию пшеницы, задувают свечи, сбрасывают утварь с полок, напускают в дом дым и воют по ночам.
      В шотландском фольклоре существует градация морального толка. Считается, что представители Благого Двора  - это добрые феи. Несмотря на обидчивость и мстительность, они готовы оказать человеку поддержку, обратиться к нему за помощью, а потом и щедро отблагодарить за неё. Их антиподы из Неблагого Двора, напротив, готовы причинять вред, причём без всякого к тому повода. Они нападают ночью на путешественника, переносят его в иную местность по воздуху, избивают и заставляют стрелять в домашний скот."
     
      - Ну, прочитала, - отложив книгу, непонимающе уставилась на маму, - осмыслила, впечатлились. Что дальше?
      - Ничего странным не показалось? - иезуитски изогнула бровь родительница, постукивая ноготком по столешнице. - Если ты вызывала лепрекона, якобы индивидуального фейри, всеми силами старающегося помочь хозяину, то каким образом твоя "Влажка" дала такой странный побочный эффект? Ты, кстати, проверила оставшийся из порченой партии крем?
   Нет, конечно. Мне подобное даже в голову не пришло.
   Достав сотовый из кармана брюк, поспешно набрала номер Рафаила (в душе не чаю, когда и кто успел внести номера рагнара и фамильяра в мою телефонную книгу, но благодарна я от всего сердца).
      - Да?
      - Рафаил, в ванной на верхней полочке шкафчика стоит две белые баночки с кремом. Мжешь проверить, не отравлены ли они? Ну, там красная сыпь на коже, гнойники...
      - Время? - по существу уточнили у меня.
      - Часа три-четыре, - прикинула в уме, копчиком чувствуя грядущий малоприятный разговор с мамой на тему присутствия в моей квартиры ещё и рагнара. - Если что-нибудь покажется странным, сообщи, ладно?
      - Конечно, - неконфликтно согласились со мной и неожиданно гаркнули: - Асука, не смей рогами сжигать верёвки!
      - Что у вас там происходит?! - Почувствовав, как меня пытаются отодвинуть от динамика, во избежание драки между мной и родительницей, включила громкую связь.
      - Всё нормально, просто твой фамильяр попытался поджарить в духовке соседского кота, вот и пришлось его связать, - невозмутимо последовало в ответ, а мне сразу вспомнился бело-серый британец по имени Граф. - Василиса, я тебе потом перезвоню, а то этот придурок сейчас с балкона сиганёт, - осчастливил рагнар и сбросил вызов.
      - И кто этот молодой человек? Да ещё и подкованный в магических вопросах! - Ну вот, я же говорила.
      - Мам, может, сначала разберёмся с фейри? - попыталась купировать назревающий скандал, но номер не прошёл, уж слишком хорошо меня знала родительница.
      - Василиса! - и тонна авторитета, придавившая дочь к стулу.
      - Помогая Габриелю в одном деле, - старательно фильтруя информацию и стараясь, чтобы голос не выдал моего взволнованного состояния, словно шпион на допросе, пустилась в пространное объяснение, - встретилась с парнем, телом которого завладел демон. В процессе погони за Женей, познакомилась с Рафаилом, которому нужен был ворм, - ту часть, где выступаю в роли наживки, решила благоразумно опустить. - Разобравшись с вормом, мы с рагнаром тихо-мирно разбежались, чтобы он спас меня, когда я не смогла справиться с Кровавой Мери.
      - А куда Габриель смотрел в это время?! - зло прорычала мамуля.
      - Методично пытался разгромить мою квартиру, - припомнив вчерашний день, не смогла сдержаться и зябко передёрнула плечами. - Итак, - нужно в срочном порядке менять тему, иначе моя болтливость может выйти боком... причём всем. - Ты считаешь, что вместо нормального, доброго лепрекона мой призыв перехватили пикси или богарт?
      Уронив голову на согнутые руки, лежащие на столешнице, мамуська пару раз с чувством стукнулась об них лбом. Сообразив, что подобным образом дочери мозги ну никак не впихнуть в бредовую головушку, Елена Викторовна устало подпёрла щёку кулаком. Затем посмотрела на меня долгим и таким проникновенным взглядом, что в срочном порядке захотелось откланяться и свалить в другое государство, слёзно прося тамошнее правительство о политическом убежище.
      - Да, думаю, что вместо относительно адекватного лепрекона твой призыв перехватил мерзкий паскудник, - почесав кончик носа свободной рукой, мама задумчиво посмотрела на остатки салата. - Попробуй провести ритуал изгнания. По идее должно сработать, ведь без подпитки магической энергией призвавшего, фейри не смогут колдовать.
      - То есть, пакости прекратятся? - теперь пришла моя очередь поочерёдно тереть щёки, нос и лоб, имитируя бурную мозговую деятельность. - А что делать с лицом Вероники Николаевны?
      - Феи сами по себе пакостники ещё те, но от них не бывает очень уж большого вреда. Если ритуал пройдёт успешно, то с лицом Верочки всё будет в порядке: пятна и прыщи сразу же исчезнут, как только ты перекроешь доступ волшебному народцу к своей магии. Наплетёшь ей очередную сказку, напоишь под завязку успокоительным, и больше не будешь связываться ни с ней, ни с озорниками-фейри.
   - Ладно, с псевдолепреконом разобрались, а как быть с альтер эго Асуки? - вернулась ко второму насущному вопросу.
   - Извини, дочь, но тут тебе ничем помочь не могу, - покаянно опустила всклокоченную голову родительница. - Вот если бы подсознание твоего фамильяра начало самостоятельно "мочить коники", то да - моя помощь, как психолога, пришлась бы кстати. Но тёмная сторона Асуки проснулась под воздействием неизвестного зелья, и как справиться с этим я не знаю. Но ты не расстраивайся, - увидев мою опечаленную рожицу, мама ласково улыбнулась, снова потрепав нерадивое чадушко по голове. - В крайнем случае, можно будет собрать Совет Светлых Ведьм, и попросить их о помощи.
   О, да, Совет Светлых Ведьм - это сила, причём очень мощная и древняя! Против такого противника даже сам Сатана позорно спасует! И дело не в количестве участников Совета, а в глубине их знаний, передающихся из поколения в поколение, практических навыках и магической мощи.
      - Мамуль, не напомнишь, как именно проходит ритуал изгнания? - сообразив, что с проблемами нужно бороться по мере их поступления, вернулась снова к "Влажке" и лицу Вероники Николаевны.
   Получив от родительницы, полный недовольства и лёгкого недоумения взгляд, вяло пожала плечами, мол, да, мои знания, как практикующей ведьмы, далеки от совершенства, и я этого не скрываю. Поэтому достав из сумки блокнот и ручку, принялась внимательно слушать сонную речь прожженной ведьмы, вещающей о самых действенных способах изгнания фейри, усердно конспектируя и рисуя нужные схемы пентаграмм.
  
  -- Перманентно - постоянно, непрерывно, всегда, хронически
     

АКТ 8

"Клин клином вышибают"

     
      Расставив свечи по кругу, бросила очередной сочувствующий взгляд на Асуку, спеленатого в лоскуты льняной простыни, что мумия в бинты. Гибкий хвост был привязан к ножке высокого стула, к коему и был основательно примотан фамильяр, смотрящий сейчас на меня испуганными шартрезовыми глазами.
      - Васенька, ну, прости меня, идиота, - наверное, уже в сотый раз прохныкал демон. - Я даже не помню, как напал на тебя... И как ты вылетела с балкона.
      Зажигая свечи, автоматически потёрла ноющую спину и бросила недовольный взгляд на перебинтованную руку. Сама виновата в том, что хвостатик снова слетел с катушек.
   Вернувшись домой, зацепилась носком кеды за высокий порожек и благополучно упала на демонёнка, припечатав последнего затылком об пол. Вместо приветливого хвостатого обояшки в свободный полёт меня отправил злой демон, которого в Преисподней не только боялись, но и не безосновательно уважали. И сейчас я отлично понимаю желание Сатаны вернуть на службу своего лучшего работника - такими кадрами грех разбрасываться.
      То ли фамильяр целенаправленно приложил побольше силы и стараний, то ли мне просто нужно как можно сильнее налегать на коллорийные продукты, чтобы ветром не сдувало, но благополучно миновав открытую балконную дверь, спиной выбила оконное стекло и камнем рухнула на машину дяди Пети, стоящую аккурат под моими окнами.
   Крыша старенькой "копейки" была безнадёжно помята, а перепуганный до икоты Рафаил, моментально отправивший в нирвану Асуку, аккуратно стянул мою пострадавшую и частично поседевшую тушку с груды металлолома. Благо был уже поздний вечер, а неприятно крапающий дождик не вызывал у жильцов многоэтажки даже мысли о прогулках на свежем воздухе, поэтому свидетелей моего падения, слава Богу, не было. Вернув машине первоначальный вид при помощи магии, рагнар на руках, словно принцессу, принёс меня в квартиру.
      - Асука, я не злюсь на такого тебя, но вот твоё альтер эго убить готова! - Честно призналась, становясь в центр круга и доставая бумажку с заклинанием.
      Ставя ударения на первый слог, медленно, с хорошо поставленной дикцией, прочитала формулу изгнания. Никаких спецэффектов не было, что разительно отличалось от ритуала призыва лепрекона, где квартиру заволок подозрительный туман, а сам фейри так на глаза мне и не показался (в отличие от предыдущих раз, кстати). Почувствовав ответный толчок магии, оповестивший о том, что наши с фейри деловые взаимоотношения счастливо расторгнуты и проказливый малыш вернулся в Курган фей, схватилась за телефон.
   Как показал недавний опыт с кожей фамильяра и рагнара оставшиеся две баночки "Влажки" не испорчены, из чего я логично предположила, что именно крем тёти Веры был испорчен противным псевдолепреконом. А это значило, что только вредная соседка сможет прояснить подействовал ли ритуал изгнания или нет.
      - Добрый вечер, - услышав недовольное "Да?", прочирикала в трубку. - Вероника Николаевна, кожа на лице пришла в норму?
      Несколько секунд стояла тишина, а потом динамик взорвался такой отборнейшей руганью, что покраснел даже хвостатик, хотя его обычно довольно сложно смутить. Сообразив, что это был своеобразный отрицательный ответ на поставленный вопрос, вежливо попрощалась и бросила трубку на рычаг, а затем, немного подумав, выдернула телефонный шнур из штекера - так, на всякий случай.
      "Что ж," - уныние злорадно потёрло ручки и с тыла начало приближаться ко мне, - "раз не прокатил ритуал изгнания, будем искать новые выходы из сложившейся ситуации!" - щёлкнул моральную гадость по носу оптимизм. - "А пока займусь фамильяром."
      Подойдя к насторожившемуся демону, начала медленно распутывать морские узлы из простыни. Занятие было не столько тяжёлое, сколько муторное, поэтому в голову начали закрадываться вполне логичные, но такие ненужные на данный момент вопросы.
   Совпадение ли порча крема и насильное пробуждение альтер эго Асуки? И если да, и повелитель Преисподней ни сном, ни духом о моём креме не ведает, тогда, кому ещё выгодно подставить тихую и скромную меня? Кстати, у Габриеля есть ещё недоброжелатели, способные всего одним своим видом довести меня до кондрашки? И как правильно поступить: сначала разобраться со "Влажкой" или перво-наперво усыпить злобного демона, просыпающегося в фамильяре после знакомства его лба с твёрдыми поверхностями?..
      - Вась, а, Вась, - тихое поскуливание, попеременно сменяющееся откровенными охами-ахами, вывело из состояния задумчивости. Переведя ничего не понимающий взгляд на бледного, словно поганка фамильяра, пришла в ужас. - Хвост... Отпусти, это же не верёвка!
      Изумлённо моргнув пару раз, всё-таки перевела взгляд на руки, которые в стальных тисках сжимали... Гибкий хвост демона, скрученный моими стараниями в тугую спиральку. Испуганно отдёрнув руки, всего одним прыжком оказалась стоящей в дверном проёме. Сейчас я была готова, в случае крайней необходимости, отстаивать свою жизнь до победного конца. Как вариант рассматривалось резкое закрытие двери, благодаря чему хвостатик впечатается рогатым лбом в створку и снова вернётся в нормальное добродушное состояние. Если же сей трюк не сработает, то идеально подходило бегство, как способ спасения моей жизни.
      Словно прочитав испуганные мысли нерадивой хозяйки, Асука тяжело вздохнул, и к моей вящей радости остался сидеть на месте, лелея пострадавшую часть тела. Одарив демона недоверчивым взглядом, пришла к выводу, что сейчас мне ничего не угрожает, поэтому смело зашла обратно в комнату, и занялась свечами.
   Задувая свечи и собирая их в картонную коробку, снова вернулась к нерадостным мыслям. Как всегда, вопросов непочатый край, а ответов никаких. Одно сплошное издевательство, а не работа!
      - Вась, - снова подал голос хвостатик, предусмотрительно не поворачиваясь ко мне спиной, - а можно при помощи заклинания узнать, кто испортил крем?
      Нагнувшись за очередной свечой, так и замерла памятником самой себе, скрючившись пополам и с протянутой вперёд рукой. Идея любимчика Сатаны не была лишена здравого смысла, а даже наоборот, являлась чуть ли не долгожданным светом в окошке. Вот только чтобы провести подобный ритуал, нужно хотя бы немного испорченного крема, находящегося у тёти Веры, и, что-то мне подсказывает, что на культурную просьбу вернуть его обратно, женщина отреагирует своеобразно. В лучшем случае припомнит уроки русского "народного", в худшем отлупит веником и с позором выгонит взашей.
      По всей видимости, совместное проживание сближает не только физически, но и духовно, ибо у меня просто нет других объяснений тому факту, что наши мысли с фамильяром текли в одном и том же направлении. И самое печальное, что это направление было криминального характера.
   Заговорщически посмотрев по сторонам, мы бочком придвинулись друг к другу и, склонившись голова к голове, зашептались, каждый раз нервно вздрагивая, стоило постороннему шуму вклиниться в наше сплочённое "шу-шу-шу".
      - Где Рафаил? - Хвост Асуки прочертил красивую дугу белой кисточкой, чудом не задев рамку с фотографией моих родителей, стоящую на комоде.
      - Отправился к старому другу, - погрозив кулаком икнувшему демону (отвесить подзатыльник не рискнула по вполне понятным причинам), задумчиво почесала затылок. - Якобы какой-то Азизиан может помочь упоко... То есть, успокоить твоё разбушевавшееся альтер эго.
      - Понятно. Во сколько тётя Вера, говоришь, ложится спать? - шартрезовые глаза озорно блеснули, выдавая фамильяра с рогатой головой.
   Руку даю на отсечение, что падший демон если не лично знаком с Азизианом, то уж наслышан о нём точно, поэтому и уверен, что рагнар у него задержится, по меньшей мере, часа на два. Ну, что же, доверимся в этом вопросе фамильяру.
      Бросив быстрый взгляд на электронные часы, стоящие рядом с фотографией, произвела в уме нехитрые подсчёты. Выводы получались самыми замечательными, радужными и восхитительными: Вероника Николаевна уже давно видела третий сон, и раньше чем через восемь часов просыпаться не собиралась. Моей улыбке мог позавидовать несостоявшийся маньяк, а у заядлых нарушителей закона, однозначно, появился новый конкурент в сфере рэкетирства.
      - Как попадём к ней в квартиру? - Согласитесь, вполне закономерный вопрос, если уж мы с Асукой собрались на дело.
      - А кольцо тебе на что? - недоумённо прошептал демонёнок, обвивая меня хвостом за талию и подтягивая ближе к себе. - Делаем всё быстро, тихо и по возможности без жертв!
      - В каком смысле? - мои брови полезли на затылок, а глаза плавно приобрели форму блюдец.
      - Ну, последнее лично ко мне относилось, - смущённо потупился рогатик, сверкая клыкастой улыбочкой. - Переодеваемся в чёрную одежду, надеваем перчатки и в путь!
      - А перчатки-то зачем? - выпутавшись из захвата демона, выдвинула верхний ящик комода, где лежала коробочка с кольцом. - Мы же ничего кроме "Влажки" брать не будем.
      - Так надо.
     Неконфликтно пожав плечами - раз сенсей* так сказал, значит, безропотно подчинимся, - нацепила кольцо перемещений на средний палец левой руки и, собрав в кучу выданную одежду, отчалила в спальню переодеваться.
   Вроде бы мы с Асукой придумали отличный план, не требующий грандиозной подготовки, но у меня почему-то всё внутри сжалось от нехорошего предчувствия, оповещавшего нерадивую ведьму о том, что лучше, пока не поздно, отказаться от этой бредовой затеи. Можно, например, засесть за книги и, проштудировав тону макулатуры, разработать новый план, который будет лучше предыдущего... Или вообще никаких новых идей не появится, потому что может быть слишком поздно что-либо изменить.
      - Пс-с-с, Василиса, - тихий шепот, раздавшийся из-за закрытой двери, заставил испуганно подпрыгнуть, нервно озираясь и злобно матерясь сквозь плотно сжатые зубы. - Василиса, ты там скоро? А то ещё рагнар вернётся и вся затея Кузе под хвост полетит!
      В принципе, Асука прав: хватит тянуть кота за выступающие части тела, испытывая и без того не идеальное терпение насмешницы Судьбы. Если нас засечёт Рафаил, то знакомиться мне и фамильяру с ремнём как минимум. Нет, так позориться я пока не готова!..
      Рывком распахнув дверь, порадовалась отменной реакции хвостатика, успевшего отскочить от створки ровно за мгновение до того, как она бы припечатала его по многострадальному лбу. Выплыв в полутёмный коридор, почувствовала себя настоящей домушницей, только маски с прорезями для глаз не хватало. Вместо балаклавы* Асука выдал мне капроновый чёрный чулок, явно спионеренный из моих стратегических запасов. Печально вздохнув, безропотно натянула его на голову, чувствуя себя как минимум глупо. Пальцем поманив к себе чёрную тень, мигающую огоньками рогов, приобняла напарника за шею и, вытянув левую руку вперёд, мысленно произнесла координаты конечной точки короткого межквартирного путешествия.
      - Ай, твою мать... Васька, ты куда нас закинула? - Выплюнув половую тряпку изо рта, Асука горел праведным негодованием и желанием задушить отдельно взятую ведьму.
      Заметив мои барахтанья и тщетные попытки удержать тяжеленный ковёр, скрученный в рулон, и норовящий придавить ведьму-неудачницу всей своей массой, демон таки соизволил помочь. Отбуксировав агрессивное напольное покрытие в дальний угол небольшой кладовой, хвостатик на цыпочках подкрался ко мне, знаками показывая, как он зол и, что именно сделает с идиоткой хозяйкой, если такой гениальный план так по-глупому провалится. Испуганно закивав, краем сознания отметила, что шартрезовые глаза Асуки в темноте светятся каким-то потусторонним жёлтым светом, отчего табун испуганных мурашек сплочённым коллективом промаршировал вдоль позвоночника и замер в районе пяток, наверное, решив, что там безопаснее.
      - Не кричи, - как известно, лучшая защита - нападение, - ещё Веронику Николаевну разбудишь! Что мы ей тогда говорить будем? Проходили мимо и решили заглянуть в гости, вдруг чайком с печеньками угостят?
      Признав мою правоту, демон понизил голос и уже свистящим шепотом поинтересовался нашими дальнейшими действиями. Справедливо рассудив, что крем для лица, скорее всего, будет храниться либо в ванной комнате, либо в спальне, поделилась своими мыслями с Асукой, предоставив тому выбор между обозначенными помещениями. Несчастный фамильяр нервно икнул, дёрнул хвостом, попутно сбив какие-то коробки, но всё-таки выбрал ванную комнату, обосновав свою позицию тем, что он ещё слишком молод и становится импотентом из-за вида старой тётки в неглиже, пока не собирается.
      - Быстро и бесшумно проверяем комнаты и встречаемся здесь же через пятнадцать минут, - не столько хвостатику, сколько себе приказала я. - "Влажка" одуряюще пахнет мятой, поэтому если не сможешь определиться с тарой, ориентируйся по запаху.
      - Не учи курицу, как правильно яйца высиживать, - огрызнулся демон, нашаривая дверную ручку и практически бесшумно проникая в коридор.
      Дождавшись, пока фигура фамильяра скроется за соседней дверью, мышкой последовала примеру напарника и, стараясь не шуметь, двинула в знакомую сторону, благо планировка наших с соседкой квартир была идентичной. Толкнув створку, ведущую в спальню, прислушалась к молодецкому храпу пожилой женщины, затем смело шагнула в темноту, чтобы тут же запутаться ногами в валяющемся на полу шёлковом халате и носом загреметь в пыльный ковёр.
   Удивившись тому, как после моего громкого падения ни Вероника Николаевна, ни Асука, не ломанулись на шум, собрала ноги-руки в кучу, поднялась, выискивая взглядом, усиленным светом маленького карманного фонарика, знакомую баночку. К моей вящей радости искомая тара с белой субстанцией нашлась сразу же: "Влажка" стояла на прикроватной тумбочке, и чуть ли не неоновой вывеской мигала, мол, забери меня отсюда. Довольно улыбнувшись, на носочках (предусмотрительно смотря под ноги, а то мало ли, какие ещё "капканы" ожидают незадачливого воришку), подкралась к цели. Сцапав пластиковую тару, довольно улыбнулась - миссия была выполнена.
      Расслабившись, пропустила момент, когда тётя Вера проснулась. Резко выбросив руку вперёд, женщина вцепилась в мою чёрную водолазку хваткой бультерьера, почуявшего заклятого врага, и, с силой дёрнув на себя, повалила меня на кровать, грозно нависая сверху. Слава Богу, фонарик потерялся в процессе моего падения, поэтому сейчас Вероника Николаевна даже при всём своём большом желании не могла рассмотреть лица ночной гостьи, и тем более узнать меня. Но это нисколько не помешало милой и улыбчивой днём соседке, сдавить мою шею руками и, брызжа слюной в лицо, грозно прошипеть:
      - Кто ты такая и, что уже успела спереть?
      Вариант "Тётя Вера, здрассти, это я, Вася!", естественно, не прокатит, да и в моём организме не так много кислорода осталось, чтобы тратить его таким нерациональным способом. Можно, конечно, попробовать, ужом выкрутиться из железного захвата соседки, но, боюсь, я тогда банально без головы останусь, подарив её на память женщине. Да-м, ситуация патовая... Где же Асука шляется, когда он так нужен?
      - Ну, отвечай! - Злобный рык Вероники Николаевны отразился от стен и улетучился где-то в глубине квартиры, а меня же пару раз приласкали затылком об мягкий матрац (хорошо, что не об пол, иначе шишек было бы гораздо больше).
      - Ассссс...кааааа... - только и смогла просвистеть, даже не надеясь, что фамильяр услышит.
      - Что ты там вякнула, гадина?
      Пышущее злобой лицо практически вплотную приблизилось ко мне, и я уже мысленно успела увидеть своё надгробие и скорбящих родителей рядом с ним, как произошло всего одно, но такое значимое событие. Из коридора послышался непонятный шум, сопровождаемый громким воплем, а потом наступила гнетущая тишина, давящая на нервы не хуже многотонного пресса.
   Хватка тёти Веры немного ослабла, видимо, сказался эффект неожиданности, поэтому, недолго думая, схватила женщину за руки и, разведя их в стороны, ударила соперницу лбом в подбородок. В глазах моментально потемнело, но это не помешало мне столкнуть с себя скандальную соседку и кубарем скатиться на пол, утягивая туда же за ногу деморализованного противника.
      - Какого чёрта тут происходит?! - Взбеленилась женщина, как только смогла говорить, а не грозно шипеть, видимо, прикусила-таки язык, бедненькая.
      - Если мы сейчас же не спрячемся, то в скором времени здесь будет происходить отпевание хозяйки квартиры и её сосе... кхм, ночной гостьи, - сообразив, что чуть не прокололась, мысленно отвесила себе затрещину, и рывком поднялась на ноги.
      Так, альтер эго Асуки пока на горизонте не видно, следовательно, у меня есть время спрятать Веронику Николаевну. Нужно будет попытаться вызвать гнев фамильяра на себя. Хотя, может, попытаться схватить демона и перенестись домой, под защиту Рафаила (искренне надеюсь, что он уже вернулся)? Кольцо перемещений же у меня на пальце...
      Пока разрабатывала очередной идиотский план, чуть ли не за шкирку подтащила тётю Веру к огромному встроенному шкафу. Распахнув створку, за которой виднелась перекладина с вешалками, с силой втолкнула внутрь опешившую женщину. Захлопнув дверцу, прижалась к ней спиной, чувствуя, как тело сотрясает крупная дрожь, вызванная отнюдь не холодом, а банальным, можно даже сказать, первобытным, всепоглощающим чувством страха.
      - Вероника Николаевна, если хотите остаться в живых, не шумите, - тихие шаги, приглушённые закрытой дверью, дали отмашку к началу боевых действий. - Если всё получится, то через несколько минут можете выбираться из шкафа, а пока, прощу, послушайтесь меня!
      Не знаю, ответила ли мне женщина или нет, потому что дверь в спальную была открыта точным ударом ноги, и на пороге комнаты нарисовался взбешённый фамильяр, неистово сверкающий шартрезовыми глазами и сжимающий в руке окровавленный осколок зеркала. Мысленно застонав, схватила милую думочку, так кстати валяющуюся под ногами, и запустила ею в демона, переключая его внимание на себя. Получив по голове, демонёнок утробно зарычал, зловеще улыбнулся, проведя языком по верхней губе и... Остался стоять на месте, вместо того, чтобы броситься на обидчика.
      "Странно, вроде бы подушка не такая уж и тяжёлая была, чтобы вставить этому идиоту мозги на место," - пятясь спиной назад, пыталась продумать дальнейшую стратегию, совершенно не понимая хитроумного плана демона. - "Тогда почему он вполне мирно ухмыляется, не предпринимая никаких действий?"
      - Хозяюшка, - мягкий и такой обманчиво спокойный голос нарушил ночную тишину, заставив усомниться в своих выводах, - если мы нашли то, что искали, может, пора домой? - и несколько шагов в мою сторону.
   - Что случилось? - кивком головы указав на осколок зеркала, зажатый в руке демона, порадовалась тому, что Вероника Николаевна тихой мышкой притаилась в шкафу.
   - Запнулся о порожек, - честно ответили мне, непроизвольно потирая лоб, на котором виднелась тёмная кровь - всё же у падшего демона регенерация действовала не в пример лучше моего исцеляющего заклинания. - Ну, так как, возвращаемся домой?
      Замерев каменным изваянием, никак не могла оторвать взгляд от зеркальной поверхности, по которой чёрными струйками стекала кровь демона. Так и не дождавшись от меня ответа, фамильяр перехватил мой взгляд и проследил за его траекторией. Поймав кончиком пальца каплю крови, сорвавшуюся с осколка, парень игриво её слизнул, на некоторое время выпуская меня из поля зрения. Этого мгновения хватило, чтобы в два прыжка оказаться стоящей на широкой кровати и призвать косу Смерти.
      Заметив стальной блеск холодного оружия, на секунду попавшего под свет валяющегося на полу фонарика, хвостатик только презрительно скривился, мол, на безоружного с таким арсеналом не нападают. Сделав ещё несколько уверенных шагов по направлению к испуганной хозяйке, демон предусмотрительно замер, заметив как я перехватила косу поудобней, готовясь защищать наши с Вероникой Николаевной жизни до последнего.
      - Хозяюшка, это же я... - мягкий, обволакивающий голос патокой растёкся по комнате, гипнотизируя и практически лишая собственной воли, - твой любимый и единственный фамильяр!
      - Вряд ли, - нехорошо ухмыльнувшись, заученным ещё с ранних лет движением стряхнула с себя ментальную магию. - Мой фамильяр боится крови, - врала, причем безбожно. - Поэтому, он бы скорее в обморок грохнулся, а не пробовал её на вкус.
      - Упс, неувязочка вышла, - паскудно улыбнулось альтер эго Асуки, группируясь для прыжка. - Что же, придётся тогда действовать по-другому, - занося осколок зеркала для рокового удара, демон оттолкнулся ногами от пола, вскакивая ко мне на кровать.
      Испуганно взвизгнув, развернула косу таким образом, чтобы лезвие оказались позади, а спереди был стальной шест. Размахнувшись, со всей силы приложила наглого фамильяра импровизированной дубинкой по макушке, аккурат между рогов. Несколько томительно долгих секунд Асука всё ещё продолжал стоять напротив меня, переводя ничего не понимающий взгляд с косы на руку, сжимающую окровавленный осколок, а потом, тихо всхлипнув, мешком осел к моим подкашивающимся из-за пережитого стресса ногам.
      - А вот теперь ты точно мой фамильяр.
   Раскрутив косу в обратную сторону, быстро совершила нехитрый манёвр, отправляя рабочий инвентарь обратно в неизвестность. Присев на корточки рядом с бесчувственным телом, схватила демона за хвост и быстро переместила нас в родную квартиру, успев крикнуть напоследок:
   - Вероника Николаевна, можете больше ничего не опасаться!
      Асука удачно спланировал прямо на диван в гостиной, подмяв под себя несколько маленьких подушек, а я же, как всегда, банально пролетела мимо, причём в буквальном смысле слова. Приземление на твёрдый пол вышло на удивление мягким, но вот голос, раздавшийся из-под меня, не внушал здорового оптимизма и веры в то, что мне всё-таки удастся благополучно пережить сегодняшнюю ночь:
      - И где же вы шлялись, Сатана побери?!
      - Р...Рафаил, - никогда не думала, что умею так пугаться. Дёрнувшись в сторону, скатилась на пол, и испуганно уставилась в серебряные глаза разозлённого и местами помятого рагнара. Я была готова в любой момент задать стрекоча. - А мы это... Гулять ходили.
      Скептически приподнятая смоляная бровь дала ясно понять, что врать в следующий раз нужно убедительнее.
     
      Спустя четверть часа меня всё-таки раскрутили на правду, настучали по голове за двоих и теперь злобно пыхтели, пытаясь привести в чувство хвостатого демона. На робкий вопрос "За что?!", заданный из-за спасительного укрытия, коим служило кресло, рагнар всё же сподобился милостиво пояснить свои мотивы. Мол, в следующий раз, прежде чем что-нибудь отчебучить, хоть подумаю сначала о последствиях (по крайней мере, Рафаил на это искренне надеялся), а уже потом кинусь в омут, не забыв оставить записку с точными координатами, где именно нужно разыскивать хладный труп дурной ведьмы. Скептически хмыкнув, мол, блажен тот, кто верует, не стала вступать в долгие дебаты с квартирантом демонического происхождения. Всё равно каждый из нас останется при своём мнении.
      - Асука, имей совесть, - в пятый раз нехорошо так протянул рагнар, отвешивая хвостатику практически ласковую пощёчину, - иначе я её насильно вживлю и без наркоза!
      - Я хороший, - сонно промямлил фамильяр, пытаясь руками оттолкнуть настойчивого собрата.
      - Никто и не спорит, - хмыкнул высший демон, за ногу стаскивая на пол пришедшего в себя хвостатика, но умудрившись это провернуть с хирургической точностью, чтобы злобная сторона любимца Сатаны не проснулась. - Вот только твоё альтер эго уж больно много хлопот причиняет. Не хочешь от него избавиться?
      - На ампутацию, трепанацию и иже с ними категорически не согласен! - быстро уточнил Асука, шустро перебираясь ко мне за спасительное кресло. - Другие предложения имеются?
      Рагнар довольно улыбнулся, и согласно кивнул. Усевшись на диван, Рафаил неспешно закинул ногу на ногу, откинулся на мягкие подушки, затем, немного подумав, взбил их, добавив ещё парочку до полного комплекта, и снова устроился с максимальными для себя удобствами. Но ничего так и не сказал, паразит.
      - Пс-с-с, Василис, он что, наше и без того ограниченное терпение проверяет?
      - Нет, я жду сообщение от знакомой провидицы, - снизошёл до пояснения рагнар, придирчиво осмотрев комнату, словно впервые в жизни её увидел. Только я хотела узнать, что за провидица, как воздух еле уловимо сгустился, и запахло озоном. - О, а вот и оно!
      Уронив челюсть на пол, мёртвой хваткой вцепилась в гибкий хвост Асуки и несильно дёрнула за него. Фамильяр приглушённо взвыл, но вырвать хвост не попытался, прекрасно осознавая тот факт, что с меня станется его вообще без сего отростка оставить.
   Моё удивлённо-истеричное состояние объяснялось очень легко и просто: в метре от серебряноглазого сначала проявился, а потом и аккуратно завис скрученный свиток пергамента, испещренный мелкими рунами мёртвого языка. В настоящее время никто из ведьм подобного вида магической почтой уже не пользуется, потому что с головой хватает голосовых сообщений, сотовых телефонов и "мыла". Да и знание запрещённых языков не в чести, а даже наоборот - поди потом, докажи магической братии, что ты втихаря не балуешься чёрной магией, поднимая милых, агрессивных, но зато послушных воле хозяина зомби.
      - Приветствую тебя, Лейла, - устремив взор серебряных глаз на пергамент, Рафаил учтиво склонил голову. - Мне стало известно, что ты можешь помочь нам с пробудившейся агрессивной стороной одного демона.
      - Рафаил, приятно знать, что ты всё ещё жив, - женский голос обволакивал, заставляя чувствовать его глубину и власть. Голос провидицы раздавался из пергамента, и по мере того, как произносились слова, руны, написанные на нём, постепенно исчезали. - Не знала, что теперь ты помогаешь человеческим ведьмам и бездарным демонам.
      Последние слова прозвучали как неприкрытое оскорбление, и, если я милостиво пропустила свою нелицеприятную характеристику, то насчёт Асуки готова была спорить, причём до хрипоты! Не такой уж он и "бездарный", если смог смотаться из Преисподней, пусть и при помощи Смерти. А тот факт, что Сатана усиленно старается его вернуть в лоно демонической семьи, говорит не только сам за себя, но ещё и о том, что моего фамильяра боятся и уважают, поэтому и хотят, чтобы он выступал на стороне темных сил.
      - Лейла, врать нехорошо. А уж в том, что оракул Преисподней знает обо всём ещё до того, как это свершилось, я ни секунды не сомневаюсь, - со смешком пожурил невидимого собеседника Рафаил.
      - Ты прав, - мягко рассмеялась в ответ женщина. - По старой памяти я помогу тебе решить возникшую проблему, но не думаю, что Сатана оставит в покое девчонку, а Асуке даст возможность жить спокойно.
      - Это уже мои проблемы, - сказал, словно отрезал высший демон, нехорошо прищурив серебряные глаза. - Что нужно сделать, чтобы вернуть фамильяру Василисы единство мыслей?
      - В вопросе уже скрыт ответ, - проворковала Лейла. - Проведи ритуал скрепления хозяина и фамильяра - это поможет взять под контроль альтер эго Асуки. - На долю секунды голос умолк, но потом всё же решил поделиться кое-какими сведениями: - Но помни, что со смертью ведьмы умирает и её фамильяр, связанный с ней магической клятвой. Они на такое готовы? - Вопрос, судя по всему, предназначался нам с хвостатиком.
   В комнате повисла напряжённая тишина, а Рафаил даже подался вперёд, стремясь не пропустить ни одной мимолётной эмоции на наших ошеломлённых лицах. Я, конечно, была не против подобного рода ритуала, тем более что этого требуют консервативные традиции магического мира, но согласится ли Асука добровольно отдать себя в кабалу, особенно если учесть, что демон не так давно вырвался из-под гнёта Сатаны? Так же вспомним о том, что мой жизненный срок отмерен в лучшем случае восьмьюдесятью годами, а вот демоны могут жить тысячелетиями, да и про преждевременную кончину забывать не стоит.
      - Я согласен! - Твёрдый голос фамильяра даже на секунду не позволил усомниться в правильности принятого решения.
      - Вот и отлично, - ещё один смешок, только на этот раз с издёвкой. - Что же, Рафаил, твою просьбу я выполнила, следовательно, нас с тобой больше не связывает клятва долга, поэтому спешу откланяться.
      - С-спасибо, - шок-шоком, а привитые сердобольными родителями с детства хорошие манеры дают о себе знать, - как за помощь, так и за проявление подобного рода магии, о которой мне было до этого момента неизвестно.
      - О, Сатана, да она же ещё совсем ребёнок, который только-только начал осваивать азы магии, - теперь голос Лейлы сочился неприкрытым ядом. - Рафаил, заклинаю тебя Всадниками Апокалипсиса, откажись, пока не поздно, от провальной затеи помочь этой глупышке. Она же тебя, словно якорь, ко дну потянет!
      - Повторяю: это уже мои проблемы, - отчётливый скрип зубов и сгустившаяся за плечами рагнара чёрная аура красноречиво свидетельствовали о том, что оракул Преисподней порядком подзадержался в городской квартире.
      - Что же, ты сделал свой выбор, - печально вздохнул голос. - Тогда прощай. Вряд ли мы ещё увидимся.
      Стоило Лейле замолчать, как последние руны поспешно истаяли на свитке и он, тоненько зазвенев, испарился, словно его и в помине не было. В комнате снова повисло напряжённое молчание. Рагнар выжидающе смотрел на меня и демонёнка, Асука нервно дёргал хвостом и всем своим видом буквально вопил о том, что уже давно для себя всё решил и вопрос, относительно ритуала, обсуждению, а тем паче отмене не подлежит, а я же пыталась переварить пророчество Лейлы.
   Подавив очередной горестный вздох, бросила взгляд на настенные часы - половина пятого утра.
      - Я так понимаю, что обряд всё же состоится? - вернулась к решению насущных проблем, справедливо рассудив, что о словах Оракула подумаю на свежую голову. - Тогда первый вопрос на повестке дн... То есть, раннего утра: кто его будет проводить?
      - Я, - уверенный голос Рафаила не очень-то вселял в сонную меня уверенность. - Пока буду чертить ритуальный круг, принеси, пожалуйста, нож, заговоренный кубок, пять белых и пять чёрных свечей.
      Послушно испарившись по направлению к кухне, где лежали нужные предметы, только мысленно диву давалась. Нет, меня не удивляло то, что высшему демону известен ритуал скрепления фамильяра и хозяина - всё-таки за ту туеву тучу лет, которые Рафаил коптит небо, можно было научиться чему угодно. Меня всё сильнее настораживал тот факт, что малознакомый рагнар всеми силами стремится помочь одной нерадивой ведьмочке (а сегодня так и вообще наплевал на предостережение Оракула). Нет, лестно, конечно, иметь такого всемогущего друга, но, насколько помню, у этого самого друга были свои мотивы. А именно месть Сатане. Поэтому вопрос, с какого бока здесь я, можно сказать, стоит ребром.
   Я, конечно, помню, как Рафаил вскользь упоминал о человеке, открывшем ему глаза на вселенское зло, выраженное наглой мордой повелителя Преисподней. Но ни за что не поверю, что при виде меня рагнара ностальгия по давно ушедшим временам замучила в самом-то деле! Да и сложно было понять, кого именно под бесполым словом "человек" подразумевал демон. Обаятельная девушка или всё же друг мужского пола? Хотя, мне-то какая к демонам разница?!..
   Задумчиво доставая из шкафчиков необходимые предметы, заказанные Рафаилом, углубилась в совершенно неуместные воспоминания. Отчего-то было важно вспомнить половую принадлежность друга Рафаила, заменённого на обезличенное "человек".
  
