Шир Андрей: другие произведения.

Тайны миров

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    "...И поклонились зверю, говоря: кто подобен зверю сему и кто может сразиться с ним?.." "Откровение" Иоанна


Тайны миров

Повесть

...И прольется Огнь хрустальный
Из чаши Мира на Землю.
И поднимутся Беды Великие,
Сметая все на пути своем.
И заплачет тогда Земля-мать
Слезою горькою,
Будет просить за сынов своих...
Будет Конь огненный
По земле скакать -
Слезы собирать Земли-матери.
И проснутся Великие Воины,
Кликнут кличем Коня того...
А в руке Их будет меч сверкать
Из слез собранных, слез огненных.
И придет тогда сам Всадник.
И будут Конь и Воины
Его левой и правой руками.
Будет пуще прежнего Земля просить
За сынов своих,
И прозреют дети ее -
Падут в ноги Всаднику.
И воссияет Солнце над Миром,
Заиграет семизвучной радугой...

Часть первая. СЕКТА

   "...И поклонились зверю, говоря: кто подобен зверю сему и кто может сразиться с ним?.."
   "Откровение" Иоанна

Глава первая. Андрей

   - ...И не звони мне больше! - после этих слов голограмма высокой черноволосой девушки растворилась в воздухе.
   Андрей подождал еще некоторое время, как бы надеясь, что Ольга передумает и снова позвонит. Но она все не звонила. Он отключил визитрон и, подойдя к окну, резким толчком распахнул его. На улице шел вечерний дождь, капли, ударяясь о подоконник, холодными брызгами разлетались в разные стороны. Андрей подставил руки под струйки воды, приложил влажные ладони к лицу. Он попытался успокоиться и придти в себя. Это была уже не первая их ссора за последнее время, и Андрей никак не мог понять, что так изменило Ольгу, почему она из застенчивой и доброй вдруг превратилась в агрессивную и злую. Попытавшись заговорить с ней об этом, он только наткнулся на непреодолимую стену молчания. Ольга замкнулась в себе, стала раздражительной. Изменилась она как-то сразу, вдруг...
   Он решил ехать к ней, чтобы, наконец, разобраться в том, что происходит в ее душе. Он должен узнать правду, какой бы горькой она не оказалась. А потом...
   - А потом посмотрим! - вслух сказал себе Андрей.
   Не раздумывая больше не минуты, он зашагал к двери.
   Неожиданный сильный удар по нервам остановил его. Стены поплыли перед глазами, стали множиться, искажая окружающее пространство. Резко потемнело, словно кто-то выключил свет, щелкнув выключателем.
   Он не терял сознания - мысли лихорадочным вихрем проносились в голове. Андрей по-прежнему ощущал себя, свои действия, чувства, тело, но не мог определить, где он находится. Ни квартиры, ни даже пола под ногами, он не чувствовал, казалось, весь мир исчез, оставив его в бесконечно пустом небытии. Понятия верха, низа, да и вообще направления, слились в одно целое, утратив реальность. Андрей видел только какие-то тонкие цветные нити, окружившие его и опутавшие все, словно паутина. Он чувствовал, что эти нити чем-то важны для него, и даже для всех людей на Земле, но не мог понять, что же это такое. Ему хотелось потрогать их, но что-то внутри останавливало, предупреждало об опасности...
   Резкий свет больно ударил по глазам, проявились очертания предметов. Приглядевшись, он заметил, что находится в каком-то большом полутемном зале, заполненном странными людьми в черных одеждах. Все они покачивались, подняв руки над головами, в такт музыке, лившейся со всех сторон. Музыка эта пленяла, заволакивала сознание, была густа и... казалось, обладала плотью. Зовя за собой и многое обещая, она требовала взамен еще больше. Она подчиняла себе так же, как гипнотизирует змею красивая мелодия.
   Андрей вдруг заметил, что и сам качается под музыку, как все остальные. Он захотел остановиться, но не смог, музыка парализовала его. Она мягко, но настойчиво шептала: "Оставь свою волю, ведь тебе так хорошо со мной! Подчиняйся мне... Подчиняйся! Подчиняйся! ПОДЧИНЯЙСЯ!.." Андрей ощутил, что ему становится сложно даже думать. Мозг отказывался рассуждать. Только вновь окутавшая его темнота помогла освободиться от страшных объятий колдовских звуков...
   Стоя посреди квартиры, он чувствовал себя опустошенным. Не покидало и тяжелое ощущение иллюзорности всего происходящего. Неожиданно он четко вспомнил все, картина минутного странного видения встала перед ним, как живая... Но решив оставить все размышления на потом, Андрей выскочил на улицу и направился к Ольге.
   * * *
   Дверь в ее квартиру оказалась открытой, и Андрей уже хотел войти, но неожиданно появившаяся откуда-то старушка лет семидесяти сказала тоном справочного бюро:
   - А ее нет, она ушла.
   - Куда? - спросил Андрей.
   - Пришли трое в черной одежде, и увели ее.
   - Она ничего вам не говорила?
   - Нет. Я видела только, как ее посадили в машину и улетели вместе с ней. - Старушка вдруг разговорилась. - А мне она давно уже перестала нравиться. Я хотела сказать, да все некому было. Раньше она была такая хорошая, вежливая. Всегда здоровалась. А потом появились эти... Она сразу изменилась, стала необщительной, грубой. Они, наверное, околдовали ее, нечистые!
   - А как давно это произошло?
   - Что?
   - Ну, когда вы в первый раз увидели этих людей?
   - Около месяца назад. Я слышала, - старушка испуганно оглянулась и зашептала, - что их называют слугами дьявола! Когда я их в первый раз увидела, они показались мне хорошими, воспитанными людьми. Спросили, где живет Шмелева Ольга, а потом, на следующий день, опять пришли к ней. Я поздоровалась, но они только зло расхохотались в ответ. Им было весело оскорблять других...
   Андрей поблагодарил ее и вошел в квартиру Ольги. Все совпадало со словами соседки. Ведь их отношения тоже испортились около месяца назад. Но что за люди приходили сюда? Что им было нужно?
   Раньше ему не приходилось бывать в гостях у Ольги, и он стал с интересом осматриваться. Квартира была обставлена довольно просто, но со вкусом. На стенах висели стереографии с различными пейзажами, старинные часы с кукушкой, большой стереоэкран и несколько полок, заваленных безделушками. Среди них Андрей сразу отметил две необычайно изящные, отлитые из неизвестного металла марсианские статуэтки, изображавшие странных существ, похожих на тигра и волка одновременно. В углу, у стены стоял большой массивный книжный шкаф, доверху заполненный книгами. Присутствовала здесь и художественная литература, но по большей части книги были по истории и о развитии марсианской культуры. Кроме них, стояло несколько трактатов по философии и малая энциклопедия.
   На журнальном столике стоял проигрыватель и лежало несколько мини-дисков с записями. Один диск уже находился в проигрывателе, и Андрей нажал на кнопку воспроизведения. Послышалась музыка, потом щелчок выключателя - Андрей резким движением отключил проигрыватель. Сердце учащенно билось, он узнал мелодию, которую слышал в своем странном сне. Вытащив диск и спрятав его в кармане куртки, Андрей направился к выходу.
   И тут он заметил дверь в комнату, где еще не был. Открыв ее, он шагнул внутрь. Было темно, выключатель, нащупанный на стене, ничего не включал. Постепенно глаза Андрея привыкли к темноте и он обнаружил, стоящие на полу свечи. Рядом валялся коробок спичек. Андрей зажег свечу, и тусклый свет залил своим мерцанием пустую комнату. Весь пол был уставлен свечами, а в углу находилась маленькая статуэтка. Андрей подошел ближе, и ощутил на себе тяжелый взгляд этого странного существа.
   Статуэтка была вырезана из дерева, человеком с больным воображением. Она походила на осьминога, большая безобразная голова с отвратительной зубастой пастью. Вместо щупалец - человеческие руки, словно змеи Горгоны, обвивавшие голову. Сама статуэтка была выкрашена в черный смолянистый цвет.
   Андрей собрался уходить, но ему вдруг показалось, что взгляд статуэтки стал осмысленным. Он присмотрелся к ней, и... существо моргнуло! Андрей отступил к двери, но осьминог, подняв часть рук, прыгнул на него.
   От сильного толчка Андрей упал, руки существа оказались на его шее, сдавливая ее все сильнее. Существо было не деревянным, как показалось ему вначале, а холодным и мягким. Возможно, оно не обладало скелетом, так как его руки изгибались точно живые змеи - пучок змей, связанных в узел.
   С трудом оторвав эту мерзость от себя, Андрей отшвырнул ее в сторону. Осьминог ударился о стену, прокатился по полу с гулким стуком и с невероятной быстротой стал увеличиваться в размерах. Вместе с ним росли пол, стены и потолок. Андрей казался себе карликом, попавшим в мир гигантов.
   Поднявшись с холодного каменного пола, он огляделся. Это был большой храм с огромной статуей чудовищного животного. И, вдруг он вспомнил - этот зал он уже видел. Мало того - он был здесь! Именно в этом зале он пребывал в состоянии транса вместе с другими людьми под влиянием гипнотической музыки. Только сейчас зал был пуст. Поддавшись внутреннему чувству, Андрей побежал. Конец зала терялся во мраке. Тьма поглотила все. Хор человеческих голосов давил на сознание, он слышался со всех сторон, но слов нельзя было разобрать.
   И вдруг Андрей понял, что бежит ни от кого и в никуда. Страх, вот что гнало его! Он остановился, вспомнив слова Николая: "Если хочешь победить страх - найди его источник. Он находится внутри тебя. Будь беспощадным к страху, и тогда ты сможешь его преодолеть..."
   "Чего я собственно боюсь? - думал Андрей. - Таинственных голосов? Но я не вижу врагов, а, значит, их нет. Не видно конца этому месту? Но куда бы я ни пошел, все равно куда-нибудь приду". Прочитав установку против страха, он шагнул вперед. Но, не успев сделать и трех шагов, как воздух перед ним замерцал, приобрел плотность и сформировался в бесконечную стену с множеством дверей. Расположенные на расстоянии около пяти метров друг от друга, они были раскрыты и словно приглашали войти внутрь. Но, как только Андрей подходил к ним, двери захлопывались так быстро, что он даже не успевал рассмотреть, что находилось за ними. После нескольких безуспешных попыток проникнуть за стену, Андрей решил выбить одну из них. Отойдя, он разбежался и прыгнул. Дверь открылась и закрылась за его спиной.
   Тоннель, в который он попал, был похож на утробу гигантского червя. С серых стен, усеянных острыми шипами, стекала прозрачная клейкая слизь. Воздух был пропитан кислой тошнотворной вонью. Холодный голубоватый свет заливал все своим мерцанием. Андрей поднялся, пошатнулся и снова упал. Пол под ногами пульсировал, страшная сила искривляла и трансформировала стены. Он вскочил и, с трудом удерживая равновесие, побежал по коридору. Стены извивались так, как будто хотели ужалить его своими ужасными иглами. Пол выгибался дугами, волнами проносившимися под Андреем, одна из них подхватила его и понесла вперед, откуда доносился громкий шум. Андрей заметил, что приближается к огромному "водовороту". Конвульсии стен, образовавшие воронку, сбросили его прямо в дыру. Стены вращались с такой быстротой, что воздух, захваченный ими, образовал завихрение, подхватившее Андрея и удерживающее его в центре бушующего колодца.
   Падение продолжалось достаточно долго. Положение Андрея осложнялось еще и тем, что он абсолютно ничего не мог сделать для своего спасения. Вдруг внизу мелькнуло дно, усеянное длинными, острыми кольями, и он понял, что с угрожающей скоростью приближается к своему концу. Неожиданный сильный удар сотряс его тело. Стальные кинжалы, рвали мышцы и ломали кости. Смерть наступила так быстро, что он даже не заметил боли.
   ...Пробуждение было переполнено ощущениями, будто его выжимают как тряпку, нарезают мелкими кусочками и растирают в порошок. Боль заполнила сознание. Он не мог пошевелиться, но постепенно боль прошла, и он овладел собой.
   Андрей открыл глаза и увидел, что находится в квартире Ольги. Он заметил, что обнимает статуэтку мерзкого осьминога, и с отвращением отшвырнул ее в сторону. От удара отломилось несколько рук - она не была живой!
   Выходя из квартиры, Андрей решил пойти к Николаю. Только тот мог помочь ему разобраться с возникшими вопросами. Они учились в одном классе, жили в одном доме и даже в одном подъезде. После школы их пути разошлись, Николай переехал, но дружба осталась. Андрей стал разработчиком нейрокомпьютеров, а Николай - нейропсихологом. Экстрасенсорные способности, доставшиеся ему по "наследству" от далеких предков (говорят, его прапрабабка была колдуньей), прекрасно совмещались с его профессией.
   * * *
   - Знаешь... - Николай сидел, развалившись в кресле и разглядывая своего друга, словно видел его в первый раз. Тот был высоким, мускулистым, широкоплечим брюнетом, лет двадцати пяти. Шрам на подбородке не портил его лица, а, как-то даже наоборот, подчеркивал его мужественность. - Если бы я не знал тебя так хорошо, или если бы мы жили не сейчас, а лет пятьдесят назад, то я бы мог сказать, что когда человек переутомляется, когда он устает от окружающей обстановки, то его сознание может перейти из этого мира в миры фантазий и галлюцинаций. Кто-нибудь обязательно объявил бы тебя сумасшедшим. Нет, ты не подумай. - Николай улыбнулся, увидев гримасу на лице друга, - я так не считаю. Я верю тебе. Но, ты что-то говорил про музыку... Любопытно было бы ее послушать...
   Андрей протянул ему мини-диск.
   - Вот, это я захватил у Ольги. Но чтобы ее слушать... - он покачал головой. - Я бы не советовал!
   Николай взял диск, вставил его в проигрыватель, и, взглянув на побледневшего Андрея, взял стереонаушники.
   - Не бойся, слушать буду я один.
   С этими словами он нацепил наушники на голову. Андрей молча наблюдал за ним, в свою очередь разглядывая Николая. Николай Студнев, выглядел лет на тридцать, несмотря на то, что они с Андреем были одногодками. Атлетического сложения, среднего роста, лицо полувосточного типа, по-видимому, сыграли какие-то древние гены.
   Минуту Николай улыбался, но потом стал серьезным и снял наушники.
   - Это хуже, чем я думал, - он провел рукой по черным, как смоль волосам и замолчал, над чем-то раздумывая.
   - Что это за музыка, почему она так воздействует на людей? И как ты сделал, чтобы она не смогла повлиять на тебя?
   - Как я сделал? - Николай побарабанил пальцами по гладкому пластику стола. - Дело в том, что мне часто приходится работать с подобными вещами. Психотропная музыка используется для лечения больных. Есть специальные мелодии, разработанные для поднятия общего тонуса и работоспособности. Некоторые мелодии можно применять в качестве обезболивающих средств. Но я не предполагал, что кто-то использует это для манипулирования сознанием людей, для одурачивания толпы. По своей сути это тоже самое, что и обычный наркотик.
   - А что она вообще представляет из себя и как действует?
   - Эту музыку нельзя назвать таковой, как мы ее понимаем. Для нас это просто набор звуков и шумов, но мозг воспринимает их по-своему. Если сравнить звуковые волны, возникающие при воспроизведении пси-музыки, с биоволнами, излучаемыми нашим мозгом, то можно увидеть их сходство. Проще говоря, пси-звуки несут в себе информационный код, воздействующий на мозг человека. Они даже могут перепрограммировать личность, подавляя одни эмоции и мысли и многократно усиливая другие.
   - Как же ты сам не поддался ее влиянию?
   - Ты, наверное, забыл, что я нейропсихолог? Мы проходим курс обучения, развивающего способность сопротивления какому бы ни было внушению.
   - А мои видения? Они не были галлюцинациями, я в этом уверен! Вот, смотри! - Андрей закатал рукав рубашки и протянул ему руку. На ней красовался небольшой шрам, с недавно запекшейся кровью. - Я поранился в том тоннеле.
   - Может быть, ты порезался в другом месте? Например, о ту статуэтку?
   - Это невозможно. Если бы ты ее видел! - Андрея даже передернуло от омерзения, замолчав он вопросительно посмотрел на друга. Но Николай не отвечал, казалось, он еще ждал чего-то. Наконец Андрей не выдержал и спросил, - Ну и что ты скажешь? - Николай продолжал молчать. - Но ведь ты знаешь ответ?! - Андрей начинал сердиться.
   - В том-то все и дело, что не знаю. Но все-таки попробую ответить, - тут он снова замолчал, и, через минуту, когда Андрей уже было подумал, что больше ничего от него не услышит, сказал, как бы обращаясь в пустоту, - Все дело в том, что мы неправильно воспринимаем окружающее нас пространство. Мы пытаемся разделить мир на два: духовный и материальный. Но ведь не существует духовного мира, каким мы его понимаем. Наши мысли, желания, мечты, воспоминания, поступки также материальны, как и все остальные вещи. Материально все, что мы не воспринимаем, не можем ощутить и потрогать. Мы не можем потрогать время и вакуум. Мы не можем воздействовать на них, но зато они воздействуют на нас. Результаты этого воздействия мы замечаем на изменении нашего мира.
   Возникает вопрос, почему же мы в таком случае не можем изменять время, ощутить или увидеть мысли? Может быть потому, что не нужно делить все на духовное и материальное? Делить надо саму материю, на простейшую, сложную, высшую еще более высшую и так далее до бесконечности. Мир постоянно совершенствуется и ищет новые пути для дальнейшего ее развития. Высшая может переходить в низшую и наоборот. Допустим низшей материей является неживой мир, тогда живой - будет высшей по отношению к нему. Живым миром управляет разум. Человек превращает свои мечты, желания и мысли в более доступную для него форму, то есть в низшую материю. Разум управляет человеческим телом, а оно, в свою очередь, воздействует на окружающую среду и так далее...
   Время является своеобразным типом материи, которая влияет на все без исключения, но управлять им могут только очень высокие силы. Если исходить из этой точки зрения, то можно предположить, что ты подвергался какому-то внешнему влиянию. Возможно, ты видел будущее, даже участвовал в нем, а может ты был в одной, из множества параллельных реальностей. Так что прямого ответа на твой вопрос нет. Возможно, со временем ты сам ответишь на него.

