Юлька: другие произведения.

Месть Ангела

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 7.89*27  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    ОБНОВЛЕНИЕ от 17.09 + ком.332 + ком.337 от 21.09 + ком.341 от 05.10 + ком.343 от 24.10! Продолжение "Ангела Смерти")))
    Три счастливых года минуло со дня свержения глав Святой Инквизиции, и это время было самым прекрасным, весёлым, беззаботным и... до зевоты скучным! Ну, не могу я сидеть на одном месте долгое время, просто не могу! Наверное, именно по этой причине в мою непутёвую голову начали наведываться странного рода видения, а рагнар, намылившийся в гости к давнему дружку, бесследно исчез на необъятных просторах Преисподней.
    Поэтому мне ничего и не оставалось, как отправиться на поиски своего любимого демона, вместе с верным и таким родным фамильяром! А такой бонус, как многовековой дракон в сотоварищах, изрядно подпортит нервы и планы моим врагам... Да и мне, в принципе, тоже!
    Если понравилась книга, поставьте, пожалуйста, ваши ОЦЕНКИ!))
    Буду признательна! ))


МЕСТЬ АНГЕЛА

Лучше по-хорошему скажи, иначе сама додумаю,

и тогда однозначно хуже будет!

(женская логика)

АКТ 1

"Камень преткновения"

  
     Обычное субботнее утро. На небе ласково светит солнышко, заливисто поют птички, люди, отработавшие пять дней, планирую отдых или дрыхнут без задних ног, на "отлично" проведя пятничный вечер... И я (хочется верить, что единственная в своём роде идиотка), мечтающая о ратных подвигах.
   - Василиса, ты хоть представляешь, что со мной сделают твои родители, если узнают? - патетично провыл шеф, позорно пряча от меня косу Смерти за спиной.
   - Ничего они не узнают, - стараясь добраться до вожделенного предмета, пропустила момент, когда в комнате появилось новое действующее лицо - а именно мой горячо любимый фамильяр. - Габриель, как ты не понимаешь, происходит что-то странное... и страшное!
   - Тю, так ты наш обычный день описываешь, - хвостатик как всегда не смог удержаться от сарказма. - Хозяюшка, объясни по-человечески, что тебя на сей раз не устроило? - перехватив меня за талию гибким хвостом, Асука ещё и руки мне на плечи положил. - Демона упокоила? Упокоила. Девушку от ярого последователя нечистой братии спасла? Спасла. Так чего тебе, дурная голова, неймётся?
   Обиженно отвернувшись от фамильяра, буравила злым взглядом растерянное лицо Смерти.
   Да, согласна, заставила мужиков понервничать, но ведь не могу же я им правду сказать? Мол, после пятисот ...цатого счастливого воскрешения в городском морге, меня стали посещать странного рода видения, коим найти научное объяснение у меня никак не получается. Конечно, меня на лоботомию местному доктору Хаусу не попрут, но мозги и нервы вынесут окончательно, поэтому говорю сразу: да триста лет оно мне не тарахтело!
   - Просто нехорошее предчувствие! - скорректировала до минимума истину.
   - А если более конкретно? - оправдал мои наилучшие ожидания шеф, знающий своего зама, как облупленную. - Вась, у тебя же на лбу крупными буквами написано, что ты что-то недоговариваешь!
   - А вам вот так вот всё возьми и расскажи, - моментально окрысилась, прикидывая каким бы образом половчее выхватить из цепких рук Габриеля косу Смерти, и ломануться к Лейле с визитом.
   - Можешь не рассказывать, - неконфликтно пожал плечами биг босс, и, заметив мой шальной взгляд, спрятал в подпространство рабочий инвентарь. Наверное, опасался неадекватных действий подчиненной. - Но тогда ни о какой помощи можешь даже не мечтать. А если и тогда не проникнешься важностью момента - отлучу от кольца перемещений и косы Смерти!
   - А чего же ритуальный балахон отобрать и сжечь не грозишься? - обидевшись на слова Габриеля, без мыла полезла в бутылку.
   - Ну, это всё-таки собственность Рафаила, - нехотя пояснил упырёныш, нервным жестом взъерошив ёжик русых волос. - Кстати, что-то его давно не было видно...
   - Так рагнар свинтил к своему могущественному другу-демону, оставив нас, сиротинушек, одних! - моментально сдал нашего соседа фамильяр. - Прикинь, - всегда знала, что мужики ещё большие сплетники нежили женщины, - он считает, будто оставшиеся два бывших главы Святой Инквизиции готовят магический переворот.
   - И что же натолкнуло его на эту мысль? - моментально стал в охотничью стойку начальник, напрочь позабыв, что минуту назад смеялся над моим блеянием, мол, всё ужасно просто жуть как!
   - Азизиан птичку звонкоголосую прислал, - попытался сгладить острые углы тактичный хвостатик.
   - Шлюху суккубского происхождения он прислал, - злобно прорычала, физически ощущая ревность и ненависть, обуревавшие меня вот уже второй день подряд. - Представляешь, - найдя в лице упырёныша благодатного слушателя, решила рубить правду-матку с плеча, - эта стерва посмела появиться в нашей спальне посреди ночи, и со словами: "Лорд просил передать..." полезла целоваться к моему, - в этом месте у меня чуть пар из носа и ушей не повалил, - демону!
   Каюсь, если бы Смерть сейчас засмеялся или даже посмел улыбнуться - убила бы, не взирая на последующее за этим наказание! Но нет, начальник знал меру во всём: вот и сейчас он лишь сцедил ухмылку в кулак, но более никак не прокомментировал мою патетическую речь.
   Вместо босса в перепалку включился Асука, гневно размахивающий гибким хостом, но продолжавший всё также удерживать меня за плечи возле своей персоны.
   - Хозяюшка, да никто кроме тебя Рафаилу и даром не нужен!
   - Ага, - согласно кивнув, попыталась наступить пяткой на ногу фамильяра, но тот оказался проворнее и успел вовремя убрать конечность. - Вот только история, связанная с Пеньковым и суккубкой Леночкой, как-то не внушает здорового оптимизма.
   - Поэтому ты и хочешь сама во всём разобраться? - подал голос Габриель, странно посмотрев на меня. - План придумала или как всегда будешь действовать наобум?
   - Конечно, придумала! - моментально окрысилась, решив оставить первый вопрос упырёныша без ответа. Ну, не готова я ещё раскрыть все карты, пусть и перед столь дорогими моему сердцу существами! - Наведаюсь в гости к Лейле - она же вроде ясновидящая, вот пусть и заглянет в будущее.
   - Кхм, - закашлявшись, Смерть не сразу смог сформировать мысль, но когда всё-таки членораздельно её озвучил, меня чуть Кондратий не хватил. - Лейла довольно сильный оракул, а не какая-нибудь третьесортная ясновидящая, это, во-первых. А, во-вторых, она обитает на самом нижнем уровне Преисподней, и туда, сама понимаешь, не так-то легко попасть!
   Припомнив свиток пергамента, испещрённый рунами мёртвого языка, которые постепенно испарялись с его поверхности по мере того, как оракул делилась информацией, согласно покивала головой. У меня и раньше были вполне обоснованные сомнения насчёт магической силы якобы знакомой ведьмы (как её тогда окрестил высший демон), а уж про ясновидение сама догадалось, особенно после того, как невидимая собеседница предрекла, что я потащу на дно рагнара. Но чтобы она была оракулом, да ещё по всей видимости очередной любимицей Сатаны... Нет, такого даже в самых бредовых фантазиях представить не могла!
   - Смотрю, энтузиазма-то в глазах поубавилось, - довольно прокукарекал шеф, решивший, что меня так просто сбить с намеченной цели.
   Ага, держи карман шире! Отбила же я, пусть и совершенно случайно, Асуку и Рафаила (а тут так и вообще косвенно) у верховного руководителя вселенского зла, так почему бы теперь с его прототипом всевидящего ока не пообщаться? Да как раз плюнуть!..
   - Пытаюсь понять, каким образом можно попасть в ад, минуя этап встречи со Всевышним, - как и планировала ранее, сказала чистую правду. - Вряд ли в кассах железнодорожного вокзала имеются в наличии билеты на скорый поезд "Земля - Преисподняя".
   - То есть, - осоловело хлопнув ресничками, фамильяр попытался всё разложить по полочкам, - ты, хозяюшка, всё-таки намерена посетить владения Сатаны? - получив мой согласный, а главное, полный бредового энтузиазма кивок, хвостатик взвыл дурниной: - Габриель, да повлияй на неё хоть как-нибудь!
   - Бить людей непорядочно, - невпопад брякнул начальник. - Да и её затея не лишена смысла...
   - Ага, посмертного, - злобно прошипел фамильяр, сверля моего босса гневным взглядом. - Вы что, совсем крышей поехали?!
   - Асука, ты же прекрасно знаешь свою взбалмошную хозяйку, - попытался переманить демонёнка на нашу сторону Смерть. - И сам прекрасно понимаешь, что Азизиан просто так не пошлёт к опальному рагнару свою подстилку. Значит, Лорд суккубов знает нечто такое, отчего его давно мёртвое сердце дрогнуло и участило ритм!
   - Так, - почувствовав, что голова пошла кругом, недовольно насупилась, - хватит говорить аллегориями! Мы люди дремучие, с трудом окончившие начальную школу, поэтому, нижайшая просьба: разжёвывать всё в мельчайших подробностях во избежание недопонимания.
   - И как тебя только демоны терпят? - мученически вопросил Смерть, сверля недоумённым взглядом потолок. - Азизиан, говорю, не зря кипишь поднял, видимо не всё так гладко в Преисподней, раз он разволновался!
   - А вам не приходило в голову, что он состоит в преступном сговоре с бывшими главами Инквизиции? - неожиданно разволновавшийся хвостатик толкнул такую речь, что в пору было самой в гроб ложиться, а уж землёй сверху кто-нибудь добрый да приспал бы. - Вдруг ему было поручено на время изолировать Рафаила от ведьмы? И пока рагнар будет шляться не-пойми-где и делать не-пойми-что, Ваську-то и прихлопнут, чтобы под ногами не путалась и не лезла с советами или с помощью к Пенькову. Пока суть, да дело, там и Игоря с поста главы Святой Инквизиции турнут в посмертное турне по райским кущам!
   - Василиса, ты никуда не идёшь, - прохрипело начальство, представив себе описываемый вариант развития событий. - Нет, ты даже носа из дома не высунешь, пока не объявится этот идиот Рафаил!
   - А как же посещение обители Сатаны? - только и смогла, что жалобно проблеять. Но, получив два злобных взгляда, благоразумно заткнулась - всё равно и ребята, и я прекрасно знаем, что поступлю, как заблагорассудиться, так что пока не будем нарываться на скандал. - Океюшки, сижу дома, - подняв руки вверх, мол, признаю полную и безоговорочную капитуляцию, упрямо насупилась, - но узнать, куда пропал Рафаил всё равно нужно!
   И спор пошёл по второму кругу...
  
   В очередной раз посмотрев на предлагаемый костюмчик, ничего корме отвращения не почувствовала. Нет, конечно, идея Асуки всем хороша, вот только перспектива неопределённое количество времени прощеголять в предложенном тряпье вдохновляла мало... Да ладно, кому я вру, она вообще в голове не укладывалась!
   - Василиса, хватит медитировать над шмотками - у нас и так времени не очень много осталось! - в комнату вихрем ворвался хвостатик. - Габриель готов открыть проход в Чистилище, но дальше нам придётся топать самостоятельно.
   - Договаривались вроде на Преисподнюю... - подавив очередное желание жестокого испепеления грязной и рваной рубашки, некогда принадлежавшей великану судя по размеру, недовольно натянула её поверх футболки.
   - Скажи "Спасибо" и за это, - пробурчал фамильяр, недовольно дёргая хвостом. - Демоны и так почувствуют наше с тобой присутствие на их территории... Может, стоит взять более убойные зелья?
   - Я тоже хочу снести Преисподнюю с лица земли, но не такими же радикальными методами! - округлив глаза, строго посмотрела на оппонента. Взгляд шартрезовых глаз недовольно остановился на штанах из грубой ткани. - Надеваю я их, надеваю!
   - Господи, Вася, какая же ты медлительная! - не преминул бросить камень в мой огород демонёнок. - Габриель уже, наверное, на мыло изошёл, дожидаясь нас.
   - Ничего, с него не убудет, - закинув старенький и откровенно потрёпанный рюкзак на плечо, для надёжности ещё и попрыгала, утрамбовывая его содержимое. - Я тоже не пять минут ждала, когда же начну понимать его гениальный план по свержению глав Святой Инквизиции!
   - А ты злопамятная, хозяюшка, - довольно осклабился фамильяр, пробкой выскакивая за дверь.
   Я не злопамятная ни в коем разе, иначе бы Сергей был бы уже давно мёртв, а я бы не попала в тот переплёт три года назад. Но в чём-то Асука всё же прав - мне банально обидно, что Смерть своего заместителя ставит чуть ли не в один ряд с одноклеточными бактериями. Тогда, спрашивается, зачем нужно было затевать пролонгацию сделки?..
   Так и не добившись хоть одного мало-мальски приличного ответа на поставленный вопрос, вошла в гостиную, где меня уже ожидали Габриель и фамильяр.
   Окинув мою скромную персону, обряженную в чёрте-что-и-сбоку-бантик, коронным взглядом царствующей персоны, упырёныш недовольно скривился. Спустя пару томительно долгих секунд, эта зараза всё-таки разродилась пояснениями. Наверное, понял, что ещё немного, и я кинусь на него с кулаками.
   - Мелочь, ты же там фонить будешь, просто жуть как! - с невозмутимым видом "осчастливил" Смерть, смотря на меня, как на постоянную пациентку клиники неврозов.
   - Можно подумать, демоны в Чистилище все с дозиметрами ходят! - моментально вызверилась, задетая за живое.
   - Вот дурная голова! - патетично провыл шеф, театральным жестом начиная рвать на себе волосы. - Тебя аура выдаст, - заметив мой недоумевающий взгляд, снизошёл-таки до пояснений: - В Чистилище могут находиться либо души, ждущие аудиенции у Сатаны, либо демоны. Ни к той, ни к другой категории тебя, Василиса, отнести нельзя.
   - А никакой притирочки или настоички, которые бы блокировали "яркость" моей ауры нет? - представив открывающиеся "перспективы", откровенно приуныла и оленьими глазами уставилась на начальника. - Габриель, ты же умный, хитрожо... кхм, - чуть не ляпнув "хитрожопый", быстро прикусила не в меру болтливый язык. - Короче, ты самый-самый крутой из всех Ангелов Смерти, поэтому придумай что-нибудь!
   - Есть, конечно, один интересный амулетик, - задумчиво пожевал губу Смерть. - Но для его подзарядки нужны кровавые жертвоприношения...
   - Прости, нужно что..? - решив, что ослышалась, недоумённо посмотрела на понурившего голову фамильяра. - Асука, о чём он говорит?
   - Об амулете "Звезда Хаоса", - печально моргнув рожками, хвостатик состроил унылую рожицу. - Ну, допустим, кровавые жертвы и из рядов демонов можно взять. Только думается, правитель Преисподней моментально поставит на ноги всю демоническую братию, стоит ему только понять, откуда "ноги" растут. Габриель, а как ты намерен заполучить "Звезду Хаоса"? Она, если мне не изменяет память, находится у Странника.
   - Находится, - недовольно подтвердил шеф, нервным жестом взъерошив волосы на затылке. - И, что-то мне подсказывает, что этот маразматик старый добровольно не захочет делиться амулетом.
   - Так, - устав недоумённо переводить взгляд с упырёныша на фамильяра, нагло влезла в разговор, - кто такой Странник? - Удостоив пристального взгляда демонёнка, злобно посмотрела на биг босса. - И почему он не захочет с нами сотрудничать? Этот вопрос относится именно к тебе, Габриель!
   - Странник, он... - попытавшись сформулировать правильный ответ, который бы не отпугнул истеричную меня, Асука откровенно забуксовал. - Он... Короче, Странник - это Странник!
   - Да, информативный ответ, ничего не скажешь, - каюсь, не смогла сдержать сарказм на поводке. - И когда же мне выпадет честь познакомиться с ним?
   - Ну, вариант "Никогда" видимо уже не прокатит, к сожалению, - печально констатировал Смерть, убито смотря в окно на пролетающих высоко в небе голубей. - А насчет второго вопроса... У меня не было выбора, ведь клятвы святы и их просто невозможно нарушить! - ни с того, ни с сего выпалил начальник, в защитном жесте обхватив себя руками за плечи.
   - Да, но как показала недавняя практика, их вполне реально обойти! - жестоко припечатала, не сводя обиженного взгляда с мужской фигуры. - Что конкретно произошло?
   - Он просил не забирать девушку, а заковать во льдах. Странник надеялся со временем вдохнуть жизнь в искалеченное и мёртвое тело... - словно не заметив моей грубости, Габриель всё же решил раскрыть один из многочисленных грехов. - Я тогда только приступил к своим обязанностям, поэтому был эгоистичен, амбициозен и недальновиден...
   "Можно подумать, сейчас что-то изменилось!" - рассержено фыркнула, не решаясь произнести ехидные слова вслух.
   "Хозяюшка, нельзя быть такой... гадюкой ядовитой!" - сильно польстил мне хвостатик, в который раз подслушавший ведьмовские мысли.
   "Асука, солнышко, я - тихий и спокойный хомячок по своей природе!" - оскорблено возмутившись подобному произволу, бросила на фамильяра хитрый взгляд. - "Яд прячу в защёчных мешках, а раздвоенный язык показываю в исключительных случаях!"
   Опешившему от подобного признания демонёнку, только и оставалось, что безмолвно раскрывать рот, а я же снова обратилась в слух, опасаясь пропустить повествование Габриеля.
   - Смешно признаться, но я уже и не помню, как на самом деле зовут Странника, - не заметивший нашей с демоном мысленной перепалки, Смерть продолжал изливать душу дальше. - Зато её имя я запомнил навсегда - Эбигель...
   - Наверное, она была столь же красива, как и её имя, - зачарованно прошептал Асука, явно зная больше, чем я.
   Согласно кивнув, Габриель опёрся руками о подоконник, а затем так и вообще, прижался лбом к прохладному оконному стеклу. Испуганно воззрившись на ранее непоколебимое начальство, с содроганием поняла, что Ангел Смерти несёт тяжёлое и очень древнее бремя.
   Желание узнать, сколько же ему на самом деле лет, боролось во мне с вполне обоснованным страхом обладать сей страшной истинной. И так ежу понятно, что Смерть сродни реликтовому ящеру, вот только вымирать так же не собирается, но и жить бок о бок с подобного рода субъектом... Напряжно, короче!
   - Итак, подведём итог, - сообразив, что мужская часть компании ушла в глубокую несознанку, попыталась разложить по полочкам полученные данные. - Ты, Габриель, в своё время крупно насолил этому загадочному Страннику. За что он, в свою очередь, всенепременно откажется нам помогать. Всё верно? - получив два согласных кивка, радостно прокукарекала: - Но ведь ты сам сказал, что уже и не помнишь, как его зовут. А у тебя, Смерть, память как у слона! Так может этот Странник и сам уже не помнит, что затаил на тебя обиду?
   - Если бы всё было так просто, - вымученно улыбнулся шеф, а у меня от шока аж спина вспотела. Впервые вижу Габриеля таким потерянным... - Васенька, драконы ничего и никогда не забывают!
   Вот тебе и раз... Напоролись в кустах на фугас!..
   - Хорошо, - устав стоять, плюхнулась на диван, отчего в рюкзаке что-то жалобно звякнуло, а фамильяр недовольно погрозил кулаком, мол, осторожней, а то жить негде будет. - С тобой, Габриель, Странник, допустим, разговаривать не захочет, а как насчет меня и Асуки?
   - Если он узнает, что вы связанны со мной, то из вас с демоном получится отменное жаркое! - не упустил момента поехидничать шеф. - Блин, и ведь других артефактов, способных прикрыть ауру владельца, нет!
   - Можно попытаться объединить наши с Василисой ауры, - влез фамильяр, задумчиво размахивая хвостом из стороны в сторону. - Помнишь, когда я так же сделал, когда ты была призраком?
   - Нет, не пойдёт, - печально понурился упырёныш, наконец-то отлипая от окна. - Тогда у Васи не было собственной ауры. Скажем так, она была чистым сгустком энергии... Сейчас же Василиса имеет тело и, следовательно, природный "панцирь" - ведьмовскую ауру.
   - А что, ауры обычного смертного и ведьмы отличаются? - заинтересовавшись совершенно незнакомым вопросом, решила выведать как можно больше полезной информации.
   - Конечно! - одарив меня ехидным взглядом, Габриель назидательно поднял указательный палец вверх: - Человеческая аура похожа на радугу, в которой время от времени преобладает доминирующий цвет. Например, красный - цвет боли, или жёлтый - озадаченность. Ведьмовская же аура помимо цветового спектра, ещё обладает и яркими вспышками, которые указывают на то, что её владелец не обделён магическими талантами.
   - А у демонов какая аура? - бросив быстрый взгляд на фамильяра, припомнила ещё одну рожу демоническую, которой непременно дам в лоб... как только отыщу.
   - Чёрная, - всегда знала, что краткость - сестра таланта. - Ладно, давайте выдвигаться к Страннику, - видимо, во время разговора Габриель всё-таки просчитывал альтернативные варианты сокрытия моей ауры, но, к сожалению, так ничего и не придумал. - Где кольцо перемещений?
   Продемонстрировав начальнику артефакт, красующийся на моей руке, получила на удивление чёткие координаты места, куда нам следовало переместиться. Философски пожав плечами (как показала печальная практика от Габриеля можно было ожидать всё, что угодно), мысленно задала координаты конечной точки и... Перенеслась ко входу во вполне современную квартиру.
   "А ты думала, что Странник живёт в пещере?" - весёлый голос Асуки с искорками смеха, заставил недовольно поморщиться. - "Хозяюшка, сейчас XXI век на дворе... Тем более альпинисты уже вдоль и поперёк излазали горы, а многотонной ящерице, знаешь ли, спрятаться довольно сложно!"
   "Пусть холмиком прикинется!" - злобно булькнула, представив, что со мной сделает Странник, если я его "многотонной ящерицей" назову. - "Мне тут что, до Китайской Пасхи сидеть?"
   "Зачем же," - пакостно протянул фамильяр, явно мстя за совершенно нечаянно (честное пионерское!..) разбитое зеркало в прихожей. Как оказалось, бывший фаворит Сатаны жуть какой мнительный и суеверный. - "Всего-то до семи-восьми часов вечера посидеть, пока владелец квартиры не вернётся с работы домой."
   "А если он в отпуск свалил в тёплые края?!" - истерика мягкими лапками осторожно обняла за плечи. - "И вообще, собирались же всем скопом к нему заявиться, так почему я сейчас в гордом одиночестве здесь стою?"
   "Габриель считает, что тебя он не тронет... Ты же девушка!" - попытался успокоить мою истеричную натуру хвостатик. - "А если вдруг ситуация выйдет из-под контроля просто призови меня, и тогда мы точно покажем ему кузькину мать!"
   - Как бы Странник нам её сам не показал, причём в нескольких вариациях, - скорбно пробормотала и разорвала ментальную связь.
   Выяснив, что хитроумный упырёныш отправил меня одну выпрашивать "Звезду Хаоса" у незнакомого Странника, с трудом подавила желание проклясть начальника.
   Мысленно попросив Асуку дословно передать мои наилучшие "пожелания" Смерти, смело нажала на пипочку звонка. На протяжении нескольких секунд из квартиры раздавалось весёлое птичье пение, но дверь никто открывать не спешил.
   Позвонив ещё парочку раз, бросила хмурый взгляд на дисплей сотового, на котором крупными цифрами отображалось время - четверть третьего, и потопала к окну, расположенному на лестничном пролёте. Угмоздив нижние девяносто на относительно чистом подоконнике, решила во что бы то ни стало дождаться хозяина шикарных апартамент, занимающих целый этаж в элитном доме.
   Попытавшись мысленно проиграть предстоящий разговор, с ужасом поняла, что не знаю, чего ожидать от обиженно дракона. Нет, конечно, пару тройку раз к родителям приходили представители драконьей расы, но на этом моё с ними знакомство благополучно заканчивалось! Мы вежливо раскланивались друг с другом, а потом мама, как хлебосольная хозяйка, загоняла гостей на кухню, а мне же разрешалось остаться с ночёвкой у подруги. До сих пор задаюсь вопросом "Почему?", но спросить как-то не решаюсь...
   Из скудных данных, совершенно случайно прочитанных в магических трактатах, я почерпнула только общие сведения об этих наглых созданиях.
   Драконы - мифические существа, издревле живущие среди нас и отлично умеющие маскироваться. Сии милые рептилии ничего не просят... Они берут всё сами, прекрасно понимая, что никакая магия или физическая сила им не помеха. Нет, есть, конечно, греющие душу исключения из правила, но их настолько мало, что аж обидно!
   У драконов по две ипостаси: огромная многотонная ящерица, как метко выразился Асука, и человеческая. Драконы в любой своей ипостаси вспыльчивы, сильны, изворотливы, верны, выносливы и, вдобавок, владеют магией, что делает дружбу с ними редчайшим даром и одновременно проклятием. (Каждый встречный-поперечный будет норовить использовать тебя, любимого, в качестве "крючка", на который можно подцепить ящера и диктовать ему свои условия.)
   Поизмывавшись над памятью и выудив из её недр все, что только слышала о драконах, задалась вполне закономерным вопросом: что делать? Сильно сомневаюсь, что Странник по доброте душевной отдаст "Звезду Хаоса", а уж если я ненароком заикнусь о Габриеле... Интересно, а ложь они умеют чувствовать?
   - Умеем, - раздалось рядом со мной. - У нас на неё нюх.
   Испуганно подпрыгнув, чуть не сверзилась с подоконника - ноги из-за долгого сидения основательно затекли и отказывались сейчас повиноваться. Если бы не молниеносная реакция нарушителя моего спокойствия, то выплёвывать бы мне плитку вперемешку с выбитыми зубами. А так, чуть ли не на руках незнакомца растеклась, недовольно морщась из-за острых покалываний в ногах.
   - Я что, вслух вопрос задала? - порозовев аки маков цвет, старательно отводила глаза от точёного профиля оппонента.
   Рафаил, конечно, мистически красив и нереально сексуален, но этот парень даст сто очков вперёд моему любимому демону.
   Высокий, поджарый, обаятельный, привлекательный и прочие хвалебные эпитеты, оканчивающиеся на "ый". Немного заострённое лицо с резкими, словно высеченными из камня, чертами завораживало, а холодные серые глаза выдавали в их обладателе проницательного и ехидного собеседника. Правда, меня немного смущали длинные пепельного цвета волосы, собранные в небрежный хвост, но после Асуки с его мигающими рожками, мне уже ничего не страшно!
   "Позволь, хозяюшка, представить," - стоило только вспомнить про фамильяра, как его низкий тенорок раздался в моей голове, - "этот тестостерон на ножках и есть Странник! И ты не только спросила про чувствительность драконов ко лжи, а вообще вслух рассуждала, как будешь строить с ним беседу!"
   Мой предсмертный хрип, видимо, дал понять Страннику, что ведьма дошла до нужной кондиции. Но и этого ему показалось мало - он ещё и довольно разулыбался, чем чуть не довёл до сердечного приступа. Нервно дёрнувшись в тщетной попытке освободиться (уж лучше нос себе расквасить, чем возлежать на руках дракона), естественно, ничего не добилась. На меня лишь недовольно зыркнули и приказали вести себя смирно.
   Послушно замерев, что мышь под веником, решила уйти в глухую несознанку. И вообще, я пережила суд Святой Инквизиции, прогулку по ночному рассаднику нежити, встречу с Чёрной Невестой и битву с архидемоном, так что не какому-то там дракону доводить боевую ведьму до заикания!
   Всё так же не выпуская меня из рук, Странник поднялся по лестнице ко входу в квартиру. При его приближении дверь призывно распахнулась, а мне же в срочном порядке захотелось и себе такое же ноу-хау домой поставить. Вот, топаешь ты, нагруженная сумками, и с ужасом понимаешь, что ключи на самом дне огромной авоськи, где лежит порвавшийся пакет с картошкой - согласитесь, беда вселенского масштаба. А тут раз, и дверка перед носом открывается, почувствовав приближение родной и горячо любимой хозяйки...
   Пока предавалась мечтаниям, Странник успел пройти в просторную гостиную, и, не особо церемонясь, скинул меня на мягкий диван. Ну, хоть не на пол и то хлеб!
   - Так вот как выглядит заместитель Ангела Смерти, - одарив меня цепким взглядом серых глаз, мужчина разочарованно вздохнул: - Да, как-то я тебя более могущественной и взрослой представлял... ведьма.
   А вот это уже смачный плевок в душу!..
   - Сейчас не средние века, так что носить звание "ведьма" или "экстрасенс" даже престижно! - недовольно надувшись, одарила оппонента далёким от добродушного взглядом.
   - Вы только посмотрите: обидели мышку - написали в норку! - грациозно запрокинув голову назад, Странник по-мальчишески звонко расхохотался.
   Каюсь, в первый момент я растерялась, а потом залюбовалась...
   Почувствовав, что чуть ли не предаю Рафаила, захотела разбить напольную вазу о пепельноволосую голову дракона. Мало ли, вдруг у него там шарики за ролики в нужном порядке закатятся, и он перестанет быть таким притягательно-красивым!
   - Не волнуйся, ведьма, - словно прочитав мои мысли (хотя, уже готова поверить во всё, что угодно), молодой мужчина печально улыбнулся, - это магнетизм драконьей магии на тебя так действует. Ты - верная... Если даже решила последовать за своим избранником в самые жаркие глубины ада.
   - Значит, рагнар находится в Преисподней, - вычленила основную мысль, устало откинувшись на мягкую спинку дивана. - И я не "ведьма", а Василиса!
   - Думаешь, я буду к тебе так обращаться? - насмешливо изогнул аккуратную бровь оппонент.
   - Если хочешь, чтобы тебя услышали, то да, будешь, - философски пожала плечами.
   То же мне, нашёлся пуп земли! Да он ещё с моей мамочкой не общался - вот, где себя обсмеянным несмышленышем почувствуешь! Уж больно Елена Викторовна остра на язык...
   Схлопотав ментальную затрещину от разозлённого фамильяра, попыталась дать честный ответ на шипение, относительно моих провальных методов добывания заветного артефакта.
   "А чего он нарывается?!" - когда чувствую свою вину, сразу же начинаю злиться. - "Обзывается, гад... За дуру малолетнюю, что ли, считает?"
   - Интересный подход к вопросу нахождения у меня "Звезды Хаоса", - пошёл в нужном мне направлении оппонент.
   - Ну, я так понимаю, что артефакт ты мне не отдашь, как бы я ни просила. - Откинувшись на мягкую спинку дивана, закинула ногу на ногу - уж если решила играть роль непотопляемой и жутко наглой ведьмы, так и внешне нужно соответствовать образу. - У любой вещи есть цена, - поймав заинтересованный взгляд серых глаз, довольно улыбнулась. - Назови свою!
   - Мне вот интересно, что ты, ведьма, будешь делать, если скажу, что цена за "Звезду Хаоса" - твоя жизнь? - заинтересовано подавшись вперёд, дракон по-змеиному тонко улыбнулся.
   - От моей жизни тебе, Странник, не будет никакой пользы, - скопировав манеру разговора оппонента, всё же решила провокационно не улыбаться - ну, нет у меня многолетнего опыта за плечами в этом деле, нет! - А вот допустим от смерти какого-нибудь демона, мешающего тебе жить...
   - Да они меня боятся, что чёрт - ладана! - недовольно скривился пепельноволосый. - А ты довольно интересная личность, Василиса, - в очередной раз меня одарили загадочной улыбкой, по сравнению с которой знаменитая Джоконда - лёгкий ребус. - И это несмотря на твоё сотрудничество с Палачом, сопроводившим душу моей Эбигель ко Вратам.
   А вот это уже плохой поворот... Упыреныш же клялся и божился, что Странник ни сном, ни духом о том, что именно он, Палач, препроводил душу той девушки! А тут такая картина постапокалипического жанра вырисовывается... Кажется, пора рвать когти!
   "И остаться без защиты в Преисподней?!" - моментально активизировался хвостатик. - "Василиса, соберись! Он же тебя не убил на лестничной клетке, хотя, скорее всего, уже тогда знал о тебе и Габриеле. Значит, ему что-то от тебя нужно... Немедленно активизируй своё серое вещество и вызови Странника на откровенный разговор!"
   У меня и раньше возникали сомнения, кто из нас с демонёнком является фамильяром, а кто - хозяином. Но сейчас, кажется, все сомнения отпали... Причём не в мою пользу!
   - Сотрудничаю, и что? - набычившись и, мысленно прикинув, успею ли добраться до входной двери, когда дракон выйдет из себя, полезла в бутылку. - Что, ваши допотопные траблы вспомнил? Так спешу заметить, что Смерть уже давно...
   - А вот теперь передо мной сидит истинный Ангел Смерти! - довольно разулыбался этот родственник кладбищенских упырей, сцепив руки в замок. - Я никогда не забыл и не забуду того, что совершил Палач, но так же считаю, что ни ты, ни те, кто с ним связан, не должны от этого страдать. Наши с Палачом, как ты выразилась, траблы - только наши! - сказал, как отрезал.
   Разинув от удивления рот, во все глаза вылупилась на довольного Странника. Но даже моё шоковое состояние, граничащее с предынфарктным, не помешало мне с немецкой педантичностью поправить оппонента:
   - Я не Ангел Смерти, а всего лишь его заместитель.
   Если честно, то после поистине жутких и изобилующих кровавыми подробностями рассказов, как о драконьей расе в общем, так и об отдельно взятом их представителе в частности, ожидала всего, чего угодно. Например, уже мысленно видела себя привязанной бечёвкой к вертелу, подвешенному над огромным костром... А на самом деле вон, как всё обернулось!
   - Я дам тебе, ведьма, артефакт, - дождавшись, когда засияю, что новенькая монетка, этот паршивец точным пинком опустил меня с небес на грешную землю. - Но взамен ты возьмёшь меня с собой в Преисподнюю!
   - С ума сошёл?! - слаженным дуэтом завопили мы с Асукой. Правда, истеричный вопль хвостатого фамильяра слышала только я.
   - Не устраивает моё предложение, тогда прошу на выход!
   Царственным жестом махнув в сторону двери, дракон даже поднялся на ноги - видимо, для устрашения общественности. Общественность в моём лице прониклась угрозой, мысленно попросила замолчать матерно и громко вопящего демонёнка, и крепко так призадумалась.
   Нет, конечно, брать с собой Странника на пешую прогулку по Чистилищу, а затем и Преисподней категорически нельзя, это и ежу понятно. Но как сию истину донести до твердолобого дракона? И желательно это сделать так, чтобы остаться живой и невредимой, и получить заветную "Звезду Хаоса".
   Но с другой стороны, с таким напарником, как дракон, мне и сам чёрт не брат будет. Тогда можно будет не бояться каждого шороха, а на демонов, что в изобилии живут в глубинах ада вообще будет чхать с высокой колокольни... Причём испепеляющим огнём! Итак, вопрос дня, как же поступить?!..
   - А ты гарантируешь, что артефакт сокроет три ауры? - Поймав недоумевающий взгляд, милостиво пояснила: - Мою, Асуки - моего фамильяра, и твою.
   Вместо того чтобы как воспитанному существу цивилизованно ответить на поставленный вопрос, этот гад чешуйчатый снова расхохотался!
   - Плохо... - вытирая тыльной стороной ладони слёзы, выступившие на глазах, Странник попытался растолковать причину своего веселья. - Плохо тебя Ангел Смерти обучал!
   - Ага, один ворм тоже так считал... - закинула наживку и царственно умолкла, давая мужской фантазии место для манёвра.
   - И что?
   То ли, фантазия и драконы просто несовместимы, то ли сегодня Страннику просто было лень напрягать левое полушарие головного мозга, отвечающее, как известно, за творческую деятельность, но никаких предположений относительно дальнейших вариантов развития давно минувших событий не последовало.
   - Сейчас нежится в личном шезлонге в Чистилище, - невинно похлопав ресничками, скромно опустила хитрые глазки в пол.
   - Но ты же не знаешь, что драконью ауру отследить практически невозможно! - согласна, ткнули носом в обширный пробел в моих знаниях. - Наша раса моментально маскируется под ауру находящегося рядом с нами существа. Так же как и твой фамильяр, ведьма, я просто подстроюсь под тебя, и вся недолга.
   - Значит, артефакт нужен только мне? - получив согласный кивок, совсем сникла. - И отдашь его только при моём согласии на твоё участие в нашей авантюре? - ещё один согласный кивок, полный достоинства. - Ладно, я хочу спасти рагнара, поэтому тащусь в Преисподнюю. Асука плетётся следом за подведомственной ему ведьмой. А тебе, Странник, это на кой ляд нужно?
   - Хочу вернуть душу Эбби, - ничтоже сумняшиеся ответили мне.
   - Да ни за что!..- одновременно со мной выкрикнул и Габриель, словно по волшебству материализуясь в комнате.
   Он всё-таки не оставил меня одну! Пусть незримо, но всё же сопровождал своего заместителя в берлогу к Страннику, да и при нашем разговоре присутствовал... Какой же у меня, всё-таки, хороший начальник!..
   "Мать, пока ты тут сопли разводишь и возносишь хвалебные оды Смерти, мужики сейчас друг другу в глотки вцепятся!" - коротко и строго по существу проинформировал хвостатый фамильяр.
   Встряхнувшись, словно мокрая собака, поспешно вклинилась между двумя бойцовыми петухами, уже действительно готовыми жестоко бить и зверски калечить. Что говорить и как себя вести, откровенно говоря, было непонятно... Но я была просто обязана хоть что-то предпринять для урегулирования конфликта мирным путём!
   - Брэк, ребята! - удерживая здоровенных мужиков на расстоянии вытянутых рук от своей маленькой и хрупкой персоны, обворожительно улыбнулась. - Давайте сядем за стол переговоров и попробуем всё решить мирным путём, как цивилизованные люди!
   - Я - дракон, - с достоинством ответили мне, но обратно в кресло покорно опустились.
   - Не придирайся к словам, - утянув на диван шефа, вцепилась в его руку, что утопающий - в спасительный круг. - Странник, зачем тебе нужна душа Эбби? Насколько мне известно, она умерла уже очень и очень давно... И сейчас может находиться, где угодно!
   - На небесах её нет, я проверил, - недовольно скривившись, дракон шваркнул кулаком по мягкому подлокотнику. - Значит, она в Преисподней!
   - А если её и там нет? - набравшись смелости, всё-таки выдвинула теорию: - А вдруг она в Чистилище?
   - Тогда я прекращу её поиски... - убито последовало в ответ. - Но, не будет согласия на моё присутствие рядом с Василисой, не будет и артефакта! - не меняя скорбного выражения красивого лица, закончили непререкаемым тоном, сверля Смерть ненавидящим взглядом.
   - У нас нет выбора... - только и прошептала Габриелю, прекрасно понимая, что мы в помощи дракона нуждаемся больше, нежели он - в нашей.
   На Ангела Смерти было страшно смотреть, до того скорбно-обречённая физиономия у него была. Но и Габриель прекрасно понимал, что эта партия нами проиграна... Причём с разгромным счетом!
  