   Сидя на кухне родной квартиры, после поспешного и некультурного бегства ворма из больницы, пыталась выведать у нежданного негаданного союзника как можно больше информации о его личной жизни:
      - Насколько понимаю, интересоваться причиной разлада с верховным руководителем всемирного зла бесполезно?
      - Устав от кровопролитных битв, на одном из сражений спас смертельно раненого человека, - не стал скрытничать рагнар. - Этот человек научил меня, что жизнь не состоит из одних только сражений за право называться сильнейшим и бессмысленных приказов. Наблюдая за его жизнью, я всё никак не мог перестать удивляться тому, как вы, смертные, радуетесь мелочам, грустите о незначительных вещах и стремитесь к чему-то большему, когда, казалось бы, уже пора опустить руки и сдаться.
      - И... где сейчас тот человек?
      - Мёртв. Он пожертвовал собой ради моего спасания.
  
   Значит, это всё-таки был мужчина... Ну, или мне так хочется считать - ведь слово "человек" мужского рода.
      Губы помимо воли расплылись в довольной улыбке, а ничем не обоснованная ревность, до сего момента чёрным бархатом окутывавшая сердце, поспешно отступила. Спустя несколько секунд, я с ужасом поняла, что подсознательно питаю к рагнару ничем не подкреплённые романтические чувства, и испуганно ойкнула. Вот только безответного ля-мура мне для полного счастья сейчас и не хватает!
   Поспешно схватив в охапку необходимые вещи, опрометью ломанулась обратно в комнату, уж очень мне личные метания, да и воцарившаяся в квартире тишина не понравились. Ввинтившись в гостиную, застыла памятником себе, любимой. Да и было отчего замереть соляным столбом, ведь уютную гостиную было теперь не узнать.
   Овальный бежевый ковёр, до сего момента постеленный в центре комнаты, был аккуратно скручен и сиротливо стоял в углу. Мягкий гарнитур отодвинули к балкону, чтобы освободить как можно больше места, а коричневый линолеум, имитировавший дубовый паркет, был испещрён тёмными рунами в окаймлении кельтского квента - ритуального круга для проведения магических обрядов.
      - Вася, чего застыла? - Мимо меня проскакал энергичный Асука, тащивший напольную вазу в коридор. - Свечи принесла? - Получив утвердительный кивок, хвостатик ловко сцапал восковую фигуру хвостом и поднёс к рогу. Фитилёк моментально вспыхнул, и свеча была отдана обратно. - Поджигай остальные и расставляй по две - чёрная и белая - в вершинах квента.
      Выполнив возложенную на меня миссию, всё никак не могла отделаться от неприятного ощущения. Всё складывалось так, будто я и Рафаил силой принуждаем бедного Асуку к проведению ритуала, а ведь это практически добровольное магическое рабство. Вряд ли на земле найдётся человек... Ладно, живое существо, добровольно согласившееся на нечто подобное. Может, стоит всё переиграть, пока не стало слишком поздно?..
      - Асука, а ты уверен, что хочешь этого? - Всего на какую-то долю секунды определил меня Рафаил, подходя к демонёнку и недвусмысленно помахивая перед ним ножом для разделки мяса.
      - Да, - без запинки или колебаний выдал парень, подставляя кисть левой руки под острозаточенное лезвие. - Я задолжал за своё спасение Габриелю. Да и рядом с Василисой мне будет намного спокойней, и, естественно, ведьма под присмотром - всегда накормлена и обстирана.
      Рассержено фыркнув (сделал из меня тут косоручку, совершенно не приспособленную к жизни!..), дождалась своей очереди на сдачу пинты крови. Проследив за тем, как рагнар смешивает нашу с клыкастиком кровь, нашёптывая какие-то загадочные слова над кубком, опасливо покосилась в сторону засветившегося белым светом ритуального круга.
      - Эм, Рафаил, а ты уверен, что тёмная магия подойдёт для этого ритуала? - я вообще натура скептическая, а в последнее время и на зуб не погнушаюсь попробовать.
      - Да, - знаком указав, чтобы мы с фамильяром стали в центр квента, демон прочистил горло. - Здесь важно заклинание, а не используемая магия.
      - Ладно, - потоптавшись на пятачке свободного места, всё-таки смогла поместиться там с рогатиком. - Что дальше?
      Рафаил кровью из кубка начертил на полу завершающую обряд руну, и криво усмехнулся. Бросив настороженный взгляд на рагнара, испуганно вцепилась в руку хвостатика, искренне надеясь, что обряд пройдёт как надо. Почувствовав мою тревогу, фамильяр посмотрел мне в глаза, выражая немую поддержку и пытаясь успокоить меня.
      - Великолепно! - рагнар, громко хлопнул в ладоши, отчего пламя свечей ярко вспыхнуло, удлиняясь на несколько сантиметров. Неожиданно я познала все эмоции Жанны д`Арк и одну простую истину: сгореть на костре заживо явно не предел моих скромных мечтаний. - Василиса, продолжай смотреть в глаза будущему фамильяру, а ты, Асука, не смей отпускать рук потенциальной хозяйки.
      Утонув в шартрезовых глазах, полностью пропустила всё таинство ритуала скрепления хозяина и фамильяра, коим эрудированный Рафаил владел, если не в совершенстве, то на достаточном уровне уж точно. Почувствовав, как горячий поток воздуха разметал мои волосы, а пушистая кисточка на чёрном гибком хвосте испуганно дёрнулась, соизволила-таки включить слух.
      - Василиса, повтори, пожалуйста, ритуальную фразу за мной, - удерживая руки на уровне груди, рагнар повернул вверх раскрытую правую ладонь. - Я демона этого опекаю.
      - Я демона этого опекаю, - послушно просуфлировала ничего не понимающая я.
      - Отныне ты стал моим хранителем-фамильяром, - тонкие колечки дыма начали появляться над раскрытой ладонью Рафаила, стоило мне начать произносить заклинание.
      - Отныне ты стал моим хранителем-фамильяром.
   Говорить с каждым вздохом становилось всё труднее, а полупрозрачная ниточка магической силы, вышедшая из моей груди, смело преодолела расстояние до Асуки и застыла рядом с его грудной клеткой словно в нерешительности.
      - Защищай и оберегай меня от любого зла, при любой опасности знак мне дай. Предупреждай меня, да будет так! - судя по всему, это были завершающие слова моей части магического ритуала.
      - Защищай и оберегай меня от любого зла, при любой опасности знак мне дай. - Тонкая ниточка моей силы смело проткнула грудь опешившего хвостатика, и приобрела насыщенный молочно-белый цвет. - Предупреждай меня, да будет так! - Стоило закончить фразу, как над правой ладонью рагнара загорелся голубой огнь с белой окантовкой.
      - Так, Асука, теперь твоя очередь! - Рафаил поднял вверх раскрытую левую ладонь и выжидающе посмотрел на обалдевшего демонёнка. - Древняя высшая сила, прошу тебя, оберегай моего хозяина через меня. Да будет так!
      - Древняя высшая сила, прошу тебя, оберегай моего хозяина через меня. - Над ладонью рагнара спиралью закручивалось адское, кроваво-оранжевое пламя, маня и одновременно отталкивая. - Да будет так! - Сформировавшийся огонь завис в паре сантиметров над мужской ладонью, ознаменовав, что ритуальные фразы благосклонно приняты магией.
      - Отныне вы оберегает друг друга ото зла и напастей, - резко совместив раскрытые ладони, рагнар перемешал два разноцветных огня. - Да будет так! - Практически прокричал несчастный Рафаил, с трудом удерживая полыхающую смертоносную стихию, не позволяя ей наброситься на двух живых существ, каменными изваяниями замерших в центре квента.
      Испуганно спрятавшись за спиной демона (в конце концов, за ним, как за самым перспективным воином носится половина Преисподней, а сам Сатана готов ему пятки целовать, лишь бы Асука вернулся, вот пусть и оправдывает свои воинские титулы), всё-таки пропустила решающий момент, когда огненный смерч вырвался из ослабевших рук Рафаила, и со скоростью звука полетел в нашу сторону. Я даже заорать не успела, как нас с хвостатиком окутал густой клубок из сине-красно-оранжевых всполохов. Как ни странно, но никакой боли не было: огонь практически ласково прикоснулся к нашим испуганным лицам и, оставив на моём плече метку, а на руках фамильяра вытатуированные золотистые браслеты, бесследно исчез.
      - И что это было? - Очумело тряхнув головой, заметила, что и кельтский квент тоже благополучно испарился. Подозреваю, что целостность магического круга была нарушена более сильной стихией, поэтому тёмные руны и исчезли.
      - Поздравляю, Василиса, - пристальный взгляд серебряных глаз цепко прошёлся по моему предплечью, на котором было вытатуировано пушистое перо невиданной птички, - теперь ты стала полноценной хозяйкой своего фамильяра, - оценивающий взгляд рагнара переместился на витиеватые браслеты хвостатика. - Ну, как, изменения в самочувствии ощущаются?
      - Да нет, - прислушавшись к себе, поймала настороженный взгляд шартрезовых глаз и печально вынесла вердикт, - всё как обычно.
      - А это мы сейчас и проверим, - нехорошо так пообещал рагнар.
      Черноволосый демон молниеносно поднёс правую руку к лицу и, прикрыв ладонью левую половину, резко сжал кисть в кулак. Вуа-ля, воздух перед рагнаром окутался сиреневым сиянием и из него соткался полутораметровый клинок. Сцапав шипастую гарду, Рафаил провернул меч в руке, словно проверяя его сбалансированность и... Наотмашь ударил Асуку по голове, благо, что бил не острием, а плашмя. Получив тяжёлым предметом по кубышке, хвостатик покачнулся и осоловело прикрыл глаза, хватаясь руками и хвостом за пострадавший участок организма.
      Знаете, даже когда адское пламя пыталось нас спалить, мне и то не было так страшно, как сейчас!
   Нервно икнув, быстро окопалась за баррикадой из мягкой мебели, искренне надеясь, что в случае смертельной опасности, успею слинять до исхода недолгой, но живописной битвы. Подумав несколько секунд, всё же протараторила мантру, активизируя магический щит. Фамильяр сильный не только физически, но и магически, поэтому с моими нехитрыми и далеко не профессиональными заклинаниями справится на "раз-два", а так, глядишь, хоть немного притормозит, наткнувшись на невидимую преграду.
      Две пары напряжённых глаз уставились на застонавшего Асуку. Мы с рагнаром были готовы буквально ко всему и сразу. Медленно, словно в замедленной съёмке, демонёнок открыл ничего не понимающие глаза, в коих плескалось море укоризны и обиды, и... По-детски шмыгнул носом, чем чуть не довёл меня до истерического хохота.
      - За что? - Вопль незаслуженно обиженного ребёнка выбил из моих лёгких вздох облегчения, а рагнар лишь пожал плечами, мол, для благого дела нужно было. - Вместо того чтобы проверять утихомирилось моё альтер эго или нет, ты, - указующий перст упёрся в грудь собрата, - дерёшься!
      - Не кипятись, - как всегда тихий и размеренный голос Рафаила, всех построил по стойке "Смирно!". - Твоего злобного Я больше с нами нет, точнее оно под надёжным контролем Василисы.
      Да-м, такого скептического хмыканья мне ещё не приходилось слышать ни разу за свою короткую жизнь. Вот так и начинают множиться, расти и развиваться злостные и закоренелые комплексы.
      - Ладно, раз с ритуалом успешно справились, то давайте теперь разберёмся, кто же испортил "Влажку", - думаю, рагнар был кем-то вроде генералиссимуса в Преисподней, вон, как профессионально приказы раздаёт.
      - Эм, но сейчас шесть утра, - попробовала воззвать к справедливости и здоровому восьмичасовому сну, но была одарена таким проникновенным взглядом, что быстро дала "заднюю". - Действительно, о чём это я, глупая, говорю... Итак, ритуал призыва, - фыркнув, убрала чёрные свечи, оставив только белые, и снова расставила восковые фигуры в форме звезды. - Зря мы, что ли, с Асукой совершали ночную вылазку к Веронике Николаевне?
      Рафаил ничего на подобный выпад не ответил, но по тому, как мимолётная улыбка коснулась тонких губ, стало понятно, что именно этого от меня и ждали. Закинув меч на плечо, рагнар занял выжидательную позицию позади готовящейся к колдовству меня, намереваясь, если не прикрыть от неожиданного нападения противника, то хотя бы не дать злобному агрессору прорваться к выходу. Оценив подобную расстановку сил, Асука нервно дёрнул белой кисточкой хвоста, мигнул правым рогом и залез с ногами в кресло, явно ожидая представления.
      - Начинай! - мне ещё и царственно рукой махнули, как какой-то дремучей плебейке.
      Скрипнув зубами, злостно проигнорировала ехидный смешок рагнара, буквально наслаждающегося ситуацией, и с лихвой зачерпнула испорченной "Влажки". Стерев жирную субстанцию с руки бумажной салфеткой, положила её в центр круга и спокойно, без спешки и лишней суеты, прочитала нехитрое заклинание. Честно, думала, как и в случае с лепреконом ничего не произойдёт, поэтому была сильно удивлена, когда из воронки портала повалил густой туман.
      - Какого чёрта?!..
      - Василиса, - строгий голос Рафаила пробирал до мурашек, но вот идентифицировать местоположение его хозяина по звуку так и не получилось, - ты уверена, что ничего не напутала?
      "Он её что, совсем за дуру клиническую держит?!" - неожиданно молнией пронеслась в голове мысль, с привкусом недовольства и какой-то детской обиды.
      Замерев от неожиданности на месте, никак не могла понять: это была моя мысль или нет? Если предположить, что во мне взыграла обида из-за того, что меня не воспринимают как давно сформировавшуюся совершеннолетнюю ведьму, тогда, почему проскочило местоимение "её", а не "меня"? Значит, данный интеллектуальный шедевр принадлежит не моим мозгам, а... Чьим тогда?!?..
      - Василиса, доброе утро! - Передо мной вырос статный юноша, озорно сверкающий разноцветными глазами. - Вот мы и встретились, так сказать, вживую.
      "Да какого ангела Василиса стоит, раззявив рот?" - в голове будто пожарная сирена взвыла, и могу поклясться, что эта мысль точно мне не принадлежала. - "Нет, всё-таки прав Рафаил: за этой девчонкой нужен глаз да глаз!"
      Плюнув на странности родного организма (мало ли, вдруг Рафаил что-то напутал во время проведения ритуала и теперь альтер эго Асуки чудит у меня в голове?..), перешла к осмотру нежданного гостя.
   Бросив настороженный взгляд на визитёра, недоумённо моргнула и еле удержалась от ответной улыбки - настолько искренней была радость незнакомого паренька от встречи со мной. Хоть гетерохромия (правый глаз - карий, левый - зелёный) и сбивала с толку, но улыбка, сверкающая небольшими клыками, уже не казалась чем-то из ряда вон выходящим. Неужели очередной демон на мою седую голову свалился?
      - Кто ты? - согласитесь, я проявила вполне закономерное любопытство.
      - А ты разве не догадываешься? - казалось, будто парень опечалился сим прискорбным фактом. Получив мой отрицательный ответ, гость тяжело вздохнул, и попробовал навести нерадивую ведьму на нужные мысли. - Меня часто называют Водной Лошадкой.
      - Келпи, что ли? - удивлённо моргнув, заметила расплывающиеся в довольной улыбке губы гостя.
      Неожиданно всё встало на свои места. И странная аллергическая реакция тёти Веры на проверенную годами "Влажку" - пакостник келпи специально испортил крем, зная, что я буду искать виновника переполоха. И наличие Райского фонтана - где же ещё обитать Водной Лошадке, как не в воде. И учтивый молодой человек (а точнее пакостник-фейри из Неблагого Двора), донёсший тяжёлые сумки до квартиры Вероники Николаевны. Вот только пока не до конца понятно, каким боком я замешана во всей этой неприятной истории.
   Интересоваться волнующим вопросом стоило из-за спины всесильного демона, поэтому нет ничего удивительного в том, что я малодушно попыталась слинять на поиски рагнара. Вот только треклятый туман, буквально ластящийся к келпи, с ужасающим чавканьем сгустился вокруг нас, отрезая пути к бегству. Испугавшись такого явного желания Водной Лошадки остаться со мной тет-а-тет, я наплевала на неприлично ранний час и спокойный сон соседей, и заорала, что есть мочи:
      - Рафаил!!!
      Не успела перепуганная я даже дыхание перевести, как острие меча, с мерцающими начертаниями на мёртвом языке, уже оказалось прижато к горлу незваного гостя. Не ожидавшей подобной прыти от противника, келпи нервно дёрнулся, отчего тонкая алая струйка прочертила живописную дорожку от его шеи к вороту белоснежной футболки.
   Позади ночного гостя возвышался тёмный силуэт рагнара, поэтому я позволила себе ненадолго отлучиться (нервы, знаете ли, не казённые), попросив Асуку открыть окна и балконную дверь, чтобы разогнать надоевший туман.
      Вернулась я в комнату собранная и даже частично подготовленная, спасибо маминой книге, из которой не так давно благополучно почерпнула интересные сведения о фейри. Позаимствованный учебник по ведовству и сейчас сыграл не последнюю роль, снабдив меня нужной информацией, которой я собиралась поделиться со всеми присутствующими. Статья про Водную Лошадку, конечно, не шла ни в какие сравнения с развернутой публикацией о фейри, но всё же была довольно познавательной.
         - Согласно представлениям шотландцев, келпи - это оборотень, способный превращаться в вороного коня и в молодого мужчину. Всем своим видом лошадка как бы приглашает прохожего сесть на себя, а когда тот поддается на уловку, молниеносно прыгает вместе с седоком в реку. Человек мгновенно вымокает до нитки, а лошадь исчезает, причем её исчезновение сопровождается грохотом и ослепительной вспышкой молнии. С помощью волшебной уздечки проказника можно на какое-то время приручить, но когда действие чар закончится, он становится ещё изощреннее и опаснее, например, может разорвать свою жертву на куски и сожрать их. - Закончив вводную лекцию, не смогла сдержать детского ехидства: - Лошадиную ипостась продемонстрируешь?
      - Хочешь прокатиться, ведьма? - недовольно прошипел блондин, явно задетый за живое моими пренебрежительными словами.
   Рядом с Асукой и Рафаилом я чувствовала себя намного увереннее и безнаказаннее. Вряд ли найдётся дурак, которому придёт в голову идея поднять на зарвавшуюся ведьму руку, когда её, ведьму в смысле, оберегают два сильных и опасных демона.
      "Ой, дууурааа!" - протяжно простонали у меня в голове, а я же загорелась идеей вычислить того, кто так спокойно может копошиться в ведьмовских мозгах.
      - Ой, прямо-таки и любопытство уже проявить нельзя, - обиженно протянула, обворожительно улыбаясь. - Уважаемый келпи, к сожалению, не имела счастья встретиться с вами ранее. Поэтому позвольте представиться, потомственная ведьма Василиса Ласкина к вашим услугам.
   Протянув руку для рукопожатия, выжидательно замерла. Несчастный парень растерянно сжал мои пальчики, силясь понять, а туда ли он попал и так ли ему необходимо знакомство со взбалмошной дурой, гордо называющей себя ведьмой, да ещё и потомственной. Попытавшись натянуть обаятельную улыбку, получила прямо противоположный эффект: келпи нервно вздрогнул и опасливо отдёрнул свою руку, по-детски пряча её за спину. Невольно почувствовала себя кем-то вроде местного ужаса, стремительно летящего на крыльях ночи.
      - Уважаемый, как звать-то тебя?
      - Лайкус, - келпи удивлённо моргнул. Он совершенно не понимал, почему я не пытаюсь прибить его за подставу с кремом.
      - Вот и познакомились! - Радостно хлопнув в ладоши, знаком пригласила Лайкуса присесть на диван. - Что предпочитаешь: чай или кофе?
      - Воды, - произнёс блондин, с удобством устраиваясь на подушках. - Холодной, без газа, с лимоном.
      - Для тебя, родной, сделаю всё, что ни пожелаешь! - Скороговоркой заверив нового знакомого в своих самых чистых, благородных и вообще ангельских чувствах, решительно повернулась в сторону фамильяра, так и не удосужившегося поднять свою драгоценную с придатком в виде хвоста из кресла. - Асука, чего сидим, кого ждём? - Поймав взгляд шартрезовых глаз, переполненный искренним недоумением, милостиво пояснила: - Товарищ тут жаждой мучается, а ты пружины продавливаешь почём зря.
      Полыхнувшие ярко-синим рожки явственно свидетельствовали об очень плохом настроении фамильяра, но, стоит отдать демонёнку должное, он ничем более не выказал своего искреннего негодования. Поднявшись на ноги, Асука целенаправленно порулил в сторону кухни, вот только его путь пролегал мимо дивана, отчего ноги нежданного гостя оказались оттоптанными.
   Сдавленно хихикнув, перевела взгляд на расслабившегося Рафаила. Видимо рагнар не чувствовал никакой опасности от Водной Лошадки, поэтому снова спрятал в неизвестность свой меч, но всё-таки продолжал стоять таким образом, чтобы в случае неприятных неожиданностей успеть заслонить меня от атаки ретивого гостя.
    Чувствуя, как глаза сами собой закрываются от усталости, с трудом дождалась, когда Асука принесёт парню высокий стакан, до краёв наполненный водой с плавающими в ней кубиками льда.
   Наблюдая за тем, как Лайкус мелкими глотками пьёт воду, стреляя любопытным взглядом по сторонам, поняла, что пора сворачивать комедию и переходить к допросу гостя. В принципе, келпи я уже умудрилась дезориентировать своим странным поведением. Но, даже если он спихнул всё на чисто женскую логику и свою притягательную внешность, придётся опустить его с небес на грешную землю. Самое главное теперь подобрать нужный момент, когда парень не будет ожидать подвоха, и сам не заметит, как начнёт давать правдивые ответы на задаваемые вопросы.
      "И чего она ждёт?" - очередная чужеродная мысль нагло вторглась в подсознание, залитое триумфальным светом от осознания своей гениальности, что в значительной мере испортило весь кайф от купания в мысленных лаврах победителя. - "Не думаю, что этот Лайкус настроен серьёзно... Фе, ненавижу общение с водной нечистью - они так и норовят облапошить на ровном месте! Нужно предупредить Васю, чтобы была настороже."
      "Так, минуточку, я чего-то не поняла... КАКОГО ЧЁРТА ПРОИСХОДИТ?!?.." - Никогда не думала, что с таким рвением буду мечтать о чьей-то скоропалительной кончине. Мало мне было личных истерик и родного неуравновешенного организма, как ещё и этот демон в ведьмовских мозгах решил внаглую окопаться!
      "Ой, да не ори ты так," - мысленно поморщился невидимый оппонент... Или всё-таки довольно видимый, и расположившейся в непосредственный близости, можно даже сказать на расстоянии меткого броска тапкой. - "Подумаешь, мы теперь мысли друг друга слышать умеем. Это нормальное явление после проведения ритуала скрепления хозяина и фамильяра. Многие могут спокойно общаться через ментальную связь, что значительно ускоряет процесс решения многих вопросов. И вообще, если помнишь, то нормальные, адекватные ведьмы выбирают себе в помощники чёрных котов, летучих мышей и иногда собак, которые не умеют говорить, но никак не демонов."
      "Хочешь сказать, что ты в моей голове поселился навсегда?!" - Испуганно вытаращив глаза, ещё и рот от шока открыла.
      "Хозяюшка, успокойся," - успокаивающий тон фамильяра вопреки ожиданиям начал выводить ещё больше из себя. - "Ничего, привыкнешь, и даже в какой-то степени будешь получать от сложившейся ситуации удовольствие. Например, когда лежишь перед телевизором, и звать меня откровенно лень, а тут бац, один мысленный приказ и вкусный поп-корн уже перед твоим носом. Ну, зацени!"
      "Да пошёл ты в Преисподнюю со своим "Ну, зацени!" - Шипение разъярённой кошки не произвело должного впечатления на разошедшегося Асуку, вон, даже хвостом от раздражения дёргать начал, что, несомненно, не укрылось от зоркого взгляда Рафаила. - "Я себя и раньше-то к категории "нормальная" причисляла с большой натяжкой, а теперь так и вообще впору к психиатру обращаться!" - на одном дыхании выпалила, страшно вращая глазами. - "Пошёл вон из моей головы!"
      "И как ты себе это представляешь?" - ехидно хохотнуло подсознание голосом противного демонёнка. - "Нет, конечно, можно провести ритуал, разрывающий нашу с тобой связь как хозяина и фамильяра," - и только мои потухшие глаза загорелись искоркой надежды, как этот противный гадёныш поспешно добавил: - "Вот только с учётом моего неконтролируемого и гиперзлобного альтер эго смело можно будет сразу же заказывать место на кладбище и комфортную домовину."
      "И что теперь делать?" - уныло протянула в ответ, в корне не согласная с безвыходностью ситуации. Костьми, блин, лягу, но найду способ защитить конфиденциальные мысли от вездесущего, наглого фамильяра!
      "Давай сначала разберёмся с Лайкусом и твоей взбалмошной соседкой, которая в скором времени прискачет сюда и начнёт скандалить, мол, куда исчез её якобы просроченный крем. А потом поговорим о нашем частичном слиянии." - Внёс на рассмотрение довольно здравое предложение демон, нервно помахивая из стороны в сторону пушистой кисточкой хвоста, и упорно смотря куда угодно, но только не на меня. - "Спроси Водную Лошадку, зачем он вообще "Влажку" испортил."
      Вынырнув из пучины депрессии, куда сама себя и загнала, активно пререкаясь с Асукой, злостно проигнорировала недоумевающий взгляд Рафаила, и сразу же перешла к боевым действиям. Придвинувшись практически вплотную к келпи, выхватила у растерявшегося парня полупустой стакан. Нагнувшись к растерявшемуся фейри, злобно прорычала, внутренне содрогаясь от одного лишь упоминания тёти Веры:
      - Милый мой, а расскажи-ка, зачем понадобилось наводить порчу на крем, которым пользовалась женщина, нагрузившая тебя сумками возле Райского фонтана сутки назад?
      - Мне нужен был повод знакомства с тобой, а тут так вовремя появилась женщина, от которой пахло твоей ворожбой. - Не стал скрытничать Лайкус, перекатывая кубик льда во рту. - Мне не составило особого труда выведать у разговорчивой Верочки, что вы с ней соседки, и женщина даже приобретает у тебя хороший, омолаживающий крем. Согласись, было бы настоящим расточительством упустить подобный шанс, подаренный самой судьбой! - и оппонент довольно улыбнулся. - Понимаешь, Василиса, - не знаю почему, но именно в этот момент меня отчетливо перекосило от осознания того, что я снова благополучно нарвалась на крупные неприятности, даже не выходя из собственной квартиры, - пришло время выбирать сторону в грядущей битве. В принципе, я уже давно знал, под чьими знамёнами буду выступать, но хотелось бы убедиться, что не прогадал с выбором.
      - Подожди-подожди, - уставившись на оппонента огромными от шока глазами, попыталась разобраться в ситуации. - Причём здесь я? Ни о какой предстоящей битве я слыхом не слышала, да и куда мне, слабенькой ведьме, лезть в борьбу между Святой Инквизицией и Сатаной? Ты ведь об этой битве говорил, правильно?!
      - Включи мозги, ведьма, - в довольно грубой форме посоветовали мне, чем напомнили с кем выпала честь вести максимально откровенный разговор. - Главы Инквизиции уже давно под пятой Сатаны, поэтому они не вмешаются, пока не возникнет угрозы разоблачения магического сообщества. Да и то, думаю, станут на сторону правителя Преисподней. Поэтому боевые действия развернуться между тобой, Василиса, и Сатаной. Те, кто принял сторону Света, будут тебе всячески помогать, Василиса, а те же, кто стал на сторону Тьмы, попытаются избавиться от тебя. Ну, или доставить к Сатане живой. Что-то мне подсказывает, что у него есть на тебя планы.
      - Но причём здесь я?!? - Голос позорно сорвался на визг, а задрожавшие руки стали неприятным открытием и проявлением слабости. - Я с этим деспотом демоническим даже не знакома, и делить, слава Богу, нам нечего, поэтому, Лайкус, ты ошибся в своих поспешных выводах.
      - Не думаю... - многозначительно протянул оппонент, переводя взгляд разноцветных глаз на замершего каменным изваянием рагнара. - Рафаил, разве ты не хочешь ничего сказать?
      Это была явная попытка провокации, на которую высший демон никак не отреагировал, всё так же продолжая гордо отмалчиваться, лишь губы сжал в тонкую линию. Решив, раз вариант с серебряноглазым не проканал, то можно попытаться выбить информацию из фамильяра, вопросительно подняла бровь и закинула удочку по ментальной связи, надеясь, что хоть Асука не будет от меня закрываться. Получив мысленный вопрос, падший демон нервно вздрогнул и... Тоже проигнорировал моё законное любопытство.
      "Не, так нечестно!" - с неконтролируемой обидой провыл внутренний ребёнок, так и не удовлетворив свой интерес. - "Меня может не сегодня-завтра убьют... Тьфу-тьфу, конечно... А я даже знать толком не буду, за что так несправедливо пострадала!"
      - Ладно, - на время смирившись с ролью тупоголовой идиотки, за которую меня все почему-то держали, злобно скрипнула зубами, и снова вернулась к выносу мозга несчастного келпи. - Раз никто не собирается посвящать меня в сию страшную тайну, предлагаю следующий план действий. - Поймав заинтересованные взгляды Асуки и Лайкуса, мысленно попросила прощения у Рафаила, которому буквально несколько часов назад клятвенно обещала не встревать в сомнительные авантюры, и пустилась во все тяжкие. - Из-за проделок келпи мне с фамильяром пришлось выкрасть баночку с испорченной "Влажкой" у Вероники Николаевны. Женщина, - бросив мимолётный взгляд на часы, произвела нехитрые подсчёты, - уже успокоилась, выпроводила наряд полиции, и, скорее всего, захочет посмотреть, что же пропало из её квартиры.
      - Думаешь, она этого сразу же после нашего ухода не сделала? - усомнился в правдивости моих слов фамильяр.
      - Даже больше - могу доказать. - Проказливо улыбнувшись, пояснила некоторые моменты, о которых ни один из парней не догадывались: - После нашей потасовки с альтер эго Асуки, тётя Вера, я в этом более чем уверена, пребывала некоторое время в спасительном беспамятстве, а затем, придя в себя, вызвала правоохранительные органы, чтобы найти налётчиков по горячим следам. Поэтому сейчас, полазив по своим закромам и сообразив, что кроме дешёвой баночки крема всё на месте, соседка примчится ко мне и устроит целый разнос, в котором будут перемешаны как угрозы, так и обещание очередного звонка в полицию.
      - Её можно просто убить, - безапелляционно пожал плечами Лайкус, почувствовавший себя в родной стихии. - Труп можно будет сбросить в реку. Обещаю, что его никто и никогда не найдёт.
      - Я тебе так убью, что мало не покажется, - пригрозил демонёнок, недвусмысленно проведя пушистым кончиком хвоста по шее.
      - Ладно, готов выслушать ваши предложения, - быстро пошёл на попятный келпи.
      - Ты, - уперев указательный палец в лоб Водной Лошадки, отчего парню пришлось свести глаза в кучку на переносице, практически ласково улыбнулась: - отвлекаешь тётю Веру, а я же в этот момент подброшу баночку "Влажки" ей в квартиру, ну, скажем, под кровать.
      - Но почему именно я? - не смог удержаться от закономерного вопроса блондин, скорчив недовольную мину.
      - Всё началось с твоего неуёмного любопытства, поэтому, Лайкус, поверь, не тебе сейчас права качать. - Высказавшись, быстро отскочила на безопасное расстояние, опасаясь проявления гнева фейри. Но, как ни странно, никаких вспышек злобы не было, лишь вдумчивый кивок и напряженная работы мысли на челе. - О чём задумался? - Решила на всякий случай уточнить, а то мало ли, что ещё может взбрести в эту блондинистую голову, об которую так и хочется разбить парочку напольных ваз.
      - Предлог придумываю, - отозвался фейри, теперь уже в нетерпении кусая нижнюю губу. - Если женщина спросит, зачем я к ней заявился, что ответить?
      - Скажи, что кошелёк потерял, - рявкнул выведенный из состояния равновесия Асука, поспешно скрываясь в ванной комнате, где стояли баночки с нормальным, не испорченным магией кремом. - И запомни, касатик, - от подобного обращения келпи откровенно передёрнуло, но и открыто возмутиться на наглость хвостатого демона он побоялся - правильно, не зря же о моём фамильяре кровавые легенды слагаются, - подставишь Ваську, живым пробудешь недолго. - И такая приторно-ласковая улыбочка, совершенно не вяжущаяся с только что произнесённой угрозой, что даже у меня, совершенно ни в чём не виноватой, мурашки стройными рядами прошлись вдоль позвоночника.
      - Не принимай меня за полного дурака, - в ответ окрысился Лайкус, поспешно выхватывая пластиковую тару из рук демона и перебрасывая её мне, а затем поспешно скрываясь за входной дверью.
      - Чего ворон считаешь? - толкнул меня Рафаил, до сего момента предпочитавший успешно притворяться немым элементом декора. - Цепляй кольцо перемещений на палец и вперёд. Вероника Николаевна быстро выставит нежданного гостя за дверь и поспешит к тебе на разборки.
      Нервно вздрогнув от подобной перспективы, на крейсерской скорости ломанулась к комоду, куда до этого убрала кольцо Смерти, и ещё даже толком не сформировав координаты конечной точки перемещения, исчезла в тёмной глубине локального портала, крепко прижимая к груди баночку "Влажки".
   Решив, что будет достаточно странно, если я неожиданно появлюсь посреди спальни Вероники Николаевны, снова оказалась в уже знакомом и родном чуланчике. Мало ли, а вдруг келпи солгал, и именно в этот момент находится на полпути к канадской границе, а соседка ни сном, ни духом не ведает о том, что должна находиться возле входной двери, а не в горизонтальном положении на кровати. Осторожно обогнув валяющиеся на полу пакеты, тазики и вёдра, только диву далась - какое чудо ночью должно было произойти, что мы с Асукой не наткнулись на эти звуковые "мины"?
      - Доброе утро, - неожиданно раздавшийся голос Лайкуса чуть не довёл до инфаркта, - Вы меня, наверное, не помните... - Келпи старательно отрабатывал оказанное ему доверие и сейчас с высокоуровневым профессионализмом активно приседал на уши растерявшейся тёте Вере.
      - Ну, что вы, - всплеснула руками соседка, игриво хихикнув, - помню, конечно! Сейчас не так много молодых людей, которые помогут несчастной бабушке донести тяжёлые сумки до квартиры.
      - Ой, ну, какая же вы "бабушка"? - Галантно ввернул комплимент хитрец, стопроцентно обаятельно улыбаясь. - Понимаю, что мой вопрос может прозвучать как минимум странно, но...
   Замявшись, парень словно подтолкнул меня к активным действиям, а то стала, уши развесила, что слон на водопое, а время-то неумолимо бежит, не до вечера же несчастному Лайкусу заговаривать зубы Веронике Николаевне.
      Приоткрыв дверь, чтобы через щелочку был виден коридор, осторожно осмотрела территорию на предмет озлобленной рожи любимой соседки. Не найдя в непосредственной близости искомого субъекта, ужом вынырнула из чулана и на полусогнутых ногах, старательно приседая и стараясь как можно меньше шуметь, буквально поползла в спальню хозяйки. Вкатившись миниатюрным комочком в нужную комнату, быстро достала из кармана баночку "Влажки" и, недолго думая, запихнула её под кровать, причём так, что с перового раза и не найдёшь.
      Обрадовавшись тому, с какой лёгкостью мне удалось провернуть очередное тёмное дельце, уже собралась линять обратно в чулан, а уже оттуда - к себе в квартиру, как из коридора раздался довольно громкий возглас келпи, словно он пытался предупредить нерадивую ведьму о надвигающейся опасности:
      - Вероника Николаевна, не думаю, что мой кошелёк мог потеряться в вашей спальне. Я же там вчера не был.
      - Не был, - не стала отпираться женщина, и, судя по диапазону громкости ещё на шаг приблизилась к заветной двери. За которой каменным истуканом стояла растерявшаяся я! - Но нужно же везде проверить, чтобы быть абсолютно уверенными.
   Стряхнув оцепенение, ласточкой поднырнула под огромную двуспальную кровать и только сейчас сообразила, что нечто подобное уже со мной происходило, причём не более двенадцати часов назад. Мысленно отогнав поганой метлой чувство дежавю, попыталась сродниться с пыльным ковром, от которого нестерпимо несло кошачьей мочой.
      - Лёшенька, посмотри-ка, дружок, под кроватью.
   Открывшаяся дверь уже ни в коей мере не могла заглушить радостного до неприличия голоса тёти Веры, а быстро приблизившиеся две пары ног, которые хорошо были видны в зазор между покрывалом и полом, веско говорили о том, что дурная на всю голову ведьма точно попалась.
      - Как скажите, - покладисто последовало в ответ.
      Видимо, келпи, не приметив моего присутствия в квартире, расслабился и сейчас был готов согласиться на что угодно, лишь бы побыстрее избавиться от надоедливого общества неугомонной тётки. Которая, судя по мурлыкающим ноткам, проскакивающим в её голосе, вознамерилась, как минимум, окольцевать понравившегося молодого человека. Присев на корточки, парень поднял край покрывала и, подавшись немного вперёд, заглянул под кровать... Чтобы практически моментально опустить ткань, а потом ещё и складочки на нёй расправить.
      - Что такое? - моментально насторожилась противная соседка.
      - Кха-кха... - закашлявшись, Лайкус профессионально тянул время, давая мне возможность для бегства, вот только подробную инструкцию он как-то забыл предоставить. - Простите, ради Бога, эта ужасная аллергия на... на... на... - основательно завис келпи, который никогда в жизни ничем не болел.
      - На пыль, - пришлось придти на помощь растерявшемуся сообщнику.
      - На пыль, - послушно повторил келпи, уловивший моё елё слышное бормотание. - Сейчас, дайте мне минут - отдышусь и снова поищу кошелёк! Кха-кха...
      - Да-да, - растеряно протянула женщина. - Может, тебе водички принести?
      - Нет, не нужно, - истерично взвизгнул блондин, чем вызвал у меня невольную улыбку - всё-таки даже на старуху бывает проруха.
      "Не, вы только посмотрите на неё," - в голове весёлыми колокольчиками раздался злобный рык фамильяра. - "Вася, чего так долго возишься с пустяковым делом? Подбросила банку и айда домой!"
      "Счаз, только выпровожу Веронику Николаевну из комнаты..." - не успела толком объяснить сложившуюся ситуацию, как была перебита сбивчивым тенорком хвостатого демона.
      "Она тебя видела?" - чёрт возьми, приятно всё-таки, когда за тебя волнуются!
      "Нет, я под кроватью прячусь."
      "И долго там ещё куковать собралась?" - Асука ни на каплю не разделил моего испуга, а наоборот, даже внёс в них некую толику справедливого недоумения и несвоевременной злости. - "Кольцо тебе на кой? Блондинка ты, Васька, причём натуральная."
      Хлопнув себя по лбу, чуть не взвыла в полный голос, ударившись лбом об массивный перстень, переданный мне Смертью во временное пользование. Закрыв глаза, мысленно представила гостиную комнату родной квартиры, где, более чем уверена, стоят плечом к плечу рагнар и Асука, ожидая возвращения блудной ведьмы. Задав координаты конечной точки перемещения, открыла глаза уже стоящей рядом с комодом.
      - Явилась, - моментом окрысился фамильяр, гневно размахивая хвостом.
      Невнятно что-то пробурчав, вежливо отказалась от предложения позавтракать в тесном семейном кругу, и быстро скрылась за спасительной дверью своей комнаты. Скинув пыльную одежду прямо на пол, поспешно натянула пижаму и, подвинув наглого Кузю, развалившегося поперёк кровати, ничком рухнула в подушки. Завернувшись в одеяло, счастливо улыбнулась, мысленно задаваясь вполне риторическим вопросом, мол, чего ещё для настоящего счастья надо? Ехидное подсознание нервно хрюкнуло всего три слова: "Мужика под боком!", а природная настороженность искренне задумалось, а не Асука ли снова подслушал мои мысли.
   Так и не придя к однозначному решению данной задачки, не заметила, как заснула. Хотя, наверное, точнее будет сказать - вырубилась, банально провалившись в чёрную яму без сновидений.
   И мне, если честно, было всё равно, каким образом Асука и Рафаил донесут до скандальной тёти Веры, что баночка "Влажки" никуда не исчезала, а преспокойненько валяется под кроватью в её спальне, почему с лица противной соседки исчезли все нарывы и отёчность (а в этом я ни капли не сомневалась, иначе не стала бы престарелая нимфетка крутить хвостом перед Водной Лошадкой сегодня), и как Лайкусу удалось слинять от настойчивого внимания женщины (и удалось ли вообще). Да, вот такая вот я безответственная ведьма, и мне ни капли не стыдно!
  