* * *

   Прошло несколько дней после разговора с Николаем, а известий от Ольги так и не было. Квартиру ее за это время никто не посещал, так, по крайней мере, утверждала соседка, но каким-то непостижимым образом оттуда исчезли все записи с психотропной музыкой. Андрей обыскал все, но не нашел ни одной. Исчезла также и таинственная статуэтка.
   Он шел домой, размышляя обо всех странностях, произошедших с ним за последнее время, когда что-то в толпе привлекло его взгляд. Он присмотрелся и увидел высокого человека тридцати лет, одетого в черные рубашку и брюки. Конечно, многие одеваются так, но внутренним чутьем Андрей понял - это один из НИХ. Почувствовав его взгляд, незнакомец обернулся, и, встретившись с ним глазами, быстро свернул за угол. Андрей поспешил за ним. За домом он огляделся, "черная рубашка" скрылась в проеме между зданиями. Приняв вид беззаботного прохожего, Андрей пошел следом.
   Парень больше не замечал его. Он шел в сторону старого района, один раз остановился, поговорив с кем-то, потом купил что-то в киоске и зашагал дальше. Казалось, он никуда не спешил. Народу на улице было много, и Андрей все время боялся его потерять, но это же обстоятельство позволяло ему самому оставаться незамеченным. Наконец, после часа блужданий, Андрей оказался в безлюдном переулке. Парня в черной рубашке не было, зато прямо перед ним стояли пять человек в масках с узкими щелями для глаз. Он вдруг понял, что перед ним ниндзя - воины-убийцы. Это были профессионалы в своем деле и с ними лучше всего не связываться.
   - Ты случайно не меня ищешь? - раздался сзади насмешливый голос.
   Андрей обернулся и увидел еще четверых и парня в черной рубашке.
   - А, может, ты просто заблудился? - он продолжал ухмыляться. - Мы можем показать тебе дорогу!
   - Простите, но я не понимаю в чем дело! Я просто гулял... - сказал Андрей, лихорадочно пытаясь найти выход из неприятной ситуации.
   - Конечно гулял! Как же может быть иначе? Просто наши дороги странным образом сошлись. Бывают ведь такие странности? Нехорошо совать свой нос в чужие дела. За это бывает ой как больно!..
   С этими словами он нанес ему удар в корпус, но его кулак встретил пустоту. Андрей уклонился, ударил находившегося сзади противника ногой, сделал сальто и оказался вне окружения. Ниндзя рассредоточились, у некоторых в руках мелькнули мечи-катана.
   - Не так быстро, дружок. Взять его!.. - приказал парень.
   Андрей умело контролировал свое тело. Долгие тренировки в десантной школе (он в детстве мечтал стать космодесантником, как и его отец, но после окончания школы неожиданно переменил профессию) закалили его. Но сейчас ему приходилось довольно туго - против него стояли первоклассные бойцы, владевшие смертоносной техникой ниндзюцу. Пока он не пропустил ни одного удара, зато двое валялись на земле, один без сознания, а другой со сломанной рукой. Однако Андрей понимал, что долго ему не продержаться. Неожиданно его противники расступились, и он оказался на свободном пространстве. Обернувшись, он заметил, что главарь направляет на него тонкую полупрозрачную трубку. Появилось легкое головокружение, после чего окружающие его люди исчезли, растворившись в воздухе. Улица была пуста.
   Андрей изумленно осматривался, он чувствовал, что противники не исчезли, а находятся где-то рядом. Сильный удар по голове свалил его на землю. Сквозь медленно угасающее сознание, он продолжал ощущать удары, сыпавшиеся на него один за другим. А потом наступила темнота...

* * *

   Он летел по длинному черному тоннелю. Стены, а может их иллюзия, проносились мимо со скоростью экспресса. Мощная неведомая сила втягивала его в глубину мрака. Он не чувствовал ни тела, ни времени, ни пространства. Казалось, что полет длится чуть ли не вечность, но неожиданно впереди сверкнул лучик света, превратился в яркое ослепительное пятно и стал быстро увеличивался в размерах. Спустя мгновение, Андрей находился на лесной поляне, залитой солнечным светом.
   Если говорить точнее, то это была не поляна, а скорее полянка, имевшая около пятнадцати метров в диаметре. Но что-то необычное было в ней, легкость и воздушная красота бросались в глаза. Андрей осмотрелся. Ровная, мягкая трава зеленым ковром устилала землю. Высокие сосны окружали поляну идеальным кругом. Создавалось ощущение, что она очерчена гигантским циркулем. Блаженное спокойствие царило повсюду. Не было ни ветерка, играющего в сочной траве и кронах могучих деревьев, ни пения птиц, ни жужжания насекомых. Андрей не мог уловить ни одного, хотя бы малейшего движения, ни одного звука не раздавалось в этом лесу. Но то, что растения были настоящими, он убедился, сорвав несколько травинок. Он вдруг заметил, что вновь обладает своим телом, и с ним, к его удовлетворению, все в порядке.
   Ослепительно-желтое солнце, сверкавшее в ярко-синем небе, казалось в два раза больше обычного. Не чувствовалось ни холода, ни жары. Странный мир... Казалось живая искра сознания присутствовала во всем, огненной струйкой разливаясь в каждом дереве, травинке и даже самом воздухе. Земля и Солнце ласково шептали: "Не бойся... Радуйся жизни... Мы любим тебя!.."
   - Здравствуй, Андрей. Вот мы и встретились, - раздался за его спиной мягкий мужской голос.
   Андрей оглянулся и увидел человека, похожего на буддийского монаха. На нем был светлый балахон, а в руках длинный посох. Бритая голова и бесстрастное выражение лица.
   - Здравствуйте, - удивился Андрей. - Кто вы? И откуда знаете мое имя?
   - Зови меня Странником, так как мое настоящее имя тебе ничего не скажет. Я давно следил за тобой, и поэтому мне многое известно.
   - Вы, наверное, с Востока? - спросил Андрей, разглядывая странное одеяние незнакомца.
   - Я не с Земли. Но если ты имеешь в виду мой внешний вид, - монах улыбнулся, - то таким меня воспринимает твое сознание. На самом деле я не являюсь человеком, и далеко не похож на него. Окружающий нас мир, - он указал на лес и поляну, - также спроектированы твоим подсознанием. Я вижу все несколько иначе, чем ты.
   - А как вы выглядите на самом деле? - спросил Андрей, почему-то нисколько не удивившись словам собеседника.
   - Я предпочел бы, чтобы мой облик оставался таким, так как твой разум пока не в состоянии воспринять мою истинную сущность. Ты будешь пытаться найти знакомые черты, а их нет. Ни с чем подобным ты еще не встречался, и пока не готов к этому.
   - Не понимаю.
   - То, что ты видишь, всего лишь оболочка, иллюзия. Низшая материя не может породить сознания. Сознание присутствовало всегда! Управляя материей, которую вы понимаете под физическим миром, и постепенно развиваясь, оно поднимается во все более высокие пространства, чем физическое. Внезапно сознание осознает, что оно частичка единой материи, что оно Луч Единого Сознания, и тогда для него может наступить момент полного слияния с Вселенной. Также как и ты, я только Луч Мирового Сознания. Сейчас ты видишь меня, поляну, деревья, траву, небо и Солнце, но ты не воспринимаешь все это вместе одним целым. Твое внимание сосредоточенно на чем-то одном, ты видишь детали, но не можешь ухватить того, что они составляют.
   - Вы сказали, что все знаете про меня. Может быть вы знаете, где сейчас Ольга?
   Странник пожал плечами.
   - Трудно ответить на твой вопрос, - сказал он. - Понятие "сейчас" довольно растяжимое, а для мира, в котором мы находимся, вообще не применимо. Здесь время течет совсем не так, как ты к этому привык. Поэтому легче сказать, где она находилась в тот момент, когда ты покинул Землю, или где будет находиться, когда туда вернешься.
   - Вы знаете, когда я вернусь? - удивился Андрей. - Знаете будущее?
   - Его никто не знает. Можно лишь проследить несколько, из множества, реальностей. Будущее стабильно тогда, когда в него никто не вмешивается.
   - Но вы сказали...
   - Ольга попала под влияние людей из секты, находящейся под покровительством черных магов. Они пытаются изменять будущее в свою пользу. Только очень сильные личности могут противостоять секте, такие люди будут плыть против волн деформированного времени. Эта организация создана очень давно, в ней около двух сотен служителей, несколько групп боевиков, плюс огромное количество простого народа, втянутого в секту различными способами.
   - Если вы столько знаете про эту организацию, то почему не помогаете справиться с ней?
   - Я не могу вмешиваться в земные, проблемы. Это ваши дела. Вмешательство извне вызовет необратимые последствия в будущем. А к чему они приведут даже трудно представить, ваш мир и так не предсказуем...
   - Вы можете рассказать про миры реальностей?
   - Это пока сложно для твоего разума. Для тебя единственно реальным является мир, в котором ты присутствуешь своим сознанием. Но, с помощью скрытых в организме сил, ты со временем сможешь осознать намного больше. Ты должен научиться управлять силой своего разума.
   - А как же я вернусь домой?
   - Найди дорогу сам! - с этими словами Странник исчез.

* * *

   Казалось, что Андрей находился в этом мире уже несколько часов, но Солнце даже не сдвинулось со своего места ни на миллиметр. Он размышлял над словами Странника. Почему будущее время есть, но его никто не знает? Какую дорогу он должен найти? Где она? Никакой дороги не было видно, и чтобы не стоять на месте, он пошел прямо, решив довериться интуиции.
   После исчезновения Странника, природа и окружающий мир несколько изменились. Лес стал неестественным, не настоящим. Ни одного упавшего листика, ни одной шишки, ни одной иголочки на земле. Словно неведомый хозяин, обходя свои владения, заботливо оберегал каждый кустик, каждую травинку от мусора. Лесу было столько же времени, сколько в нем находился Андрей, он не вырос за считанные мгновения, а появился сразу в таком виде. Заросший кустарником, густой и темный.
   На всякий случай Андрей отломил от дерева толстую узловатую ветку, намериваясь использовать ее в качестве оружия, если возникнет такая необходимость. Ему было не по себе, уже около часа пробирался он сквозь густые заросли, но до сих пор не слышал ни одного звука кроме своего дыхания и шагов. Было удивительно, что в нем не было живых существ. Андрею вдруг страстно захотелось увидеть хоть что-нибудь, что движется и издает звуки. И он услышал...
   Грохот был таким, будто на него мчался танк, валя и разламывая деревья. Андрей оглянулся на шум и замер. Прямо на него неслось, расшвыривая сосны как спички, огромное животное. У него похолодело внутри, так как он ожидал увидеть все что угодно, но только не это. Андрей узнал его - картинку с изображением этого ящера он видел еще в школе, в учебнике по биологии. Во времена динозавров, тиранозавр являлся одним из самых хищных. Это исполинское животное, одним своим видом внушающее страх, было создано, чтобы убивать, и сейчас на его пути находился Андрей.
   Он побежал, бросив палку - такое оружие в данной ситуации было просто смехотворно. Единственным спасением могло быть только какое-нибудь укрытие, нора или пещера. Но где в лесу найти пещеру? Внезапно он увидел, торчащую над верхушками деревьев, часть скалы, и на пределе своих, сил устремился к ней. За спиной послышалось рычание. Треск ломаемых стволов раздавался все ближе. В голове билась одна мысль - успеть добежать. Скала была совсем рядом, ровно как и настигающий его зверь. Через несколько мгновений Андрей был у спасительного камня. Быстро осмотрев его, он заметил узкий разлом в метре от себя, и, не раздумывая, бросился к нему, с трудом протиснувшись внутрь. Как оказалось, он сделал это вовремя, стены затряслись, и раздался оглушающий рев. Гигантская ящерица была в ярости, упустив свою добычу.
   Пробираясь по темному проходу пещеры, Андрей думал о том, откуда здесь взялся тиранозавр. Странник говорил, что лес построен его подсознанием. Чьим же тогда воображением был создан этот монстр?..
   Каменный пол под ногами постепенно опускался, уводя Андрея все глубже под землю. Он шел медленно, проверяя темноту пространства впереди себя. Пахло гнилью и плесенью. Неожиданно рука наткнулась на что-то холодное и мокрое. Ощупав препятствие, Андрей понял, что им оказалась кем-то грубо сколоченная дверь. После нескольких сильных толчков дверь заскрипела и распахнулась. Мощный поток света ударил в глаза, он зажмурился и шагнул наружу.
   После того, как глаза привыкли к свету, Андрей осмотрелся. Он находился на каком-то пустынном морском побережье, тянувшемся вдаль на несколько километров. Странно, почему-то нигде не было видно леса, по которому он недавно бежал, спасаясь от страшного хищника. Андрей оглянулся: двери, из которой он вышел, не стало тоже...

* * *

   Местность оказалась незнакомой. Далеко, почти у самого горизонта, виднелись высокие горы. А перед ним, прямо из земли вырастали каменные столбы. Их было много, словно каменное войско выстроилось во всей своей боевой готовности. Стояла сильная жара, почти пекло, и только слабый ветерок доносил до Андрея прохладные соленые брызги морской воды. В высоком ясном небе летала какая-то птица, чем-то сильно смахивающая на стрекозу. Андрей не знал, что это за место, но то, что оно не было построено его сознанием, знал точно. Он никогда еще не видел ничего подобного.
   Решив осмотреть камни, Андрей направился к ним. Это были странные сооружения, и трудно было понять, построены ли они разумными существами, или же являлись причудой природы. Некоторые из них походили на статуи людей, другие на фантастических животных, третьи на геометрические фигуры... Последние не походили ни на что. Похоже, этим каменным глыбам было по нескольку тысяч, если не миллионов лет. Многие уже успели разрушиться под влиянием ветра и времени. Нагретые солнцем, они были раскалены до такой степени, что воздух рябил вокруг них, создавая своеобразные линзы, искажающие видимое за ними пространство.
   Андрей шел, окруженный этими молчаливыми стражами, и не переставал удивляться проделке природы: слишком уж походили эти камни на творения рук человеческих. А может, их сделали не люди? Может, он находился не на Земле? Андрей вдруг испугался этой мысли. Возможно ли такое?
   Впереди мелькнула тень, и показался человек. Андрей закричал, замахал ему рукой. Незнакомец посмотрел на него и вдруг... вошел в один из столбов, совершенно растворившись в нем. Андрей замер, охваченный дрожью, - у того человека (человека?!) было три глаза и отсутствовал рот... Немного подождав, не появится ли таинственное существо снова, он подошел к столбу. Тот ничем не отличался от других, круглый у основания и постепенно переходящий в квадрат. Несмотря на сильный жар, излучаемый камнем, Андрей прикоснулся к нему. Рука прошла сквозь глыбу, словно ее и не было! Не думая о возможных последствиях, Андрей шагнул в столб.
   Здесь царила темнота. Высоко в небе сверкали звезды. Ослепительные вспышки зеленых молний озаряли местность на многие километры вокруг. Воздух был насыщен электричеством, запахами гари и сернистыми испарениями. Этот мир не был приспособлен для жизни человека, и, казалось, противился его вторжению.
   Осмотревшись, Андрей увидел голую скалистую землю, лишенную растительности, из многочисленных трещин поднимались клубы дыма. Резкий сильный толчок неожиданно сбил его с ног. Из соседней трещины вырвались языки пламени. Неподалеку земля вспучилась огромной складкой, поднялась на большую высоту и, разъехавшись в стороны, рухнула многотонной глыбой в образовавшуюся пропасть. Пронесся мощный порыв ветра. Планета безумствовала. Молнии хлестали землю с такой яростью, что трудно было найти место, не обугленное небесным пламенем Зевса. Одна из них ударила в скалу, под которой скрывался Андрей. Раздался оглушительный грохот, и скала, рассеченная надвое, стала сползать прямо на него. Еще немного, - и огромный валун его раздавит...
   ...Все происходило, как во сне. Мир перестал двигаться, замерев в своей неподвижности. Тишина стояла такая, что Андрей испугался, не потерял ли он слух. Падающий камень завис в воздухе. Андрей еще не понимал, что произошло, но чувствовал, что причиной своего неожиданного спасения является он сам. Что значат слова Странника о силе разума и едином сознании? Как получилось, что время остановилось? Да и остановилось ли? Ведь сам он может и двигаться, и размышлять, и чувствовать! Что повлияло на это, критическая ситуация или страх смерти? Мир замер не по его воле, скорее всего, подсознание высвободило какую-то скрытую силу. Но какую? Как ей управлять? Николай сказал однажды: "Думай не мозгами, а надсознанием. Открой Вселенную в себе..." Что есть надсознание? Внезапно что-то полыхнуло в его голове ярким огнем, и Андрей ОЩУТИЛ ВРЕМЯ! Оно было таким же материальным, как и все вокруг, и он понял, что может влиять на него, может управлять им и пространством...
   Мир взорвался тысячами звуков и огней. Все пришло в движение. Андрей стоял, глядя на валявшийся рядом обломок скалы. Теперь он чувствовал силу, но еще не знал, что она из себя представляет. Пора было возвращаться домой. Но как? Он вспомнил, что прибыл в этот мир по черному тоннелю. Может, он и был дорогой домой?
   Проход через тоннель был коротким и закончился, не успев начаться. Свет! Андрей открыл глаза и... потерял сознание от страшной боли в голове...