АКТ 2

"Чужые сны"

  
   Решив не оттягивать момент проникновения на вражескую территорию, с молчаливого согласия Странника переместились ко мне в квартиру. Расторопный фамильяр, прекрасно слышавший наш со Смертью и драконом разговор, уже начертил на линолеуме пиктограмму, и расставил в нужных токах пересечения её линий свечи.
   - Последние напутствия будут? - с трепетом смотря на пиктограмму, нервно сглотнула.
   - Постарайся не умереть! - недовольно проскрежетал Смерть, с недоверием косясь на дракона. - Ну, и где артефакт?
   - Не волнуйся, Ангел Смерти, - более чем презрительно выплюнул Странник, - драконье богатство всегда со мной!
   Вот и ещё одно подтверждение сомнительной легенды о драконах. В народе поговаривают, будто летающие ящеры ну, что сороки - падки на всё, что блести и плохо лежит... Если же понравившуюся вещь охраняет вооружённый до зубов отряд, то и это не помеха на пути дракона к цацке - подумаешь, десяткой трупов больше, десяткой меньше, уже ведь никто и не считает!..
   Морально щёлкнув по носу моего любимого и глубокоуважаемого начальника, Странник с самым независимым видом достал из пустоты тонкую серебряную цепочку, на которой, притягивая любопытные взгляды, висел не очень большой тёмно-синий, практически чёрный, гладкий камень. Заинтересованно подавшись вперёд, чтобы получше рассмотреть артефакт, обожающий кровавые жертвоприношения, недоумённо нахмурилась, признав в камешке всего лишь опал.
   - Это и есть "Звезда Хаоса"? - всё ещё пребывая в шоковом состоянии, не удержалась и недовольно скривилась. - Я этот артефакт как-то повнушительней, что ли, представляла...
   - Ох, молодо-зелено, - совсем по-старчески забрюзжал Странник, чем развеселил меня. - Что ты знаешь, девчонка, о свойствах опала?
   - Опал в переводе с латинского - "opalus" - обозначает драгоценный камень. В России этот минерал стал популярным в первой половине XIX века, когда царь Николай I подарил своей супруге Александре Федоровне головной убор, усыпанный бриллиантами и опалами, - напрягши память, активировала скудные познания в области минерологи. - Ценители ювелирных украшений признают в нем редкий и дорогостоящий минерал.
   Особенность опала заключается в том, что он в своем составе имеет микроскопические частицы воды, которые можно рассмотреть под хорошим микроскопом. Именно благодаря воде опал удивляет невероятно красивой люминесценцией. Светлые камни могут светиться белым, зеленым, голубым, красным цветом; красные - бурым и зеленоватым; черные и синие - всеми цветами радуги. Существует в зависимости от окраса несколько разновидностей этого минерала...
   - Садитесь, студентка Ласкина, пятёрка! - недовольно скривился дракон. И уже куда ласковее, с благоговением касаясь покатых боков камня, проворковал: - Не слушай её, мой хороший!
   Почувствовав себя круглой идиоткой, перевела ничего не понимающий взгляд на начальника и фамильяра. Те, в свою очередь, хоть и выглядели растерянными до нельзя (видимо, из-за более чем странного поведения Странника), но осуждающе качать головами не стали. И судя по насупленной роже упырёныша на ближайший день варенья мне подарят очередной многотомный трактат, посвящённый магическим свойствам разнообразных минералов.
   - Благородный опал красив в лучах света, ведьма, - снова взялся за старое пепельноволосый. - Он сияет различными цветами, отбрасывая отблески на близлежащие предметы и тело человека-носителя. Это главное его отличие от большинства драгоценных камней.
   Продолжая наставительным тоном читать очередную лекцию (блин, и так поняла, что дура непроходимая!..), Странник с хитрой улыбкой поднял руку, с зажатым в ней артефактом, вверх. Оранжево-красные лучи заходящего солнца, нагло проникающие в комнату через большое окно, прошли сквозь тёмно-синий камень.
   Несколько секунд ничего не происходило, как неожиданно Асука ахнул и начал тыкать пушистой кисточкой хвоста в противоположную от окна стену. Удивлённо повернувшись в нужную сторону (честно говоря, ожидала увидеть там как минимум Годзиллу собственной персоной, как максимум - самого Сатану в обнимку со всеми архидемонами Преисподней), но наткнулась всего лишь... На северное сияние! Солнечные лучи, пройдя через минерал, окрасились в жёлтые и малиновые цвета и, смешиваясь на светлых обоях, причудливо разукрасили стену в загадочный рисунок.
   - Вот это да! - только и смогла благоговейно прошептать, с замиранием сердца подставляя раскрытую ладонь на пути цветных линий.
   На ладони моментально расцвели сказочные цветы, а настроение поднялось на несколько пунктов вверх - не каждый день в собственной квартире можно наблюдать подобное волшебство.
   - У каждого народа есть собственная интерпретация свойств этого драгоценного камня, - вдоволь насладившись как моим, так и Асуки восхищением, Странник с самым невозмутимым видом продолжил экскурс в минералогию. - Камень опал в средние века считался лекарством от нервных заболеваний и раздражительности. Он охраняет от бурных эмоций, сердечных заболеваний, меланхолии и кошмарных снов. Считается, что минерал уравновешивает все функции организма, делая их работу гармоничной. Что касается магии и энергетики опала, то это активный, выделяющий энергию камень. Он приносит удачу во всех дела, счастье, оберегает от болезней.
   - Ага, - саркастически ухмыльнулся упырёныш, с самым независимым видом, присаживаясь на сдвинутое в сторону кресло, - и если в Индии опал символ крепких дружеских чувств и талисман растущих детей, помогающий им полноценно развиваться и бороться со страхами, то на Востоке - олицетворение несбывшихся надежд, иллюзий, пустых мечтаний.
   - Но мы же не на Востоке живём, а в центральной части России, - моментально и без особого напряга отбил "мяч" дракон. - Да и не это важно в опале...
   - Но если он весь такой хороший и замечательный камушек, то почему же его сделали артефактом, которому нужны постоянные жертвоприношения? - испугавшись, как бы мужики не начали ругаться, быстро сменила тему разговора.
   - Это был любимый камень артефактора, создавшего "Звезду Хаоса", - быстро позабыв про назревающую склоку, Странник вновь повернулся ко мне. - Существует легенда о происхождении данного артефакта... - Заметив мои округлившиеся и готовые в любую минуту полезть на лоб глаза, дракон презрительно скривился: - Ведьма, только не говори, что ты этого не знала!
   - Бог с тобой, Странник! - притворно всплеснув руками, мол, как тебе такое только в голову пришло, с самым независимым видом произнесла кощунственную правду: - Я и про этот-то артефакт буквально несколько часов назад услышала.
   Если бы словами можно было убивать, то дракон бы уже свалился наисвежайшим трупиком. А так, всего лишь сбледнул с лица, да за сердце схватился... Из чего можно сделать смелый вывод, что он ещё меня и Асуку вместе взятых переживёт!
   - Ладно, оставив фольклор для ценителей, - проскрежетал зубами реликтовый ящер, подкидывая артефакт в ладони. - Начну лучше с инструкции!
   - Артефакт не снимать. Ежедневные кровавые жертвоприношения совершать. - С видом девочки-отличницы продекламировала прописные истины, подсказанные по ментальной связи Асукой. - Ничего не пропустила?
   Дракону ничего не оставалось, как громко заскрежетать зубами и выплюнуть презрительное:
   - Ничего...
   - Вот и отлично! - громко хлопнув в ладоши, с самым решительным видом приблизилась к пиктограмме. - Тогда предлагаю отправиться на поиски Рафаила... Как-то у меня на душе не спокойно! - Поймав недоумённо-настороженный взгляд фамильяра и более чем подозрительный Смерти, только невинно плечами пожала, да беззаботно улыбнулась: - Интуиция, наверное...
   Подошедший Странник, с невозмутимым видом надел на меня цепочку с драгоценным камнем и взглядом показал, чтобы я спрятала артефакт под одежду. Послушно исполнив молчаливый приказ, ожидающе посмотрела на Асуку, который отчего-то неуверенно мялся возле Габриеля и, судя по насупленной рожице, собирался сказать очередную бякость.
   - Я, конечно, понимаю, что на смертельную опасность нам всем плевать с высокой колокольни, а на прихвостней Сатаны так и вообще наср... Кхм, в общем, всё поняли, что сделать, - поймав ментальную затрещину (не хватало ещё опростоволоситься перед драконом), быстро поправился. - Но меня терзают смутные сомнения, - закончив свою речь крылатой фразой из знаменитой советской комедии, демонёнок многозначительно замолчал.
   - И какие же, позволь узнать? - пророкотал недовольный Габриель, буквально на кончиках пальцев удерживая магию перемещения.
   - Ну, прочитаешь ты сейчас заклинание, ну, перенесёмся мы в Чистилище... - продолжая всё так же неуверенно мяться чуть в отдалении, демонёнок печально поделился своими тревогами: - Но как близко окажемся мы к рагнару? Не думаю, что демоны нам красные стрелочки на дороге нарисуют и повесят разнообразные указатели, мол, идите туда-то и найдёте там свою пропажу!
   Уже было открыв рот, чтобы развеять все опасения фамильяра, так и замерла, сражённая наповал ехидными замечаниями Асуки.
   А ведь правда, никто из нас даже не задумывался, каким образом мы найдём Рафаила, а Странник - свою Эбби!
   Если честно, то я совершенно не парилась по этому поводу, полагаясь на извечное русское "авось". Дракон, скорее всего, уповал на то, что с ним никто не захочет связываться ни в Чистилище, ни в Преисподней. И только один хвостатый демонёнок озадачился сим вопросом... Всё-таки плохая из меня ведьма получилась, раз бросаюсь в омут с головой, совершенно не думая об опасности, нависающей как надо мной, таки над моими спутниками!..
   - Предлагаю использовать ритуал поиска и настроить вектор заклинания перехода на максимально близкое расстояние к искомому объекту, - внёс конструктивное предложение дракон, по-новому взглянув на моего фамильяра. - Думаю, какая-нибудь личная вещь рагнара вполне подойдёт.
   - Я так понимаю, что вместо вещи в идеале нужно использовать кровь искомого объекта? - не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы об этом догадаться.
   Недовольно скривившись, получив согласный кивок, печально вздохнула. Мне предстоит, бог знает сколько, времени провести на территории демонов, поэтому пора выбивать из себя ранимую натуру и неженку.
   - Крови рагнара у нас нет, да и любимый меч он забрал с собой. В принципе больше ни к чему он и не привязался... - Асука печально мигнул рожками.
   - А как же его фамильяр? - удивлённо вскинув тёмно-серые брови, Странник нетерпеливо посмотрел по сторонам. - Нет связи крепче, чем связь хозяина и фамильяра!
   - Кузя всегда сопровождает Рафаила, - пришлось опровергнуть и эту идею. - Асуке не удалось связаться с волком, да и фамильяры других ведьм о Кузьме не слышали с того момента, как пропал его хозяин.
   Тревога, как за любимого демона, так и за его магического защитника волной накрыла с головой. Перед глазами снова предстала ужасающая картинка, в которой сложно было определить явь это или всего лишь очередной ночной кошмар...
  
   Тёмная пещера, освещённая лишь скудным светом одного факела, давила на психику не хуже многотонного пресса. Стоны, раздававшиеся со всех сторон из непроглядной темноты, пугали, а перестук, очень похожий на стук сбрасываемых в кучу костей, пробирал до мурашек...
   В дальнем углу, в сером полумраке, еле различалась высокая фигура, прикованная цепями к стене.
   Многочисленные следы жестоких истязаний, лохмотья вместо привычной одежды, рабский ошейник, и затуманенный болью взгляд любимых серебристых глаз...Руки высшего демона были закованы в кандалы, на внутренней стороне которых были острые, смазанные ядом шипы. Смертельное оружие со слепой кровожадностью впивались в беззащитную кожу, вызывая приступы судорог...Но чтобы убить бывшего фаворита Сатаны какого-то яда и побоев мало!
   Неожиданно из темноты выступает внушительная фигура стражника и палача моего Рафаила.
   Высокий, бледный, словно воскресшее умертвие, ни одну сотню лет не видевшее дневного света. Узкое лицо с хищными чертами обрамляли длинные белые, словно у альбиноса волосы, а раскосые, глубоко посаженные жёлтые глаза с вертикальными зрачками горели такой жаждой крови, что даже чёрные губы, искривлённые в довольной усмешке, уже не так пугали.
   Оголённый торс палача украшала замысловатая татуировка - наверное, символ принадлежности к какому-то клану, да крупные звенья цепочки со странным кулоном в форме черепа хищной птицы. Странно, конечно, но длинная, до пола черная юбка не вызывала никакого удивления, скорее наоборот - она гармонично вписывалась в образ потустороннего создания, как и кожаные ремешки, опутывающие его руки до самых плеч.
   - Вечный... - презрительно выплюнул Рафаил, с трудом сфокусировав взгляд на посетителе. - Пришёл добить?
   - О нет, мой хороший, - змеиное шипение заполнило всё пространство пещеры, а у меня, незримо присутствующей при их разговоре, по коже прошлись крупные мурашки. - Мне ещё не разрешали тебя убить... Думаю, Повелитель приберегает это развлечение, чтобы и твоя ненаглядная ведьмочка, которая непременно ринется тебя спасть, могла насладиться этим зрелищем.
   - Только тронь её, тварь, - рагнар резко дёрнулся в сторону ехидно скалящегося Вечного, но практически сразу же безвольной куклой повис на цепях. - Не смей... к ней... приближаться!..
   - О, мой хороший, - чёрные губы быстро облизал раздвоенный язык, отчего мне окончательно поплохело, - глупая и самоуверенная ведьма сама придёт к нам. И чтобы поймать эту глупую птичку, мне даже из своей пещеры не придётся выходить!
   И всё пространство заполнилось довольным и издевательски ехидным смехом Вечного...
  
   - Рафаил клялся и божился, что самое дорогое для него - это я, - приняв решение, решила добиться успеха во чтобы то ни стало. - Моя кровь для ритуала поиска подойдёт?
   - Вот и проверим, - довольно разулыбался дракон, отчего стал чем-то неуловимо похож на Вечного. - Ну-ка, ведьма, позволь уколоть тебе пальчик. Нам необходимо всего несколько капель твоей кровушки.
   Словно в дурмане протянув подрагивающую руку Страннику, с олимпийским спокойствием наблюдала за тем, как молодой мужчина, снова извлёкший из ниоткуда острый кинжал, резко и безжалостно полоснул меня по раскрытой ладони. Тёплая кровь, получившая свободу, начала собираться у меня в руке, а затем падать на пол тяжёлыми каплями.
   Позволив Страннику накапать немного своей крови в центр пиктограммы, со всё тем же безразличием услышала, как Смерть начал читать заклинание. Порезанную руку неожиданно опалило горячим потоком воздуха, а когда я, шипя проклятия в адрес вероломного дракона, выдернула ладонь из его захвата, на ней не было ни пореза, ни крови...
   - Можешь не благодарить, - высокомерно заявили мне, прежде чем нас начало окутывать густым туманом, формирующимся в тугие жгуты.
   Ехидно фыркнув, мол, больно надо, подняла взгляд на Габриеля.
   Ангел Смерти стоял белый, словно полотно, и в карих глазах плескалась самая настоящая тревога за своего непутёвого заместителя и её смелого, но безрассудного фамильяра.
   Крепко зажмурив глаза, только бы не видеть такого страшного зрелища, как взволнованный Габриель, лишь по несильному толчку поняла, что мы успешно переместились в Чистилище. Обратного пути не было, да и не нужен он мне был без Рафаила...
   - Ну, что, - всё ещё опасаясь открыть глаза, попыталась сама себя подбодрить, - поздравляю с удачным прибытием!
   - Если соизволишь открыть глаза, мелкая, - словно настоящая кобра зашипели справа от меня, - то уже не будешь столь довольна!
   - Мы что, попали не в место назначения? - испуганно распахнув глаза, с удивлением наткнулась на трёх угольно-чёрных пантер... Каждая из которых была размером с упитанного быка. - Эт-то кто?!
   - Стражники подземных Врат, - обречённо проскулил фамильяр, нервно поддёргивая хвостом. - Блин, Сатана таки исполнил свою давнюю мечту...
   - Чем же тогда Цербер занимается?
   Каюсь, моё представление о Чистилище и Преисподней строилось исключительно на древнегреческих легендах, на скудных познания из Библии, да многочисленных голливудских фильмах. Не увидев в непосредственной близости ни раскалённых сковородок, ни персональных котлов с кипящей серой, ни страшных застенков, и не усладив слух протяжными стонами, наполненными вселенской тоской и нечеловеческой болью, малодушно решила, что всё сие великолепие ожидает нас за высокими каменными истуканами, которые Странник охарактеризовал как подземные Врата.
   - Вася, ты в какой семье родилась, напомни-ка мне? - сахарной патокой растёкся чарующий голос дракона. - Цербер уже давно на пенсии, и спит, вольготно развалившись на подстилке из человеческой кожи, возле кровати своего хозяина. А эти лапочки заняли его место, и поверь, лучше бы здесь адский пёс сидел, нежели они! Тому хотя бы кость можно было кинуть в качестве отвлекающего манёвра, а эти... Эх! - разочарованно махнув рукой, мол, что с дилетанта взять, молодой мужчина устало посмотрел себе под ноги.
   - Почему?
   Стоя на приличном расстоянии от спокойных, словно изваяния, кошек, никак не могла понять, чем же они опасны, раз даже многотонный ящер испугался. Да ему, принявшему истинный облик, нужно будет всего лишь ехидно ухмыльнуться, выставив на всеобщее обозрение клыки-ятаганы, как киски (в принципе, как и все неугодные и просто нервные личности) самоустранятся, поджав гибкие хвосты.
   - Это огненные пантеры, чувствующие чужаков даже под личиной, - справившись с первым шоком, Асука взял себя в руки. - Мы-то со Странником спокойно пройдём мимо них. - Бросив вопрошающий взгляд на дракона, и получив от того согласный кивок, демонёнок снова посмотрел на меня. - А вот ты, хозяюшка, скрытая "Звездой Хаоса", можешь заинтересовать местных Багир!
   - Но ведь артефакт должен маскировать мою ауру, а не внешность! - С натужным скрипом припомнив, в чём разница между такими понятиями как "личина" и "аура", с детской обидой посмотрела на замявшегося дракона. - Вы же все в один голос твердили, что с этой треклятой "Звездой" никто не различит во мне ве...
   Расторопный Странник, понявший, что взбалмошная ведьма сейчас начнёт орать на всю округу о своей истинной принадлежности к магическому миру, молниеносным движением оказался рядом со мной. Крепкая ладонь с неожиданно длинными и, скорее всего, острыми ногтями в самый последний момент накрыла мой рот, отчего мне, волей-неволей, пришлось умолкнуть.
   - Ты бы, идиотка, ещё огромный транспарант с собой прихватила, да в громкоговоритель орать начала, - злобно проскрежетал зубами дракон, крепко держа меня за плечо. - Я сейчас уберу руку, и впредь, пожалуйста, думай, а уже потом говори!
   Осторожно, а главное согласно кивнув (Странник всё-таки прав и не нужно в первые минуты пребывания на вражеской территории раскрывать своё инкогнито), дождалась, пока дракон уберёт ладонь, и лишь после этого заговорила. Старательно делая вид, что меня совершенно не напрягает близкое присутствие пепельноволосого, поделилась своим поистине гениальным предложением по проникновению на вражескую территорию:
   - Ты и Асука сейчас спокойно, без лишней паники пройдёте сквозь Врата. Когда вы окажетесь по ту сторону, пойду и я!
   - Глупо, - моментально отбрили меня. - Если киски почувствуют в тебе постороннюю, то ты и пикнуть не успеешь, как превратишься в горстку пепла. Разумнее будет, если я и Асука пойдём по бокам от тебя - экранируя твою ауру.
   - Издеваешься? - не хуже самого дракона зашипела, злобно сверкнув глазами. - Я что, зря натянула эту сомнительного качества одежду? Напрасно, что ли, пережила не самую приятную беседу с тобой? И вообще, даже если меня поймают, то вы-то сможете найти рагнара и Эбби! Так что, Странник, не тормози, а топай вперёд - в счастливое будущее, как завещал бессмертный дедушка Ленин!
   - Она всегда ведёт себя, словно малолетняя идиотка, у которой за плечами как минимум девять жизней? - недоумённо нахмурившись, ящерица-переросток с непередаваемой интонацией обратился к моему фамильяру.
   - Ага, - печально вздохнув, Асука понуро опустил пушистую кисточку хвоста на твёрдую землю и, нога за ногу, потащился в сторону Врат. - Пошли, а то ведь Васька тут ещё сидячую забастовку устроит.
   - Идиоты... Что хозяйка, что фамильяр! - злобно рыкнул дракон, но всё же послушно последовал за демонёнком.
   Дождавшись, когда парни окажутся в относительной безопасности, глубоко вздохнула, собираясь с силами и морально готовясь к скорой и, скорее всего, болезненной кончине. Я свято верила в силу артефакта и в обманчивый облик пацана демонического происхождения, что придумала для себя, но от червячка сомнений мне так и не удалось избавиться.
   Нет, конечно, Асука и Странник без каких-либо помех прошли мимо огненных пантер. (Хотя, если честно, ожидала, что в любую минуту истошно заорёт сигнализация и к нам сбегутся бесчисленные легионы демонов и разнокалиберной нечисти. Как же, на территорию Чистилища посмел ступить опальный фаворит Сатаны, да не один, а с тысячелетним драконом в обнимку! Но нет, слава Богу, всё обошлось...) Правда, боюсь, что с моей везучестью я так же легко кисок не преодолею!
   - Вася, не тупи, - раздавшийся окрик дракона заставил нервно встрепенуться и с залихватским видом поправить сползшую на глаза кепку. - Двигай ластами, и так уже задержались!
   Мысленно приказав себе собраться, с самым невозмутимым видом направилась к огромным кошкам. Чем ближе я подходила к Вратам, тем тревожнее становилось на сердце... Видимо, и вправду пресловутая ведьмовская интуиция проснулась!
   Когда до пантер оставалось меньше сотни метров, кисули неспешно, словно делая мне огромное одолжение, открыли свои прекрасные глазки. Но вместо жёлто-зелёного цвета, к которому я привыкла в своём мире, в них плескался, опасно поблескивая, настоящий огонь!
   Нервно ойкнув, когда одна из стражниц спрыгнула со своего постамента и направилась в мою сторону, испуганным сусликом замерла на месте. Кошка, грациозно потянувшись, выгнула дугой красивую спину и сладко зевнула. Седея буквально на глазах, с первобытным ужасом поняла, что когда дракон говорил про горстку пепла, это была вовсе не гипербола...
   Подземная Багира сделала несколько крупных шагов в мою сторону, и, выставив лапу, многозначительно так поиграла тридцатисантиметровыми когтями. Она то втягивала, то выпускала их, с лёгкостью взрыхляя твёрдую, словно камень, землю.
   Неожиданно пантера низко припала на лапы. Ощерила пасть в грозном рычании и демонстративно выставила не только арсенал когтей, но и зубов...
   "А вот и моя персональная смерть пожаловала!" - как-то отстранённо пронеслось в голове, когда кошка одним плавным, но неимоверно быстрым прыжком оказалась рядом со мной.
   Стражница, утробно рыча, низко наклонила голову и... Втянула в себя воздух, словно пытаясь понять, свой демон перед ней стоит или чужак. Нервно хохотнув (ох, чувствую не за горами и полноценная истерика!..), благоразумно не стала делать резких движений. Хотя, скажу честно, очень хотелось упасть ничком на землю и, прикрыв голову руками, истошно пропищать: "Не трогай меня, киса!".
   Несколько томительно долгих секунд ничего не происходило - кошка всё так же продолжала меня обнюхивать, а я же с неимоверной скоростью терять нервные клетки.
   Нанюхавшись вдоволь, кися громко чихнула, а затем, словно домашняя любимица ткнулась носом мне в лицо. Наверное, она хотела, чтобы её приласкали за хорошую работу, но у меня, от пережитого стресса руки не поднимались. Поэтому ничего не оставалось, как потереться щекой о гладкий и холодный нос (удивительно, но огонь, тонкими язычками прорывавшийся из пасти пантеры, не причинял мне никакого вреда!..), и тихо, срывающимся голосом, шептать слова благодарности.
   Решительно приблизившийся к нашей парочке Странник, с самым невозмутимым видом потревожил маленькую идиллию, банально схватив меня за шкирку и потащив за собой. Вяло помахав всё ещё дрожащей рукой стражнице, возвратившейся на своё место, позволила себе расслабить напряжённые до сих пор мышцы. Немного подумав, взвесив все "За" и "Против", подёргала дракона за рукав тёмной футболки, и нагло заявила:
   - Любезный, а понесите-ка меня на ручках!
   От подобного заявления молодой мужчина споткнулся на ровном месте и лишь чудом сохранил равновесие.
  