  -- Сенсей (яп.) - учитель, наставник
  -- Балаклава - специальная шапка, оберегающая лицо и голову, с небольшими прорезями для рта и глаз
     

АКТ 9

"Старые раны"

     
      - Ты за мной совершенно не соскучилась? - довольно искренне возмутился Габриель, дозвонившись до своей подчиненной вечером.
      - И на каком основании, позволь узнать, сделан подобный вывод? - так и не удосужившись подавить предательский зевок, чуть челюсть от усердия не вывихнула.
      - Не звонишь, не пишешь... - принялся методично перечислять только ему очевидные факты Смерть.
      - Ой, не смеши! - фыркнула в динамик, невольно улыбаясь. - Моё "Аллё, шеф! Как дела?" тебе до лампочки, значит, что-то случилось, раз великий и незаменимый ты собственными пальчиками набрал номер своего несчастного и не выспавшегося зама.
      - Язва, - беззлобно поддел Габриель. - Ладно, мелкая, шутки в сторону, - а вот резкий переход от шутливого тона к привычно строго-отрешённому неприятно резанул слух и заставил сердце пропустить несколько ударов. - Новое задание видела?
      - Нет ещё...
      - Чем ты вообще там занимаешься? - моментально и абсолютно привычно вспылил Ангел Смерти.
      - Ночью с келпи общалась, - неожиданно язык помимо воли выдал честный ответ, но услышав предсмертное бульканье, плавно переходящее в хрип, быстро добавила: - а сейчас тихо-мирно спала.
      - Совсем от рук девка отбилась, - по-старикански забрюзжал начальник, скорее всего, недовольно хмурясь. - Ну, ничего, вернусь быстро ремня по голой жопе всыплю!
      - Но-но-но, - моментально встрепенувшись, решительно встала на свою защиту, а то так реально недолго будет и получить по первое число ни за что, ни про что, - попрошу без рукоприкладства! У меня, между прочим, родители есть, которые вполне хорошо справляются с возложенной на них миссией, заключающейся в нравственном воспитании единственной дочери.
      - Это в каком именно месте они "хорошо справляются"? - всё никак не успокаивался упырёныш.
      - В том самом, - окончательно окрысилась разобиженная я, делая мысленную пометку наябедничать маме, мол, это противный Габриель твою дочь ни во что не ставит и норовит при каждом удобном случае побольнее морально ущипнуть. - Если ты звонил, чтобы прочитать нравоучительную и местами обличительную речь, касающуюся моего аморального поведения, то спешу огорчить - зря старался, потому что поздно трепыхаться, ибо я уже давно сформировавшаяся совершеннолетняя личность.
      Несколько долгих секунд из динамика раздавалось только недовольное сопение. Нервно наматывая на палец прядь волос, всё никак не могла понять, зачем Смерть позвонил. Если потолковать о новом задании, то я и сама читать умею, следовательно, прекрасно разберусь с очередной проделкой Сатаны при посильной помощи интернета, рагнара и Асуки. А вот если просто мозги прополоскать и испортить настроение на ближайшие сутки, то это у Габриеля получилось без особого напряга: меня уже от злости и непонимания начинает основательно потряхивать.
      - Ладно, ведь всё равно скоро узнаешь, - наконец, соизволил подать голос упырёныш. - В Преисподней недавно появился новый демон Печали. Он появляется в доме усопшего и глотками, словно терпкое вино, выпивает из скорбящих родственников всю их горечь и печаль, испытываемые из-за смерти родного человека. Сама понимаешь, что вместе с негативными эмоциями исчезает и жизненная сила людей.
      - То есть, демон Печали медленно, но методично сокращает жизнь человека, чтобы тот побыстрее отправился на тот свет, пополнив ряды либо райских, либо адских жителей? - перевела на доступный язык, максимально напрягая память и вознося хвалебные оды нашим с мамой урокам ведовства.
      - Да, - не стал ходить вокруг да около шеф. - Помимо того, что пострадают невинные люди, демон сможет собрать приличную армию грешников, которая по его приказу выполнит всё, что угодно. Сама понимаешь, что с такой силой волей-неволей придётся считаться.
      - Габриель, к чему ты клонишь? Мне необходимо исчезнуть на некоторое время?
      "Или убить демона Печали," - пришёл отголосок чужой мысли, но я лишь отмахнулась от наглого вмешательства фамильяра.
      - Убить демона и снова внести разладицу и суматоху в ряды противника, - словно подслушав мои мысли, "осчастливил" Смерть, и, судя по довольному голосу, Габриелю нравилась эта идея. - Пока Сатана проведёт конкурс на вакантное место, пока введёт нового демона Печали в курс дела, я уже вернусь из отпуска.
      - И что мне это даст? - да, я не горю желанием марать руки в демонской крови... И так в этих демонах повязла, что в зыбучих песках.
      - Защиту, Василиса, - неожиданно серьёзным тоном сообщили мне, отчего пришло понимание очередной пакости, ведь выбора хоть так, хоть эдак, непутёвой ведьме не оставили. Патовая ситуация из серии "Ответь на мою просьбу либо "Да", либо "Хорошо".
      - А куда делся предыдущий демон Печали? - поинтересовалась я, да и полезная информация лишней никогда не будет.
      - В принудительном порядке ушёл на посмертный покой, - как-то совершенно безразлично откомментировался Габриель.
      - Естественно, с твоей лёгкой руки, - не смогла удержать на губах шпильку. - Ладно, это к делу не относится. Ты знаешь, кто сейчас занимает столь почётную должность при Сатане?
      - Знаю, но ответ тебе не понравится, Василиса, - честно предупредил Смерть, чем вызвал невольный смешок.
      - Ой, да куда уж больше-то? - довольно легкомысленно отмахнулась от такой редкой заботы Габриеля.
      - Сейчас звание демона Печали прочно закрепилось за... - тяжёлый вздох, словно перед прыжком в ледяную воду, и очередное признание: - Сергеем. Чуть не убившим тебя мясником.
      - Что?! - даже не заметила, как перешла в диапазон ультразвука.
      - Поверь, - покаянный голос начальства лишь внёс ещё большую сумятицу в и без того хаотичные мысли, - я искренне надеялся, что тебе больше никогда в жизни не придётся с ним столкнуться. - Помолчав несколько секунд, Габриель давал мне время на успокоение и принятие такого печального факта, как очередная встреча с человеком, благодаря которому моя размеренная жизнь разлетелась на мелкие осколки. - Как только ознакомишься с заданием и придумаешь мало-мальски приличный план действий, сразу же позвони. Буду громко ругаться, и отчитывать за безалаберность.
      Клятвенно заверив Смерть громким мычанием, мол, как только - так сразу, сбросила вызов, да так и осталась сидеть каменным истуканом, прижимая к уху молчащий сотовый. Сил на то, чтобы сходить за очередным заданием совершенно не было, да и желания искать способы умерщвления злобного агрессора, которое хоть изредка, но посещало непутёвую меня, тоже не наблюдалось.
   Мысленно дотронувшись до нашей с Асукой внутренней связи, безжизненным голосом попросила фамильяра принести конверт. Но если по дороге от почтового ящика до квартиры он ещё и с самим заданием ознакомится, естественно, совершенно случайно, а потом перескажет его в укороченном варианте, то даже ругаться на подобный самопроизвол не буду.
      Спихнув хотя бы одну проблему на хвостатика, ничком упала на разложенный диван и, подтянув колени к груди, с головой накрылась одеялом, в тщетной попытке спрятаться от неожиданно нагрянувшей реальности, оказавшейся столь жестокой. Но скромненько полежать, изображая из себя хладный труп недельной давности, и тихонечко пожалеть себя, любимую, мне так и не дали, бесцеремонно одним рывком срывая хрупкую преграду в виде пухового покрывала. Возмущаться не стала, просто лягнула оборзевшего фамильяра, за что сразу же получила хлёсткий удар гибким хвостом по мягкому месту.
      - Так, дельце предстоит простенькое, - казалось, энтузиазму Асуки позавидует и сам Альберт Эйнштейн, который с удовольствием принимался за любую работу или опыт, свято веря в то, что в сердце каждой трудности кроется новая возможность. Присмотревшись ко мне повнимательней, демонёнок разгневанно сверкнул колдовскими шартрезовыми глазами и ядовито добавил: - Если хозяйка, конечно, соизволит выползти из кокона "сивой и убогой".
      - А не пошёл бы ты... - беззлобно огрызнулась, прекрасно понимая, что Асука прав на все сто процентов. - Что там?
      - Если верить сведениям, собранным небесной канцелярией, то Сергей методично забирает души людей, которых именно ты транспортировала к Вратам.
      - Там что, так и написано: "Переправленные на Суд Божий Василисой Ласкиной - временным заместителем Палача"?!
   От удивления и шока, что Святая Инквизиция знает о моём существовании и вмешательстве в магические дела Ангела Смерти, но до сих пор ничего не предприняла, апатия, так и норовившая затянуть в свои сети, мигом спала, услужливо уступив место первобытному страху за свою никчёмную жизнь.
      - Нет, что ты! - смешно махнул хвостом фамильяр, игриво дразня белой кисточкой мои шаловливые ручки. - Просто здесь стоят даты, когда мертвецы ожили вновь, а в это время Смерть уже грел свои тысячелетние косточки на пляже.
      - Подожди-подожди, - замахав руками на манер ветряной мельницы, чуть в обморок от волнения не грохнулась, - только не говори, что нам придётся иметь дело с зомби.
      Просверлив мою растерянную мордашку, ну, очень ласковым и многообещающим взглядом, хвостатик снова вперился глазами в задание. С меня семь потов сошло, пока Асука повторно изучал письмо, ища в нём либо подтверждение, либо опровержение моей жуткой догадки. Наконец, когда ногти были сгрызены практически под корень (дурная привычка - вторая натура), фамильяр засиял, что новенький рубль и поспешил поделиться со мной радостной новостью.
      - Нет, это не зомби, - поймав вопросительный взгляд, снизошёл-таки до пояснений. - Эти мертвецы вполне себе живут независимой жизнью, да и разлагаться пока не собираются, а на подобное даже самый всемогущий некромант не способен. И это ещё не самое интересное, - заговорщическая улыбка продемонстрировала небольшие клыки демона. - Умершие возвращались ровно через сорок дней после смерти, а это может означать, к сожалению, только одно...
      - На Суд Божий они так и не попали, и теперь находятся под властью Сатаны, - материализовав в руке косу и ритуальную одежду Смерти, задумчиво потёрла подбородок. - Как думаешь, насколько откровенным с нами будет архангел Александр?
      - Ноль целых и одна тысячная, - скривился хвостатик, словно зелёный лимон целиком проглотил. - А вот с Рафаилом такой фокус уже не прокатит.
     
      - Чтобы выманить архангела Александра, нам нужна душа умершего человека, - рагнар дождался моего согласного кивка и с умилением просюсюкал: - Васенька, ну, никак не ожидал, что в скором времени ты готова будешь на убийство!
      - С чего ты так решил? - споткнувшись от неожиданности, чуть не упала, лишь чудом сумев сохранить равновесие.
      - Ну, как же, - сидящий на диване плечом к плечу с Рафаилом Асука, недоумённо нахмурился. - Габриель же пока не пересылал никаких конвертов с заданием о транспортировке душ к Вратам.
      Глагол "пересылал" снова напомнил о том, что нужно бы уточнить у Смерти, почему он методично вскрывает конверты, и лишь после того, как ознакомится с очередным заданием, переправляет его своему временному заместителю. Есть, конечно, вариант, что Габриель не хочет "засветить" своего зама перед другими Ангелами Смерти, поэтому у меня не лопается почтовый ящик от постоянно прибывающих заданий. Но всё же хочется услышать подтверждение своей догадки от самого упырёныша.
      - Нет, мы просто попросим Габриеля предоставить мне парочку свободных душ.
      "Хозяюшка," - настороженный голос заставил напрячься в предвкушении очередного глупого вопроса, - "ты головой случайно не стукалась?"
      "Нет," - рявкнула в ответ и немного подумав, быстро уточнила: - "С лестницы тоже не падала, и пыльные мешки с цементом головой не ловила!"
      "Тогда откуда эта бредовая идея взялась?" - никак не хотел отставать Асука, усиленно сверливший любопытно-невинным взглядом потолок, мол, я вообще сейчас о птичках думаю, а не с родной хозяйкой пререкаюсь.
      "Габриель сам предложил помощь, вот пусть теперь и отдувается," - раскрыла главный козырь, искренне надеясь на понимание.
      "Ну, раз так..." - мне почему-то показалось, что хвостатого фамильяра не удовлетворил подобный ответ. - "Только не забудь, что даже у Смерти ограничены возможности, а руки прочно связаны священными клятвами."
      - Может, хватит мысленно трепаться?! - неожиданно вспылил Рафаил, до этого выражавший полнейший пофигизм. - Чувствую себя третьим лишним!
      - Прости, - покаянно выдохнула в унисон с фамильяром. - Не думала, что ты был в курсе внутренней связи, возникшей между мной и Асукой.
      - Василиса, у меня тоже есть фамильяр, - не сумел скрыть сарказма рагнар и потрепал по лобастой голове Кузьму, предано сидящего у ног хозяина. - И знаешь ли, наша с ним связь не является односторонней, как многие считают. Кузя способен передавать мне ощущения других людей, картинки из реальности, которые сам видел, или при помощи эмоций предупреждать об опасности.
      - Круто!
      - Это всё, конечно, дико хорошо и просто фантастически интересно, - встрял хвостатый демон, - но у нас на носу висит скорая и неминуемая встреча Сергея и Василисы. Поэтому давайте подготовимся к ней как можно лучше. Как-то не горю желанием терять столь великолепную хозяйку из-за непредугаданной оплошности.
      - И остаться без магической защиты от твоего неконтролируемого и неадекватного альтер эго, - не остался в долгу рагнар, задетый за живое замечанием о том, что он бьёт баклуши. - Хотя нет, ты же тогда тоже моментально в ящик сыграешь.
      - Может, не будем ругаться? - состроив умильную мордашку, присела перед парнями на корточки, и сложила в молитвенном жесте руки. - Как верно заметил Асука, на данный момент мы не располагаем свободной душой, готовой тот час переступить порог Врат, поэтому без помощи Габриеля не обойтись.
      - Почему же, - задумчиво протянул высший демон, окидывая хвостатика ну, очень тяжёлым взглядом - видимо, слова моего фамильяра сильно зацепили Рафаила. - Можно организовать труп на дому, и тогда никого не придётся привлекать к решению возникшей проблемы.
      - А кормить ты меня будешь? Убирать в квартире и терпеть мой мерзопакостный характер вкупе с неожиданными появлениями здесь моих родителей? - теперь пришла моя очередь шипеть эфиопской гадюкой и целиться из базуки во всё, что движется - как же моего любимого хвостатика предложили на заклание. - Нет, ты, Рафаил, исчезнешь, как только посчитаешь, что выполнил свою миссию или же наоборот, что дела идут из рук вон плохо, а я останусь разгребать весь этот бедлам в одиночку. Поэтому давай больше не будем говорить ни за убийство, ни за самоубийство, ферштейн?
      Честно говоря, надеялась, что Рафаил скажет хоть что-нибудь, способное развеять мои страхи и гнетущие опасения, но никак не банального молчания. Хотя рагнар прав, мы друг другу ничего не обещали, никаких клятв не давали, следовательно, не имеем личных обязательств относительно нашего временного сотрудничества. А слова, так непредусмотрительно брошенные всевластным демоном не так давно Оракулу, мол, любые проблемы, связанные со мной, автоматически станут и проблемами Рафаила, были простым предлогом, чтобы остаться рядом для... А правда, для чего Рафаилу понадобилось постоянно ошиваться возле меня, раз за разом вытаскивая из очередного переплёта?..
      "Ох, Василиса, кажется, у тебя не на шутку разыгралась вездесущая паранойя." - В меру спокойный голос фамильяра заставил нервно вздрогнуть, и, скрепя сердце, мысленно согласиться с едким, но таким верным замечанием - всё-таки хвостатик после проведения ритуала стал намного чётче улавливать мои эмоции. - "Хватит анализировать непонятно что. Всё равно внятных объяснений ты пока получить не сможешь, поэтому лучше займись делом."
      Согласно кивнув, достала сотовый из бокового кармана джинс, и ушла на балкон, набирая номер Смерти. Ждать долго не пришлось... Нет, даже не так: у меня появилось отчётливое ощущение, будто начальник нёс караул возле телефона, ожидая, когда тот, наконец, зазвонит, чтобы явить шефу мой грандиозный в своей простоте план.
      - Да?
      Начинать с банального: "Габриель, подари мне, пожалуйста, свободную душу!" не хотелось, поэтому пришлось идти издалека:
      - Привет ещё раз! Как отдыхается?
      - Просто замечательно, - степень удивления в мужском голосе начала постепенно приближаться к отметке "Осторожно, могут быть непредвиденные последствия". - Зачем звонишь? - Это явно была завуалированная попытка выведать нужную информацию.
      - Соскучилась, - припомнив недавнюю головомойку, решила не наступать на старые грабли дважды. - Много девчонок уже успел закадрить или закрутил-таки основательный курортный роман? - Знаю, что лезу в самое жерло вулкана, готового вот-вот рвануть, но мне нужно морально подготовиться к следующему решающему вопросу.
      - Василиса, ты же знаешь, что я не могу ни с кем встречаться. Думаю, ты прекрасно помнишь о святых клятвах, про которые я тебе рассказывал ранее.
      Ну да, был некий подобный разговор, когда я и Габриель только начинали работать вместе. Тогда Смерть, скромно потупившись, пояснил, что у него нет, и не может быть семьи, потому что он принёс священную клятву, давая обет полностью посвятить себя служению Свету и "тем, кто справедливо управляет магическим миром". (До меня только сейчас дошло, что под обтекаемой формулировкой подразумевались вполне реальные главы Святой Инквизиции.)
   На моё более чем справедливое замечание, мол, а как же продолжение рода и, в конце концов, самые обычные плотские утехи и домашний очаг, начальник жестоко пояснил, что добраться до кого бы то ни было легче всего через друзей, родных и семью. Поэтому он не хочет, чтобы из-за него страдали ни в чём неповинные люди, которые даже отдалённо не будут подозревать о том, где работает их друг, родной человек, муж и отец.
   В тот день я грешным делом подумала, что как бы Габриель не выёживался, но всё равно у него имеется временная подружка. Иначе ведь и быть не может! Он же мужик в самом расцвете, причём не только лет, но и сил, а красотки на подобный типаж ой как падки. Но неприятный укор, прозвучавший только что, поставил жирную точку в моих сомнениях.
      - Василиса, ты уже решила, как поступишь в сложившейся ситуации? - Обтекаемый вопрос начальника не затронул таких ненавистных слов, как "демон Печали" и "Сергей", за что я ему была безмерно благодарна.
      - Да, - вот и пришло время выложить карты на стол. - Я думаю, что здесь также замешан архангел Александр, ведь именно он переправлял души моих подопечных через Врата на Суд Божий. Мне нужно с ним серьёзно поговорить.
      - Он тебе ничего, кроме "Девочка, ты совсем сдурела!", не скажет, - быстро привёл железобетонный аргумент Смерть.
      - Согласна, - не вижу причин для спора, ведь подобная мысль и мне в голову приходила. - Поэтому с ним будет разговаривать более настойчивый и уверенный в своих силах Рафаил.
      - Что ж, довольно неплохое решение, - милостиво кивнул биг босс, смешно при этом причмокнув. - Есть ещё что-то, о чём мне бы стоило знать, или это всё?
      - Эм, Габриель, мне нужна твоя помощь! - Признание далось ой как нелегко. - У тебя есть на примете свободная душа, которую срочно нужно сопроводить до Врат?
      С другой стороны динамика повисла гнетущая и откровенно давящая на нервы тишина. Нервно сглотнув, принялась мысленно считать, чтобы хоть как-то успокоить расшатавшуюся психику и заполнить тягостное ожидание. Наконец, когда я успешно добралась до трёхсот сорок седьмой цифры, Смерть принял окончательное решение.
      - Через пятнадцать минут спускайся к почтовому ящику, там найдёшь конверт с заданием.
      - Спасибо... - неловко замявшись, всё-таки не смогла сдержать вполне закономерного любопытства. - А почему ты мне его раньше не прислал?
      - Василиса, - тихий и такой родной смешок упырёныша моментально успокоил меня, - неужели ты думаешь, что в этом мире только одна Смерть? И будто это я? - Дождавшись моего "Ну...", Габриель задорно рассмеялся. - Глупенькая, на Земле живёт более семи миллиардов человек, поэтому в одиночку никто не способен справиться с подобным объёмом работы.
      - Тогда почему тебя называют "Смерть", а не "один из энного количества Смертей"? - устав бесцельно подпирать стену на балконе, вернулась в гостиную и присела на широкий подлокотник дивана.
      - Давая священную клятву главам Святой Инквизиции, мы - те, кто согласился служить во имя Света, - посвящаем себя культу Смерти. У экзорцистов примерно такая же ситуация. Они либо всю свою жизнь учат стихи из Священного Писания, либо ведут отшельнический образ жизни, методично и скурпулёзно изучая травки и корешки, чтобы в нужный момент использовать подходящее зелье. Но ведь никто не говорит "один из экзорцистов", а просто называют их "ария" или "ведун".
      - Это всё, конечно, дико интересно и познавательно, но ты так и не ответил на поставленный вопрос. - Собрав остатки храбрости и наглости в кулак, выпалила на одном дыхании: - Габриель, кто ты такой?
      - Я - Ангел Смерти, - тихо ответил мужчина, о котором, как мне казалось, я знала практически всё. - Подобных мне на Земле обитает около тысячи, и мы методично выполняем задания, присылаемые небесной канцелярией. Одного Ангела Смерти обычно достаточно, чтобы вовремя и на должном уровне обслуживать от трёх до пяти провинциальных городов, но в больших мегаполисах, где число жителей давно перевалило за миллион, работают два Ангела Смерти. - Переведя дух, Габриель тяжело вздохнул. - Те задания, которые пусть даже косвенно могли натолкнуть Бреда на мысль о том, что их выполняет ведьма, я делал сам, а остальные отправлял тебе.
   Теперь, хотя бы становилось понятно, почему Габриель сортировал конверты, присланные небесной канцелярией. Ему не хотелось, чтобы мы с Бредом столкнулись нос к носу. Ведь, насколько помню, о моём сотрудничестве с Ангелом Смерти никто не должен знать. Хотя странно, почему тот же архангел Александр не донёс второму Ангелу Смерти о том, что вместо Палача души к Вратам переправляет какая-то ведьмочка.
      - А как ты оказывался в нужном месте, чтобы сопроводить душу к Вратам? - невольно заинтересовалась практической стороной вопроса. - Ведь кольцо перемещений находится у меня.
   - Васенька, глупая ты ведьмочка, - незлобиво рассмеялся шеф. - Уж перемещаться без кольца я за свою жизнь научился, поверь.
   Почувствовав, как градус моего уважения к Габриелю резко возрос, вновь вернулась к проблеме с демоном Печали:
   - Ты связался с напарником и попросил поделиться душой, которую должен переправить к Вратам другой Ангел Смерти?
      - Я с ним не связывался, - судя по звукам, Габриель пригубил какой-то коктейль. - У нас строго распределены районы города, поэтому ты с Бредом ещё не встречалась. И, Василиса, не дай Бог, тебе с ним встретиться - Святая Инквизиция тогда быстро узнает о твоём существовании.
      - Но почему архангел Александр не доложил ни Бреду, ни главам Святой Инквизиции о нашем с тобой контракте? - задала волновавший меня вопрос.
      - Видимо, ему просто не хотелось во всё это вмешиваться, - попытался развеять мои сомнения упырёныш, но не преуспел в этом. А потому просто перевёл разговор на другую тему. - Задание, которое ты сейчас получишь, принадлежит Бреду - Ворошиловский район его территория, поэтому, пожалуйста, постарайся перехватить невинную душу и архангела Александра до того момента, как там появится мой напарник.
      - И как ты себе это представляешь? - Честно говоря, рассчитывала поговорить со Смотрителем Врат сразу же, как только найду нужную душу и буду готова к её транспортировке.
      - Уведите душу куда-нибудь, - ещё один жадный глоток мужчины дал отчётливо понять, что этот разговор ему как минимум неприятен. - С тобой будет рагнар, поэтому, думаю, проблем не должно возникнуть.
      - Хорошо, я обговорю этот момент с Рафаилом, - покладисто согласилась, прекрасно понимая, что Габриель прав и светиться лишний раз перед незнакомым Ангелом Смерти не стоит. - Ладно, пойду за заданием.
      - Мелкая, держи меня, пожалуйста, в курсе того, как продвигается дело, - вместо обычного "До свидания", начальник решил проявить невиданную заботу. - Мне не безразлична твоя жизнь, поэтому, постарайся не лезть на рожон!
      Согласно кивнув, при этом напрочь забыв о том, что Габриель не может увидеть этот простой жест, нажала кнопку сброса. Мысли, одна плачевнее другой, настойчиво посещали мою бедовую головушку. И если с поведением Габриеля я худо-бедно разобралась, то действия Смотрителя Врат мне были совершенно не понятны, а потому очень сильно настораживали.
   Нет, конечно, можно на всё плюнуть и разорвать этот замкнутый круг, где вопросов больше чем ответов, банально придя с повинной в резиденцию глав Инквизиции. Но что мне это даст, кроме очередных глобальных неприятностей? Правильно, ничего, а так, хоть есть надёжные защитники в лице Асуки и Рафаила.
   - Что сказал Смерть? - рагнару надоело ждать пока я выйду из ступора.
      - Душа нам обеспечена, только придётся действовать быстро, - постучав по губам пальцем, мысленно попросила фамильяра забрать конверт из почтового ящика. - Рафаил, ты знал о том, что в мире существует множество Ангелов Смерти? А конкретно в нашем городе работают два Ангела Смерти - Палач и Бред?
      - Да.
      - А почему тогда я узнаю об этом последняя? - не сдержав эмоций, всё-таки вспылила. - Почему мне всегда приходится ходить по лезвию ножа, даже толком не подозревая с какой стороны ждать нападения?
      - Василиса, не пори горячку! - моментально оценив ситуацию, рагнар заговорил тихим, проникновенным голосом, которым обычно с буйными психопатами разговаривают. - Габриель не хотел подвергать тебя опасности, поэтому запретил мне и Асуке раскрывать правду.
      - Да что ты! - всплеснув руками, нервно рассмеялась. - Однако я всё чаще и чаще прихожу в себя на прозекторском столе в морге, а не в собственной постели!
   Услышав мои претензии, Рафаил скривился, словно съел зелёный лимон целиком. Мои слова ему явно не понравились.
   Резко поднявшись на ноги, рагнар в два шага оказался стоящим рядом со мной. Удивлённо приподняв брови, посмотрела в серебряные глаза и поняла, что пропала... Окончательно и бесповоротно.
      - Обещаю, что тебе ничего не угрожает ни сейчас, ни в будущем, - рагнар наклонился ко мне, обнимая меня за талию. - А если кто-нибудь рискнёт причинить тебе вред, я лично его убью. - Практически невесомо проведя пальцами свободной руки по моей щеке, Рафаил приподнял моё лицо за подбородок. - Ты мне веришь?
      Смотря в эти серебряные глаза, наполненные неподдельной теплотой и заботой, невольно поддалась минутному порыву и, резко выпрямившись, бесстыже прижалась к груди демона. И, пока не прошёл порыв смелости, прошептала в губы рагнара всего одно слово:
      - Верю...
     