Глава вторая. Институт Мозга

   Институт исследований Мозга находился далеко за чертой города, и Николаю пришлось потратить целых пятнадцать минут, чтобы добраться до него. Он недоумевал, зачем и кому он мог там понадобиться?
   На улице уже с неделю стояла жара, но в кабинете Сергея Анатольевича, одного из лучших нейрохирургов Земли, было прохладно. Николай огляделся. Все вокруг сверкало белизной, - стены, пол, потолок, даже мебель была белого цвета. На одной из стен находился стереоэкран. Большой рабочий стол был похож на пульт управления, чем, собственно, он и являлся. В углу стояла миниатюрная серпообразная панель нейрокомпьютера, за ней сидел человек с сеткой связи на голове, подключенной к мозгу машины. Заметив Николая, он поднялся, снял сетку и, протянув руку, спросил:
   - Николай Эдуардович, если не ошибаюсь?
   Николай кивнул и пожал ему руку. Теперь он разглядел этого человека. Хозяин кабинета был лет шестидесяти, невысок, лыс и носил очки.
   Нажав кнопку на пульте, он сказал, вошедшей молодой блондинке:
   - Людочка, два кофе, пожалуйста.
   После чего он снова обратился к Николаю:
   - Вы, наверное, удивлены, и теряетесь в догадках по поводу вашего приглашения сюда. Мы ничего не стали вам сообщать сразу, так как цель вашего визита, по некоторым причинам, должна была сохраниться в тайне, - он протянул Николаю небольшую стереографию. - Вы знаете этого человека?
   - Это Андрей Окунев, - удивленно сказал тот, узнав лицо друга. - Что с ним?
   - Его доставили к нам около трех недель назад с очень опасной раной на голове. У Андрея был пролом черепа и повреждение тканей мозга... - Вошла блондинка, и он замолчал, ожидая пока та расставит чашки с кофе и тарелку с бутербродами на столе. - Аппаратура зафиксировала смерть организма, но каково же было наше удивление, когда он вдруг открыл глаза! Это длилось несколько мгновений, после чего он снова потерял сознание. Он оказался жив! Требовалась срочная операция. Мы привезли его на операционный стол, но ни ран, ни даже шрама уже не было! И хотя я, по природе своей профессии, в чудеса не верю, на этот раз пришлось поверить. Андрей был без сознания, но, несмотря ни на что, жил. Жил после того, как нейрокомпьютер указал все признаки смерти. Каждый день мы проводили различные обследования и находили все новые и новые изменения в его организме. Его внутренние органы стали перестраиваться и усложняться. Но главное - это его мозг. В нем уже нет ничего человеческого. Он усложнился до такой степени, что мы боимся оперировать его.
   - А вы не пробовали повлиять на процесс трансформации?
   - Повлиять?!
   Сергей Анатольевич снял очки, протер их платком и, сощурив глаза, сказал:
   - Мы рискнули пойти на этот шаг, не подозревая о том, как он может нам дорого обойтись!
   Нейрохирург молча пробежался пальцами по пульту. Вспыхнувший стереоэкран показал комнату, буквально забитую всевозможной аппаратурой. Многие приборы были неизвестны Николаю, но кое-что было знакомо. Значительная часть из них предназначалась для измерения и контроля пси-энергетики человека. В центре помещения располагался стол, который был накрыт мощным силовым экраном в виде идеального конуса, обрисованного извивами голубых молний, вершина же конуса находилась у сверкавшего своей белизной потолка. На столе находилось нечто, напоминающее кристалл невероятных размеров. Трудно было определить даже его постоянно меняющуюся форму и совсем невозможно - цвет. Кристалл переливался всеми цветами радуги, он то светился ослепительными вспышками электросварки, то окрашивался нежными и приятными для глаз тонами, то вдруг ощетинивался острыми, как иглы, лучами лазеров.
   - Что это? - спросил пораженный Николай.
   - То, что стало с Андреем после нашего вмешательства.
   - Но ведь это что-то неживое! - воскликнул тот.
   - Андрей находится внутри кокона, который защищает его от влияния окружающего мира. Оболочку кокона не могут взять ни сверхтвердые сверла, ни направленные пучки энергии. Кокон не поддается даже воздействию плазменных разрядов. Вблизи кокона замечены значительные искривления пространства, там действуют законы не нашей метрики и физики, даже время там аномально!
   - Как же это произошло?
   Сергей Анатольевич нажал кнопку, и экран погас.
   - Мы решили применить хирургическое вмешательство, чтобы выяснить причины распространения мутации, но едва был сделан первый надрез на теле Андрея, - произошла катастрофа. Все экраны, через которые мы поддерживали связь с лабораторией, неожиданно погасли. Когда же мы оказались на месте происшествия, то увидели полный разгром. Ценнейшее оборудование было изуродовано до такой степени, что казалось, будто его мяли и ломали под тяжелым прессом. Стены, пол и потолок оплыли и казались оплавленными. Некоторые чудом сохранившиеся приборы сошли с ума. У компьютеров оказалась полностью стерта информация, все записи, касающиеся Андрея, перестали существовать. Никто из людей не пострадал, за исключением одного механика, его пришлось срочно госпитализировать с кровоизлиянием мозга. Остальные отделались легким шоком. Нам показалось странным то обстоятельство, что никто из них ничего не помнил о ходе операции.
   - Вам удалось восстановить картину происшедшего?
   - Приборы, находившиеся в соседнем помещении, зафиксировали мощный пси-выброс, сравнимый с взрывом небольшой бомбы. Кокон образовался почти сразу после нашего прибытия. Но что там все-таки произошло, мы так до сих пор и не знаем.
   - Зачем же я вам нужен?
   - Дело в том, что вы нейропсихолог и, к тому же, его друг... - Сергей Анатольевич немного пожевал губами, с минуту помолчал, после чего, глядя прямо в глаза Николаю, сказал:
   - В общем... Он просыпается.

* * *

   В подготовке к "пробуждению" Андрея Николай не принимал никакого участия. Он был посторонним, но зато ему никто не мог помешать просто ходить и наблюдать за всем происходящим вокруг. Операция "Рождение бабочки", так было прозвано предстоящее пробуждение Андрея, шла полным ходом. Кокон перевезли, немало при этом поломав голову над проблемой транспортировки, в лабораторию, оснащенную самой новой техникой и оборудованную мощнейшими системами защиты от всех известных науке видов воздействий.
   От нечего делать Николай принялся разглядывать аппаратуру, установленную в лаборатории. Кроме последних образцов вершин молекулярно-электронной техники, здесь были представлены и старые модели: пси-кондукторы, адаптеры, энергетические усилители, нейрокомпьютеры. Двое техников монтировали в стене небольшую панель, на которой красным по черному крупно было написано "БК".
   Николай заметил длинные черные трубки, расположенные у потолка во всех шести углах рабочего помещения, напоминавшего своей формой ячейку пчелиных сот. Это были ультразвуковые излучатели. Обладая колоссальной мощью, УЗ мог разрушать даже сверхпрочные материалы. Один раз Николаю удалось присутствовать на испытаниях подобного оружия: на его глазах за считанные доли секунды был рассечен на две равные части стальной куб со стороной в два с половиной метра! Впечатление было такое, будто раскаленный нож прошел сквозь кусок масла. Почти сразу после испытаний на применение УЗ были наложены жесткие ограничения. Конечно же, ультразвук не являлся самым грозным оружием. В арсенале человечества находились и плазмотроны, и боевые лазеры, и рассеиватели, а также нейтрализаторы, поглотители и многие другие извращения человеческого "гения", в их числе нашли свое место и различные ядерные устройства для уничтожения рода Homo sapiens. Видимо, подобными ограничениями на использование оружия, не прекращая, однако, изобретать все новые образцы своей безумной жестокости, человек хотел сделать вид, будто он более гуманен, чем является на самом деле. Во все времена люди создавали и совершенствовали все новые и новые способы уничтожения друг друга. Но осознав вдруг, что и противник может ответить тем же, решили показать себя сторонниками мира на планете, накладывая ограничения и запреты на те или иные виды вооружений, продолжая в тайне создавать и искать новые пути убиения себе подобных, оправдываясь удобной фразой: "Все может случиться!.."
   Разыскивая Сергея Анатольевича, Николай узнал, что тот находится во втором отделении института на очень сложной операции, и беспокоить его нельзя. Но ему сообщили, где можно найти помощника нейрохирурга.
   Юрия Борисовича Вишневского, так звали помощника, он застал в операторской. Тот рассматривал какие-то диаграммы, выдаваемые компьютером на экран монитора. Что-то, по всей видимости, ему там не нравилось, лицо его хмурилось, иногда он хватал лежавший рядом на столе увесистый справочник, быстро листал страницы и, не находя того, что искал, бросал на место, после чего некоторое время сидел неподвижно, глядя в окно.
   Это был странный человек. Николай почувствовал какую-то суровость и печаль, исходящие от него.
   - Юрий Борисович! - сказал Николай. - Объясните, почему в лаборатории установлены УЗ? Вы не имеете права использовать его против человека!
   Светловолосый гигант обернулся.
   - А, это вы? - Юрий позволил себе немного улыбнуться. - Проходите, Николай Эдуардович, садитесь, - он указал на стул рядом.
   Николай кивнул на приглашение и сел. Он заметил на стене полностью развернутый стереоэкран, на котором целиком была видна лаборатория с находившимся там коконом Андрея. Из операторской осуществлялся контроль за всеми событиями в лаборатории.
   - Видите ли, Николай... Можно, я буду вас так называть? Мы не знаем, и даже не можем предполагать, что за "бабочка" появится из кокона. И мы должны обезопасить себя от любых случайностей. Прошлый раз показал нашу неподготовленность, а ведь Андрей находился без сознания! Что будет, если он придет в себя? Кто может быть уверенным в том, что он не окажется опасным для нас, для всего мира в целом?
   - Мне кажется, вы перестраховываетесь. Он простой человек, - возразил Николай.
   - Вы уверены в этом? - Юрий был серьезен. - Мы не можем ни знать, ни видеть того, что происходит с ним внутри кристалла. Ни один из наших лучей не смог проникнуть за пределы этого странного вещества. Даже ультразвук, обладающий способностью разрушать межмолекулярные связи, оказался бесполезным!
   - Но вы можете убить его!
   - Не беспокойтесь, мы будем использовать УЗ только в случае крайней необходимости, оружие разрешено применять лишь при возникновении критической ситуации. Кстати, она может наступить очень скоро, возможно даже в течение недели...

* * *

   Спать не хотелось. Николай поднялся с кровати и прошелся по комнате. Было очень жарко. Он открыл окно, в лицо дунул теплый ветерок. Тревога наполняла мысли Николая, он искал ответ на вопрос, что же все-таки могло случиться с Андреем, но ответа не было. Он знал, что Андрея нашли на безлюдной улочке с разбитой головой, он потерял много крови. И, как часто бывает, не нашлось ни одного свидетеля. Все тело его было покрыто многочисленными ушибами и кровоподтеками. Кто-то его избил. Но кто? Кто мог на него напасть? Николай знал, что Андрей не просто хороший боец - он был мастером! Из схваток на соревнованиях он всегда выходил победителем. Что же тогда произошло? И откуда взялась у него такая биологическая и энергетическая активность?
   Николай взял со столика дистанционное управление и включил стереоэкран - передавали новости.
   Осветившись, экран показал бесчинствующую толпу, грабившую большой магазин. Были взломаны двери, бились стекла витрин. Лица людей выражали восторженную злость. Но больше всего Николая поразили их пустые безжизненные глаза. Толпа упивалась тем, что она творила, опьяненные непонятной злобой, люди (люди?!) громили и крушили все подряд. Внезапно все они закричали, подались в сторону улицы, по толпе пробежала волна ярости, полетели камни, вещи, все, что попадало под руки. Николай увидел небольшой отряд людей в голубых касках и с такими же голубыми щитами. Это были работники службы безопасности.
   Невидимый диктор комментировал событие:
   - ...Непонятно, что происходит с нашим обществом. Такие случаи, какой имел сегодня место на Майской улице, стали все чаще происходить в различных городах Земли. Что это, массовый психоз, эпидемия неизвестного вируса или нечто иное? Похоже, люди сходят с ума. Удивительный факт: никто из них в последствии не помнит ничего из того, что они делали в момент своего безумства. Трудно сказать, что все это...
   Николай выключил экран. Часы показывали час ночи. Он прошел на кухню, включил свет, сварил кофе, после чего набрал запрос на клавиатуре компьютера:
   - Что вчера произошло на Майской улице?
   Компьютер выдал несколько сообщений: заблудился ребенок; найдено удостоверение, разрешающее управление воздушным транспортом; ограбление квартиры; толпа людей совершила варварское опустошение магазина "Электронные товары"...
   - Стоп!.. Видать информацию о последнем сообщении.
   Компьютер распечатал подробное изложение события. Николай быстро проглядел его, почти ничего нового, отличного от услышанного в новостях, он не обнаружил. Тогда он набрал новый запрос:
   - Что говорят участники событий?
   - Ничего. Они не помнят того, что делали. У всех оказалась заблокирована память.
   - Были ли попытки разблокировки?
   - Да. Многие, неожиданно вспомнив все, подверглись шоку. Есть версия, что все эти люди были запрограммированы, поэтому они и действовали, как зомби.
   - Гипноз?
   - Не исключено. Возможно, все это является результатом воздействия психотропной музыки, у некоторых были найдены кассеты с записями. Хотя фактор внешнего воздействия на этих людей может оказаться и другим.
   - Что дал анализ психотропной музыки?
   - Ее воздействие на мозг человека сравнимо с действием сильных наркотических средств. Она возбуждает центры удовольствия, вызывая различные смеси эмоциональных состояний, от беспричинной радости до неутолимой ненависти ко всему окружающему. Заглушаются воля и самосознание.
   - Кто является виновником случившегося?
   - Сейчас этим занимается служба безопасности. Подать запрос?
   - Не надо...
   Николай выключил компьютер. Опять психотропная музыка! Как она попадает в руки людей? Неужели в этом замешан кто-то из сотрудников Нейро-центра?
   Он налил себе чашечку кофе, который уже успел остыть, и прошел в комнату. Постоял некоторое время у открытого окна, сел в кресло и нажал кнопку визитрона.
   - Мне сегодня звонил кто-нибудь?
   - Сегодня визитов не было, но вчера два раза звонили из Института Мозга, - ответил приятный женский голос автомата.
   - Что говорили? - спросил Николай, делая несколько глотков теплого кофе.
   - Это связано с "РБ". Передали, что объект просыпается...
   - Что?! Дай запись визита!
   В комнате появилась высокая фигура Вишневского.
   - Срочно приезжай в институт. Объект просыпается!
   - Вторую голограмму... - попросил Николай.
   Вторым визитером оказался сам Сергей Анатольевич Орлов.
   - Николай Эдуардович, вы нам нужны. Нейрокомпьютер, обработав последние, данные и сообщил, что активность кокона возросла в сотни раз. Возможно, что Андрей выйдет из него максимум через сутки, а может и раньше.

* * *

   В лаборатории были приведены в действие все обслуживающие операцию системы. Силовое поле мерцало голубым прозрачным куполом. Приборы в операторской сообщали, что в зоне операции пока все в порядке, впрочем, это можно было видеть и на стереоэкранах, дающих виды с различных сторон лаборатории.
   Человечество было готово в случае угрозы обрушить всю свою мощь на неизвестное. В воздухе витал тяжелый запах тревоги, любопытства и... странного спокойствия. Будто все происходит так, как и должно происходить.
   - А почему вы считаете, что Андрей должен "очнуться"? - спросил Николай. - Кажется, никаких изменений не произошло.
   В операторской кроме него, Орлова и его помощника находилось еще около двадцати человек. Все были заняты делом, следя за аппаратурой, показаниями датчиков, принимая и обрабатывая различные данные.
   - Точно мы ничего гарантировать не можем, - ответил Вишневский, - но приборы зарегистрировали мощное поглощение энергии коконом. Оно, конечно, происходило и раньше, но было гораздо слабее. До этого часть энергии возвращалась обратно в виде пучков света с различной длиной волны, вы, наверное, сами заметили радужные переливы, теперь же кокон только поглощает все виды энергии. В настоящее время его кристалл имеет почти абсолютно черный цвет, правда, сейчас этого не видно, - Юрий кивнул в сторону стереоэкрана переднего обзора, - кокон скрыт силовым колпаком.
   Чтобы не сидеть без дела, Николай попросил для себя какую-нибудь работу. Ему поручили следить за изменениями психограмм Андрея. По сути, этим занимался нейрокомпьютер, Николай же только дублировал его.
   Синие, желтые, красные, зеленые полосы, целые цветовые гаммы, поверхности сложных форм и строений, - все это крутилось, мельтешило, менялось перед глазами. Трудно было разобраться в огромном потоке быстро поступающей информации. Но это и не требовалось от Николая, нейрокомпьютер успевал обработать все, выдавая на экран только то, что считал наиболее важным. Экран являлся анахронизмом, так как при работе с нейрокомпьютером данные поступали непосредственно в мозг человека. Но люди не любят сразу отказываться от старых привычек, поэтому мониторы у нейрокомпьютеров продолжали существовать до сих пор.
   При желании Николай мог получить сразу все данные, касающиеся психограмм Андрея, вообще всю информацию, поступающую из лаборатории, но он рисковал заработать информационный шок, захлебнувшись в лавине сведений. Николай хорошо знал, что происходит с людьми после такого информационного удара, так как ему приходилось встречаться с ними в своей практике. Их мозг походил на мусорную свалку, заваленную шлаками информационного взрыва...
   Мысли его переключились на Андрея. Что появится из кристалла? На кого он будет походить? Как далеко зашел процесс мутации? Кто-то высказал мрачную шутку: "Будет теперь у нас монстр из когтей и копыт..." Николай не верил в это. Ему было трудно представить Андрея чудовищем. "Эх, знать бы сейчас, что с тобою происходит, Андрей!.. - подумалось ему. - Быть бы уверенным..." И словно кто-то осторожно провел своей ладонью по его голове и тихо-тихо прошептал: "Не бойся, все будет в порядке!" А может, это ему только почудилось, может быть, это всего лишь результат волнения вперемешку с нахлынувшими воспоминаниями?
   Как-то, еще в школе, они собрали робота, похожего на гигантского паука, и выпустили его прямо на занятии. Девчонки подняли визг, а мальчишки стали бегать по классу и ловить его. Андрей в это время невозмутимо сидел и управлял им с помощью дистанционного управления. Потом родителей вызвали в школу за срыв контрольной... После того случая Андрей невзлюбил пауков. Произошло это в классе пятом.
   Они всегда были вместе...
   Став чуть постарше, они, ворвавшись в компьютерную сеть, сканировали все экзаменационные ответы. В принципе, надобности в этом не было никакой, просто было интересно... Их, разумеется, вычислили, разразился скандал, после которого чуть не выгнали из школы, но потом это дело замяли. Они с Андреем отделались предупреждением.
   Они всегда были вместе. Даже тогда, когда бежали из дома...