   Путешествовать по Чистилищу оказалось до противного скучно, а постоянные попытки слабых демонов убить хоть кого-нибудь из нашей троицы утомили примерно на втором часе.
   Здешние обитатели по наивности решили, будто возьмут странных гостей численным перевесом, но после того, как Странник всего одним метким плевком испепелили с сотню обезьяноподобных существ, а Асука, отобрав у одного из нападавших прототип средневекового меча, вторую сотню покромсал в капусту, за нами уже увязался эскорт из падальщиков.
   Утробно рыча и издавая противный, зубодробительный звук, они быстро приговорили то, что некогда было их собратьями по демонской крови. Поработали ребятки на славу: даже косточки от поверженных нами супостатов не осталось!
   Впервые увидев демонов, напавших на нас с Рафаилом на кладбище три года назад, когда мы искали недостающий ингредиент для зелья отчуждения, чуть рассудка не лишилась.
   Проигнорировав дружеский совет Странника не обращать внимания на чавканье за нашими спинами и вообще не оборачиваться назад, совершила стратегическую ошибку, присущую всем представительницам слабого пола и кошкам.
   Заметив в непосредственной близости от своей несравненной персоны невысокое, примерно полутораметровое существо, радостно скалящееся огромными, окровавленными клыками, громко взвизгнула и попыталась саданут нападавшего тяжеленным рюкзаком по черепушке. Вовремя среагировавший Странник успел перехватить несущиеся на агрессора практически смертоносное орудие (Асука туда столько впихнуть умудрился, что удивительно, как рюкзак по швам не треснул!..) и, шикнув, чтобы не буянила, с олимпийским спокойствием положил руки мне на плечи.
   Трястись и падать в обморок как-то резко расхотелось (когда за твоей спиной стоит такой ангел-хранитель, то и сам Сатана не брат!), осипшим от ужаса голосом поинтересовалась что это за существо.
   Гоблин-переросток, услышав мой вопрос, по-совиному наклонил голову набок и, округлив и без того немаленькие красные, без признаков белка глазки, снова радостно оскалился, да ещё и когтистые лапы в мою сторону протянул. Шарахнувшись назад, упёрлась спиной в грудную клетку дракона, да так и замерла предсмертным памятником самой себе, зажатая в тисках реликтового ящера.
   Несуразно длинные пальцы, негигиенично испачканные в крови убитых нами демонов, приблизились к моему лицу, и когтями очертили его овал. Когда я уже готова была вцепиться зубами в антисанитарную длань, существо таки соизволило убрать от меня свои руки.
   - Это, Василиса, падальщик, - дождавшись, когда наши с низшим демоном расшаркивания прекратятся, дракон всё-таки соизволил просветить меня относительно местного бестиария. - Никогда не поворачивайся к ним спиной, и не нападай первой. Эти ребята питаются падалью, но, если их разозлить или загнать в угол, то по силе с ними мало кто сравнится!
   Выслушав, и в этот раз приняв к сведению дельный совет, старалась держаться поближе к Страннику либо Асуке. Мало ли, какая шлея падальщикам под хвост попадёт...
   Как известно, дурная слава бежит впереди планеты всей, поэтому к нам более никто не приставал. Что очень радовало нашу гоп-компанию, и, думаю, искренне печалило прожорливых падальщиков.
   Разговаривать с драконом и фамильяром после их показательных мастер-классов было как-то боязно, а унылая и однообразная местность Чистилища быстро наскучила. А что может быть интересного в грязно-коричневой, потрескавшейся от засухи земле? Куда ни кинь взгляд, наткнёшься на одно и тоже: идеальная видимость на пару километров, редкие нагромождения валунов, очень похожие на жертвенные алтари, да чахлая трава, по сравнению с которой кактусы и верблюжья колючка вечнозелёные и сочные растения!
   Поэтому который час подряд, отойдя от шока и вдоволь насмотревшись на всяких рогато-когтисто-клыкастых уродцев, усиленно убивала нежную нервную систему Странника. Совершено не мелодично мурлыкая себе под нос любимые песни довольно известной группы, ещё и пританцовывала, хотя, многие и утверждают, что под рок танцевать совершенно невозможно. Брехня, они просто не пробовали!
   - Что ты там постоянно бубнишь? - всё-таки не выдержал дракон.
   - Песенку, - с самым невинным выражением хитрых глаз посмотрела на оппонента.
   - И какую же, позволь узнать? - ехидно осклабился молодой мужчина.
   Обернувшись в сторону, он недовольно скривил породистое лицо, и всего одним взглядом отогнал от нашей троицы стайку каких-то ползучих насекомых. Те с громким и истеричным писком скрылись за ближайшим валуном, и более старались не подавать признаков жизни. Падальщики, упорно следовавшие за нами, печально вздохнули. Над их лысыми черепушками, обтянутыми серой сморщенной кожей витала всего одна мысль: "А ведь еда была так близко!..".
   - Спеть? - Получив согласный, но в меру настороженный кивок, громко откашлялась. - Здесь каждая тварь, - пытаясь подражать хриплому голосу солиста, старательно зарокотала, - мнит себя гением. Здесь каждый хочет стать похожим на Ленина. А я хочу стать похожим на Сталина: половину к стенке, остальных - по камерам!* - И ужасный звук, призванный охарактеризовать гитарный рифф.
   - Уж лучше к Сатане в плен попасть, чем слушать твои завывания! - буквально на втором куплете дракон показательно закрыл уши руками. - Василиса, с твоими вокальными данными только в туалете орать: "Занято!".
   Ах, вот, значит, как... Ну, всё, я обиделась по-настоящему и буду мстить!..
   Не хочешь слушать мои любимые песни в исполнении несравненной меня же, тогда я тебя обычными словами до нервного тика доведу! Опыт у меня в этом деле большой, да и учителя один другого хлестче были... Один Габриель чего стоит!
   - Скучно! - приступив к реализации плана страшной мести, наверное, в сотый раз с момента нашего появления в стане врага проныла, вяло переставляя каменные от усталости ноги.
   Не знаю, может я просто нытик со стажем, а может и чего-то большего и (зачем греха таить?..) кроваво-страшного от Чистилища ожидала. Ну, не зря же им избалованных детишек пугают, да и сами демоны чуть ли в обморок не падают при одном его упоминании. А передо мной вот уже на протяжении нескольких часов только и простирается, что равнинная местность, да редкие кустарники и валуны... Скучно, товарищи!
   - Не ной, - ответ Странника, как и предыдущие девяносто девять раз, был неизменным. - Вот найдём твоего рагнара, тогда и повеселишься - отбивая бездыханное тело любимого от лап и копыт прислужников Сатаны.
   Споткнувшись на ровном месте, чуть носом утоптанный грунт не вспахала. Ладони моментально похолодели, а к спине, вмиг покрывшейся холодной испариной, противно прилипла и без того не самая чистая роба. Помахав руками на манер ветряной мельницы, всё-таки смогла удержать равновесие, но вот справиться с нахлынувшими эмоциями так же легко не получилось.
   - Почему "бездыханное"?! - только и смогла просипеть, смотря на пепельноволосого парня с суеверным ужасом.
   - Неужели ты, колдунья, не задавалась вопросом, почему твой рагнар не шлёт о себе никакой весточки? С его-то силой и талантами! - Холодные серые глаза цепко прошлись по моему сбледнувшему лицу. - Вижу, что задумывалась над этим... И даже больше скажу - ты что-то знаешь!
   - О чём ты, мил человек, говоришь?
   Поспешно отвернувшись от проницательного взгляда, окончательно струхнула. В мои планы не входило ни изливать душу перед драконом, ни тем более рассказывать о своём счастливо приобретённом даре.
   - О твоём подозрительном отношении к ситуации, - недовольно зашипел Странник. - Твоё как минимум странное поведение настораживает. То ты вполне адекватная идёшь, то впадаешь в меланхоличное состояние и начинаешь походить на амёбу, а то вообще в тебе словно второе дыхание открывается и тогда всем места мало становится. Может, ты беременная маленьким рагнарчиком или лапочкой колдуньей?
   - Рехнулся?!? - перспектива нежданно-негаданно стать мамой вдохновляла мало.
   Нет, конечно, я хочу испытать радость материнства, но не сейчас, когда предполагаемый папочка моих детей непонятно где, прикованный цепями к каменной стене. Да и разобраться с новыми способностями тоже не помешает. Поэтому, Странник, извини, но побыть тебе нянькой пока не суждено.
   - О чём шушукаетесь? - появившийся, словно чёрт из табакерки, Асука, был как нельзя вовремя.
   - Обсуждали, кто будет тащить хладное тело Рафаила до точки перехода в наш мир, - недовольно буркнула, незаметно вытирая вспотевшие ладони о штаны. - Предлагаю расчленить его и, если повезёт, впихнуть в рюкзаки!
   Две пары удивлённых глаз сошлись на мне в тот момент, когда я уже открыла рот, чтобы посмеяться над шуткой. Видимо, чёрный юмор ни дракон, ни фамильяр не любили... Фу, неженки!
   - Да пошутила я, пошутила! - Отмахнувшись от гибкого хвоста, так и норовившего потрогать мой лоб на предмет жара, решила перевести тему: - А ты где, мой хороший, был? - повернувшись к Асуке, многозначительно пошевелила бровями.
   - На разведке, - всё так же продолжая с подозрением смотреть на меня, демонёнок оставил попытки проверить температуру прикреплённой к нему ведьмы. - Советую сделать привал, и хотя бы пару часов отдохнуть.
   - Почему? - наше удивление со Странником было единодушным.
   - Мы приближаемся к торговому тракту, по которому очень медленно движется гружёный обоз. Не думаю, что нам стоит с ними сталкиваться.
   Удивлённо округлив глаза, основательно пожалела о том, что за три года так и не удосужилась заполнить пробелы в знаниях. (Трактат по демонологии так и пылится где-то на антресолях... Ведь я, наивная чукотская девочка, полагала, что более никогда не встречусь ни с демонами, ни с Сатаной, но жизнь всё расставила на свои места.)
   - А что если украсть повозку у торгашей? - Если раньше в глазах парней сквозили сомнения относительно моей умственной отсталости, то сейчас они переросли в крепкую и обоснованную уверенность. - На своих двоих долго топать, да и такой эскорт, как падальщики, нам на руку явно не играет, а Габриель дал ясно понять, чтобы в Преисподней мы провели как можно меньше времени!
   - Вот объясни мне, идиоту, почему ты решила, будто мы сможем разбить вооружённый отряд демонов, увести у них транспорт и остаться при этом живыми? - дракон подозрительно прищурился. - Да, нам нужно как можно быстрее разобраться с вопросами, которые нас сюда привели, но не рискуя при этом ни частями тела, ни, уж тем более, жизнью! - к концу гневной тирады он практически орал, нависая над несчастной и маленькой мной.
   С каждым произнесенным словом, Странник всё сильнее наклонялся ко мне, поэтому ничего не оставалось, как пропорционально его движениям приседать. Выпад про сохранение себя, любимой, в целости и сохранности, добил окончательно, отчего ноги, не привыкшие находиться в положении "на полусогнутых", позорно подкосились, и я рухнула на землю.
   - Ещё идиотские идеи будут?
   Продолжая нависать надо мной, молодой мужчина даже не попытался предложить руку помощи для придания мне вертикального положения. Дождавшись, когда отрицательно помашу головой (я не дура клиническая, и не хочу всё путешествие провести в связанном состоянии, болтыхаясь, что мешок с картошкой, на плече дракона - а именно это обещали серые глаза, если мой ответ не устроит двуногую ящерицу), Странник устало взъерошил волосы и отдал чёткий приказ о привале.
   Так как я уже сидела, и вполне удобно, решила никуда не переползать, и накрыть скатерть-самобранку здесь. Сняв рюкзак с плеч, и почувствовав от этого невероятное облегчение, полезла в его недра.
   Чего там только не было! Зелья, набор ножей, сковородка, кастрюльки в количестве трёх штук, пачки с разнообразной крупой, сахар, соль, практически килограммовая банка кофе, печеньки, зефирки... А вот нормальной еды, например, плова, не было!
   - Асука, а что мы кушать будем? - вынырнув из нутра нашей полевой кухни и холодильника в одном флаконе, удивлённо посмотрела на демонёнка. - Ты же ничего с собой не взял...
   - Вася, а на кой, по-твоему, мы пёрли тушёнку и крупу? - шартрезовые глаза странно сверкнули. Могу поклясться, что в них промелькнуло беспокойство. - Сейчас Странник нам водички из своего тайника достанет, и я сварю супчик.
   В подтверждение слов фамильяра, дракон, словно из воздуха, достал два пятилитровых бутыля с водой. Удивлённо открыв рот, с немым восхищением смотрела на реликтового ящера, который имеет некий тайник, где можно много чего интересного спрятать. На фоне этого назревает закономерный вопрос: почему Странник не запихнул нашу с Асукой поклажу в свой "ларец", а заставил тащить тяжеленные рюкзаки.
   Озадачив общественность возникшим вопросом, выжидательно уставилась на оппонента, гадая, какие ещё секреты хранит новый знакомый.
   - Я тебе что, тягловая лошадь? - ехидно фыркнул дракон, усаживаясь на стоящий рядом со мной камень. - И вообще, физические нагрузки полезны для здоровья!
   "Вот же нахал!" - обиженно булькнула справедливость, любовно взращённая мамочкой и папочкой.
   Отдав пакет с рисом рукастому и жутко домовитому фамильяру, пристально посмотрела на Странника. Молодой мужчина меланхолично рассматривал окружающую местность и, если бы была возможность, то и ножками болтать начал бы. Но, увы и ах, камешек, на котором дракон притулил свои драгоценные девяносто, был для этого низким.
     - И чего так душевно смотрим? - даже не повернувшись в мою сторону, пепельноволосый засёк направленное на него внимание.
     - Хочу вот расширить свой кругозор, - совершенно не смутилась я. - Почему нам нежелательно пересекаться с другими демонами или же необходимо свести с ними общение к минимуму, понятно. Поэтому назревает животрепещущий вопрос: как нам, практически диверсионному отряду, попасть из Чистилища в Преисподнюю незаметными и в полном составе?
     Дракон очень медленно повернулся ко мне. На его породистом лице читалось не просто недоумение, нет, там царили шок и недоверие. 
    Совершенно не понимая, какими именно моими словами вызвана подобная реакция реликтового ящера, мило и (честное ведьмовское!..) совершенно безобидно улыбнулась. Асука, наблюдавший за нами, нервно дёрнул пушистой кисточкой хвоста и предпочёл отойти на несколько метров. При этом демонёнок, прижимая к груди полученную от меня пачку крупы и свой многокилограммовый рюкзак, пыхтел нечто очень похожее на "Сейчас как шальным заклинанием попадёт, так костей не соберу!". 
     Фыркнув на причитания фамильяра, снова обратила своё драгоценное внимание на Странника.
   - Ножками, тугодумная моя, ножками, - не смог не съехидничать прародитель пресмыкающихся. - А если ты имела в виду наш маршрут, то, спешу тебя расстроить, его пока нет в наличии.
     - Как так?!? - подпрыгнув из положения "Сидеть", в предобморочном состоянии посмотрела на оппонента.
     - Мы не знаем, где держат рагнара и Эбби, - милостиво пояснили мне, ехидно ухмыляясь. - Сначала нужно узнать, что происходит в Чистилище и, какие интересные разговоры и думы занимают местных демонов.
     Ну, допустим, в каком месте держат Рафаила, я знаю. Дело осталось за малым: выведать у врагов адрес пещеры, где обитает Вечный, и не проколоться, что обладаю новым и пока совершенно непонятным в использовании даром.
     - А что, прислужники Сатаны не только по иерархии делятся, но и по ореолу обитания? 
     - Как всё запущенно, - простонал Странник и картинно схватился за голову. - Асука, как так получилось, что твоя ведьма ни в зад ногой, ни в зуб коленом не понимает в демонологии?
     - Как-как, - ставя на большой плоский камень кастрюлю с водой, демонёнок недовольно мигнул рожками, - каком кверху!
     Щёлкнув пальцами, хвостатый лапушка заставил камень окраситься оранжево-красным цветом.
     Удивлённо выпучив глаза и совершенно не эстетично уронив челюсть, не нашла ничего лучшего, как проблеять нечто совершенно нечленораздельное. На языке вертелся вопрос о новоявленных магических способностях фамильяра, его нервном состоянии и о пока ещё скрытых талантах. 
     Справившись, наконец, с изумлением, всё-таки начала допрос хвостатика с самого главного на данный момент:
     - Асука, а почему ты дома магией не пользовался?
     - Потому что она мне не подвластна, - промывая рис, фамильяр не стал увиливать от ответа. - Любой демон, даже самый слабый, находясь в нижнем мире, может пользоваться дарами, как Преисподней, так и Чистилища.
     - И что же это за дары такие? - врага нужно знать не только в лицо, а так же и в любые другие части тела!
     - Несложные заклинания, ускоренная регенерация, более тонкий слух или чувствительный нюх...
     - Хватит! 
     Подавив позорное желание схватиться за сердце, ненадолго подвисла.
   Наблюдая за тем, как расторопный фамильяр высыпал в закипевшую воду крупинки риса, и сейчас примеряется к большой луковице, извлечённой ловким движением из недр рюкзака, попыталась осмыслить только что услышанное.
     Получается, что демон, которого на земле я могла размазать тонким слоем по плинтусу (фигурально выражаясь, конечно, ибо Рафаил к дракам на десять метров не подпускал любимую ведьмочку), в своём родном мире намного сильнее меня. И если я в скором времени не освою все навыки диверсионщика и не научусь мимикрировать под голую местность, то одной отдельно взятой ведьме не поздоровится.
   Во всей своей простоте назревал некрасивый вопрос: как действовать дальше? И решать его нужно было в крайне сжатые сроки: чувствую, что в скором времени нам может очень крупно не повезти...
   - Ладно, при появлении любого демона буду позорно и с криками ужаса прятаться за ваши спины, - сделав определённые выводы и продумав план действий, снова вернулась к началу разговора. - И всё же мне бы хотелось знать, как мы всё-таки проберёмся из Чистилища в Преисподнюю? Допустим, ориентировочно зная, где держат рагнара?
   - А с чего это, мой сладкий сахар, ты решила, будто высшего демона кто-то пленил? - Странник, зараза, снова придрался к моим словам и так пристально на меня посмотрел, что моментально захотелось сдать все явки и пароли.
   Сцепив зубы, еле удержалась от желания скрутить дракону знаменитую конструкцию из трёх пальцев. Ментальное воздействие он решил использовать, вы только посмотрите!
   Мысленно протарахтев несложное заклинание, позволяющее избавиться от постороннего влияния, злорадно улыбнулась.
   Асука, умничка моя хвостато-рогатая, научил непутёвую хозяйку одному очень интересному и крайне занимательному приёму. Когда кто-нибудь влезает мне в голову, а я это дело засекаю и пытаюсь пресечь при помощи магии, то вплетаю в структуру заклинания всего одну строчку, позволяющую соединить мои и фамильяра сознания. Тогда демонёнок напрягается и выдаёт, как он тогда выразился, "ментальный хук правой... но могу ещё и по почкам попинать!". Думаю, после подобного приёма мало кому захочется повторять печальный опыт.
   Откуда я узнала, что наша с Асукой схема работает? Так под боком всегда находился Рафаил, который за скромное вознаграждение согласился побыть в шкурке подопытного кролика. И если вы подумали, что рагнар намекал на постельные утехи, то жестоко ошибаетесь. Нет, ему на аццких каруселях захотелось покататься, да на футбольный матч сходить!
   Дракон еле уловимо поморщился, но чувство постороннего влияния благополучно улетучилось. Думаю, если бы я действовала одна, то Странник бы чхать хотел на мои потуги, но с дуэтом "Васька feat. Асука" справиться уже не смог... Или просто не стал открыто нарываться на скандал.
   - Ведьмовская интуиция нашептала, - состроив покерфейс, ответила Страннику теми же словами, что и любимому начальству не так давно.
   Поняв, что пытать меня на предмет истины бесполезно, а из-за ментального воздействия можно и огрести, дракон благополучно заткнулся.
   Не знаю почему, но я стала какая-то раздражительная. Наверное, это связано с неудачными поисками Рафаила. Мы же использовали мою кровь, чтобы перенестись как можно ближе к пленённому рагнару, но попали к центральному входу в Чистилище. Да и близкое знакомство с огненными пантерами не очень-то обрадовало... Но всё равно это не повод срываться на других!..
   - А почему мы оказались у Врат, а не в десяти метрах от Рафаила? - только сейчас сообразив, что изначально планировали появиться совсем в другом месте, недоумённо нахмурилась.
   - Скорее всего, место, где сейчас находится высший демон, скрыто сильными чарами, - всыпав в будущий суп мелко порезанные лук и морковь, фамильяр поделился своими знаниями. - Поэтому заклинание перемещения, не сумев правильно сработать, перенесло нас в Чистилище ко Вратам.
   - Ладно, - задумчиво пошевелив бровями, приняла соломоново решение. - Думаю, рагнар и Эбби протянуть день-другой без нас, поэтому отправляемся прямиком к оракулу.
   - Василиса, ну, зачем она тебе? - помешав деревянной ложкой практически готовый суп, фамильяр нервно дёрнул пушистой кисточкой хвоста. - Она с нами и разговаривать не станет, что уж говорить о помощи...
   - С нами, может, и не станет, - благоразумно не стала опровергать идею демонёнка, - а вот со Странником, думаю, пообщается с удовольствием! А если он ещё, якобы совершенно случайно, обмолвится о пропаже Рафаила...
   Прервав умную мысль на середине, на несколько секунд подзависла. Обеспокоенные моим более чем странным поведением парни, нехорошо так, многозначительно, переглянулись и попытались выяснить причину ведьмовского ступора.
   - Асука, - решивший так легко не отказываться от своей идеи-фикс, Странник попёр напролом, - а ты в мусоре случайно использованный тест на беременность не находил?
   - Нет, - немного подумав, фамильяр сказал чистую правду.
   - Тогда твоя хозяйка головой стукнулась, - теперь из меня попробовали сделать инвалида. - Или же, о боги, у неё какое-то психологическое заболевание!
   - Окстись, ящерица! - бросив хмурый взгляд на весельчака, тяжело вздохнула. - Мы сами не пробьёмся к Лейле, это и дураку понятно, - получив два согласных кивка, поделилась гениальной идеей: - Значит, нас к ней проведут со всеми почестями!
   - И кто же, позволь узнать? - пакостно так ухмыльнулся Странник. - Не Сатана ли?
   - Лорд суккубов - Азизиан! - растянув губы в довольной улыбке, заинтересованно принюхалась - полевой супчик пах просто изумительно. - Как-никак это его шавка вызвала рагнара в Преисподнюю, вот пусть и помогает найти Рафаила!
   Асука, до этого разливавший суп по жестяным тарелкам, замер, так и не донеся половник до цели. Дракон, видимо, уже морально готовый ко многому, но не ко всему, таки шлёпнулся на землю. Резко повернувшись ко мне, собирался то ли сказать нечто мало приятное, то ли просто придушить, чтобы не фонтанировала идеями мазохистских самоубийств, но так и не смог определиться в предпочтениях. А я же, растянув губы в довольной улыбке, наблюдала весь этот балаган.
   - Вась, а Вась, - справившись, наконец, с изумлением, фамильяр таки наполнил тарелку до краёв и протянул её мне. - Думаю, путь до Азизиана будет ещё более опасным, нежели до Лейлы!
   - А мы воспользуемся помощью друга! - да, я упёртая ведьма, но разве это плохо?
   - Смерть? - быстро поняв, о ком говорю, хвостатик передал Страннику его порцию. - Но как мы с ним свяжемся?
   - Ну, во-первых, я - потомственная ве...
   - Не произноси это слово ни в Чистилище, ни в Преисподней, - дурниной провыл Странник, совершенно некультурно прерывая меня. Серые глаза метали молнии, а из ушей чуть ли пар не валил - ведь это не первый раз, когда дракон вовремя тормозит мой болтливый язык. - Можешь привлечь ненужное внимание со стороны демонов. Если хочешь обозначить род деятельности, скажи лучше "колдунья", правда, они сплошь тёмные.
   Кивнув в знак того, что не только услышала, но и приняла к сведению дельный совет, всё же закончила начатое предложение:
   - Короче, все поняли, кто именно, для которой связаться с кем-либо всего лишь пара пустяков! - выпятив грудь колесом, решила не скромничать.
   - В теории, - не смог промолчать пепельноволосый, с живым интересом смотря на меня.
   Вот, ей-богу, лучше бы горячий супчик ложками поглощал, нежели опускал мой авторитет ниже плинтуса. Или же Странник боится поперхнуться, заслышав очередной ведьмовской перл...
   - Во-вторых, - не позволив сбить себя с мысли, пёрла напролом, - каждый заместитель знает, как связаться с руководителем! Даже, если они находятся в разных мирах!
   - Снимаю шляпу, - довольно пророкотал Странник и зачерпнул ложкой наваристый супчик. Отправив вкуснятину в рот, закончил-таки предложение: - перед Асукой.
   "Вот же гад!" - в очередной раз мысленно восхитилась наглостью отдельно взятой личности.
   - Извини, Василиса, но волшебное зеркальце и наливное яблочко дома оставил, поэтому даже не представляю, как ты собираешься пообщаться с Палачом, - ехидно заметил дракон, паскудно улыбаясь. - Да и нужно ли это, то же не понимаю.
   - Нужно, - непререкаемым тоном заявила, задетая за живое. Не представляет он, видите ли, тьфу! - Смерть не только сориентирует нас в дальнейших действиях, но и передаст сообщение Лорду суккубов. Думаю, можно вызвать его личную шавку...
   - Какая ты злопамятная! - восхищённо присвистнул Странник, коротко проинформированный об истоках нашего сомнительного мероприятия. - А ты уверена, что Азизиан захочет рисковать положением ради помощи тому, чья фотография висит на стенде "Их разыскивает Сатана"?
   - Когда он узнает о том, что Рафаил пропал после того, как принял его приглашение, согласится! - нехорошо прищурив глаза, мысленно для себя всё решила: не захочет сотрудничать добровольно - заставим! - Тем более что рагнар себя пяткой в грудь бил, и кричал громче всех, что они с Лордом друзья, чуть ли не с младенческих пелёнок.
   - Ну, знаешь, это не аргумент, - дракон всё никак не мог успокоиться и пытался всеми силами отговорить меня от провальной затеи.
   - Аргумент - не аргумент, но попробовать стоит, - неожиданно на мою сторону стал Асука. - Вася права! Мы тут ещё долго можем сидеть, так никуда и не попав, а время-то тикает... - Подцепив хвостом пакетик с нарезанным батоном, протянул его нам с противным ящером. - Да, я прекрасно понимаю, что мы рискуем быть пойманными приспешниками правителя Преисподней, но к тому моменту, как они сюда прибудут, никого не застанут.
   - Так, стоп! - подняв руки вверх, словно сдавалась, вопросительно изогнула бровь. - С этого места, пожалуйста, поподробней. Почему нас обязательно должны засечь?
   - Вась, ты же белая... - поймав хмурый взгляд серых глаз, фамильяр вовремя замолчал. - Мы находимся на вражеской территории, где применяется только тёмная магия, и любое отклонение от местной нормы строго отслеживается. Как думаешь, захочется ли местным дознавателям узнать, кто мы такие, куда держим путь и ради какой цели? - Получив мой согласный кивок, демонёнок довольно мурлыкнул: - Правильно, ведь всем хочется выслужиться перед вышестоящим руководством.
   Признав правоту фамильяра, и ужаснувшись глобальности шпионской сети врага, настроилась на решительный лад. Нечего сопли-слюни распускать, рагнар в опасности и, может так статься, что только мы ему помочь и можем!
   Передав дракону пустую тарелку из-под супчика, полезла в рюкзак в поисках необходимых вещей. Был у меня один каверзный вопросик, который хотелось задать начальству, поэтому необходимые для ритуала предметы сами в руки прыгали. Фляжка с заговоренной водой, масло женьшеня, деревянные ступочка и пестик нашлись довольно быстро, и я приняла это за добрый знак свыше.
   - Ух, ты! - заинтересовавшись происходящим, пепельноволосый не преминул засунуть любопытный нос в рюкзак. - Да это же полновесный ведьмовской походной арсенал!
   Справедливо возгордившись своими талантами (зря, что ли полдня по квартире шныряла, выгребая из запасников самые убойные зелья?..), принялась за приготовления для проведения ритуала.
   Налив в ступочку воды, добавила несколько капель приятно пахнущего масла, и принялась их размешивать, негромко напевая необходимое заклинание. Когда последнее слово было произнесено, резким движением выплеснула получившуюся смесь на землю. Вопреки законам природы, вода не впиталась в иссушенную почву, а так и осталась на поверхности, маслянисто поблескивая под лучами палящего солнца.
   Дождавшись, пока жидкость примет форму настольного зеркала, чётко и достаточно громко произнесла:
   - Габриель!
   Несколько минут ничего не происходило, отчего я уже начала сомневаться в правильности проведения ритуала (да и ехидные реплики Странника оптимизма как-то не добавляли), как неожиданно вода пошла мелкой рябью. Радостно взвизгнув, снова попыталась призвать начальника:
   - Габриель! Мне нужна твоя помощь!
   Знаю, что Смерть, заслышав подобную формулировку, скорее всего, подумал о том, что я нахожусь одной ногой в могиле (согласитесь, ожидать подобного от могущественного, хоть и бывшего фаворита Сатаны или тем паче от тысячелетнего дракона, как минимум глупо). Но это даже хорошо: начнёт быстрее шевелиться, опасаясь потерять родного и вымуштрованного зама, да и перед моими демонами, огорчёнными смертью ведьмы, ему тоже отвечать не захочется.
   Как я и предполагала, биг босс появился буквально через секунду, после моей попытки сгустить краски.
   Над водной поверхностью медленно, словно преодолевая сильное сопротивление, начала подниматься голова Ангела Смерти. Тонкие прозрачно-голубоватые линии скрупулезно прорисовывали черты знакомого лица. Сначала появился короткий ёжик волос, затем высокий лоб, брови и глубоко посаженные глаза, с небольшой горбинкой нос, чётко прорисованные скулы, тонкие губы и острый подбородок. Такой родной и любимый упырёныш...
   Почувствовав, как в груди защемило, а на глазах навернулись непрошенные слёзы, мысленно приказала себе собраться. Ещё бы, блин, кинулась шефу на шею и слёзно попросила забраться меня домой.
   Пристально осмотрев меня блёклыми глазами, начальник вопросительно изогнул такую же бесцветную бровь. Его лицо выражало крайнюю степень удивления: сто против одного, что он ожидал увидеть совершенно другую картину. Мило улыбнувшись нахмурившемуся Ангелу Смерти, приветственно помахала рукой, мол, привет, я рада тебя видеть. Видимо, Габриель не разделяя энтузиазма заместителя, потому что гневно рявкнул:
   - По какому поводу кипешь подняла?
   Подавив тяжёлый вздох (я к нему со всей душой, а он... эх!), растянула губы в ещё более радостной улыбке. Асука, знавший хозяйку как облупленную, настороженно замер, и, наверное, мысленно начал перебирать разнообразные варианты дальнейшего развития ситуации. Габриель же, предположив, что, находясь рядом со мной в астральной проекции не сильно пострадает, всё так же заинтересованно взирал на меня. И лишь бедный Странник ничего понять не мог.
   - Да вот, хочу, чтобы ты помог устроить рандеву с Азизианом! - решив, что негоже тянуть кота за хвост, как бы невзначай обронила.
   - Зачем? - вместо вопросительного выражения, проступила тень тревоги, а в голосе послышалось сомнение. - Думаю, Рафаила у суккубов нет...
   - Даже не сомневаюсь в этом, - вспомнив, каким именно образом демоница похоти передавала приглашение её Лорда моему (!) рагнару, злобно скрипнула зубами. - Хочу уточнить, зачем Азизиан настоятельно рекомендовал Рафаилу посетить его скромную обитель, да узнать, куда потом направился высший демон.
   - Я, конечно, попробую выполнить твою просьбу, но не думаю, что из этого что-нибудь получится! - водные линии проворно обрисовали очертания тонких пальцев, в задумчивости потеревшие лоб.
   - Получится! - к моему огромному удивлению в диалог вступил Странник. - Если Лорд суккубов откажется нам помогать, пригрозим, что оставим им Ваську до тех пор, пока блудный рагнар не вернётся!
   Поперхнувшись воздухом от негодования, одарила нахала злобным взглядом. Каюсь, мысленно уже не только зверски убила и расчленила тело дракона, но даже под ближайшим валуном прикопала.
   - Не пыхти, - издав звук, очень похожий на неумелую попытку скрыть смешок, начальник вернулся к прерванной теме: - Думаю, вам сейчас лучше найти другое место для стоянки - совершенно не удивлюсь, если ищейки Сатаны самое большее через час будут здесь. - Получив наши согласные кивки, Смерть снова в задумчивости потёр лоб. - Так, если получится договориться с Лордом, то как они вас найдут? Выходить на контакт постоянно слишком опасно!
   Задумавшись над решением возникшей проблемы, чуть ли не плакала. Казалось бы гениальный план вот-вот должен был с треском провалиться, так и не сумев стартовать. Но, как известно, женский ум - штука изощрённая, а в экстремальных ситуациях ещё и опасная, поэтому решение поставленной задачи нашлось быстро и до смешного простое.
   - Странник, куда пойдём дальше? - решив, для начала прояснить наше дальнейшее передвижение, пока не стала раскрывать все карты.
   - Думаю, на север - больше вероятность остаться незамеченными, - холодные серые глаза посмотрели на меня с нескрываемой настороженностью.
   - Габриель, сможешь связаться с Азизианом за час-полтора? - получив согласный кивок, довольно мурлыкнула: - Отлично! Через шестьдесят минут мы остановимся на привал, и я сниму "Звезду Хаоса". - Получив истеричный вопль: "С ума сошла?!" от Асуки и матерную интерпретацию этого же вопроса от шефа, спокойно пояснила: - Я не дура и не собираюсь долгое время находится без защиты амулета. Думаю, за тридцать секунд демоны не смогут уловить мою настоящую ауру, а вот суккубки, предупреждённые о подобном маячке, вполне смогут нас найти.
   Пристально посмотрев на меня, Габриель пробормотал: "Совсем с ума сошла!" и, кивнув в знак согласия, разорвал нить призыва.
   Одарив задумавшихся спутников очаровательной улыбкой девочки-цветочка, принялась запихивать ступочку и пестик в рюкзак. Мне даже не нужно было смотреть, чем занимается Асука - я прекрасно чувствовала его недовольство и желание помочь нерадивой и такой безбашеной хозяйке. Странник же, судя по всему, решил занять глухую оборону, поэтому и хранил гробовое молчание.
   Собрав вещи, загасив магический огонь и, нацарапав на твердокаменной земле ехидное сообщение ищейкам правителя Преисподней (над аналогом граффити думали втроём), бодрым шагом направились на север Чистилища. После сытного обеда, продуктивной беседы с Габриелем и удовольствия от частично разработанного плана, идти было не в пример легче, чем час назад.
   Перебрасываясь ехидными репликами с драконом, травя скабрезные частушки и анекдоты с фамильяром, не заметила, как прошли оговоренный со Смертью шестьдесят минут. Странник, пребывая в хорошем расположении духа, напомнил о том, что пора бы на непродолжительное время расстаться со "Звездой Хаоса". Признав его правоту, расстегнула деревянную от грязи куртку и, внутренне замирая, сняла артефакт.
   Как ни странно, но моё мироощущение совершенно не изменилось. Я, как и ранее, с омерзением смотрела на сухую, потрескавшуюся землю, одинокие валуны и чудо из чудес - живую растительность, пусть даже и очень похожую на верблюжью колючку. Если честно, думала, что из-за артефакта немного неадекватно оценивала окружающую действительность, а, поди же ты, всё на самом деле так печально!
   - Надевай обратно "Звезду", - скомандовал пепельноволосый, пристально всматриваясь вдаль. - Не будем останавливаться на привал, - наверное, чутьё и острый нюх дракона уловил нечто, что не сулило нам ничего хорошего. - Двигаемся дальше!
   Послушно выполнив короткие приказы Странника, потопала следом за мужчиной. Асука замыкал наше маленькое шествие, и зорко следил за тем, чтобы никто посторонний не попытался напасть на нас с арьергарда. (Падальщики, разочарованные тем, что наш отряд более никого из демонов не упокоил, остались на старом месте стоянки.)
   Я ещё раза четыре сняла-одела амулет, маскирующий ауру, прежде чем перед носом Странника появилась демоница, одетая более чем фривольно. Лоскутки, пытающиеся прикрыть стратегические места, особого доверия не внушали, а идеальная фигура, точеный профиль и грива шикарных волос вызывали в моей душе душную волну зависти. Бальзамом послужило наличие огромных, нетопыринных крыльев, витиеватых рогов, острых когтей и змеиных глаз.
   - Василиса?! - то ли констатировала, то ли спросила гостья. Получив мой согласный кивок, суккубка довольно улыбнулась. - Лорд велел привести тебя...
   - Боюсь, одна ты троих не дотащишь, - одарив демоницу пристальным взглядом, почувствовала, как сердце пропустило удар. Верный признак активизировавшейся ведьминской интуиции и ближайших проблем. - Или телепоритирушь нас?
   Растянув губы в ехидном оскале, суккубка резко оттолкнулась от земли и с лёгкостью взвилась в воздух. Никто и ахнуть не успел, как эта родственница кладбищенских упырей метнулась ко мне и, сцапав когтистой пятернёй за шкирку, с поразительной лёгкостью принялась набирать высоту.
   - Асу-укаааааа!.. - истошно завизжав, принялась дрыгать руками-ногами, в тщетной попытке освободиться от лап сдуревшей бабы.
   Ей-богу, лучше месячишко с поломанными конечностями в гипсе проведу, нежели позволю отволочь себя непонятно куда и непонятно к кому!..
   Был, конечно, вариант, расстегнуть куртку и рыбкой ухнуть вниз, надеясь, что дракон или фамильяр успеют меня поймать. Но для этого пришлось бы освободиться сначала от рюкзака, а это, между прочим, чревато огромными последствиями. Думаю, после свободного падения моего арсенала большая половина Чистилища просто перестала бы существовать, как и мои спутники, суккубка, да и я тоже.
   - Не нервничай, - противно хихикнула эта гарпия. - Лорд приказал тебя не калечить, а доставить как можно быстрее в его земли.
   - Но почему только меня? - дурниной провыла, с ужасом понимая, что попытка по спасению провалилась.
   - Вот сама у него и спросишь, - последовал честный ответ, и демоница с лёгкостью открыла портал.
   Нырнув в межпространственный переход, девушка отрезала для меня все пути к отступлению, а для дракона и демонёнка возможность найти и спасти их взбалмошную ведьму. Проклиная на разные лабы как свою богатую на идиотские идеи фантазию, так и нерадивого начальника, неспособного правильно вести переговоры, не заметила, как мы преодолели магический коридор.
   Выскочив с другого конца перехода, демоница, не снижая скорости, без особого напряга отправила меня в свободный полёт. Вереща, словно работающий мессер, плюхнулась на пол, и проехала на животе несколько метров по гладким плитам. Затормозила я удачно - перед чьими-то начищенными сапогами...
   Мысленно радуясь тому, что упала на живот, и на нём же устроила покатушки, а не совершила всё тоже самое на спине, с кряхтением приняла сидячее положение. Поднимать глаза и смотреть на того, в чьих владениях оказалось, не хотелось совершенно, но другого варианта не было. Поэтому, набрав в лёгкие побольше воздуха, и приготовившись ко всему и сразу, резко вскинула голову вверх.
   "Египетская сила!" - затравленно взвизгнуло чувство прекрасного, и счастливо прихрюкнуло: - "Если это Лорд суккубов, то я совершенно не удивлена, что его ручные шавки слюнями пол закапывают... И ходят в более чем откровенных нардах!"
   Азизиан совершенно не походил на демона, нарисованного моим воспалённым воображением, когда о нём говорил Рафаил. Из скупых слов рагнара выходило, что Лорд был старым... (Хотя, кажется, высший демон применял слово "древний".) Противным, постоянно всем недовольным, но жутко могущественным демоном. Но вот про его поистине порочную внешность эдакого альфонса никто и словом не обмолвился!
   Нет, конечно, для меня только Рафаил является идеалом мужской красоты, но и мне, как девушке, не чуждо чувство прекрасного...
   "Интересно, а помацать это чудо можно? А ещё лучше сделать парочку селфи с ним!" - кажется, я дошла до той стадии, когда знающие люди говорят: "Маразм крепчает, мысли в панике".
   Высокий, атлетически сложенный, с рельефными кубиками пресса... Мрямка просто, а не Лорд!
   Согласна, общую картину женского секс-символа немного портят длинные, красные волосы, да и стрелки на глазах, нарисованные умелой рукой, откровенно напрягают, но в остальном... Десять из десяти!
   - Колдунья, - злобно прошипела одна из суккубок, хватая меня за волосы и заставляя запрокинуть голову назад, - немедленно перестань пожирать глазами нашего Лорда!
   Руку даю на отсечение, что эта мегера уже готова была меня мордой о каменный пол приложить, но её остановил строгий окрик Азизиана.
   Взглядом заставив суккубок попрятаться по углам, Лорд присел на корточки и двумя пальцами приподнял моё лицо. Наши глаза оказались на одном уровне, и это было... Волнительно!
   Тёмные, практически чёрные провалы манили, не хуже пресловутого омута.
   - Василиса, - нежным бархатом прошёлся мужской голос по коже, - я рад наконец-то с тобой познакомиться! - и его губы накрыли мои.
  
   * "Чёрный обелиск" - "Свобода"
  

АКТ 3

"Виражи судьбы"

  
   Остолбенев от неожиданности, даже не предприняла попытки отстраниться.
   Азизиан, не почувствовав с моей стороны никакого сопротивления, удвоил напор.
   При других обстоятельствах, я бы челюсть уронила от удивления, но сейчас, увы и ах, сделать нечто подобное просто не представлялось возможным. Но и прекратить домогательства красноволосого гадёныша нужно было, причём срочно (Асука, наверное, хвостом чувствует неладное, раз упорно дёргает нить ментальной связи).
   Изловчившись, вцепилась зубами в нижнюю губу Лорда, и, кажется, даже зарычала... Ни дать, ни взять - знаменитый Тузик и несчастная грелка! (Ху из ху объяснять не буду.)
   - Ай! - отлипнув от меня, Азизиан схватился за пострадавшее место. - Больно, ведьма!
   Суккубки, видевшие как их ненаглядного Лорда покусала безродная человечка, злобно оскалились, и принялись издавать звуки, очень похожие на злобное рычание бойцовских собак. Лордовским шавкам было глубоко плевать, что я являлась потомственной ведьмой, и могла (в теории, к сожалению) разнести резиденцию Азизиана к чёртовой бабушке щелчком пальцев.
   - А ну, тихо! - набрав в лёгкие побольше воздуха, взбешённо рявкнула. - Ещё хоть одно нелестное слово или взгляд в мой адрес, и тогда, обещаю, вы перестанете существовать как клан!
   Да, блефовала, но ведь никто об этом не догадывался...
   - Девочки, ведите себя прилично! - растянув тонкие губы в хитрой улыбке, Лорд задорно подмигнул. - Давненько меня никто не кусал...
   Проведя большим пальцем по верхней губе, на которой выступила кровь, Азизиан с самым довольным видом облизнулся. Каюсь, с одной стороны меня чуть не передёрнуло от отвращения, а с другой - захотелось открыто расхохотаться в голос: до того смешной и немного потерянный вид был у высшего демона.
   - Как говорят врачи: кровопускание в умеренных количествах пользительно для организма, - справедливо решив, что гроза миновала, попробовала подобраться к интересующей меня теме. - Лорд, мне хотелось бы поговорить с одной из ваших подчинённых... С вашего разрешения, конечно!
   - И кто же тебя интересует, Василиса? - видимо, старинный друг рагнара совершенно не удивился моей просьбе.
   - Суккубка с каштановыми волосами, кожистыми крыльями и длинными когтями, - окинув заинтересованным взглядом демонесс, преклоняющихся перед Азизианом, печально приуныла: как минимум тридцать процентов присутствующих подходили под описание. - Дня три назад она посещала людской мир, возможно, сказала, что собирается потешиться с каким-нибудь мужиком на завалинке. Никого на примете нет?
   С надеждой взглянув на красноволосого, готова была разрыдаться от чувства безысходности. Почему-то мне и в голову не могло придти, что искомой суккубки не окажется во дворце Азизиана. Или, того хуже, может статься, что она работает на другого демона и к Лорду не имеет никакого отношения!
   "Василиса, не смей падать духом!" - в голове, словно фейерверк взорвалось недовольство, испытываемое Асукой. - "Покажи Лорду, что произошло в ночь, когда пропал Рафаил."
   "И как это сделать?" - прислушавшись к дельному совету умного демонёнка, моментально воспряла духом.
   "Воспользовавшись заклинаем, конечно," - удивление, а затем и ехидные нотки, проскочившие в голосе фамильяра, заставили напрячься. - "Или, раз ты так настаиваешь, можешь передать воспоминания через поцелуй!"
   "Спасибо, воздержусь!" - передёрнувшись от негодования (Асука меня вообще за кого принимает?!..), разорвала ментальную связь.
   Хвостатый демонёнок и, следовательно, дракон оповещены, что со мной пока всё в полном порядке и никто их подведомственную ведьму не пытает, поэтому некоторое время можно не выходить на контакт. (И, искренне надеюсь, что за то время, пока буду разбираться с суккубской швалью, ребята смогут меня отыскать!)
   Припомнив нехитрое заклинание, позволяющее показать оппоненту выбранный кусочек воспоминаний, с сомнением посмотрела на Лорда.
   Да, мне очень хотелось поквитаться с суккубкой, из-за которой рагнар попал в переплёт. Но так же я отчётливо понимала, что Азизиан не за соблазнительные кубики пресса стал всемогущим демоном, добившимся столь высокого звания, следовательно, для него не составит особого труда нагло проникнуть в мои воспоминания, не предназначенные для общественности.
   - Сомневаешься, ведьма? - по лицу и голосу было видно, что Лорду как минимум неприятно осознавать, что какая-то безродная человечка смеет задумываться о благих намерениях его темнейшества.
   Почувствовав, как краска стыда предательски заливает щёки, отрицательно мотнула головой. Сейчас я находилась не в том положении, чтобы пренебрегать чьей-либо помощью.
   - Рафаил доверял тебе, Азизиан, - став напротив инкубаЈ уверенно взяла его руки в свои. Красные глаза демона удивлённо расширились, но, слава Богу, никаких едких замечаний в мой адрес не последовало. - Значит, и мне нечего опасаться!
   Решившись на рискованный шаг (надеюсь, Асука знал, на что подталкивал свою непутёвую хозяйку...), уверенно раскрыла сознание перед Лордом, позволяя ему полностью погрузиться в выбранный мной паззл памяти.
   Секунды послушно складывались в минуты, которые открывали перед Лордом всё, что произошло несколько дней назад в нашей с рагнаром спальне.
  