      Нервно постукивая носком босоножки по серебряному древку косы, никак не могла успокоиться. Асука сейчас ошивался около того места, где должен был умереть некто Иван Фёдорович Борзунков, тридцати двух лет от роду, а я же осталась дома, ожидая мысленного сигнала от фамильяра.
   Больше всего в жизни ненавижу ждать. Тягость ожидания буквально убивает, причём намного медленнее и изощрённей самых страшных пыток.
   Рафаил же сейчас устраивал Бреду очередные уличные разборки с участием нескольких низших демонов, в принудительном порядке согнанных в Лесной тупик. Посовещавшись с рагнаром, пришли к выводу, что Ангел Смерти всё же перво-наперво отвлечётся на несносных пугальщиков, которые могут причинить намного больше реального ущерба, нежели тихая и мирная душа Борзункова.
      "Васька, атас!" - от неожиданно раздавшегося голоса Асуки в моей голове, я нервно вздрогнула, и выронила косу. - "Иван Фёдорович прибыл на место встречи."
      "Уверен?"
   Вытянув вперёд левую руку, сосредоточилась на искрящемся в солнечном свете камне, и мысленно назвала конечный пункт перемещения. Бац, и я уже стою в трёх метрах от жуткой аварии: на перекрёстке столкнулись красный автобус марки "Форд" и манёвренная чёрная легковушка производства автоконцерна "Мазда".
     "На все сто! Умер всего один человек - водитель иномарки, а пассажиры автобуса отделались испугом и небольшими ссадинами," - как всегда вовремя пришёл исчерпывающий ответ от фамильяра. - "Василиса, не спи!" - Ментальный окрик хвостатика привёл меня в чувство, и я ещё раз окинула взглядом раскуроченную машину, капот которой сложился в гармошку из-за столкновения с боком многотонного автобуса. - "Не думаю, что Бред долго будет разбираться с мелкими демонами, ну, максимум, пару раз косой махнёт в их сторону и вся недолга."
      Признав правоту Асуки, попыталась подойти к месту страшной аварии, но к моему вящему ужасу ноги словно приросли к асфальту и категорически отказывались повиноваться законной хозяйке. Замерев каменным истуканом посреди дороги, благо, что была невидима для смертных, жалобно посмотрела на беснующегося фамильяра, который своим странным поведением довольно сильно выделялся на фоне ошеломлённой произошедшим толпы.
      "Василиса, делай хоть что-нибудь," - истерично возопил демонёнок, нервно размахивая руками и недвусмысленно семафоря шартрезовыми глазами в сторону легковушки, - "время-то не резиновое!"
      "Я... Я не могу пошевелиться!" - Пришлось-таки признать временное поражение, совершенно не понимая, что происходит. Уж кто-кто, а покойники мне совершенно не страшны, поэтому впадать в ступор от вида изувеченного тела я уже давно разучилась.
      "Почему?!"
      "Самой бы кто ответил..." - растеряно потеребив длинную полу балахона, предприняла ещё одну попытку подобраться поближе к изувеченному телу.
      "Ладно, если не получается с ответами на вопросы," - тон хвостатого фамильяра мне ой как не понравился, поэтому я не нашла ничего лучшего как заранее напрячься и подспудно ожидать очередной большой и противной бякости, - "то могу помочь с мотивацией, интересует?" - Получив моё немного оторопелое "Угу", Асука довольно промурлыкал: - "На расстоянии метра от тебя стоит ни кто иной, как Бред своей собственной разгневанной персоной."
      "ЧЕГО?!?" - испуганно подпрыгнув, чисто по инерции совершила простенькое движение, блокирующее воздействие ментальной магии на человека, благодаря чему смогла отступить на пару шагов назад. - "Где... Где он?"
      "Ой, кажется, обознался," - довольно правдоподобно и максимально искренне опечалился хвостатик, всё больше и больше привлекая внимание сторонних наблюдателей. - "Васька, не тормози! На территории, закреплённой за другим Ангелом Смерти, никто, кроме этого Ангела Смерти, не может препровождать души умерших к Вратам. Поэтому-то ты и не могла подойти к Борзункову."
      "А раньше об этом сказать не мог?" - моментально окрысилась, чувствуя себя конченной дурой. - "Сколько времени зря потеряли!"
      "Тогда, может, хватит лясы точить, и стоит перейти к осуществлению ранее оговоренного и практически идеального плана?" - проскрежетал фамильяр. - "Думаю, Бред уже благополучно разобрался с мелкими сошками Сатаны, которые с радостью доложили ему, кто именно согнал их в тот злосчастный тупик, и сейчас на всех парах несётся сюда."
      Показав язык надувшемуся Асуке, быстренько добежала до раскуроченной "Мазды". Взмахнув над головой Ивана косой, выжидательно уставилась на... пустое пространство. Моргнув несколько раз и получив ментальную затрещину от несносного фамильяра, быстро повторила заученное движение, но всё с тем же плачевным результатом. Теперь пришла очередь и Асуки искренне удивляться, а я даже воздух над телом Борзункова руками пощупала - мало ли, вдруг просто-напросто не могу увидеть душу Ивана, как Ангел Смерти, орудующий косой на чужой территории. Но нет, воздух был как всегда прозрачным, лёгким и податливым, что окончательно вогнало в ступор.
      - Что за чёрт? - помимо воли сорвалось с губ.
      - О, всё очень просто, милая леди, - приятный баритон с грубыми нотками заядлого курильщика, раздавшийся буквально над самым ухом, заставил испуганно подпрыгнуть и вжаться спиной в бок легковушки. - Только я могу забрать душу человека, умершего в западной части города. Неужели твой Ангел Смерти ничего об этом не сказал?
      - Нет, - пересилив животный страх, который так и рвался наружу, всё же смогла выдавить из себя несколько слов: - Он как-то запамятовал насчёт этого.
      - Жаль-жаль, - практически искренне и непринуждённо высказался довольно крупный мужчина, каменной скалой возвышаясь надо мной. Из-за надвинутого на лицо капюшона мне так и не удалось рассмотреть собеседника, отчего становилось вдвойне страшнее: вдруг я с ним ещё встречусь в, так сказать, неформальной обстановке, и не узнаю его. - Хочешь, деточка, посмотреть, как работают настоящие профессионалы?
      "Нет, но хочу чтобы ты провалился в Тартар, а затем самолично закопаться на ближайшем погосте," - так и рвались роковые слова с губ, но лишь титаническим усилием воли мне удалось их сдержать - Бог его знает, какие последствия потом не заставят себя долго ждать. Вместо этого я покорно кивнула, искренне веря в то, что довольно правдоподобно изображаю из себя сивую и убогую сиротинушку.
      "Васька, что ты задумала?" - первым раскусил мою напускную скромность Асука. - "Вали оттуда - этот Ангел Смерти намного сильнее и проворнее тебя!"
      "Найди Рафаила, и ждите меня дома," - отдав ментальный приказ, переключила всё своё внимание на довольного до омерзения Бреда. - "Не удивительно, что Габриель ни словом не обмолвился о своём напарнике. Он же индюк напыщенный, а не Ангел Смерти!"
      "Дура!" - скромно, но довольно веско высказался фамильяр, поспешно теряясь в разношёрстной толпе.
      Бред ничего нового мне не показал: всё тот же отточенный до автоматизма взмах грубой деревянной косой над головой Борзункова, но вот только в его случае душа всё же отделилась от тела. Притопнув от злости ногой, не смогла скрыть истинных эмоций, полностью заполнивших всё моё ведьмовское естество.
      - Что, малявка, завидно? - издевательски расхохотался бугай, применяя те же обидные эпитеты в отношении меня, что и начальник. - Учись, пока есть возможность. - Как бы Бред ни старался казаться белым и пушистым, но угрожающие нотки всё равно прорезались в его голосе, из чего я сделала вполне закономерный вывод, что пора линять. - Мадемуазель, а ты на кого работешь-то? - словно прочитав мои паникёрские мысли, Ангел Смерти приступил к вполне закономерному допросу.
      - На себя, - да счаз, я всё взяла и рассказала.
      - А тебя разве родители не учили, что врать нехорошо? - смешно пропищал мужчина, немного отступая от меня, но всё равно стоя таким образом, чтобы в моей голове даже мысли о побеге не возникло. - Ты далеко не уходи, думается, главам Святой Инквизиции будет интересно пообщаться с такой молоденькой и одарённой ведьмочкой.
      Я знала, что Бред не отпустит меня по собственной воле, и, скорее всего, силком потащит в резиденцию глав Инквизиции на разборки, но всё же по-глупому надеялась на чудо. Но чуда, увы, не случилось.
      - Дяденька, а вы уверенны, что хотите ввязываться в подобное де... геморрой? - состроив невинную мордашку, придала голосу максимально детские нотки.
      - Конечно, девочка. Давненько мне не было так интересно, - разоткровенничался амбал. - Я давно стал замечать, что Палач...
      - Простите, кто? - Бочком пробираясь в противоположную сторону от тупика, образовавшегося из-за врезавшегося капота легковушки в бок автобуса, попыталась заговорить противнику зубы.
      - Не строй из себя дуру, деточка, - отмахнулся от моего вопроса Ангел Смерти. - Так вот, Палач начал всё реже и реже появляться на планёрках, а на его территории всё чаще и чаще можно было приметить хрупкую девичью фигурку, облачённую в слишком большой для неё балахон. Ничего не кажется странным?
      - Нет, - почувствовав мнимую свободу, уже хотела рвануть от мужика со всех ног, как была довольно невежливо остановлена резким рывком за шиворот треклятого балахона, отчего капюшон слетел с головы, давая Бреду великолепную возможность рассмотреть моё перекошенное от ужаса лицо.
      - Да ты и правда малявка! - захохотал мужчина, а я же стояла, испуганно сжавшись и с ужасом понимая, что подвела Габриеля под монастырь.
   Что там говорил Асука, если нашу с упырёнышем сделку раскроют? Мол, если Святая Инквизиция узнает о нашем с Габриелем сотрудничестве, то плохо будет обоим. Ведьму-неудачницу казнят, как свихнувшуюся, а Смерть разжалуют до уровня простого смертного. Правда, замечательная перспектива во всех смыслах, кроме прямого?..
     Неожиданный женский вскрик, раздавшийся из разношёрстной толпы любопытных зевак, отвлёк моего захватчика, благодаря чему я смогла вырваться из жёсткого захвата, правда, оставив приличный кусок балахона в руке Бреда.
      Времени на то, чтобы вертеть головой в поисках нежданного спасителя категорически не было: пришедший в себя Ангел Смерти утробно зарычал и попытался ударить меня древком косы по затылку. Увернувшись в последний момент, со священным ужасом уставилась на внушительную вмятину, оставшуюся после соприкосновения рабочего инвентаря неадекватного Бреда и железной крыши легковушки. Поднырнув под руку разозлившегося мужчины, наградила его унизительным пинком по мягкому месту, отчего на чужом балахоне остался серый отпечаток подошвы от моей босоножки.
      - Ах, ты, засранка! - раненым слоном взревел противник, злобно смотря на основательно струхнувшую меня налитыми кровью глазами.
      - А нечего было портить частную собственность! - брякнула первое, что пришло на ум и, как всегда, не к месту.
      - Поверь, мелочь, на эту груду металлолома больше никто не позарится, поэтому одной вмятиной больше, одной вмятиной меньше не играет особой роли, - проскрежетал зубами оппонент, старательно прикидывая как бы половчее схватить меня в охапку. - Сдавайся лучше по-хорошему, иначе будет только больнее и страшнее.
      - Это всё, конечно, дико интересно, но вы знаете, у меня на сегодняшний вечер были совершенно иные планы, нежели романтическое свидание с вами и главами Святой Инквизиции, - самое главное сейчас заговорить зубы противнику, а остальное дело техники, помноженное на неприлично большую удачу.
      Проворно подтянувшись, оседлала багажник "Мазды" и, что есть мочи, ногами толкнула в грудь замешкавшегося Бреда, лишь чудом не свалившись с другой стороны машины. Протараторив на одном дыхании заклинание воздушного лассо, со второй попытки всё-таки смогла заарканить совершенно несопротивляющуюся душу Ивана Борзункова, и припустила на противоположную сторону проспекта, напрочь игнорируя неистовые гудки и мат из машин, чьи владельцы вынуждены были резко ударить по тормозам, чтобы не сбить сумасшедшую девчонку.
   "Даже думать не хочу о том, какое впечатление я произвела на людей, неистово размахивая руками-ногами на месте аварии," - мысленно всплакнув, ловко лавировала в потоке машин. - "Сто против одного - завтра проснусь звездой не только ютьюба, но и всех социальных сетей."
   Дело в том, что когда капюшон балахона слетел с головы, магия, скрывавшая меня от любопытных взглядов смертных, рассеялась, а косу Смерти я предусмотрительно убрала, как только лицом к лицу столкнулась с Бредом. Что-то мне подсказывало, что увидев мой рабочий инвентарь, Ангел Смерти быстро смекнёт, с кем именно я работаю в паре.
      Добежав до тротуара, даже не удосужилась оглянуться, копчиком чувствуя, что разозлённый Ангел Смерти по пятам преследует беглянку. Свернув в какую-то тёмную улочку, подобрала повыше длинные полы балахона, путающиеся в ногах, и прибавила скорости, довольно успешно перепрыгивая баррикады из коробков и картонных ящиков в изобилии стоящих вдоль стен домов. Добежав до конца улочки, резко выскочила на аллею, протянувшуюся от одного конца парка имени Вити Чиривичкина до другого.
   Времени на то, чтобы остановиться и банально отдышаться, совершенно не было, хотя лёгкие с минуты на минуту грозились лопнуть из-за несоизмеримых моей физической подготовке нагрузок.
      Повертев головой в поисках укрытия, краем глаза заприметила большой фонтан, в центре которого возвышался каменный парусник, из бортовых люков которого выглядывали внушительные пушки. Прохладная вода весело струилась из огнестрельных орудий, отчего над фонтаном, образованная из мелкой мороси, переливалась радуга. Некоторые молодые люди залезли в фонтан и теперь весело там плескались, наплевав на тот факт, что сейчас хоть и конец мая, но это вряд ли хорошее время для купания.
   Притормозив рядом с искусственным водоёмом, задумалась ровно на секунду, но потом, в два рывка стянув через голову порванный балахон, запихнула его в урну, стоящую поблизости, и с довольным кличем начинающей папуаски перепрыгнула бортик фонтана. Джинсовые шортики и широкая белая футболка неприлично прилипли к телу, а кожа моментально покрылась мурашками от холода. Но тот факт, что меня быстро обступила группка девчонок и ребят, весело гомонящих и беспрестанно брызгавшихся водой, радовал неимоверно.
   Воровато выглянув из-за плеча парня, так удачно закрывшего меня своей широкой спиной, чуть ли не нос к носу столкнулась с... Лайкусом.
      - Какая встреча! - довольно протянул келпи, окидывая меня оценивающим взглядом. Отчего моментально захотелось натянуть футболку до колен, а ещё лучше оказаться в сухой одежде. - Просто так купаешься али улепётываешь от во-о-он того разозлённого кавалера? - и фейри неприлично тыкнул пальцем в сторону Бреда.
      Согласно кивнув, уже хотела пересечь фонтан и, выбравшись с другой стороны, задать стрекоча, как остановилась, озарённая неожиданной бредовой идеей. Повернувшись к заинтересованно наблюдающему за мной Лайкусу, вцепилась в рубашку водного фейри мёртвой хваткой, и чуть ли не с любовью заглянула в разноцветные глаза.
      - Ну, и что ты придумала? - не стал выпендриваться келпи, быстро сообразив, что мне от него что-то нужно.
      - Можешь перенести нас ко мне домой? - Уж лучше буду должна Водной Лошадке, нежели предстану пред главами Святой Инквизиции.
      - Можно, конечно, попробовать, - прищурил разноцветные глаза оппонент. - А что мне за это будет?
      - Договоримся! - довольно опрометчиво пообещала, с ужасом наблюдая из-за спины келпи, как Бред методично обыскивает площадку перед фонтаном.
   Закралась нехорошая мысль, что Ангел Смерти может меня чувствовать даже на расстоянии. Но потом пришло понимание, что он просто чувствовал душу Борзункова как своеобразный маячок, вот и дёргается сейчас, потеряв ориентир. Ведь спеленатый моими чарами Иван Фёдорович на данный момент был невидим для озлобленного Бреда.
      - Тогда расслабься и получай удовольствие, - довольно промурлыкал Лайкус, опускаясь на колени и утягивая меня следом за собой.
      Не успела я даже толком отреагировать на его слова и дальнейшие действия, как уже оказалась лежащей на дне фонтана. Испуганно дёрнувшись, в тщетной попытке высвободиться, была быстро прижата к крепкой груди, а чужие губы, накрыв мои, вдохнули в рот живительного кислорода, которого уже не хватало.
   Испуганно зажмурившись, сотню раз мысленно прокляла свою бредовую идею попросить помощи у хитроумного келпи, как оказалась лежащей на полу родной ванной комнаты. Удивлённо поморгав, даже не обратила внимания на то, что вцепилась в плечи Лайкуса мёртвой хваткой, и смогла лишь задать самый идиотский во всём мире вопрос:
      - А почему мы оказались здесь?
      - Я же Водная Лошадка, поэтому мне проще появиться там, где есть источник воды, - обезоруживающая улыбка нашла отклик и на моём лице.
      Только хотела задать очередной вопрос из серии "Тупой и ещё тупее", как дверь в ванную комнату буквально сорвалась с петель и на пороге появились мои разгневанные демоны. Рафаил ощетинился мечом, а вот мой любимый фамильяр опасно размахивал двумя чугунными сковородками, оставшимися у меня как память о бабушке. Налетев на нашу с келпи живописную парочку, страстно прижимающуюся друг к другу, ребята оторопело замерли, чтобы буквально через минуту разорвать неловкую тишину гневными воплями.
      - Василиса, ты почему в таком виде?! - максимально спокойный и практически безобидный, за исключением, конечно, смертоносного клинка, рагнар.
      - Отцепись от него, дурында, - думаю, не стоит уточнять, кому именно принадлежала данная фразочка, - а то ещё заразу какую подцепишь!
     

АКТ 10

"Сезон охоты объявляется открытым"

     
      - Да, ничего лучшего, ты, конечно, придумать не смогла! - включил заботливую мамочку Асука, стоило мне со слезами на глазах поведать о своих злоключениях с того момента, как мы расстались с фамильяром.
      - Ну, извини! - подтянув колени к груди, поплотнее закуталась в тёплый ярко-жёлтый плед с нарисованным на нём крокодилом Геной. - Ты лучше посоветуй, что делать дальше.
      - В каком смысле? - опешил Лайкус, устроившийся рядом со мной, вот только он был в сухой одежде. Противному парню вода даже шмотки для приличия не намочила - как же, родная стихия!
      - Бред видел моё лицо - это раз. На месте аварии было множество зевак, снимающих трагедию на камеры сотовых, так же не забываем про видеорегистраторы машин, мимо которых я бежала, когда пересекала проспект, - это два. Покопавшись в интернете, посмотрев ролики, выложенные горожанами, Ангел Смерти сделает скриншот моего лица. Следующим пунктом у него будет поход в полицию. Думаю, у Бреда, так же как и у Габриеля, есть негласный помощник - как следователь Роговицкий у Палача. На основании чего мы понимаем, что найти место моей прописки у него не составит особого труда, - всплеснув руками, прожгла парня злобным взглядом. - А там он и до Святой Инквизиции доберётся, размахивая подробным отчётом о моей биографии, копией трудовой книжки с пометкой "И.о. Смерти", и кучей справок из морга, мол, да, девушка - точная копия Василисы Ласкиной - у нас частый гость, который потом загадочным образом пропадает.
      - Да, нехорошо получается... - растеряно протянул фамильяр, задумчиво почёсывая кисточкой хвоста кончик носа. - Но это будет как минимум завтра, а сейчас лучше займись душой Борзункова, или ты решила его до конца срока рядом с собой продержать?
      - Знаешь, Асука, ты, несомненно, прав, - оскалившись в улыбке, поднялась на ноги и лениво стряхнула с плеч плед. - Хватит диван просиживать, пора браться за работу.
      Одарив красноречивым взглядом Лайкуса, с любопытством косящегося на апатичную душу Ивана Фёдоровича, витающую над полом и флегматично хлопающую призрачными ресничками, вздохнула и, привычным жестом повернув кисть правой руки против часовой стрелки, призывала косу Смерти.
      - Что, уже выгоняешь? - быстро понял блондин непрозрачный намёк.
      - Труба зовёт, - пожала плечами. - Поэтому прошу на выход.
      - А может, я вам ещё пригожусь? Ну, там по морде дать, руки-ноги переломать... - иезуитски изогнул бровь паршивец.
      - Премного благодарна за предложение, но вынуждена...
      - Бииииииииип! Неправильный ответ! - довольно правдоподобно подражая дешёвым американским комедийным шоу, Лайкус смешно скривил симпатичное лицо. - Я тебе сегодня не просто помог, а, попрошу занести в протокол, спас! - Видимо, для того, чтобы до беспамятной меня лучше и быстрее дошло, ещё и указательный палец вверх поднял. - Ты же испугалась Бреда, а милахи Рафаила рядом не было, чтобы защитить тебя, вот ты и попросила о помощи меня.
      - Хочешь сказать, что я не способен защитить свою ведьму? - рыкнул в ответ рагнар, а у меня же в груди всё запело - Рафаил назвал меня своей ведьмой!
      - О, Тритон! - патетический вопль, обращённый к морскому царю, не произвёл на серебряноглазого никакого впечатления. - Ты не только старый, так ещё и тупой, поэтому говорю специально для тех, кто в танке, - моё истеричное "Ой!" слилось с предсмертным "Ой-ёй-ёй..." Асуки, но Лайкусу всё было по барабану. - Выметайся из квартиры Василисы, она в твоих услугах более не нуждается.
      "Да, самомнение у кого-то не просто зашкаливает, оно даже затмило Эверест," - не смог удержаться хвостатик от порции яда. - "Ну, хозяюшка, что предпримешь, раз пошёл серьёзный разговор?"
   Растеряно переводя взгляд с келпи на рагнара, ничего не ответила на вопрос Асуки. Если шкурный интерес Рафаила я ещё понять могла (не забываем про месть, да и последние несколько часов доказывают, что у высшего демона есть личная заинтересованность во мне), то претензии Водной Лошадки на мою персону ставили меня в тупик. Если верить словам келпи, то он выбрал сторону Света и теперь будет всячески мне помогать в битве (осталось понять какой именно и когда она, собственно, начнётся) с Сатаной, но это же не значит, что ему теперь можно изолировать меня от моих же друзей и переехать жить в мою квартиру.
      - Хочешь сказать, что ты сможешь защитить Василису? - Рафаил ехидно ухмыльнулся. - Позволь узнать как именно? При первых же признаках опасности утащишь Васю в подводное царство? А потом что? Жабр Ласкина не имеет и отрастить их не сможет, поэтому не мне тебе объяснять какие противные и склочные русалки перерождаются из утонувших ведьм.
      - Минуточку, я ещё помирать не собираюсь! - встрепенувшись, поспешно вклинилась в скандал. - Значит так, вы, два магических неандертальца, свалившихся на мою несчастную голову, сворачиваем балаган и разбегаемся по своим делам.
      - А как же душа, что ты притащила за собой на аркане? - любопытству Лайкуса не было предела, а вот о такой необходимой вещи, как чувство самосохранения, келпи, по всей видимости, даже слыхом не слыхивал.
      - А это уже не твоя забота, - не смог промолчать рагнар. - Вали отсюда, защитничек водный.
      - А ты что, здесь уже территорию за собой застолбил или прописаться успел? - моментально полез в бутылку разъярённый подобным отношением к своей монаршей персоне блондин. - Или считаешь себя незаменимым и мега крутым? Так вот, спешу расстроить, ты - дерь...
      - А ну, молчать! - Каюсь, довели эти два бойцовых петуха до точки кипения, вот и не сдержалась: вопль негодования получился на славу, аж закашлялась от перенапряжения лёгких. - Значит так, никто территорию не столбил, и столбить не будет, - зверски проигнорировав страшную рожу Асуки, скорченную после моих слов, понеслась дальше на реактивной метле. - Сейчас моё сердце прочно занято Кузенькой, а остальным вход строго по пропускам. Это, что касается личных взаимоотношений. А теперь насчёт архангела Александра и треклятого Сергея... Чтобы на него икота одновременно с диарей напала! - не смогла сдержаться от мелкого проклятия, которое отрекошетит от демона Печали, что горох - от стенки. - Лайкус, спасибо, что помог, и обещаю, что как только понадобится моя помощь, можешь смело обращаться. А сейчас, извини, но тебе и, правда, пора.
      - Но... - попробовал было возмутиться келпи, но быстро сник под нехорошим взглядом шартрезовых глаз. - Хорошо, Василиса, но я от своих слов не отказываюсь.
      - Ладно-ладно, - честно говоря, готова была согласиться на что угодно, лишь бы побыстрее разобраться с душой Борзункова и задать парочку интересных вопросов Смотрителю Врат.
      - Проводишь? - поинтересовался гость.
      - Конечно...
      - Нет! - совместно со мной рявкнул Рафаил, откровенно играя мускулами и оказывая давление на благодатную публику - по крайней мере, меня впечатлило, да так, что аж в жар бросило. - Тебя проводит Асука, и, если уж так хочется, то даже в щёчку на прощание поцелует.
   Бросив заинтересованный взгляд на демонёнка, для которого подобный вариант развития событий оказался неожиданным, и мысли, роящиеся в рогатой голове сейчас ой как далеки от цензурных.
   - Поэтому, всего хорошего, - поставил точку в разговоре Рафаил, а у самого в глазах читается: "Чтоб ты с лестницы неудачно навернулся и шею сломал. Иначе помогу тебе в этом благородном деле."
      Испугавшись, как бы давно намечающаяся драка не началась здесь и сейчас, быстро подошла к серебряноглазому демону, и, недолго думая, нагло обняла его за талию. Опешивший от подобного поведения Рафаил, испугано замер, боясь пошевелиться. Правильно, спокойная, вменяемая и ласковая ведьма это вам не хухры-мухры, а довольно редкое явление. Осторожное касание грубых, но таких сильных и надёжных рук к моей спине, отдалось табуном приятных мурашек, сформировавшихся там, где меня коснулся Рафаил, и моментально распространившихся по всему телу.
      - Видишь, Васька сделала свой выбор, - весёлый и в меру довольный стрекот Асуки доносился до меня словно сквозь вату. - Пойдём-пойдём, не будем мешать моим голубкам.
   Лайкус что-то невнятно буркнул, бросил очередной недовольный взгляд на рагнара, и пошёл следом за моим фамильяром.
   Дождавшись, когда стукнет входная дверь, осторожно высвободилась из объятий всесильного демона и, отойдя на пару шагов назад, смущённо улыбнулась, мучительно мечтая провалиться на первый этаж, а уже оттуда на всех парусах отчалить к мамульке под крылышко и надёжную защиту.
      - Ну, что, будем вызывать архангела Александра? - вернувшийся Асука попытался разрядить обстановку, переведя всё внимание на работу.
   Согласно кивнув, одарила благодарной улыбкой хвостатика, и попыталась материализовать осточертевший балахон, как была остановлена неприятным осознанием своей самой грандиозной ошибки: ритуальная одежда осталась лежать в мусорном бачке недалеко от фонтана, возведённого в парке имени Вити Чиривичкина. А это значит, что Бреду даже не нужно заморачиваться с просмотром роликов из интернета и походом в полицейский участок. Ангел Смерти найдёт меня в считанные секунды по отпечатку ауры, и тогда никакие трюки и ужимки мне уже не помогут. Поэтому остаётся только надеяться на то, что Бред не стал опускаться до исследования уличных урн.
   Задумавшись, не сразу сообразила, что мне на плечи легла тёмная плотная ткань.
   - Что это? - подняв глаза на рагнара, стоящего рядом со мной, смущённо покраснела.
   - Плащ, - как бы само собой разумеющееся ответил демон, делая вид, что ничего экстраординарного не произошло. - Ты же выкинула ритуальную одежду Габриеля, когда убегала от второго Ангела Смерти, поэтому пока можешь воспользоваться этим, - невнятный взмах рукой и, слава Богу, Рафаил отошёл от меня, занимая выгодную позицию для неожиданной атаки.
      - Минуточку, - закутавшись в мягкую ткань, накинула на голову довольно глубокий капюшон, - а что мы будем делать, когда здесь появятся Врата?
      - Попытаемся откровенно поговорить со Смотрителем, - разъяснил очевидное фамильяр.
      - А как же душа Борзункова? Асука, не мне тебе напоминать о трёхдневном сроке, в течение которого душа может попасть на Суд Божий!
      - Иван Фёдорович умер сегодня, значит, у нас в запасе имеется ещё два дня, - почесав пушистым кончиком хвоста затылок, демонёнок выдвинул довольно дельную мысль на всеобщее рассмотрение: - Когда мы докопаемся, почему архангел Александр согласился на сделку с демоном Печали и возвращал через сорок дней души, которые ты, Василиса, переправляла к Вратам, то сразу потребуем у Святой Инквизиции компетентную замену Смотрителя Врат. И уже новый Смотритель переправит душу Борзункова на Суд Божий.
      - И как ты себе это представляешь? - скривившись, покрепче обхватила серебряное древко косы. - Как-то не горю желанием афишировать наш с Габриелем контракт.
      - И вот тут на сцену выходит Рафаил, - как оказалось, у демонёнка план был продуман до мелочей. - Когда он будет докладывать главам Инквизиции о своих подозрениях, связанных с архангелом Александром и Сергеем, а затем и проведённом им расследовании, то просто "забудет" упомянуть о нашем с тобой, хозяюшка, активном участии в этом деле.
      - А если архангел Александр сам расскажет о том, что Габриель на протяжении пятнадцати месяцев пересылает часть конвертов с заданиями мне? Хотя нет, неправильно выразилась, - развеяв заклинание воздушного лассо, знаком попросила душу Борзункова приблизиться. - Смотритель Врат непременно всё расскажет главам Святой Инквизиции. И если не из любви к истине, то из чистого злорадства и осознания того факта, что может утянуть с собой на дно ещё и нас с Габриелем.
      - Придётся рискнуть, - подал голос рагнар, материализуя меч. - Обещаю, что постараюсь сделать так, чтобы он не смог разговаривать после сегодняшней беседы.
      - Боюсь, даже у тебя не хватит на такое сил, - горестно улыбнувшись, решила полностью положиться на ветряную госпожу Удачу. - Архангел Александр, пропусти душу Ивана во Врата и проводи её на Суд Божий! - закинула удочку, не отрывая взгляда от серебряных глаз Рафаила.
      Посреди комнаты, словно из небытия, привычно соткались огромные, голубо-синие двери с письменами на древнем языке, и их створки медленно распахнулись, являя нашему сосредоточенному вниманию Смотрителя Врат собственной персоной. Всё было точно так же, как и тысячи раз до этого, вот только чувство немого восхищения, благоговения и трепета перед архангелом теперь сменилось на брезгливость, недоумение и презрение. Господи, никогда бы не подумала, что смогу испытывать столь негативные эмоции по отношению к светлым созданиям, а, поди ж ты, как всё с ног на голову перевернулось!
      - Эта душа не принадлежит тебе, ею должен был заниматься другой Ангел Смерти! - вместо приветствия выплюнул архангел Александр, становясь напротив меня. - Ты сейчас исполняешь обязанности Ангела Смерти, поэтому изволь не привлекать к сему священному таинству прислужников Сатаны! - и указующий перст божьего посланника замер на опешившем Асуке.
      - Почему? - Сообразив, что архангел Александр ещё ни разу не сталкивался с моим фамильяром (как-то так получалось, что демонёнок успевал слинять до того, как я призову Смотрителя Врат), никак не могла понять, чувствует ли он ещё и Рафаила, почти двухметровой мышкой затаившегося позади божьего служителя. - Мы с Асукой прошли ритуал скрепления, поэтому он - мой законный фамильяр.
      - Не положено! - Сказал, словно отрезал оппонент, явно нарываясь на скандал с мордобоем.
      - Тогда позволю себе заметить, что так же не положено возвращать в мир живых души усопших! - моментально полезла на рожон - как же, хвостатика незаслуженно оскорбили. - И если уж на то пошло, то может, ответите, почему страдают только те души, которые переправлялись именно мной? Вы же сами прекрасно знаете, что душа умершего человека только в течение трёх дней может попасть на Суд Божий, иначе её заберут демоны. А вы сорок дней не-пойми-где держали несчастные души, а потом просто подарили их демону Печали! - каюсь, к концу обличительной речи сорвалась на позорный визг.
      На несколько секунд благородное и одухотворённое лицо архангела Александра отчётливо перекосилось, но стоит отдать ему должное - мужчина быстро пришёл в себя, и даже попытался взять ситуацию под контроль. Навесив на лицо маску простачка и оскорблённой невинности в одном флаконе, божий служитель довольно грубо и неправдоподобно возмутился:
      - О чём это ты, дрянная девчонка, говоришь? Ты хоть, дрянь такая, представляешь, кого обвиняешь?
      - О, я не только представляю, но даже имею на руках неопровержимые доказательства! - пришлось идти ва-банк, потому что хвостатик мысленно приказал разозлить моего оппонента, мол, в момент ярости у людей нет времени придумывать ложь. - Чего так быстро завяли? Или Сергей обещал вам личные ключи от рая? Хотя нет, стойте, вы и так свободно допущены в райские кущи! Тогда что же? Деньги, власть, женщины..?
      - Сука! - всё же не выдержал архангел, и замахнулся, намереваясь ударить меня по лицу.
      Позорно зажмурившись, уже морально приготовилась к неминуемому, и даже губу закусила, чтобы не вскрикнуть, но боли так и не последовало. Что, честно говоря, очень радовало и одновременно удивляло - ну, не верю я в резко очухавшийся гуманизм Смотрителя Врат. Приоткрыв правый глаз, с интересом наткнулась на рагнара, успевшего перехватить руку мужчины в нескольких сантиметрах от моей щеки. Стон облегчения сам собой сорвался с губ, а аура благодарности окутала серьёзного и такого устрашающего, но чертовски сексуального Рафаила плотным коконом. Эх, могла бы, зацеловала бы этого серебряноглазого красавца до смерти!
      - Что это всё значит? - по-бабски взвизгнул божий служитель, переводя недоумённый взгляд с меня на высшего демона.
      - Откровенный разговор, - попытавшись сгладить острые углы, проявила толику гостеприимства. - Не хотите присесть?
      Надменно хмыкнув, мол, а мне прямо-таки выбор оставили, Смотритель Врат выдернул руку из захвата рагнара и, брезгливо оттерев её о белую рясу, присел на диван. Честно говоря, опешила от подобной метаморфозы: ровно секунду назад архангел Александр готов был меня собственноручно закатать в бетон, а тут нате вам, смирение, не оценённая добродетель и самоотверженность нервно курят в сторонке, упиваясь живым олицетворением невинно обиженного агнца, которого сейчас изображал лицемерный мужик.
   На мгновение даже показалось, что я поспешила в своих выводах и божий служитель совершенно не причастен к внеплановому возврату душ почивших людей. Но я быстро отбросила любые сомнения, вспомнив, с какой неприкрытой ненавистью и презрением смотрел на меня архангел Александр, стоило нам с ним остаться тет-а-тет. Божьи служители так смотреть не должны!
      - Итак, Александр...
      - Не забывай, с кем разговариваешь, ведьма! - моментально сбросил добродушную маску оппонент, стоило умышленно опустить все регалии божьего служителя. - Я твоих прабабку и прадеда во Вратах встречал, и уже тогда был архангелом, поэтому обращайся ко мне соответственно.
      - Давайте пока обойдёмся без титула, - предусмотрительно держась поближе к Рафаилу, целенаправленно драконила Смотрителя Врат. - По моему сугубо субъективному мнению, вы его банально не заслужили.
      - Не тебе меня судить, дрянь, - вспыхнул Смотритель, воинственно сжимая кулаки, но пока не предпринимая никаких более активных действий.
      - Согласна, - не вижу смысла отпираться, если он прав. - Но, думаю, сомнения Рафаила будут выглядеть более весомыми, если рагнар решит поделиться ими с главами Святой Инквизиции. Так же давайте не будем забывать о добытых нами уликах, доказывающих наличие сделки между вами, Александр, и демоном Печали. - Подойдя к высшему демону, положила руку на эфес меча рядом с мужской ладонью, сжимавшей рукоять клинка. - Кажется, вы тоже согласны с моими доводами, - удовлетворённо кивнула сама себе, даже не удостоив взглядом божьего служителя.
      - И что же вам хочется узнать? - проскрежетал зубами архангел Александр, смотря исключительно на Рафаила, а меня же и Асуку принципиально уравнивая с табуретками.
      - Василиса уже задала интересующий нас вопрос, - тёмные брови Смотрителя Врат благополучно затерялись на затылке, а на лице поселилась давно прижившаяся там печать скудоумия, склероза и даунизма, мол, не помню - хоть убейте. - Почему ты связался с демоном Печали, и согласился отдавать ему души усопших через сорок дней?
   - А что, извилины напрячь не судьба, да? - издевательски хохотнул Смотритель Врат, и вновь замолчал.
   Поймав по булыжнику в свои огороды, довольно флегматично отреагировали на оскорбление. Было бы как минимум глупо ожидать откровенности от архангела Александра, уж слишком давно он не испытывал благоговейного трепета и страха, поэтому и распоясался сверх всякой меры.
      - А если мы применим невербальные способы дознавания? - Довольно безобидно поинтересовался фамильяр, но вот в шартрезовых глазах загорелся нехороший огонёк.
      - И что же вы сделаете? - задумчиво закусил губу противный мужик, сложив на груди руки. - Изобьёте меня до полусмерти? Сломаете руки-ноги? Хотя нет, - презрительный взгляд голубых глаз остановился на мече рагнара, - вы меня зверски расчлените.
      - Ну, зачем же заливать квартиру Василисы твоей поганой кровью? - вскользь заметил Рафаил, убирая руку с рукояти клинка.
   Передвинув меч таким образом, чтобы мне было удобнее его удерживать, рагнар сделал шаг по направлению к божьему служителю. Архангел Александр нервно вздрогнул (видимо, не ожидал, что мы всё же решимся воплотить угрозы в жизнь), но быстро пришёл в себя, справедливо рассудив, что он уже давно мёртв, а двум смертям не бывать.
   - Сейчас я повторю вопрос, - нависнув над струхнувшим божьим служителем, рагнар грозно нахмурился, - и если не получу удовлетворяющего меня ответа, отправлюсь вместе с тобой к Сатане. Думаю, правитель Преисподней будет приятно удивлён, получив в личное пользование продажную душонку архангела. Итак, почему ты связался с демоном Печали, и согласился отдавать ему души усопших через сорок дней?
      - Примерно полтора года назад ко мне пришёл Сергей. Он представился другом ведьмы, покрывающей одного из Ангелов Смерти, работающих в этом городе, - оценив угрозу и степень решительности в глазах Рафаила, архангел Александр начал, что называется, "колоться".
      - Что значит "пришёл"? - язвительно уточнил Асука. - Сколько лет живу, наивно полагал, что повстречаться на улице с одним из божьих служителей не так-то и легко. Точнее практически невозможно, если они сами того не захотят.
      - Да, это так, - ненависть, промелькнувшая в голубых глазах Смотрителя Врат, когда его непочтительно перебил демонёнок, откровенно пугала. - Но Сергей поступил довольно изобретательно: в момент, когда Бред передавал мне душу трагически погибшего мальчика, он напал на Ангела Смерти и, оглушив его, остался со мной один на один.
      - Вы могли моментально испариться, как делали это всякий раз, когда не хотели мне помогать!
   Справедливо возмутившись, вспомнила несколько неприятных инцидентов, когда божий служитель наотрез отказывался принимать души бомжей, мотивируя свои действия тем, что "от них несёт как из общественного сортира", и поэтому исчезал, словно его там и не было. И мне до хрипоты приходилось уговаривать невидимого собеседника снизойти до нас, грешных смертных.
      - Да, если бы Сергей не поймал душу ребёнка, - проявил непривычное радение оппонент, в очередной раз гневно сверкнув льдистыми очами. - Не перебивайте меня, а то мы так и до китайской Пасхи не закончим!
      - Хорошо-хорошо, - покладисто согласилась, с радостью осознавая, что мы таки умудрились довести архангела Александра до пресловутой точки кипения.
   - Итак, Сергей, угрожая тем, что утащит душу мальчишки в Преисподнюю, представился другом ведьмы, покрывающей одного из Ангелов Смерти, работающих в этом городе, - пошёл по второму круг мужчина. - Я не мог оставить без внимания высказывание о таинственном помощнике Палача, пусть даже оно и было сказано лживым демоном.
      - Почему чуть что, так сразу Палач? - наплевав на требование Смотрителя Врат, попыталась вступиться за противного, но всё равно родного начальника.
      - Потому что Бред в тот момент валялся в отключке, после столкновения его твердолобой башки и каменной стены здания, - презрительно скривился оппонент. - И примерно полтора года назад рядом с Палачом начала мелькать ты, ведьма.
   Позорно опустив голову, признала правоту божьего служителя.
   - Сергей рассказал о том, что хочет вывести на чистую воду Палача и уничтожить строптивую ведьму, - делился с нами информацией архангел Александр. - А взамен он обещал запретить демонам, охотящимся за душами усопших, утягивать невинные души в Преисподнюю. Для того чтобы план Сергей удался, мне нужно было возвращать в этот мир души, переправляемые к Вратам тобой, ведьма. Думаю, вам не составит особого труда догадаться, что в какой-то момент, поняв, что души не попадают на Суд Божий, главы Святой Инквизиции заинтересовались бы, почему Палач перестал справляться со своими обязанностями.
   Похолодев от ужаса, всё же вынуждена была признать гениальность плана. Как только главы Инквизиции вызвали бы Габриеля и Смотрителя Врат для проведения очной ставки, им бы практически моментально стало известно о моём сотрудничестве с Ангелом Смерти. И нам бы с упырёнышом вынесли смертельный приговор.
   Бросив настороженный взгляд на архангела Александра, презрительно скривилась. Казалось, ещё чуть-чуть и из глаз Смотрителя Врат градом покатятся слёзы покаяния, настолько его сгорбленная фигура, растерянное и такое одухотворённо-печальное лицо производили должный эффект и активно давили на жалость. Вот только руки, сцепленные в замок, и спокойно лежащие на коленях, не позволяли отдаться во власть благородных порывов и стать на защиту архангела. Он не чувствовал за собой никакой вины, полагая, что делал всё во имя справедливости, а такая мелочь, что ради достижения поставленной цели пострадали невинные души, не особенно его волновала.
   Сейчас я как никогда понимала, что архангел Александр пал. И теперь достоин называться падшим ангелом, прислужником Сатаны, но никак не божьим служителем.
   - Александр, как вы могли согласиться отдать во власть демонов души усопших? - словно прочитав мои мысли, тихо поинтересовался Асука.
      - Сергей обещал вернуть души, как только главы Инквизиции осудили бы на смерть ведьму и Палача. Кстати, чем он на самом деле сейчас занимается?
      - Искренне надеюсь, что повстречался с тигровой акулой, которая сейчас очень радуется суповому набору по имени Габ... кхм, Палач, - проскрежетала зубами, правда, чуть не проболтавшись об имени упырёныша. - Как вы с Сергеем смогли вернуть душам их физическую оболочку?
      - Забирая у тебя души усопших, я отправлялся с ними к Сергею, и уже он, договорившись с другим демоном, возвращал им тела. - Спихнул ответственность на подельника архангел Александр.
      - Это что же за демон такой, обладающий подобной силой? - не смогла сдержать вполне закономерного любопытства, одарив заинтересованным взглядом сначала Асуку, а потом и Рафаила.
   Ожидать ответа от Смотрителя Врат было как минимум глупо - не сказал бы из принципа.
      - Каббал, - презрительно выплюнул рагнар, в то время как хвостатый демонёнок схватился за голову, а его потухшие рожки заставили меня напрячься. - Могущественный демон Иллюзий, способный надолго создавать осязаемые фантомы или вводить в магический транс, где и похищает людские души, запутавшиеся в собственных пороках.
      - Смею заметить, что люди, пусть даже и умершие, а потом воскресшие при помощи демона, - это не осязаемый фантом, а нечто большее, хотя бы по тому, что они самостоятельно двигаются, говорят и имеют вполне земные потребности во сне, еде, пиве, сигаретах и футбольных матчах, в конце концов! - Нет, я не психанула, просто нервы стали совсем сдавать, а успокоительное так не вовремя закончилось.
   - Вась, Каббал не создавал фантомные тела для душ, а просто забирал настоящие, - теперь пришла очередь Асуки работать ходячей демонической энциклопедией. - Когда человек умирает, то связь "душа-тело" разрушается, благодаря чему тело становится... Чтобы было понятно, скажем пустым. А душа усопшего перемещается Ангелами Смерти к Вратам. Скорбящие родственники проводят необходимые процедуры - омовение, отпевание - чтобы погрести умершего, но зачастую несчастные люди хоронят высококачественного фантома, созданного Каббалом. Согласись, от мертвеца никто не ждёт, что он откинет крышку гроба, поднимется и толкнёт пятиминутную прочувствованную речь на собственных похоронах. Поэтому увидеть подмену практически невозможно. А вот настоящее тело, оставшееся без владельца, занимает душа, вселяющаяся в него после проведения специального ритуала.
      - Получается, что те души, которые так и не попали на Суд Божий, выглядят так же, как и до смерти? - в душе неприятным червячком заворочалась паника. - Например, душа Паршина вернулась в его искалеченное тело, и сейчас Женя, сбитый столку, валяется в какой-то подворотне, неспособный добраться до больницы?
      - Хозяюшка, не утрируй, - у хвостатика найдётся ответ на любой вопрос, связанный с демонами. - Каббал, прежде чем повторно... Да-да, Василиса, повторно, и не надо морщиться! Итак, прежде чем вернуть душу в её прежнее тело, Каббал приводит физическую оболочку в идеальное состояние. Иногда он может немного изменить внешность, например, поменять цвет глаз, убрать иди добавить горбинку на носу, но не более того. Даже демону Иллюзий не под силу кардинально изменить внешность человека.
      - Ладно, с этим разобрались, - отмахнувшись от пояснений фамильяра, снова перевела взгляд на божьего служителя. - Предположим, что главы Святой Инквизиции заинтересовавшись тем, почему души усопших не попали на Суд Божий, вызвали вас и Палача для разбирательства. Понятное дело, что вы бы молчать не стали и моментально сдали меня и Ангела Смерти со всеми потрохами. А дальше-то что? Неужели думали, что у нас с Палачом не разработан план моего бегства? - врала, причём безбожно.
      - Василиса, врать нехорошо, - вновь пожурили меня. Затем архангел Александр слащаво улыбнулся, и наконец-то принял более вальяжную позу, расслабляясь. - Ты бы первая побежала на помощь Палачу. В этом ни я, ни Сергей не сомневались. Ну, а если тебе всё же совесть позволила бы оставить Ангела Смерти в беде, то я бы заманил тебя в ловушку, и притащил бы на суд к главам Святой Инквизиции. И уж поверь, на суде я бы постарался добиться смертельного приговора для тебя и Палача.
      - Ну, я всегда подсознательно знала, что не особо нравлюсь вам, поэтому ничего нового или шокирующего сейчас не услышала, - расслабившись, перестала обращать внимание на мелкие детали и язвительные подколки архангела Александра. - Почему вы упорно называете демона Печали по имени - Сергей? Или это сродни самообману? Типа, если не буду произносить "демон Печали", то будет казаться, будто я заключил сделку с обычным смертным. Так, что ли?!
      - Наверное, ты права, - нахмурив лоб, Смотритель Врат, кажется, задумался.
      Отвернувшись от архангела, мучительно соображала, что же лучше: тяпнуть вишнёвой настойки для успокоения расшатавшихся нервов, или же дождаться окончания разговора с божьим служителем, и уже потом основательно загрузиться горячительными напитками.
   Погрузившись в собственные мысли, пропустила момент, когда молчавшая до этого интуиция взвыла благим матом и настоятельно порекомендовала в спешном порядке покинуть место активных боевых действий, ибо гостиная теперь больше всего походила на поле ближнего боя, нежели на жилую и уютную комнату.
      Не знаю, как сие получилось, но архангелу Александру каким-то чудом удалось отбросить от себя Рафаила, который с громким траурным звоном врезался в сервант, доставшийся мне от бабушки вместе с квартирой. Естественно, несчастный шкаф не смог выдержать такого издевательства, как близкое знакомство с натренированным мужским телом, и, крякнув напоследок, сложился, словно карточный домик, погребая высшего демона под щепками и осколками некогда красивого чайного сервиза и разнокалиберных пузатых фужеров. Бросившемуся на Смотрителя Врат Асуке достался ощутимый удар ногой в живот, и, когда хвостатый демонёнок сложился пополам, мужчина вывел моего фамильяра из строя банальным хуком в челюсть.
   Переступив через поверженного любимца Сатаны, архангел Александр в очередной раз брезгливо оттёр руки о рясу, и зловеще замер напротив меня, явно замышляя нечто плохое.
      - Ну, вот теперь это больше похоже на разговор, - ехидно хихикнул божий служитель, складывая ладони "лодочкой" и собирая в них магию, наполняющую "сосуд" первородной силой. - Василиса, зря ты полезла в это дело. Нужно было умирать спокойно, когда была такая возможность. Сейчас бы с дедом и бабкой по райским кущам гуляла, а не канула бы в небытие из-за собственной пустоголовости.
      - Знаешь, как говорят? - Из-за неожиданности и банального первобытного страха за свою жизнь перешла на панибратское "ты", искренне мечтая выцарапать глаза лживому и такому продажному архангелу Александру. - Снявши голову, по волосам не плачут.
      - Правильно, ведьма, храбрись, пока есть возможность - магическая сила наполнила "лодочку" и теперь стекала из мужских рук, падая на пол белоснежными комьями пушистого тумана. - Не могу сказать, что наше знакомство было приятным, и скучать по тебе я уж точно не буду, - издевательски произнёс Смотритель Врат, и бросил в меня сгусток первородной силы.
      Прекрасно понимая, что щит в данном случае не поможет, даже с места не сдвинулась, чтобы попытаться спастись. А смысл? Я - обычный человек, который заведомо слабее и медлительнее магии, тем более меня застали врасплох - хоть какое-никакое, но оправдание.
   Смотря в глаза архангелу Александру, в которых не было даже капли сочувствия или раскаяния, краем глаза заметила летящую на нас чёрную тень. Поддавшись силе, с какой в меня врезался волк, по инерции кубарем улетела в угол комнаты, больно ударившись при торможении о ножку журнального столика. Что-то громко тренькнув, рассыпалось на осколки, соприкоснувшись с полом, но всё моё внимание было занято огромной дырой в стене, разделяющей гостиную и кухню. Ей-богу, хоть сейчас вызывай бригаду строителей, и можно начинать монтаж межкомнатных дверей, основа для этого уже готова. Зачарованно смотря на разгромленную, а местами и разрушенную квартиру, готова была на себе волосы рвать и выть в голос, а вот архангел Александр был явно недоволен получившемся результатом.
      - Тварь блохастая! - взревел предатель, вновь складывая ладони и поспешно наполняя их магией. - Убью обоих!
   Сидеть и ждать, пока от меня и Кузьмы оставят горстку пепла и не самые приятные воспоминания, не хотелось совершенно. Поэтому, с горем пополам став на колени, толкнула волка в бок, знаком показывая, чтобы попытался привести своего хозяина в чувство. А я же в это время собиралась отвлечь свихнувшегося архангела от пагубных мыслей и греховных действий. Волк задумчиво наморщил чёрную "пуговку" носа, но понятливо моргнул, когда увидел мой кулак в непосредственной близости от своей умильной морды.
      - Ню! - протяжно выдохнуло это чудо мохнатое, и, клянусь любимыми тапочками, это можно было перевести как: "Всегда подозревал, что ты чокнутая, но даже не догадывался, что настолько!".
      Отвернувшись от меня, Кузьма присел на задние лапы, готовый в любую секунду пружинисто прыгнуть на обидчика. А я же, схватив самый большой осколок, оставшийся от цветочной вазы, стоявшей на журнальном столике, но павшей смертью храбрых, приготовилась атаковать божьего служителя.
   Секунда и вот, волк уже вытянулся дугой, буквально стрелой летя на противника. То ли от неожиданности, то и у него просто аллергия на шерсть или вполне объяснимый страх перед озлобленным хищником, но архангел Александр разжал руки, и испуганно отскочил в сторону. Кузьма, перепрыгнув через Смотрителя Врат, опрометью бросился к останкам серванта, под которым лежал в беспамятстве рагнар, а я же разъярённой кошкой набросилась на своего обидчика и подельника Сергея в одном лице.
      Выставив перед собой руку с зажатым в ней осколком, с силой оттолкнулась от пола и с диким воплем, больше похожим на вой мартовского кота, прыгнула на архангела. Мужчина честно попытался отфутболить меня на исходную позицию, но у меня слетели все предохранители. Извернувшись, умудрилась оставить глубокую царапину на щеке предателя, и лишь после того, как из моих рук выбили осколок, вцепилась в тёмно-русые патлы мужика. В этот момент я искренне полагала, что женская техника борьбы самая действенная: как бы противник ни изгалялся, всё равно не предугадает каким будет следующий шаг взбалмошной бабы, слетевшей с катушек. Вот и сейчас, обвив ногами торс архангела, запустила пальцы поглубже в его волосы и со всей дури укусила мужика за ухо.
      - Аааа... Отцепись от меня, сумасшедшая! - вновь по-бабьи взвизгнул божий служитель, старательно пытаясь отодрать меня от своей сиятельной, но местами помятой, покусанной и обслюнявленной персоны.
      - Фиф фефе! - откомментировалась на пожелание, ещё сильнее сжимая челюсти. - Фам финофат, хат!
      - Василиса, ну, почему ты постоянно тянешь в рот всякую гадость? - за спиной раздался родной голос пришедшего в себя Рафаила, отчего я радостно взвизгнула, а вот божий служитель наоборот, испуганно замер. - Милая, я же ревную, поэтому, прошу, не обнимайся с посторонними мужиками!
      - Как скажешь, милый, - покладисто согласилась, моментально расцепляя ноги-руки, и кулем падая на пол.
      Долго думать, куда себя деть не пришлось: меня оперативно подцепили за ногу и буквально утащили подальше от назревающей драки. Отметив, что руки распускал родной и горячо любимый фамильяр, сменила гнев на милость и устремила всё своё внимание на рагнара и архангела, замерших друг напротив друга.
   Нет, я, конечно, ни капли не сомневаюсь, что Рафаил основательно наваляет противному Смотрителю Врат, а если сейчас скажу, что мне чуть ребра не сломали, то и руки выдернет, но всё равно сердце почему-то тревожно заходится, предупреждая о надвигающейся опасности.
      - Нет, рагнар, в закрытом помещении я с тобой драться не буду, - подтвердил мои нехорошие предчувствия хитроумный божий служитель. - Хочешь поговорить по-мужски, сначала поймай! - Злорадно хохотнув, архангел Александр растворился в воздухе.
      - Кузьма, искать! - моментально скомандовал высший демон, ведясь на профессионально заброшенную наживку.
      - Рафаил, не ходи, - бросившись к серебряноглазому парню, хваткой бульдога вцепилась ему в руку. - Останься, прошу тебя!
      - Вася, всё будет хорошо, - чмокнув меня в лоб, словно покойника, демон, довольно миролюбиво оскалился. - Я его только поймаю, и сразу же домой вернусь, а вы пока комнату в порядок приведите. - И тоже исчез в подпространстве, следуя за Кузьмой, который успел взять след беглеца.
      - И в кого он такой упёртый и твердолобый? - флегматично поинтересовался Асука, подходя к проломленной стене. - Даааа... Тут работы не на один час будет!
      Только хотела ответить нечто колкое и язвительное, мол, да ты просто кэп, как раздался настойчивый звонок в дверь. Испуганно подпрыгнув, переглянулась с напрягшимся хвостатиком. Но заметив, что демонёнок расслабленно опустил плечи, и с его лица исчезла настороженность, шумно выдохнула, сбрасывая напряжение.
   Справедливо рассудив, что фамильяр, отсвечивающий стремительно наливающимся фингалом на правой скуле, распугает всех визитёров, решила самостоятельно открыть дверь. Спихнув на Асуку заботы по перемещению в мою спальню души Борзункова, продолжавшего стоять в центре разгромленной комнаты, унеслась к входной двери.
      - Чем могу помочь? - распахнув створку, причём предварительно даже не удосужившись посмотреть в "глазок", невольно поёжилась.
      - Извините, что беспокою, - довольно приветливо улыбнулся полноватый брюнет, вот только от его доброжелательности за версту веяло наигранностью. - Я ваш новый сосед снизу. Недавно переехал.
      - Ой, приятно познакомиться! - получив пинок от хорошего воспитания, протянула руку для рукопожатия. Моя маленькая ладошка буквально утонула в большой лапище парня, а я же продолжала сорокой стрекотать дальше, снова ни на что не обращая внимания. - Извините, что не приглашаю пройти в квартиру - мы с братом ремонт затеяли, расширение комнат и всё такое...
      - Да-да, именно поэтому я и пришёл! - просиял оппонент, всё ещё продолжая держать меня за руку. - Сидел, никого не трогал, телевизор смотрел, как неожиданно люстра на потолке ходуном заходила. Перепугавшись, вдруг что-то случилось, прибежал к вам.
      - Спасибо за заботу, но у нас всё хорошо, - ослепительно улыбнувшись, попыталась освободить из мягкого захвата руку, но куда там - держали крепко и уверенно. - Приношу свои извинения за доставленные неудобства... - Неожиданно слова комом застряли в горле, а по спине прошёлся ледяной холодок. - В-ворм!? - скорее констатировала, нежели спросила. Да и зачем нужно пустое сотрясание воздуха, если на запястье молодого человека отчётливо выделялась кровавя метка в форме жуткого тарантула.
      - Ага, - пришёл в детский восторг парень, рывком притягивая меня к себе. - И если закричишь или позовёшь на помощь своего ручного демона, убью любого, и их смерть, ведьма, будет на твоей совести. Ну, как, будешь паинькой? - получив от меня несколько энергичных утвердительных кивков, ворм плотоядно облизнулся. - Вот и умничка.
      Мысли роились в голове, что осы над вареньем, но, как назло, не было ни одной мало-мальски дельной. Можно, конечно, попытаться спастись самостоятельно, но, готова биться об заклад, у меня ничего не выйдет, только заработаю несколько переломов и синяков.
   Подняв глаза полные бессильной злобы на демона, буквально утонула в глубоких карих очах. Дальнейший мрак, накрывший моё подсознание и меня за одно, уже не казался чем-то противоестественным, нет, он был логичным продолжение нашей игры в магические гляделки.
  