* * *

   Этот случай Николай помнил особенно хорошо.
   Закончен восьмой класс. Первый день каникул. Николай сидел за компьютером, пытаясь придумать планы на лето. Он пока еще не знал, чем будет заниматься. Отец хотел взять его к себе на работу, и Николай обдумывал этот вариант. Вообще-то, деньги были нужны, но он хотел обсудить это с Андреем. Тот всегда рушил все его планы в самый последний момент своей непредсказуемостью.
   Звонок в дверь оторвал его от монитора, это был Андрей.
   - Привет, Ник! - начал он прямо с порога. - Чем собираешься заниматься?
   - Пока только думаю... А что?
   - Можешь не думать. У меня гениальная мысль!..
   И Андрей уговорил его лететь на Марс. Планета еще только осваивалась, на ней было огромное множество неизученных мест. К одному из таких белых пятен и решил отправиться Андрей...
   Николай до сих пор не понял, как им удалось осуществить задуманное, ни разу не попавшись. Видимо, мальчишеский азарт, жажда подвигов и приключений помогали им тогда.
   Они прилетели в Новую Одессу, городок исследователей, в грузовом отсеке корабля "Атлант". Там они украли маленький катер. Откуда у Андрея оказалась магнитная карта пилота, Николай так никогда и не узнал.
   - Здесь наша цель, - Андрей ткнул пальцем на видеоизображение карты Марса. - Я раздобыл снимки вот этого ущелья, - он протянул их Николаю.
   На снимках была изображена черная извилистая трещина. Черное на красном, выглядело как-то зловеще.
   - Откуда это у тебя?
   - Стащил из архива, - признался он. - Смотри! - Андрей забрал снимки. - Что это, по-твоему?
   - Кажется, скалы. Разрушенные...
   - Может быть, и так. Но мне кажется, там что-то другое.
   - Что?
   - Не знаю. Для этого мы туда и летим, - загадочно произнес он.
   - Дай-ка мне еще раз взглянуть на снимки, - попросил Николай.
   Фотографии на пластиковых карточках были сделаны со спутника, рядом с ущельем очертания каких-то скал. Судя по отбрасываемой тени, они были чем-то целым, какой-то группой. Тень выглядела почти как правильная трапеция.
   Андрей оказался прав, это было "что-то другое". Пирамида!!! И они находились у ее подножия. Правда, верхушка этого гигантского сооружения со временем обрушилась, что и делало ее тень похожей на трапецию. Сама пирамида также пострадала от неумолимого течения времени, на ее гранях виднелись многочисленные трещины и разломы. К ближайшему из них они и направились.
   Николай поражался грандиозностью сооружения. Высота целой пирамиды достигла бы сотни километров! На земле не существовало ничего подобного, у человечества пока не было необходимости в строительствах такого масштаба.
   - Чувствую, здесь пахнет открытием! - восторженно произнес Андрей.
   Открытие им сделать не пришлось, за них это сделали другие. Николай сорвался с камня и подвернул ногу, и Андрею пришлось тащить его обратно к оставленному катеру...
   Дома их ждала гроза. Отец несколько дней вообще не хотел с ним разговаривать. А они с Андреем все равно ходили счастливыми. О них узнал весь мир, как об открывателях первого марсианского подземного города. Позже было обнаружено еще несколько таких городов в разных частях планеты. Но они были первыми! Людям удалось расшифровать часть знаний марсиан, заключенных в огромных информационных банках, и это дало сильный толчок в развитии земной технологии...
   Позже их страсть к приключениям несколько уменьшилась. Нужно было заканчивать школу, потом университет...

* * *

   Мысли Николая прервались встревоженными голосами в операторской.
   - ...Увеличить силовое поле!
   - Включите полный обзор лаборатории...
   Николай заметил, что вокруг возникло какое-то оживление.
   - Что случилось? - спросил он.
   Сергей Анатольевич удивленно посмотрел на него.
   - Вы что, спали?
   - Нет...
   Николай посмотрел на стереоэкран. То, что он увидел, поразило его.
   Экран был залит ярким, пульсирующим зеленым светом. Стены лаборатории плыли волнами, словно их мяла, гнула и трансформировала непонятная сила. Иногда они светлели, теряли свою непрозрачность и таяли, открывая взору систему коридоров и лабораторий института, после чего появлялись снова. Воздух густел, дымился, создавая всевозможные призраки и фантомы, иногда вылепляясь в диковинные сооружения причудливой формы, рябившие, мерцающие и исчезающие, как миражи.
   - Что это?.. - произнес он спустя некоторое время.
   - Трудно сказать, что это такое. Возможно, какое-то излучение, - Сергей Анатольевич нажал несколько кнопок, - а центр этого излучения как раз там, где находится Андрей. Или находился... Из-за этой абракадабры ничего не видно, а приборы показывают какую-то бессмыслицу.
   - Как это произошло?
   - Кристалл стал таять или плавиться, хотя повышения температуры не наблюдалось. Потом он окутался слегка голубоватым облачком, затем яркий свет, гораздо ярче, чем сейчас. Нам даже показалось, что вспыхнула звезда, хорошо, что успели сработать фильтры...
   - Резкое повышение пси-поля! - раздался чей-то голос. Николай взглянул на психограммы Андрея и тихо присвистнул, не поверив своим глазам.
   - Вот это мощь... - тихо прошептал он.
   Компьютер сообщал нечто невероятное. По его показаниям выходило, что весь институт внезапно оказался источником сильного пси-излучения, центр которого приходился на лабораторию. Такое могло быть только в том случае, если бы весь институт стал вдруг огромным живым существом, что само по себе уже было абсурдом, или...
   - Включить пси-контроль? - спросил мужчина, работавший слева от Николая.
   - Пока только на треть мощности... Николай, - попросил нейрохирург, - докладывайте о любых изменениях пси-поля.
   - Оно скачет, - мгновенно отозвался тот. - Кратковременное уменьшение до пределов лаборатории и мгновенное расширение до размеров института. Необходимо проверить защиту операторской. Кстати, - Николай встревожено посмотрел на Орлова, - нужно срочно удалить всех людей за пределы здания. Существует большая опасность получения психологической травмы.
   - Сегодня выходной, и институт пуст, - ответил Вишневский вместо нейрохирурга. - Правда в левом крыле осталось несколько человек, но я думаю, что их не достанет.
   - Пси-контроль на половину мощности, - сказал Орлов.
   - Изменений пси-поля нет...
   - Три четверти мощности...
   - Но человек может не выдержать этого! - запротестовал Николай.
   - Выполняйте! - Сергей Анатольевич был непреклонен.
   - Изменений нет.
   - Увеличить на одну шестнадцатую...
   - Без изменений...
   - Семь восьмых.
   - Пси-контролер вышел из строя, - сказал мужчина, сидевший рядом с Николаем.
   - Что?!
   - Не выдержал нагрузки.
   - Попробуйте что-нибудь сделать!.. Как радиоактивный фон?
   - В пределах нормы, Сергей Анатольевич, - раздался приятный женский голос.
   Николай оглянулся, но массивная установка, находившаяся по середине операторской, скрывала обладательницу этого голоса.
   - Как дела с пси-контролером?
   - Сгорел блок управления, а запасного у нас нет.
   - Плохо, - видно было, что нейрохирург начинал нервничать, - теперь мы остались без защиты. Попробуйте гипноиндуктор.
   - Гипноиндуктор задействован - изменений нет.
   - Может включить БК? - предложил кто-то.
   - Попробуйте, но мне кажется, что и от него будет мало толку.
   - А что такое БК? - рискнул спросить Николай.
   - Юра, объясни ему, пожалуйста, - попросил Орлов.
   - "БК" - блокирующий контур энергии. Он способен создать луч, который, будучи сконцентрированным на чем-либо, замедляет все энергетические процессы. Можно сделать и наоборот - ускорить изменение приращения потока энергии так, что если, например, посадить семечко помидора в землю и направить на него луч БК, то можно быть уверенным, что через пять-семь минут ты уже будешь есть красный сочный томат...
   - БК не работает, - раздался тот же женский голос.
   - Нашли причину?
   - Нет. Кажется, с ним произошло тоже, что и с некоторыми нашими приборами в прошлый раз.
   Николай обратил внимание на стереоэкран. Зеленая пульсация заметно ослабела, и теперь можно было немного разглядеть очертания лаборатории. Он поискал глазами Андрея и увидел, под голубоватым куполом силового поля, темный силуэт человека. Он поднял руку и медленно помахал ей. Николаю почему-то показалось, что этот жест адресован ему лично. Он огляделся, но никто ничего не заметил.
   - Привет, Ник! - раздался у него в голове ясный голос. Николай решил было что ему показалось, но вновь прошелестевшее эхо голоса Андрея, отбросило его сомнения.
   - Я знаю, что ты слышишь меня. Скажи им, чтобы отключили силовые поля. Мне бы не хотелось калечить аппаратуру.
   - Ты... Ты... - Николай с трудом пришел в себя. - Ты видишь меня?! Как?
   - Мы потом поговорим об этом, а сейчас делай, что я прошу. У меня мало времени.
   Николай оглянулся в сторону нейрохирурга.
   - Сергей Анатольевич, - позвал он. - Андрей просит...
   Нейрохирург посмотрел на него, заметил побледневшее лицо.
   - Что с вами? Вам плохо?
   - Все в порядке... Андрей сказал, чтобы мы отключили силовое поле и выпустили его.
   Нейрохирург покачал головой.
   - С вас на сегодня достаточно. Отдыхайте до завтрашнего дня.
   - Но он действительно телепатировал мне! Я не знаю каким образом, но мы слышали друг друга!..
   - Ничего не хочу слышать, отправляйтесь домой немедленно. Мы справимся без вас. Юрий займет ваше место.
   - Андрей, мне не верят! - сказал Николай мысленно, глядя на темную фигурку человека.
   - Я слышал... Уходи!.. У меня нет времени... Я постараюсь чтобы никто не пострадал.
   - Что ты собираешься делать?
   Но Андрей уже не отвечал. Не решаясь уйти, Николай взглянул на экран. Там происходило что-то странное... Зеленоватое свечение исчезло, и все увидели Андрея стоявшего в окружении мерцающего поля. Мерцание внезапно усилилось и, вдруг, купол вспыхнул ослепительным фейерверком пламени и растворился в воздухе.
   - Невероятно! - раздался чей-то испуганный голос.
   - Компьютеры и приборы сошли с ума!
   Николай быстро сбросил с себя контакты нейрокомпыотера, тот в случае машинного психоза мог сжечь его мозг.
   Андрей смотрел куда-то в сторону. Проследив за его взглядом, Николай увидел как стена, разделяющая коридор и лабораторию, стала оплывать как воск от высокой температуры, покрылась мелкой дрожью, деформировалась и, наконец, в ней протаял эллипсоидный проем в рост человека. Андрей зашагал туда.
   Экран погас.
   Николай ощутил сильный удар по своему сознанию. Захотелось спать. Последнее, что он услышал, было:
   - Кто разрешил включить "УЗ"?! - это Юрий Вишневский.
   - Срочно, службе безопасности! Объект вышел из-под контроля!.. - голос Орлова.
   - Сон!.. Он воздействует на мозговые центры!.. - женский голос.
   Дальше наступил черный туман сна...

Глава третья. Слезы рабства

   Лампочки компьютера мигали разноцветными огнями. Удар... Защита... Еще удар, снова защита. Отступление... Удар в прыжке с разворотом... Манекен действовал быстро, гораздо быстрее, чем обычный человек. И от него требовалась полная сосредоточенность и контроль над всеми органами чувств, чтобы противостоять машине. Тренироваться с манекеном решались немногие, так как это было опасно. Лишь профессионалы высокого класса осмеливались выступать в спарринге один на один с компьютером в высокоскоростном режиме. Но Николай знал, что достичь успеха в овладении рукопашным боем, можно лишь встретившись лицом к лицу с опасностью.
   "Пожалуй, что на сегодня хватит", - подумал он. Жестом остановив машину, Николай подошел к компьютеру. Он хотел выключить его, но что-то заставило его передумать. Он нажал несколько кнопок, подождав пока шкала доползла до отметки "пятнадцать". На этом уровне работали мастера, сам же Николай никогда до этого не рисковал подниматься выше двенадцатого уровня.
   Монитор мигнул несколько раз, показывая готовность манекена к спаррингу. Николай встряхнулся, поправил пояс и встал в стойку. Манекен уже ждал его. Внешне он выглядел как человек, единственное, что отличало его от последнего и выдавало в нем бездушный механизм, это отсутствие всякой мимики на лице и стеклянные глаза автомата.
   Собравшись и отключившись от всех внешних раздражителей, мешающих ведению боя, Николай проверил свое внутреннее состояние. Расслабился на мгновение, настраивая каждую клеточку своего тела, одновременно превращаясь в единую биологическую антенну связи с окружающей средой. Николай ощутил себя гармонично впаянным в мирок вокруг себя. Силовые линии, соединяющие все тела в пространстве, звенели как натянутые струны... Он был готов...
   Удары сыпались на него один за другим, но Николай уходил от них, проводя защитные блоки, контратаку и обманные движения. Времени для размышлений не было, реакция на любое действие компьютера должна быть мгновенной. Ни одна ошибка не допустима, так как любая из них могла стоить жизни.
   ...Время как-то странно размазалось. Николай вдруг почувствовал, как его упругое течение постепенно замедлилось и застыло. Кулак манекена, с неслышным свистом рассекая воздух, плавно приближался к лицу Николая. Он развернулся, отодвинулся в сторону, и... рука манекена промелькнула рядом с его головой. В ухо ударил поток воздуха, взвихренного машиной.
   Ему стало жарко, пот ручьем побежал по его спине. Нет! Это все-таки не для него! Он дал сигнал окончания боя, после чего с минуту пытался придти в себя. Что это было? Что за странная медлительность манекена? Сбой программы или просто хитрый маневр с целью обмануть бдительность противника? Николай подошел к монитору и вывел данные спарринга. На экране поползли строки цифр, промелькнули графики и диаграммы.
   - Что?! - от неожиданности Николай даже сел.
   По данным компьютера последний удар был проведен таким образом, что у Николая просто не было возможности увернуться. Скорость манекена была такой, что на удар не смог бы среагировать ни один нормальный человек! Или что-то здесь было не так, или Николай двигался со скоростью в сотни раз превышающей скорость компьютера! Что само по себе было маловероятным.
   Он прошел в душ и через десять минут уже сидел за завтраком.
   - Ты делаешь успехи! - раздался неожиданный голос его спиной.
   Николай обернулся и замер.
   - Андрей?! Откуда?..
   - Предлагаю вместе позавтракать, заодно и поговорим, - Андрей стоял, навалившись на стену, руки в карманах темно-синего комбинезона. - Ты согласен?
   - Вообще-то да... Но... - проговорил потрясенный Николай.
   - Никаких "но"! Жду тебя в кафе "Золотой берег".
   С этими словами он исчез. Николай посидел некоторое время в оцепенении, после чего, нажав кнопку на панели визитрона, спросил:
   - Почему не предупредили о вызове абонента?
   - Вызова не было.
   - Но ведь гало-проектор только что работал!
   - Да.
   - Каким же образом Андрей разговаривал со мной?
   - Нет данных, - ответил бесстрастный голос автомата.

* * *

   Роботакси, в котором ехал Николай, плавно обогнуло невысокое черное шарообразное здание. Чуть поднялось над сверкающей лентой остальных машин, развернулось и нырнуло вниз, приземлившись на небольшой стоянке почти рядом с кафе. Николай вылез из него, чиркнув кредиткой по щели автомата. Он давно привык к разным неожиданным выходкам своего друга, поэтому не удивился, когда Андрей пригласил его в "Золотой берег", видя, что Николай в это время как раз занимается завтраком.
   У входа в кафе его внимание привлек шум, доносившийся из-за угла дома. Слышались крики и ругань. Николай свернул к источнику звуков, там его внимание привлекла странная троица. Двое парней, раздетые по пояс и разукрашенные причудливой татуировкой, У одного татуировка покрывала даже половину его бритой головы. Голову другого украшала длинная коса, начинавшаяся из середины его голого черепа, две серьги и кольцо в носу. Третий выглядел вполне обычно, по крайней мере, его внешность не была такой вызывающей.
   Кричал третий, двое издевались над ним, и дело, по всей видимости, дошло до драки. Николай шагнул к ним.
   - Оставьте его!
   Парень с косой обернулся и поиграл бицепсами.
   - Ну, ты!.. Дерьмо, вали отсюда!
   Николай с ходу сбил его с ног, второй побежал. Николай поднял лежащего за косу.
   - Вали сам отсюда! И если еще раз увижу, так просто не отделаешься!
   Он толкнул его так, что тот пролетел несколько метров, потом, поднявшись, заковылял прочь, все время оглядываясь. Николай повернулся к оставшемуся - у того и носа текла кровь. Выглядел он несколько странно - широкие черные брюки и такая же черная рубашка, составляли его одежду.
   - Нужна помощь? - спросил его Николай.
   Парень не ответил. В его взгляде читались отрешенность и злоба. Через мгновение он рванулся в сторону, поднял с земли продолговатый предмет, и, нажав кнопку, исчез!
   Андрей ждал его за дальним столиком в углу напротив окна.
   - Присаживайся, гостем будешь! - улыбнулся Андрей.
   Николай сел на предложенный ему стул. Андрей нажал пару кнопок на панельке стола, и сразу вокруг них образовался белоснежный купол силового поля, изолировавший их от звуков внешнего мира, а также скрывший от посторонних глаз. Зазвучала приятная мелодия.
   - Что будем заказывать? - Андрей протянул Николаю плотный листок меню, вылезший из щели стола.
   Николай выбрал окрошку и стакан томатного сока, Андрей, взглянув на его заказ, выбрал тоже. Меню положили на середину стола, немедленно поглотившим его раскрывшимися створками.
   Несмотря на огромное количество вертевшихся на языке вопросов, Николай ждал, пока Андрей заговорит первым.
   - Я знаю, что ты хочешь спросить, - сказал, наконец, тот. - Что со мной произошло? Как я смог уйти из института? И человек ли я?
   Николай кивнул. Раздался мелодичный звон колокольчика, створки стола разъехались и, на поднявшемся подносе, оказались тарелки с заказанной едой. Николай выставил их на стол, и створки стола закрылись.
   - Я слушаю, - сказал он, вопросительно посмотрев на Андрея.
   - Знаешь, - помолчав, начал тот, - твои мысли, о материальности пространства и существовании других реальностей, оказались верными.
   Одновременно с его словами, ложка Николая, поднялась со стола, почерпнула порцию супа и вылила ее обратно в тарелку.
   - А это? - Андрей поднял правую руку, и та, вдруг рассыпалась на мельчайшие частицы, закружившиеся сверкающим шаром, и снова сформировавшиеся в единое целое. - Высшая материя управляет низшей, а та, в свою очередь, воздействует на высшую, так, кажется, говорил ты? Но все гораздо сложнее. Я не могу пока этого объяснить, так как в человеческом языке не существует таких слов и понятий. В нашем мире нет аналогов этим явлениям, кроме как, магия, колдовство, волшебство, чудо... Но и это все не то!
   - Как же ты тогда это делаешь?
   - Не знаю! Просто чувствую... Чтобы узнать что-то о предмете, человек трогает его, разглядывает, чувствует запах. Я проделываю это же, только в воображении. Не знаю как, но я просто чувствую структуру предмета на уровне гораздо более глубоком чем атомарный.
   - Может это пси-поле?
   - Поясни.
   - Энергетическое поле, окружающее человека.
   - Может быть, не знаю...
   - Что-то слишком много "Не знаю"! Как хоть ты со мной общался в институте, знаешь?
   - Нет, - Андрей засмеялся. - Действительно не знаю. Телепатия? - он покачал головой, скорее для себя, чем для Николая. - Просто я вижу твои мысли. Вижу любые излучения, могу изменять их, и даже создавать новые по своему желанию.
   - Значит, ты читаешь мои мысли? - Николай содрогнулся.
   - Не совсем так. Мысли человека это "каша" из символов, образов и понятий. Все это так перепутано, что уловить какую-нибудь мысль или образ в чистом виде практически невозможно.
   - А тебе не кажется, что это опасная игрушка в руках ребенка?
   - Опасная - да. Но не ребенка!..
   Андрей рассказал ему все то, что с ним случилось за последнее время.
   Николай некоторое время молчал, переваривая услышанное.
   - Значит, это Странник помог тебе раскрыть внутреннюю силу? Но кто он?
   Андрей пожал плечами.
   - Он не сказал. И я даже не знаю, как он выглядит на самом деле.
   - Ты так и не сказал, что произошло в институте.
   - Я попытался изменить себя, приспособившись к новым возможностям.
   - В каком смысле? - не понял Николай.
   - В прямом. Теперь я только выгляжу человеком, а внутри я не человек. Нелюдь... Физические возможности людей очень слабы, обычный организм просто не вынес бы той энергетики, которой я обладаю.
   - Ты говорил про людей, которые на тебя напали. Похоже, что я видел сейчас одного из них.
   - Где?
   - Здесь, возле кафе...
   Николай рассказал ему про драку на улице.
   - Похоже, что тот парень использовал тот же прибор, какой применили против меня, - сказал Андрей. - Только излучение в прошлый раз было направленным, а не рассеянным, как в твоем случае. Кажется, Странник был прав, когда говорил, что на секту работают некоторые ученые. У них действительно большой технический потенциал. Интересно, что им не хватает? Власти? Денег?..