   Подпихнув под спину подушку, покрепче вцепилась в миску поп-корна. Фильм был не только интересным, но и смешным, что для российского кинематографа является приятной неожиданностью. Рафаил, растянувшись рядом, щекотал меня по лицу страусиновым пером, купленном в зоомагазине, чем отвлекал от просмотра очередного шедевра Бондарчука.
   В который раз нервно дёрнув ногой, набрала хорошую пригоршню поп-корна и, дождавшись, когда рагнар в очередной раз зевнёт, запихнула лакомство ему в рот. Высший демон, не ожидавший нападения на свою монаршую персону, чуть не подавился поп-корном, чем вызвал мой безудержный смех и искренне желание принудительно накормить рагнара сладкой кукурузкой.
   - Вася, даже не думай, - заметив, каким энтузиазмом зажглись моли глаза, Рафаил проворно скатился с кровати. - Смерть от удушья не самая приятная, поверь!
   - Ты же высший демон, значит, так легко не помрёшь, - справедливо возмутившись, тоже сползла с кровати. - Ну, дай я тебя покормлю... - Заметив отблески паники в серебристых глазах, поспешно поменяла тактику: - Может же любящая девушка поухаживать за любимым парнем?
   - Может, - легко согласились со мной и с поразительной грацией перепрыгнули тумбочку, неожиданно появившуюся на пути бегства. - Но только не в твоём исполнении!
   - Позволь узнать, любимый, чем это тебе моя забота не угодила? - недовольно нахмурившись, бросилась наперерез трусливому демону.
   Только рагнар открыл рот, чтобы оповестить меня о моих же недостатках, как между нами буквально возникла из воздуха высокая, статная и практически голая девушка. Проворно взмахнув тёмными кожистыми крыльями, демонесса одарила меня презрительным взглядом сиреневых глаз, и ловким движением прижала внушительной грудью демона к стене. Растерявшийся Рафаил только и смог, что вовремя захлопнуть рот, но меч пока не вызывал, видимо, не видел в развратнице угрозы.
   - Эт-то ещё что такое? - отбросив в сторону миску с лакомством, проскрежетала сквозь зубы, чувствуя, что начинаю звереть.
   - Послание от Азизиана, - томно выдохнули Рафаилу в шею и лизнули оголённый участок кожи раздвоенным языком.
   - А словами это выразить нельзя? - попытавшись обойти демонессу с правого борта, краем глаза заметила, что крылья ночной твари вот-вот закроют от меня демона и шлюшку суккубскую.
   - Лорд просил передать... - послушно начала озвучивать девка, но на полуслове замолкла и с таким жаром поцеловала моего (!) демона, что удивительно, как не произошло локальное возгорание.
   Опешив от неожиданности, только и смогла, что страшно выпучить глаза, да открыть в немом крике рот, как вдруг целующаяся парочка окуталась плотным туманом, и исчезла!
   - Рафаил? - решив, что это глупая шутка, дрожащим голосом позвала демона. - Рафаил?!?
   Чувство паники и тревоги накрыли меня с головой, когда по прошествии пятнадцати минут рагнар не только не откликнулся на мои истеричные вопли, он так и не появился в комнате снова.
   - Асука! - взвыв иерихонской трубой, чуть ли не кубарем выкатилась в коридор. - Асука, у нас демона из-под носа увели!..
  
   Холодные пальцы, обхватившие тонкие запястья стальными тесками, вернули меня из воспоминаний в суровую реальность.
   Поведя плечами, неуверенно открыла глаза, опасаясь увидеть на лице Азизиана непонимание - вдруг, это и правда, не одна из его суккубских шлюх. Но нет, на породистом лице Лорда всеми оттенками переливалась столь знакомая мне злость и, если не ошибаюсь, обида. Кажется, всемогущего друга Рафаила предала его же дрессированная собачонка.
   - Приведите ко мне Елену, - отрывисто бросил красноволосый демон и, не глядя на меня, осторожно расцепил наши руки.
   Две суккубки, стоявшие возле входа в зал, бросились выполнять приказ начальства, а я же, надеясь получить хоть какие-то объяснения, негромко, но требовательно кашлянула, давая понять, что так просто не отстану.
   - Ну, что же, - повернувшись ко мне спиной, Азизиан тяжело вздохнул, - я позволю тебе, Василиса, поговорить с интересующей тебя суккубкой... Но при одном условии: я тоже буду присутствовать на допросе!
   - Да не вопрос, - беспечно махнула рукой, окрылённая тем, что смогла найти демонесску, укравшую у меня рагнара. - Только обещай, что не будешь вмешиваться в мои действия... Чтобы не произошло!
   Получив клятвенное заверение, что Азизиан не вмешается в антигуманный процесс выуживания правды из предательницы, подавила чувства стыда, так не вовремя поднявшее голову. Если понадобится, клещами вытяну из сучки правду... А в конце порадую "Звезду Хаоса" первым жертвоприношением в моём блистательном исполнении!
   Осторожно сняв рюкзак, вручила его опешившему Лорду, строго-настрого приказав ни в коем случае не ронять тот на пол. Понятливо кивнув, демон со всё большим интересом смотрел на мои приготовления ко встрече с предательницей (пока, правда, косвенной). Думаю, Азизиан вполне закономерно задавался вопросом, как его лучший друг, Рафаил, смог позариться на ведьму, обделённую магическими талантами, но по самую макушку наполненную безбашенностью и дурью...
   Вслед за тяжеленным рюкзаком, на руки Азизиану перекочевала и жутко неудобная куртка, сковывающая движения не хуже смирительной рубашки. Оставшись в относительно чистой, а главное просторной футболке, довольно повела плечами и принялась разминать руки.
   - Что ты делаешь? - проявил любопытство инкуб, опасливо отходя на несколько шагов от меня.
   - Разминаюсь, - лаконично ответила, зорко смотря на вход в залу, откуда с минуты на минуту должна появиться Елена в сопровождении свих стражниц.
   - Зачем? - всё никак не хотел отставать красноволосый демон.
   - Азизиан, я же не спрашиваю, за каким лядом ты тёток под покровом ночи соблазняешь, - вспылила, но пока не стала распространяться о своих планах. - Потерпи немного, и скоро всё поймёшь!
   Пока припиралась с любопытным Лордом, суккубки привели свою сотоварку, предавшую их обожаемого высшего демона. Судя по разбитой губе, наливающемуся лиловым цветом синяком под глазом и крыла, безвольно свисающего за спиной, с Еленой успели обсудить парочку жизненно важных вопросов.
   Орать: "Кто вам, паразитки эдакие, разрешал хоть пальцем прикасаться к Елене?!?" было бессмысленно. Во-первых, Азизиан ни слова не сказал, что предательницу и пальцем трогать нельзя. А, во-вторых, потрепанное состояние суккубской шавки мне на руку - сильно сомневаюсь, что даже мои ежедневные тренировки с рагнаром и фамильяром могут сравниться с многолетним опытом демонессы. Так что буду надеяться, что конвоиры не только Елене крыло сломали, но и руки вывихнули!
   - Мой Лорд, - припав на одно колено с грацией дикой кошки, Елена низко склонила голову.
   Кивком головы отпустив двух суккубок, приведших Елену, Азизиан с омерзением посмотрел на некогда подведомственную ему суккубку, и брезгливо поджал тонкие губы. Судя по породистому лицу красноволосого демона, ему сейчас стоило немалых усилий не вцепиться в растрепанные патлы развратницы. Опасаясь, как бы Лорд не нарушил данного мне слова, поспешно встала между ним и моей... добычей.
   - Ну, здравствуй, моя хорошая! - сладко пропела, с силой сжав кулаки. - Как поживаешь? Совесть не мучает, нет?
   Суккубка, видимо, изначально принявшая меня за очередную сексуальную игрушку своего Лорда, удивлённо вскинула голову. (Думаю, и вы бы от шока перекрестились, если бы табуретка вдруг заговорила!) Раскосые, тёмно-красные глаза удивленно расширились, а рот приоткрылся в немом изумлении.
   - Вижу, ты меня совершенно не понимаешь, - сокрушённо покачав головой, тяжело вздохнула. - Тогда постараюсь излечить твои провалы в памяти!
   Вытянув вперёд правую руку, сжала ладонь в кулак, а потом, резко раскрыв его, повернула кисть против часовой стрелки. Не прошло и нескольких секунд, как я стояла с серебряной косой и с кровожадным блеском в глазах смотрела на Елену. (Знаю, что Габриель за призыв косы по голове не погладит... А точнее открутит эту самую дурную голову, но ситуация требует решительных действий!)
   Решив, что жалеть сучку совершенно не нужно, размахнулась и с силой саданула древком косы в лоб суккубки. Демонесса взывала, схватившись за лицо, но попыток наброситься на меня пока не предпринимала.
   Злость, так долго копившаяся внутри, теперь требовала скорейшего выхода, и тот факт, что предательница, поскуливая, сидит передо мной, лишь разжигал пламя ненависти.
   Зарычав не хуже добермана, стала в боевую позицию, заведя косу Смерти за спину.
   - Если не хочешь, чтобы я тебя изувечила, советую отвечать на вопросы! - выдавливать членораздельные слова было сложно, но, боюсь, мат и злобные рыки ни суккубка, ни Азизиан не поняли бы. - Куда ты переместила Рафаила?
   Услышав, по чью душу я пришла, демонесса неожиданно запрокинула голову и громко расхохоталась.
   Булькнув от очередной волны ярости, ногой, обутой в тяжёлые берцы, саданула паршивке в челюсть. Смех, достигши своего апогея, неожиданно прервался, а сама же демоница злобно зарычала, выплюнув с кровью выбитый клык. Тёмно-красные глаза смотрели на меня с нескрываемой ненавистью, а острые, словно бритвы, когти с лёгкостью царапали каменный пол. Ни дать, ни взять - взбешённая фурия!
   - Не слышу ответа на поставленный вопрос! - командирский тон мне всегда удавался хорошо, спасибо маме.
   - Ведьма, мёртвые здесь не живут! - искривив губы в злорадной ухмылке, Елена чувствовала себя королевой.
   - Я в курсе, что ты скоро отправишься к праотцам, - не поддалась на провокацию, прекрасно помня о своём недавнем видении. - Ладно, упрощу твою задачу, - решив, что эффект неожиданности никогда не будет лишним, пошла ва-банк: - Зачем Вечному понадобился рагнар? - С удовольствием увидев, как раскосые глаза полезли на лоб, удвоила натиск: - Или правильнее будет сказать фаворит Сатаны?
   - Откуда..? - сиплый то ли полу-стон, то ли полу-хрип изданный Лордом суккубов сбил меня с мысли, а вот Леночку наоборот, направил в нужное русло.
   - Да, Азизиан, ты всегда боялся палачей Преисподней, - предательница уверенно выпрямилась, всем своим видом показывая, что правду из неё придётся буквально выбивать. - Но господину от тебя, замшелого Лордишки, мало проку, то ли Рафаил - хоть и бывший, но любимчик самого правителя Преисподней. Рагнар не только наделён неограниченной силой, но и посвящен во многие тайны, которые так интересны моему господину...
   - И кому же ты теперь сапоги лижешь, дрянь? - опередив инкуба на долю секунды задала вопрос, мучавший нас обоих.
   - Тебя это не должно тревожить, девка, - не пошла на контакт демонесса. - Не всё ли равно, от чьего меча погибать?
   - Здравая мысль, - проскрежетала сквозь зубы, доведённая до точки кипения непробиваемой наглостью оппонентки. - Вот сейчас и проверим, как тебе моя коса по вкусу придётся!
   Резким движением выставив косу перед собой, крутанулась на пятках и с силой ударила древком в солнечное сплетение соблазнительницу. Суккубка, не ожидавшая от горе-ведьмы столь проворных боевых действий, вскрикнула от неожиданности и боли, и согнулась пополам. Мне только этого и надо было!
   Вспомнив нехитрый приём, который успешно отработала на каком-то пьянчуге, оказавшемся в тёмной подворотне между мной и улепётывающим низшим демоном, схватила демонессу за плечи и резко дёрнула на себя. Предательница, увлекаемая в мою сторону, не успела выставить перед собой руки и напоролась на моё поднятое вверх колено животом.
   Смотря на скрючившуюся на полу шлюшку, не испытывала ничего, кроме удовлетворения. Но к удовольствию оттого, что старания моих демонов не прошли даром, примешивалась и изрядная толика разочарования - Елена так и не рассказала ни про своего нового господина, про местонахождение Рафаила.
   - Азизиан, тащи гвозди и молоток, - понимая, что пора переходить к более кровожадным методам допроса, припомнила несколько пыток из довольно-таки познавательного для маньяков "Молота ведьм". - Да какую-нибудь миску для крови принеси - состряпаем-ка зелье правды. Думаю, влить его в рот этой дряни сумеем, а там только вычленять нужное из словарного поноса нужно будет и никаких проблем!
   Лорд, вылупившийся на меня, что молоденькая монашка - на эксгибициониста, осоловело моргнул, но послушно посеменил по направлению к высоким дверям, за которыми стояли его верные подданные. Суккубка, с ужасом переводившая взгляд, наполненных слезами глаз, с меня на своего бывшего хозяина, пыталась понять, не шутим ли мы.
   - Мой Лорд... - проскулила предательница, не веря, что Азизиан способен на подобную подлость.
   Как известно, демоны не прибегаю к зельям и заклинаниям, если им нужно получить какие-то сведения - они в большинстве своём пользуются грубой физической силой. Вот только Леночка и подумать не могла, что какая-то человеческая ведьма будет распоряжаться в вотчине её Лорда и тот, словно послушная комнатная собачонка, всё послушно исполнит.
   - Не надо зелья... Я расскажу! - видимо, перспектива безостановочного словоизвержения по теме и без неё, основательно испугала нашу красавицу, вот она и решилась на сотрудничество.
   Азизиан, уже взявшийся за резную ручку, притормозил и с царственным видом перевёл взгляд багровых глаз на предательницу.
   - Мой Лорд, вы настолько близоруки, что уже много лет не замечаете, что под вашим носом плетутся интриги, и ваши же поданные вас предают, - видимо, Елена решила покаяться во всех греха - чувствовала, дрянь, что живой от меня не уйдёт. - Лет пять назад мне посчастливилось познакомиться с одним довольно занимательным демоном, который очень много знал о мире людей и был приближен к Сатане. Да, он не был безоговорочным любимчиком Правителя, как, допустим, тот же предатель Рафаил, но и того, чем с ним делился Владыка, было более чем достаточно, чтобы уважать демона Печали!
   Услышав ненавистное словосочетание, покрылась мурашками, а руки, сжимавшие косу Смерти, похолодели.
   Совершенно не замечая моего предобморочного состояния, паршивка медоречивым голосом вещала дальше:
   - Сергей готовил революцию в магическом мире, и для этого ему нужно было избавиться от некоего Пенькова, которому звёздами было предначертано править магическими существами.
   - И как только я не догадалась... - Театрально хлопнув себя ладошкой по лбу, удивлённо покачала головой. - Тебя ведь тоже Леной зовут, как и ту суккубку, из-за которой Игорь убил свою семью и родителей! Ай, да Сергуня, ай, да проходимец - и после смерти нагадить сумел!
   Азизиан, не ожидавший, что жизни возлюбленной его старинного друга и подведомственной ему суккубки будут столь тесно переплетены, упорно хранил гробовое молчание. И было непонятно, то ли он верен слову, данному ранее мне, то ли просто онемел от шока... Мне больше импонировало первое, ведь негоже могущественному Лорду суккубов чуть ли не расписываться в том, что со временем потеря хватку и утратил бдительность.
   - Да, колдунья, если бы ты не убила демона Печали, то, возможно, твой ненаглядный рагнар сейчас был бы рядом с тобой, а так... Сама виновата!
   - Перетопчешься, дура! - моментально окрысилась, совершенно не ощущая за собой вины в смерти ненавистного Сергея. - Ты от темы-то не отходи, гвозди, кровь и зелье пока никто из плана не вычёркивал.
   Суккубка зашипела, но всё же продолжила рассказ:
   - Да, ты и Смерть смогли уговорить Пенькова стать во главе магического сообщества, как и было предначертано свыше, но никто из вас, тугодумов, не догадался, что план демона Печали уже приведён в исполнение.
   - Какие же роли отводятся нам всем в гениальном плане Сергея? - еле удержавшись от того, чтобы не сплюнуть на пол, состроила гримасу заинтересованности.
   - Рафаил будет проводником и вместилищем новой силы, а ты, сладкая моя, станешь первой жертвой... Жертвой, которую твой любимый принесёт во имя моего господина!
   - Я так понимаю, что "новая сила" и "твой господин" - одно и тоже лицо? - получив согласный кивок, переглянулась с настороженным демоном. - И кто же это?
   - Всему своё время, колдунья, - не захотела делиться драгоценными сведениями демонесса.
   "Может, ей раскаленные гвозди под ногти вогнать?" - во мне начала говорить кровожадность. - "Хотя нет, лучше расплавленный свинец ей в нос и уши влить!"
   Испугавшись собственных мыслей, с силой замотала головой, словно стараясь отогнать назойливых мошек.
   Удивленный взгляд Елены зверски проигнорировала, а вот сочувствующий и понимающий взгляд Лорда суккубов заставил напрячься.
   - Ты знаешь, почему мне в голову лезут сцены, одна страшнее и кровавее другой? - подойдя практически вплотную к демону, не смогла заставить себя поднять на него глаза. - Объясни!
   - В тебе говорит "Звезда Хаоса", - не стал отпираться оппонент. - Как давно ты в Преисподней?
   - Почти сутки... - прошептала ответ помертвевшими губами.
   - А "Звезда" до сих пор не получила свою кровавую дань, - жестоко припечатала Азизиан. - Думаю, мы вытянули из Елены всё, что она знала, потому можешь убить её!
   Какой простой... "Можешь убить её!" - вы только посмотрите! Нашёл, блин, машину для убийств...
   Бросив взгляд на предательницу, тяжело вздохнула - всё-таки правильное воспитание не самая необходимая вещь в мире.
   Весь надменный вид шлюшки суккубского разлива говорил о том, что эта мегера крылатая меня люто ненавидит, а своего некогда обожаемого Лорда тихо призирает. Хвост, ходивший из стороны в сторону, нервно подрагивал, а изящные руки сжались в миниатюрные, но от этого не менее опасные, кулачки. Циничный взгляд и ехидная усмешка на красивом лице бесили больше всего, но было ясно, что больше Ленусик ничего добровольно не скажет.
   - И когда же это самое время придёт? - решила попытать счастья в последний раз.
   - Скоро, - облизнув разбитые губы, демонесса довольно зажмурилась, - очень скоро!
   - Но ты же понимаешь, что тебе, дрянь, не светит встречать своего нового господина в первых рядах, с букетом гвоздик и хлебом-солью? - меня не столько подталкивал к убийству суккубки артефакт, сколько желание избавить несчастную Вселенную от подобного ничтожества.
   Елена оскалила прореженные моими скромными усилиями зубы, и злобно зарычала.
   Зная, что не смогу хладнокровно убить ненавистную суккубку, решила отдать власть над разумом (жуть-то какая!..) кровожадному артефакту.
   Хоть я и боялась, что сие будет сложно выполнить, но стоило только принять подобное решение, как внутри разлилось благотворное спокойствие и умиротворение. Сжимавшаяся пружина злобы, раздражения и детской обиды на весь мир словно распрямилась, выпуская на свободу злобный оскал "Звезды Хаоса".
   - Василиса, с тобой всё в порядке? - стоявший лицом ко мне Лорд, нервно дёрнул тонкой бровью и испуганно прижал мой рюкзак к груди, подсознательно пытаясь защититься от предполагаемой угрозы.
   - А что не так? - растянув губы в практически ласковой улыбке, сама от себя содрогнулась - до дрожи в пальцах хотелось врезать по холёной морде инкуба. - Чувствую себя прекрасно, падать в обморок от предстоящего... Кхм, процесса не собираюсь, так же, как и жалеть твою, Азизиан, неверноподанную.
   Закадычный друг рагнара ошеломлённо вылупился на меня, явно понимая, что с новой знакомой что-то не так, но ничего не сказал - наверное, побоялся злить. И правильно, кстати, поступил: "Звезда Хаоса" с лёгкостью довела закоренелого флегматика до истеричного холерика. Мне сейчас, что называется, море по колено, горы по плечу...
   Решив, что гоняться по всему инкубскому дворцу (или какая там у Азизиана жилплощадь) мне не улыбается, проворно выхватила из кармашка рюкзака склянку с парализующим зельем.
   Бросив маленькую бутылочку под ноги Елене, злорадно улыбнулась - сейчас я с удовольствием буду играть в ролевую игру "Жертва и маньячилла". И в кои-то веки не я буду в качестве сивой, убогой, кроткой и вечно всеми обижаемой овечки, а суккубская шлюшка!
   Ленок, не будь дурной, нервно дёрнулась, стараясь спастись от летящего в неё зелья. Но куда ей тягаться с прожжённой ведьмой... Особенно, если эти самые волшебные скляночки не раз и даже не десять спасали мне жизнь!
   Вдохнув сизоватый дымок, окутавший её малость потрёпанную и слегка покалеченную персону, суккубка, в какой позе стояла, в такой же и рухнула каменюкой на пол. Теперь шлюшка демоническая могла только глазами шевелить, да издавать нечленораздельные звуки - губки-то тоже нифига не двигаются!
      - Вась, а Вась, - за спиной раздалось нервное блеяние, - можно я выйду?
      - Азизиан, ты всемогущий Лорд суккубов или как? - презрительно скривившись, не смогла удержаться от рвущегося с языка сарказма. - Вроде уже не маленький, да и сам же сказал, что артефакту нужны жертвы.
      - Но я не говорил, что хочу присутствовать при сем действии! - истерично взвизгнул красноволосый. - Я - милое, нежное и ранимое существо!
      - Демон ты, а не половая тряпка, помни об этом, - злорадно ухмыльнувшись, присела на корточки перед Еленой. Та испуганно замычала... Наверное, молила о пощаде. - Ну, что за звуки, красавица? - Ласково проведя рукой по бледному лицу своей первой жертвы, с трудом удержала нервную дрожь - зуб даю, что эта картина мне ещё оооочень долго будет являться в кошмарах. - Ты же девочка гордая, независимая, преданная своему новому господину... Так что нечего позориться!
      Косу Смерти использовать категорически не хотелось (меня же потом Габриель со свету сживёт, если узнает), поэтому пришлось искать выход из сложившейся ситуации. Конечно, использовать кинжал, принадлежащий суккубке тоже не самая лучшая идея, но выбирать было не из чего.
   Подойдя к сопернице, с трудом перевернула её на спину.
   Раз пошла такая пьянка (жертвоприношение в смысле), то нужно все делать по правилам: организовать алтарь, толкнуть соответствующую случаю речь, полоснуть по горлышку (или вогнать между третьим и четвертым ребрами кинжал) и собрать кровь невинно убиенной жертвы. Но, так как в моём случае жертва была далеко не невинна и заслуженно убиваема, я решила сократить процесс до минимума - а именно ограничится алтарем (сойдёт и каменный пол) и прощальной речью.
   - Ленок, знаешь в мире людей о мёртвых говорят либо хорошо, либо ничего, - суккуба испуганно взвыла, но шевельнуться так и не смогла. - Так вот, о тебе, дрянь потаскушная, ни одна скотина доброго никогда не скажет, а я же со своей стороны могу пожелать быстрой и максимально лёгкой дороги до ада. Думаю, персональный чан с серой или раскалённая сковорода с именной табличкой тебя уже заждались!
   Не сумев подавить рвущийся с губ демонический хохот, без капли сожаления вогнала кинжал суккубке в сердце. Демоническая шлюшка нервно дёрнулась и с лёгим то ли полу вздохом, то ли полу стоном закатила лживые глазки.
   Конечно, в таком признаваться нельзя (ни психиатру, ни на судье, ни батюшке на исповеди), но мне совершенно н было жалко демонессу. И я даже в какой-то степени испытывала чувство удовлетворения...
   Злость, что до этого душными волнами прокатывалась по телу, довольно свернулсь кольцами где-то в груди. Я знала, что через двадцать четыре часа мне нужно будет снова убить очередную мерзкую тварь (благо таких в Чистилище дуром), и меня подобная перспктива совершенно не напрягала!
   - Знаешь, Василиса, - отмер Азизиан, смотря куда угодно, но только не на меня и труп у моих ног, - мне казалось, что ты - милая, цивилизованная, коммуникабельная и в меру застенчивая девушка... Такой, по крайней мере, тебя описывал влюблённый по самые уши рагнар.
   - Это было до того, как мне пришлось нацепить на себя "Звезду Хаоса" или после? - саркастическую ухмылку даже не пыталась скрыть.
   - Артефакт усиливает тёмные стороны сущности, но он не способен создать их из ничего! - практически взвыл оппонент.
   - Ты прав, Лорд, психологические расстройства не возникают из пустого места. Но не приходило ли тебе в красноволосую голову, что для моего асоциального поведения имеются причины? - одарив инкуба оценивающим взглядом, так и не смогла понять: он меня реально опасается или пытается понять насколько сильно влияние проклятого артефакта на ведьмовскую натуру. - И поверь, причины те довольно веские...
   - А вот с этого места, пожалуйста, поподробнее! - знакомый и такой родной голос фамильяра заставил нервно подпрыгнуть на месте.
   Не знаю почему, но перед Асукой было безумно стыдно... Стыдно, что хладнокровно и расчетливо убила Елену, пусть даже она это и заслужила.
   - А вы как тут оказались? - зверски проигнорировав интерес хвостатого демонёнка, забрала у Азизиана свой рюкзак.
   - Не поверишь, но Странник умеет телепортироваться, если сможет уловить ауру искомого субъекта! - сдали с потрохами дракона. - Правда, это довольно энергозатратно, - мы с инкубом синхронно перевели взгляд на зелёненького, словно молодая травка, ящера. - Но ничего, оклемается!
   - Добрый ты, - выплюнул дракон, устало прислоняясь к стене.
   Было видно, что ему хочется принять горизонтальное положение и проспать часиков этак десять - двенадцать. А голодный взгляд, которым он пристально осмотрел меня, мою поверженную врагиню и Лорда суккубов, гооврил о том, что не так давно съеденый супчик уже успел перевариться, и реликтовая ящерица не отказалась бы от пары килограмм вкусного шашлыка.
   - Кого я вижу, - ошеломлённый Азизиан за малым пальцем в моих сопровождающих не тыкал, - Странник и Асука. Гордый дракон, ищущий душу своей возлюбленной и опальный фаворит Сатаны... Интересно, меня приговорят к пожизненной каторге или сразу четвертуют?
   - Мы тебя сейчас сами колесуем, - хмуро отбрил оппонента хвостатик. - Не видишь, дракончику помощь нужна: кроватка и калорийный ужин.
   - А ковровую дорожку, усыпанную лепестками роз, ему не нужно? - окрысился Азизиан.
   - Ой, только не говорите, что вы давние недруги! - смотреть на тихого, словно сомнамбула, ящера было страшно. - Азизиан, где твоё гостеприимство? Рафаил о нём столько рассказывал, что мне было сложновато поверить в существование столь радушного хозяина. - Бросив хитрый взгляд на Лорда, добавила тонны три сожаления в голос. - Как видимо, не зря не верила...
   - Провокаторша, - прошипели мне в спину, но в сторону дверей, за которой (могу поклясться на Библии) собрались все обитатели, направился. Пинком распахнув резные створки, зычно гаркнул на шуганувшуюся в разные стороны прислугу: - Арабелла, приготовь гостям спальни и прикажи накрыть на стол! Глаша, убери труп из залы!
   Испганные суккубки взяли под козырёк и опрометью бросились выполнять распоряжения своего ненаглядного Лорда.
   Спустя каких-то пять минут Глаша, призвав на помощь ещё трёх суккубок, облачённых в лёгкие доспехи и кольчуги, за ноги выволокли Елену из комнаты. С особым удовольствием отметила тот факт, что демонессы с потаскушкой не церемонились!
   И вот, в наступившей тишине неожиданно поняла, что осталась с любопытным фамильяром и дотошным драконом один на один. Чуйка, еще ни разу не подводившая дурную хозяйку, предсказывала не самый приятный разговор.
   - И все же, моя прелес-с-сть, - подражая Горлуму из нашумевшей трилогии, Асука решился первым нарушить тишину, - что же за причины заставили тебя пуститься в столь опасное путешествие, да ещё и позволить артефакту руководить своими действиями?
   - Ведьмовская интуиция, - решила не врать... Ведь мои видения можно отнести к усилившейся интуиции?
   - А если более конкретно, - удвоил натиск хвостатик.
   Рассказывать о новой силе при Страннике не хотелось, поэтому мозг лихорадочно искал выход из щекотливой ситуации.
   Спас меня, как ни странно, сам дракошка-в-пальтошке: ему в срочном порядке понадобилась уборная. Буркнув нечто мало разборчивое, но с явным намёком на фаянсового друга, зелененькая рептилия, держась за стенку, выползла из помещения.
   Проводив Странника взволнованным взглядом (не дай Бог, дракон ласты склеит в Чистилище, как я потом это объясню Габриелю и Игорю?), повернулась к хвостатику.
   - Он не помрёт? - задала животрепещущий вопрос, прекрасно понимая, что всеми мыслимыми и немыслимыми способами пытаюсь отсрочить неприятный разговор.
   - Нет, - последовал ответ, от которого и тропическое море замёрзнет. - Василиса, что происходит?
   Тяжело вздохнув, вынуждена была сказать правду. (Может, Асука за свою долгую жизнь с подобным сталкивался и сейчас подскажет непутёвой хозяйке, как быть дальше?)
   - Помнишь съехавшего с катушек домового?
   - Это который хозяев дома растерзал? - Получив мой согласный кивок, демонёнок брезгливо скривился: - Такого монстра попробуй забыть... Мне потом ещё неделю кошмары снились!
   - Да ты до сих пор спишь с включённым ночником, - не смога удержаться от подколки, копчиком чувствуя, за что подобную издёвку есть мне подгоревшую перловку три раза в день на протяжении месяца. - Следовательно, и то, как эта скотина сбросила на меня железную перекладину, тоже помнишь?
   - Думал, тебя будет проще закрасить, чем отодрать, - теперь пришла очередь фамильяра издеваться, а мне же ничего не оставалось, как злобно сопеть. (Сама в тот момент свято верила в то, что никакая магия Габриеля меня не спасёт!)
   Проигнорировав ехидный выпад, с самым невозмутимым покерфейсом продолжила излагать свою тайну.
   - Не знаю, что послужило тому причиной (то ли соприкосновение железного швеллера с моей лобной костью, то ли чрезмерная подпитка магией Смерти), но очнувшись в морге, я приобрела новые способности. Если планеты станут в нужном порядке, или ещё какая невиданная хрень произойдёт, то я могу увидеть будущее...
   - Например?
   - Не задумывался, откуда мне стало известно о Дашке - девушке, которую преследовали фурии?
   - Честно говоря, обсуждали с рагнаром этот вопрос, - хвостатик поднял на меня настороженные глаза - видимо, результат мыслительного штурма двух демонов не порадует. - Пришли к мысли, что ты сотрудничаешь с какой-нибудь демонической шестёркой. Демон предоставляет тебе информацию, а ты, Васька, его покрываешь и периодически защищаешь перед другими приспешниками Сатаны.
   - Ополоумели?!? - моментально взвилась я, обиженная до глубины ведьмовской души.
   - Прости, хозяюшка, за крамольные мысли, но ничего более путного в наши дурные головы не пришло! - честно покаялся Асука. - Ладно, с твоим пока неизведанным ясновидением понятно, но причём здесь спешные поиски Рафаила? - Умные шартрезовые глаза окинули мою поникшую персону цепким взглядом. - Ты что-то видела... - Не столько спросил, сколько констатировал демонёнок.
   - Видела, - покладисто согласилась, прекрасно понимая, что взволнованный фамильяр потребует от меня сию секундного и наиподробнейшего отчёта. - И мне проще показать, чем пересказать...
   Посмотрев на бывшего фаворита Сатаны, мысленно дотронулась до нашей ментальной связи. Понятливый демонёнок моментально впустил меня в своё сознание. За то время, что мы с Асукой являемся магическими напарниками (всё-таки пара "Ведьма и её фамильяр" - это вам не хухры-мухры, а огогооо!), я настолько привыкла к беспорядку в голове демонёнка, что на мысли типа "Интересно, чем питается землеройка? Ну, не землёй же в самом деле! Верно?.." совершенно не обращаю внимания. Думаю, что и тактичный Асука на мою панику, перемешанную с раздражительностью, тоже чихать хотел!
   Раскрыв сознание, как недавно было с Лордом суккубов, позволила встревоженному фамильяру с головой окунуться в личный ад его сумасбродной хозяйки.
   Стоит отдать должное хвостатику: он не только спокойно перенес жуткие воспоминания о моих видениях, но даже не попытался отдалиться от меня после всего увиденного. Вместо этого Асука поступил как истинный демон, всегда и во всём ищущий свою выгоду.
   - Не знаю кому как, но мне твои, хозяюшка, новые супер способности нравятся! - Заметив мою скептическую мину, поспешил пояснить: - Вот идёшь ты, к примеру, по улице. Топаешь себе мимо стройки, музычку слушаешь, даже напеваешь припевчик под нос, а тут бац - у стрелы тросы обрываются и многотомный блок падает на тебя! Согласись, печальный исход... Но благодаря твоему дару, ты заранее будешь знать, что нефиг ходить под стрелой башенного крана!
   - Солнце моё ясное, ты никак головой стукнулся, пока со Странником ко мне телепортировался? - ужаснувшись описываемой якобы перспективой, поспешила расставить все точки на "ё". - Видения по заказу не приходят!
   - Я хотя бы ищу положительные моменты в сложившейся ситуации, - вспылил всегда инфантильный демон.
   - И что хорошего ты видишь в том, что я знаю, где держат рагнара, но ни черта не знаю, как ему помочь?
   - Зато теперь нам хотя бы время на поиски Рафаила не придётся тратить, - раздавшийся от дверей голос дракона заставил нервно дёрнуться, и задуматься над тем, как много он слышал. - И нет, я, так же как и Асука, впервые слышу, чтобы после магического воскрешения у вашей братии открывался новый дар.
   Вот и разобрались, блин, с новыми способностями Василисы Ласкиной...
  