АКТ 11

"Птичка в клетке"

     
      "Вот дура непроходимая!" - взвыла самокритичная сторона моей натуры, нервно пиная храпящий здравый смысл.
      Постепенно приходящий в себя организм отозвался ноющей болью в крепко связанных руках и ногах. Попытавшись пошевелиться, моментально зашипела от ноющей боли: верёвки с каким-то садистским удовольствием врезались в нежную кожу. Ладно, Бог с этими путами. А вот за то, что сижу на стуле, а не валяюсь в углу или тем паче не подвешена на крюк за руки, огромное и человеческое спасибо.
      "Хозяюшка?!" - голос фамильяра был переполнен удивлением, а не волнением и радостью за свою пустоголовую ведьму. - "Хозяюшка?!"
      "Нет, блин, тибетский монах!" - рявкнула в сердцах, любимым копчиком предчувствуя подбирающуюся с тыла мигрень. - "Асука, харэ задавать глупые вопросы, лучше ответь, где я?"
      "О, one moment!" - ядовитый сарказм, которым так и сочился баритон хвостатика, не сулил ничего хорошего. - "Вот только сначала выясню, куда ты вообще пропала и кто в этом виноват, а потом уже примчусь на помощь, словно доблестный рыцарь в сияющих доспехах."
      "Три ха-ха два раза." - Кто сказал, что я молча проглочу колкость, пусть даже и чувствую себя жесть, как паршиво? - "Из тебя рыцарь без страха и упрёка, что из меня прима Большого театра. То бишь в теории ещё худо-бедно, но возможно, а вот на практике - фигушки. Сколько сейчас времени?"
      "Десять вечера," - отрапортовал понятливый фамильяр. - "С того момента, как ты пропала, прошло шесть с половиной часов. Как себя чувствуешь, Василиса?"
      "Жива, здорова и относительно цела," - не стала наводить напраслину на похитителя. - "Последний, кого я видела, был ворм, представившийся соседом с нижнего этажа. Эээ, кажется, своего имени он предусмотрительно не называл."
      "Как он выглядел?" - моментально стал в охотничью стойку демон. - "Думаю, что слова про соседа будут простой сказкой, но всё же проверю для успокоения совести."
      "Высокий, полноватый, коротко стриженый брюнет. Карие глаза, тонкие губы, нос-картошка, ах, да, у него ещё на правой руке на запястье кровавя метка в форме тарантула," - напрягши память, выдала всё, что удалось запомнить после мимолётного знакомства. - "Есть идеи, кто это может быть?"
      "Ага, ворм," - подтвердил очевидное фамильяр. - "Василиса, честно говоря, всегда думал, что у тебя мозгов намного больше, нежели у клинической идиотки, а, поди ж ты, ещё меньше оказалось! Неужели, увидев кровавую метку, не могла позвать меня на помощь?"
      "Могла," - не вижу смысла обижаться на придирки хвостатика, потому что высказывает он их не просто так, а толкаемый в спину чувством заботы и ответственности, ведь Габриель с него в буквальном смысле шкуру спустит, если со мной что-нибудь случится. Да и про смертельный "откат" от ритуала скрепления хозяина и фамильяра забывать не стоит. - "Но ты же сам понимаешь, что ворм пригрозил убить тебя. Вот я и не стала рисковать." - Тяжело вздохнув, неожиданно, и в первую очередь для себя, проныла: - "Асука, солнышко, забери меня отсюда..."
      "Васенька, милая моя хозяюшка, потерпи немного!" - включил заботливую мамочку хвостатик, уловив мой эмоциональный настрой. - "Обрисуй помещение, в котором находишься, тогда рагнару будет проще проверять логова вормов."
      "Я..." - набрав в лёгкие побольше воздуха, выпалила на одном дыхании: - "Я ничего не вижу: мне глаза завязали, а во рту, судя по ощущениям, кляп."
      "Сволочи!" - в сердцах выплюнул демонёнок, всё больше и больше распаляясь. - "Найду, собственными руками головы им пооткручиваю!"
      "Не кипятись," - вполне миролюбиво проворковала, мысленно проклиная ворма и парня, позволившему демону оккупировать своё тело. - "Поговори с Рафаилом. Может быть, он знает кого-нибудь с похожей внешностью."
      "Ладно," - нехотя согласился фамильяр, хотя по голосу чувствовалось, что он предпочёл бы вообще не разрывать связь со мной во избежание непредвиденных последствий. - "Будь осторожна, на рожон не лезь и... Короче, просто дождись нас с рагнаром!"
      Согласно хмыкнув, разорвала ментальную связь, чутко прислушиваясь к окружающей действительности. Надо признать, я вовремя попрощалась с Асукой - в нескольких метрах от меня послышались ленивые шаги, и затем, слава Богу, опостылевшую повязку с глаз сняли, но вот кляп оставили.
   Хм, интересно, а сию меру предосторожности можно считать верным признаком того, что логово ворма находится рядом с людным местом, а ещё лучше, вблизи полицейского участка?..
      - Очнулась, ведьма, - довольно дружелюбно оскалился брюнет, склоняясь надо мной. - Знаешь, я удивлён, что тебя ещё не разыскивают, - вытащив кляп из моего рта, похититель дал возможность вступить с ним в диалог.
   Идею громко заорать "Спасите! Помогите! Хулиганы зрения лишают!" пришлось отбросить. Если ворм не опасается оставлять меня без кляпа, значит, его логово находится в безлюдном месте. Или вообще в тёмном лесу у чёрта на рогах.
      - А у меня с фамильяром договорённость, - старательно заговаривая зубы противнику, зыркала по сторонам, стараясь вычленить из абсолютно голых стен хотя бы один ориентир, способный подсказать моим демонам, где меня искать, - поэтому ранее, чем через сутки никто на поиски не бросится.
      - Ай-яй-яй, - поцокал языком парень. - Гулящая ведьма - позор для всей семьи! - Ехидно хмыкнув, ворм поставил низкую оценку моим моральным принципам. - А поделись-ка со мной, сладенькая, почему Сатана так заинтересован в твоей смерти?
      - Знать не знаю, - честно ответила, с сожалением понимая, что Рафаилу и Асуке придётся носом землю рыть, чтобы отыскать непутёвую ведьму. - Смею предположить, что немалую роль сыграл высший демон, который последний месяц ошивается рядом со мной.
      - Возможно, - не стал отрицать брюнет, - но травля-то началась задолго до твоей встречи с рагнаром.
      - В смысле? - Знаю, что верить на слово хитроумным демонам ни в коем случае нельзя, но сейчас это единственная возможность получить хоть какую-нибудь информацию.
      - Как насчёт встречи с гулями или с Кровавой Мери? - издевательски протянул оппонент. - Или ты, идиотка пустоголовая, думала, будто эти события никак не взаимосвязаны между собой?
      - Вообще-то да, думала, - от неожиданности сказала чистую правду, вместо того, чтобы состроить морду кирпичом и наврать с три короба. - В одном случае действовали два полуразложившихся ходячих трупа, а в другом - свихнувшийся на почве мести и горя родитель. В чём же проявляется взаимосвязь?
      - О, как всё запущенно, - "польстил" моим умственным способностям похититель. - Ладно, спишем всё на короткую память. Вспомни, когда ты усыпила добермана, кто исчез вместе со вторым гулем?
      - Охотник на нежить, - уставившись на оппонента, только и могла, что осоловело хлопать ресницами. - Неужели ты намекаешь на то, что и бабка-ведунья, давшая Борису Сергеевичу книгу, где описывался ритуал призыва Кровавой Мери, прочно повязана с Охотником? - Из-за неожиданно посетившей догадки, меня прошиб холодный пот.
      - Молодец, ведьма, - осклабился ворм, и похлопал меня по плечу, мол, продолжай в том же духе.
      Медленно, но верно, до непутёвой меня стал доходить весь трагизм сложившейся ситуации. Нет, я, конечно, подозревала, что родилась далеко не под счастливой звездой, но чтобы настолько... Получается, Охотник на нежить, бросивший меня и Асуку на погосте, и бабулька, поделившаяся магическими знаниями с безутешным преподавателем математики, работают на одного и того же... Кого? Человека? Демона?..
      - Кому подчиняются Охотник и бабка-ведунья? - даже мне голос показался каким-то каркающим, что уж тогда говорить о морально неподготовленном ворме. - Кто он?
      - Что, мечтаешь с ним поближе познакомиться? - хихикнула эта скотина, демонстрируя клыки. - Спешу разочаровать, что не знаком с ним лично, но, смею предположить, что это правитель Преисподней.
      - Врёшь! - даже не знаю почему, но я в это не поверила. - Вряд ли у Сатаны имеется вагон свободного времени, чтобы тратить его на такую мелкую сошку, как я. Скорее всего, он отдал приказ какому-нибудь демону, мол, Ласкину убить, а рагнара пригнать в кандалах в Преисподнюю. В это я быстрей поверю.
      - В этом ты, ведьма, конечно, права, - задумчиво закусил губу брюнет. - Правитель поручил это задание своему верному слуге.
      - В свите которого ты счастливо и состоишь, - не столько спросила, сколько констатировала очевидный факт. - На кого работаем? - На лице похитителя отчётливо проступило недоумение, мол, неужели ты, дура непроходимая, свято веришь в то, что я сдам начальника, которого боюсь больше смерти? - Не, ну, имею же я право знать, из-за кого страдаю. Тем более что уже никуда от тебя не денусь, - пришлось прибегнуть к откровенной лести.
      - Ты когда-нибудь слышала о демоне Печали? - видимо, мои доводы всё-таки показались ворму вполне обоснованными, а жалобная моська заслуживающей высшей степени доверия, поэтому-то парня и попёрло на откровенность. - Сергей состоит в личной свите Сатаны и, поговаривают, что если он блестяще выполнит полученное задание, то сможет стать правой рукой самого правителя.
      - Я так понимаю, что под "полученное задание" подразумевается не просто моя скорейшая кончина, а провоцирование разлада в магическом мире? Ведь Сергей непременно донесёт главам Святой Инквизиции о том, что я время от времени была Ангелом Смерти. Начнётся разбирательство, и пока главы Инквизиции будут заняты судом над Палачом, Сатана провернёт какие-то свои гаденькие делишки. Верно?
      - Правильно понимаешь, ведьма, - ворм наклонился вперёд, снова пристально рассматривая меня. - И твоя смерть должна быть как можно более мучительной.
      - Какая прелесть! А применение грубой физической силы тоже входит в основные пункты задания, подлежащие строгому исполнению? - не смогла удержать язвительную натуру на поводке, за что и поплатилась, схлопотав жгучую и унизительную пощёчину.
      - А как же иначе? Ведь ты мне нужна недееспособная, - поделился "радостной" новостью этот скот, намотав мои растрёпанные волосы на кулак, после чего беспощадно запрокинул мою голову вверх. - Ну, что, ведьма, готова к боли?..
     
      "Васенька, родненькая, ответь, пожалуйста!" - сквозь тупую боль, которая, словно издеваясь, время от времени толчками разливалась по измученному телу, пробился встревоженный голос хвостатика. - "Василиса, ау! Бестолковый фамильяр на связи!"
      "Не ори," - мысленно поморщившись, попыталась пошевелить руками, и сразу же задохнулась от резкой боли, прострелившей правую кисть. - "Неужели сломал, изверг?.." - ужаснувшись, с запозданием сообразила, что не разорвала ментальную связь. - "То есть... Это... Короче, чего надо?" - довольно "любезно" рявкнула на прискорбно молчавшего демонёнка.
      "Да вот, хотел поинтересоваться, почему ты не позовёшь на помощь Рафаила?" - умненький Асука быстро сообразил, что меня сейчас лучше не злить, поэтому перешёл сразу к сути вопроса. - "Бедный рагнар уже вторые сутки на ногах. Облазил весь город чуть ли не на брюхе, довёл ни в чём неповинных демонов до заикания, а некоторых и до плахи, кхм, немного угробил твоё любимое "Пежо"..."
      "Он сделал что..?" - звенящим шепотом переспросила, моментально забывая о боли и вообще о присутствии наглого ворма, стоило представить раскуроченную иномарку. За которую, между прочим, ещё не до конца автокредит выплатила.
      "Волнуется он за тебя, говорю," - поспешно проблеял собеседник, прекрасно понимая, что сболтнул лишнего. - "Утром, ввалившись в квартиру, демон в сердцах бросил, мол, почему Василиса меня так и не позвала, ведь на ней стоит такое количество "маячков", что с лихвой хватило бы на роту солдат. Немного поразмыслив, тоже пришёл к подобному вопросу, на который буквально жажду получить правдивый ответ: почему молчим и не позволяем нам найти себя?"
      "Потому что хочу выйти на Сергея. Ворм всего лишь мелкая сошка, бестолковый помощник демона Печали, который ничего толком не знает," - быстро высказала одну из истинных причин своего совершенно нелогичного, но зато чисто женского поведения.
      Вторая же часть призвания звучит примерно так: "Гордость ведьмовская не позволяет слёзно просить помощи у того, кто ни в грош не ставит мои слова и просьбы, и смотрит свысока. Как будто спрашивая себя, на кой чёрт связался с несмышленой девкой, по возрасту подходящей мне в прапра-(нужное-количество-раз)-внучки? Ведь ни особой магической силы, ни алхимических талантов там не наблюдается, поэтому, может быть, хватит столь нецелесообразно тратить своё драгоценное время и пора заняться другими делами?". Правильно, ведь лучше померяться силами с равным противником, например, с переметнувшимся на сторону Тьмы архангелом Александром, нежели остаться со мной дома и разобраться в произошедшем. Но нет, пусть уборкой и обработкой ран занимается девушка, а я же, весь такой мегакрутой и гиперактивный, поймаю предателя и лично повторно допрошу его. Тьфу, аж зубы от отвращения сводит, стоит об этом подумать!
   Надеюсь, теперь-то стало понятно, почему я пока не хочу прибегать к помощи Рафаила? Нет, конечно, как только меня окончательно "прижмёт", быстренько призову всемогущего высшего демона, а сейчас ещё не время.
      "Знаешь, Вась, избить тебя до полусмерти и я могу," - печальный голос фамильяра дал отчётливо понять, что Асука обо мне искренне волнуется. - "Я же прекрасно чувствую, что на тебе живого места нет. Но нет, кому-то неусидчивому погеройствовать захотелось!"
      "Не кипятись," - одёрнув не на шутку разошедшегося демона, припомнила менторский тон, которым со мной обычно упырёныш разговаривал, стоит мне начать роптать. - "Исполнение обязанностей Ангела Смерти и долгая жизнь с Габриелем практически под одной крышей, сделали меня намного выносливее, как физически, так и морально, поэтому хватит пустых разговоров, лучше делом займись."
      "И что же от меня требуется?" - обиженно протянул демонёнок, гневно сопя.
      "Собери души, которые так и не достигли Врат. Пусть Рафаил оповестит глав Святой Инквизиции о предательстве архангела Александра, и попросит о назначении другого божьего служителя в Смотрители Врат. Души нужно без промедления отправить на Суд Божий, чтобы сохранить хрупкое равновесие мироздания. И не говори, что не сумеешь их собрать - всё равно не поверю. Кстати, что там с душой Борзункова?"
      "Но это же чистой воды самоубийство!" - дурниной взвыл оппонент, явно уже не единожды прокляв тот день, когда стал фамильяром одной дурковатой ведьмы. - "Стоит главам Инквизиции узнать о твоём существовании, как ты окажешься на суде, где рядом на скамье подсудимых будет сидеть и Габриель! А душу Борзункова рагнар вернул Бреду. Думаю, Ангел Смерти уже переправил на Суд Божий душу бедного Ивана Фёдоровича. И, опережая твой вопрос, отвечу: у каждого Ангела Смерти свой Смотритель Врат, с которым они работаю в паре. Тот случай, когда Бред и архангел Александр работали в паре, был скорее исключением, чем правилом. Поэтому о том, что божий служитель сидит связанный в нашей гостиной пока никто не знает."
      "Рафаил таки поймал предателя!" - мысленно восхитившись силой и упёртостью высшего демона, вернулась к грядущим проблемам. - "Знаешь, чтобы остановить Сергея, и сорвать план Сатаны, в котором я пока так и не разобралась, к сожалению, готова на любые жертвы."
   Скрипнув зубами от злости, чутко прислушалась, с недавнего времени безгранично доверяя проснувшейся интуиции, которая настойчиво оповещала об очередных неприятностях, неспешным шагом приближающихся к стальной двери моей камеры.
   "Выполняй приказ, об остальном поговорим позже!" - Рявкнув на опешившего фамильяра, поспешно разорвала ментальную связь, опасаясь, как бы хвостатик не уловил моего панического страха.
      - Ну, здравствуй, милая!
   Приветливо улыбаясь, в комнату зашёл Сергей собственной персоной. Всё те же светло-русые волосы, тонкие черты лица, нахальная, но такая обольстительная улыбка и стильная одежда, выдержанная в светлых тонах. Ненавижу гада!
   - Соскучилась по мне?
      - А как же, - оскалившись не хуже голодной гиены, презрительно пропела, стремясь морально унизить демона Печали: - прямо спала и видела во снах нашу скорейшую встречу. И твою неминуемую смерть. Вот только теперь Сатана тебе не поможет воскреснуть, обещаю! Ты у меня, сволочь, в небытие сгниёшь!
      Сильный удар кулаком в солнечное сплетение, заставил задохнуться от резкой боли, и практически моментально, стоило сделать несколько рваных вздохов, зайтись булькающим кашлем. Сплюнув на пол кровавый сгусток, поднял глаза полные ненависти на бывшего ухажёра.
   Демон Печали брезгливо вытер руку носовым платком, чем моментально напомнил архангела Александра, детально повторив его жест. Вот только если с предателем я ещё представляла, как разговаривать, какие темы педалировать, и куда морально бить посильнее, чтобы вывести его из себя, то с Сергеем ничего подобного и в помине не было, к моему глубочайшему сожалению.
   Свой главный козырь - эффект неожиданности, который применила при допросе Смотрителя Врат, - я уже потеряла, причём в тот момент, когда добровольно открыла ворму входную дверь и вступила в разговор, поэтому придётся покорно плыть по течению. Правда, что-то мне подсказывает (и явно не пресловутый оптимизм), что это течение будет переполнено моей кровью, болью и, не дай Бог, слезами и мольбами о пощаде. Самолично удавлюсь, если до такого опущусь! Мне же потом будет стыдно родителям в глаза смотреть, особенно отцу, который не раз и не два приговаривал, мол, внутренний стержень - вот, что самое важное в человеке, и если его, стержень в смысле, сломать, люди становятся обычными марионетками, подвластными воле более сильного противника.
   - Серёж, в память о старой дружбе и даже некоем подобии романтических отношений, ранее связывающих нас, ответь на один вопрос. - Морально подбодрив себя, включила балаболку, справедливо полагая, что самый наилучший способ скрыть свой страх - это так словесно прополоскать мозги оппонента, чтобы тот даже не вспомнил, как его зовут. - Моё задание, связанное с поимкой и дальнейшей ликвидацией гулей, было заранее спланировано и, следовательно, подстроено, или простое стечение неблагоприятных для меня обстоятельств?
   - Ну, раз ты сама, милая, заговорила о наших прошлых отношениях, - последние слова светловолосый парень буквально выплюнул, - то спешу тебе напомнить, что ты сбежала от меня. - Сергей наклонился к моему лицу, и пальцем стёр кровь с моих разбитых губ. - Чем очень меня обидела, - улыбнулся, а затем слизал с пальца мою кровь.
   Меня аж передёрнуло. Правда, не могу с уверенностью сказать от чего: то ли от отвращения (тоже мне, Эдвард Каллен недобитый), то ли от страха (да, я боюсь демона Печали, и не вижу смысла врать самой себе).
   - Ага, - с трудом взяв себя в руки, огрызнулась на выпад демона Печали, и утроила натиск, с сожалением понимая, что на данный момент моё единственное оружие - это голос. - Вот только ты, как истинный джентльмен, не дал мне совершить подобный опрометчивый шаг, уверенный в том, что я потом локти себе до предплечий сгрызу из-за сожалений, поэтому, спустя почти полтора года решил напомнить о себе. - Не стала скрытничать, абсолютно уверенная, что любопытный ворм развесил уши и впитывает информацию, словно губка - воду.- Ну, ответь, тебе что, сложно?
   - Нет, твоя встреча с нашими собачками не была спланированной, - поморщившись, словно от зубной боли, Сергей решил немного пооткровенничать. Надеюсь, мне сейчас не подписывают смертельный приговор, мол, свидетелей, которые слишком много знают, убирают первыми. - В принципе, такого персонажа как Василиса Ласкина вообще не было в нашем плане, но вмешался пресловутый господин Случай, и именно тебя отправили разбираться с гулями.
   - Зачем они вообще нужны были, особенно в ночное время на кладбище? - Озадачившись сим вопросом, разозлилась сама на себя: и почему этот момент не зацепил моего внимания намного раньше? - Ладно, про ночное рандеву, согласна, загнула - они же всё-таки нежить, но почему их местом выгула был именно Северный погост? Вряд ли найдётся много желающих скоротать путь от работы до дома через него, а с учётом того, что кладбищенские ворота на ночь запираются, то причина, по которой гулей держали на этом погосте, вообще становится непонятной. Логичней было бы отправить их в какую-нибудь подворотню, где полным-полно аморальных личностей, например, наркош, алкашей и бомжей, ведь, насколько понимаю, гулям по барабану, какую гадость кусать - продезинфицированную или нет.
   - Посмотри, какая умненькая, - довольно искренно умилился Сергей, повернувшись к ворму, вошедшему в подвал. - Сама до всего додумалась, правда, пока не до конца сопоставила имеющиеся факты. Как думаешь, может, стоит девочке помочь собрать разрозненные пазлы головоломки воедино? - Полюбовавшись на невинное пожатие плечами напарника, демон Печали снова обратил на меня своё драгоценное внимание. - Причина, по которой гули были на кладбище, настолько проста и прозаична, что ты даже не поверишь, - растянув губы в приторно-сладкой улыбочке, парень включил менторский тон: - Они выслеживали беглеца, посмевшего предать правителя.
   - Они что, сторожевые собаки Преисподней? - Припомнив мифологию, которой увлекалась в младших классах, недоумённо нахмурилась. - А как же Цербер* или его отправили на заслуженную пенсию?
   - Нет, что ты!
   Посмотрев по сторонам, Сергей не увидел стула или лавочки, поэтому, недолго думая, уселся прямо на пол справа от меня. Немного повозившись и вытянув длинные ноги, демон прислонился спиной к моим ногам, а голову так и вообще положил мне на колени. Стало нестерпимо обидно: меня не то, что ни в грош не ставят, а вообще как противника способного дать сдачи, не воспринимают!
   - Цербер охраняет врата в Преисподнюю, поэтому не может подняться на землю, а вот гули спокойно разгуливают в этом мире, не привлекая к себе особого внимания, что делает их просто незаменимыми помощниками при поимке зарвавшихся демонов, потерявших всякий страх перед Сатаной.
   Слова про "зарвавшихся демонов, потерявших всякий страх перед Сатаной" заставили основательно задуматься, а храпящую память проснуться и поднапрячься. Что-то мне показалось в них нестерпимо знакомым, и, как следствие, важным. Причём настолько, что затрагивало непосредственно меня.
   Знаете, как говорят: "Если долго мучиться, то что-нибудь получится"? И я тому живое доказательство. Стоило открыть рот, чтобы потребовать у Сергея имя беглеца, как в голове что-то щёлкнуло, и в памяти сам собой всплыл наш недавний разговор с Асукой, произошедший на кухне в первый день пребывания хвостатого демона в моей квартире.
   - О, судя по недовольному лицу, поняла-таки, какого именно демона я имею в виду, - довольно рассмеялся Сергей, стоило мне со щелчком захлопнуть рот. - Если бы твой Ангел Смерти не помог сбежать Асуке из Преисподней, то никакой бы погони, естественно, не было бы и, сама понимаешь, что твоя никчёмная жизнь не висела бы сейчас на волоске. Планировалось, что Палач сам придёт выполнять задание, присланное небесной канцелярией, а не пришлёт ведьму, заключившую с ним магический контракт. Поверь, мы нашли бы, о чём с ним потолковать, - проворковал демон, ехидно смотря на меня.
   - Ладно, с этой частью разобрались, - скрипнув зубами, попыталась скинуть голову Сергея со своих колен, но лишь добилась ещё большей боли в перетянутых верёвкой лодыжках. - Теперь-то хоть понятно, по какой причине Сатана страстно желает видеть мой хладный труп.
   Теперь я даже не могу винить правителя Преисподней в этом диком для моего обывательского понимания желании. Судите сами: Рафаил в своё время отверг тёмную сторону, переметнувшись под крылышко к Свету из-за своего таинственного знакомого, подтолкнувшего его к правильной дорожке. И после долгих состязаний, кучи интриг, несметной горы трупов и банального везения, Асука занял вакантное место правой руки правителя Преисподней (которое раньше принадлежало рагнару), потеснив остальных соперников.
   Насколько помню, Габриель как-то обмолвился, что с уходом моего фамильяра из Преисподней, Сатана значительно потерял в количестве грешных душ, да и слова про катану в умелых руках хвостатика, наводят на определённые мысли кровавого характера. Если Асука не сам убивал людей, то уж точно в стороне не сидел, с удовольствием лузгая семки. Но в один далеко не прекрасный момент демонёнок понимает, что поступает как минимум неправильно и пытается сбежать. Наверное, эта затея бы с треском провалилась, и тогда бы его наказали за неповиновение. Но в дело вмешивается Ангел Смерти, плетущий свою собственную интригу, чтобы иметь возможность поваляться на пляже в окружении девочек в бикини, поэтому попытка побега "выгорела", а Сатана снова остался с носом.
   Знаете, если бы меня с завидным постоянством "кидали" лучшие воины, к которым уже успела привязаться и безоговорочно довериться, я бы тоже взбесилась и сделала крайним первого, кто попался бы. К моему глубочайшему сожалению, этим крайним оказалась я - наивная и глупая ведьма Василиса Ласкина, приютившая обоих демонов, да ещё и работающая на Палача. Печально, однако, всё обернулось...
   - Хотя нет, Сатане без разницы кого убивать - меня или Ангела Смерти. - Выстроив в голове логическую цепочку, пришла к уже известным выводам. - Итог останется неизменным: главы Инквизиции заинтересуются этим происшествием и начнут расследование. Размотав клубок, они узнают о нашем сотрудничестве с Палачом, и накажут того, кто выжил - либо Ангела Смерти, поправшего священные клятвы, либо зарвавшуюся ведьму, решившую поиграть в вершительницу судеб. Верно, Сергей?
   - Верно, Василиса, верно.
   - Друг мой, поведай-ка мне, как ты умудрился перетянуть на свою сторону Охотника на нежить? - решив воспользоваться благодушием оппонента, попыталась узнать как можно больше ответов на давно мучавшие меня вопросы. - Да и фокус с призывом Кровавой Мери тоже не забудь раскрыть. Бабка-ведунья только передала Борису Сергеевичу книгу с ритуалом призыва, но откуда мужик магию для его проведения взял? Он же магически пуст был.
   - Ох, сколько вопросов, - бархатно рассмеялся демон Печали. - Что ж, думаю твоё любопытство должно быть вознаграждено. Итак, как мне удалось заставить Охотника сотрудничать? Легко. В теле Охотника уже давно обитал ворм, поэтому проблем с тем, чтобы забрать с кладбища нашего гуля не возникло. Жаль только, что второго ты, Вася, всё-таки прикончила - злобный и преданный был экземпляр. Хотя изначально, Охотник должен был помочь гулям разделаться с Ангелом Смерти и выследить Асуку, прячущегося на Северном погосте. Но, заметив тебя, а не Палача, ворм сбежал, испугавшись незнакомую ведьму, за что и поплатился.
   - Ты убил его, - не столько спросила, сколько констатировала.
   - Ага, - легко согласились со мной, и я поняла, что душа несчастного Охотника, до определённого момента скованная присутствием ворма в его теле, теперь принадлежит Сатане. - Зачем мне демоны, которые боятся вступить в схватку с необученной ведьмой? Так, с этим разобрались. А провернуть трюк с Кровавой Мери было проще простого. Накинув личину старухи, пришёл к спятившему Борису Сергеевичу, который каждую секунду своего существования мечтал о мести. Поведав ему о том, что небесные силы сжалились над несчастным отцом, потерявшем дочь, предложил воспользоваться ритуалом призыва озлобленной ведьмы и наказать зарвавшихся школьников.
   - Но у тебя было условие, - припомнив наш с Габриелем и демонами разговор, укрепилась в своих подозрениях: - первыми должны были умереть школьники, которые никоем образом не были причастны к смерти Елены, но в будущем должны были стать сильными ангелами-хранителями. Прикрываясь личиной, ты наплёл мужчине, что в будущем из-за этих школьников кто-нибудь непременно умрёт, вот Борис Сергеевич и согласился, свято веря в то, что совершает благое дело. Поправь меня, если я ошиблась.
   - Нет, ты не ошиблась, - скрипнул зубами оппонент, явно теряя как терпение, так и желание отвечать на мои вопросы. - Мужчина согласился на выдвинутые условия, и принялся готовиться к ритуалу призыва. Когда он зачитывал заклинание, создающее коридор между миром смертных и Преисподней, я подпитывал его магической силой. Поэтому, моя дорогая, ритуал прошёл успешно, и Мери смогла забрать практически всех, кто был в моём списке.
   - Но почему ты не приказал Борису Сергеевичу отступить, когда Мери доложила тебе, что её призвала белая ведьма? Или ты решил проверить, которая из двух ведьм окажется сильнее: проклятая фаворитка Сатаны или же я, временно исполняющая обязанности Ангела Смерти?
   - Больше ни на какие вопросы отвечать не буду! - неожиданно оппонент упёрся рогом, и несильно ударил меня головой по бедру. Видимо, я попала в точку.
   - Почемуууу..? - заунывно проныла вредная я, упорно вытягивая последнюю букву, и специально действуя на нервы всем присутствующим. - Должна же я узнать, что со мной дальше будет!
   - Ничего хорошего, - ехидно фыркнул ворм, не скрывая довольного оскала. - Главы Святой Инквизиции не пожалеют ведьму-недоучку, попытавшуюся хоть и на время, но всё же заменить Ангела Смерти.
   - Но... - голос предательски дрогнул, срываясь на каркающий шёпотом: - Сергей, ты мстишь за то, что в тот злополучный день не остановила Га... кхм, Палача?
   - Не льсти себе, - демон Печали гибко поднялся на ноги, а моё же бедное сердечко пропустило несколько ударов, предчувствуя... Нет, не неприятности - для этого истерящая интуиция есть, а огромные, можно даже сказать глобальные проблемы. - Ты не настолько была важна для меня, чтобы ещё и мстить какой-то глупой ведьме.
   - Тогда почему?
   "Главное не реветь!.. Главное не реветь!.." - я, словно мантру, повторяла эти три простых слова, но помогало пока мало. - "А, гори оно всё синим пламенем!.."
   - Чтобы ты, Василиса, знала из-за кого сдохнешь мучительной и позорной смертью, - зло выплюнул молодой человек, подавая знак подельнику. - Не делай такое удивлённое лицо, милая, - взяв протянутую вормом велосипедную цепь, Сергей намотал её себе на руку. - Разве твой любимый Ангел Смерти не говорил, что ведьм, приговорённых главами Святой Инквизиции к смертной казни, сначала прилюдно избивают хлыстами на Позорной площади, а затем... - оборвав фразу, демон Печали предвкушающе улыбнулся.
      Испуганно задохнувшись, нервно дёрнулась, тщетно пытаясь освободиться от пут. Но последние держали крепко, да и весь вид мох похитителей говорил о том, что даже если мне и удастся сбежать, то далеко уйти всё равно не дадут. Изувечат до неузнаваемости намного раньше.
   - Да, милая, ты правильно думаешь: их сжигают заживо на кострах, как в старом, добром Средневековье. - Демон Печали подтвердил мои наихудшие опасения. - Не хочешь позвать на помощь рагнара? - проведя указательным пальцем по моей щеке, Сергей показательно помахал кулаком перед моим носом. - На тебе столько его магии, что удивительно, как он тебя до сих пор не нашёл. Хотя подожди, - прозорливость оппонента начала раздражать, - он может появляться только, когда ты призовёшь его. Ну, как, сама с этой задачей справишься или помочь?
   - Пошёл ты... - чуть не послав Сергея к его непосредственному начальству, быстро исправилась, - к архангелу Михаилу!
   - Не произноси его имя в моём присутствии! - раненым поросёнком взвизгнул парень, впившись мне в шею холодными пальцами, и рывком поднимая над полом вместе со стулом. - Зови Рафаила! Немедленно!
   - Н-нет... - кое-как прохрипев всего одно слово, ещё и язык хотела показать, но сил уже не было, а перед глазами опасно заплясали тёмные мушки, недвусмысленно намекая на приближающийся обморок.
   - Сама виновата, - сожалеющие нотки, проскользнувшие в голосе демона, не произвели на полудохлую меня должного впечатления, а вот удар, впечатавший безвольное тело в противоположную стену, чуть не выбил последний воинственный дух. - Может, всё же позовёшь, если жизнь дорога?
   "Блин, да я хоть так, хоть эдак в скором времени в гроб сыграю... Ну, или в урну, это как повезёт, поэтому фиг тебе, а не Рафаил!" - Мысленно показав Сергею кукиш, устало прикрыла глаза, чутко прислушиваясь к ментальной связи - Асуке приспичило пообщаться. - "Прости, родной, но ты сейчас абсолютно не вовремя."
      - Серёж, а ты в курсе, что если умру я, следом за мной последует и Асука, как преданный фамильяр? - И не надо говорить про тщедушие. Любой, окажись на моём месте, использовал бы даже мизерный шанс для выживания.
   - А как же, - злорадная ухмылка демона Печали заставила меня основательно напрячься. - Знаешь, как трудно было влить то треклятое зелье в пасть твоего хвостатого помощника? Изворотливый, гад, попался, да ещё и с хорошим ударом, чтоб его! - Молодой человек непроизвольно потёр левую скулу, но быстро опомнился. - Нужно же было заставить вас с Асукой связать ваши жизни друг с другом.
   - Неужели дадите Асуке выбор, мол, вернись к Сатане, который всё простит и примет обратно с распростёртыми объятиями, тогда Василиса останется жива, иначе сдохните оба?
   Знаю, что провоцирую противника, но мне нужно больше информации. И, желательно, доказательств моей невиновности, чтобы хотя бы попытаться оправдаться перед всесильными архангелами и архидемонами, являющимися главами Святой Инквизиции.
   - Нет, твоему фамильяру, как и тебе, ведьма, вынесли смертельный приговор, - довольно проворковал Сергей, подходя ко мне. - Но если хочешь попытаться выжить, призови Рафаила.
   - Пошёл ты к арх... - очередной удар элегантной макассиной в живот заставил задохнуться на полуслове, и позорно заскулить, до крови прокусывая нижнюю губу.
   - А ты получше-ка подумай, - довольно ласково посоветовал ворм, становясь рядом с демоном Печали. - Изуродуем ведь, как пить дать!
   - Делайте, что хотите, - подавив желание свернуться калачиком, посмотрела в лицо противника, искренне надеясь, что у меня был не слишком жалкий вид для воинственно настроенной ведьмы. - Если даже парочка таких полудурков, как вы, смогли узнать мой домашний адрес, то уж двум головастым и изворотливым демонам не составит никакого труда вычислить местонахождение их ветреной ведьмы.
   - Милая, неужели ты думаешь, будто двуличный прихвостень Сатаны и отступник-рагнар смогу нас вычислить?
   Светловолосый парень присел передо мной на корточки и, с особым наслаждением намотав мои растрёпанные волосы на руку, резко дёрнул их вверх - заставляя вслед за ним подняться на ноги. Благодаря недавнему удару о стену стул развалился на составные части, наконец-то освободив меня от пут.
   - Мы были не настолько беспечны, чтобы оставлять свои паспортные данные, где попало. - Заметив недоумённую гримасу на моей разукрашенной под "хохлому" физиономии, бывший ухажёр милостиво пояснил: - Анкета, заполненная в школе 2137. Роговицкий бы тебе любые липовые документы состряпал, так зачем же было писать настоящий адрес?
   "Потому что дура непроходимая!" - Мысленно выматерившись, попыталась разложить всё по полочкам. - "Значит, они выкрали мою анкету, которую я заполняла при фальшивом зачислении в учебное заведение. Хотя стоп, почему сразу выкрали? Там же работал Борис Сергеевич, готовый на всё, лишь бы иметь власть над Мери, и возможность отмстить за смерть дочери."
   - Милая, последний раз предлагаю по-хорошему: призови на помощь Рафаила!
   Всё ещё удерживая меня за волосы, Сергей наклонился ко мне на непозволительно близкое расстояние. Решив, что пора переходить в наступление, извернулась и таки лягнула противника в коленную чашечку. Правда, удар прошёлся по касательной, поэтому демон Печали особой боли не испытал, но вот серые глаза, замерцавшие дьявольскими всполохами, не предвещали ничего хорошего.
   - Правильно ли я понимаю, что это был отказ? - Светлая бровь издевательски выгнулась, а в свободной руке парня материализовался ритуальный кинжал. - Что ж, сама напросилась...
  