* * *

   Алексей Иванович Темных, начальник службы безопасности, поднялся по лестнице к своему кабинету. По пути он встретил Лизовскую, своего зама. Он кивнул ей головой в знак приветствия, потом, обернувшись, сказал:
   - Минут через десять зайдите ко мне с материалом об институте "Мозга".
   - Хорошо, - сказала та, кивнув в ответ, повернулась и зашагала дальше.
   Алексей Иванович посмотрел ей вслед, потом приложил ладонь к пластинке рядом с дверью. Дверь, обитая пластиком цвета слоновой кости, с мягким шипением отошла в сторону, и начальник службы безопасности вошел в образовавшийся проем.
   Загоревшиеся невидимые лампы осветили помещение, уставленное новейшей электроникой. Алексей Иванович подошел к галопроектору и включил его. Кабинет сразу преобразился. Все вещи остались на своих местах, но пол, потолок, стены и окна, изменились. Теперь он находился не в современном помещении, а в зале старого средневекового замка. Стены были сложены из холодных серых каменных плит, вернее выглядели таковыми, хотя по-прежнему это был обыкновенный строительный голубой пластик.
   Потрескавшийся деревянный пол из толстых дубовых досок. Позолоченные статуи каких-то людей, стоявшие по углам. Высокий камин, в котором трещали от жаркого пламени дрова. Цветные гобелены на стенах. Единственным освещением теперь являлись большие сальные свечи на высоких подсвечниках и коптящие смоляные факелы в руках статуй, отбрасывающие мрачноватые тени на стены и пол.
   Алексей Иванович нажал еще одну кнопку, и со всех сторон послышались звуки невидимого органа. Он сел в высокое черное кресло, нажал несколько клавиш на панели нейрокомпьютера и, привычным движением, натянул сетку датчиков себе на голову.

* * *

   Юрий медленно перебирал пальцами струны гитары. Его голос, ровно, как и музыка, извлекаемая из инструмента, проникали в самую глубину души, заставляя ее плакать. Николай слушал песню, и ему казалось, что это он, тот самый десантник, сражавшийся с неукротимыми силами природы и спасший группу людей с отравленной планеты...
   Юрий отложил гитару и взглянул на Николая. Тот молчал некоторое время, все еще находясь под впечатлением, но потом тихо спросил:
   - Это твоя песня?
   - Нет. Ее написал один мой знакомый, но посвящена она моему брату... Он погиб на Венере пять лет назад.
   С этими словами Юрий достал с полки небольшую стереофотографию и протянул ее Николаю. Заметив его недоуменный взгляд, Юрий пояснил:
   - Мы были близнецами. Всегда вместе...
   - Пять лет назад на Венере погибла группа десантников. Они, кажется, спасали небольшой отряд ученых, попавших под мощное извержение вулкана.
   - Да, так оно и было. Когда это произошло, рядом находилась обойма десантников, они-то и бросились первыми на помощь. Ученых удалось спасти. Но, неизвестно по какой причине, один из катеров с людьми на борту вдруг потерял управление и рухнул прямо в кратер вулкана... - Юрий помолчал, вспоминая брата и глядя потускневшими глазами в стену комнаты. - Я не думал, что ты знаешь это.
   - Там был отец Андрея, Василий Окунев, он был командиром обоймы. Но я не помню, чтобы там был десантник с фамилией Вишневский. Хотя, может я и ошибаюсь...
   - Не ошибаешься. Моя прежняя фамилия Кашин, а эту я взял от жены. Это случайно не наш Андрей, сбежавший из института?
   - Да, он, - Николай поставил недопитую чашку чая на стол.
   - Вот уж действительно, правду говорят - мир тесен. А мы ведь так и не разобрались, что за силами он обладает. Как он испортил приборы? Каким образом проник в компьютер? Как ему удалось пройти через силовое поле? Мы проверили структуру материала в месте расплавления стены, оказалось что пластик, из которого сделана стена, изменил свои физико-химические и энергетические свойства! Против него применили УЗ, а он, похоже, даже не заметил этого! Кто он, этот Андрей? Человек или Нечто?
   - Человек, - сказал Николай, глядя в пустоту. - Человек, овладевший своими возможностями до предела. Хотя до предела ли? Кто знает, где находятся эти пределы? Мы разговаривали с ним, и он продемонстрировал свои способности. Выяснили, кто включал УЗ?
   - Один из операторов - не выдержали нервы. Но ты сказал, что разговаривал с Андреем. Ты виделся с ним? Когда? И почему сразу не сказал об этом?
   - Потому, что прежде всего он человек, а не объект для исследований, каким его видят в вашем институте. Не хочу, чтобы его преследовали. Я, конечно, не знаю всех его возможностей, но то, что он показал мне, было действительно удивительным.
   И Николай рассказал о встрече с Андреем.
   Юрий поднялся с дивана, подошел к раскрытому окну и долго стоял, рассматривая вечерний город с высоты двадцатого этажа. Город с высокими шпилями зданий, серебряными шарами, башнями и кубами различных архитектурных сооружений и, сложными конструкциями. Между зданиями, посреди объемных голографических и видео реклам, цветными лентами проносились летающие машины разнообразнейших моделей и типов.
   - Значит он умеет управлять пси-полем, - рассеянно пробормотал Юрий. Потом обернулся, и Николай заметил лихорадочный блеск в его глазах. - В этом случае, - с воодушевлением произнес он. - Андрей нужен нам даже еще больше, чем раньше! Ты можешь представить себе, что значит - владеть "пси"?! Человечество перестало бы нуждаться в огромном количестве машин и, ставшем ненужным, дорогом оборудовании!
   Загоревшись, Юрий стал рассказывать о будущих возможностях применения пси-энергии. Что-то о путешествиях в пространстве без космических кораблей и даже без скафандров...
   Николай его не слушал. Он понимал, что могло бы произойти с людьми, если бы они вдруг стали сверхлюдьми, почти богами. Наступила бы деградация человечества. Зачем человеку чему-то учиться, что-то узнавать, что-то искать, что-то делать? Зачем, если он и так все знает, все умеет, все может. Зачем тогда люди? Для чего человек? Конечно, не все общество деградировало бы, всегда находятся единицы, являющиеся исключением. Но, все равно, человек лишился бы многих стимулов развития и существования.
   Неожиданно он вздрогнул, ему показалось, будто кто-то похлопал его по плечу. Появилось ощущение чьего-то присутствия.
   - Андрей, это ты? - мысленно спросил он.
   - За меня не беспокойся, - раздался мысленный шепот его друга. - Я сумею за себя постоять. Скоро сюда придет моя мать, постарайся задержать ее. Она не должна мне мешать.
   - Хорошо, только скажи, где ты сейчас?
   Но ему никто не ответил. Ощущение присутствия Андрея прошло так же внезапно, как и появилось. Николай посмотрел на Юрия. Тот стоял, руки в карманах, и молча смотрел на него.

* * *

   Елена Владимировна сидела, за рулем "Смерча", машина легко маневрировала на воздушных дорогах, плавно огибая выступы зданий. На душе зам начальника службы безопасности Земли было неспокойно. После разговора с Темных появился неприятный осадок внутри, точно ее измазали липкой и противной грязью. Она просила освободить ее от этого дела, но Алексей Иванович наотрез отказался, сославшись на занятость других сотрудников. Он прекрасно знал, что Андрей Окунев приходится ей сыном, и все же настоял на ее участии в операции.
   Сейчас она летела на встречу с Николаем. От своих агентов она узнала об их разговоре с Андреем. Те же агенты сообщили ей, что в данный момент Николай находится у Юрия Вишневского, одного из участников событий в институте "Мозга".
   Струи воздуха, обтекающие корпус машины, громким шипящим свистом резали слух, но Елена Владимировна любила скоростные полеты и поэтому не пользовалась звуковой изоляцией. Она летела на верхнем уровне, над тугой нитью остальных машин. Верхним уровнем разрешалось пользоваться только в экстренных случаях и таким мощным организациям, какой являлась всеземная служба безопасности. Неожиданно Лизовская заметила некоторое нарушение в ровном строе машин внизу. Приглядевшись, она обнаружила причину беспорядка - синий, с белыми, разводами катер по неизвестной причине мотало из стороны в сторону. Она дала команду бортовому компьютеру, и из носовой части ее машины вылетел тонкий синий луч, ударивший в катер нарушителя, после чего тот мгновенно окутался мерцающим облаком силового поля. Вытянув чужую машину из общей линии вверх по лучу, Лизовская нажала кнопку вызова.
   - Говорит Лизовская, служба безопасности. Задержан нарушитель, личный номер К715-ХГ-305. Сектор нарушения К-15-70. Предполагаю сбой программы полета или системы управления.
   - Хорошо, мы разберемся... - ответил ровный голос.
   - Значит, ты виделся с Андреем? - Елена Владимировна смотрела в глаза Николаю.
   Тот кивнул, выдерживая ее прожигающий взгляд. Юрий молча слушал их разговор.
   - Он действительно не изменился?
   Николай снова кивнул, прекрасно понимая, куда клонит Лизовская.
   - Внешне - нет, но внутренне, как он сам утверждает, его организм полностью перестроен.
   - Где же он сейчас?
   - Не знаю, - Николай покачал головой. - Но если я ему понадоблюсь, он сам найдет меня. Мне известно только то, что он разыскивает чернорубашечников.
   - Вот как?! - Елена Владимировна чуть приподняла бровь. - И что же он ищет в их секте?
   - Ольгу. Как я понимаю, вы знаете о чернорубашечниках?
   - Да. Мы уже давно установили контроль над их деятельностью. Пока действия секты не представляют серьезной угрозы обществу, мы предпочитаем не вмешиваться в их жизнь. Но причем здесь Ольга?
   - Вы ошибаетесь, секта являет собой довольно значительную опасность. С помощью психотропной музыки чернорубашечники пытаются управлять людьми.
   - Мы знаем это, но все же я не вижу связи с Ольгой.
   - Она попала под их влияние. Не знаю, чем они одурманили ее, но сейчас она там, у них.
   Юрий непонимающе посмотрел на Николая.
   - О чем это вы? Кто такие, чернорубашечники?
   - Это долгая история, но могу сказать, что чернорубашечниками прозвали людей одной из тайных сект за одежду, которую они носят, - ответила Елена Владимировна.
   - Я ничего не слышал об этом, - признался Юрий.
   - Эта секта появилась не так давно, тем более что все их служения проходят тайно, в неизвестном пока нам месте. Секта тщательно подбирает и обрабатывает людей для служения своему богу, но конечные цели ее неизвестны никому.
   Пискнул сигнал вызова. Елена Владимировна нажала небольшую выпуклость на поясе, охватывающего ее стройную талию, и из зеркального диска с тонкими полосками, служащего пряжкой, вырвался острый лучик, сформировав объемную голографическую фигуру молодого безопасника. Тот был одет так же, как и Лизовская: темно-синий комбинезон, с множеством карманов на магнитных защелках, небольшая сумка у пояса, на ногах высокие черные ботинки.
   - Елена Владимировна, объект... - на секунду безопасник замешкался, заметив выражение лица Лизовской, потом поправился, - Андрей замечен в КБИ. Здание оцеплено. Ждем вас. - Он замолчал, ожидая распоряжений.
   - Хорошо. Я вылетаю, - ответила заместитель начальника Службы безопасности.

* * *

   Это была тяжелая ночь. Елена Владимировна устала от безуспешных попыток отряда службы безопасности пробиться к зданию компьютерного банка информации. Ничто живое не могло приблизиться к зданию ближе, чем на сто метров. Дальше начиналась зона "ужаса", как ее окрестили, побывавшие в ней десантники. Специалисты отметили присутствие в зоне мощного пси-излучения, воздействующего на психику человека. Попавшие туда, испытывали резкое чувство панического страха и желание бежать подальше от этого места. Появлялись, галлюцинации, человек видел призраков, кошмарных чудовищ. Тело переставало подчиняться и ноги, как бы сами собой, выводили его из опасной зоны. От неведомого излучения не спасали ни защитные скафандры, ни силовые экраны. Запущенные в зону, автоматы, не возвращались обратно, кроме одного, чудом выползшего обратно, робота. Но и у него, как оказалось впоследствии, были сожжены все управляющие цепи.
   Елене Владимировне было трудно вдвойне. Как мать, она не могла предпринимать что-то против сына, но, как работник службы безопасности, она не имела права допустить, чтобы Андрей принес какой-либо вред окружающим людям. Эта задача не имела логического решения, ибо логика разума сталкивалась с чувствами любящего сердца матери. Пока Андрей не причинил никому вреда, но кто мог гарантировать, что этого не произойдет в будущем? С его странными способностями он способен на многое. Да и кто знал, на что он вообще способен? И все же Елена Владимировна знала, чувствовала, что Андрей не причинит никому вреда по своей воле. Она знала...
   Заметив ее колебания, к ней подошел Камнев. Некоторое время он рассматривал ее в свете фонарей, стоящего рядом, катера. Несмотря на свои сорок шесть, Лизовская выглядела молодо, на вид ей можно было дать около тридцати. Невысокая, длинноволосая брюнетка, с зелеными, как изумруды глазами. Обычно твердая в своих решениях, сейчас она была растеряна.
   - Елена Владимировна, - в голосе Камнева звучали нотки сочувствия, - идите домой, отдохните... Мы сами здесь справимся.
   Лизовская рассеянно взглянула на своего помощника, худощавого, с жесткими, словно высеченными из камня, чертами лица. Он был младше ее, лет на пятнадцать, обладал сильной волей и твердым характером, смел, упрям, напорист. Именно такие люди и идут в службу безопасности, спасателями или десантниками. Туда, где нужна хорошая реакция, стальные нервы и физическая подготовка. Таким людям часто приходится принимать на себя ответственность за судьбу человека, и даже человечества. Судьбу целой цивилизации!..
   Лизовская задумалась: "А не слишком ли мы много на себя берем? Не переоцениваем ли свои силы? Человек нуждается в защите, но, прежде всего, ему нужда защита от самого себя. Он все время взбирается на гору невероятно высокого вулкана, рискуя свалиться с него и сломать шею. Он падает, спотыкается, и все же упрямо продолжает карабкаться выше и выше, ломая ногти и сдирая кожу в кровь... Зачем?!! Кому это нужно? Со своей ненасытной жаждой знаний, с безграничным любопытством, человек не замечает, как приближается к кратеру этого вулкана. Кратеру, до краев заполненного жуткой, расплавленной лавой. Кипящей и булькающей, готовой в любую секунду выплеснуться на человека всей своей огромной энергетической мощью..."
   Она вдруг очнулась от неожиданно появившегося ощущения чьего-то присутствия, и голос, громкий, как бы идущий со всех сторон, заставил ее обернуться.
   - Человек учится! Учится на своих ошибках, и от этого становится только сильнее...
   Лизовская растерянно оглянулась, но кроме Камнева никого рядом не было. Она была уверена, что только что слышала голос сына.
   - ...Как и любое живое существо, человек борется за право жить в этом мире, за право существовать! Но если исходить только из точки зрения, что разум появился как средство выживания в окружающей его среде, тогда позвольте спросить: для чего человеку нужны мечты и фантазии, а также чувство прекрасного? Почему человек так часто нерационален в своих действиях?..
   Минутное оцепенение прошло, и Лизовская мысленно спросила:
   - Андрей, где ты?
   - Внутри здания, как и раньше.
   - Почему ты не приходишь повидаться со мной?
   - У меня много дел.
   - Неужели твои дела так важны, что у тебя нет времени даже для родной матери?
   - Да... - быстро сказал Андрей. Однако Елене Владимировне показалось, что в его голосе прозвучали нотки неуверенности.
   - Что это за дела? Что ты ищешь?
   - Николай уже сказал - это чернорубашечники. Если их не остановить сейчас, то трудно и представить, что может произойти в дальнейшем.
   - Но они не опаснее...
   - Чем я? - перебил ее Андрей. - Меня не следует опасаться, и ты это знаешь.
   - Знаю. Но моя работа, долг перед человечеством... Я ничего не могу с этим поделать!
   - Понимаю. Все мы пешки в игре Великих.
   - Что ты ищешь в КБИ?
   - Истину... - Андрей не надолго замолчал. - Я ухожу, в будущем возможно встретимся.
   - Андрей, подожди! - почти вслух выкрикнула Елена Владимировна, но ощущение чужого присутствия пропало.
   - Елена Владимировна, - к ним подбежал один из операторов подвижной лаборатории, - поле пропало! Вход свободен!
   - Когда?
   Оператор посмотрел на часы.
   - Да только что.
   - Группе захвата - осмотреть здание, - распорядился в микрофон Камнев.
   Лизовская почувствовала, как у нее забилось сердце. Андрей!!! Он должен быть там! Она рванулась и побежала к зданию, оставив позади своего помощника, удивленно глядящего ей вслед.