АКТ 4

"Финт ушами"

  
   Не знаю, каким Азизиан был Лордом, но вот хапугой и сибаритом являлся первостатейным! Чего только один суккубский дворец, обставленный в лучших традициях рококо, стоит! (И это, попрошу заметить, я не во все комнаты нос сунуть успела!)
   - Василиса, веди себя прилично - ты же не дома! - злобно шипел демонёнок, следуя за мной бухтящим хвостиком.
   - Асука, мне, может, осталось жить всего ничего, - открыв очередную резную дверь, обозрела огромную зеркальную комнату, где в гордом одиночество стояла большая кровать... Хотя нет, правильнее будет сказать "сексодром". - Сам же слышал, как Азизиан, дрожа всем телом, вещал про адски страшного и супер-мега сильного Вечного!
   - Не поминай его на ночь глядя, - фамильяр испуганно подпрыгнул и, словно суеверная бабка, три раза сплюнул через левое плечо.
   - Ты бы ещё перекрестился, - стараясь, чтобы голос звучал легко и непринуждённо, двинулась дальше по коридору. - И почему сердобольный хозяин не может самостоятельно выделить маленькой и скромной мне комнатку? - Окинув злобным взглядом длинный коридор, обставленный в вычурном стиле, недовольно поджала губы. - "Можешь выбрать любую опочивальню, Васенька!" - довольно правдоподобно передразнила инкуба. - А если мне его спальня приглянется, что тогда?
   - Василиса! - то ли простонал, то ли прошипел хвостатик.
   Довольно ухмыльнувшись, с самым независимым видом продолжила осмотр своего временного пристанища. Лучше пусть Асука злится, чем ходит в предобморочном состоянии и пугает местных синюшным оттенком лица.
   Вызванный на спонтанный совет Азизиан, спокойно выслушал мой рассказ о том, где, при каких обстоятельствах и с кем именно моё третье око показало мне Рафаила, и... Позорно грохнулся в обморок. Прибежавшие на шум суккубки, злобно оскалились на нашу троицу, обступили своего ненаглядного Лорда плотным кольцом, и ни на метр не давали приблизиться к ненаглядному, а главное монаршему телу. На вежливые уговоры, что негоже взрослому демону валяться на холодном полу (так ведь и самое ценное можно простудить), инкуб никак не реагировал. Но стоило дракону злобно сощуриться и недовольно цыкнуть сквозь зубы, как старинный друг Рафаила буквально воскрес, и поделился информацией... От которой захотелось лечь рядом с Лордом и тихохонько помереть.
   После известия о том, что рагнар против воли гостит в пещере Вечного, на Ауску и Азизиана было страшно смотреть - казалось, они уже и с жизнью попрощаться успели, и к нотариусу сгоняли, чтобы состряпать завещание. Странник, дракошка неумытая, сохранял пофигистический настрой, но и в его серых глазах нет-нет, но проскакивала искорка страха... Короче, всем было ясно, как день, что встречаться с Вечным противопоказано, но никто не знал, как этого "счастливого" события избежать и одновременно вызволить Рафаила.
   Вечные, как пояснил Асука, являлись негласными палачами Преисподней. Осталось их немного - особей десять, не больше, но никто точно не знал, откуда взялись эти существа, и как их убить тоже было непонятно.
   Не спорю, меня посещала сумасшедшая идея натравить дракона на Вечного, доказав, что местный живодёр знает из первых уст, где удерживается душа Эбби. Но пришлось отринуть сию антигуманную мысль, как непродуктивную, - я прекрасно понимала, что во мне говорил кровожадный артефакт, а, как известно, у психов и маньяков советов не спрашивают. Вот и металась моя мелочная душонка между желанием принять душ и растянуться на чистых простынях и мягкой перинке, и желанием засесть в библиотеке и попытаться найти на Вечного как можно больше компромата... Или готовый план по его уничтожению!
   И нет, желание истребить сатанинских карателей как клан, было продиктовано не "Звездой Хаоса"! Если бы эта страхолюдская тварь подняла руку на меня, то я бы ещё подумала, убивать его или нет, но так как Вечный позарился на самое дорогое мне существо (Асука не в счет, ибо он уже давно и прочно стал частью меня!), то руки повыдёргиваю и в жо... Кхм, под чёрную юбчонку засуну и на клей "Момент" посажу!
   - Судя по зловещему блеску глаз, ты настроена решительно, - открыв очередную дверь, носом тюкнулась в широкую грудь Странника. - Колдунья, не переоценивай свои силы и помни, что ты - смертная, пусть даже и защищена магией Палача!
   Вот и упырёныша вспомнили...
   Подавив детское желание пнуть дракона по голени, сострила задумчивую мордашку и, старательно смотря сквозь оппонента, обратилась к фамильяру:
   - Асука, как думаешь, нам эта комната подойдёт?
   Попытавшись осмотреть спальню, старательно не замечала гневного пыхтения и злобных взглядов со стороны Странника.
   "А дракончик-то не промах - хорошую комнатушку успел занять!" - восхищённо присвистнула, оценив скоромный интерьер, подобранный в спокойных золотисто-коричневых тонах.
   - Не игнорируй меня! - злобно прошипел блондин, прожигая мою персону гневным взглядом. - И эту комнату я занял пер...
   Решив не дожидаться очередной банальности от реликтовой ящерицы, с самым невозмутимым видом отодвинула его в сторону и просочилась в помещение. Осторожно опустив рюкзак возле кресла-качалки (кто бы что ни говорил, но Азизиан не только демон наслаждения, но и скрытый ретрофил!), сладко потянулась и принялась расстегивать пуговицы осточертевшей робы. Асука, привычный к ведьмовским закидонам, даже бровью не поведёт, а Странник, думаю, и не такой стриптиз видел, поэтому в конвульсиях не свалится.
   Когда я дошла до середины пуговичного ряда, наконец-то отмер дракон:
   - Василиса, тебе не стыдно раздеваться перед посторонним мужиком?!?
   - О, Странник, - удивлённо, а главное практически искренне, округлив глаза, целомудренно запахнула полы рубашки. - А что ты здесь делаешь?
   - Как считаешь... - злобно зашипел ящер, нехорошо сузив глаза.
   Но мне нужна была эмоциональная разрядка, поэтому я ничего лучшего не придумала, как полезть на рожон:
   - Один, два, три и так далее!
   - Василиса! - проревел взбешённый дракон, с силой сжимая кулаки. - Не провоцируй меня, соплячка!
   - Сколько раз тебе, остолоп, ещё нужно повторить, - всё-таки не удержалась и звезданула мужика по голени, - что если хочешь быть услышанным, обращайся по имени? - С любопытством наблюдая за тем, как ящер, баюкая пострадавшую конечность, обзаводится нехилым арсеналом когтей и клыков, отрешённо думала о том, как быстро свернут мне шею. - Я же тебя "дракон" или "эй, ты" не называю, а говорю уважительно - "Странник". Неужели это так сложно?
   - Малолетняя засранка! - прошипел дракон, отчего между его губ проскользнул раздвоенный язык.
   - Хамло непотребное! - не осталась в долгу. - Так и будем одаривать друг друга сомнительными комплиментами или перейдём к конструктивному диалогу?
   - Убью, - коротко сообщили мне и даже предприняли попытку поймать.
   Но горе ловец не учёл немаленького опыта по ускальзыванию от прислужников Сатаны, мечтавших лицезреть мой хладный труп, поэтому нечего удивляться, что ничего у него не получилось.
   - Вася, Странник, хватит вам! - Асука, как самый здравомыслящий, попытался нас остановить. - Вы же взрослые люди... и дракон!
   Удачно проскочив под растопыренными руками ящерки, круто повернулась на пятках и показала нерасторопному дракону язык. Издав гортанный рык, Странник резво подпрыгнул и (мать моя родная!) одним прыжком преодолел добрых три метра! Схватив громко и не совсем цензурно верещащую меня за шкирку, с силой дёрнул на себя, отчего я не удержалась на ногах и клушей грохнулась на попу. Но (горжусь с собой) не растерялась, и моментально вцепилась в длинные волосы, так удачно оказавшиеся в зоне досягаемости.
   - Я сказал: "Хватит!", - вспылил несчастный фамильяр, прекрасно понимая, что два дурака разнесут спальню на щепки.
   Причем вспылил Асука не только фигурально, но и физически!
   Намотав прядь пепельных волос на кулак, уже готова была заехать лбом по носу Странника, как заметила, что моя одежда начал дымиться, а на рукавах даже маленькие язычки пламени проступили! Испуганно отшатнувшись от оторопевшего дракона, в мановение ока скинула неудобную робу и принялась по ней скакать, опасаясь возгорания.
   - Не делай так больше, - глянув исподлобья на хвостатика, дракон скупым движением ладони погасил огонь, ласкающий его одежду.
   А я же, убедившись, что помощь пожарных не понадобится, только и смогла, что показать большие пальцы рук, мол, классно!
   Асука, покрутив кончиком хвоста возле виска, настоятельно порекомендовал Страннику быть "умнее и старше некоторых шибанутых на всю головушку малолеток". Дракон на это заявление сухо улыбнулся и с гордо поднятой головой удалился из комнаты. Правда, напоследок так дверью жахнул, что удивительно, как на меня внушительный кусок штукатурки не упал!
   - Значит так, - разгневанный демонёнок - зрелище не для слабонервных, - ты сейчас принимаешь ванну и ложишься спать!
   - Одна? - решив, что лучше не спорить, покорно потопала к неприметной дверце, спрятавшейся в углу огромной комнаты.
   - Вместе со своими тараканами, - гаркнул выведенный из себя фамильяр. - Утром, на свежую голову, ещё раз всё обсудим и после голосования будем действовать, согласно придуманного плана.
   - Фу, какой ты скучный, Асука!
   Проворно скрывшись в ванной комнате (пока по заднице ремнём не получила), была приятно удивлена благами цивилизации, а именно огромной ванной и краном, из которого текла горячая и холодная вода! Белые махровые полотенца радовали глаз, а стройная шеренга разнообразных гелей-скрабов-шампуней, выстроившаяся на стеклянной полочке над раковиной, вызывали зуд в руках - до того хотелось ими поскорее воспользоваться.
   Скинув оставшуюся одежду, включила воду и полезла выбирать вкусно пахнущий скрабик и шампуньку. Остановив свой выбор на чём-то голубо-зелёном, пахнущем цитрусами, с довольным мурлыканием погрузилась в воду. Негу, охватившую меня в тот момент, просто невозможно передать словами!
   Намылив волосы, положила голову на бортик ванны и прикрыла глаза. Головная боль, с упорством дятла долбившаяся в висок с самого утра, начала понемногу отступать, а веки, налитые свинцовой усталостью, отказывались подниматься.
   Не знаю, уснула ли я или же это было на самом деле, но, готова поклясться собственной жизнью, прикосновение тёплой и такой знакомой ладони мне не привиделось!
   Испуганно распахнув глаза, резко приняла сидячее положение, отчего вода весело выплеснулась из ванной, заливая кафельный пол. Мозг, всё ещё не верящий, что передо мной на самом деле пропавший рагнар, отстранённо фиксировал всё происходящее. А вот руки уже тянулись к широким плечам в попытке обнять и прижать к себе крепко-крепко!
   - Рафаил... - прикоснувшись к руке высшего демона, неожиданно даже для себя заплакала. - Рафаил, ты жив!
   - Васенька, хорошая моя, - сильные и такие родные руки обняли меня, и прижали к себе, - не плачь!
   - Но ты же в плену у Вечного! - вдыхая знакомый запах, чувствовала, как по щекам катятся горячие слёзы.
   - Тогда кто, по-твоему, тебя сейчас обнимает? - тёмная бровь скептически изогнулась, а тонкие губы растянула ехидная улыбка.
   - Призрак..? - помертвевшими губами всё-таки вытолкнула страшное слово из горла, и ещё плотнее прижалась к демону.
   - Думаешь, бестелесные духи могут так сделать? - Рафаил медленно наклонился и осторожно, словно опасаясь напугать, поцеловал.
   Целоваться Рафаил умел, и делал это, полностью отдаваясь процессу. Вот и сейчас - у меня уже голова шла кругом, и дыхание сбилось, а эта моська неумытая довольно улыбается! Укусив рагнара за нижнюю губу, с извращённым удовольствием посмотрела на округлившиеся глаза, и весело расхохоталась - на душе стало легко и спокойно.
   - Обними меня так сильно, как только можешь! - я всегда умела ставить собеседника в тупик.
   - Тебе рёбра сломать, что ли?!
   - Нет, мне, как маленькой и испуганной девочке, нужно чувствовать заботу и крепкое мужское плечо рядом, - попытавшись вылезти из ванной, была остановлена строгим взглядом и приказом "сидеть и не рыпаться". - Так что давай без членовредительства!
   - Поэтому мой нежный одуван собирается идти войной на Вечного? - намылив мочалку, демон заботливо начал тереть мне спинку и шею.
   - У этого, как ты выразился, "одувана" нехилая армия за плечами, - позволив рагнару смывать шампунь с моих волос, жмурилась от удовольствия. - Адская смесь "Ласкина и её фамильяр" уже немалого стоит, а если к нам ещё и дракона присовокупить... Сочувствуя я Вечному!
   - А хоронить вас тоже вместе будут? - Рывком вытащив меня из ванной, Рафаил набросил мне на плечи банное полотенце. - Думаю, картонной коробочки из-под чая как раз хватит, чтобы собрать прах вашей троицы для погребения.
   - Предлагаешь бросить тебя на верную смерть? - разинув рот от удивления, только и могла, что осоловело вращать глазами.
   - Умная девочка, - поцеловав меня в лоб, словно покойника перед последней дорогой (тьфу-тьфу!..), рагнар осторожно намотал на моей голове тюрбан из полотенца. - Очень тебя прошу, Василиса, возвращайся утром под защиту Габриеля!
   - Стесняюсь спросить, - сжав кулаки, готова была врезать сноровистому рагнару, - чем мне поможет упырёныш, когда я начну загибаться от тоски по любимому демону? Или, ты думаешь, что погоревав месяц-другой, я втрескаюсь по самые в гланды в достойного мужчину?!?
   Скрещенные на груди в защитном жесте руки, сжатые в тонкую ниточку губы и потухший взгляд говорили красноречивее любых слов. Да, мой любимый рагнар именно так и думал... Я даже больше скажу: он был в этом свято уверен!
   - Пошёл вон! - стараясь, чтобы голос не звенел от истеричных ноток, максимально спокойно и относительно вежливо выразила своё пожелание.
   - Василиса... - дёрнувшись в моём направлении, Рафаил напоролся на ледяной взгляд.
   - Не хочешь, чтобы тебя спасали - отлично! Баба с возу, кобыле легче, как говорится, - обогнув демона по широкой дуге, трясущимися руками натянула халат. - Но экскурсию по Чистилищу и Преисподней отменять не буду - я Страннику обещала найти душу Эбби. Так что не скрежещи зубами: моя задержка более никак не связана с тобой! - Упорно смотря куда угодно, только не на рагнара, старалась не дать волю позорным слезам обиды. - Уходи...
   - Васенька, ну, чего ты? - сбледнувший с лица Рафаил от моих слов дёрнулся, как от хлёсткой пощёчины.
   - Я сказала: ПРОВАЛИВАЙ!!!
   Заорав во всю мощь лёгких, неосознанно дала выход и силе кровожадного артфакта. Воздушный поток, пронёсшийся по комнате, смёл со своего пути не только косметические баночки и полотенца, но и Рафаила хорошенько спиной о каменную стену приложил. (Хоть какой-то прок от "Звезды Хаоса"!)
   - Хозяюшка, что случилось? - Сунувшийся на шум Асука, так и застыл с отвисшей челюстью, увидев валяющегося на полу высшего демона. - Рафаил?!?
   Посмотрев на меня взглядом побитой жизнью собаки, преданной любимыми хозяевами, рагнар отстранённо кивнул хвостатику и в гордом молчании растворился в воздухе.
   Повернувшись к фамильяру, только и смогла что-то невнятно буркнуть, прежде чем разразиться бурными слезами-соплями, которые потом с упоением до рассвета размазывала по лицу и рубашке демонёнка, оставшегося со мной ночевать.
  
   Вяло ковыряя ложкой в овсяной каше (вот кто бы мог подумать, что Лорд суккубов, чьим именем непослушных демонят пугают, руками и ногами за здоровый образ жизни?..), была, мягко говоря, не в духе. Стиснув зубы, стоически игнорировала любопытные взгляды Странника, а уж гримасы Азизиана вообще старалась не замечать - боялась, что не сдержусь и таки нахамлю старинному другу рагнара.
   Инкуб, устав многозначно подмигивать, саркастически кривить губы и умело двигать бровями, решил пойти ва-банк.
   - Говорят, Василиса, тебя ночью гость посетил... - и замолчал, паразит, видимо, давая мне возможность направить разговор.
   - Ревнуешь? - отложив ложку, ибо опасалась бросить ею в симпатичную рожицу Лорда, скрестила руки на груди.
   Нет, я, конечно, знала про то, что у стен бывают уши, но вот чтобы у хозяев этих самых "ушастых" стен полностью отсутствовали как хорошее воспитание, так и зачатки инстинкта самосохранения - не слышала.
   - Даже не помышлял о подобном, - моментально открестился демон наслаждения, бросив строгий взгляд мне за спину, где стояли две суккубки, прислуживающие за завтраком. - Просто интересно узнать, зачем Рафаил приходил?
   - А то ты не в теме! - набычившись ещё больше, сердито сверкнула глазами. - Припёрся, скотина такая, чтобы отговорить от операции по его спасению!
   - И как, - в разговор вмешался Странник, перестав наконец-то с аппетитом лакомиться пресной овсянкой, - демону удалось достичь желаемого?
   - По моему настроению не видно? - чувствуя, что в скором времени с губ начнёт капать яд, решила во избежание скандала поменять тему разговора. - Странник, ты уже думал, где нам искать душу Эбби?
   - Планировал о ней парочку демонов расспросить, - задумчиво потерев подбородок, дракон бросил на меня настороженный взгляд. - Я так понимаю, что затею с посещением оракула Преисподней ты не оставила?
   - Зачем? - сделав глоток крепкого кофе, многозначительно поиграла бровями. - Тем более что мне бы хотелось узнать о новых возможностях, - развивать тему дальше не стала: Асука и Странник отлично поняли, о чём я говорила, а Лорд, каким бы он замечательным не был, не относился к разряду моих друзей.
   - Но ведь Лейла обитает на самом нижем уровне Преисподней... - Азизиан, слышавший наш разговор в очередной раз пришёл в ужас. - Допустим, вы каким-то чудом сможете проникнуть в пещеру Провидицы, но никто ведь не даёт гарантии, что она не поднимет тревогу, на которую прибежит половина дворца и Сатана вместе с ними!
   - Значит, будем действовать быстро, а при необходимости и кляпом воспользуемся! - решительно поднявшись из-за стола, дала понять, что неприятный для меня разговор окончен. - Азизиан, могу я воспользоваться твоей библиотекой?
   - Конечно... - растерявшийся демон выглядел умилительно. - Кайла тебя проводит!
   Даю руку на отсечение, что суккубка, коей выпала столь сомнительная честь, недовольно скривилась, но и открыто возражать не стала. Правильно, а то ещё от взбесившегося Лорда по рогатой головке получить можно... Или же ко мне в загребущие ручонки попасть - для очередного жертвоприношения "Звезде Хаоса". Кстати о птичках: нужно не забыть выловить низшего демона и задобрить вредный артефакт порцией крови!
   Поднявшись из-за стола, с самым зверским видом проигнорировала невнятное блеяние Азизиана, мол, "завтрак - это самый важный приём пищи, который ты столь бесцеремонным образом проигнорировала", подхватила кружку с недопитым кофе и с самой царской физиономией вышла из столовой. Кайле ничего не оставалось, как последовать за мной.
   Громко скрежеща зубами, суккубка быстро обогнала меня и чуть ли не бегом понеслась по запутанным коридорам инкубского замка. Видимо, ведьминское общество ей было крайне неприятно.
   - Кайла, что за отношение? - на очередном повороте расплескав кофе, решила расставить все точки над "ё".
   - Ты о чём, колдунья? - в голосе лордовской подстилки сквозило неприкрытое презрение. - Я выполняю приказ Лорда!
   Пропустив мимо ушей презрительное "ведьма" (нужно пытаться держать себя в руках, а то такими темпами "Звезда Хаоса" завладеет моим разумом, и я превращусь в женский вариант Рембо), попыталась найти компромиссное решение:
   - Можешь рассказать, как найти библиотеку, и иди по своим делам.
   - Ага, чтобы потом по всему дому столовое серебро, антиквариат и драгоценности пропали? - моментально окрысилась моя провожатая. - Да меня же тогда с позором изгонят из семьи!
   Задохнувшись от возмущения (кем меня только не обзывали, но воровкой величали впервые!..), обиженно поджала губы и до самых дверей библиотеки не проронила ни слова. Суккубка, как оказалась, была такому исходу дела даже рада.
   - Прошу, - открыв огромную резную дверь, Кайла издевательски поклонилась. - Если вам, многоуважаемая кем-то, но не мной, вдруг что-то понадобится, обращайтесь ко мне!
   "Перетопчешься!" - мысленно фыркнув, с самым независимым видом вошла в обитель библиотекарей и книжных червей.
   Ну, что я могу сказать? Это, конечно, не знаменитая библиотека из всем известного мультфильма "Красавица и чудовище", но по размерам и количеству собранных в ней книг, она располагалась где-то рядом. Огромные книжные стеллажи, длинные, многоярусные полки, столики со стопками макулатуры буквально давали на мои плечи всей своей массой и скрытыми в них знаниями.
   Изначально, при мысли о посещении библиотеки, я представляла себе дсяток-другой местных энциклопедий, шкаф с развлекательной литературой и, может быть, карту Преисподней, но никак не подобную махину! Да мне же жизни не хватит, чтобы перелопатить все имеющиеся в книгохранилище талмуды!
   - И как прикажете искать информацию о Вечных? - в сердцах спросила сама себя, совершенно не рассчитывая на ответ.
   Не успела я сформулировать запрос, как с самой верхней полки сорвалась огромная, в кожаном переплете книга, и плавно спикировала прямо ко мне в руки. Моя челюсть самопроизвольно рухнула на пол, а глаза тем временем следили за тем, как книженция перелистывает странички в поисках интересующей нежданную гостью информации!
   - Господи, да это даже круче Гугла и всяких там Википедий! - Восхищенно уставившись на статью, с которой мне настоятельно рекомендовало ознакомиться печатное издание, не смогла сдержать эмоций. - Не знаю, что это за магия и кто её накладывал, но от всего сердца говорю "Спасибо"!
   Приметив напротив окна уютное кресло, решила поизображать из себя знатную леди из восемнадцатого века, и прочитать статью не в спешке, как истинный житель двадцать первого века, а неспешно и с удовольствием. Свернувшись калачиком в огромном кресле, которое при желании могло служить кроватью для ребёнка, погрузилась в чтение.
   Спустя минут двадцать, неосознанно поглаживала переплет книги, словно бы благодаря за полученную информацию, и чувствовала гнетущую пустоту в душе. И ладно бы мне было просто обидно, что рагнар послал лесом меня и все мои благородные мотивы, но нет, моя склочная душонка с печалью и содроганием понимала, что встретиться лицом к жуткой морде Вечного всё же придётся.
   С чего я подобное решила, если операция по спасению Рафаила отменяется? Да с того, что Сатана, прознав о том, что ненавистная ему ведьма Василиса и моя гоп-компания не только пообщались с оракулом, но и слямзили у источника всемирного зла душу Эбби, пустит по нашему следу ищеек и самых сильных демонов, коих только можно встретить в Преисподней. И, как выяснилось из старинного талмуда, лежащего на моих коленях, Всадники Апокалипсиса к этой категории не относятся, а вот Вечные с удовольствием поохотятся на зарвавшуюся ведьму и её фамильяра. Думается, дракон им всё же не по зубам будет.... Хотя, чем чёрт не шутит?
   Бросив очередной взгляд в высокое окно, тяжело вздохнула. Если верить скудным сведениям, почерпнутым из книги, то с Вечными ни мне, ни всему Конклаву белых ведьм не тягаться.
   Откуда они взялись, как появились в нашем мире и по какому принципу выбирают себе вожака было категорически непонятно. Ясно было только одно: много столетий назад, группа Вечных буквально появилась из воздуха (вот и первое подтверждение того, что инопланетяне посетили Землю), и, не мудрствуя лукаво, принялись убивать людей направо и налево, а селения, через которые лежал их путь, сжигать. Группа белых ведьм, державшая в страхе всю местную нечисть, попыталась им противостоять, но, потеряв большую часть своих соратниц, быстро поменяли тактику и бросились в ноги к местным божкам (оказывается, и такое в истории было, а я всё на кинематограф грешила!). Божественный пантеон долго ломаться не стал (правильно, когда твои храмы разрушают, а прихожан "испивают досуха" - цитата из местного исторического справочника, и не так задёргаешься), и вступил в ряды армии, противостоящей Вечным.
   При посильной помощи богов дело пошло веселее, и всё больше сражений были выиграны силами Света, в то время как "злобных исчадий ада" (тоже цитатка из талмуда) теснили к горам, где, по грандиозному замыслу божественных военноначальников, Вечные должны были быть замурованы в самой глубокой, самой тёмной, самой холодной (ну, вы поняли) пещере. В исторической справке не оговаривалось, что пошло не так, но вместо того, чтобы смиренно упокоиться в импровизированном склепе (странные парни эти демоны, да?..), Вечные яростно сопротивлялись и смогли уложить как минимум треть богов, что, соответственно, очень подорвало силы светлой стороны.
   Пока непримиримые противники сражались, на землю опустилась ночь, и было принято единогласное решение прервать битву до рассвета. Правильно, нужно же было раны подлатать, совершить омовения, подсчитать падших и временно выбивших из строя солдат, и придумать новый план действий, ибо старый с громким треском провалился. Так вот, сидят горе-полководцы, думу тяжёлую думать, а из рядов доблестной армии отделилась группка из трех самых обычных человек, и партизанскими тропами направилась к лагерю "исчадий ада".
   Естественно, в моей голове моментально красными буквами загорелось слово "Предательство", но дальнейшее ознакомление с исторической справкой, моментально внесло соответствующие поправки, и огненно-красное слово сменилось на ярко-оранжевые "Патриотизм" и "Смелость". Ребята, втеревшись в доверие к одной старой, но весьма могущественной ведьме, вызнали про её самые убойные зелья и, изловчившись, выкрали несколько склянок. Их план был до гениального прост: закидать из кустов противника смертельным варевом, и по-тихому смыться под покровом ночи.
   Думаю, всё бы у молодцев получилось, если бы не некая истеричная птичка, чье гнездо они так неосторожно потревожили (хотя, думается и я бы благим матом орала, если бы моё жилище, построенные с таким трудом, разгромили вероломные двуногие вандалы). Птичка, истерично вереща, с лёгкостью выдала местонахождение диверсионного отряда и, недолго думая, свалила, пока её не прибили. Выведенные на чистую воду богатыри, переглянулись и пошли в наступление, свято веря в то, что их память увековечат в былинах. Размахивая мечами, воинственно горланя бравурные частушки, парни бросились на врагов. То ли Вечные после сна не сразу сориентировались в происходящем, то ли испугались тройку вояк (мне больше импонирует этот вариант), но могущественные демоны бросились наутек!
   Один из богатырей, воодушевленный столь лёгкой победной, размахнулся и со всей силы бросил склянку с каким-то супер-пупер-сногсшибательным зельем в Вечных. Взрыв, грохот, клубы дыма, локальное землетрясение и... Земля разверзлась, на глазах доблестных воинов, утягивая в свои недра иноземных басурманов. Пока богатыри осоловело хлопали глазами, то открывая, то закрывая рты, из глубин земной коры вырвался сноп искр и земля снова "срослась", словно ничего и не произошло!
   Ошеломленные столь лёгкой победой, молодцы вернулись в свой стан и честно во всём сознались главнокомандующим. Получив выволочку и нехилые земельные угодья в качестве благодарности за спасение Родины, парни бросились в ноги разгневанной ведьме. Дыша огнем и дымом, старуха в красках поведала трём остолопам что это было за зелье и чем чревато его бездумное использование.
   Мои глазки, после прочтения вредоносных и смертоносных последствий применения зелья, не просто загорелись! Они сияли, словно звёзды, а перед мысленным взором уже предстала картинка того, как я, стоя метрах в ...цати от Сатаны, бросаю в него чудо скляночку. Бум-бах-тарарах и от верховного руководителя всемирного зла и мокрого места не остаётся.
   "Ага, а вместо уже привычного и относительно предсказуемого дьявола, ему на смену придёт некто неизвестный, и не факт, что он будет многим лучше Сатаны!" - совершенно не смущаясь в мои фантазии влез Асука. - "Да и не сможешь ты, хозяюшка, создать такое же зелье."
   "Сомневаешься в моих талантах?" - моментально окрысилась, принимая позу невинно обиженной.
   "Даже мысли крамольной не допускал!" - поспешно открестился от обвинений хвостатик. - "Просто рецептик чудо-зелья был унесен вредной ведьмой с собой в могилу, и ни одному, кто общался с духом старушенции, она не открыла его состава."
   "Печально..." - расстроенно вздохнув, снова посмотрела на книгу. - "Но ведь как-то можно победить Вечного?"
   "Вась, мы даже не знаем, сколько Вечных сейчас существует в этом мире и не общаются ли они со своими сородичами в других измерениях, а ты говоришь про "победить"!" - скептицизм Асуки просто-таки лился через край.
   "Хорошо, если не победить, то обезвредить!" - упорно стояла на своём. - "И вообще, на нашей стороне дракошка-в-пальтошке, а это что-то да значит!"
   Асука лишь тяжело вздохнул, давно привыкший к моим закидонам, но благоразумно промолчал, прекрасно понимая, что спорить сейчас со мной бессмысленно. Мало того, что поступлю по-своему, так ещё и "забуду" оповестить своих спутников об очередном финте ушами.
   Плана, как такового, у меня не было. Зато в наличии имелась уверенность в том, что стоит нам только начать наше непростое путешествие к обители Лейлы, как и дорога, и встречи с нужными демонами сами сложатся и в руки бросятся. Откуда у меня была такая уверенность? Да просто ужасающие видения давно не посещали, вот я и расслабилась.
   Моя деятельная натура требовала ратных подвигов... Или, на худой конец, героической смерти, но никак не сидения на попе ровно в мягком кресле в шикарной библиотеке Азизиана. Да и кровожадный артефакт "подкормить" не мешало бы!
   "Асука, ты же знаешь, спорить со мной бессмысленно!" - недовольно шикнув на фамильяра, грозно насупилась. - "Поэтому собирай монатки, мы отправляемся в логово Сатаны!"
   "Да на кой нам это нужно?!" - взвыл хвостатик и, более чем уверена, полыхнул огненными рожками. - "Если тебе, хозяюшка, так приспичило умереть, то попроси инкубских подстилок помочь - они с огромным удовольствием и за простое "Спасибо" тебя на куски разорвут."
   "Раз Рафаил не хочет, чтобы его спасали, то поможем дракошке найти душу своей возлюбленной - тем более что именно на этих условиях Странник спустился с нами в Преисподнюю." - Я никогда легко не сдавалась. - "Мы всего лишь уточним у Лейлы парочку вопросов и сразу же вернемся на грешную землю."
   "Как будто нам дадут это сделать, если Сатана прознает, кто лазил у него под носом и общался с любимым оракулом!" - Асука тоже закусил удила, и я буквально чувствовала волны недовольства, исходящие от демоненка. - "Мы и сотни шагов не успеем сделать, как нас схватят и бросят в застенки!"
   "Не ссы, Марусь," - моей жизнерадостности могли бы позавидовать несостоявшиеся камикадзе. - "У нас есть секретное оружие!"
   "Дракон всех перебить просто физически не сможет!" - дурниной взвыл фамильяр.
   "А я про блонди и не говорила," - кровожадно оскалившись, довольно потерла ручки. - "В общем, готовься, Асука, через час прощаемся с сим милым домом и с его обитателями!"
   Скомкано завершив разговор, поспешно разорвала ментальную связь, боясь, как бы умочка Асука не поймал отголоски моих бредовых мыслей. Мне и правда в голову не приходило натравить дракона на демоническую братию, нет, у меня была идея куда более лучшая... и разрушительная. Если ничего не останется, как прибегнуть к крайним мерам, то пущу в ход "Звезду Хаоса"...
   Я заметила, что как только надела кровожадный артефакт, практически сразу стала раздражительнее и агрессивнее. Конечно, сие печальное понимание пришло ко мне далеко не сразу, но и моих куриных мозгов хватило, чтобы заинтересоваться биографией "Звезды Хаоса". Щедрая информация, выданная умненькой библиотекой Азизиана, наконец-то помогла осознать во что же я вляпалась обеими ногами.
   Артефакт, помимо того, что скрывал ауру своего владельца (или подделывал её под демоническую, как в моём случае), усиливал отрицательные качества мага. Например, если настроение не фонтан, то при помощи треклятого артефакта оно скатится в Тартар, а если в вас природой заложена ненависть ко всему живому, то можете быть уверены, что через час-два вы превратитесь в озлобленного маньяка-потрошителя. Чем дольше владелец носил артефакт, тем большее влияние он имел на колдуна.
   Сложив "один плюс один", пришла к логичным выводам и, как следствие, к запасному плану действий... За который меня упыреныш придушит лично!
   Если верить ветхому труду ученых демонических умов, то при особом желании я могла выпустить скопившуюся в "Звезде" силу на свободу. Как обещает некий Скавий, импульса негативной энергии хватит, чтобы стереть из истории семьдесят процентов Преисподней! Делаем скидку на время, и можно смело надеяться, что цифра семьдесят в текущем году приравняется к сорока пяти - пятидесяти процентам! Конечно, и я погибну... Но, как уже говорила ранее, это самая (!!!) крайняя мера!
   Отложив книгу, вознесла хвалебную оду магической библиотеке. Если бы не дух, заключённый в её стенах, то ползать мне по полкам несметное количество лет! А так, один запрос в вежливой форме и, вуа-ля, необходимый трактат у меня в загребущих ручонках.
   Осталось дело за малым: уболтать моих спутников на пешую прогулку из Частилища в Преисподнюю! И если Странник впереди меня побежит в Преисподнюю, в поисках души возлюбленной, то с фамильяром могут возникнуть проблемы. Ослик упёртый! И даже давление на точку, называемую "Рафаил в опасности", не поможет. Ведь в ответ мне скажут, что некто с неподъёмным эго и крутым клинком не хочется быть спасенным, поэтому нафиг, ибо нефиг!
  

АКТ 5

"Наша служба и опасна, и трудна!"