   Ненавижу приходить в себя непонятно где. И, самое главное, связанной.
   Попробовав пошевелиться, моментально задохнулась от резкой боли, с особым зверством прострелившей грудную клетку, отчего изо рта вместе с надсадным кашлем тонкой струйкой потекла кровь. Да-м, ощущения те ещё, надо признать.
   "Асука!" - Дотронувшись до ментальной связи, соединяющей меня и наверняка встревоженного фамильяра, к своему ужасу не почувствовала ответной отдачи. - "Асука, ку-ку! Хозяйка вызывает!" - Но в ответ была лишь гнетущая тишина.
   Почувствовав, как липкий страх быстро заполнил душу, со свистом втянула в себя прохладный ночной воздух. Решив, что развести обильную сырость смогу в любой момент, попыталась осмотреться, естественно, насколько позволяло моё бедственное положение.
   Лёжа на правом боку, старательно покрутила головой, обдирая кожу на щеке о твёрдую и холодную каменную плитку. Через пару минут с радостью поняла, что, словно тряпичная кукла, валяюсь на знакомой площади. Я неоднократно бывала здесь ранее и даже знаю, что в нескольких сотнях метров от вооон того симпатичного парапета, окружающего полумесяцем опасный обрыв, расположена старинная церковь, построенная чуть ли не в средние прошлого века. Естественно, воскресные службы в ней уже давно не проводятся, а здание, выдержанное в строгом готическом стиле, не раз реставрировалось, и сейчас является достопримечательностью города.
   - Так Васенька, не паникуй почём зря! - заговорила вслух, лишь бы разорвать гнетущую тишину. - Ты прекрасно знаешь это место, следовательно, нужно всего-то освободиться от пут, доковылять до дороги и поймать такси. Правда, ни один уважающий себя бомбила не согласится везти такое избитое чудо-юдо, пока не увидит материальное доказательство, обусловленное тысячной купюрой, но это уже мелочи, с которыми вполне можно разобраться на месте.
   Призывать рагнара я боялась. Вдруг хитроумный демон Печали (чтоб его триста раз перекосило!..) сидит в засаде в кустах, и с нетерпением ждёт момента, когда рядом со мной появится Рафаил или Асука. Поэтому пока не разведаю обстановку, не проверю местность на наличие вражеских рож, и не окроплю святой водой площадь, никому не буду сообщать о том, где нахожусь.
   - Итак, теперь давай подумаем, как бы разорвать тугую верёвку, - вновь вернулась к насущной проблеме. - Желательно без очередных ранений и увечий для себя.
   - А ты посильней подёргай. Должно помочь, - посоветовал сиплый голос из парковой темноты, окружившей освещённую площадь, что разбойники - несчастную жертву.
   - Пробовала. Не помогает...
   Ответив на вполне уместный совет на чистом автомате, только потом сообразила, что в принципе мне не с кем вести интеллектуальные беседы, а личности, прячущиеся по ночам в лесопарковых зонах, явно не являются законопослушными гражданами, испуганно примолкла. Молчал и обладатель голоса, отчего пришлось первой нарушить уже порядком поднадоевшую тишину.
   - Кто здесь?
   - Некоторые называют меня карой Святой Инквизиции, другие - Проводником, - довольно честно ответили мне, и, судя по голосу, ухмыльнулись. - Тебе какой вариант по душе?
   "О, Господи..." - мысленно простонала, испуганно передёргивая затёкшими плечами.
   Об этих загадочных личностях было известно до противного мало, но даже тех скудных сведений, которыми так щедро поделилась память, хватит, чтобы заработать инфаркт.
   Если верить любимой мамочке и её закадычным подружкам, которые перебрав домашней наливки, сидели в темноте на кухне и страшным шёпотом рассказывали довольно жуткие истории о колдовском мире, то к помощи Проводника прибегали, когда возникала угроза разоблачения магии и ведовства.
   Собирается суд (теперь-то я даже знаю, кто в роли судей выступает - главы Святой Инквизиции), на котором, после рассмотрения дела, выносится приговор обвиняемому. Если обвиняемый признаётся виновным в совершении преступления, ему даются сутки на то, чтобы уладить все дела и проститься с родными, а потом за ним приходит Проводник, и не дай Бог, осуждённый попытается бежать. Тогда вместо довольно милостивой и быстрой смерти он получат кромешный ад и нескончаемые пытки, пока сам не умрёт из-за нестерпимой боли и многочисленных ранений.
   - Может, сам выберешь, какой вариант использовать мне? - произнесла свистящим шёпотом, старательно, до рези в глазах, всматриваясь в темные очертания кустов.
   - Проводник, - сделали выбор за меня. На площадь, освещённую фонарями, вышел высокий, худой, можно даже сказать тощий, рыжеволосый парень, одетый в обычную чёрную футболку, тёмные джинсы и кеды. - Сама поднимешься или помочь?
   Нет, он что, издевается? У меня руки-ноги перевязаны толстенной верёвкой, которую я при всём своём большом желании не смогу ни разорвать (банально силёнок не хватит), ни перегрызть (как бы ни извивалась, всё равно не изогнусь под таким углом). Всё же ворм и демон Печали поступили довольно мудро, связав мне руки за спиной, иначе я бы не погнушалась, и на зуб всё же попробовала бы предложенный "деликатес". Или же рыжеволосому хочется, чтобы дурная ведьма буквально ползала у его ног, слёзно умоляя освободить от треклятых пут? Так спешу обрадовать - не дождётся!..
   - Мне и так неплохо.
   - А если вернутся твои истязатели? - пока довольно миролюбиво поинтересовался Проводник, делая пару шагов ко мне. - Жалко будет, если тебя убьют...
   - И не ты, - некультурно перебила говорившего, испуганно съёживаясь на холодной плитке и максимально втягивая голову в плечи.
   - Ну, хотя бы и так, - не стал ничего отрицать оппонент, присаживаясь передо мной на корточки. - Ну, так как, сама поднимешься или всё же помочь?
   Подняв глаза на оппонента, с трудом удержала недостойный и такой трусливый скулёж, готовый сорваться с губ. Вроде бы у Проводника было обычное, ничем не примечательное лицо среднестатистического парня, но всего лишь один взгляд на равнодушно-отрешённое выражение на его лице, и кровавые всполохи в холодных серых глазах, как меня посетило непреодолимое желание сдать все адреса, пороли и явки, которые когда-либо знала или слышала в фильмах. Блин, да меня даже разозлённый Габриель, доведённый до ручки Рафаил, все демоны Преисподней и ненавистный Сергей, вместе взятые так не пугали, как этот спокойный чел!..
   - П-помоги... пож-жалуйста, - кое-как выдавила из перехваченного спазмами горла, не в силах отвести глаз от лица Проводника.
   Ничего не говоря, молодой человек перегнулся через меня, отчего истеричная я чуть инфаркт не схлопотала, и одним быстрым, но точным движением разрезал материализовавшимся в его руках кинжалом тугую верёвку, обхватившую запястья. Далее настал черёд лодыжек. Миг, и я уже была полностью свободна.
   Скрючившись в позе эмбриона, с протяжным стоном, попыталась помассировать стёртую в кровь кожу, но не тут-то было! Тело, затёкшее от долгого лежания в неудобной позе, моментально дало о себе знать нестерпимой, выворачивающей наизнанку болью в мышцах и сотней тысяч мелких, но таких садистски-острых иголочек, что с моих губ сорвалось несколько непечатных выражений.
   - Давай, помогу, - не дожидаюсь моего ответа, Проводник, особо не церемонясь, буквально за шкирку поднял меня над землёй, и принялся осторожно разминать затёкшие кисти моих рук.
   - И откуда столько доброты и сострадания к совершенно незнакомой ведьме, которую в дальнейшем прикажут убить? - разыгравшееся любопытство не хуже знаменитого чёрта дёргало за язык.
   - Ну, пока же такого приказа не было, - довольно флегматично и неконфликтно заявили в ответ, оттащив моё безвольное тело к резной лавочке и помогая присесть на неё. - Когда главы Святой Инквизиции вынесут тебе приговор, Ласкина, советую на мою "доброту и сострадание" особо не рассчитывать, - парень насмешливо скривил тонкие губы в улыбке, недвусмысленно давая понять, что уже благополучно ознакомился не только с моими паспортными данными, но и с подробной подноготной.
   Растянув подрагивающие губы в некоем подобии ответной улыбки, вновь дотронулась до нашей с Асукой ментальной связи. Тишина, царившая со стороны фамильяра, откровенно напрягала. С последнего нашего разговора прошли как минимум сутки, а хвостатик даже не пытается связаться со мной.
   "Господи, лишь бы с моими демонами ничего не случилось!" - тревожная мысль заставила буквально похолодеть, что, несомненно, не укрылось от острого внимания Проводника.
   - Неужели настолько неприятно принимать помощь от такого, как я? - обидчиво протянул рыжик, поспешно отдергивая руки от моих босых ступней.
   - Нет... - еле узнала свой бесцветный голос. - Просто на душе как-то неспокойно...
   - Смерти боишься? - прозорливо уточнил оппонент, снова возвращаясь к прерванному занятия - массажу моей левой ступни.
   Чуть не ляпнув: "Нет, что ты, я на него уже не первый год работаю!", во избежание подобных эксцессов быстро прикусила не в меру болтливый язык, и лишь отрицательно помотала растрёпанной головой.
   Нет смысла бояться смерти. Рано или поздно, но все мы повстречаемся с ней лицом к лицу, и лишь одному Богу известно, когда и при каких обстоятельствах сие произойдёт. Поэтому нужно просто принять этот малоутешительный факт, и продолжать жить дальше, отождествляя каждый новый день с ещё одной благословенной возможностью понять и, если получится, исправить сотворённые ранее ошибки.
   - Разве тебе не интересно, что тебя ждёт? - казалось, будто рыжик искренне удивлён моим пофигистическим настроем.
   - А чего интересоваться-то? - прикрыв рукой рот, сладко зевнула, чуть ли не мурлыча от удовольствия и мягких прикосновений грозного Проводника. - Ты отведёшь меня к главам Святой Инквизиции, они выслушают мою версию событий, возможно даже опросят свидетелей, если таковые будут, а затем, посовещавшись, вынесут мне смертельный приговор. Далее последует публичное избиение хлыстами, а потом и сожжение на костре посреди Позорной площади.
   - И кто только проболтался? - себе под нос пробурчал парень, и уже чуть громче добавил: - Что, подкупить меня не будешь даже пытаться?
   - Чем, стесняюсь спросить? - Выпучив глаза, истерично рассмеялась. - Во-первых, деньгами, связями, редкими артефактами или соблазнительными формами не обладаю, поэтому извини, дорогой, но предложить мне совершенно нечего. А во-вторых, ты преданно служишь Святой Инквизиции, поэтому не станешь помогать даже нормальному, законопослушному гражданину, что уж тогда говорить обо мне - заведомой преступнице.
   - Ну, мало ли, - рыжик окинул меня оценивающим взглядом, - вдруг такая плоскогрудая лохудра как раз в моём вкусе?
   - А в лоб? - злобно уточнила, мрачно покосившись на обозначенную часть своего организма. Да, мамочка не наградила меня выдающимися формами ни сверху, ни снизу, но это же не повод тыкать в это носом!
   - Прости, - такие простые и в тоже время совершенно неожиданные слова, вогнали меня в пятиминутный ступор.
   На этом наш разговор плавно завял, и мне ничего не оставалось, как смотреть на осторожные, но такие умелые движения Проводника, массировавшего сейчас мою левую ступню. Заворожено наблюдая за ловкими движениями тонких мужских пальцев, основательно призадумалась.
   В мозгу занозой засел всего один вопрос: по какой такой загадочной причине Проводник помогает мне, ведьме, которую в скором времени ему придётся лишить жизни? Нет, конечно, можно списать его доброту, сострадательность и помощь ближнему на хорошее настроение (а что, весна на всех благотворно влияет), но что-то мне подсказывает, что дело далеко не в этом. Подумав ещё пару минут, покрутив в голове всевозможные варианты, просклоняв наиболее правдоподобные из них на разные лады, отметив все "минусы" и "плюсы" оставшихся, пришла к неутешительному выводу, что свет на сию тайну сможет пролить только сам Проводник.
   - Послушай, - поймав заинтересованный взгляд, смутилась и, набравшись наглости, подсунула правую ступню, до которой ещё не успел добраться новоявленный массажист, - почему ты мне помогаешь?
   - Кажется, уже было сказано, что пока нет прямого приказа от глав Святой Инквизиции, я - сущий ангел, собирающий одуванчики и верящий в единорогов, - смешно фыркнул оппонент, несильно дёргая мои пальцы, отчего суставы приятно хрустнули. - Василиса, неужели так трудно понять, что мне просто не хватает обычного человеческого общения? Мало кто захочет водить дружбу с Ангелом Смерти или с Проводником, - и на меня многозначительно так посмотрели.
   - Ага, я же такая лопоухая, что прямо сейчас сниму лапшу с ушей и поверю! - радостно закивала головой, максимально искренно улыбаясь. - Нет, правда, почему?
   - Ну, а сама-то как думаешь? - раздражённо ответил вопросом на вопрос парень, ставя мои ноги на холодную землю и отходя на пару шагов. - Идеи есть?
   Согласно кивнув, поделилась своей самой бредовой идей, свято веря в то, что стоит мне её высказать вслух, как Проводник весело рассмеется, вытирая обильные слёзы счастья, стекающие по щекам. Но, как показала печальная практика, в реальности всё намного отличалось от моих радужных и детских мечтаний. На моё скромное "Возможно ли, что тебя не устраивает деспотичное правление глав Святой Инквизиции, которые (если верить Водной Лошадке, конечно же) давно и капитально подчиняются Сатане? Поэтому ты и помогаешь мне, зная о том, что я на короткой ноге с Палачом и Рафаилом, которым, как и тебе, опротивели приказы и действия глав. А может быть, ты даже задумываешься о перевороте в магическом мире, и ищешь союзников!", Проводник нервным жестом потёр шею, негромко выругался сквозь плотно сжатые зубы и... Быстро двинулся по направлению к тёмной махине готической церкви, бросив через плечо, чтобы следовала за ним.
   Недоумённо пожав плечами, с кряхтением остеохондрозной бабки поднялась на ноги и кое-как поковыляла следом за рыжеволосым, искренне опасаясь, как бы парня не перекрыло медным тазом из-за моей нерасторопности. Но нет, стоило провожатому заметить, что его спутница основательно отстала и теперь плелась в таком дальнем арьергарде, что почти затерялась в ночных сумерках, как он остановился и покорно подождал, пока я не подойду ближе. Странно, конечно, что он меня ни словом, ни взглядом не подгонял. Странно и страшно!
   - Куда мы идём? - наконец решилась на вопрос, и даже не из-за праздного любопытства, а скорее, чтобы разорвать давящую на нервную систему тишину.
   - Скоро узнаешь, - лаконично и малоинформативно последовало в ответ. - А если хоть немного прибавишь ходу, радикулитная ты моя, то вообще в считанные минуты окажемся на месте, - не смог сдержать ехидного комментария Проводник, сверкнув на меня серыми глазами, в которых закручивались в необычные узоры красные всполохи.
   Подавив нервную дрожь, и заставив колени не подгибаться от страха, максимально быстро подошла к Проводнику, и даже позволила ему взять меня под локоток - мало ли, вдруг парень опасается, как бы я в обморок от пережитого стресса не грохнулась, вот и подстраховывает. Да, согласна, стоять рядом с таким субъектом то ещё мазохистское удовольствие, но от него исходило настоящее, живое тепло, которое мне сейчас было крайне необходимо.
   "Проводник не кажется таким уж монстром, как его маменька с подружками описывали. Интересно, если его по-хорошему попросить, он меня отпустит?" - моментально вякнул некто ехидный в моей голове, а потом громко и зловеще расхохотался: - "Конечно, отпустит... А потом догонит и ещё раз отпустит, чтобы впредь неповадно было."
   Пока я мысленно издевалась сама над собой, рыжеволосый подошёл к массивным дверям старинной церквушки и... Танком попёр прямо на них, хвостиком потянув и меня за собой. Тело среагировало намного быстрее мозга: глаза сами собой закрылись, а многострадальный лобик уже готов был с секунды на секунду почувствовать болезненный удар об дерево, но его всё никак не следовало, что порядком удивляло.
   Недовольно и в какой-то степени озадаченно нахмурившись, всё же открыла глаза, думая, что парень в последнюю секунду остановился и теперь тихо корчится от смеха в сторонке, с удовольствием наблюдая за идиоткой ведьмой, но нет, ничего подобного и в помине не было. Видимо, дверь, ведущая внутрь церкви, оказалась с магическим секретом, потому что мы с Проводником беспрепятственно прошли сквозь неё.
   Удивлённо приоткрыв рот (ох, права была Лейла, когда говорила, что я сущий младенец в магии), с каким-то нездоровым любопытством принялась вертеть головой, стараясь рассмотреть и запомнить как можно больше. Моё скромное представление о "дряхлом, полуразрушенном, отсыревшем и затянутом паутиной молитвенном доме" быстро развеялись, стоило мозгу подсчитать стоимость всей этой красоты.
   Огромное, двадцатиметровое помещение было наполнено тёплым, неярким светом толстых восковых свечей, горящих в высоких старинных канделябрах, стоящих вдоль стен и спускающихся на цепях с потолка. Резные антикварные деревянные лавочки для посетителей храма стояли по всему периметру комнаты, а возле противоположной от входа стены возвышалась вполне-таки современная длинная трибуна, к которой были придвинуты громоздкие красно-золотистые кресла с высокими и изогнутыми фигурными подлокотниками. Прямо перед местами, отведёнными специально для глав Святой Инквизиции, сиротливо стояла всего одна маленькая трибуна - видимо, предназначенная для преступника.
   - Проходи, - властно разнеслось под потолком, отчего я, уже успевшая отойти на достаточное расстояние от Проводника, в три прыжка оказалась за его надёжной спиной. - Нас ждёт долгий и неприятный разговор.
   - Всего лишь разговор? - удивлённо вскинув брови, послушно последовала за рыжеволосым, мёртвой хваткой вцепившись в его футболку.
   - Помолчи лучше, - еле слышно прошипел парень, явно симпатизируя и волнуясь за меня. - Постарайся сделать так, чтобы тебе не вынесли смертельный приговор!
   - Каким образом?
   Удивлённая сверх всякой меры, совершенно не протестовала против того, что меня подтолкнули к одиноко стоящей трибуне и каменным изваянием замерли за спиной, что основательно нервировало и заставляло ждать незапланированного нападения с тыла.
   - Выкручивайся ведьма, иначе...
   Чем именно мне так страшно грозились было уже совершенно неинтересно, потому что в креслах бесшумно материализовались главы Святой Инквизиции - семь фигур, закутанных в тёмные плащи с накинутыми на голову глубокими капюшонами. Испуганно вцепившись вмиг похолодевшими пальцами в высокие бортики трибуны, только сейчас до конца поняла, в какой переплёт угодила по собственной дурости. Как-то до сего момента всё казалось каким-то нереальным и зыбким, будто я спала и стоит прозвучать противному сигналу будильника, как всё развеется, словно страшный кошмар, а теперь... Теперь пришло осознание того, что обратного пути уже нет, и самое главное и правильное, что могу сделать при сложившихся обстоятельствах, не подставить Габриеля, Рафаила, Асуку и, конечно же, родителей, потому что за свою никчёмную жизнь я уже и гроша ломаного не дам.
   - Доброй ночи, Василиса, - пока довольно доброжелательно пророкотало снова под сводчатым потолком, а у меня аж волосы от ужаса на затылке зашевелились - настолько голос говорившего был пропитан силой и могуществом. - Не стоит от нас ничего скрывать. И бояться нас тоже не стоит, мы ничего плохого тебе не сделаем.
   Бросив затравленный взгляд на нахмурившегося Проводника, который, видимо, тоже не совсем понимал, что происходит, согласно кивнула, так и не выдавив из перехваченного спазмами горла слов приветствия.
   - Итак, Василиса Ласкина, двадцати три года, потомственная ведьма, безработная. Верно? - теперь для разнообразия голос был женский, но всё также не было возможности разобрать, какому именно из балахонов он принадлежит. Получив согласный кивок, говорившая продолжила дальше: - Как ведьма, прошедшая соответствующее магическое обучение, ты должна была знать, что не имеешь права заменять одного из Ангелов Смерти. Наказание за это - смерть! - Выждав для порядка пару томительно-долгих секунд, женщина, словно кость, кинула мне "заманчивое" предложение: - Но если ты сообщишь имя Ангела Смерти, нарушившего закон, то сможешь, сохранить свою никчёмную жизнь.
   "Минуточку!" - нервно облизав губы, готова была расхохотаться в голос. - "Это что же получается? Главы Инквизиции не знают, что именно Палач нарушил священные клятвы? Да ну, быть такого не может!" - бросив оценивающий взгляд на балахоны, замершие в своих креслах, со свистом втянула воздух, окрылённая выводами, к которым только что пришла: - "Неужели Бред не стал сдавать своего напарника? Мировой он, всё же, Ангел Смерти, этот бугай! А архангел Александр? Ах, да, он же сидит в моей гостиной, пойманный рагнаром. Значит, главы Инквизиции не имеют неопровержимых доказательств, только домысли и косвенные улики, которые, как известно, к делу не пришьёшь."
   Мысленно потерев ручки, поклялась себе, что ни за какие блага мира не буду сотрудничать со Святой Инквизицией и тем паче выводить их на Габриеля. Попытаюсь закосить под дурочку и перетащить всю вину на себя. И это не геройство, нет. Главы Святой Инквизиции уже вынесли мне смертельный приговор, так что "рандеву" с костром не избежать (что бы они там не пели), а так, возможно, хоть получится вытащить из выгребной ямы упырёныша.
   - Простите, но я не понимаю, о чём вы говорите. - Прокашлявшись, чтобы голос не был похож на карканье больной вороны, состроила самую наивную мордашку, на какую была способна. - Я сама искала встречи с Ангелом Смерти, и даже подбила своего бывшего ухажёра - Сергея...
   - Ах, да, - как бы нехотя промурлыкал чарующий баритон с лёгкой хрипотцой, - самый перспективный демон Печали за последние десять веков. Хорошее приобретение для Сатаны, но вернёмся к нашему Ангелу Смерти. Итак, кто он?
   - Я не понимаю, о чём вы говорите, - пошла по второму кругу. - Говорю же, что сама хотела...
   - Хорошо, предположим, что ты, практически умерев, смогла увидеть Ангела Смерти. Далее, так же предположим, что ты смогла заинтересовать, а затем и уговорить Ангела Смерти на противозаконную сделку. - Не знаю почему, но мне казалось, будто говоривший улыбается. - Чем же ты его соблазнили на клятвоотступничество?
   - Выдающимися способностями?! - то ли вопросительно, то ли утвердительно прокукарекала, моментально вспоминая слова фамильяра о том, что у Габриеля руки прочно связаны множеством священных клятв. Значит, одну он всё-таки в своё время нарушил.
   - Смешно, даже очень, - снова сердито проговорил уже знакомый женский голос. - Не боишься, что мы и сами сможем узнать имя предателя?
   - Каким образом? - чувствуя, как начинает болеть грудной отдел и рёбра, в данный момент могла думать только об активировавшемся исцеляющем заклинании.
   - Приведите в зал заседаний архангела Александра, - приказал один из глав бесцветным голосом.
   Чуть не ляпнув: "Этот предатель здесь?!", вовремя прикусила язык, чувствуя, как ладони от ужаса покрылись липким потом. Бросив затравленный взгляд на глав Святой Инквизиции, попыталась понять, что произошло, раз архангел Александр сейчас предстанет перед судом, а не сидит с переломанными ногами в моей квартире. Представлялось, честно говоря, из рук вон плохо.
   Пока я пыталась стереть в порошок боковую стенку трибуны, и буквально насиловала мозг на предмет спасительного выхода из сложнейшей ситуации, в зал заседания вошли двое. Незнакомый мне мужчина, одетый в охотничий плащ и высокие сапоги на толстой подошве, и архангел Александр собственной потрёпанной персоной. Бросив быстрый взгляд на незнакомца, пришла к неутешительному выводу, что в недрах церкви прячется целый полк Охотников. Этот серьёзный дядечка был явно из их когорты, о чём недвусмысленно свидетельствовала винтовка, покоившаяся в прикреплённой к спине кобуре, поэтому мысль о побеге можно даже не рассматривать. На предателя смотреть не захотела из принципа - только душу себе травить нереализуемым желанием плюнуть в его надменную рожу.
   - Архангел Александр, проходи, - высокое женское контрольно неприятно резануло слух, а когда в паре метров от меня материализовалась ещё одна трибуна, нервы сдали окончательно. - Стоящая рядом с тобой девушка и есть Василиса Ласкина, незаконная помощница Ангела Смерти?
   Повернувшись лицом к архангелу, уже морально приготовилась услышать согласный ответ, буквально выплюнутый этим предателем, как была жестоко шокирована: бывший Смотритель Врат лишь согласно кивнул, но рта так и не раскрыл. Видимо, на моём грязном лице отразилось не только презрение, разбавленное здоровым женским любопытством, но и жалость к сломленному божьему служителю, потому что один из семёрки снизошёл до пояснения:
   - Рафаил немного перестарался, и при схватке, завязавшейся между архангелом и рагнаром, Александр потерял способность говорить - неудачное шейное ранение. Но мы нашли выход из, казалось бы, безвыходной ситуации: Александр всё изложил на бумаге, скрашивая наш досуг приятным и вмеру увлекательным чтивом.
   "Ага, как же," - довольно потёр ручки маленький дьяволёнок, сидящий где-то глубоко во мне. - "Такие слова, как "случайное ранение" и "рагнар" просто не могут стоять в одном предложении."
   - И что же интересного он написал? - постаравшись, чтобы голос предательски не дрожал, попыталась осторожно прощупать зыбкую почву.
   - Например, то, что Ангел Смерти, которого ты так старательно покрываешь, зовётся Палачом, - якобы шокировал меня своей осведомленностью средний балахон, недовольно качнув головой - первое проявление хоть каких-то эмоций за всё время разговора. - Так же нам стало известно и о твоём, Василиса, занимательном фамильяре - бывшем прислужнике Сатаны. И, стоит отметить, его любимце!
   - К-какой такой ф-фамильяр? - каюсь, попытка разыграть изумление скончалась под натиском растерянности и страха за жизнь хвостатика.
   - Тот, благодаря которому у тебя на плече появился знак хозяйки, - ехидно последовало в ответ.
   Решив, что если уж помирать, то в компании архангела Александра, моментально ощетинилась, переводя стрелки:
   - Раз уж пошёл такой разговор, то почему вы не поинтересуется у архангела Александра, зачем он предал сторону Света, и решил помогать демону Печали? Думаю, Рафаил в подробностях изложил все те сведения, которыми с нами поделился божий служитель, - бросив на бывшего Смотрителя Врат презрительный взгляд, мысленно пожелала ему гореть в аду. - Давайте лучше обсудим как мне и моему фамильяру, - не вижу смысла и дальше корчить из себя дуру, раз главам Святой Инквизиции и так всё известно, - удалось разгадать преступную схему архангела Александра и Сергея. В качестве вознаграждения за вновь найденные и отправленные на Суд Божий души, требую для Асуки помилования и прекращения его гонений!
   - А за себя ты, Василиса, совсем не печёшься, - поцокал языком один из балахонов.
   - О причинах, заставивших архангела Александра предать сторону Света, мы уже знаем, - вновь вступила в разговор жёнщина с высоким контрольно. - Архангел Александр пытался вывести Палача и тебя на чистую воду.
   - А прийти к вам и сказать, мол, Ангел Смерти заключил сделку с ведьмой, слабо было? - гавкнула в ответ, задетая за живое.
   - Нам нужны были неопровержимые доказательства, - сказала, словно отбрила, женщина.
   - А то вы бы их не смогли выбить из меня или из Палача, - огрызнулась в ответ, из-за злости позабыв про страх. - Вы откровенно потакаете архангелу Александру, и я даже не удивлюсь, если его просто разжалуют до обычного ангела, разносящего магическую почту. А меня же, попрошу заметить, вы прямым ходом отправили на казнь! Вам Сатана приказал так сделать?
   - Да как ты смеешь с нами препираться, смертная? - сидящий справа балахон, вскочил на ноги, явно намереваясь стереть меня прямо на месте в порошок.
   - Святую правду говорю, между прочим!
   Наверное, мы бы ещё долго могли переругиваться с главами Инквизиции, но тут, словно по волшебству, а точнее после хорошего и уверенного пинка, открылась одна из боковых дверей, гулко ударившись о стену. Все, включая невозмутимые балахоны, синхронно повернулись в сторону источника шума, которым оказался никто иной, как разгневанный и жутко чем-то недовольный Рафаил.
   Осунувшееся лицо, глубокие морщины вокруг рта, тёмные круги под глазами, растрёпанные волосы и разбитая нижняя губа ясно свидетельствовали о том, что высший демон не спал уже несколько суток, явно занимаясь каким-то другими, более важными и первостепенными делами, нежели отдых.
   "Господи, что он-то здесь делает?" - в голове молнией пронеслась испуганная мысль. - "Неужели решил попросить глав Святой Инквизиции оказать посильную помощь в моих поисках? Да ну, глупости!" - Здравый смысл отмахнулся от идиотского предположения, а вот вера в лучшее, помноженная на пресловутую женскую логику, довольно протянула: - "Хотя, я же сутки не выходила на связь и мои демоны, наверное, уже похоронили незадачливую ведьму. Вот и решили, что терять им, в принципе, уже нечего..."
   Растеряно уставившись на рагнара, еле удержалась, чтобы не повертеть указательным пальцем у виска. Заметив меня, Рафаил замер каменным истуканом и быстро прошёлся по мне цепким взглядом серебряных глаз, методично отмечая каждый синяк, ссадину или ранку на моём лице и теле, отчего всё сильнее хмурился. Ох, что-то мне подсказывает, что Сергей и белобрысый ворм ответят за каждое моё увечье!
   Наверное, я бы ещё долго могла вот так стоять и любоваться всемогущим демоном, но любопытные взгляды, которые буквально чувствовала кожей, быстро вернули в реальность. Мысленно отвесив себе подзатыльник, нацепила на лицо маску презрительной отрешённости и усилием воли заставила себя отвернуться от Рафаила. Даст Бог, ещё успею вдоволь на него насмотреться (и даже полапать, хи-хи).
   - О, а вот и наш многоуважаемый рагнар пожаловал! - слащаво протянула очередная баба, и я с ужасом поняла, что всё только начинается.
  