* * *

   "Пчела" плавно шла по воздушной трассе, послушно реагируя на мысленные приказы Николая. Машина, как и многие катера, этого поколения, кроме ручного управления имела еще и компьютерное. Николай раздумывал о том, как Андрею удалось незаметно скрыться из компьютерного банка информации, оцепленного службой безопасности.
   Странно было, что Андрей исчез, словно испарился, не оставив при этом никаких следов. Его присутствия не смог засечь ни один прибор. А потом он связался с Николаем, сообщив ему только то, что ждет его у здания видиотеки. Зачем он ему понадобился, Андрей не сказал.
   Взглянув на экран заднего обзора, он в который раз за последние пять минут заметил преследовавший его черный, сверкающий в солнечных лучах, вытянутый в форме иглы катер. Преследователи шли профессионально, держа Николая все время в поле зрения, и даже не стараясь остаться не замеченными. Машина, в которой Николай узнал "Стрекозу", постепенно приближалась. Он попытался оторваться от нее, поднявшись на более высокий ярус, но та последовала за ним. Обычно "Стрекозами" пользовались десантники и служба безопасности, но ни у тех, ни у других не было причин преследовать Николая. Сверкнувшая вспышка лазера только подтвердила его, мысли - преследователи таковыми не являлись!
   Николай резко развернул в сторону, в щель между домами. Любой следующий выстрел мог стать роковым. Еще одна вспышка за спиной показала, что погоня только началась. Луч попал стену дома, оставив в ней темную дымящуюся борозду. Сорвав с головы сетку нейрокомпьютера, Николай взялся за ручное управление, в критической ситуации он не доверял автоматике. Он хотел направить катер вверх, в открытое пространство, но передумал, решив, что лучшей для него защитой являются здания. Он не мог также нажать кнопку экстренной помощи, разбирательство с патрулем, а потом и со службой безопасности, вызвало бы длительную задержку во времени, а Андрей предупредил, что его-то у них как раз и нет.
   Вдруг он вспомнил, как, давно, еще в школе, он удирал от одной воздушной банды. Тогда удалось улизнуть... Кажется, это было в этом же секторе... Да это здесь! Николай заметил небольшую арку в стене дома. Быстро набрал скорость и развернул "Пчелу" прямо в проем. Мельком взглянул на экран, и улыбнулся, "Стрекоза" также увеличила скорость. Николай дал максимальный ход, от напряжения застучало в висках.
   Арка стремительно приближалась, вырастая в размерах. Почти у самой стены Николай сделал петлю, подняв машину вверх. Сильная перегрузка вдавила его в кресло. Корпус "Пчелы" жалобно скрипнул, не рассчитанный на эксплуатацию в таких режимах.
   - Ничего, малыш, держись! - сквозь зубы пробормотал Николай.
   Сзади раздался взрыв. Николай оглянулся и кивнул. Черная "Стрекоза" на всей скорости врезалась в стену. Арка оказалась всего лишь хорошо сделанной голограммой. В прошлый раз он сам чуть было не погиб, но в последний момент случайно заметил несоответствие теней, отбрасываемых стенами.
   Андрей ждал его у входа. Это было высокое, с тремя узкими шпилями здание, построенное из стали, бетона и стекла. В лучах солнца оно сверкало так, что на него было больно смотреть. Несмотря на стоявшую сегодня жару, в здание входило и выходило много народа. Голограммные фильмы пользовались в последнее время большой популярностью.
   Николай отыскал глазами Андрея и подошел к нему. Тот кивнул в сторону больших электронных часов, находившихся над входом в видиотеку, и сказал:
   - Что-то ты долго добирался сюда.
   - Небольшое приключение... - Николай рассказал ему о преследователях.
   - Значит, они всерьез нами заинтересовались, - задумчиво произнес Андрей.
   - Кого ты имеешь в виду?
   - Служителей секты... Подожди, вот, кажется, и они... - Андрей взглядом указал на двух человек, ничем, правда, не отличавшихся от других прохожих.
   - Почему ты думаешь, что это они? На них даже нет ничего черного!
   - Не думаю - знаю. И неужели ты считаешь, что сектанты носят только черную одежду? - усмехнулся Андрей. - Пошли...
   И он, ни слова не говоря, быстро зашагал за ними. Николай догнал его.
   - Мы идем слишком открыто. Ты не боишься, что нас могут заметить?
   - Нет. Молчи и наблюдай.
   Николай последовал его совету.
   Они шли через какие-то проходы, арки, туннели. Наконец они оказались в пустом, безлюдном дворике. Люди, за которыми они следовали, по-прежнему их не замечали. Неожиданно они остановились. Николай хотел что-то спросить, но Андрей, приложив палец к губам, показал рукой в сторону. И Николай вдруг увидел, как один из парней направил узкий короткий стержень на стену дома. Стена разъехалась, образовав небольшой темный провал. Андрей и Николай прошли внутрь. Послышалось глухое шипение, после чего вход сжался до размеров узкой щели и исчез. Стало темно, так как единственным освещением здесь были тусклые электрические лампы на желтых пластиковых стенах.
   Через некоторое время коридор закончился небольшой бронированной дверью, у которой стояли два охранника. Служители, по всей видимости, прошли здесь раньше. Андрей открыл дверь и скрылся внутри. Николай оглядел охранников, и с удивлением обнаружил, что они не обращают на него внимания, будто его и нет вовсе!
   Он шагнул следом за Андреем и оказался в большом зале с высоким потолком. Звучала психотропная музыка, воздействующая на сознания, собравшихся здесь людей. Их было много, сотня, может две, и у всех были тусклые безжизненные глаза и глупые улыбки на лицах. Николай посмотрел на Андрея, но тот, казалось, ничего не замечал.
   Где-то в середине толпы мелькнуло знакомое лицо.
   - Я, кажется, видел Ольгу, но точно не уверен, что это была она, - сказал Николай.
   - Попробуй найти ее, а потом уводи отсюда!
   - Что ты хочешь делать?
   Но Андрей уже не слушал его.
   Они разделились. Николай стал протискиваться дальше, пока не потерял Андрея из вида, зато он натолкнулся на Ольгу. Тихо позвал ее, но она не отвечала, находясь во власти гипноза. Схватив ее за плечи, он встряхнул ее. Это немного подействовало. Она оглянулась, в ее взгляде сквозила пустота и непонимание.
   - Что вам нужно?
   Ольга не узнавала его. Тогда он схватил ее за руку и потащил к выходу. Никто не обращал на них внимания. Мысли, эмоции, желания, чувства людей находились во власти дурманящей музыки. Зомби! Люди без души. Чарующие звуки отнимали у них разум, заставляя повиноваться себе, как программа заставляет повиноваться машину...
   Шум вокруг становился все громче. Раздались чьи-то голоса, и толпа пришла в движение. Николай увидел, как многие стали беспокойно оглядываться по сторонам. Он прислушался, но музыка, звучавшая минуту назад, смолкла. Полыхнули языки пламени, запахло едким дымом. Поднялась паника, но бежать было некуда - все двери оказались закрытыми. Оглядевшись в поисках выхода, Николай заметил, как стена, оплавляясь, преобразуется в огромную щель. Порыв свежего воздуха принес с собой запах влаги. Толпа, подхватила их с собой и вынесла через спасительный выход на улицу.

* * *

   Николай смотрел, как яркие жаркие языки пламени лизали стены здания. Люди, находившиеся до этого внутри, успели спастись, и теперь стояли вокруг. Одни громко смеялись, другие плакали. Ольга относилась к числу последних.
   - Слезы рабства, - раздался сзади голос. - Они теперь свободны от него.
   Николай оглянулся и увидел Андрея.
   - Это всего лишь стресс. Слишком резко произошло освобождение от влияния музыки. - Николай кивнул в сторону здания, - Твоя работа?
   Андрей молча кивнул, потом обнял Ольгу и они зашагали по улице. Николай остался смотреть, как догорали последние останки прибежища чернорубашечников. Это всего лишь стресс, думал он.

Часть вторая. ПРОБУЖДЕНИЕ ДЕМОНА

   "Зверь, которого я видел, был подобен барсу; ноги у него как у медведя, а пасть у него - как пасть у льва; и дал ему дракон силу свою и престол свой и великую власть".
   "Откровение" Иоанна

Глава первая. Эксперимент

   Николай стоял под душем, теплые упругие струи воды брызгами разбивались о его мускулистое тело. Он расслабился, постоял так с закрытыми глазами несколько минут, потом выключил воду. Обтерся полотенцем и, накинув халат, прошел в свой рабочий кабинет.
   Прохладный ночной ветерок сквозь раскрытое окно принес ощущение свежести. Остановившись у панели управления, Николай включил стереоэкран. Передавали какой-то нудный фильм. Не найдя ничего интересного по другим каналам, Николай отключил аппаратуру. Он опустился в кресло, закрыл глаза и проделал мысленный массаж, начиная с мышц ног, и постепенно переходя к мышцам живота, груди, спины и рук. Через некоторое время почувствовал быстрый прилив сил. Но и это мало чем ему помогло, отдых был нужен не телу, а ему самому. Как он устал! Устал от работы, от друзей, от всего окружающего... И в первую очередь, устал от самого себя. Ощущение неприятно поразило, раньше ничего подобного с ним не случалось. Его раздражало все, - звуки, свет, предметы, даже собственные мысли. Конечно, он знал, что скоро это пройдет, но его раздражало и это знание.
   Целый месяц он безуспешно бился над этой задачей, но ответ все не приходил. Он хотел понять, что происходит при перегрузке мозга информацией с нейрокомпьютера. Какие изменения происходят в самом человеке? Почему после информ-удара некоторые люди совершенно теряли свою личность, а у других просто стиралась память? И почему, наконец, информ-удар абсолютно не влиял на третью группу людей? Вопросов было очень много, а вот ответить пока не удалось ни на один. Месяц изнурительной работы, и - никаких сдвигов.
   Если б только здесь был Андрей! С ним вместе многое бы удалось сделать. Его знания нейрокомпьютера плюс собственное знание свойств человеческой психики... Но об Андрее уже давно ничего не было слышно. Конечно, эту задачу можно было решить и без его помощи, Николай даже знал, как. Надо было исследовать не последствия информ-удара, а сам информационный взрыв, его пошаговое рассмотрение. Но для этого нужен был... Стоп!
   Николай вскочил. Конечно же, "подопытный кролик"! И в этой роли можно выступить самому, общаясь с машиной один на один. Применив необходимые меры предосторожности, можно будет записать все стадии процесса! Последствия такого эксперимента могли быть самыми неожиданными, но это его не пугало. Он чувствовал, что изучение такого явления откроет перед человечеством двери в новые неизведанные миры.
   Завтра... Да нет, Николай посмотрел на часы, уже сегодня он сможет проверить кое-какие свои предположения. Необходимо было выспаться, но спать-то как раз совсем и не хотелось. Возбужденный, загоревшийся новой идеей мозг Николая требовал только одного, - скорее сесть за работу. Забыв обо всем на свете, Николай включил компьютер и начал проводить вычисления.

* * *

   "В некоторых городах резко ухудшилось самочувствие людей. Наблюдаются частые головные боли, нервные срывы... Причина неизвестна, предполагается использование какого-то нового излучения, источник которого до сих пор не обнаружен...
   В столице наблюдался массовый психоз. Толпа людей атаковала здание видеотеки. Оказавшийся поблизости сотрудник службы безопасности попытался навести порядок, но был в бешенстве разорван бесчинствующей толпой. Видимой причины происшедшего инцидента не обнаружено. Дело расследуется..."
   Из архива СБ

* * *

   - ...На этом я заканчиваю свой доклад. Прошу задавать вопросы.
   Слова Ольги заставили Александра вздрогнуть. Оказывается, он заснул на самой середине доклада, а значит, пропустил всю основную часть. Ольга специально просила, чтобы он прослушал все до конца, сказав при этом, что потом он должен будет выдать ей свои впечатления. Что он будет ей теперь говорить, если даже не знает, о чем, собственно, шла речь в этом докладе? Он лениво зевнул, огляделся, - давно уж ушел бы отсюда, если б не дурацкое обещание досидеть до конца. И зачем только он поддался на ее уговоры и дал себя затащить в это идиотское место!
   Александр прислушался, речь шла о Марсе.
   - ...Насколько можно доверять фактам, которые вы нам сообщили? - спросил черноволосый мужчина из центра зала.
   Ольга хотела ответить, но поднялся сидевший рядом с ней мужчина. Это был Олег Владимирович Кукушкин, руководитель марсианской научной археологической группы, в которой работала Ольга.
   - Эти самые факты были несколько раз проверены, прежде чем мы вынесли их на обсуждение. Еще вопросы?
   - Вы утверждаете, что космические порты, обнаруженные на Марсе, являются центрами сообщения между колониями и родиной колонистов?
   - Совершенно верно, - ответила Ольга.
   - Но в таком случае можно также утверждать, что эти порты являлись отправными точками для исследования межзвездного пространства.
   - В библиотеках найдены материалы, утверждающие обратное.
   - Но разве можно верить всем книгам, обнаруженным на Марсе? Кто знает, может быть, мы читаем их фантастическую литературу?
   - Вероятность этого ничтожно мала, - ответила Ольга. - Эти книги находились по соседству с другими, научная ценность которых является общепризнанной.
   - Но мне кажется, - встал молодой человек, сидевший рядом с Александром, - что свидетельства только одних книг явно не достаточно. Нужны более веские доказательства вашей гипотезы.
   - Возраст планеты Марс составляет около девяти с половиной миллиардов лет. Самые древние сооружения, обнаруженные на Марсе, были построены около шести-семи миллиардов лет назад. Три миллиарда! Не слишком ли короткий срок для образования целой цивилизации? Прибавьте к этому еще не окончательно сформировавшуюся структуру планеты, плюс отсутствие животного и растительного миров...
   - Позвольте не согласиться! - перебил ее голос из зала. - На Марсе были обнаружены останки древних животных и растений!
   - Это известно! - резко ответил Кукушкин. - Но известен ли вам факт, что животные и растительность появились там гораздо позже, да и то в незначительных количествах! Есть версии, что они были завезены колонизаторами на Марс со своей родины. Также есть предположение, что... - тут археолог сделал паузу и оглядел зал, - что и Земля тоже начинала колонизироваться...
   Шум в зале. Олег Владимирович выждал минуту, потом поднял руку. Однако, шум стих не сразу.
   - Это происходило около шестидесяти пяти миллионов лет назад. Что совпадает с возрастом последних построек марсиан, а также с гибелью динозавров на Земле. Напрашивается вывод, что какой-то мощный космический фактор повлиял в тот период на всю Солнечную систему. Возможно, это была вспышка нашего светила. Мощный взрыв на Солнце просто сдул атмосферу Марса, а с ней и всю цивилизацию. Лишенная поддержки с Марса, колония на Земле постепенно деградировала, образовав древнейшие цивилизации людей, которые и дали впоследствии начало нашей.
   Теперь в зале стояла тишина. Потом чей-то голос неуверенно произнес:
   - Почему же не пришла помощь из родного мира?..
   - Возможно, она пришла, когда уже было поздно. Возможно также, что они не знали о колонизации нашей планеты. Это всего лишь догадки и предположения. Мы не знаем точно, как все происходило. Но в пользу того, что мы являемся прямыми потомками марсиан, говорит еще одно обстоятельство, до сих пор рождающее многочисленные споры. Это удивительное сходство людей и марсиан.

* * *

   Николай еще раз пробежался глазами по рядам цифр, светившихся на экране, потом легким прикосновением к клавиатуре выключил компьютер. Эксперимент не получался. Что-то он делал не так. Возможно, что он ставил слишком сильные фильтры, пропускавшие лишь минимум информации, и это не давало чистоты эксперимента.
   Николай нажал на пульте визитрона несколько клавиш. Через некоторое время он оказался в большой комнате, обставленной комфортной современной пневмомебелью.
   Юрий сидел в кресле у окна.
   - Привет, - он удивленно поднял бровь. - Кого меньше всего ожидал увидеть, так это тебя. Сколько мы не виделись, год, два?
   - Два с половиной, если не ошибаюсь.
   - Два с половиной, - повторил Юрий задумчиво, - а кажется, что это было так давно. Кстати, - он внимательно посмотрел на Николая, - ты видел Андрея?
   - Нет. После того столкновения с сектой он исчез, и я больше ничего о нем не слышал. Ольга молчит, хотя мне кажется, что она что-то о нем знает... А ты как? Все там же, в Институте Мозга?
   - Я ушел оттуда два года назад, теперь работаю психотехником. - Видя удивление Николая, он пояснил: - Эффекты, которые продемонстрировал Андрей, не остались без внимания. Создана специальная научная группа... Да ты, наверное, слышал про НИЛПТ?
   - В первый раз слышу, - пожал плечами Николай.
   - Это расшифровывается как Научно-исследовательская лаборатория по психотехнике. Лаборатория занимается новым направлением в разработке нейроаппаратуры. Меня пригласили работать туда вместе с группой других ученых. Мы пытаемся смоделировать пси-эффекты, записанные при изучении Андрея. Кое-чего уже добились, так что заходи как-нибудь, я похвастаюсь нашими успехами.
   - Зайду, как только стану хоть немного свободнее. - Николай помолчал. - А знаешь, ведь у меня к тебе дело!
   И Николай, поймав вопросительный взгляд друга, рассказал ему о проблеме, решение которой он искал все последнее время.