  
   Как я и предсказывала, Асука много истерил, громко орал, отпаивался валерианкой, клялся и божился связать подведомственную ему ведьму по рукам и ногам, и отправить ее (своевольную колдунью то есть) под строгую опеку Габриеля. Но мы с драконом были непреклонны.
   Странник сразу просек, что я не только из-за обещания иду на поиски души Эбби. В моем сердце жила надежда всё-таки пересечься тет-а-тет с Вечным. Блондин, так же как и я понимал, что после такого знакомства выживет только один из нас... И, что-то мне подсказывает, что ставки он сделал не на палача Преисподней.
   - Василиса, ты же понимаешь, что для того, чтобы встретиться с оракулом, нужно попасть в Преисподнюю? - получив мой согласный кивок, фамильяр довольно зажмурился. - И, надеюсь, ты так же прекрасно понимаешь, что это не так-то просто сделать? - ещё одно согласное мотыляние головой, заставило хвостатика насторожиться. - Так во имя пьяных ёжиков, объясни мне, убогому, как ты собралась это провернуть?!
   Доведённый до белого каления Асука так полыхнул огненными рожками, что чуть не подпалил брови и ресницы стоящему позади него Азизиану. Лорд суккубов испуганно моргнул и бочком-бочком, словно краб, перебрался ко мне поближе на кушетку. Правильно, засранец, понимает, что фамильяр никогда в жизни не причинит вред своей ведьме.
   - Прикинемся обычными демонами и беспрепятственно пройдем все посты и охранки, - невинно пожав плечами, упорно не желала волноваться из-за такого пустяка. - Благодаря тому, что артефакту нужны кровавые жертвы, от меня не будет нести белой ворожбой, и никто не заподозрит в неприметном угловатом пацанёнке то самое слово на букву "в", которое нельзя произносить!
   Открывший было рот демонёнок, тут же его и захлопнул, когда шартрезовые глаза встретились с моим взглядом. Да, я безмолвно просила фамильяра согласиться на очередную авантюру... И да, я прекрасно (в принципе, как и все здесь присутствующие) понимала, что поиск души возлюбленной дракона всего лишь предлог. Истинная же причина была в рагнаре: я до дрожи в пальцах волновалась за любимого демона.
   - Когда выдвигаемся? - устало вздохнув, Асука с жалостью посмотрел на меня и Странника. В его глазах читался полный диагноз наших умственных способностей.
   - Да хоть сейчас! - Довольно улыбнувшись, сорвалась с места и в три прыжка оказалась возле фамильяра. - Асука, зайка ты моя ненаглядная, - повиснув немаленьким балластом на шее падшего демона, заверещала на одной протяжной ноте: - я тебя так люблю, так люблю! - Не найдя ничего лучшего, смачно, как и завещал Брежнев, три раз облобызала офонаревшего от подобной наглости демонёнка.
   - Отцепись от меня! - взбрыкнул фамильяр, отойдя от первого шока. - Лучше зелья свои пойди проверь, а то мало ли, какие криминальные личности живут в доме Лорда!
   Старинный друг Рафаила на подобное замечание даже бровью не повел. Зато суккубки, стоявшие в дверях и охранявшие своего ненаглядного Лорда от посягательств с моей стороны (из всей нашей гоп-компании, почему-то только я удостоилась сомнительной чести быть расцененной как потенциальная кандидатка на место в постели Азизиана), так оскалились, что в пору было падать в обморок от ужаса. Странник, стоящий спиной к бестиям, естественно, не увидел "милых" улыбочек, а вот Асука, блеснув шартрезовыми глазками, улыбнулся им в ответ и показательно поиграл огоньками на рожках. Признаться честно, впечатлило не только демонических подстилок, но и меня.
   Видимо, как на меня влияет "Звезда Хаоса", так же и на Асуку влияет Чистилище... О том, что будет происходить в Преисподней, постаралась не думать.
   Сборы заняли не очень много времени, и уже спустя какой-то час-полтора, впихнув все необходимое в безразмерный рюкзак, наша гоп-компания и Азизиан стояли в холле. Неловкое молчание затягивалось...
   - Ну, наверно, будем прощаться? - в багровых глазах Азизиана стояли слёзы.
   - Не расстраивайся, Лорд, - Асука, как самый жалостливый из нашей компашки, участливо хлопнул демона по плечу. - Мы ещё наведаемся к тебе в гости... Ведь правда? - шартрезовые глаза выжидательно посмотрели на нас с драконом.
   Устыдившись, согласно закивала, краем глаза замечая, как справа от меня тоже самое делает и Странник. На этом печальном моменте, древнего друга рагнара окончательно и прорвало. Горестно всхлипнув, инкуб разразился горькими рыданиями, перемежающиеся громкими подвываниями. Спасибо хоть из серии "На кого же вы меня покинулииии?.," причитаний не было слышно.
   Суккубки нервно переглянулись и, оттеснив нас от любимого Лорда, принялись сюсюкать, пытаясь успокоить впечатлительного демона.
   - Лорд, ну, что вы так расстроились? - рыжеволосая красотка, ласково гладила Азизиана по волосам. - Вы и соскучиться не успеете, как они вернуться!
   Бросив в нашу сторону злобный взгляд, к успокоению красноволосого демона подключилась другая демонесса.
   - Не расстраивайтесь, Лорд, - суккубка наклонилась под невероятным углом, демонстрируя во всей красе охрененное декольте. - Они закончат все свои дела, и когда будут возвращаться на землю, обязательно заглянут к нам!
   Звучало это примерно так: "Чтоб вам, тварюганищи, пусто было! Довели нашего миленького, маленького, пупсячного Лордика до слез! Уууууу, злыдни!!!". Стыдливо переглянувшись со Странником (Асука раньше всех дал своё согласие на возвращение к Азизиану), согласно закивала.
   Приметивший наше дружное и единодушное согласие, инкуб моментально перестал истерить и довольно улыбнулся. Вытерев сопли-слюни, Азизиан вполне миролюбиво толкнул пятиминутную речь, основная мысль которой сводилась к тому, чтобы мы не смели умирать и обязательно на обратном пути заглянули к нему - мы же не просто это обещали, а ещё и при свидетелях. Свидетели, выраженные озлобленными мордахами суккубок, многообещающе оскалились. Здраво рассудив, что демонические подстилки не силой, а массой превосходят нашу компашку, даже крамольную мысль о невыполнении обещания не допустила в свою непутёвую головушку.
   - Присядем, что ли, на дорожку, - Азизиан в последний раз промокнул глаза кружевным платочком. - Всё ж таки народная примета!
   Не ожидавшая того, что могущественный Лорд суккубов верит в народную, человеческую (!) молву, удивленно уселась на рюкзак. Внутри ранца что-то жалобно дзинкуло-тренькнуло, и меня оперативно за шкирку стащили с импровизированного насеста. Погрозив моей сбледнувшей с лица светлости пальцем, Асука споро провёл ревизию содержимого рюкзака и, судя по довольной мордашке, остался результатами доволен.
   Тянуть и дальше с покиданием радушного хозяина не было больше смысла, и так задержались дольше, чем планировали. Поэтому нагрузив хвостатика рюкзаком, подцепила под ручку блондинчика и с самым довольным выражением лица, вышла из распахнутых дверей инкубского дома. За проведённые здесь дни, у меня ни разу не возникло желания высунуть нос наружу и полюбоваться местными красотами. И надо сказать, что зря!
   Небольшой садик, разбитый перед домом радовал глаз такими знакомыми деревьями, как яблони, персики, груши, вишни. А разлапистая растительность, тянущиеся вдоль невысокой ажурной изгороди, сильно смахивала на кусты рябины. Уютненькая и до розовых соплей миленькая беседочка пряталась в тени деревьев, окруженная красивым цветником.
   - Загляденье... - зачарованно прошептала, с восхищением вертя головой.
   - Это ещё что, - рядом со мной, словно по волшебству, появился инкуб. - В следующий твой приезд, Васенька, покажу тебе Аллею черных роз... Вот, где настоящая красота и духовное умиротворение!
   Демоновское "в следующий раз" прозвучало с такой уверенностью, будто и не пропадал рагнар из городской квартиры, и не бередят мне душу кошмары, в которых появляется Вечный, и не томит совесть данное дракону обещание... В моём понятном и простом в исполни (ну, и пусть, что только в теории) плане всё было ясно и подумано (и фиг бы с мелочей): поговорить с оракулом, спасти Рафаила, убить Вечного (или навечно куда-нибудь заточить) и найти душу возлюбленной дракона. Но, зная свою везучесть, могу практически с девяностопроцентной вероятностью гарантировать, что три из четырех пунктов с треском провалятся. И каждый день я молюсь, чтобы это был не второй пункт моего плана...
   Неожиданно в ушах зашумело, перед глазами поплыл серый туман, а сердце затравленной птицей метнулось к горлу. Уже оседая на тротуарную плитку, коей были выложены дорожки в инкубском дворике, с отвращением поняла, что очередное мерзкое ведение снизошло до маленькой и скромной ведьмы Василисы Ласкиной.
  
   Темный грот пещеры... Множество свечей, расставленных на концах замысловатой и совершенно незнакомой, отталкивающей пентаграммы, в центре которой стоит каменный алтарь... На котором, прикованный цепями по ногам и рукам, лежит расхристанный и раскрашенный под хохлому рагнар! Мой рагнар!!!
   Палач Преисподней, всё так же облаченный в своё мрачное обмундирование, замер над высшим демоном, и читает заклинание на гортанном, незнакомом мне языке. Непонятные, но оттого не менее страшные слова, камнями падают в пугающую тишину обители Вечного. Он уверен в том, что никто не посмеет ему мешать, а рагнар, безмолвно лежащий на алтаре, уже ничего не сможет предпринять и помещать его планам сбыться.
   Из всего непонятного нагромождения слов, мне удалось с превеликим трудом вычленить всего одно слово "Аббадон". От него веяло смертью и тленом...
   Услышавший это же слово рагнар, медленно, явно пересиливая боль, приподнял тяжелые веки и злорадно осклабился. Рафаил был уверен в своей правоте, которой щедро поделился с Вечным... Ну и со мной за компанию.
   - Странно, - протяжный стон, прервавший начавшийся монолог моего любимого демона, перешёл в булькающий кашель, - я всегда считал тебя верной собачонкой Сатаны, а оно вон как всё обернулось. Хотя, никто из ныне живущих не знает, откуда появились Вечные, и кто вас породил... Неужели ты призываешь своего отца?
   Сказано это было ехидными и в меру презрительным голосом, но мне, знающей рагнара не первый год, без особого труда удалось уловить тщательно скрываемый страх в его голосе! От ужаса у меня не то, что волосы зашевелились на голове, нет, они начали активно седеть.
   Вечный, не отрываясь от своего занятия (правильно, терять контроль во время плетения заклинания нельзя - а то вместо призываемого и относительно понятного зла может такая мерзость откликнуться на зов, что потом и рад не будешь), проигнорировал вопрос высшего демона. Вместо этого он с самой отрешённо физиономией взял лежащий рядом с рагнаром кинжал, инкрустированный тёмно-красными каменьями, и, даже не вздрогнув, полоснул себя по раскрытой ладони. Тёмная, вязкая кровь самого загадочного палача в Преисподней весело закапала на лицо рагнара.
   Но этого треклятому Вечному показалось мало...
   Сжав в стальных тисках здоровой рукой подбородок Рафаила, палач заставил безвольного демона разжать челюсти. Теперь тёмные капли падали в рот рагнару, но тот даже не пытался увернуться от навязываемого "угощения". Видимо, всё было оооочень плохо, и пленник это прекрасно понимал...
   Вечный снова произнёс пять или шесть слов на непонятно языке, и высоко вознес руку с зажатым в ней кинжалом над несчастной жертвой. Снова прозвучало относительно понятное слово "Аббадон" и острый клинок по самую рукоятку вошёл в грудь Рафаила. Высший демон дёрнулся раз, другой, третий, пытаясь освободиться как от оков, так и от инородной стали в своей груди, но всё было тщетно.
   Издав протяжный полувой-полустон, демон, словно чувствуя, где притаилась его своевольная ведьма, повернул голову в моём направлении. Столь любимые серебряные глаза смотрели умоляюще, словно прося не совершать глупостей и бежать... Бежать как можно дальше и не оглядываясь на прошлое.
   Прекрасно понимая, что могу сейчас хоть истерику устроить, хоть военный оркестр сюда загнать, и никто ничего не услышит, всё равно зажала рот трясущимися руками. С мазохистской жадностью поймав последний вздох рагнара, с жутким воем упала на колени...
   А столь родные и любимые серебряные глаза незряче смотрели в одну точку...
  
   - Василиса! - истошный вопль, буквально прогорланенный в ухо и хлёсткая пощёчина, заставили оперативно прийти в себя.
   Перед глазами всё ещё стояла отвратная картина, открытая моей новой силой...
   Ненавижу!
   Сергея ненавижу - за то, что решил поизгаляться над бедной и беззащитной девушкой. Габриеля ненавижу - за то, что использовал сложившуюся четыре года назад ситуацию в свою пользу. Рафаила ненавижу - за то, что исчез неведомо куда, позволил Вечному себя пленить, а затем и убить в угоду очередному исчадию Ада (пусть даже последнее пока и не свершилось, слава Богу!). И себя люто ненавижу - за то, что в своё время не смогла сказать "Нет" нежданному самаритянину, предлагавшему спасение от мясника... Дура набитая!
   - Кто такая Аббадон? - каркающий голос с трудом выталкивал слова из сорванного горла. Видимо, кричала я не только в своём видении, но и в реальности.
   Из наступившей гробовой тишины вполне логично заключили, что эта демонесса - та ещё тварь... Похлеще Сатаны и Глав Святой Инквизиции вместе взятых будет.
   - Кто такой, - раздавшийся справ от меня голос блондина, заставил заинтересованно повернуться в его сторону. Вопросительно приподняв бровь, невербально потребовала пояснений. - Аббадон - это Ангел Бездны, могущественный демон смерти и разрушения, военный советник Сатаны. Точнее был им лет четыреста назад, пока не решил сместить Сатану с тёмного престола. Его поймали при подготовке покушения на правителя Преисподней. Убить его не просто, поэтому он был заточен в древних темницах Преисподней. Где они расположены, знает очень небольшой круг лиц, и они скорее умрут, чем огласят сию тайну.
   - Поговаривают, что физическая оболочка Аббадона не выдержала страшных пыток, и истлела в вечном огне, - Асука тоже решил поделиться крохой информации. - И в темнице заточена чёрная, слово сам тьма, душа Ангела Бездны.
   - Коллега, значит, - губы против воли изогнулись в кривой усмешке.
   - Сравнила жопу с ручкой, - всплеснул руками фамильяр. - Ты - Ангел Смерти, то есть нейтральная сторона, не принимающая сторону ни Добра, ни Зла. А демон смерти...
   - Обеспечивает меня и остальных Ангелов Смерти работой, - сложив "два и два", вычленила основную мысль. - И, попрошу внести в протокол, я не Ангел Смерти, а всего лишь его непутёвый заместитель!
   - С чего ты вообще про него заговорила? - в разговор вклинился Азизиан.
   Непосвященный в мою маленькую тайну Лорд суккубов, заинтересованно поддался вперед.
   Удивленно моргнув, невинно пожала плечами, мол, вспомнилось и всё. Настороженный взгляд багровых глаз, на дне которых плескалась детская обида - какая-то безродная ведьма, так активно изображающая друга, не захотела делиться информацией с великим и могущественным Лордом, казалось вот-вот во мне дырку прожжёт.
   Пока я играла с красноволосым демоном в гляделки, в мои мысли вклинился задумчивый и в меру настороженный голос фамильяра:
   "Слушай, хозяюшка, а ведь Аббадон, насколько помню, является ещё и Князем фурий... Помнишь Дашку, которую эти бестии травили?"
   Оторвавшись от по-детски обиженного инкуба, перевела заинтересованный взгляд на Асуку. Дашку - самого обычного, но гиперактивного и мегаоптимистичного человека во всей Вселенной, я помнила очень хорошо. Именно в тот день, когда мы спасли девушку, в нашу с рагнаром спальню вломилась вероломная сучка с крыльями, и умыкнула моего (!) демона. Но, к своему стыду и позору, я так и не выяснила, зачем сеятельницам бед, раздоров, войн и опустошений понадобилась обычная девушка. Да, я была поглощена поисками своего любимого демона и ни капли об этом не жалею!
   "Асука, можешь кинуть кличь по другим фамильярам, и узнать не пропадали ли люди по вине фурий на прошлой неделе? Хотя временной интервал может быть и дней десять-пятнадцать..." - встрепенувшись от неожиданной мысли, почувствовала, как лоб покрылся холодной испариной.
   Согласно кивнув, хвостатик, видимо, уловил ход моих панических мыслей:
   "Ты думаешь, что невинного человека принесут в жертву?"
   "Думаю, что уже это сделали," - почувствовав, как в груди разлилась горечь от осознания своей беспомощности, недовольно скривилась. - "Не зря же они практически сразу и рагнара в пещере Вечного заточили. Видимо, у них всё идёт по плану... Чтоб им всем повылазило!"
   "Но кому может быть выгодно вернуть к жизни Аббадона?" - белая кисточка проворного хвоста, смешно почесала затылок. - "Неужели Сатана настолько расслабился и поверил в своё могущество и бессмертие, что проморгал кучку активных оппозиционеров?!"
   "Меня не в коей мере не трогает чрезмерно завышенная самооценка правителя Преисподней," - злобно насупившись, приняла непростое решение. - "Но всё-таки непрозрачно намекнуть шелудивому старикашке о творящихся у него под носом бесчинствах стоит. Как думаешь, кто сгодится на роль почтового голубя?"
   Ох, не зря Габриель сетовал на то, что мы с фамильяром не только совершаем глупые поступки, но и думаем одинаково. Вот и сейчас, взгляды колдовских шартрезовых и моих самых обычных серых глаз скрестились на ничего непонимающем Азизиане.
   "Интересно, как Владыка отреагирует на звонкоголосого, но краснопёрого пернатого?" - довольно прихрюкнув, Асука с самым невозмутимым выражением симпатичной мордашки продолжал смотреть на напрягшегося инкуба. - "Да и не думаю, что он согласится на столь опасную роль."
   "Он Рафаилу друг или как?" - моментально окрысившись, с гастрономическим интересом окинула поджарую фигуру высшего демона взглядом. - "Вот пусть и докажет это не на словах, а на деле!"
   Асука, умничка, на мой прочувственный монолог ничего не ответил, погружаясь в себя - видимо, связывался с фамильяра других ведьм, чтобы выведать у них интересующие меня сведения. А передо мной же встал неприглядный в своей простоте вопрос: открыться Азизиану иди снова поиграть в недомолвки с лёгкой примесью обмана?
   Решив, что рагнар не на пустом месте считал Лорда суккубов другом, подхватила ничего непонимающего демона под локоток, и самым медоречивым голосом предложила прогуляться по тенистой аллее, виднеющейся чуть в стороне от огромного и добротного дома инкуба. Красноволосый мужчина согласно, а главное радостно кивнул, словно чувствовал, что сейчас с ним будут делиться тайной... Наивный, всё-таки он, хоть и с приличным многовековым жизненным опытом за плечами!
   Про прошествии двадцати минут, когда мой голос осип от долгой и проникновенной речи, а брови Лорда потерялись на затылке, я, наконец, изложила не только предысторию, но и свой план относительно краснопёрого голубя. Стоит честно признаться, что "голубь" от предлагаемой роли в истории Преисподней, сбледнул с лица и сбился с шага.
   - Допустим, мне удастся напроситься на аудиенцию к Сатане, - совершив несколько дыхательных упражнений из курса йоги, Азизиан, наконец, совладал с обуревавшими его чувствами. - Допустим, - в этом месте Лорд скептически скривился, но стоически закончил предложение: - правитель Преисподней даже поверит в то, что группа фанатиков решила воскресить Аббадона. И пусть Сатана, потеряв остатки ума, бросится в личное бомбоубежище, но у начальника его службы безопасности - Вельзевула - однозначно возникнут вопросы. И самый пренеприятнейший из них: откуда мне стало известно о готовящемся перевороте?
   - Так твои потаскушки спят с кем ни попадя, - округлив глаза, только диву давалась неизобретательности многосотлетнего демона. - Скажи, мол, разомлевший мужик в порыве сильнейшего экстаза неподумавши ляпнул!
   "Василиса, Азизиан ооочень изобретателен... если верить женской половине населения Преисподней!" - вклинившийся в мои недоумённые мысли комментарий хвостатика заставил улыбнуться. Не к месту вспомнились горячие и такие нежные руки Рафаила... - "Как ты и опасалась, вчера пропала девушка. Сама понимаешь, что обстоятельства её исчезновения покрыты дымкой таинственности, и логичному объяснению полиции не нашлось места в этом деле. Вроде ведьмы поговаривают про подобные исчезновения ещё двух девушек. Только сколько времени назад это произошло, точно из фамильяров никто сказать не может: пропажу людей заметили не сразу."
   "И тревогу, соответственно, забили несколько дней спустя," - печально констатировала, смотря куда угодно, но только не в мудрые багровые глаза. - "Как думаешь, девушки нужны демонам для проведения ритуала?"
   "Не просто думаю, а уверен в этом на сто процентов," - не стал скрытничать фамильяр. - "Не удивлюсь, если для вызволения души Аббадона из заточения, им понадобилась кровь невинных девушек!"
   Мне не нужно было видеть, что Асука, от звучания имени которого дрожали не самые слабые демоны, смутился и умильно покраснел.
   Тяжело вздохнув, с щемящим чувством нежности в миллиардный раз задалась вполне риторическим вопросом: как я умудрилась собрать вокруг себя бракованных демонов? Что Рафаил, что Асука были чуть ли не притчей во языцех среди приспешников Сатаны и прочей шайки-лейки, а как дело коснулось чей-то девственности (причем даже не в вопросе участия в её лишении), так щёчки хвостатого фамильяра окрасились в маковый цвет. Да и рагнар, пусть и не краснел при обсуждении столь щекотливых тем, но старательно пытался их избежать.
   Помню-помню, было у нас как-то одно дельце года два назад, подкинутое следователем Астаховым, хи-хи. Маньяка-сатаниста на живца брали (естественно, подсадной уткой была я), так пока все вопросы обсудили, Асука успел литр валеринки выпить, а Рафаил с такой силой челюсти сжимал, что странно, как зубы в порошок не стёр.
   - Василиса, твоё недовольство вызвано "Звездой Хаоса" или это твои истинные чувства? - неправильно растолковал мои вздохи и возведенные к небу глаза Азизиан.
   Недоумённо приподняв бровь, только спустя пару секунд поняла, в какую сторону клонит Лорд. Убивала ли я сегодня в угоду кровожадному артефакту? Нет, ещё не успела, но об этом, многоуважаемый женским народонаселением инкуб, вам знать совсем не обязательно.
   - А ты бы как отреагировал, если бы вместо согласия в помощи, тот, на кого ты рассчитывал, схватился бы за сердце и отрицательно помотал красноволосой башкой? - Вот и ещё один плюс артефакта: теперь я могла хамить направо и налево, а чуть что, всё спихнуть на "Звезду", мол, не "покормила" лапушку, вот она и бузит.
   - Я так не делал! - моментально взвился на дыбы старинный друг рагнара.
   - Значит, ты согласен? - проникновенно заглянув в багровые глаза, состроила моську кота из "Шрека".
   - Не... - мимика и нервозность моего оппонента по всем признакам указывали на то, что я сейчас услышу отрицательный ответ. И это очень печалило. Но вместо веского и категоричного отказа, Азизиан нервно проблеял: - Не знаю...
   - Хватит сопли жевать! - уставший от долгих уговоров и стояния на ласковом солнышке, Странник решительно взял дело в свои сильные руки. - Инкуб, от тебя требуется сказать либо "Да", либо "Нет", и никаким "Возможно", "Не знаю" или "Мне надо подумать" отделаться от нас не получится. Итак, твой ответ, Азизиан! - Серые глаза выжидательно уставились на инкуба, а презрение, сквозившее в них, можно было почувствовать кожей. - Ну!
   - Согласен! - зажмурившись, словно перед прыжком в воду с тигровыми акулами, Лорд суккубов оправдал мои наилучшие ожидания. - О боги, на что я подписался?! - тут же простонал он, прекрасно понимая, что обратного пути уже нет.
   - На помощь державе, - решил поддержать собрата Асука, но потом, заметив наши с драконом скептические взгляды, вбил последний гвоздь в крышку гроба инкуба: - возможно, посмертную.
   Похлопав в знак немой поддержи по плечу печального Лорда, скомандовала выдвигаться, а то мы такими темпами только в ночных сумерках покинем гостеприимный дом и хлебосольного хозяина. А мне ещё нужно выловить какого-нибудь мелкого демона и отправить того к праотцам! Никто против выдвинутого предложения не был, поэтому, в очередной раз простившись с Азизианам и договорившись держать связь, через Габриеля - не знаю, как на это отреагирует Смерть, но другого варианта не было, - с лёгким сердцем покинули суккубский притон.
   Не знаю, о чём думали дракон и хвостатик, а вот я во все глаза высматривала свою будущую жертву. Хотя, стоит признать, высматривать-то особо было негде, ибо наш путь пролегал по сухой пустыне, где изредка попадались нагромождения камней.
   -Ребят, а ребят, - решив озадачить общественность маячившей на горизонте проблемой, невинно потупилась, - артефакт ещё не получил сегодня кровавую дань!
   - И ты до сих пор молчала? - моментально набросился на меня Асука. - Ведь могли очередную суккубку Лорда прибить!
   - На основании? - вытаращившись на оппонента, аж с шага сбилась. - Ленку я прибила, потому что эта шваль была диверсанткой и предательницей, а остальные демонессы чем провинились-то?
   - Вася, где мы тебе сейчас демона на заклание найдём? - взвыл раздражённый фамильяр. - Кличь, что ли, кинем?!?
   - Зачем же так радикально? - идущий немного впереди Странник, со спокойной уверенностью вклинился в нашу перепалку. - Низших демонов тут навалом, и призвать одного - дело пяти секунд.
   - Ага, и одного росчерка кинжала! - моментально уловил, куда клонит дракон, Асука недовольно насупился. - Нужна же кровь призывающего!
   - Ну не пинта же, - попытавшись разрядить обстановку, потерпела полное фиаско.
   - Всего пара капель, но запах крови, потом ещё долго будет нас сопровождать, и любой, кто окажется настолько безмозглым, сможет на нас напасть!
   - Мы скоро выберемся к торговому тракту, поэтому эту проблему нужно решать быстро, - сквозь зубы процедил блондин, одарив моего паникующего фамильяра презрительным взглядом.
   - Вот и режь себе руки, чтобы демона призвать, - не повёлся на провокацию хвостатик. - Ах, да, ты не можешь, иначе через час-другой всё Чистилище и Преисподняя будут знать, что во владениях Сатаны гуляет дракон.
   Видимо, это был запрещённый приём, потому что Странник странно дёрнулся, но ни слова в опровержение не сказал. Что при его-то склочном и взрывоопасном характере равносильно чуду. Решив, что пора внести свою идею на рассмотрение, пока мужики не передрались, поспешно вклинилась между ними.
   - А на тракте мы никого не сможем заманить в кусты и там кокнуть?
   Слаженный вздох моих путников был вместо ответа.
   Но события, последовавшие за моим скромным предложением и откровенно скептическим к нему отношением двух твердолобых мужиков, заставил нас крепко призадуматься о том, что зря мы всё-таки какого-нибудь "залетного" демонёнка в кусты не потащили.
  