  -- Выдержка из книги "Мифы Древней Греции" Ю. Зайцева: "Никто не вернётся из царства Аида. Выход сторожит трёхглавый пёс Цербер, на теле которого извиваются ядовитые змеи. Лай Цербера столь ужасен, что убивает последнюю надежду на возвращение".
     

АКТ 12

"Чертог теней"

  
   - Ну почему вся нежить максимально активизируется в тёмное время суток? - сама себе задала риторический вопрос, резво отпрыгивая от озверевшей горгульи, бросившейся на меня из-за очередного раскидистого куста.
   Запустив в каменную махину голубой искрой - разрушающим заклинанием, рассчитанным на медлительного противника средней комплекции, не успела уклониться с траектории полёта особо сноровисто камня, некогда бывшего частью тела нежити, за что и поплатилась ещё одной глубокой и кровоточащей царапиной на щеке.
   - Ладно, могло быть и хуже.
   Философски пожав плечами, вытерла сочащуюся из ранки кровь замызганным рукавом рубашки и пошла дальше, мысленно сетуя на отсутствие обуви. Да, эти изверги, по недоразумению называемые главами Святой Инквизиции, мне даже белые тапочки выделить не пожелали, оставив бродить среди тёмных силуэтов деревьев в испачканной порванной одежде и абсолютно босой, мол, мёртвым незачем прихорашиваться.
   На судебном заседании (точнее на том, что главы Инквизиции пытались за него выдать) было решено следующее:
   1) архангел Александр, помутившийся рассудком из-за клятвоотступничества Палача, отправляется в магический госпиталь для лечения, а после того, как душевное равновесие архангела восстановится, его отправят на исправительные работы сроком на два века;
   2) Ангел Смерти, посмевший попрать священные клятвы, заочно приговаривается к смертной казни. И как только Проводник выследит Палача, то приговор незамедлительно будет приведён в исполнение;
   3) Василиса Ласкина признаётся виновной в том, что смогла заставить Ангела Смерти отступиться от его клятв, вследствие чего пострадало третье лицо, а именно архангел Александр, поэтому ведьма так же приговаривается к смертной казни.
   Вот только эти ироды, архангелы и архидемоны в смысле, по каким-то загадочным причинам решили не сжигать меня на костре, а "использовать более гуманный способ умерщвления ведьмы" (цитирую дословно). Но они благополучно и, естественно, совершенно случайно забыли упомянуть, что этот самый "гуманный способ" на деле является банальной и жестокой травлей. Именно по этой причине несчастную, уставшую и голодную меня отправили на растерзание к обезумевшей нежити, почувствовавшей запах свежей крови, стоило мне ступить за пределы магического круга, которым был обнесён парк. (Вот кто бы мог подумать, что рассадником разнообразных злобных монстров и оживших трупов был большой и сильно запущенный парк, раскинувшийся позади церкви, где проходило заседание глав Святой Инквизиции? Уж точно не я!..)
   Слившись с тёмным огромным деревом, вольготно раскинувшимся вблизи озерного берега, которое и в светлое-то время суток, не внушало здорового оптимизма, а ночью и того больше - вызывало стойкое желание обойти его десятой дорогой, настороженно зыркала по сторонам и до боли в висках напрягала все свои чувства, ожидая нападения с любой стороны. У такой посредственной ведьмочки, как я, не хватит ни волшебства, ни сноровки, чтобы первой открыть шквальный магический огонь по противнику, поэтому я сейчас и пыталась, если не предотвратить нападение, то хотя бы не позволить нежити застать себя врасплох.
   Конечно, я могу хоть до посинения кидаться голубой искрой во все стороны, но боюсь, что придёт момент, который зачастую характеризуют как "писец", когда моё разрушающее заклинание всего лишь раззадорит более сильного, голодного и хитрого противника. Есть вариант закрыться магическим щитом, но тогда моё передвижение можно будет приравнять к нулю, иначе чары разлетятся на тысячу осколков, стоит мне только сдвинуться с места и, как итог, я достанусь на растерзание какой-нибудь оголодавшей нежити. Так, что ещё остаётся в запасе, и желательно без печального конца в желудке у противника?..
   "Ой, как всё плохо-то!" - Неожиданно раздавшийся в голове такой родной и знакомый голос, заставил резво подпрыгнуть и истерично взвизгнуть. Отчего стайка белых трясогузок испуганно взвилась из спасительного травяного укрытия, и улетела, оставив онемевшую от шока меня в гордом одиночестве. - "Не, ну, зачем же так орать?" - Моментально окрысился хвостатик, и, руку даю на отсечение, недовольно скривился, опасно полыхнув огненными рожками. - "Василиса, ты бы ещё сама себе харакири сделала и улеглась на какой-нибудь поляночке, с искренними пожеланиями приятного аппетита для нежити."
   "Ас-ас-асук-к-ка?!" - кое-как выдавив из себя имя фамильяра, снова потрясённо замолчала, боясь поверить в неожиданно проклюнувшееся счастье. - "Ты почему раньше не отзывался на мой призыв?!?"
   Вот теперь точно можно не опасаться непредвиденного нападения или незнания, каким именно способом уложить на лопатки ту или иную нежить, ведь со мной связалась магическая энциклопедия, имя которой Асука! Уж кто-кто, а хвостатый демонёнок просто-таки обязан знать тысячу и один способ умерщвления особо ретивого приспешника правителя Преисподней, а уж если он мне ещё и необходимые заклинания ненавязчиво нашёптывать будет, то вообще красота! Можно даже сказать, что получится не травля приговорённой ведьмы, а увеселительная прогулочка с лёгким налётом экстрима.
   "Нет, блин, конь Сатаны в пальто!" - моментально съязвил оппонент, недовольно булькнув. - "А не могли мы с тобой, хозяюшка, пообщаться из-за того, что церковь и прилегающая к ней площадь накрыты магическим барьером, глушащим любую ментальную магию. И вообще, Васька, хватит уже с этим стволом обниматься. Двигай дальше, пока какой-нибудь инфернал не приполз на твой истошный вопль."
   "Инфернал?" - задумчиво закусив губу, старательно прошерстила память на предмет необходимых знаний, но, к своему стыду и искреннему сожалению, так ничего и не вспомнила. - "Кто это?"
   "Чёрные отступники! Василиса, чему тебя только учили? Ты же потомственная ведьма, а не сельская ведунья!" - простонал демонёнок.
   "Я всё больше книги по зельеварению и травоведению читала," - сдавленно пробубнила, осторожно продвигаясь вдоль тёмного и покатого обрыва - природной границей между озером, от которого нестерпимо воняло тиной, и лесопарковой зоной.
   "Слушай и запоминай," - сжалился надо мной фамильяр. - "Оживлённые при помощи заклинания тела усопших называются инферналами. В отличие от зомби, магические способности колдунов и ведьм, обращённых в инферналов, остаются при них, что значительно усложняет процесс развеивания нежити этого класса. Хотя они, так же как и зомби, действуют исключительно по велению некроманта, их создавшего. Теперь о вопросе их умерщвления. Убить их нельзя. Большинство заклинаний на них практически не действует, однако, как и всякие порождения Тьмы, они боятся тепла и света, следовательно, канистра бензина и зажигалка с лёгкостью решают проблему."
   "Будем надеяться, что главы Святой Инквизиции решили не рисковать, и оставили инферналов на цепях в глубоких подвалах церкви." - Внимательно выслушав Асуку, впечатлилась хитроумными некромантами, и мысленно посетовала на отсутствие бутылки с зажигательной смесью и хотя бы спичек.
   "Ну-ну," - ехидно протянул хвостатик, и напряжённо замер, будто к чему-то настороженно прислушивался. - "Василиса, сейчас медленно... Очень медленно, отходи к камышам, и назад ни в коем случае не оборачивайся!"
   Недоумённо нахмурившись (все мои чувства, напряжённые до предела, да и ведьмовская интуиция, молчали, словно доблестные партизаны на допросе), послушно начала движение по направлению к осоке. Каюсь, природное женское любопытство не хуже демона-искусителя нашёптывало на ухо, мол, обернись, ведь дико интересно, кого там Асука почувствовал, но здравый смысл, страстно прижавшись к сердцу, бьющемуся быстро-быстро, отдавал чёткое указание: смотреть только вперёд и ни зырка назад! Стоит признать, что мои душевные метания довольно быстро разрешились, к моему прискорбному сожалению.
   Уже практически добравшись до спасительных тёмно-зелёных зарослей камыша, услышала за спиной недвусмысленное, но пока предупреждающее рычание. Нервно икнув, попыталась прибавить ходу, и в три прыжка оказаться посреди спасительных зарослей, чтобы уже там в буквальном смысле залечь на дно. Но строгий окрик фамильяра, раскусившего моё трусливое желание, быстро расставил приоритеты, поэтому ничего не оставалось, как сжать кулаки, чувствуя, как ногти впиваются в кожу, и продолжить идти уверенной походкой, не ускоряя прежнего темпа.
   "Васенька, ты главное не делай резких движений," - предусмотрительно мурлыкнул хвостатик, и на краткий миг я ощутила чужое беспокойство, пробившееся сквозь плотную завесу собственного страха. - "Позади тебя стоит Бродяга."
   "Чего?!?" - Рявкнув это слово чуть ли не в голос, возмущённо булькнула, искренне разозлившись на глав Инквизиции. - "Не, ну, раз начали травлю, так хоть бы несчастных бомжей в этот заброшенный парк не пускали - их же здесь в мановение ока схрумкают и не подавятся!"
   "Хозяюшка, напомни мне, склерозному, чтобы на ближайший праздник подарил тебе справочник по нежитеведению," - проскрежетал демонёнок, тяжело и протяжно вздыхая. - "Когда я сказал "Бродяга", то имел в виду не лицо без определённого места жительства, а огромную лохматую собаку, чёрную как безлунная ночь, с огромными, как блюдца глазами, светящимися в темноте дьявольским красным светом. Считается, что этот призрак является потомком собаки Одина - норвежского бога войны.
   Ночью адский зверь часто рыскает по побережью в поисках незадачливых путешественников, которым уже давно следовало бы добраться до дома. Человек, встретившийся с собакой глазами, застывает, завороженный её дьявольским взглядом, а Бродяга, раздуваясь и становясь размером с быка, постепенно исчезает, растворяясь в темноте. Чтобы через несколько минут материализоваться позади несчастного и, схватив его зубастой пастью, утащить в Преисподнюю."
   "П-погоди," - нервно простучав похоронный марш зубами, попыталась взять себя в руки, но в скором времени поняла, что это неблагородное и заведомо провальное занятие, - "ты сказал "призрак"?"
   "Ага," - невозмутимо последовало в ответ.
   "Асука, миленький мой, боюсь тебя огорчить, но у меня не получится развеять призрака,!" - покаянно опустив голову, моментально опомнилась, чуть не споткнувшись о какую-то разлапистую корягу.
   "Хватить дурь всякую нести," - моментально обозлился оппонент, а затем снисходительно добавил: - "Ещё ни у одного колдуна или ведьмы не получилось развеять Бродягу, поэтому не понимаю, почему ты, хозяюшка, решила, будто сия невыполнимая миссия ложится на твои хрупкие плечики?" - Так и не дождавшись от меня внятного ответа, фамильяр продолжил дальше: - "От тебя требуется всего три вещи: не делать резких движений, затеряться среди камышей, и ни в коем случае не оборачиваться, пусть хоть эта псина кудлатая на слюни из-за грозного рычания изойдёт. Понятно?"
   "А если он нападёт на меня сзади?" - передёрнувшись от ужаса, предприняла очередную попытку ускориться, но, получив ментальную затрещину от демонёнка, быстро вернулась к вальяжной походке.
   "Делай, что тебе говорят, если жизнь дорога!" - злобно рыкнул фамильяр, снова к чему-то напряжённо прислушиваясь.
   Неконфликтно пожав плечами, недовольно скривилась, потревожив глубокую рану, оставленную на предплечье острым ритуальным кинжалом Сергея. По каким-то причинам исцеляющему заклинанию не удалось исцелить только эту рану, хотя даже переломанные демонами кости срослись на удивление быстро.
   Бродяга, видимо сообразивший, что противная и наглая ведьма его ни в грош не ставит, окончательно обиделся и принялся издавать довольно жуткие звуки, которые-то и рычанием можно было назвать с большой натяжкой.
   Чтобы там Асука ни говорил относительно моей безопасности, если буду жестоко игнорировать пса, но инстинкт самосохранения всё же и мне не чужд. Решив, что последние тридцать сантиметров можно преодолеть в одном прыжке, а затем поспешно скрыться в высоких камышах, решительно попыталась претворить эту идею в жизнь.
   Ключевое здесь "попыталась"...
   Уже ставя ногу на какой-то блестящий камушек, так удачно лежавший в мутной воде, вольготно разлившейся на подступах к камышам, только сейчас сообразила, что галька не может столь ярко блестеть и переливаться в лунном свете, словно специально привлекая внимание. Запоздалая мысль о водной нежити догнала нерадивую меня уже в коротком полёте. Противный атиэфриг*  так не вовремя раздвинул свои серебристые пластины, коварно обнажая покрытый слизью костяной панцирь, отчего моя босая нога предательски соскользнула с него.
   С громким плюхом, взметнув вокруг себя целую тучу холодных брызг, я оказалась сидящей в мутной воде, которая не внушала здорового оптимизма, а внутренняя чистюля буквально корчилась в муках, мечтая о полноценном комплексе дезинфицирующих мероприятий, начинающихся с купания в горячей воде и заканчивающихся внеплановым душем из формальдегида.
   "Василиса!.." - истошный вопль хвостатика буквально разорвавший мои барабанные перепонки слился с каким-то приглушённым шуршанием, которое с каждой секундой становилось всё громче и громче.
   Справедливо рассудив, что подобный звук, доносящий с середины озера, не принадлежит Бродяге, тем более что его чёрный мохнатый бок несколько секунд назад мелькнул в непосредственной близости от камышей и сейчас затерялся в тёмных тенях на берегу, явно охраняя пути предполагаемого бегства добычи, опасливо повернула голову по направлению к источнику шума. Ей-богу, уж лучше бы поближе познакомилась с четвероногим прислужником Сатаны, нежели с этой недовольной мавкой.
   Воинственно сверкая чёрными глазами, оскалив нехилые клыки в злорадной усмешке, и уже вытянув вперёд загребущие руки с острыми когтями, мне навстречу спешила взбешённая хозяйка затиневелого озера. Она справедливо полагала, что человек, пусть даже и ведьма, без разрешения вторгшийся в её владения, заслуживает самого сурового наказания - страшной и мучительной смерти. А с учётом того, что любой нежити, будь она хоть водная, хоть наземная, хоть подземная, дан чёткий приказ растерзать Василису Ласкину на тысячу маленьких кусочков, то становится очевидным, что мне не выжить при сражении с мавкой.
   "Чего расселась, дура ты клиническая?!" - дурниной провыл Асука, отчего в голове неприятно зазвенело, а левый глаз начал непроизвольно дёргаться. - "Ноги в руки и вали оттуда на всех парусах!"
   Справедливо рассудив, что родной и горячо любимый фамильяр плохого уж точно не посоветует, попыталась претворить его совет в реальность. Оттолкнувшись руками от илистого дна, быстро приняла вертикальное положение и с первобытным ужасом поняла, что не могу и шага ступить, как бы ни старалась. И фиг с трясущимися коленками - не они причина моего стазиса, а ледяная корка, сковавшая воду в радиусе метра от меня. Джинсовые бриджи и клетчатая рубашка стали колом, руки свело от мороза, а непривычная к подобным издевательствам кожа моментально покраснела, реагируя на резкое понижение температуры неприятным покалыванием. Мокрые волосы, облепившие лицо, шею и плечи, моментально заиндевели, покрываясь тонким слоем инея.
   "Блин, знала бы, что попаду в подобную передрягу, непременно бы захватила с собой самые убойные зелья," - сама себе пожаловалась, прекрасно осознавая, что задеревеневшая от холода ведьма станет лёгкой и лакомой добычей для обозленной мавки.
   "Ой, кретинка..." - простонал фамильяр, стопроцентно неистово хлеща себя по бокам чёрным гибким хвостом с пушистой белой кисточкой на конце. - "Думай лучше как спастись, а не разглагольствуй об "авось да кабы"!"
   "Вот оказался бы ты, Асука, на моём месте, тогда бы мы и поговорили на тему пустых и совершенно не нужных разговоров," - моментально вспылила, обидевшись на хвостатика.
   Мне тут, понимаешь, жить осталось каких-то несчастных пять минут, а он ещё и критикует, чурбан бесчувственный!..
   "Знаешь, хозяюшка, если бы я когда-нибудь и оказался в подобной идиотской ситуации, то уж точно никакая нежить в здравом уме не рискнула бы напасть на фав..." - заткнувшись на полуслове, демонёнок понял, что сболтнул лишнего.
   "Ну, чего же ты замолчал, милый?" - каюсь, мой голос буквально источал сладкий мёд, приправленный хорошей порцией пургена. - "Договаривай, раз уж начал. Что ты хотел сказать? "Фаворита Сатаны" или "бывшего фаворита Сатаны"?"
   "Не важно..." - скрипнул зубами оппонент и моментально разорвал ментальную связь (видимо, решил матом поорать), оставив меня один на один с Бродягой и мавкой.
   Хоть и кажется, будто наш с фамильяром трёп занял приличное количество времени, но прошло от силы секунд десять, и за этот короткий срок позиция нежити относительно моего ничем не защищённого горла резко сократилась.
   Занервничав с удвоенной силой, резво нагнулась и принялась руками ломать тонкую корочку наста, оставляя кровавые разводы на белоснежном льду. К моему неудовольствию водная магия, подвластная мавкам, действовала не в пример лучше моей: стоило отогреть руки при помощи одного нехитрого, но действенного заклинания, и сломать сантиметров пять льда, как на этом же месте появлялась корочка толщиной раза в три превосходящая предыдущую. Если так минут двадцать повозиться, то пресловутый лёд и до моей шеи доберётся, образуя ледяной панцирь, и пусть тогда эта нежить утопленная зубы и когти об ледяную ведьму обломает!
   - Моя добыч-ша! - неожиданно раздавшийся над головой шепелявый голос, заставил резко активизироваться и приступить к более активным действиям, нежели осваивание профессии ледокола.
   Прильнув грудной клеткой к согнутым в коленях ногам, резко перенесла вес тела вперёд, и, наугад боднув головой воздух, неожиданно попала в живот мавке. Вцепившись руками в плечи растерявшейся нежити, навалилась на неё всем весом, чувствуя, как острые края льда до крови обдирают кожу на щиколотках. Но зато благодаря тому, что потерявшая равновесие хозяйка озера по инерции утянула и меня за собой, я смогла освободиться. И теперь, очумело тряся головой, гордо восседала на поверженном враге, который сейчас и мог, что гневно что-то булькать под водой.
   Но, как в скором времени выяснилось, зря одна зазнавшаяся ведьма радовалась преждевременной победе.
   Как показала печальная практика, невнятное "Буль-бууууль-буульк!..", было ничем иным, как заковыристым ругательством, замешанным на основе действенного заклинания.
   Отлетев на добрых двадцать метров от мавки под воздействием водного торнадо, вызванного хозяйкой озера, со всего маха впечаталась спиной и затылком в толстый ствол дерева, росшего на берегу. Скорее почувствовав, нежели услышав, как что-то хрустнуло в позвоночнике, а в голове поселился неприятный звон и металлический привкус во рту, со стоном сползла на холодный песок. Скрючившись в позе эмбриона, лишь отрешённо могла наблюдать за приближающимся Бродягой, и жестоко игнорировать гневно-матерные вопли Асуки где-то на границе сознания, сопротивляющегося подкрадывающейся темноте - спасительному обмороку.
   - А ну, пошла вон, шавка подзаборная! - очередной удар плотным потоком воды снёс в сторону огромного лохматого пса, что пушинку.
   Недоумённо нахмурившись, кое-как приподнялась на локтях и попыталась сфокусировать расплывающийся взгляд на нежданном спасители. Им оказалась высокая широкоплечая мужская фигура, стоящая в нескольких метрах от меня. Лица самаритянина я, к своему глубокому сожалению, не видела, но яркий свет луны заманчиво играл в его платиновых волосах, переливаясь различными оттенками серебра. Всё внимание моего спасителя сейчас было обращено на мавку.
   Окинув задумчивым взглядом высокую фигуру, запутавшись вместе с лунными бликами в светлых прядях, пришла к одному очень сомнительному выводу, который не преминула тут же и озвучить:
   - Лайкус?
   - А кто же ещё, ведьмочка? - насмешливо фыркнул келпи, неспешно подходя ко мне. - Ты как? - Присев передо мной на корточки, парень озабоченно заглянул в мои глаза.
   - Сдохнуть хочется, - ответила максимально честно, за что сразу же схлопотала две затрещины - одну ментальную от Асуки, а вторую более осязаемую от разозлившегося фейри.
   - Я не для этого всем рисковал, чтобы похоронить твой хладный труп, Василиса! - злобно выплюнули мне в лицо, гневно сверкая разноцветными глазами.
   - А зачем тогда ты здесь? - собравшись с силами, приняла сидячее положение, чтобы наши глаза были на одном уровне. - Какую цель ты преследуешь, Лайкус?
   - Милая, вспомни наш первый разговор в твоей квартире. Помнишь, что я тогда сказал тебе?
   - Помню. Так ты пришёл спасти разменную пешку, на которую поставил в грядущем противостоянии Света и Тьмы? - искривив губы в холодной усмешке, недовольно качнула головой, заставив промолчать вскинувшегося было оппонента. - Значит, пришло время погибнуть с патетичными речами на устах.
   Мысли, в хаотичном порядке носившиеся по гудящей голове, никак не хотели выстраиваться в логическую цепочку. Хотя, готова поклясться, стоит немножко поднапрячься и разрозненные кусочки мозаики сложатся в одну цельную картинку. Мне до дрожи в пальцах хотелось узнать причины, по которым Габриель впутал в битву Света и Тьмы не шибко талантливую ведьму, меня то бишь, и зачем сам полез бодаться с Сатаной. А в том, что Смерть специально перешёл дорожку правителю Преисподней, я не сомневалась. И первое тому доказательство - помощь Асуке при побеге из адовых застенков. Так же было до чёртиков любопытно, каким образом Асуки, Рафаила и моя судьбы переплелись, и самостоятельно ли они это сделали или им искусно помогли, нарушая все законы магического мира. И почему же Проводник так хотел, чтобы замученная демоном Печали пленница непременно выжила после суда Святой Инквизиции?
   - А где мавка? - вспомнив о непосредственной угрозе, быстро выкинула из головы посторонние мысли, напряжённо прислушиваясь и всматриваясь в тёмную гладь озера.
   - Она тебя больше не побеспокоит, - клыкасто улыбнулся келпи, отчего по спине промаршировал ряд ледяных мурашек.
   Сделав вид, будто не заметил моего перекошенного от ужаса лица, Водная Лошадка без спроса сцапал мою окоченевшую ладонь и быстро надел на средний палец левой руки знакомое кольцо, игриво сверкающее фиолетовым блеском аметиста в лунном свете.
   - Вот, - поспешно отстранившись от меня, словно боялся получить оплеуху, Лайкус смущённо кашлянул: - настойчиво просили передать.
   - Габриель, радость ты моя! - нервно всхлипнув, поднесла руку ближе к глазам, боясь поверить своему счастью.
   "Может, хватит сопли жевать?" - раздавшийся в голове разгневанный голос Асуки в очередной раз заставил меня нервно вздрогнуть, что не укрылось от зоркого взгляда келпи, но, слава Богу, он списал это на перенесённый мной стресс, поэтому глупых вопросов не задавал. - "Тут Габриель громко ругается и практически в цензурной форме прос... Миль пардон, приказывает немедленно вызвать косу и идти крошить в капусту врагов. Ну как, справишься?"
   "А то!" - плотоядно облизнувшись, с радостью поняла, что если и умру сегодня, то уже не в гордом одиночестве, как изначально планировалось главами Инквизиции, а как минимум с тремя приспешниками Сатаны, до которых смогу дотянуться либо заклинанием, либо лезвием рабочего инвентаря.
   Нет, меня, конечно, посетила вполне здравая мысль сделать ноги - тем более кольцо перемещений при мне, но где гарантия того, что главы Святой Инквизиции не отправят по следу сбежавшей ведьмы Проводника? Правильно, никто подобного гарантировать не может, поэтому лучше помозолю глаза практически любимой нежити, глядишь, представится возможность сымитировать свою трагическую смерть в желудке какого-нибудь везучего упыря. Если правильно всё обставить, то никакая зараза не подкопается, а потом... А вот что будет потом, как дальше будет жить Василиса Ласкина, и будет ли вообще существовать человек с такими паспортными дынными, решу, когда выберусь из этого рассадника нежити.
   - Спасибо, Лайкус, за помощь, - порывисто обняв фейри за плечи, клюнула его в щёку, и поспешно отстранилась. - Но тебе лучше уйти, правда.
   Поднявшись на ноги, вытянула вперёд правую руку, крепко сжимая ладонь в кулак, а потом, резко раскрыв его, повернула кисть против часовой стрелки. Миг и в моей руке уже поблёскивает холодным серебристым светом коса, ясно давая понять, что я не согласна так быстро и болезненно расставаться со своей жизнью.
   - Почему? - Оскорблено возопил келпи, взмахом руки отправляя в очередной полёт настырного Бродягу, уже вылезшего из страстных объятий колючего кустарника. - С моей поддержкой ты стопроцентно выживешь, а так... - Молодой человек тактично проглотил окончание предложения, но молчание говорило красноречивее любых слов, мол, сыграешь ты, Ласкина, в медный ящик, как пить дать.
   - Потому что это не твоя игра, - искривив губы в некоем подобии улыбки, заставила себя проигнорировать вялую попытку Асуки что-то вякнуть. - Смерть и Рафаил её начали, значит им и заканчивать.
   - Тогда почему ты не уйдёшь? - оппонент недвусмысленно скосил глаза на кольцо перемещений, чем заставил испуганно спрятать руку за спину, будто я совершила какое-то противозаконное действие и была позорно поймана с поличным.
   - Мне в этой игре тоже отведена далеко не последняя роль, - печально вздохнув, всё-таки вынуждена была принять справедливые доводы разума, которые до сего момента успешно игнорировала. Поймав вопросительный взгляд разноцветных глаз, в очередной раз кровожадно улыбнулась. - Ну, кто-то же должен отвлекать внимание и получать многочисленные синяки, пока всемогущий демон и Палач будут свергать с пьедестала глав Святой Инквизиции.
   - Даже так? - прищурил глаза оппонент, явно ожидая от меня откровенного ответа.
   - Да, именно так, - передразнила Водную Лошадку. - Сам же говорил, что наши неприкосновенные архангелы и архидемоны, занимающие столь почётные должности, уж слишком обнаглели, пытаясь строить козни за спиной всего магического сообщества, причём явно с подстрекательства Сатаны, - злобно нахмурившись, продолжила разговор куда более спокойным тоном. - Сам понимаешь, что тёмные делишки глав проворачивались под грифом "Совершенно секретно", но вездесущий Палач невероятным образом умудрился разнюхать их грандиозные планы по захвату Вселенной, - согласна, сильно утрирую, но мне доподлинно не известны замыслы и идеи глав Инквизиции, поэтому временно примерю на них личину классического злодея. - И, как легендарный герой, он просто не смог пройти мимо сивых и убогих.
   "Да ладно, говори уж прямо," - в голове тихим эхом раздался довольный смешок демонёнка, - "погеройстовать Габриелю захотелось."
   "Ну, или хотя бы так."
   Не дожидаясь реакции келпи, закинула косу на плечо, словно заправский сельхозработник в период уборочных работ, и направилась в сторону еле заметной тропинки, вьющейся среди тёмных громад деревьев.
   Сто против одного, что настырный келпи, который, как и все представители мужской породы, отличался ослиным упрямством, тащится позади меня - подстраховывает, наверное. Нет, я, конечно, не против подобного напарника (как уже было справедливо замечено, при таком раскладе шансы выжить значительно повышаются), но и втягивать его в кровопролитную бойню - а именно это мне и предстоит в ближайшее время - совершенно не хотелось. Вариантов как отослать Лайкуса домой или хотя бы на безопасное расстояние от моей взбалмошной персоны не было, что, откровенно говоря, удручало.
   Пока я так и эдак обмозговывала сложившуюся ситуацию, воздух стал значительно холоднее, и теперь дыхание сопровождалось белыми облачками пара, а тонкие веточки и распустившиеся листочки на деревьях покрылись серебристым инеем. Недоумённо моргнув, попыталась вспомнить все виды нежити, появление которых связано с понижением ртутного столбика на градуснике, но в связи с моей девичьей памятью и практически нулевыми знаниями по демонологии ничего путного из этой заранее провальной затеи не получилось.
   Перехватив косу уже двумя руками, стала в боевую стойку, как и учил начальник, и пристально всмотрелась в тёмные поросли кустов, чахлую траву и деревянные лавочки с железными, витиеватыми спинками. Вроде бы ничего примечательно мне на глаза не попалось, но вот какой-то сгусток страха, прочно поселившийся в самой глубине сердца, настойчиво нашёптывал ещё немножко, ещё чуть пристальнее всмотреться в зловещую темноту, которая словно перетекала, меняя очертания и формы.
   - Василиса, осторожней! - громкий окрик Лайкуса моментально вывел нерасторопную меня из оцепенения, а сильные руки повалили на землю.
   Придавленная тяжестью мужского тела, пыталась не делать резких движений, памятую об остро наточенной косе, которую так и не выпустила из рук. Дёрнувшись несколько раз и попросив келпи слезть с меня, с ужасом поняла, что Лайкус потерял сознание и, следовательно, без посторонней помощи сдвинуть каменно-тяжёлое тело парня не получится. Нет, конечно, можно попросить первую попавшуюся нежить благородно протянуть мне когтистую лапу помощи, но в таком случае никто не даст гарантий, что я и Водная Лошадка останемся живы и невредимы.
   Печально вздохнув, упёрлась локтями в промёрзлую землю, попыталась приподняться. Если повезёт, то смогу перекатиться с бесчувственным келпи в сторону, не рискуя оставить кусок плоти рядом с серебряной косой.
   - Ну, кошечка моя, куда же ты собралась? - рядом с моим носом тяжело опустилось железное древко магического посоха. От его соприкосновения с землёй меня ощутимо тряхнуло, а по коже пробежали ледяные мурашки, вызванные отнюдь не страхом.
   - К-кто т-ты? - неудобно повернув голову, чтобы иметь возможность полюбоваться на очередную нежить, посланную убить "предательницу магического мира", недоумённо нахмурилась.
   Стоящая передо мной совсем молодая девушка была облечена в более чем странный наряд. Длинное, ниспадающее сзади широкими волнами некогда белое, а теперь светло-серое от грязи платье спереди практически ничего не прикрывало. Высокий воротник-стоечка делало вульгарное декольте особенно заметным, отчего полностью оголённый живот как-то терялся на общем фоне. Но, слава Богу, чуть ниже пупка психанутый модельер всё-таки вспомнил о такой вещи как стеснительность и додумался сделать вставку, уж очень похожую на трусики. Стройные ноги девушки были обуты в высокие чёрные сапоги с кучей металлических пряжек, доходящие до колена, и над сапожками тёмной вязью прорисовывались ажурные чулки.
   На голове незнакомки болталась странного вида конструкция. Сначала я приняла её за уродливую корону, но потом, проморгавшись и при посильной помощи Асуки вспомнив заклинание ночного зрения (и почему только, поросёнок, раньше мне его не напомнил?..), рассмотрела шесть длинных и аккуратно вырезанных тонких палочек, расходящихся в стороны, словно солнечные лучи, от тяжёлого тёмно-золотистого обруча, обхватившего голову девушки. Сзади, прикреплённая к обручу ещё одним рядом странных геометрических украшений, развивалась длинная, многоярусная белая ткань, до боли похожая на истлевшую от времени фату. Мёртвенно-бледное лицо, тёмные провалы вместо глаз, чёрные губы и длинные, заострённые когти девочки-ведения здорового оптимизма мне как-то не добавляли.
   - Многие называют меня Чёрной Невестой, и я не вижу смысла делать для тебя исключение, - голос раздавался буквально отовсюду, но могу поклясться, что странная незнакомка не разжимала губ. Ну, теперь хотя бы стало понятно наличие фаты и белого наряда. - Светлая ведьма... - тихо прошипела девушка, недовольно оскалив рот, отчего острые, словно кинжалы, клыки неровно сверкнули в лунном свете.
   - Умертивие! - радостно поприветствовала её. - Вот и познакомились.
   - А ты наглая, - не преминула отвесить мне сомнительный комплимент Чёрная Невеста, недовольно сощурив тёмные провалы глаз. - Но так даже интереснее - люблю, когда пища сопротивляется.
   - Подавишься ведь, - наплевав на сохранность своей тушки, старательно пыталась скинуть тело Лайкуса, попутно заговаривая зубы... Вампирессе? - Позволь узнать, пока меня не зажевала, кем ты являешь? На нежить вроде не похожа - падалью не воняешь, да и на вампира не тянешь - те не любят долгих разговоров, сразу нападают.
   - Я проклятая ведьма, девочка моя, - всё также, совершенно не разжимая губ, меня любезно проинформировали, практически в лицо обозвав малявкой. - Знаешь, ты будешь очень лёгкой добычей, если даже не знаешь про таких, как я.
   - Стесняюсь спросить, а вы что, табунами ходите? - почувствовав, как по руке потекла горячая струйка крови - всё-таки порезалась об остро заточенное лезвие косы - тихо выругалась сквозь зубы.
   - Нет, у каждой из нас свой ареал обитания, границы которого мы свято чтим, - отчего-то складывалось впечатление, будто девушке нравится смотреть за моими жалкими потугами. - Твоя кровь вкусно пахнет - страхом, надеждой и магией.
   - Ты меня что, действительно есть собралась? - испуганно выпучив глаза, собрала жалкие остатки сил в кулак и... Тяжеленное мужское тело, словно невесомая пушинка, улетело в сторону, откуда сразу же раздался глухой стук, а затем и тихий, наполненный болью стон. - Ой, перестаралась...
   - Нет, ведьма, это я тебе помогла, - не смогла удержаться от самолюбования эта мымра столетней давности. - Ты так смешно дёргалась... - На секунду Чёрная Невеста замолчала, словно к чему-то прислушиваясь. - Ладно, пора заканчивать.
   - П-подожди, - попытка принять вертикальное положение особым успехом не увенчалась. При падении неудачно подвернула левую лодыжку, отчего ногу прострелило острой болью, стоило попытаться ступить на неё, - может, попробуем договориться?
   - Нет, до рассвета осталось не так уж много времени, - проклятая ведьма задумчиво улыбнулась, обнажив самые кончики клыков, - а я всё ещё голодна.
   - Да невкусная я! - взвыв дурниной, быстро схватила косу и совершила стремительный перекат в сторону, поспешно уходя от синих молний, порождённых магическим посохом Невесты. - Эй, ты чего творишь?!
   - Охочусь... - предвкушающее прошипела темнота, а тело противника подернулось лёгкой полупрозрачной дымкой.
   Прошло несколько секунд, как Чёрная Невеста исчезла, буквально растаяв в морозном воздухе, оставив меня одну. И живую, что было наиболее странным. Недоумённо нахмурившись, отбросила на задний план все посторонние мысли, и, тяжело опираясь на косу, поковыляла к Лайкусу, который, к моему ужасу, не издавал больше никаких звуков.
   Зверски игнорируя надежду, тёплым комочком трепетавшую в груди, попыталась привести разбегающиеся мысли в порядок. Если проклятая ведьма обмолвилась о приближающемся рассвете, а затем резко активизировалась, может ли это значить, что охота за Василисой Ласкиной продлится до первых петухов или, что более вероятно, до восхода солнца? Хотя нет, вряд ли бы главы Святой Инквизиции пошли на подобный риск - уж больно велика вероятность того, что приговорённая к смерти ведьма благополучно выживет. А потом непременно будет изощрённо мстить.
   - Лайкус? - подойдя к тому месту, где предположительно должен был лежать келпи, никого не увидела, поэтому пришлось позвать соратника по имени. - Лайкус, аллё, гараж вызывает! - но ответа так и не последовало.
   Испуганно замерев, чутко прислушалась. Странный, сосущий звук, сопровождаемый редким то ли причмокиванием, то ли почавкиванием, неприятно резанул напряжённый слух, отчего по спине моментально зазмеился холодный пот. В памяти, словно выжженные огненными буквами, сами собой вспыли строки, некогда почёрпнутые из обширной маминой библиотеки.
  