* * *

   Камнев шел по пустым вечерним коридорам здания Службы безопасности. Его тревожила мысль, уже несколько дней не дававшая ему покоя, и он решил поделиться своими подозрениями с Лизовской.
   Лизовская уже собиралась уходить домой, когда трель визитрона задержала ее.
   - Визит разрешаю, - произнесла она.
   На экране появился ее помощник.
   - Елена Владимировна, - сказал он, - разрешите войти, нужно срочно поговорить с вами.
   - Я вообще-то собиралась домой, но если дело важное, поговорим по дороге. Заодно проводите меня, вернее, подвезете, а то я сегодня на такси, - сказала она. - Подождите минуту, я выключу аппаратуру.
   Экран погас. Елена Владимировна нажала несколько клавиш на панели компьютера и, уже находясь у разъехавшихся в стороны дверей, сказала привычную фразу:
   - Установить блокаду... Тридцать секунд!
   - Приказ принят, - раздался за ее спиной электронный мужской голос. - Отсчет пошел. Тридцать, двадцать девять, двадцать восемь...
   Елена Владимировна вышла в коридор к ожидавшему ее Камневу, дождалась, пока закончился отсчет, и тот же голос произнес:
   - Блокада произведена!
   Двери закрылись, и перед ними возникли голубые мерцающие полосы энергетического защитного поля. Лизовская удовлетворенно кивнула и, обратившись к Камневу, сказала:
   - Что ж, пойдемте. Рассказывайте, что там у вас стряслось?
   - Все дело в проекте "Z", над которым сейчас работает наш отдел.
   Лизовская удивленно подняла бровь.
   - Но ведь это секретный проект!
   - Да, он касается обнаруженного компьютерного информбанка марсиан. Но дело не в этом! Похоже, этим банком заинтересовались не только мы...

* * *

   Темных шел к планетолету ровным спокойным шагом. Цель, которую он искал, была близка. И в этот момент нельзя было допустить, чтобы кто-нибудь помешал ему осуществить задуманное.
   У входного лифта его окликнул чей-то голос.
   - Алексей Иванович, вы разве летите? Вы же хотели сегодня осмотреть...
   Говоривший вдруг осекся. На него глянули ледяные черные глаза со странным металлическим блеском. Встреча двух взглядов длилась лишь мгновение, после чего Темных вошел в лифт, а говоривший с ним человек внезапно побледнел.
   - Извините, я ошибся... - пробормотал он.
   Он постоял некоторое время в растерянности, как бы вспоминая, зачем он сюда пришел, и поспешил к сияющему в лучах солнца зданию космопорта. Его провожал ровный голос диспетчера, сообщивший о том, что планетолет "Юрий Гагарин" стартует к Марсу через несколько минут и что провожающим следует освободить стартовую площадку.

* * *

   Обжигающая ночь. Объятия пламени ласкают тело. Все словно в тумане. Серебряные струи дождя смывают грязь с благоухающей земли. Свет!!! Свет, льющийся со всех сторон! Ощущение возвышенности и одновременно единения со всем Миром. Мерцание, пляшут огоньки... Синий, зеленый, красный, желтый, снова синий... тысячи и тысячи огней! Оглушительный грохот. Ярко-желтая, ядовитого цвета молния распарывает окружающее пространство, пронзает тело. Боль. Боль! Боль!!! Душа с треском, со стоном, переходящим в вой, разрывается на тысячи мелких зеркальных кусочков.
   Горе и радость, боль и наслаждение, страх и печаль, все чувства одновременно! Они словно специально собрались вместе, чтобы сводить с ума. Тихая мелодия, похожая на падающие капли воды, становится все громче и громче. Вот она уже невыносима, хочется зажать уши руками, ничего больше не слышать. Тело пропало. Исчезло все, кроме мелькающих силуэтов. Люди ли это, звери ли, птицы или какие-то неземные существа, разобрать невозможно. Постепенно вой стал смолкать, наступила тишина, поглотив собою все звуки. Пришло сожаление о прежнем, сводившем с ума шуме. Туманные силуэты исчезают, отступая на задний план. Из них выделяется один - гигантский осьминог, проникающий своими холодными щупальцами прямо в мозг, в разум. Осьминог растет, растворяя все в красном студенистом желе. Вот желе уже захватило его, принеся тошноту и удушье. С ним пришло и безразличие ко всему... Накатилась мощная волна беспричинного страха, от нее появилось желание сжаться в точку и исчезнуть, но вместо этого приходит ощущение быстрого роста. Страх растет... Свет чередуется с тьмой все быстрее и быстрее, от этого больно глазам...
   И вдруг - все пропадает, остается только одно, чувство наполненности чем-то огромным. Приходят спокойствие и долгожданный покой. Николай постепенно стал приходить в себя.

* * *

   Елена Владимировна задумчиво перелистывала книгу, совсем не обращая внимания на ее содержание. Разговор с Камневым взволновал ее. Дело оказалось куда серьезнее, чем думал ее помощник. Повод для опасения был. Не так давно раскрыта секта "чернорубашечников", пытавшаяся использовать достижения в психотропной музыке для воздействия на сознание людей. К проекту "Z" была допущена лишь небольшая группа ученых. Сам же проект был под охраной первого отдела СБ, который и возглавлял Камнев.
   Никто не мог сказать, что произойдет в том случае, если информация из информбанка попадет в руки преступных лиц. В этом случае вся Земля может оказаться во власти этих людей. В информбанке содержались сведения о пси-поле...
   Елена Владимировна вздрогнула при воспоминании о практически безграничных возможностях энергетической оболочки человека. Она видела последствия побега своего сына из Института Мозга. Откуда у Андрея появились такие странные силы, до сих пор оставалось загадкой, так как после разгрома секты он неожиданно пропал. И вот теперь ключ к решению этой тайны мог попасть в руки людей, дышащих злобой и ненавистью ко всему человечеству.
   Лизовская решила сообщить о подозрениях своего помощника начальнику службы безопасности.
   Алексея Ивановича она застала за занятием комплексом китайской гимнастики. Тот, ни на секунду не отрываясь от своих упражнений, спросил:
   - Чем могу быть полезен в такой поздний час? - его голографическое изображение улыбнулось.
   - Нам нужно обсудить дело, касающееся проекта "Z", - ответила его заместитель, оставаясь серьезной.
   Начальник службы безопасности бросил на нее короткий изучающий взгляд.
   - Я слушаю, - произнес он спустя мгновение.

* * *

   Кукушкин уже много лет занимался археологическими раскопками на Марсе. Он не просто любил свою работу, он обожал ее, поклонялся ей. Она была частью его жизни, из пятидесяти трех лет которой около двух десятков было посвящено Марсу. Это был один из тех людей, про которых говорят, - они ничего не видят вокруг, кроме своей работы.
   Он был как раз занят просмотром описания недавно обнаруженной подземной лаборатории, когда раздавшийся звонок визитрона отвлек его от этого занятия.
   Неожиданным визитером оказался незнакомый мужчина лет сорока. В нем было нечто странное, особенно его глаза: в них таилась необъяснимая, притягивающая сила.
   - Олег Владимирович, у меня к вам серьезный разговор, - начал посетитель без какого-либо вступления. - Вы, наверное, слышали о проекте "Z"?
   - Да, - ответил тот равнодушно. - А собственно, в чем дело? И кто вы такой, позвольте вас спросить?
   - Это неважно. - Странный посетитель заметил недоуменный взгляд археолога. - Позвольте мне остаться инкогнито, - сказал он. - Мне нужны кое-какие данные об этом проекте.
   - Я не уполномочен никому давать какие бы то ни было данные. Тем более, что я сейчас занят!
   - Мне нужна информация о пси-поле.
   Олег Владимирович сощурил глаза.
   - К сожалению, ничем не могу помочь. Если вам нужна информация, касающаяся непосредственно проекта "Z", обратитесь в службу безопасности.
   Незнакомец достал из нагрудного кармана комбинезона серебряную пластинку, на которой золотом были написаны стилистические буквы "СБ".
   - Это вас устраивает?
   - Нет. Если вы хотите что-то от меня узнать, то вызовите прямо в отдел, покажите разрешение допроса, тогда и поговорим. А сейчас извините, у меня дела.
   Он потянулся рукой к клавиатуре визитрона, чтобы отключить его, но какая-то неведомая сила не дала ему это сделать. Та же сила заставила его посмотреть в глаза собеседнику. Ученый содрогнулся, - он смотрел в... бездну. Черный туман стал застилать зрение. Последнее, что он слышал, были слова: "Получите инструкции"...

* * *

   Александр поднялся с кровати, подошел к зеркалу, несколькими легкими хлопками помассировал заспанное лицо и, глядя на свое отражение, спросил:
   - Значит, ты не скоро вернешься?
   - Мне кажется, что мы уже говорили на эту тему, - ответила Ольга, не поднимаясь с постели.
   - Да. Но целый месяц... - он повернулся и посмотрел на нее. - Целый месяц я не смогу видеть тебя!
   - Что ж, будут и другие месяцы. - Ольга села на кровати, и сползшее одеяло обнажило ее упругие груди. - Ты меня опять поражаешь, знаешь ведь, что у меня работа...
   - Я знаю. И все же мне будет недоставать тебя. - Александр повернулся к зеркалу и некоторое время поиграл перед ним мышцами своего мускулистого тела, потом еще раз с гордостью оглядел свой обнаженный торс. - Ты же знаешь, как ты мне нужна!
   - Ты просто эгоист!
   - Но ведь ты так и не сказала, куда уезжаешь работать. К чему такие секреты?
   - Я тебе уже говорила, что мне запретили говорить об этом. Одно могу сказать, что это на Марсе.
   - Но Марс...
   - Такой большой! Знаю. И все же ничего не поделаешь.
   - Я даже не смогу позвонить тебе.
   - Я буду звонить.
   - Ловлю на слове, - и он, запрыгнув на кровать, обнял ее и стал целовать.

* * *

   Николай чувствовал себя несколько странно. Казалось, его мысли текут каким-то необычным образом. Он хотел вспомнить, что с ним произошло, но ответ появился сам собой.
   Шел эксперимент, когда он повернулся к экрану компьютера, чтобы уточнить некоторые данные, и, неловко задев локтем тумблер на панели, включил нейрокомпьютер почти на полную мощность.
   В его мозгу полыхнула отчетливая мысль: Я ПОЛУЧИЛ ИНФОРМ-УДАР! Его прошиб холодный пот. Он не знал, сколько пролежал без сознания. Минуту, две... А может быть, прошел час?
   Николай открыл глаза, яркий свет ослепил его.
   - Проснулся, наконец! - на него с улыбкой смотрел Юрий Вишневский.
   - Откуда ты здесь? - ответил вопросом на вопрос Николай.
   - Ты просил помочь в проведении эксперимента, вот я и позвонил тебе на следующий день, но почему-то никто не ответил. Позже я позвонил еще, но также безрезультатно. Твой компьютер сообщил, что ты со вчерашнего дня не выходил из дома. Мне показалось все это странным, и я поехал к тебе.
   - Сколько же сейчас времени?
   - Десять утра.
   - Когда же ты успел мне позвонить, да еще и приехать?
   - Да я тебя тут уже целую неделю караулю! Если бы я не подоспел вовремя, то неизвестно, чем бы еще все закончилось. Ты был не в состоянии даже самостоятельно принимать пищу, и мне пришлось вводить все необходимые для жизнедеятельности твоего организма вещества непосредственно тебе в кровь. Разве можно проводить такие эксперименты в одиночку? Мы ведь договорились, что все будем делать вместе!
   - Это была случайность. - Николай хотел подняться, но сильное головокружение не дало ему этого сделать. - Я случайно задел тумблер, и компьютер включился на полную мощность.
   - Твое счастье, что там стояла защита, и тот сразу же отключился. Иначе мне не пришлось бы сейчас с тобой разговаривать. Хотя ты все-таки умудрился принять довольно значительную долю его энергии. Кстати, не желаешь ли посмотреть на одну довольно любопытную вещь?
   С этими словами Юрий включил стереоэкран.
   - Как ты думаешь, что это такое?
   - Похоже на рабочую частоту нейрокомпьютера, - ответил ничего не понимающий Николай.
   - Сходство действительно есть, но это совсем не то, о чем ты думаешь. - Юрий внимательно посмотрел на него, как бы изучая друга. - Это запись излучения твоего мозга.
   - Что?! - Николай даже подскочил, не смотря на головную боль. - Это что, шутка?
   - Нет. Это действительно так. Запись сделана в тот момент, когда ты находился без сознания.
   Николай промолчал. Он никак не мог поверить в то, что сообщил Вишневский.

Глава вторая. Возвращение Андрея

   Все было странно, зыбко. Действие одно сменялось действием другим. Трудно было отличить реальность от нереальности, но Андрей и не пытался это сделать. Он просто жил этим. Он жил в этом странном мире, жил, слушал, наблюдал и действовал. Всю эту иллюзию он воспринимал, как обыкновенный реальный мир...
   Мать молча смотрела на своего сына. Молчание, как показалось Андрею, слишком затянулось, и не выдержав, он сказал:
   - Я скоро вернусь. Осталось совсем немного. Я еще не все понял. Накопилось очень много вопросов, на которые я не могу найти ответы. Скоро... Я обещаю...
   - Неужели это все так важно для тебя? Неужели нельзя жить без того, что ты ищешь?
   - Нельзя! - Андрей вдруг понял, что ответил слишком резко, увидев как заблестели глаза матери, и уже более мягко добавил: - Пойми, мама, это для меня смысл жизни. Когда-то я не понимал этого, но теперь... Я знаю.
   - Но это тебе только кажется так. Оглянись вокруг, и ты поймешь, что ошибался. Ты поймешь, что жить можно не только для того, чтобы найти ответы на все вопросы.
   - А ради чего еще? - удивился Андрей. - Для чего жить, как не ради того, чтобы найти истину?
   - Но что даст тебе твоя истина? Какую пользу она может дать тебе, мне, другим людям?
   - Может быть, и никакой. Но она принесет успокоение в мою душу. Я многое хочу узнать.
   - А что потом? Что ты будешь делать со своей истиной? Что будет дальше, когда все узнаешь?
   Андрей молчал, над этим он еще не задумывался. Его не волновала его судьба. Что произойдет? Что будет? Что было? Какая в этом разница? Его не интересовали эти вопросы. Андрей поднял голову и огляделся. Это был тот самый дом, в котором они жили прежде, еще до смерти отца... Воспоминания шумящей волной накатили на него. Он встал, встряхнул головой, словно отгоняя прочь все то, что пыталось заполнить его мысли, подошел к окну и распахнул его легким движением рук. В лицо ударил свежий ветерок с холодными брызгами дождя. Андрей машинально потянулся к выключателю и, сменив несколько изображений, остановился на одном. Теперь за окном светило яркое, теплое солнце, где-то вдалеке шумел лес. Над окном чирикали воробьи, добавляя свою болтовню к журчанию пробегавшего невдалеке ручья. Пахло свежескошенной травой и цветами.
   Андрей отошел от окна и посмотрел на мать.
   - Я пока не знаю, чем буду заниматься, - сказал он. - Возможно, вернусь на прежнюю работу.
   Елена Владимировна покачала головой.
   - Мне кажется, ты сам не уверен в своих словах. Но не буду сейчас спорить с тобой, будущее покажет, кто прав, и ты тогда сам все поймешь...

* * *

   Было жарко, даже душно. Хотелось пить. Андрей поднял голову вверх. Там, высоко в небе кружилась стайка ласточек. Вдруг они бросились в рассыпную, словно что-то испугало их. Андрей прислушался, потом посмотрел на часы, они показывали половину первого дня.
   - Транспорт с Луны, - сказал он.
   Спустя несколько мгновений можно было различить тихий, постепенно нарастающий свист, который, по всей видимости, и напугал так птиц. Вслед за свистом в небе показалась сверкающая точка, превратившаяся через некоторое время в серебристый шар. Почти над самым полем космопорта шар плавно завис в воздухе, после чего осторожно опустился на землю посреди таких же шаров, спиц и колец. Сразу после посадки заработали различные службы, грузовые, почтовые, техобслуживания. Словно пчелы на кусок сахара, накинулись на корабль различные летающие аппараты.
   - Сколько смотрю на это, все время удивляюсь, - отец Андрея поднялся с земли, поднял один из валявшихся под ногами мелких камешков, повертел его в руках и с размаху кинул вверх. - Перелеты на такие расстояния и без единого опоздания! Секунда в секунду! А если вспомнить, то ведь раньше, наверное, не было случая, чтоб транспорт не опоздал.
   - Все дело в том, что сейчас секунда для людей является слишком большим промежутком времени...
   - Знаю. И все же... Почему-то мы воспринимаем все окружающее нас таким, какое оно есть, и не задумываемся над тем, сколько сил и энергии было вложено, чтобы его таким сделать. Сколько сотен тысяч поколений создавало все окружающее нас. А мы, ни о чем не думая, садимся в катер, летим куда-то, что-то строим, создаем, творим, используя все то, что уже создано. Для нас это в порядке вещей, мы к этому привыкли.
   - Так устроен человек... - ответил Андрей.
   - И этот человек совершенно не замечает, даже не хочет замечать, что спустя какое-то длительное время то, что он создал сейчас, принесет большой урожай в будущем. Ты только представь: ты создал какую-то машину, другой человек с помощью твоей машины создает еще что-то, третий еще, и так далее. В конце концов получается что-то такое, о чем ты даже и мечтать не мог.
   - Но ведь пройдет очень много времени, возможно даже целые тысячелетия.
   - Ну и пусть! Зато какой результат!
   - Человек живет настоящим, а не будущим и не прошлым. Он всего лишь опирается на прошлое и ориентируется на будущее, но он не должен полностью отдавать себя им.
   - Да ну тебя, - отец отмахнулся от него. - Ты никогда не был романтиком.
   - Может быть, это я и пытаюсь сейчас найти? Найти то, чего у меня нет...
   - Жаль, что я не увижу тебя больше.
   - Почему?
   - Ты разве забыл?
   Андрей посмотрел вдаль.
   - Нет, я помню, - сказал он грустно. - Когда это произойдет? Через год, два?
   - Через три месяца. Нас пошлют на Венеру...
   - Мама с трудом пережила этот удар... Твоя неожиданная смерть все перевернула в доме. Только работа помогла ей отвлечься от горя.
   - Если бы только все можно было предвидеть!
   - Разве бы тогда ты поступил по-другому? - с сомнением спросил Андрей.
   - Не думаю. Права, наверное, народная мудрость: "Все, что ни происходит, - все к лучшему". Мы просто этого не замечаем. А когда что-то теряем, когда кто-то или что-то мешает нам осуществить задуманное, мы начинаем терять веру в себя, в людей и Мир. Теряем надежду, смысл жизни, нам начинает казаться, что мир теряет свои краски, и все окрашивается в серые тона. Но это не так, неправда! За горем приходит радость, человек начинает искать новый смысл жизни, он понимает, что это не выход из сложившейся ситуации. Человек не может все время грустить или все время радоваться, ему нужна постоянная смена впечатлений, иначе он просто зачахнет, захиреет. А жизнь как раз и дает нам эту гамму переживаний, она не дает нам скучать, она не дает застояться нашим чувствам, она заставляет нас прогрессировать по отношению к самим себе. А что такое прогресс, как не развитие! Да мы должны благодарить свою судьбу за то, что она преподносит нам такие сюрпризы!