***

  
   - Васенька, это же просто дар небес, - недовольно скривившись, вполне правдоподобно передразнила Асуку. - Благодаря этому идиоту, мы не только беспрепятственно попадём в Преисподнюю, но и успокоим твой кровожадный артефакт! - Окинув оценивающим взглядом маленькое окошко - практически иллюминатор, только прямоугольной формы, расположенное под самым потолком, чуть не взвыла в голос. - Да в гробу и белых тапках я видела такой план!
   Повозка, груженная непонятными тюками и коробками, в очередной раз качнулась, и я снова, не удержав равновесия, хлопнулась на пятую точку. Подниматься на ноги и снова медитировать на окошко, мне категорически не хотелось. Ведь придаваться воспоминаниям можно и сидя на жёстком полу, верно?
   Хотя, было бы чему предаваться...
   Пока я и два моих спутника увлеченно спорили, где достать живого и желательного ооооочень слабого демона, которого не хватятся в ближайшее время, безответственно проморгали момент, когда на нашем пути замаячил приличных размеров обоз, состоящий из десятка гружёных повозок. Заметив нежданную преграду, буквально вылупилась на невиданное доселе диво-дивное (спасибо, хоть рот не открыла и пальцем тыкать не стала).
   Мне, городской девочке, видевшей подобное только по телевизору, моментально вспомнились фильмы "Табор уходит в небо" и "Властелин колец". Почему именно они? Сейчас объясню! Если вы не видели советскую киноленту про цыган, то уж фильм, снятый по мотивам всемирно известной книги Дж. Р. Р. Толкина, смотрели однозначно! Так вот, помните момент, когда люди покидали город Эдорас - столица Рохана и топали в Хельмову пядь? Да-да, ту самую, где состоялась битва с урук-хаями и прочими приспешниками Сарумана. Помните, у них было множество груженых повозок, всадников, окруживших по периметру своих соотечественников и навьюченных или впряжённых в телеги животных? Вот и сейчас я смотрела на точно такую же картину... Хорошо, практически такую же.
   В авангарде обоза скакали... нет, наверно, ехали?.. или всё-таки ползли?.. Короче, в авангарде обоза скакали несколько крепких мужчин, по центру, расположившись на равном расстоянии друг от друга, медленно двигались крытые и довольно большие возы. Странно, конечно, что позади обоза не было ни одного охранника, но, мало ли какие тут порядки. Демоны и неопознанные мной личности с длинными, змеиными хвостами или ветвистыми оленьими рогами чинно шествовали рядом с телегами, разбившись на группки по интересам.
   Дракошка-в-пальтошке то же приметил всадников и крытые повозки, и, если судить по его просиявшей мордахе, был им несказанно рад. Сцапав пискнувшего Асуку за хвост, заставил того немного притормозить и о чем-то с ним пару минут пошептался. Я, предчувствуя любимым копчиком грядущие неприятности, всё же упустила сей момент из виду, за что почти сразу же и поплатилась.
   - Вась, а Вась, - подошедший с левого фланга фамильяр, вызвал удивление - настолько щенячий у него был взгляд, - ты не устала ещё топать на своих ножках по пересечённой местности?
   Активно закивав растрепанной головой, только диву давалась, совершенно не понимая, зачем спрашивать столь очевидные вещи.
   - Тогда у нас есть идея, как с ветерком добраться до Преисподней! - промурлыкал Странник, пристраиваясь рядом со мной по правую руку.
   Удивление, ранее вызванное родным и нежно любимым демонёнком, начало перерастать в подозрительность, грозящуюся плавно перетечь в осторожность и трусливость.
   Заинтересованно приподняв бровь, всем своим видом показала, что готова к конструктивному диалогу.
   - Нам нужно пристроиться к обозу, - улыбка от уха до уха в исполнении блондинчика не произвела на меня должного впечатления. - Причем нам нужно быть приглашёнными, - это слово он особенно выделил голосом, - его хозяином, а не скакать позади него, глотая дорожную пыль.
   Паранойя, радостно взвизгнув, со злорадной улыбкой возвестила о том, что наши с ней подозрения не были беспочвенны. И пора либо делать ноги, либо приступать к активным действиям, чтобы воплотить желание блонди в реальность.
   Одарив нахала оценивающим взглядом, чувствовала, как во мне борются два противоположных желания. С одной стороны мне было очень интересно понять, каким хитро выдуманным способом Странник собирается напроситься в спутники начальнику обоза, с другой же - я отчетливо понимала, что главенствующую роль в этом априори идиотском плане отведут мне. Из всего вышеперечисленного становится понятно, что триста лет мне подобный интерес не тарахтел!
   - Кликни местного биг-босса и предложи свои услуги, - решив, что лучше первой выдвинуть пару тройку предложений, поспешно затарахтела: - Например, в качестве наемника!
   - Василиса, глаза разуй! - почти ласково посоветовал блонди. - Здесь и без меня наёмников и охранников с избытком хватает.
   Дракон кивком головы указал на скачущих по периметру обоза всадников, ранее мной по ошибке принятых за путешественников, примкнувших к хозяину телег. Вот только вместо привычных мне лошадок, коих я частенько видела в зоопарке, демоны (или кто там они по расовой принадлежности) использовали вполне-таки приличных размеров ящериц. Эти милые чешуйчатые создания отдалено напоминали комодского варана, у которого в ближайших родственниках отметилась очковая кобра - уж больно примечательным был капюшон, развевающийся на голове местных ездовых "скакунов".
   Нервно сглотнув, не решилась уточнять о вкусовых пристрастиях транспорта. Особенно после того, как один из лже-варанов повернулся в нашу сторону и приветливо высунул длинный сине-фиолетовый раздвоенный язык. Честно говоря, мне аж поплохело от подобного зрелища.
   - Окей, - покладисто кивнув, продолжила фонтанировать идеями. - Не хочешь в качестве наёмника - ну, и не надо! - И, отвернувшись, чуть в сторону, пробурчала: - Хотя, думается, любой, кто узнает, что ты дракон, моментально наймет и максимальную зарплату положит. - Кашлянув пару раз для порядка, с самым невинным выражением нахальной мордашки, повернулась к оппоненту. - Давай просто попросимся к ним в спутники!
   - Давай, - отчего-то радостно согласился Асука, до этого хранивший гробовое молчание. - Вот только вопросы, что мы втроём делаем в Чистилище и почему не можем сами пройти через Врата в Преисподнюю, моментально заинтересуют начальника стражи.
   - Там и такой есть? - округлив глаза, с ещё большим интересом принялась осматривать всадников. Уж очень хотелось понять, кто у них старший по иерархической лестнице. Пока выходило не очень удачно - демоны со спины были все как на подбор: широкоплечие, высокие и явно не хрупкого телосложения.
   Хотя со спины мой Рафаил смотрелся не менее выигрышно... Я бы даже сказала сексуально!..
   - Вася... - мученически простонал фамильяр, нервно подёргивая белой кисточкой хвоста. - Ты от темы-то не отвлекайся!
   - Говорить так и будем, что родственники, - мило улыбнувшись демонёнку, продолжила фантазировать. - Насколько поняла, наши с тобой ауры сейчас очень похожи, что играет в пользу версии "брат и сестра".
   - Ага, которые друг на друга похожи, как свинья на ёжа, - прихрюкнул Странник. - Вась, есть определенный тип демонов, чующих ложь. Вдруг мы именно на такого самородка нарвемся?
   Скрипнув зубами от досады, недовольно прошипела:
   - И что ты предлагаешь?
   - Мы подумывали выдать тебя за беглую служанку какого-нибудь демонического рода, - честно сознался Асука, поправляя лямки рюкзака. - Но тогда бы пришлось делиться деньгами, которые якобы посулили за твою поимку.
   - Сама понимаешь, у нас сейчас строгий эконом режим, - принял эстафетную палочку дракон, - поэтому разбрасываться звонкой монетой не имеем права. Значит, нужно придумать что-то другое!
   - Например? - боясь даже предположить полёт совместных фантазий Странника и моего фамильяра, покрылась липким потом от ужаса.
   Но, видимо, мне не суждено было услышать ответ блондинистого оппонента, так как нас наконец-то заметили. Неожиданно тяжёлый полог с последнего обоза был сорван и в нашу сторону полетели какие-то красные шарики, не больше теннисного мячика. Шары, не долетев до нас каких-то десять сантиметров, ударились о землю, спровоцировав несколько взрывов. Почувствовав, как меня окатило землёй, песком и камешками, разбросанными взрывной волной, истошно заверещала.
   - Заткнись, дура! - злобно зарычал Странник, старательно запихивая истеричную меня себе за спину.
   - Сам и затыкайся, придурошный! - не осталась в долгу и ненадолго захлопнула рот, пытаясь восстановить сбившееся дыхание. - Нас только что убить пытались, а ты столбом стоишь, вместо того, чтобы в них прицельно плюнуть и спалить этих гадов к чёртовой бабушке!
   - Нас всего лишь предупредили, чтобы ближе не смели подходить к повозкам! - дракону наконец-то удалось встать передо мной. - А ты орать сразу начала...
   - Асука, - сообразив, что блонди не собирается разворачивать военные действия, решила самостоятельно отомстить за умершие от ужаса нервные клетки, - дай мне рюкзак!
   - Зачем? - насторожено вспыхнул рожками фамильяр. - Там базуки нет! - И, видимо опасаясь, что силой попробую отнять вожделенный объект, отскочил от меня, а правую лямку ранца для надежности ещё и хвостом опутал.
   - И ты туда же, изувер! - обиженно всхлипнув, уже начала подумывать о том, чтобы пойти на противника без магической поддержки в виде зелий или огненных плевков дракона.
   - Вася, да успокойся же, - Странник, уставший наблюдать за моей истерикой, хорошенько встряхнул меня за плечи. - Вот же проклятый артефакт! - Злобно прошипел он, и затем вполне миролюбиво продолжил: - Демоны, что бросили в нас файерболы, не хотели причинить нам никакого вреда! Это было обычное и совершенно безопасное предупреждение!
   - От их предупреждения, я сама себе мумию напоминаю, - злобно огрызнулась, но вынуждена была пояснить, наткнувшись на недоумевающий взгляд серых глаз: - У меня песок не только во рту, носу и ушах, но и во всех дырках!
   - А нечего было стоять, раззявив пасть! - не остался в долгу дракошка-в-пальтошке.
   Открыв рот, чтобы в очередной раз ляпнуть нечто язвительное в ответ, поперхнулась собственным ядом, когда рядом с нами раздался хриплый и какой-то тягучий голос, от которого волосы на голове зашевелились. К сожалению, Странник, орясина недобитая, закрывал мне весь обзор на говорившего.
   - Как интересно, - промурлыкал его обладатель, - о каких таких "дырках" молодой демонёнок сейчас говорил?
   Повернувшись к Асуке, наткнулась на ошарашенный взгляд колдовских шартрезовых глаз. Хвостатик, так же как и я, ровным счетом ничего не понимал. Высказывание про набившийся в рот песок принадлежало мне, так почему пока невидимый для меня оппонент, считает, что его произнёс бывший фаворит Сатаны?
   - А вы, простите, кто будете? - извернувшись, смогла поднырнуть под руку Странника, но была оперативно схвачена за шиворот и прижата к груди дракона.
   - Имя мне Адрамелех, - многозначительно проговорил мужик, гордо вскидывая лысую, словно коленка, голову.
   Покопавшись в анналах памяти, пришла к печальному выводу, что новый знакомый ни с кем не ассоциируется. Но, удерживаемая железной хваткой дракона, почувствовала, как дрогнула его рука. Из чего моментально сделала вывод: с этим Адрамелехом не всё так гладко, как хотелось бы. Осталось только понять, нужно ли нам с ним в одном обозе ехать или лучше обойти данного типчика по широкой дуге.
   - И чем вы на жизнь промышляете? - осторожно ступив на тонкий лёд допроса, попыталась выведать информацию.
   - Гардеробщиком у Сатаны работаю, - не стал скромничать демон, довольно растянув полные, ярко-алые, словно накрашенные помадой, губы в довольной улыбке. - А ты, сладкий мальчик, чем занимаешься? И кем приходишься этим демонам? - Цепкие, тёмно-карие глаза с алыми всполохами, прошлись по моей фигуре, отлично скрываемой грязной робой и безразмерной ветровкой.
   - Странники мы, - неожиданно подавший голос Асука, заставил меня в очередной раз проглотить колкий ответ. - Путь в Преисподнюю держим, - подойдя поближе ко мне и дракону, фамильяр одними глазами приказал нам заткнуться и не лезть в разговор. - Вот увидели твой обоз, Адрамелех, и хотели напроситься в спутники, но охранники не позволили приблизиться.
   - Слышал-слышал, - довольно засмеялся барыга. - Уж больно задиристо кричал малец, - и демон, облизнув губы, послал мне воздушный поцелуй. - Не хотите ли присоединиться к моему каравану?
   От подобной похабщины меня аж передёрнуло. Нет, конечно, Рафаил или тот же Асука не раз и даже не два тоже посылали мне воздушные поцелуйчики, но в их исполнении это была милая забава. А сейчас же меня одолевало настойчивое желание принять горячий душ и как следует помыться... А еще лучше промыть рот Адрамелеха хлоркой.
   "Вася," - воспользовавшись ментальной связью, фамильяр попытался объяснить сложившуюся ситуацию: - "гардеробщик самого Владыки - практически идеальный и беспроигрышный способ попасть во дворец Сатаны!"
   "Слово "практически" поясни, будь столь добр," - решив больше не наступать на одни и те же грабли, проявила обоснованную осторожность.
   "Понимаешь, хозяюшка," - заискивающе начал каяться хвостатик, - "по Преисподней, да и по Чистилищу то же, ходят слухи о том, что демон не той ориентации..."
   "И что с того?" - не проникшись проблемой, упрямо пыталась докопаться до истины. - "Не думаю, что он рискнёт здоровьем и начнёт приставать к тебе или к дракону."
   "Василиса, ты ничегошеньки не поняла!" - фыркнул демонёнок. - "Адрамелех мальчиков предпочитает... И поверь мне, по демоническим меркам я смело могу причислить себя и Странника к категории взрослых и самодостаточных мужчин!"
   "Подожди!" - покрывшись холодной испариной, готова была пешком топать до Преисподней и штурмом брать загадочные Врата, лишь бы не находиться рядом с извращугой. - "Так его "сладкий" относилось ко мне?!?" - Гробовое молчание было самым лучшим ответом на поставленный вопрос. - "Он что, меня в койку вознамерился затащить? Да ещё и не как девушку, а как парня?!?"
   "Вот сейчас, ты всё верно поняла, хозяюшка!" - подхалимски промурлыкал Асука.
   "Да он же гомосексуалист!" - мне всегда было плевать на сексуальные пристрастия человечества, но не сейчас, когда дело касалось конкретно меня.
   "Смотри на вынужденное пребывание в компании Адрамелеха, как на дар свыше!" - довольно мурлыкнул фамильяр. - "Он нас не только в Преисподнюю доставит, но и позволит ублажить "Звезду Хаоса", а то ты совсем, Василиса, нервная стала!"
   "Даже думать боюсь, чем я за "ненужного" демона платить буду..." - меня отчетливо перекосило, что не осталось незамеченным гардеробщиком.
   Подняв удивленный взгляд от Странника, демон в ответ получил более чем красноречивый жест, мол, наш спутник малость не в себе. Довольно кивнув, справедливо рассудив, что долгое скитание по Чистилищу ещё никому на пользу не пошло, барыга выжидательно уставился на нас с Асукой.
   "Ну, позволишь ему разок чмокнуть себя в щёчку," - вынес на рассмотрение предложение хвостатик.
   "А в глаз?" - злобно насупившись, отвернулась от фамильяра.
   Сколько бы я ни ерепенилась, но была свято уверенна, что хвостатик, моментально сообразивший, какой счастливый билет нам выпал, ментальными тумаками и подзатыльниками меня быстро заставит согласиться на предложение развратного демона. Испуганно покосившись на дракона, чуть не взвыла в голос. Странник, тоже сообразивший, что бесплатный и практически безопасный билет в вотчину Сатаны стоит прямо перед нами, и сально улыбается, скосил на меня серые глаза и многозначительно поиграл бровями. Поэтому нет ничего удивительного в том, что я, подавив желание позорно задать драпака, натянуто улыбнулась просиявшему, аки солнышко, Адрамелеху.
   - Надеюсь, у вас, уважаемый, - последнее слово я буквально проскрипела, но гардеробщик верховного руководителя всемирного зла довольно заурчал, - найдётся место для троих путников?
   - Конечно, - поспешно согласился демон, видимо, боясь потерять новую постельную игрушку в моём лице. - Есть одно место в повозке с тканями и фурнитурой. Думаю, твои спутники, хороший мой, не будут против того, чтобы ты там ехал. А они спокойно смогут прокатиться верхом на богарте, - извращуга махнул рукой в сторону всадников, гарцевавших на варанах.
   Ну, уже хорошо то, что я теперь знаю, как этих ящериц-переростков называют. Богарт... Бррр, жуть-то какая!
   Кивком головы поблагодарив хозяина за гостеприимство, немного отстала, чтобы злобно шепнуть своим спутникам:
   - Проболтаетесь Палачу - нажалуюсь Рафаилу!
   - Знаешь, Вася, - подхватив нерасторопную меня, споткнувшуюся о камешек, за шкирку, Странник, довольно ухмыльнулся, - мне кажется, что рагнару совсем необязательно добавлять седых волос в шевелюру. Да и Адрамелех столько не нагрешил, чтобы на него ревнивого высшего демона натравливать!
   Задумчиво поиграв бровями, пришла к печальному выводу, что дракошка-в-пальтошке прав. Если мой ненаглядный демон узнает о том, каким именно нон-стопом я добралась до Преисподней, то мне же первой голову открутят, а потом уже и всем, кто был со мной заодно по кумполу настучат. Да нафиг бы оно мне не сдалось!
   Безропотно позволив впихнуть себя в повозку (не знаю, как только не зарычала, почувствовав руки Адрамелеха у себя на заднице), заметила, как моим ребятам подвели огромного богарта. Асука привычно почесал пушистой кисточкой маковку, и с залихватским "Эээээх!", проворно оседлал верховое животное. Блондинчик, бросив испепеляющий взгляд в мою сторону, на что получил невинное пожатие плечами (а что, идея-то путешествовать в компании сатанинского портного принадлежала не мне), с матерным бормотание, взобрался на лже-варана.
   - Держался бы ты за меня, - подгоняя поводья, Асука предусмотрительно обвил хвостом торс дракона. - Не ровен час сверзишься, и что тогда делать прикажешь?
   В серых глазах полыхнуло аидово пламя, по сравнению с которыми костры инквизиции всего лишь невнятные искорки, и я уже приготовилась к мести за убийство моего любимого и единственного фамильяра, но нет, буря миновала. Странник, отчетливо скрипнув зубами, пообещал не хуже клеща вцепиться в демонёнка, но если Асука сию же секунду не приструнит свой хвост, то останется без милого сердцу продолжения позвоночника. Понятливо кивнув, фамильяр позволил хвостику безвольно повиснуть вдоль его ноги.
   - Готовы? - словно дожидаясь того, пока новые участники похода займут свои места, огромный демон, возглавляющий охрану, начал раздавать указания. - Вы двое, будете ехать за Ваасом, - кивком коротко стриженой головы указал на ещё одного демона начальник местной службы безопасности. - Отстанете или потеряетесь - никто за вами возвращаться не будет. Ясно? - Получив согласные кивки от моих спутников, амбал зычно гаркну: - В путь! - и первым тронул поводья своего богарта.
   Не успела я вдосталь насладиться широкоплечим видом ушедшего в авангард демона, как повозка резко дёрнулась, отчего я сначала качнулась вперёд, а затем и назад. Свалившись на пятую точку, с тоской осмотрела своё временное пристанище, прекрасно понимая, что дорога до Врат будет долгой и нелёгкой... Особенно для меня, ибо не зря же Адрамелех выделил мне отдельную повозку.
   Вечерело... Меня усиленно тянуло на поспать, а вот моим спутникам было не до этого. Ребята старательно держали спины прямо, делали каменные покерфейсы, но вот на ухабах, через которые лже-варан вроде бы и плавно переползал, дракон и демонёнок недовольно морщились, и челюсти посильней сжимали. Бедняги, они, наверное, на причинных местах уже мозольки натёрли.
   Я несколько раз предложила своим спутникам разделить все прелести путешествия в телеге, но мне с надменными мордами сообщили, что они "мужики, и будут поступать соответственно с этим"! Философски пожав плечами (ведь каждый сходит с ума по-своему), в очередной раз скрылась за брезентовым пологом повозки. Уж больно красноречивые взгляды бросал на маленькую и пугливую меня Адрамелех.
   Мне предстояло подумать о многом... И в первую очередь о том, как отбить охоту до моего костлявого тельца у кладовщика. Хотя нет, это второстепенный вопрос, а вот проблема с кровожадным артефактом буквально стоит ребром! Меня уже буквально распирает от злости, а уж степень моей ненависти к любому живому существу не поддаётся описанию.
   "Асука," - осторожно тронув нити ментальной связи, решила посоветоваться с демонёнком, - "мне срочно нужна жертва для "Звезды Хаоса"! Или я в ближайшем будущем превращусь в женский вариант Халка!"
   "Будешь такой же зеленой и мускулистой?" - хохотнул этот паршивец. Но почувствовав волну раздражения, исходящую от меня, поспешно переключился на деловой лад: - "Я присматриваюсь к демонам, хозяюшка, но пока никого слабого или откровенно полудохлого не вижу."
   "И что будем делать?" - печально вздохнув, пару раз стукнулась головой о деревянную стенку повозки - вдруг на умную мысль разрожусь. И меня таки осенило! - "Я знаю, что нужно делать!" - Мысленно заорав, перепугала фамильяра. - "Нам нужно, чтобы на меня напал демон!"
   "Сдурела?!?" - моментально поставили мне диагноз.
   "Что за пессимизм, друг мой," - надменно фыркнув, поделилась идеей с общественностью (сто против одного, что Странник вытрясет из Асуки всю информацию). - "Вы с драконом держите демона, а я же ему в этот момент сеппуку устрою."
   "Василиса, харакири - ритуальное самоубийство, совершающееся, когда затронута честь восточного война, а то, что предлагаешь ты, хладнокровное и бесчеловечное убийство!" - голос разума нашей гоп-компании в лице хвостатика был категорически не согласен с моей задумкой.
   "У тебя есть другие варианты?" - моментально окрысилась.
   "Нет," - печально признались в ответ.
   "Тогда нужно обговорить детали плана," - постановило моё генеральское величество. - "Когда привал планируется?"
   "До Врат осталось меньше часа езды, поэтому перерыва на кофе и кустики не будет," - опечалил меня Асука. - "Придётся военный совет проводить здесь и сейчас."
   "И так, Василиса, изложи четко, внятно и строго по существу, что ты предлагаешь!" - фамильяр ни голосом, ни интонацией не выказал своего истинного отношения к моему бредовому предложению, но, сто против одного, покрутил пушистой кисточкой хвоста у виска.
   "Демоны падки на запах крови, так?" - решив быть последовательной в своих умозаключениях, неспешно выстраивала логическую цепочку. - "Мне всего-то нужно помахать пораненным пальчиком перед каким-нибудь низшим, и, вуа-ля, дело в шляпе. Вы со Странником меня, естественно, будете страховать."
   "А твой третий глаз как относится к этой затее?" - хвостатик давно понял, что спорить со мной бесполезно.
   "Молчит, зараза," - печально вздохнув, вполне жизнерадостно закончила: - "Но это даже хорошо! Обычно у меня только гадостные и кровавые видения бывают, а раз сейчас тишина в магическом астрале, то всё будет very well!"
   "Оптимистка!" - со смехом констатировал оппонент.
   "А что дракошка-в-пальтошке насчет моего грандиозного плана думает?" - вспомнив о вредном (если не сказать больше - паскудном) характере блондина, вынуждена была и его скромным мнением поинтересоваться.
   "Молчит... Многозначительно так," - поделился информацией фамильяр. - "Когда провернём задуманное?"
   "Как только покинем гостеприимного Адрамелеха," - произнеся имя гардеробщика Сатаны, скривилась, словно зелёный лимон целиком сожрала.
   Всё-таки права народная молва про "вспомни г... кхм, ну, понятно что, как вот и оно". Стоило мне только мысленно подумать про демона, как полог повозки откинулся, и я имела сомнительную честь лицом к лицу оказаться с похабником. Натужно крякнув, хозяин обоза гордо выпрямился в седле и, поблескивая на меня маслянистыми глазками, растянул губы в слащавой улыбочке.
   - Добрый вечер, - оскалившись в ответ, искренне надеялась на то, что демона не оскорбит моя откровенно перекошенная моська. - Чем могу быть полезнааа... - С опозданием вспомнив о том, что являюсь якобы пацаном, попыталась спасти положение: - Ааапчхи!
   - Будь здоров, мой сладкий! - посылая мне очередной воздушный поцелуй, Адрамелех рисковал получить тяжёлым ларем по черепушке. - Тебе комфортно? По нужде не нужно?
   Осторожно подойдя к краю повозки - хрен его знает, что на уме у этого демона, высунула наружу нос и с превеликим сомнением обозрела голую пустынную местность с редкими вкраплениями валунов. Вопрос чисто риторический: если мне всё же нужно, пардон, в туалет, гардеробщик лично отконвоирует меня за каменюку и проконтролирует весь процесс?
   Представив подобную перспективу, содрогнулась от отвращения, и отрицательно замотала патлатой головой.
   - Жаль, - причмокнул красными губами извращуга. - Может, ты голоден или хочешь промочить горло? - всё не оставлял попыток втереться в доверие помощник Сатаны.
   - Дядя, - устав ходить вокруг да около, перешла в наступление, - чего надо?
   - Тебя, - совершенно не смутился этот козёл винторогий. - Но вот незадача, - опечалено поделились со мной, - силой я тебя взять не могу, уж больно могущественны твои спутники, - бросив неприязненный взгляд через плечо, где ехали Асука и Странник, демон продолжил дальше: - Вот и пытаюсь выудить у тебя согласие на ночь со мной.
   - Чееегооооо?!? - осоловело округлив глаза, машинально прикрыла грудь руками.
   Ребята, бдящие, как бы их ведьму не обидели, якобы невзначай приблизились к повозке. А уж взглядами, которыми они одарили Адрамелеха, можно было гвозди в крышку гроба забивать. Дракон вопросительно вскинул бровь, а хвостатик тронул нить ментальной связи, интересуясь всё ли в порядке.
   Готовая зарычать и с кулаками броситься на обидчика (и пофиг, что его бодигарды ринуться на помощь хозяину - в моём распоряжении не только два лучших воина, но и рюкзак с поистине смертоносными зельями), как меня накрыло нежданное видение.
   Это предсказание было странным... Если раньше я была всего лишь сторонним наблюдателем, который никак не мог повлиять на происходящее, то теперь мне выпала честь побыть в роли главного действующего лица!
  
   Осторожно выбравшись из огромной кровати, скрытой лёгким полупрозрачным шифоном, стыдливо закуталась на манер тоги в экспроприированную простынь. С интересом присмотревшись к тяжёлому бронзовому подсвечнику, где вместо круглых пазов для свечей, были отлиты оскаленные морды каких-то монстрил, решила, что он лишним не будет.
   Держа своё грозное оружие наготове, осторожно вышла из-за балдахина и с открытым ртом обозрела совершенно незнакомую, огромную и обставленную в стиле барокко, комнату. Память категорически отказывалась вспоминать, как я здесь очутилась и почему нагишом возлежала в чужой кровати. А вот открывшаяся дверь, в проёме которой вначале показался внушительное брюхо, а уже потом и боровиная рожа Адрамелеха, немного прояснили ситуацию.
   - Очнулся, - довольно разулыбался этот смертник. - Готов оплатить свой долг?
   - Где я? - игнорируя вопрос и сальный взгляд демона, попыталась заполнить пробелы в памяти.
   - В моей комнате, - сказал очевидное гардеробщик.
   - А если более конкретно? - нахмурившись, отошла за массивную спинку кресла - какая-никакая, но баррикада.
   - Мы во дворце Сатаны, - довольно улыбнулся оппонент. - И если ты мне понравишься, то я даже проведу для тебя обзорную экскурсию.
   Скрипнув зубами, попробовала зайти с другой стороны:
   - Что я здесь делаю, и о каком долге идёт речь?
   - Да, кажется, я переборщил с настоем дурман-травы, - сокрушённо покачал головой гардеробщик.- Сладкий мой, неужели ты не помнишь, что мы заключили сделку?
   - Ка-ка-кую? - прокудахтала струхнувшая я.
   - Ну как же, - в притворном ужасе всплеснув руками, толстопуз щедро поделился информацией: - ты, сладкий мальчик, убил одного из моих демонов. Вспоминаешь? - Получив от меня ошарашенный взгляд, оппонент пришёл в неописуемую радость. - По законам Преисподней, на территории которой и произошёл инцидент, за убийство вне магической арены, я должен был покарать тебя на месте. Но вместо этого предложил выбор: плаха либо ночь, полная любви и страсти. Думаю объяснять, что ты выбрал, не нужно.
   До прифигевшего мозга, наконец, дошёл весь смысл сказанного, и во мне подняла голову паника. Руки мелко затряслись, колени подогнулись, на лбу выступила холодная испарина, а мысли-предатели отказывались группироваться в связные предложения.
   - Где мои спутники? - сглотнув ком в горле, попыталась придать голосу уверенности.
   - Не волнуйся, мой мальчик, с ними всё в порядке... пока, - Адрамелеху надоело ждать, и он перешёл к активным действиям и шантажу. - Они сейчас в таверне под неусыпным наблюдением стражи, - скинув камзол прямо на пол, извращуга принялся расстегивать пуговицы на рубашке. - Ты же понимаешь, что стоит мне только отдать приказ, и их моментально убьют? - Получив мой согласный кивок, демон радостно продолжил: - Но есть возможность сохранить как тебе, так и им жизнь, - омерзительно причмокнув губами, сластолюбец назвал ужасающую плату: - Ты должен ублажить меня! И не просто переспать со мной, а сделать так, чтобы я эту ночь запомнил на всю оставшуюся жизнь!
   "О, это будет не сложно!"- радостно оскалилась во мне "Звезда Хаоса", а рука сама собой якобы невзначай взвешивала подсвечник.
   - Хорошо, - от моего ледяного голоса все костры Чистилища замёрзли бы, а вот репродуктивным способностям Адрамелеха хоть бы хны! - Тогда я прямо сейчас и начну тебя удивлять, - растянув губы в довольной улыбке, медленно, буквально наслаждаясь тем, как заворожено демон наблюдает за моими движениями, развязала узел импровизированной тоги. - Я не парень, идиот пузаты, а девушка! - Сбросив к ногам простыню, раскинула руки в разные стороны и, добавив во взгляд тонны три страсти, то ли просвистела, то ли прошипела: - Ну, иди же ко мне, проказник!
   Адрамелех, не ожидавший от тощего паренька, такого финта ушами, истошно заверещал и...
  
   - Что с ним?!? - истеричный вопль каким-то чудом переместился из моего видения в суровую реальность.
   - В обморок упал, - тихий, но зловещий голос Странника заставил ещё крепче зажмурить глаза. - Уважаемый, если вы на него ещё раз выльете ведро воды, то рискуете утопить мальца.
   - Но его же нужно привести в чувство! - всё не унимался омерзительный сластолюбец.
   - Тогда, может, поцелуем попробуете? - предложил незнакомый голос. - Как в сказке, помните?
   Судя по наступившей тишине, прифигели все, в том числе и я.
   Думаю, моих спутников основательно контузило то, что демон знает о бессмертной "Спящей красавице", вышедшей из-под пера Джамбаттиста Базиле. И искренне надеюсь, что он ознакомлен с детской версией сказочной истории, переписанной Шарлем Перро, а не с вариантом, где принц надругался над бедняжкой-принцессой. Адрамелех же прихренел от открывающихся перспектив и, судя по смрадному дыханию, коснувшегося моей щеки, решил воплотить предложение в жизнь.
   - Отрежу всё, что ниже пояса! - уперевшись руками в грудь демона, многозначительно посмотрела на Асуку.
   Фамильяр, умничка, моментально оттер от меня гардеробщика и, затолкав себе за спину, хвостом за талию оплел. Не знаю, опасался ли он, что его взбалмошной хозяйке приспичит ломануться на покусителя с шашкой наголо (бросаться на Адрамелеха я буду немного позднее и в совершенно другой обстановке), но бдительный фамильяр решил перестраховаться.
   Между прочим Асука зря волновался: я была полностью поглощена противоречивыми эмоциями, обуревавшими меня на тот момент. С одной стороны было до соплей обидно, что меня столь бесцеремонным образом вырвали из видения, а с другой... Мне срочно нужно было посовещаться со своей гоп-компанией. Вот прямо кровь из носа, как срочно!
   - Сладкий мой. Ты хорошо себя чувствуешь? - со слащавой и оттого жутко раздражающей интонацией вопросил Адрамелех. - Ты так неожиданно в обморок упал! - А во взгляде чуть ли не половина Камасутры читается. И боюсь, что если бы не наличие моих спутников, то мне бы на практике продемонстрировали большинство поз, воспользовавшись бесчувственным состоянием.
   - Солнышко макушечку припекло, - взлохматив на затылке короткие волосы, нервно передёрнула плечами. - Уважаемый, - надеюсь, зубовный скрежет никто кроме Асуки не услышал, - могут ли мои друзья до Врат доехать вместе со мной в повозке? - Наткнувшись на более чем недовольный взгляд водянистых, светло-голубых глаз, поспешно пояснила, не забывая при этом смущённо улыбаться: - Вам, как хозяину обоза, нужно за всем присматривать, а в дальнейшем ещё и со стражей при въезде в Преисподнюю разговаривать. И чтобы Вам зря не волноваться о моём самочувствие, ребята скромненько посидят со мной.
   Гардеробщик недовольно пожевал губы, отчего мне пришлось чуть ли не мордашку оленёнка Бэмби скорчить. И, слава всему и всем, извращенческое сердце приближённого до труселей Сатаны дрогнуло!
   - Хорошо,- растянув ярко-красные губы улыбке, Адрамелех пошёл мне навстречу. - Твои спутники, мой сладкий мальчик, могут скоротать дорогу в повозке. Но когда мы подъедем ко Вратам, они должны пересесть на богарта и усердно изображать наёмных охранников!
   Усердно закивав, как китайский болванчик, краем глаза заметила, что Асука и Странник лишь надменно кивнули. Мысленно подивившись их сдержанности (ладно дракон, он временами мне вообще каменного истукана напоминает, но вот наглый фамильяр и такое понятие, как "невозмутимость" - две абсолютно несовместимые вещи), практически втолкнула парней в повозку. Предстояло поговорить о много, а времени было катастрофически мало.
   Зорко осмотрев окрестности на предмет посторонних и жутко любопытных ушей, задёрнула брезентовый полог и отошла в дальний угол. Дракон и Асука одарили меня настороженными взглядами, но пока ничего не спрашивали. Сев на пол, похлопала рядом с собой, словно намекая, что в ногах правды нет. Демонёнок уже привычно сел по правую руку от меня, смешно поджав хвост, а Страннику же ничего не оставалось, как присесть слева.
   - Что видела? - моментально поинтересовался фамильяр.
   - Позор Адрамелеха, - счастливо улыбнувшись, практически сразу сникла: - И то, что вам, ребята, грозит опасность.
   Подавшись вперёд, свистящим шёпотом поведала друзьям о видении. Под конец моего проникновенного монолога (а расписывала я всё в красках и декламировала в лицах), парни еле сдерживали смех, а вот я была сама серьёзность.
   - Ничего весёлого не вижу, - злобно насупившись, уже подумывала о том, чтобы обидеться, - клоуны!
   - Вась, у нас же есть дракон, - хлопнув по плечу блондина, демонёнок довольно разулыбался.
   - Так-то оно так, - задумчиво протянула, смотря, куда угодно, но только не на Странника. - Вот только думается, что и особые заклинания или мощные и узконаправленные декокты тоже имеются, чтобы блокировать, пусть и на время, драконью силу. Ведь не зря жеих в разряд "реликтовые" перенесли.
   - Есть, - не стал отпираться дракон. - Но не у всех хватит магической силы, чтобы заклинаниями воспользоваться, а от незнакомцев я питьё никогда в жизни не принимал.
   - А если злоумышленники объединят усилия? - проведя аналогию с земными преступными группировками, нервно поёжилась.
   - Исключено, - сказал, словно отрезал, блондин. - Демоны не маги, и они никогда не пойдут на такое. Ведь тогда придётся открывать своё сознание для посторонних, и кто ведает, что могут увидеть якобы союзники.
   - Тем более, что истинную ауру Странника никто, Вася, не видит, - заметив, что оппоненту меня так и не удалось переубедить, хвостатик взял слово. - Не забывай, что его аура сейчас подстраивается под демоническую. Конечно, он не тянет на среднестатистического демона, которого одной левой прибить можно, - задумчиво почесав подбородок пушистой кисточкой хвоста, Асука, радостно провозгласил: - В подсознании демонической братии Странник ассоциируется с рагнаром. А ты сама прекрасно знаешь, что этим ребятам палец в рот не клади!
   Согласно покивав, постаралась отогнать тревожные мысли, плавно перепрыгнувшие с насущных проблем на твердолобого Рафаила. Сердце предательски сжалось, а вот практичный мозг напомнил о том, что маленькой и жутко обидчивой ведьмочке прямым текстом сказали топать домой и не мешаться под ногами. Разозлёно фыркнув, вернулась к разговору:
   - То есть, если тебя, - ткнув дракона в грудь пальцем, довольно разулыбалась, - и Асуку поймает даже супер-пупер-мега-крутая стража, то вы с ней справитесь?
   - Конечно, хозяюшка, - как посмотрю, моему фамильяру на месте спокойно не сидится. А не тлетворное ли влияние Преисподней сказывается, а?
   - Придётся постараться, но побед, однозначно, будет на нашей стороне! - более сдержано согласился с демонёнком дракон. - Что ты задумала?
   - Ничего, - озорно блеснув глазами, радостно поделилась новой идеей. - Просто мы позволим Адрамелеху довезти нас до дворца Сатаны. Пока он будет пытаться меня соблазнить, - слава Богу, я хоть теперь в курсе его мерзких планов, - вы, хорошие мои, тихо-мирно посидите в таверне. Покушаете там, в картишки перекинетесь... Но как только подам сигнал по ментальной связи, сразу же несетёсь ко мне. Окей?
   - А что в это время будешь делать ты? - проявил осмотрительность Асука.
   - Поговорю с Лейлой, - я с превеликим трудом удержалась от мерзкого хихиканья. - Если всё пройдёт по плану, то я не только узнаю, где заточена душа Эбигель, но и как справиться с Вечным!
   - Ты неисправима! - в унисон выдохнули парни, но, что удивительно, противоречить не стали.
   Неожиданно откинувшийся полог повозки, заставил меня нервно вздрогнуть, а моих спутников сгруппироваться, словно они ожидали атаки. Но на горизонте обозначилась лишь лысая башка Адрамелеховской шестёрки. Демоном он был довольно-таки слабым и примерзким, поэтому был первым кандидатов в списке жертвоприношений "Звезде Хаоса".
   - Эй, малец, - обозрев нашу гоп-компанию, лысик протянул мне какую-то не особо чистую бутылку, - Адрамелех сказал передать тебе. Вроде это какая-то травка, помогающая справляться с обмороками.
   - Бросай, я поймаю, - тоном, не терпящим возражений, приказал Странник.
   Демон, недовольно скривившись, всё же не посмел ослушаться приказа, и со всей дури бросил бутылку мне в лицо, и поспешно скрылся из видимости. Если бы не молниеносная реакция дракона, то он бы мне однозначно глаз выбил! Гррррррр, убью!
   - Вась, это настой дурман-травы, - поделился со мной дракошка-в-пальтошке.
   - Ну, что же, - взяв протянутую тару, с трудом открутила пробку, - начинается всё самое интересное! - Задорно улыбнувшись своим спутникам, отсалютовала им бутылкой: - Ваше здоровье, мои дорогие, - сделав приличный глоток, почувствовала, как сознание начинает ускользать от меня. - Не забудьте про уговор!
   - Она ещё и издевается, - недовольно проскрежетал Асука, а моё сознание помахало мне ручкой.
   Но мне совершенно не было страшно: я знала, что будет дальше и даже была в какой-то степени рада новому дару. Боялась я только одного: не успеть совершить всё задуманное, а в первую очередт поговорить с местным аналогом всевидящего ока. Уж кто-кто, а оракул Преисподней должна знать много, если не всё! Осталось только договориться по цене... Но это потом, а сейчас спать.
  

АКТ 6

"Диверсанты во вражеском стане"