   "Чёрной Невестой (подвид человекообразной нежити, который сохранил остатки разума, хитрости и способности к магии) становится светлая ведьма, согласившаяся связать свою жизнь с тёмным колдуном. Потомство, рождённое от подобного союза, подвергается жестокой травле, заканчивающейся, как правило, смертью ни в чём неповинных детей, магическая сила которых несоизмеримо выше среднестатистического уровня. И тогда безутешная мать, потерявшая ребёнка, шла мстить, а, покарав детоубийц, сходила с ума, не в силах справиться с горем.
   Но бывало и так, что ведьмы сами убивали своих же детей. Но поняв, что совершила, ведьма, стремясь наказать себя за содеянное, совершала ритуальное самоубийство.
   После смерти жены, безутешный муж, которому ничего не стоило вернуть в этот мир ушедшую душу, проводил соответствующий ритуал, замешанный на крови невинных жертв. С того света возвращалась уже не светлая ведьма, а хладнокровный убийца, полностью подвластный воле тёмного колдуна, которого буквально захлёстывало чувство жестокой мести.
   К сожалению, даже если убить тёмного колдуна, преступившего магический закон, Чёрную Невесту это не остановит. Как уже было отмечено ранее, проклятая ведьма сохраняет остатки разума, хитрости и способности к магии вплоть до своего уничтожения.
   Чтобы сохранить своё тело, проклятым ведьмам приходится пить кровь, чему ярко свидетельствуют удлиненные резцы - так называемые "вампирьи клыки". Скорость регенерации у данного подвида нежити невероятно высока, поэтому убить их можно, если отделить голову от тела и вырезать серебряным кинжалом сердце.
   В истории магии ещё не было зарегистрировано ни одного случая выживания после встречи с Чёрной Невестой."
  
   - Л-лайкус? - голос предательски дрогнул, а и без того подрагивающие от переутомления ноги неловко подкосились. - Ну, хватит прикалываться, - перехватив поудобней древко косы, мысленно порадовалась, что она полностью сделана из серебра - легче будет обезглавить проклятую ведьму, и вырезать ей сердце. - Мать твою за ногу, Лайкус, не молчи!
   - Он уже ничего не сможет ответить, - невнятно прошелестела темнота позади меня.
   Сразу же после этих страшных слов в спину пришёлся оглушительной силы удар. Не удержав равновесия, кубарем покатилась вперёд, совершенно по-глупому выпуская косу из рук. Как ни удивительно, но врезалась я во что-то мягкое и... относительно тёплое.
   - Лайкус?! - мой истошный вопль вспорол гнетущую тишину, вязкой патокой растекшуюся в воздухе.
   Дотронувшись до лица молодого человека, не почувствовала дыхания на своих пальцах, поэтому быстро прижалась ухом к груди келпи. К моему ужасу, сердце Лайкуса не билось... Из горла вырвался тихий всхлип, а руки сами собой встряхнули за плечи безжизненное тело. Верить в то, что Водная Лошадка погиб, спасая нерадивую меня, совершенно не хотелось.
   - Лайкус, ну, открой глаза... - руки, сжавшиеся в кулаки, помимо воли начали бить парня в грудь. Во мне всё ещё теплилась глупая надежда на счастливый исход. - Ты же можешь, я знаю!
   - Что, смертная, тебе его жаль? - тихое, но такое ехидное шипение Чёрной Невесты вернуло меня в реальность.
   - Зачем ты это сделала? - сдерживать слёзы становилось всё труднее и труднее. - Он же ничего, сука, тебе не сделал! - К концу предложения я успешно перешла на крик, хотя этого совершенно не замечала.
   - Не стоило путаться у меня под ногами, пытаясь спасти мой, - это слово проклятая ведьма особенно выделила голосом, - ужин.
   - Я убью тебя, тварь! - злобно прошипела взбешённая я, а Чёрная Невеста лишь рассмеялась, перемешивая лязг клыков с какими-то жуткими лающими звуками.
   - Ну, попробуй, - тихо прошелестело позади меня, и когда я повернулась лицом к тому месту, где секунду назад стояла противница, там, естественно, уже никого не было. - Ты слишком медлительна, ведьма.
   "Асука," - воспользовавшись тем, что Чёрная Невеста решила поиграть в прятки, с ожесточением дёрнула за нить ментальной связи, - "помоги убить эту дрянь."
   "Василиса, ты не сможешь этого сделать..." - тихо проскулил хвостатый демонёнок, нервничая. Правильно, ведь он лучше, чем кто-либо ещё, знает свою непутёвую хозяйку, которой если взбредёт какая блажь в голову, то это всё - туши свет, бросай гранату.
   "Я не спрашивала, смогу это сделать или нет." - Увернувшись от летевшей в мою сторону мерцающей всеми оттенками синего молнии, подхватила косу Смерти и ломанулась в ближайшие кусты. - "Просто помоги отомстить за смерть Лайкуса! Как мне обездвижить Невесту, чтобы я смогла обезглавить её?"
   "Вымани её на открытую местность, чтобы она больше не смогла прятаться в тени деревьев," - скрепя сердце и, наверное, уже мысленно прикинув, сколько человек придёт на моё погребение, Асука всё же поделился воистину бесценной информацией. - "Сначала её необходимо поймать в заговоренный круг."
   Осмотревшись по сторонам в поисках ближайшей полянки, лишь чудом заметила еле уловимый росчерк тяжёлого древка магического посоха. Поспешно выставив перед собой косу Смерти, с горем пополам смогла парировать довольно сильный удар, который мог бы оказаться для меня смертельным. Решив геройствовать до самого конца, выбросила вперёд левую руку и, сложив пальцы, словно беру щепотку соли, громко крикнула:
   - Феверде руно!
   Не ожидавшая нападения Чёрная Невеста, недоумённо замерла, явно не понимая, что произошло. Ну да, правильно, какая ещё ведьма в экстренной ситуации додумается использовать обездвиживающее заклинение, которое придумали фейри? Наверное, только я. Но подобный расклад мне только на руку - проклятая ведьма не смогла блокировать действие чар, потому как вообще не поняла, что за заклинение я использовала, поэтому у меня есть две минуты форы, чтобы найти открытую местность, нарисовать заговоренный круг и придумать способ, каким заманю разозлившуюся фурию в него.
   Подорвавшись с места, понеслась в сторону аллеи, которая вела к центральному входу в храм, перед которым меня не так давно нашёл Проводник. Не знаю, то ли я так быстро бежала (хотя в этом искренне сомневаюсь), то ли водная магия Лайкуса окончательно отбила нюх у Бродяги, но эта чёрная махина осталась сидеть рядом с проклятой ведьмой, преданно заглядывая ей в глаза.
   Добежав до мощённой каменными плитками площадки, растерянно огляделась по сторонам - ничего, чем бы можно было начертить круг, на глаза не попадалось. Чувствуя, как время неумолимо бежит вперёд, недолго думая, сжала дрожащими пальцами острое лезвие косы и, глубоко вздохнув, резко провела ладонью по холодному металлу. Тёплая кровь практически моментально начала орошать землю тяжёлыми каплями, а меня мгновенно повело в сторону. Всё-таки вынужденная трёхсуточная голодовка, моральное истощение и многочисленные физические увечия не способствуют нормальному функционированию организма, вот голова и закружилась.
   Встряхнувшись, словно вылезшая на берег водоёма собака, принялась кровью очерчивать вокруг себя круг, попутно бормоча слова соответствующего заклинания. Конечно, в идеале его радиус должен составлять не менее полутора метров, но в моём случае, что-то мне подсказывает, попробуй я нарисовать подобную махину, банально свалюсь в обморок, поэтому ограничимся маленьким кругом.
   Заметив, что капли крови стали падать на тротуарную плитку намного реже (заклинание исцеления исправно делало своё дело), снова повторила процедуру с разрезанием уже другой ладони. Пусть круг и получился с заметными брешами, но вот то, что он начерчен кровью, отданной, между прочим, добровольно, должно его значительно усилить, что, естественно, не позволит Чёрной Невесте пробить его изнутри. Закончив с начертанием заговоренного круга, устало уселась прямо на холодную землю, положив серебряную косу себе на колени. Теперь остаётся только ждать... И молиться, чтобы моя бредовая затея сработала.
   - Что, устала бегать или решила поиграть со мной, глупышка? - практически ласково промурлыкала проклятая ведьма, неспешно выходя из тёмной громадины парка. - Что же, думаю, это будет интересно, да и аппетит как раз нагуляю.
   Ей-богу, так и тянуло рявкнуть: "Чтоб я тебе поперёк горла встала!", но, горжусь собой, смогла сдержаться, и лишь натянуто улыбнуться, мол, посмотрим, кто кого ещё съест. Чёрная Невеста правильно поняла мою небогатую мимику, а потому медленно приблизилась ко мне, явно ожидая ещё одного фокуса с использованием странных магических заклинаний, но, спешу её обрадовать, в моей голове помимо боли и звона в ушах более ничего не было.
   Сидя в центре заговоренного круга, с любопытством осмотрелась в поисках Бродяги - всё-таки его рановато списывать со счетов, поэтому, думаю, осторожность лишней точно не будет. Как и ожидалось, псины нигде не было видно, но это ведь ещё не значит, что она не соблаговолит "осчастливить" полуживую ведьму своим наипристальнейшим вниманием в самый неподходящий момент.
   - Итак, я готова вести конструктивный диалог, - поднявшись на ноги, тяжело опёрлась о древко косы, всем своим видом демонстрируя усталость.
   - Какой ещё диалог? - недоумённо нахмурилась оппонентка, подходя на несколько шагов ближе.
   - Ну, как же, - словно бы невзначай взмахнула в её сторону окровавленной рукой, прекрасно зная о пагубном действии запаха крови на любую нежить, - ты убила моего друга, значит, должна понести заслуженное наказание.
   - А больше тебе ничего не надо? - злобно прошипела Чёрная Невеста, и в тёмных провалах её глаз загорелись красные огоньки - верный признак разыгравшегося аппетита нежити. В сочетании с лунным светом, общей заброшенностью лесопарковой зоны и готическим антуражем церкви за моими плечами, складывалось поистине жуткое впечатление.
   - Ну, можешь, самостоятельно удавиться, но, думаю, подобного подарка от жизни ждать не стоит, - впившись ногтями в подсохшую кровяную корочку на внутренней стороне ладони, целенаправленно разодрала ранку.
   Теперь провалы на месте глаз Чёрной Невесты стали насыщенного алого цвета, а любая мозговая деятельность на ближайший час ей была неподвластна, что только играло мне на руку. Ехидно ухмыльнувшись (пока всё идёт строго по моему гениально-бредовому плану), поднесла ладонь к лицу и, преодолевая врождённую брезгливость, слизнула несколько капелек собственной крови. Проклятая ведьма, заметив мой манёвр, со свистом втянула в себя воздух, и, недолго думая, отбросила в сторону свой магический посох. Тихонько зарычав, она, наверное, для острастки продемонстрировала клыки, и сделала небольшой шаг в мою сторону. Что же, вот и пришёл черёд самой непредсказуемой части моего плана.
   - Ты же чувствуешь, что здесь нанесён магический круг, - водя кровоточащей ладонью из стороны в сторону, с удовольствием наблюдала за тем, как совершенно обезумевшие красные огоньки в провалах глаз Чёрной Невесты ни на секунду не отрывались от моей руки. - И прекрасно знаешь, что стоит тебе ступить за его пределы, как будешь поймана в ловушку.
   - З-знаю... - утробно прорычала нежить, теперь уже скалясь по-настоящему.
   - И что же ты предпримешь, ведь я нахожусь под надёжной защитой магического барьера? - Мысленно выругавшись, только сейчас сообразила, что уже давно могла начертить круг кровью, и просидеть под его надёжной защитой хоть всю ночь. - Если хочешь, могу поделиться своей кровью.
   - К-как? - кажется, телом проклятой ведьмы начал управлять её внутренний зверь, а всё человеческое, начиная от облика и заканчивая связной, а главное осмысленной речью, покинуло её.
   - Например, могу выставить руку за пределы круга, и тогда ты сможешь утолить свой голод, - якобы в задумчивости постучав указательным пальцем по разбитым губам, постаралась подавить злорадную усмешку - ну же, ведьма, соглашайся, ведь тебе так хочется отведать горячей кровушки!
   - А не боишься, что я тебя силой выдерну из защитного круга? - вполне внятно произнесла довольно длинную фразу эта стерва.
   - Нет, я же уже, кажется, говорила, что выбраться из этого круга невозможно, пока не произнесёшь соответствующую магическую формулу, - вяло пожав плечами, почувствовала, как неприятно хрустнул сустав, встав на место. - Ну, так как, согласна?
   - А как же месть за смерть друга? - теперь пришла очередь Чёрной Невесты иезуитски улыбаться и откровенно давить на мою детскую психику.
   - Смотреть на то, как ты на коленях умоляешь об ещё одном глотке крови, будет для меня самой лучшей местью. Думаю, Лайкус бы по достоинству оценил мою задумку.
   - Что, прямо сейчас на колени падать и отбивать земные поклоны? - злобно выплюнула эта тварь, стремительно подавляя в себе звериную сущность и снова становясь расчётливой машиной для убийства.
   - Зачем же, - практически ласково улыбнувшись, вытянула вперёд левую руку, - можешь считать это моей добровольной донорской помощью страждущим.
   Недоверчиво посмотрев в мою сторону, проклятая ведьма просканировала окружающее пространство на наличие рыцарей меча и магии, выстроившихся в очередь, чтобы спасти её добычу, и, не найдя никого, даже отдалёно похожего на ведьмовского защитника, грубо схватила меня за кисть. Тонкие губы растянулись в злорадной усмешке, и Чёрная Невеста неспешно склонилась к кровоточащей ранке, с шумом вдыхая запах крови.
   С омерзением ощутив, как острые клыки нежити вспороли тонкую кожу на запястьях, с силой закусила губу, старательно подавляя вполне нормальное желание с диким ором отдёрнуть руку обратно. Не чувствуя никакого сопротивления с моей стороны, нежить довольно рыкнула и с наслаждением чавкнула, словно благодаря за позднюю трапезу. Сообразив, что всё внимание проклятой ведьмы отдано её голоду, начала постепенно, мелкими шажками, выступать за пределы магического круга.
   - Что ты делаешь? - наконец, обратила внимание на мои манипуляции нежить.
   - Меняюсь ролями. - Ехидно оскалившись, схватила Чёрную Невесту за патлы и, намотав длинные черные волосы на кулак, с силой приложила её мордой об коленку. - Ну, как, приятно получать тумаки от более чем посредственной ведьмы?
   С силой оттянув тёмные волосы назад, заставила соперницу откинуть голову и, совершив подсечку, которой научил любимый начальник, оседлала нежить сверху. Несколько раз приложив несопротивляющуюся ведьму головой об каменные плиты, с удовольствием прошипела:
   - Или ты предпочитаешь деморализованных магией противников, которые смиренно ждут, пока ты, сука, не высосешь всю их кровь до последней капли?
   - Посмотри-ка, - выплюнув вместе с кровью и часть сломанного клыка, Чёрная Невеста, кажется, озверела, - а наша-то простота деревенская раскусила мою стратегию охоты. Не желаешь ли на себе испробовать участь келпи?
   - Нет, - резко поднявшись на ноги, с силой дёрнула вверх патлы соперницы, отчего она глухо застонала. - Я желаю, чтобы ты вечность горела на самом большом костре, какой только найдётся в аду! - Рявкнув последнее слово практически в лицо опешившей нежити, с силой толкнула её в грудь, вынуждая сделать несколько шагов назад - аккурат за границы заговоренного круга. - Ну, и кто теперь на месте жертвы?
   - Что..? - Рванув ко мне, проклятая ведьма с силой врезалась в невидимый барьер, который отделял её загребущие ручки и острые клыки от моей скромной персоны, кулем рухнувшей на холодную землю. - Почему я не могу выйти? У тебя же это получилось...
   - Наверное, потому, что этот круг был начерчен мной, - оторвав от грязной рубашки полосу ткани, принялась стирать кровь с рук. - Значит, магический круг не только впустит, но и выпустит меня за свои пределы, как законную хозяйку.
   - Но это невозможно...
   - Знаешь, ведьма, нужно было не за потенциальным пропитанием по парку бегать, а больше уделять времени магической подготовке, - припомнив наставительные слова фамильяра, которыми он закончил давать целевые указания относительно заклинания, которым нужно воспользоваться, когда буду заговаривать магический круг, подняла вверх указательный палец. - Так что у тебя сейчас есть время подумать над своим девиантным поведением.
   - Хорошо, пусть я не могу выйти за пределы круга, - нехорошо так прищурилась эта мразь, - но ведь я могу отдать приказ Бродяге, и тогда от слишком самонадеянной ведьмы не останется и следа.
   - Да, пожалуйста! - решив играть роль героической дуры до самого конца, пинком откатила магический посох Чёрной Невесты на приличное расстояние от круга. - Вот только без своей игрушки, аккумулирующей магию, ты, как ведьма, ни на что не годна. Ты же когда-то была белой ведьмой, использовавшей магию во благо, но как только тебя призвали из загробного мира, стала полноценным умертвием. Вот тёмному колдуну и пришлось создать артефакт, преобразующий частицы твоей силы в чёрную магию, чтобы ты могла колдовать, - дождавшись злобного рыка в свою сторону, вполне дружелюбно оскалилась, довольная своей победой.
   - Кто... Кто тебе это рассказал? - Сиплым шёпотом прохрипела пойманная в ловушку ведьма. - Назови имя предателя, чтобы правитель смог покарать его!
   - Ты сейчас о Сатане говоришь? - вычленив всего одно, но такое нужное слово, ещё больше утвердилась в своих догадках.
   - Имя предателя! - не пошла на контакт эта дура.
   - Да, пожалуйста - Василиса Ласкина. - Полюбовавшись на озлобленное лицо противницы, довольно улыбнулась: - Вот только жить тебе осталось немного - аккурат до восхода солнца. Затем я соберу твой прах в коробочку, и проведу ритуал, отделяющий твою душу от бренных останков. Так что, моя милая, хрен ты возродишься следующей ночью. А посему наш с тобой маленький секрет так и останется нашим с тобой маленьким секретом.
   Закинув косу Смерти на плечо, почувствовала, как перетружденная левая нога, которую так неудачно подвернула, заныла с новой силой. Злостно проигнорировав призыв родного организма устроить двенадцатичасовой отдых, обогнула заговоренный круг с запертой в него ведьмой, и повернулась лицом к церкви.
   Вот и настал момент, ради которого упырёныш и обзавёлся замом.
   Ну, Габриель, искренне надеюсь, что поступаю правильно и в строгом соответствии с твоим грандиозным планом, в который, к сожалению, ты как-то позабыл посвятить нерадивую подчинённую. И, не дай Бог, Смерть, ты упустишь такую замечательную возможность разобраться с оставшимися глава Инквизиции, ведь у тебя в соучастниках ходит сам Рафаил. Ведьмовской честью клянусь, что призраком бестелесным, но жутко противным с того света вернусь, и буду отравлять тебе, начальничек, жизнь!..
   - Эй, главы, - согласна, моему голосу не хватает почтительности при обращении к сильным мира сего, но я не вижу ни одной мало-мальски приличной причины, почему должна уважать их. - У меня ваша проклятая ведьма в заложниках!
   - Нам-то что до этого? - безразлично поинтересовалась темнота женским шёпотом.
   - Ну, как же, - расстроено вздохнув, снизошла до пояснений: - Чёрная Невеста держит ваш заповедник нежити под своим чутким контролем, так сказать, руководит слаженными действиями подвластной ей нежити, но стоит барышне умереть, как "ручные шавки", которых в этом замечательном парке предостаточно, моментально перестанут быть послушными и разбегутся по всей округе. Оно вам надо?
   - Хорошо, твои, ведьма, доводы вполне приемлемы, - теперь в диалог вступил мужской голос. - Чего ты добиваешься, поймав Чёрную Невесту в заговоренный круг?
   - Честного поединка с одним из глав Святой Инквизиции.
   В нескольких метрах от измученной меня бесшумно материализовался один из глав Святой Инквизиции. Скорее всего, главы Инквизиции посчитали поединок с совершенно неадекватной ведьмой с явными суицидальными наклонностями за избиение несмышленых младенцев, поэтому решили надолго не растягивать удовольствие от моего убийства, а посему послали самого сильного, агрессивного и хладнокровного убийцу.
   Мужчина был облачён в уже знакомый мне длинный балахон, пошитый из грубой ткани. Накинутый на голову глубокий капюшон надёжно скрывал лицо противника, а в его руках поблескивали изогнутые на манер сабель клинки. Один из клинков был обоюдоострый с удобной для ближнего боя гардой, а второй имел с наружной стороны приличные зазубрины, как у добротной пилы.
   "О, вот и моя персональная смерть пожаловала," - с каким-то садистским удовольствием окинув оценивающим взглядом представшую передо мной гору мышц, злобно тряхнула спутанными волосами. - "Так вот, спешу всех обрадовать - ведьмы из рода Ласкиных смерти не боятся!"
   - Ты искала битвы со мной, ведьма? - тишину ночного парка вспорол ехидный голос мужчины. Получив мой утвердительный кивок, противник решил проявить толику благородства. - Я, архидемон Крон, предлагаю тебе схватку до первой крови.
   - Зачем? - изумлённо изогнув бровь, злорадно расхохоталась. - На мне этой крови уже столько, что просто невозможно понять, где моя, а где чужая. Поэтому, уважаемый, - последнее слово больше походило на изощрённое ругательство, нежели на учтивое обращение, - битва продолжится, пока один из нас не умрётчемвникаяся по всей округерячоь, что действую в соответствии с планами горячолюбимого шнфа, ов. тобы ты могла колдовать,������.
   - Твой выбор принят, ведьма, - тихо прошелестела пожухлая прошлогодняя листва женским голосом.
   Отвлёкшись ровно на секунду, пропустила решающий момент, когда противник оказался стоящим практически вплотную ко мне. Испуганно шарахнувшись в сторону, мысленно обругала себя последними словами.
   Как же, погеройствовать мне захотелось, идиотке клинической, да вот как-то не подумала моя дурная голова, что у противника-то и многовекового опыта, и навыка, и сноровки больше моего будет, а уж про умение и желание убивать скромно умолчу, пока окончательно не струхнула. Что-то мне подсказывает, что посты в руководящей верхушке Преисподней занимают не за красивые глазки и умение клыкасто улыбаться.
   - Ведьма, на твой выбор - рукопашка или бой на мечах? - проявил толику галантности демон.
   - Вместо меча буду использовать косу Смерти, - описав стальным лезвием в воздухе серебристую дугу, с трудом сдержала болезненный стон - всё-таки мне знатно досталось как от демона Печали, так и от Чёрной Невесты.
   Заняв выжидательную позицию напротив архидемона, гордо расправила плечи, и наклонилась всем корпусом немного вперёд. Я была готова в любой момент броситься на противника. Меня слегка трясло, и сложно было сказать, была ли тому причиной общая измождённость организма, или просто действие огромного количества адреналина, гуляющего по крови. Кроме того, мешала сосредоточиться пульсирующая боль в подвёрнутой ноге, да и глубокая рана на предплечье, доставшаяся от Сергея, не облегчала путь к долгожданной победе.
   - Ну, что же, - снова надменный женский голос неприятно резанул слух, - да победит достойнейший!
   Стоило мужчине услышать отмашку к началу поединка, как его обманчиво расслабленная поза, грациозно перетекла в боевую стойку, закалённого в схватках вояки. Нервно стиснув пальцами серебряное древко, почувствовала, как напряглось всё тело в предвкушении хорошей драки. Словно по заказу сценариста отменного хоррора, луну заволокло тёмными грозовыми тучами, а небо прочертила ветвистая молния. В ту секунду, когда мы с архидемоном одновременно шагнули друг к другу, мясистые тучи прорвались первыми каплями холодного дождя.
   "Василиса, слушай меня очень внимательно," - прорвавшийся сквозь дикую головную боль и звон в ушах голос Асуки изрядно порадовал. - "Крон в битве не использует никаких хитростей, обманных приёмов и подсечек. Его тактика - чистая, грубая сила архидемона."
   Что же, выходит, что мне стоит рассчитывать только на сомнительную ловкости и те скудные знания боевых приёмов, которым меня обучил Габриель. Если при удачном расположении звёзд удастся вымотать противника, заставив побегать за мной по парку и церковной площади, лишив его тем самым собранности, то у меня появится, пусть и сомнительный, но шанс на победу, а, следовательно, и спасение.
   В тот краткий миг, когда пудовый кулак Крона, сжимающий обоюдоострый клинок, просвистел около моего уха, я, неуклюже уворачиваясь, успела подумать, что едва достаю противнику макушкой до плеча, как же тогда уложить такого верзилу?! Кажется, и у архидемона мелькнула схожая мысль, поскольку, круто развернувшись, он слегка растерянно взглянул на свой кулак, словно бы спрашивая себя самого, как он мог так позорно промахнуться?
   "Мог-мог, приятель. Ниже надо было бить," - ехидно прокомментировал мой внутренний голос.
      Не дожидаясь, пока глава Инквизиции повторит атаку, я с места дикой кошкой прыгнула на противника, занося в прыжке ногу. Но моя босая ступня рассекла воздух в паре миллиметров от подбородка демона (вот же ловкий, гад!..), после чего одним молниеносным движением Крон ухватил меня за щиколотку и, резко крутанув, отшвырнул, словно тряпичную куклу. Ударившись спинной о каменную плитку, громко взвыла, почувствовав, как левый бок обожгло острой болью, а рубашка начала быстро пропитываться горячей кровью.
      - Первая кровь, - ухмыльнулся Крон, словно давая сумасшедшей ведьме ещё один шанс отступить.
   Коротко рявкнув нецензурный ответ, бросилась на противника. Сделав обманный выпад ногой, якобы метя противнику в живот, но в самый последний момент чуть отклонилась в сторону, и наугад ударила ребром ладони в темноту под капюшоном балахона. Архидемон взвыл (черт возьми, какой же сладкой музыкой этот вой отозвался во всем моём теле!..) а я, словно мячик для пинг-понга отскочила от врага.
     Капюшон свалился назад, открывая для осмотра залитое кровью лицо мужчины. Овальной формы, с мясистым носом, из которого сейчас текла кровь, тонкими губами и волевым подбородком, который прочертила симпатичная ямочка. Оно могло бы показаться даже красивым, если бы не холодные серо-голубые глаза прирождённого убийцы.
   Рассвирепевший Корн, держащийся руками за сломанный нос, с разворота ударил меня ногой в живот.
      Точно пружиной подброшенная в воздух, я с громким воплем перелетала через вычурную лавочку, и рухнула в какие-то кусты, обдирая колючими ветками кожу на руках и лице. Мысленно возблагодарив помятую моим телом растительность, самортизировавшую удар при падении, с каким-то первобытным страхом прислушалась к себе. Трудно было однозначно сказать, какая боль была сильнее - в животе или в проехавшемся по асфальту боке. В глазах было темно, и только стекавшие по моему лицу холодные капли дождя говорил о том, что я всё еще жива и в сознании.
   Услышав сбоку неторопливые тяжёлые шаги противника, попыталась принять вертикальное положение. Но подняться мне помог тяжелый носок сапога Корна, лениво ткнувший меня в бок. Закусив до крови губу, уперлась коленом в землю и медленно встала на ноги. Меня основательно штормило, а окружающий мир виделся точно в пелене, и дело было вовсе не в дожде.
   С трудом подняв голову, я с презрением посмотрела в серо-голубые глаза главы Святой Инквизиции. Пощады в них не было...
      - Ну же, ведьмочка, иди ко мне! - по-хамски поманил меня пальцем мужчина.
      - Иди в задницу, - хрипло выдохнула, немыслимым усилием разгибаясь. Живот взорвался фейерверком боли, а в глазах заплясали кровавые мушки.
   Господи, как же больно... Что же, если я сейчас сдохну, то сдохну не зря... надеюсь. Габриель, заклинаю тебя, закончи все свои дела за оставшиеся пять минут никчёмной жизни своего заместителя! Иначе я буду считать, что зря ввязалась во всё это дерьмо!..
   Корну, видно, надоело, ждать моего удара, поэтому он первым ринулся в наступление. На этот раз его кулак почти достиг своей цели - я лишь чудом поймала его в сантиметре от своего любопытного носа. Прозевай я удар, и мое личико смялось бы в одну кровавую кашу. Мысленно вознеся хвалу обострённой реакции и, чего уж греха таить, ментальному вмешательству Асуки в ход битвы, заученным за долгий год приемом крутанула руку противника за запястье, намереваясь перебросить его через себя. Раньше этот прием получался независимо от весовой категории противника - тут дело не в массе, а в правильном приложении силы. Но на этот раз не вышло.
   Легко перевернувшись в воздухе, архидемон отточенным движением приземлился на ноги и, прежде чем я успела развернуться к нему лицом, вскользь ударил меня по груди. Естественно, я не успевала уклониться от удара и лезвия закрученных клинков с жутким чавканьем вспороли мне грудь, и впились в правый бок. Ощущение было такое, словно под ребра вогнали сразу два раскалённых штыря и сейчас медленно их поворачивали. Я с диким криком упала на одно колено, и попыталась зажать ладонью полученные раны. Лужа подо мной стремительно окрашивалась неприятным красным цветом, а я же отчётливо поняла, что это всё - конец.
     "Нечестно!" - заорал где-то внутри меня взбешённый фамильяр. - "Он использует холодное оружие!" - Возмущённо булькнув, демонёнок гневно прошипел: - "Василиса, хватит валять дурочку - доберись до косы Смерти!"
   "И что потом?!" - сопротивляться желанию сдаться на милость победителя становилось всё труднее и труднее. Приметив в нескольких сотнях метров от себя холодный блеск рабочего инвентаря, злорадно ухмыльнулась. - "Да Корн меня быстрее на лоскутки порвёт, чем я доберусь до косы."
   "А ты сделай так, чтобы этого не произошло!" - презрительно прошипел Асука. - "И вообще, никак понять не могу - ты выжить хочешь или нет?!"
   Тяжело вздохнув, философски пожала плечами, решив оставить риторический вопрос без ответа. На подобного рода любопытство каждый человек даст неоднозначный ответ, зависящий во многом от жизненных обстоятельств, которые имеют обыкновение кардинально меняться.
   Решив, что уже вдоволь помедитировала над своей горькой судьбинушкой, резко прыгнула на противника, не ожидавшего подобной прыти от полуживой ведьмы. Повалив главу Инквизиции на мокрую землю, оседлал его сверху. Прижав бёдрами руки мужчины к его телу, со всей дури врезала ему кулаком по морде, затем ещё раз, и ещё... Опешивший от подобной наглости Корн даже не пытался сопротивляться, что меня, откровенно говоря, полностью устраивало.
   "Василиса, коса Смерти!" - дурниной провыл хвостатик, когда мои руки безвольно опустились на грудь противника.
   Встряхнувшись, словно мокрая собака, напоследок двинула коленом в бок главу Святой Инквизиции и, что есть мочи, припустила к рабочему инвентарю, сиротливо лежащему на том месте, где не так давно валялась и я, отброшенная хорошим ударом Корна. Коснувшись прохладного древка дрожащими пальцами, почувствовала себя намного увереннее.
   На удивление быстро оклемавшийся архидемон, бесшумно подошёл ко мне со спины. Наверное, ему просто надоело возиться с глупой соперницей, которая даже достойного сопротивления оказаться не может, поэтому он решил закончить нашу битву.
      - Прости, ведьма, но я должен это сделать, - ухватив за шиворот, точно котенка, мужчина рывком поднял в воздух мое безвольное тело.
   Широко расставленные серо-голубые глаза с вертикальными зрачками оказались совсем близко, и в них я увидела крохотное отражение собственного лица, на котором царила неконтролируемая паника. На мгновение не стало слышно ничего, кроме шума ночного дождя, тяжёлыми каплями барабанящего по крыше готической церкви, и с мерным перезвоном наполнявшим лужи водой.
      - И ты... прости... Корн... - тихо выдохнула в ответ, с чувством выполненного долга позволяя сознанию отойти на второй план.
     Теперь вместо испуганной и скулящей от боли ведьмы в глаза главе Святой Инквизиции смотрело совершенно другое существо: расчётливое, жестокое и способное хладнокровно убивать, наслаждаясь агонией своей жертвы. Нехорошо ухмыльнувшись, существо схватило мужчину за короткий ёжик чёрных волос и с наслаждением вогнало лезвие косы ему под ребра, туда, где билось почти человеческое сердце. Сильный удар тока, пропущенный через посеребряную косу, завершил убийство архидемона.
   Глухо вскрикнув, Корн начал заваливаться набок, все еще не разжимая хватки и увлекая меня за собой. Вот так, сцепившись в смертельных объятиях, мы вместе упали на мокрую площадь перед тёмной громадой храма: Корн - снизу, а я - ему на грудь. Расширенные глаза, полные непонимания, неотрывно смотрели в мои, постепенно угасая, а холодные пальцы судорожно оплели мое запястье, выкручивая его, ломая... Тело главы Инквизиции билось в предсмертной агонии, а я же орала от боли, не в силах высвободиться из железных тисков его рук - слишком слабая, чтобы сопротивляться, и слишком гордая, чтобы молить о снисхождении.
   - Но... Как? - ночную тишину разорвал истеричный женский выкрик. - Ты не могла убить Корна!!!
   - Я - нет, - скатившись с поверженного врага, неуклюже вывернула руку, чтобы было удобнее лежать, чувствовала, как холодные капли дождя смывают с лица грязь и кровь. - А вот Асука - легко!
   - Ты поплатишься за это, ведьма! - пригрозила неведомая мне собеседница, наверняка злобно потрясая кулаками.
   - Даже не сомневаюсь в правдивости твоих слов, - решив не церемониться с грубиянкой, перешла на фривольный тон. - Вот только сперва обернись назад, и удостоверься, что там не стоит Палач или Рафаил, а уже потом кидайся пустыми угрозами.
   Наверное, одна из глав Святой Инквизиции всё же последовала моему скромному совету, и, искренне на это надеюсь, напоролась на меч рагнара. Всё-таки спасаться бегством от обозлённых архидемонов и архангелов всю оставшуюся жизнь как-то не хочется, а убить оставшихся шестерых зазнаек мне банально не под силу.
   Извернувшись, всё же смогла отцепить от искалеченного запястья скрюченные и уже начавшие деревенеть пальцы Корна. Откатившись максимально далеко от мертвеца, не заметила, как по щекам потекли слёзы раскаяния, смешанные со слезами облегчения - я осталась жива, и это главное!
   Всё-таки убийство пусть и архидемона, это не одно и тоже, что препроводить душу умершего человека к Вратам, или отправить зарвавшегося ворма по месту постоянной прописки. Думаю, мне ещё долго будет сниться в кошмарах тот момент, когда мои руки безжалостно вогнали лезвие косы под рёбра Корна. И тот факт, что в тот момент моим телом руководил Асука, ничего не изменит.
   - Да, такое бывает... - шмыгнув носом, подтянула колени к груди и позорно всхлипнула. - Достигнув цели, понимаешь, что ты всего лишь средство...
   - Василиса!.. - громкий крик начальника заставил сначала недоверчиво прислушаться, а затем растянуть губы в радостной улыбке: он жив, слава Богу, и ищет меня - своего нерадивого зама! - Василиса, мать твою, ты где? - Не унимался Габриель, судя по характерному звуку, продираясь сквозь заросли заброшенного парка.
   Приподнявшись на локтях, хотела крикнуть: "Я здесь!", как мир предательски покачнулся, а на глаза словно накинули чёрную ткань, не пропускающую ни единого лучика света. Испуганно пискнув, рванулась вперёд, опасаясь очередного незапланированного нападения какой-нибудь не в меру ретивой нежити, но не рассчитала своих сил и, поскользнувшись на мокрой плитке, при падении больно ударилась виском об угол декоративной лавочки. Посторонние звуки, доносящиеся до меня словно сквозь толстый слой ваты, практически моментально стихли, а уставшее сознание с удовольствием скользнуло в спасительное забытье обморока.
  
  -- Атиэфриг - подвид водной нежити, обладающий плотным панцирем, покрытый множеством глянцевых серебристых пластин, впитывающих солнечный свет, а после отражающих его. Следовательно, он светится днём, отражая солнечные лучи, и блестит ночью, излучая свет, накопленный за день.
  

ОКОНЧАНИЕ ЧИТАТЬ ТУТ


 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"