  
   Открыв глаза, чуть ли не с умилением осмотрела уже знакомую кровать с балдахином.
   Припомнив недавнее видение, попыталась замотаться в простынку... Ключевое слово - "попыталась".
   Подёргав пару раз белую ткань, наконец, сообразила, что она чем-то придавлена, и повернула голову вправо, чтобы убедиться в своих выводах. Ей-богу, лучше бы я этого не делала - нервы целее были бы. Рядом со мной, раскину руки-ноги лежал абсолютно голый Адрамелех!!! Скорее всего, гардеробщику снилось что-то очень хорошее, потому что он довольно улыбался и складывал толстые губы в трубочку, словно тянулся к кому-то с поцелуем... Бррррр!
   От увиденного меня передёрнуло и я, наплевав на свой непристойный вид, буквально скатилась с кровати. Рухнув на пол, как была, на карачках, порысила в направлении дверей, надеясь разжиться чем-то похожим на одежду по дороге. О том, почему демон дрых рядом со мной, в чём мать родила, старалась пока не думать. Психика, знаете ли, не казённая!
   Доползя до огромного кресла, возле которого валялась одежда хозяина опочивальни (хоть тут видение не обмануло), протянула руку с явными намерениями экспроприировать шмотки, да так и замерла каменным истуканом. Быстро осмотрев и ощупав на всякий случай себя, пришла в неописуемый восторг: мало того, что я была полностью одета, так даже тяжёлые бутсы никто не тронул.
   Радостно прихрюкнув, отринула мысль о грабеже, и гордо поднялась во весь рост... Чтобы почти сразу же присесть на кресло от неожиданности.
   - Вот ты где, мой сладкий! - за спиной раздалось какое-то копошение, а затем мне на плечи легли тяжелые руки демона.
   - Грабки, попрошу, не распускать, - ужом вывернувшись из ненавистных объятий, поспешно отошла от извращуги подальше. - Почему я одета?
   К моему сожалению, помарку в окончании глагола "одета" никто не заметил.
   Адрамелех, смотрящий на меня ну просто-таки пожирающим взглядом, растянул ярко-красные губы в ехидной насмешке. Видимо, он находил сложившуюся ситуацию забавной. Козёл!
   - При попытке раздеть и искупать в душистой ванне, ты очень активно сопротивлялся, - демон не стал жмотиться и поделился правдой. - Даже в бессознательном состоянии, смог покалечить моих демонов, когда они попытались снять с тебя обувь и куртку!
   Нервно передёрнув плечами, мысленно порадовалась, что инстинкт самосохранения не ушёл в увеселительную прогулку по Преисподней, а остался-таки с законной хозяйкой. Хм, или это сноровистый артефакт решил не раскрывать моё инкогнито?..
   - Сладкий, это ведь будет твой первый раз, когда ты разделишь ложе с мужчиной? - омерзительно облизнувшись, главный по сатанинским труселям и подштанникам, двинулся ко мне. - Не волнуйся, я буду нежен и предельно аккуратен... первый раз, а потом поиграем!
   Решив, что некрасиво водит мужика за нос, да и отыграться на моральном уроде за мои погибшие нервные клетки просто необходимо, попыталась достучаться до Асуки по ментальной связи. Фамильяр ответил моментально, словно ждал моего пробуждения, и довольным голосом просветил о том, что они со Странником готовы укладывать штабелями местную стражу и бежать ко мне на выручку. Попросив их пока не спешить (всё же мне ещё нужно было найти оракула), повернулась к настороженно замершему Адрамелеху. Чувствует, сволочь, подвох!
   - Уважаемый кем-то, но уж точно не мной, - скривившись, словно увидела размазанного по полу таракана, решила рубить правду-матку, - к вашему прискорбию и моей радости сообщаю, что, как вы выразились, ложе с мужчинами я уже делила и не один раз. И чтобы сразу расставить все точки над "ё", сообщаю, что у меня был, есть, и будет только один мужчина. И зовут его Рафаил!
   Опечаленная морда Адрамелеха, теперь вытянулась, а поросячьи глазки полезли на лоб. Не ожидал, бедолага, что его обойдут в гонке владения моим прекрасным (по словам завистников "костлявым") телом.
   - Но рагнар предпочитает женщин, а не мальцов, вроде тебя, - попытались уличить меня во лжи.
   Благосклонно пропустив мимо ушей упоминание о том, что мой любимый и дорогой высший демон оказывается тот ещё ходок по бабам (мы с ним об этом дома поговорим), радостно заулыбалась. Наконец-то наш диалог с охальником приобретает смысл!
   - Так никто и не говорил, что я - мальчик, - вот совершенно не удивлюсь, если у меня лыба от уха до уха.
   - Хочешь сказать, что ты - девчонка? - от меня шарахнулись, как от прокажённой.
   - Эврика! - злорадно расхохотавшись (опечаленная морда демона была елеем на мои душевные раны), скромно предложила: - Могу раздеться, и тогда сам убедишься в искренности моих слов.
   - Не надо! - не хуже баньши взвыл оппонент, поплотнее закутываясь в простынку, которая до этого была обмотана вокруг бёдер.
   Покладисто пожав плечами, решила сворачивать комедию.
   Уже открыв рот, чтобы поинтересоваться у Адрамелеха месторасположением комнаты Лейлы, как внутри будто что-то взорвалось, опалив жаром. Издав нечто среднее между воплем и предсмертным хрипом, рухнула на колени, обхватив голову руками. Виски ломила, и, судя по ощущениям, из носа потекла кровь.
   "Василиса, что случилось?" - моментально встрепенулся фамильяр. Не удивлюсь, если и до него долетели отголоски магической атаки.
   "Всё нормально," - стерев грязным рукавом кровь, бросила оценивающий взгляд на Адрамелеха, спрятавшегося за кресло. - "Артефакт напоминает о том, что ему ещё не отдали причитающуюся дань."
   "И где ты демона собираешься искать?" - хвостатик послал в моём направлении волну недовольства. Видимо, надеялся вразумить меня. - "Там даже поварята на кухне обладают магическим потенциалом на порядок выше твоего! Поэтому прошу..." - на несколько секунд повисла тишина, а потом фамильяр, видимо посовещавшись с драконом, исправился: - "Нет, приказываю даже не пытаться вступить в контакт с любыми демонами или другими магическими существами, которых ты встретишь во дворце Сатаны!"
   "Спасибо за поддержку!" - хохотнув, поднялась на ноги. - "Не кипишуй, есть у меня один охальник на примете," - кровожадно облизнувшись и послав гардеробщику воздушный поцелуй, печально поделилась: - "Вот только я ни заклинания поубойней не знаю, ни моих чудо-зелий под рукой нет. А в обычной рукопашной Адрамелех меня банально массой задавит!"
   "А может его сначала чем-нибудь тяжёлым по голове обезвредить?" - внёс на рассмотрение идею демонёнок.
   "Увернётся..." - печально вздохнув, окинула комнату оценивающим взглядом. - "Хотя, можно попробовать бронзовым подсвечником кинуть. Не факт, что докину, но всё же попытаться стоит!"
   Пока мы с Асукой фонтанировали идеями, одна другой бредовее, мне на ум пришло одно очень интересное заклинание. И, готова дать руку на отсечение, я его не то, что никогда раньше не видела, не слышала про него даже!
   "Друг мой," - прервав хвостатика, описывающего, как сильно надо размахнуться, чтобы жертва не смогла уклониться от столкновения с подсвечником, попыталась разобраться в ситуации: - "что за заклинание ты мне подкинул?"
   "Какое заклинание?" - очень даже искренне удивился оппонент.
   Решив не паниковать раньше времени (вдруг ведьмовская кровь в чёрт-знает-каком-поколении решила помочь нерадивой ведьме?..), продекламировала магические строчки фамильяру. Вместо ожидаемого "А, так это... (и подробный рассказ о том, почему в моей голове появляются из небытия заклинания)!", послышался надсадный кашель, а затем так и вовсе шокирующее признание:
   "Вась, это тебе "Звезда Хаоса" помогает!"
   Зачарованно дотронувшись до опала, спрятанного под одеждой, мысленно подивилась тому, что артефакт разумен. Справедливо рассудив, что заждавшаяся причитающейся ей жертвы, "Звезда" решила помочь своей нерадивой и не особо злобной владелице добыть труп для жертвоприношения, немного успокоилась. Не воспользоваться предложенным заклинанием было равносильно вежливому отказу в помощи (мало ли, вдруг и в дальнейшем артефакт будет делиться информацией), да и кто знает, подвернётся ли ещё одна возможность поквитаться с Адрамелехом. Да и в его опочивальне мы были одни... Короче, как говорится, сам Бог велел!
   Тяжело вздохнув, подошла к креслу, за которым укрылся гардеробщик. Демон, видимо мягким местом предчувствуя проблемы, попытался передислоцироваться за другое укрытие, но был пойман мной за край простыни. Намотав ткань на руку, с силой потянула на себя сопротивляющуюся тушу. Если верить интуиции (коя вполне может оказаться и подсказками артефакта), мне нужно было создать тактильный контакт с жертвой, чтобы заклинание сработало.
   Адрамелех, конечно, попытался выпутаться из простыни и задать драпака, вихляя голой и обрюзгшей задницей, но я оказалась проворнее. Прыгнув к демону на колени, с чувством наивысочайшего омерзения обняла его за шею. Слова смертельного заклинания переплелись с истошным воплем гардеробщика, а спустя минуту, когда я замолчала, замолчал и демон... Точнее, кричат было больше некому. Вместо омерзительного и аморального типа, передо мной лежал иссохший мумифицированный труп.
   Вот и всё... Артефакт получил причитающуюся ему жертву, а я же - моральный реванш. Злость и ненависть, до этого растекавшаяся по телу, медленно скрутились возле сердца, и сыто присмирели. Надеюсь, они подавятся ушлой душонкой демона!
   Поднявшись на ноги, отряхнулась от невидимой пыли и, удивляясь тому, что никто не сбежался на завывания Адрамелеха, решила отправиться на поиски Лейлы.
   Приоткрыв дверь, с удивлением обозрела совершенно пустой коридор, уходящий вглубь замка. Подивившись тому, что комнаты высокопоставленных особ не охраняются, вышла в коридор и пошла к виднеющейся лестнице. Нет, конечно, мне даже в голову не пришло самостоятельно попытаться отыскать оракула в дворцовых переплетениях коридоров, тайных ходов и многочисленным залов. Мне просто нужно было время, чтобы подготовиться к разговору с фамильяром.
   "Даже не проси!" - ожидаемо стал в позу Асука, когда заслышал мою просьбу, подсказать, как найти Лейлу. - "Если тебя не поймают стражники до того, как ты попадёшь к оракулу, то эта..." - в этом месте демонёнок видимо проглотил заковыристое ругательство, но всё-таки закончил свою мысль: - "То эта дальняя родственница Пифии, тебя точно сдаст Сатане!"
   "Асука, родненький, да пойми же ты!" - я чуть ли не плакала, но упорно топала по коридору. - "Нам нужно узнать будущее, а точнее где спрятана душа Эбби, как её забрать и как победить Вечного! И ответы на эти вопросы может дать только человек, который может видеть будущее. В данном случае это Лейла!"
   "Убить Вечного невозможно," - устало прошелестел демонёнок, - "об этом не стоит даже и думать!"
   "Хорошо, перефразирую," - скрипнув зубами, наступила на горло гордости, - "мне просто жизненно необходимо узнать, как спасти Рафаила, и возможно ли сделать так, чтобы Вечный не смогли подняться на землю. А душа возлюбленной дракона идёт бонусом к программе "Максимум". Такой ответ устроит?"
   "Лейла живёт в пещере Провидицы," - нехотя, явно через "не хочу", поделился информацией хвостатик. - "Тебе нужно спуститься на самый нижний уровень подвала... Но это опасно, и не столько из-за стражников, а сколько из-за того, что рядом с провидицей обитает и Сатана."
   "В смысле?!" - чуть не споткнувшись на ровном месте от неожиданности, устало прислонилась к стене. Всё против того, чтобы я попала к оракулу.
   "Без смысла," - сказал, как отрезал оппонент. - "Личный кабинет Сатаны находится рядом с пещерой Провидицы, поэтому нижний ярус охраняется и очень даже хорошо."
   "Но ты же сможешь подсказать, как мне туда добраться, минуя кордоны на своём пути?" - Зная наперёд, что скажет Асука, поспешно затарахтела: - "Пока я буду общаться с Лейлой, вы со Странником подтянетесь ко дворцу. Как только я узнаю, интересующую нас информацию, прямиком к вам и дуем отсюда!"
   "Если бы всё было так же просто!" - буквально простонал хвостатик, но, слава Всевышнему, всё же сказал, где нужно свернуть и как открыть потайной ход.
   Благодаря Асуке, мой путь не занял много времени. Да и потайные ходы, подсказанные хвостатиком, значительно упростили жизнь. Ну и пусть я собрала всю имеющуюся в них паутину, мумифицированных пауков и столетнюю пыль, так даже лучше - глядишь, всякий, кто встретится на моём пути в недобрый час, помрёт от сердечного приступа.
   "Так, на этой развилке налево," - уверенно командовал фамильяр.
   Не знаю, как именно демонёнку удалось соединить наши сознания, но он видел всё тоже, что и я. (Хотя не зря же Асука ходил в любимцах Сатаны. Такая привилегия за шартрезовые глазки не достаётся!)
   "Василиса, я же сказал "налево", а ты в противоположном направлении свернула!" - вклинилось в мои мысли недовольное шипение. - "Как ты только права получила с такой паршивой ориентацией на местности?"
   "Каком кверху!" - моментально огрызнулась, разобиженная до глубины души.
   Между прочим, я была лучшая на потоке в автошколе, и экзамены, в отличие от большинства, не покупала, а упорно сдавала... Пусть и с третьей попытки, а всё треклятый подъём в горку с ручника виноват! Грррр...
   "Василиса, возвращайся к развилке и иди в нужном направлении!" - словно эфиопская гадюка прошипел хвостатик, явно чем-то взволнованный.
   "Почему?" - смело топая по правому коридору, в котором пыли и путины было на порядок больше, а в воздухе витал приторно-сладкий запах, недоумевала: - "Тут никого нет, и судя по состоянию потайного хода, уже давно не было."
   "Вась, там никого и не будет," - обманчиво спокойный голос фамильяра заставил насторожиться. - "Ты идёшь прямиком к полигону, на котором тренируется личная охрана Сатаны. И поверь, даже мне или Страннику с ними встречаться не желательно, а уж тебе так и вообще опасно для жизни!"
   Благосклонно пропустив мимо ушей оценку моих как физических, так и магических сил, решила удовлетворить любопытство до конца:
   "Если этот проход ведёт к мега-супер-крутым войнам, почему же он в таком запущенном состоянии? Да и запашок тут... Кхм, прямо скажем тошнотворный!"
   "Чтобы попасть на полигон, сначала нужно пройти через подвал, в котором содержатся падальщики. Ты же помнишь, хозяюшка, этих милых и приветливых созданий?" - как всегда, аргументы Асуки были просто железобетонными.
   Припомнив огромные, испачканные в крови клыки, совершенно не вязавшиеся с понятием "приветливая улыбка", и антинаидобрейшие, по-совиному огромные, красные, без признаков белка глазки стервятников Чистилища и Преисподней, развернулась на сто восемьдесят градусов и задала стрекоча.
   "Но почему они свободно гуляют по потайным ходам замка?" - старательно перебирая ногами и контролируя заклинание небольшого светлячка, заменяющего мне фонарик, всё же попыталась разобраться в ситуации. - "Кому понравится жить с такими антисанитарными "соседями"?"
   "Василиса, ты рассуждаешь в корне неверно," - морально щёлкнули меня по курносому носу. - "Твоя точка зрения - сугубо человеческая, и в ней, как правило, преобладают вполне понятные желания, такие как жизнь в комфорте и безопасности. Какая это ступень пирамиды Абрахама Маслоу, не помнишь случайно?"
   "Это два уровня: первый и второй," - проклацала зубами, ибо мне стали мерещиться подозрительные движения в темноте потайного хода. - "Еда, вода, кров и сон - это физиологические потребности, а уж личная безопасность, здоровье и стабильность относятся к потребностям в безопасности."
   "Какая ты у меня умная, хозяюшка," - моментально польстили мне. - "Но вернёмся к демоническому быту, в котором напрочь отсутствует вторая ступень."
   "Поясни!"
   Занятая мысленным трёпом с фамильяром, завернула за угол, за которым до нужной мне развилки было ровно три метра. Радостно подпрыгнув, прибавила ходу...И со всей дури впечаталась в невидимую стену. Шлёпнувшись на мягкое место, только и могла, что недоумённо хлопать ресничками.
   "У демонов, особенно высших, не только сила, но и аура подавляет и заставляет подчиниться более слабых противников," - меж тем соловьем разливался Асука, повествуя о быте жителей Преисподней. - "Поэтому ни Владыке, ни его охране, ни рагнарам, ни высшим демонам совершенно не нужно опасаться падальщиков. Бедняги пред ними сами ниц падают и мечтают облизать хотя бы носок сапога власть имеющих."
   "Тогда предлагаю побеспокоиться о моей бренной шкурке," - буквально взвыла, дослушав спич фамильяра до конца.
   "Что случилось?" - моментально насторожился хвостатик.
   "Я в ловушке," - обыденным тоном просветила оппонента. - "Вереди стена, сзади падальщики... и я, где-то посередине..."
   "И как же так получилось, что ты опять вляпалась в неприятности по самое мама не горюй?!" - вновь зашипел фамильяр.
   "Я шла-шла-шла, а потом бац, и в стенку врезалась," - чуть ли не плача, поделилась информацией. - "И мне кажется, что здесь кто-то есть!"
   "Никого там нет," - вполне уверенно отфутболили мои страхи. - "Это воображение с тобой играет!"
   Затравленно оглянувшись по сторонам, готова была поспорить. Теперь мне не чудились странные тени по углам пыльного коридора... Я была готова поклясться своей жизнью, что там определённо кто-то прячется!
   Мысленно перебрав самые убойные заклинания, которые знала, с сожалением констатировала, что при их применении демоны моментально засекут белую ведьму у себя под носами. Но и в рукопашную идти против непонятного кого и непонятно какими силами обладающего, тоже не вариант. Да и в обозримом пространстве ни меча, ни скандинавского топора, ни самого обыкновенного дрына не наблюдается. Ну, право слово, не с голыми же кулаками и с криком "Кииияяяя!.." на местных супостатов бросаться.
   "Вась, ты главное не паникуй!" - вклинился в мои нерадостные мысли фамильяр. - "Это всего лишь падальщики, незнамо как вырвавшиеся из своего подвала. Помни, что ты сильнее их, и тогда демоны ничего не смогут тебе сделать!"
   Зря Асука сообщил, то это "всего лишь падальщики". От ужаса у меня на лбу моментально проступила холодная испарина, а руки мелко затряслись.
   Словно почувствовав мой страх... Хотя, почему "словно"? Ведь давно известно, когда жертва испытывает сильные негативные эмоции, например, страх или усталость, то выделяется особая секреция, которую хищники способны почуять и принять за сигнал к нападению! Поэтому перефразирую: почувствовав мой страх, местные стервятники утробно зарычали и начали медленно, но неотвратимо выползать из своих укрытий. Смотрелось это поистине жутко!
   Дернувшись в сторону невидимой стены, в тщетной попытке спастись, почувствовала себя мухой, бьющейся об оконное стекло в поисках свободы. Собрав всю волю в кулак, круто повернулась на пятках, готовая принять неравный бой лицом к оскаленным мордам демонов, как чуть ли носом не вписалась в широкую и такую знакомую спину.
   - Рафаил?!? - мой вопль испугал не только падальщиков, но и привыкшего к подобному появлению эмоций рагнара.
   - Василиса, ты опять нашла приключения на свою зад... Кхм, голову, - спокойно, ласково и самое главное совершенно обыденно пожурил мой любимый демон. - Позволь полюбопытствовать, родная, как ты с ними, - небрежный взмах рукой в сторону забившихся в самые тёмные и дальние углы потайного хода падальщиков, и обезоруживающая улыбка: - собиралась справиться?
   Уставившись на любимого, как на призрака давно почившего прародителя, не знала, как себя вести. С одной стороны хотелось броситься на шею рагнара, громко и позорно разрыдавшись, рассказать о всех бедах, страхах и холодящих душу видениях, сморкаясь в довольно таки рваную и окровавленную рубашку высшего демона. А с другой - свободолюбивая я ведьма, или где? Да и обидел меня возлюбленный сильно, так что не грех и зубки показать.
   - Как-как... - скоромно понурившись, за малым ещё и ножкой не шаркнула, - каблук в печень - никто не вечен!
   Рафаил, совершенно не ожидавший подобного перла от насмерть перепуганной ведьмы, от удивления рот открыл, а у меня в голове раздался взрыв хохота. Фамильяр активно продлевал себе жизнь за счёт нерадивой хозяйки.
   - Умеешь ты, Василиса, собеседника в тупик поставить, - наконец вымолвил мой ненаглядный. - А если серьёзно?
   - Ответишь на мой вопрос, тогда и я свои тайны раскрою, - состроив кокетливую мордашку умудрённой жизненным опытом дамы, попыталась выторговать хотя бы крупицу истины. - Ты как здесь очутился? - И, опередив сереброглазого ровно на долю секунды, быстро протараторила: - Вот только не надо заливать, мол, Вечный отпустил на прогулку. Видела я, как тебя намертво якорными цепями к алтарю примотали!
   Сообразив, что чуть ли не проболталась о своих новых способностях (чтоб им пусто было!..), поспешно зажала рот ладошкой. Но было уже поздно...
   - Видела, значит, - очень многозначительно протянул рагнар. - И как это произошло, позволь узнать?
   - Только после тебя, - полюбовавшись на удивлённо вскинутую бровь, снизошла до пояснений: - Я так и не получила ответ на свой вопрос.
   Раз уж решила увиливать и не говорить правды Рафаилу (да и шеф тоже не в теме, стоит отметить), то идти нужно до победного конца!
   - Хорошо, - отчётливо скрипнул зубами мой ненаглядный, - давай поговорим откровенно!
   Сказать, что мне не понравились ни слова, ни тон, которыми они были сказаны, значит скромно промолчать. Но делать нечего, придётся слушать Рафаила и надеяться на то, что после сегодняшнего разговора по душам в ближайшем будущем мне не придётся тратиться на краску для волос.
   Усевшись прямо на пол, рагнар подумал несколько секунд и похлопал себя по ногам, мол, за неимением стула или хотя бы камня, пригодного для использования вместо кресла, присаживайся. Справедливо рассудив, что сидение на холодном полу ещё никому здоровья не прибавляло, без зазрения совести воспользовалась щедрым предложением.
   Удобно устроившись в кольце крепких и таких долгожданных объятий, с трудом смогла подавить тяжёлый вздох. Обвив шею рагнара руками, наплевала на пикантность ситуации и со счастливой лыбой полезла целоваться. А что, мне можно - я такими образом, можно сказать, стресс снимаю!
   "Вы говорить собирались или смущать бедолажек падальщиков?" - возникший в моей голове голос фамильяра, заставил недовольно зашипеть. - "И не надо, хозяюшка, угрожать!" - правильно истолковали моё недовольство. - "А не то сама работой по дому заниматься будешь, как среднестатистическая русская домохозяйка!"
   Угроза возымела эффект, и я, с горем пополам, всё же смогла отлепиться от губ демона. Рафаил понятливо улыбнулся, чмокнул меня в лоб в виде утешительного бонуса, и принялся рассказывать:
   - У Вечного в подчинении есть довольно интересный, но слабый демон. К моей удачи, низший не лишён амбиций и тщеславия, да и сила у него этому способствует - не каждому дано создавать проекции живых существ, с сохранением их магического потенциал.
   - Круто, - моментально позавидовала местному самородку, но потом вновь переключилась на материальную сторону: - В жизни не поверю, что он это делает даром. - Получив согласный кивок и ласковое касание кончиков пальцев к моему лицу, подавила желание потереться щекой о мужскую руку. - И чем заплатил ты?
   Окинув оценивающим взглядом изнурённое лицо, лихорадочно блестящие глаза и недавно зарубцевавшиеся глубокие порезы, была уверена на девяносто девять процентов, что ответ будет из категории "жизненная сила".
   - Кровью, - подтвердил мои наихудшие опасения Рафаил. - Моя кровь может поднять слабого демона на один уровень с высшим, и увеличить его магический потенциал в десятки раз.
   - Значит, когда я была в доме Азизиана, ты впервые заключил сделку с этим демоном? - Получив очередной согласный наклон головы, возмущённо забулькала: - И стоило тратить свою бесценную кровь, чтобы попытаться отговорить меня от твоего спасения и выполнения данного Страннику обещания?!
   Вместо слов, рагнар просто кивнул, отчего мне до жжения в пальцах захотелось стукнуть его в лоб. Но вместо садистского отношения к ближнему, осторожно провела указательным пальцем по виднеющемуся в прореху рубашки рубцу. Это чем же и с какой сатанинской злобой нужно было ранить рагнара, что даже его знаменитая регенерация не способна справиться?!..
   - Проклятый кинжал, - словно прочитав мои мысли, пояснил Рафаил, крепче прижимая меня к себе.
   - Поймаю гниду - четвертую! - припомнив любимую забаву Ивана Грозного, кровожадно оскалилась.
   - Не позволяй артефакту влиять на тебя, Василиса, - моментально одёрнул меня рагнар, недовольно нахмурившись.
   - Это не "Звезд" во мне говорит, милый, - одарив Рафаила мимолётным поцелуем, закончила: - А любящая женщина, готовая покарать обидчиков её драгоценного избранника!
   - Василиса, - рагнар явно был недоволен ведьмовским поведением, поэтому отстранившись от меня, принялся распекать: - ты же понимаешь, что у тебя не получится победить Вечного?
   - Я и не собираюсь этого делать, - состроив умильную мордашку, поднялась на ноги, чтобы любимому и жутко догадливому демону было сложнее заглянуть в мои глаза. - Мне всего-то хочется его навеки вечные засадить в заточение, и для этого нужен оракул.
   "Хозяюшка, ты уж определись для чего именно тебе потребовалась Лейла," - влез в мои мысли ехидный фамильяр, - "а то, неровен час, спалишься!"
   "Молчать!" - злобно рыкнув, мысленно согласилась с замечанием Асуки.
   Бросив усталый взгляд на высшего демона, с ужасом поняла, что он не только сдался, но и смирился со своей участью - а это намного страшнее! Видимо, когда у Рафаила не получилось ни сбежать, ни одолеть Вечного, мой милый демон опустил руки... Я, конечно, понимаю - отчаяние и всё такое, но этот гад даже не подумал обо мне! О том, как мне без него жить и о том, что мне говорить родителям на их ехидные реплики, типа, "Извела жениха - сбежал болезный"! Ну, ей-богу, не отвечать же, что суккубка в Преисподнюю утащила... Мало того что засмеют, так ещё воинственная Елена Викторовна выйдет на тропу войны - мстить за поруганную любовь дщери. И тогда рагнару ничего не останется, как реально прописаться у Вечного, ибо если его выловит моя родительница, то открутит всё жизненноважное и ценное!
   Злоба, раззадоренная подобными мыслями, поднялась душной волной, а магия, до этого момента мирно дремавшая во мне, сконцентрировалась на кончиках пальцев.
   Ну, что же, мне как раз нужен был отвлекающий манёвр, чтобы сатанинская стража не бросилась на выручку оракулу, если этой дуре вдруг приспичит использовать местный аналог тревожной кнопки. Вот пусть бронированные бесенята и побегают за Падальщиками!
   Злорадно ухмыльнувшись, представила огромную кувалду и, размахнувшись, словно действительно держала в руках любимый инструмент всех строителей, со всей дури ударила магией по невидимому барьеру. Магический таран сработал на "ура": прозрачные осколки бывшей стены с тихим перезвоном упали на пол, и мне в лицо дунул относительно свежий воздух. Падальщики, заныкавшиеся по углам, благодарно заурчали - видимо, они уже довольно давно сидят в этом коридоре и размять ножки, а заодно и набить животики, ребята не прочь.
   - Значит, своего решения ты не поменяешь? - злобно оскалившись, Рафаил сейчас как никогда был похож на легендарного фаворита Сатаны, которого все не только уважали, но и боялись до состояния трясущихся коленок и мокрых подштанников.
   - А сам разве не видишь? - во мне сейчас не артефакт говорил, а обычная женская обида. - И мой тебе совет, любимый, лучше попытайся избавиться от оков к тому моменту, как я приду в гости к Вечному, иначе в пожизненном заточении будете вмести с ним сидеть!
   Высказавшись, отодвинула с прохода офонаревшего рагнара, привыкшего к тому, что все его приказы молниеносно исполнялись, и с гордо поднятой головой, но полными слёз глазами чуть ли не бегом бросилась в нужное ответвление тайного хода.
   - Василиса!.. - за спиной раздался раздражённый окрик, прибавивший мне не только скорости, но и решимости.
   Тресну, но добьюсь своего! И, ах да, в тебе, родной, играет любопытство, откуда мне известно, что всесильного рагнара заковали в кандалы. Так вот, фиг тебе с маслом и на палочке, а не моё чистосердечное признание!..
   "Хозяюшка, только не реви!" - нервно прошептал Асука, как никто другой насмотревшийся на ведьмовские истерики. Помнит еще, шельмец, как успокаивал меня, сидя на лавочке в скверике, после того, как я впервые самостоятельно забрала душу бабы Ани, у которой родилась внучка.
   "Даже не собиралась!" - голосом, преисполненным достоинства, довольно фыркнула. - "Чести некоторым много будет."
   Ответом мне было одобрительное хмыканье.
   В какой-то степени я была признательна "Звезде Хаоса", ведь именно благодаря ей у меня в душе бушевали злость с привкусом разочарования, а не позорное желание сесть и начать наматывать сопли на кулак. Думаю, заметившие бы сие неблагородное дело падальщики, непременно животики от смеха надорвали бы!
   Если верить Асуке, то до долгожданной встречи с Лейлой, оставалось несчастных два поворота и какая-то супер-пупер охранная система. После антирадостного известия, я, было, приуныла и уже готова была идти и искать новые пути-дороги до оракула, как хвостатик весело сообщил, что артефакт меня спокойно проведет через охранку. Тяжело вздохнув, доверилась обширным знаниям фамильяра (как будто у меня был выбор), и потопала в указанном направлении.
   Обещанные два поворота как-то уж очень быстро исчезли за спиной, и вот я уже стою и хмуро разглядываю очередную прозрачную стенку из радужной плёнки. Если бы не окрик демонёнка и не моя сорочья натура, падкая на всё яркое, то врезалась бы я в неё, как пить дать.
   "Хозяюшка, ты, наверно, всё же ткни в охранку палочкой... Мало ли, что могло измениться с тех пор, как я лазил по тайным ходам замка!" - задумчивый голос фамильяра заставил испуганно замереть в полушаге от якобы безобидной плёночки.
   "Ты же сказал, что всё будет чики-пуки и вообще, "Звезда" от меня всякую магическую гадость отведёт!" - обиженно пробухтела, мысленно ругаясь оооочень нехорошими словами.
   Оглядевшись по сторонам, не нашла ничего, что хоть сколько-нибудь подходило бы на роль метательного снаряда. Похлопав по многочисленным карманам, обнаружила, Бог знает зачем, взятый с собой смартфон. Это была единственная вещь, которой я могла пожертвовать... Ну, право слово, не ботинком же в плёнку кидаться, а вдруг придётся улепётывать от агрессоров по пересеченной или скалистой местности? Думается, что босиком я далеко не убегу на радость обидчикам.
   У меня не то, что сердце кровью обливалось, нет, оно, родимое, так же как и внутренняя жаба, крокодильими слезами плакало, над предстоящей потерей любимого телефончика. Говорил же мне Асука: "Сбрось телефонную книгу, фотки и видюшки на карту памяти!", не послушалась родимого и мудрого фамильяра, теперь придётся скорбеть по утерянной информации.
   Вытащив SIM-карту из сотового, убрала её во внутренний карман куртки, искренне надеясь, что смогу не угробить, не потерять или не испортить маленький кусочек пластмассы, от которого в дальнейшем зависело, насколько полной будет моя телефонная книга. А такие номера, как личный сотовый водяного нашей реки, просто так абы кому не даются (даже вспоминать жутко, сколько было потрачено нервов, сил и изворотливости, чтобы заполучить визитку Кваакра Бульковича!). Размахнувшись, бросила смартфон в прозрачную преграду, ожидая, как и в случае с предыдущей пленкой магического производства, что он отскочит обратно, но была неприятно удивлена, когда телефонка не только проскочил сквозь радужную завесу, но и обуглился!
   "Значит, говоришь, демонический артефакт меня прикроет..." - эфиопской гадюкой зашипела, прекрасно зная, что Асука тоже видел всю трагедию, случившуюся с телефоном. - "Спасибо, дорогой фамильяр, что уготовал такую смерть для своей хозяйки. Позволь полюбопытствовать: чем я тебе так насолила, а?"
   "Богом клянусь, Василиса, и вы мыслях причинить тебе вред не было!" - в предобморочном состоянии проскулил хвостатик. - "Видимо, Сатана решил перестраховаться - в последний раз, когда мне пришлось пользоваться этим ходом, всё было нормально."
   "И как давно это было?" - устало вздохнув, с прискорбием вынуждена была констатировать, что падальщики решили от меня не отставать и большее на что я могу рассчитывать - это пять минут до их появления.
   "Ну, лет семьдесят назад," - задумчиво последовало в ответ. - "Не могу ручаться, была ли эта заслонка тогда или нет, но хвостом клянусь, что она не должна причинить никакого вреда демону... Теоретически!"
   "Ну, если только теоретически, то тогда я спокойна!"
   Прекрасно понимая, что выбор у меня не богат (либо попасть на обед низшим демонам, либо обуглиться до состояния шкварки), злобно зарычала. Чёрта-с-два я так просто сдамся! Зря я, что ли, такой путь преодолела, вытерпела домогательства Адрамелеха, и шею рагнару обещала начистить, если он не справится с моим заданием?
   Закрыв глаза, представила, как от артефакта, спрятанного под одеждой, расходятся чёрные жгуты-нити. С каждой секундой их становилось всё больше и больше и вот, спустя несколько минут, меня уже не было видно, лишь только силуэт обвитый жуткими щупальцами. Мой магический кокон всё уплотнялся и уплотнялся, пока не стал толщиной с палец, а "Звезда Хаоса" раскалилась на груди, пульсирую от переизбытка злости, ненависти, недовольства и раздражения, что я усиленно взращивала и разжигала у себя в душе.
   "Кушай, маленькая," - ласково коснувшись горячего артефакта, удовлетворённо и ооочень кровожадно улыбнулась, - "нам с тобой ещё многое предстоит сделать. И для того, чтобы наш променад по Преисподней прошёл удачно, нужно преодолеть эту чёртову охранку. Ты же мне поможешь, моя хорошая?"
   Когда услышала в голове уже знакомый голос, ранее нашёптывающий заклинание, при помощи которого убила гардеробщика Сатаны, я была уверенна, что теперь мне не то, что прозрачная плёнка не страшна, мне и сам Вечный по зубам будет!
   Мой смелый шаг вперёд, сквозь преграду, слился с истошным воплем Асуки и гневным рыком дракона: "Отцепись от меня, иродово отродье!", невесть как "подключившегося" к нашей ментальной связи. Злорадно усмехнувшись (волнуется хвостатик обо мне, паразит эдакий), с удивлением обозрела небольшую круглую залу, полностью заставленную черными и красными свечами. Восковые, чадящие фигурки были не только в канделябрах, глубоких выемках в стенах, но и на полу, отчего по мозаичной плитке расползлись нелицеприятные чёрно-красные разводы.
   - Замечательно! - обозрев комнату, лишённую других входов-выходов, кроме как тот, из которого пришла я, со злостью ударила кулаком в стену. И, естественно, моментально взвыла от боли.
   "Василиса, не кипешуй!" - столь родной голос демонёнка, напомнил о том, что я всё же в замке правителя Преисподней нахожусь, а не на увеселительной прогулочке по бабушкиному дворику. - "Оракул видела тебя... Теперь осталось только ждать: захочет она с тобой пообщаться или нет!"
   - Повтори! - голосом, не предвещающем ничего хорошего, тихо-тихо прошептала. - Ты сейчас намекаешь на то, что это вобла пересушенная наблюдала за моими мытарствами, ржала небось, сидя на диване и килограммами уплетая поп-корн? Да чтоб она подавилась, поганка мухоморская!
   - Фи, зачем же так кричать, - голос, раздавшийся у меня над головой, однозначно принадлежал Лейле. - Любому, кто хочет пообщаться со мной, нужной доказать, что он этого достоин.
   - Да пошла ты со своими сраными доказательствами, - мне совсем голову снесло. - Видеть тебя не хочу!
   - А тебе, колдунья припадочная, никто и не предлагает лицезреть мой чудесный облик, - моментально окрысилась оппонента. - И вообще, чего надо?
   Растерявшись от подобной наглости, только и смогла, что истерически расхохотаться, утирая слёзы грязным рукавом робы. Мало того, что эта нахалка измывалась надо мной, вместо того, чтобы появиться, как только я вступила в её обитель, так она ещё и спрашивает, как это холопка Васька без челобитной к царевишне Лейле притопала, да ещё и чего-то требует. Вот комедия!
   "Василиса, немедленно прекрати истерику!" - злобно зашипел фамильяр, сто против одного, нервно размахивая хвостом. - "Быстро!"
   - Вопросы у меня есть, на которые хочется получить ответы, - кое-как справившись с неконтролируемым ржачем, попыталась наладить деловой разговор. - Ответы хотелось бы на них услышать.
   - А что мне за это будет? - проявила меркантильную сторону провидица.
   - Я так понимаю, что большого человеческого спасибо мало? - получив согласный ответ, злорадно осклабилась: - Тогда и оставайся со своим знанием, а мне пора! - И, окинув нарочито заинтересованным взглядом комнату, громко произнесла: - Асука, как выбраться из этой богадельни?
   - Ты посмотри, какая обидчивая, - хохотнула прорицательница. - Ладно, ради личного интереса, дам ответы на твои вопросы.
   - Ну, - задумчиво постучав указательным пальцем по губам, нерешительно спросила: - после ядерной войны выживут только тараканы? Может, солитёр тоже адаптируются к новой атмосфере... точнее её полному отсутствию?
   - Шшшшшшутки шшшутишь, - не хуже гюрзы прошипела Лейла. - Тебе тут не "Камеди Клаб", милочка!
   - Есть немного, - скромно потупившись, решила, что хватит дурочкой прикидываться. - Где спрятана душа Эбигэль?
   - Неужели этот вопрос самый важный для тебя, человечка? - не смогла скрыть удивления в голосе оппонентка.
   - Нет, - если быть честной, то до конца. - Но ответ на этот вопрос - цена за помощь друга. Поэтому прошу сказать не только место расположения души Эбби, но и способ, как её добыть.
   - Что ж, будь по-твоему, - как ни странно, но оракул не стала упрямиться. - Душу возлюбленной дракона спрятана у Аббадона. Думаю, не стоит рассказывать, кто это?
   - Не стоит...
   Ну, теперь хоть повод будет с этим недобитым Аббадоном встретиться. Ты посмотри, какой наглый демон! И душу драконицы ему подавай, и тело и силу рагнара он не прочь захапать... А не подавится от жадности-то?..
   - Как победить Вечного? - решив, что с первым вопросом нужно говорить напрямую с Ангелом Бездны, которого, как выяснилось, боятся все подряд, даже Сатана, перешла ко второму интересующему меня моменту. - И я сейчас не про "убить" говорю, - поспешила пояснить, а то опять услышу в ответ: "Никак". - Заточить навечно в пещере, замуровать в скалу, разрубить на составные части и спрятать в разных уголках Преисподней...Что там ещё в добрых сказках богатыри с супостатами вытворяли?
   - Кровожадная девочка, однако, - словно себе под нос пробормотала Лейла. - Ты получишь ответ на свой вопрос, но при одном условии: позволишь прочитать своё будущее по руке!
   - Зачем тебе это? - испуганно спрятав руки за спину, на всякий случай приготовилась к неожиданному нападению. Мало ли, что этой взбалмошной в голову взбредёт.
   - Мне очень интересно, почему я могу чётко видеть твоё прошлое, а вот будущее видится в двух аспектах: с Рафаилом и без него... Кстати, колдунья, ты сама за какую концовку: happy end или чтобы всё было, как в жизни?
   - Это гроб, слёзы, горе?
   - Как вариант, - хохотнула прорицательница. - Ну, так как, позволишь заглянуть в твоё будущее?
   - Да сколько душе угодно, - не стала отпираться, прекрасно понимая, что информация о Вечном просто бесценна, - только мне ничего не говори.
   - Как пожелаешь, - с лёгкостью согласилась оракул и попросила вытянуть вперёд обе руки, ладонями вверх. - Понимаешь, Василиса, на левой руке написано то, что тебе судьба уготовала, а на правой - то, что ты сам для себя предопределил. Чтобы кто ни говорил, мол, судьбу нельзя изменить, не могу согласиться с этим. Вот, допустим, заядлый курильщик. Может Богом ему и отмерено жизни до ста двадцати лет, но из-за пагубной привычки, он потерял семьдесят лет своей жизни и, вместо того, чтобы нянчить внуков и жить, как в анекдоте про горного старца, в пятьдесят годков сыграет в ящик на радость червячкам.
   - Какая прелесть, - скривившись от отвращения, нервно передёрнула плечами - мне казалось, что по линиям на руках кто-то водит тонкими и холодными пальцами.
   - Всё, я увидела, что мне было интересно, - по голосу Лейлы нельзя было сказать, довольна ли она или же нет. - Теперь вернёмся к Вечному.
  
  
  

ИНТЕРЕСНО, ЧТО БУДЕТ ДАЛЬШЕ?

ТОГДА КОММЕНТИРУЙ! )))))

  
  
  
  
  
  
  
  

75

  
  
  


Оценка: 7.89*27  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  М.Атаманов "Искажающие реальность" (Боевая фантастика) | | В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда" (Боевик) | | П.Працкевич "Код мира - От вора до Бога (книга первая)" (Научная фантастика) | | В.Соколов "Обезбашенный спецназ. Мажор 2" (Боевик) | | Д.Владимиров "Киллхантер 2: Цель - превосходство" (Постапокалипсис) | | Ю.Риа "Обратная сторона выгоды" (Антиутопия) | | Д.Сугралинов "Дисгардиум. Угроза А-класса" (ЛитРПГ) | | В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа" (Боевик) | | Кин "Новый мир 2. Испытание Башни!" (Боевое фэнтези) | | А.Демьянов "Долгая дорога домой. Книга Вторая" (Боевая фантастика) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "То,что делает меня" И.Шевченко "Осторожно,женское фэнтези!" С.Лысак "Характерник" Д.Смекалин "Лишний на Земле лишних" С.Давыдов "Один из Рода" В.Неклюдов "Дорогами миров" С.Бакшеев "Формула убийства" Т.Сотер "Птица в клетке" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"