* * *

   Андрей засмотрелся на небо. Оно как-то странно меняло свой цвет. Становилось темнее. Он взглянул на часы, скорое наступление вечера удивило его. Часы показывали два часа дня. Поискав глазами диск солнца, он также заметил, что тот стал меньших размеров и находится совсем не там, где находился несколько минут назад. Андрей обернулся, космопорт прямо на глазах изменялся и исчезал, освобождая место для появляющихся неизвестно откуда красноватых скал.
   - Я не понимаю... - сказал он, обратившись к отцу, но не закончил фразу.
   Отца не было. На его месте стоял улыбающийся Николай.
   - Привет, - сказал он. - Конечно, это трудно понять обыкновенному человеку, но тебе... Ты уже должен был привыкнуть к изменчивости этого мира...
   - Ник?!
   - Не совсем. Я не тот Николай, которого ты знаешь. Я только его отражение, фантом.
   - Ты его двойник?
   - Не совсем. Я не есть сущность, как он.
   - Объясни.
   - Я только временное отражение этой реальности.
   - А все вокруг?
   - Тоже.
   - Временное - значит ненадолго. Ты не боишься погибнуть?
   - Для меня это не будет смертью, так как у меня нет собственного сознания. Я ничто... Все окружающее нас - это другая реальность, другое время. Но эти время и реальность, как и я, временны. В данный момент мы выполняем определенную функцию. Реальность, которая возникнет после этой, будет выполнять уже другую, свою миссию, о назначении которой мне не дано знать.
   - Но где мы находимся? Что представляет из себя данный мир?
   - А ты не узнаешь? Присмотрись внимательнее!
   Андрей огляделся. Вокруг была пустыня из странного красноватого песка. Кое-где, прямо из земли, поднимались вверх острые шпили скал. Невдалеке от них, в тени, стоял катер.
   - Это же... Это же Марс! То время, когда мы с тобой...
   Николай кивнул.
   - Так и есть. Только ты и я другие. Ты гораздо старше, а я - "призрак"...
   - Для чего же все это создано и кем?
   - Не знаю. Знаю только то, что я должен делать.
   - И что же?
   - Я должен помочь тебе разобраться во всем. Тебе необходимо многое понять.
   - Что именно?
   - Пойдем... Я покажу.
   И Николай, не дожидаясь ответа, пошел по направлению к одной из групп скал, видневшихся вдали. Андрей смотрел ему вслед, размышляя над его словами, и вдруг заметил, что двойник Николая не был одет в защитный скафандр! Ну ладно, пусть у него не было скафандра, фантомам они, может быть, и не нужны, но он сам... Сам то он ведь тоже был без скафандра! Оба они, и двойник, и Андрей, были одеты в облегающие тело серебристые комбинезоны. Такой одежды, насколько помнил Андрей, у него никогда не было, и он никогда ее не носил.
   - Ник! - крикнул он. - Ник, подожди! - Андрей догнал Николая.
   - Как я понимаю, - сказал он, - если это Марс, то мы должны быть в заскомах [1]. А это что за странная одежда? - Андрей с удивлением ощупал материал своего комбинезона.
   Материал был очень необычным, что-то среднее между очень тонкой тканью и металлом. Ничего подобного Андрей не встречал раньше, даже у марсиан, как он знал, не было ничего похожего.
   - А это и есть заскомы. Я ведь говорил, - сказал, не оборачиваясь, Николай, - этот мир - другая реальность. Мир, смоделированный чисто внешне, но все остальное приближено к обычным земным условиям. Воздух, которым мы дышим, температура, гравитация почти не отличаются от тех, к чему ты привык. Заском, который так тебя удивил, является обыкновенным усилителем мышц. Не думай, что тебе дадут пользоваться здесь твоими сверхъестественными способностями.
   - Но я могу обойтись и без этого костюма, - заспорил Андрей.
   - Нет, не можешь. Ты в гостях! Интересно, разрешил ли бы ты своим гостям хозяйничать у тебя дома, нарушая установленный порядок? Скорее всего, нет, - ответил за него Николай. - Те, у кого ты сейчас в гостях, ведут тебя и управляют твоими действиями так, как им это нужно, несмотря на то, нравится тебе это или нет. Хочешь ты или не хочешь, но все будущие события запланированы заранее. Мы с тобой как актеры, разыгрывающие спектакль на сцене театра.
   - Меня что-то не прельщает участь быть марионеткой в чьих-то руках, - буркнул Андрей.
   - Тебя отпустят, когда доиграешь действие до конца.
   - Откуда, интересно, ты все это знаешь, если даже не можешь сказать, кто создал эту реальность?
   - В меня была вложена необходимая информация в момент создания.
   - Так ты робот?
   - Нет. Биологически я такой же человек, как и ты.
   Андрей молчал, ему трудно было даже представить, что кто-то вершит его судьбу. Он, всегда самостоятельно принимающий решения, всегда твердо шагающий к намеченной цели, должен теперь подчиняться - неизвестно даже кому. Не может быть, чтобы все, что он делает сейчас, было задумано кем-то заранее. Андрей протянул руку по направлению к ближайшему камню, и по ней вдруг побежали голубые молнии. У самых кончиков пальцев они слились в одно целое. Раздался треск и мощный разряд, не пролетев и половины пути, растворился в воздухе.
   - Странно, что они вообще позволили эту демонстрацию, - усмехнулся Николай.

* * *

   - По-моему, этой тропинки в прошлый раз не было, - сказал Андрей, внимательно разглядывая дорогу, по которой они шли. - Мы уже давно должны были пройти Ледяное ущелье, но его до сих пор не было. Именно там, помнишь, наверное, ты и подвернул ногу.
   - Скорей всего, реальность прошлого немного изменена, только мне неизвестно, с какой целью это сделано, у меня нет на этот счет никаких данных. Наверное, они хотели облегчить нам путь.
   - В таком случае они могли бы сразу переместить нас к цели нашего путешествия, им же было бы меньше хлопот, да и времени на это ушло бы гораздо меньше.
   - Время для них ничего не значит. Но мы уже пришли. - Николай показал на щель в скале, находившуюся на высоте около двухсот метров. - Это там. Надо подниматься.
   Лезть пришлось практически по отвесной стене. По пути Андрей не раз успел "поблагодарить" своих невидимых хозяев. Если бы не они, он давно был бы уже на месте. Сейчас же ему приходилось полагаться только на силу своих рук, многократно увеличенную усилителем мышц.
   Когда до пещеры осталось не больше двух метров, нога Андрея вдруг предательски соскользнула, и он, потеряв опору, едва не сорвался со скалы. Ударившись лицом о выступающий острый шип и ободрав щеку, он повис в воздухе, держась за небольшой выступ одной рукой.
   Через некоторое время он уже стоял на площадке у края пещеры и смотрел вниз. Там, внизу, лежал на камнях, насмерть разбившийся человек в серебряном комбинезоне.
   - Николай?! - невольно вырвалось у него.
   - Что? - раздался за спиной голос друга.
   Андрей резко обернулся.
   - Ты уже здесь?! Но как, каким образом? Ты ведь поднимался вторым!
   - Я не поднимался, меня перебросили сразу на это место.
   - Почему только тебя?
   - Потому что весь этот спектакль поставлен для тебя одного, а я присутствую здесь только как вспомогательный элемент.
   - Кто же тогда там, внизу?
   - То, что стало бы с тобой, если б сорвался вниз. Это твоя копия, вторая реальность.
   - Разве существует несколько реальностей?
   - Бесконечное множество. Мы в одной из них, да и внизу ты видишь подтверждение моим словам. Каждую секунду человек принимает то или иное решение, выполняет то или иное действие. То есть он выбирает что-то одно из бесконечности. Только от человека зависит, будет ли эта реальность проявившейся или же останется мнимой. У тебя был выбор или умереть, поддавшись слабости, или жить, приложив для этого определенные усилия. Ты выбрал второе, и эта мнимая реальность стала проявленной, а та, - Николай показал рукой вниз, - мнимой. Определенного будущего не существует, оно неуловимо, оно все время меняется в зависимости от выбора человека.
   Андрей еще раз посмотрел вниз. Лежащий там человек, постепенно растворялся на фоне окружающих камней.
   - Ну хорошо, - сказал он. - Допустим, все это так. Но как тогда ты объяснишь случай? Случай, когда человек переходит улицу, а вынырнувшая из-за угла машина неожиданно сбивает его. Случай, когда человеку вдруг падает на голову кирпич. Человеку ведь в такие моменты не дано делать выбор!
   - Это не очень удачные примеры. Во-первых, зачем человек переходил улицу именно в этом месте? Зачем водитель машины ехал так неосторожно? И, наконец, разве не является виновным человек, положивший кирпич на то место, откуда он упал? Во всех этих случаях также присутствует выбор. Даже метеорит, столкнувшийся с планетой, также является лишь следствием скрытых, но не менее реальных причин. Будущее одно лишь тогда, когда нет присутствия человека, или когда результат не зависит от его выбора.

* * *

   Они шли по запутанным коридорам подземного города уже около пяти минут. Внезапно Андрей обнаружил, что ободранная щека больше не болит. Прикоснулся к ней и с удивлением заметил, что рана исчезла. Не осталось никаких следов, даже шрама. Значит, ОНИ могут воздействовать даже на ЕГО организм! Что же от него хотят? Зачем он здесь? Андрея все время мучили эти вопросы, но он не находил на них ответа. Все происходящее казалось ему невероятным. Для чего нужно было воссоздавать этот марсианский город, да еще таким непохожим на тот, который он видел в своем настоящем мире?
   Этот город был причудлив даже для марсианской экзотики. Все здесь было волнующим, пугающим, привлекающим, красивым и ужасным одновременно. Создавалось впечатление, что все вокруг живое и хочет говорить, говорить и говорить от бесконечно долгого молчания. Когда они шли по коридорам, Андрей даже и не представлял себе, что они являются всего лишь крошечной частью огромного, чуждого земному разуму города. В отличие от настоящего марсианского города, который был почти полностью разрушен от времени, этот был цел! Работала даже огромная голограмма чистого голубого неба! Это было просто чудо. Город неописуемой, не выразимой земным языком красоты. Высокие черные шпили башен похожи на скалы. Причудливо изогнуты спирали зданий. Огромные, висящие прямо в воздухе, зеркальные шары неизвестного назначения. Колонны, арки, мосты. Здесь присутствовала целая гамма красок, причем иногда их сочетание было таким неожиданным, что захватывало дух. Город был живым. Но... В то же время Андрей знал, что это всего лишь кажущаяся иллюзия. Город был пуст, и он был восстановлен только желанием их неизвестных хозяев.
   - Почему город такой странный? - спросил Андрей. - Мне кажется, в нем что-то не так. Не то, что я видел раньше.
   - Это не обычный город. Он тоже всего лишь один из вариантов развития. Таким город стал бы, если б марсиане приняли в свое время иную точку зрения. Выбор присущ не только человеку, он свойственен всему разумному.
   - Что же это за другая точка зрения?
   - Не нам дано это знать, - ответил Николай. - Но этот город нужен сейчас нашим хозяевам. Эксперимент, который они затеяли...
   - Эксперимент?
   - Ну, не совсем. Это не совсем верное определение. Более точная формулировка получится тогда, когда ты назовешь одним словом понятия: желание научить, желание показать, удивление, испытание, знание, желание научиться, осознание собственного могущества и - собственной беспомощности. Все это они хотят получить от тебя, но вместе с тем и показать тебе... Тоже нет точных слов. Человеческий язык так несовершенен для некоторых понятий, что многие знания остаются вне его области досягаемого. Трудно объяснить высшее на непригодном для этого языке. Те, в гостях у кого ты находишься, необъяснимы с точки зрения земной логики. Мир гораздо шире, чем об этом подозревает человек!
   Они пришли. Это была небольшая комната, напичканная различными датчиками, экранами и приборами. Как и сам город, комната совсем не походила ни на что земное. В ней не было углов. По форме она напоминала сплющенный эллипсоид. Стены были неровными, окрашенными в темно-коричневый цвет, и создавали впечатление, что вошедший сюда находится в утробе какого-то сказочного чудовища. В воздухе беспорядочно висели небольшие шары, и мягкий желтоватый свет, лившийся из них, слабо освещал это помещение. Как объяснил Николай, здесь некогда располагалась лаборатория исследования реальностей будущего.
   - Зачем мы здесь? - спросил Андрей.
   Николай не ответил, взял с невысокого выступа на полу длинный узкий предмет в виде конуса и направил его на Андрея.
   - Не бойся, это гипноиндуктор. Делай то, что я буду говорить. - Николай внимательно посмотрел на друга. - Ты готов? - И, не дожидаясь ответа, продолжил. - Сейчас садись в это кресло, - он показал рукой на треугольное возвышение над полом и, подождав, пока Андрей это сделает, приказал:
   - СПИ!..

* * *

   Андрей устало откинулся в кресле. Хотя нет, усталости он не чувствовал, это была только привычка, выработанная в течении жизни. С тех пор, как он изменил физиологию своего тела, он не знал, что такое усталость. Но само ощущение усталости все же было.
   Что-то не ладилось, не получалось с работой. Он понимал, что нейрокомпьютеры очень нужны людям. Нужны новые технологии, новые решения. Но все это было не его, он чувствовал это. Он ЗНАЛ! Знал, что это не то, что ему нужно. Раньше он думал иначе, но теперь... Теперь все по-другому. После того, как он вернулся "оттуда", он ощущал себя запертым в этом тесном мире...
   По коридору кто-то шел. Андрей уловил пси-поле своей матери. Он обернулся. Дверь открылась.
   - Мне кажется, ты слишком вжился в эту роль, - Елена Владимировна, улыбаясь, смотрела на своего сына. - Не забывай, ты сейчас только наблюдатель. Ты должен выбрать только одну дорогу из миллиардов других.
   На секунду Андрею показалось, что он слышит голос Николая, но Елена Владимировна не дала ему времени на раздумья. Он успел лишь заметить знакомый черный конусообразный предмет в ее руке, снова направляемый на него...

* * *

   Андрей лежал в хрустальной капсуле, весь опутанный проводами и датчиками. В верхней части экрана, находившегося перед ним, мелькали какие-то цифры, появлялись и исчезали сложные кривые. В нижней части поочередно загорались лица людей, работавших с ним.
   Он был целиком в их власти. У него не было ни свободы, ни личной жизни. За ним постоянно наблюдали, следили, контролировали и проводили измерения, где бы он не находился. Андрей знал, что все это необходимо для науки, для людей, но, несмотря ни на что, ему очень хотелось сбежать. Было невыносимо чувствовать себя безликим препаратом, над которым день и ночь проводят различные опыты и эксперименты...

* * *

   ...СИЛА... Великая Сила! Энергия самой жизни переполняла его! Весь Мир, вся Вселенная слились сейчас с ним в ОДНО ЦЕЛОЕ. Он не видел, что происходило вокруг, он ощущал это и был этим. Он чувствовал также и другую силу, которая стремилась разрушить Мир. Его Мир, его Землю! Сила противостояла силе. Он предвидел каждый удар и отражал его, атаковал сам, но противник также предвидел все его удары. Это была борьба двух противоположностей - Добра и Зла, Света и Тьмы. Отступать было нельзя, да и некуда... Ибо чтобы победить, он должен был потерпеть поражение. Ведь без существования Добра Зло исчезнет само собой...

* * *

   Андрей молча смотрел в одну точку. Николай что-то говорил ему, но он не слышал, все еще находясь под впечатлением пережитого. Все реальности будущего сводились к одному, - какой бы из путей он не выбрал, в любом случае ему предстоит быть чьим-то орудием, несмотря на то, что его деятельность во всех вариантах была различной.
   Последние слова, которые Андрей услышал от Николая, были:
   - Прощай. Похоже, они добились от тебя того, что хотели...
   - Ты уходишь?
   - Нет. Уходишь ты, а я исчезаю в Вечность. - Николай посмотрел на Андрея, потом улыбнулся. - Не бойся, это не больно. Я просто соединюсь со своими Создателями...
   ...Очертания стен таяли в воздухе. Окружающая обстановка снова менялась. Постепенно проявились контуры холма, на котором стоял Андрей. Деревьев в этом мире не было, вся растительность состояла из невысоких кустарников с треугольными листьями, голубоватой травы и крупных ярких цветов всевозможных форм и оттенков. С высоты холма можно было наблюдать прямую, как доска, местность с резко очерченным горизонтом. В теплом воздухе, пронизанном яркими солнечными лучами, витал приятный сладковатый аромат.
   Внезапно Андрей ощутил чье-то присутствие. Он обернулся.
   - Вы? - удивился он.
   - Я чувствую в тебе раскрывающуюся энергию, она спала в момент нашей первой встречи. Но у тебя еще нет Знания, - сказал Странник. - Одной силы недостаточно для того, чтобы выполнить твою миссию.
   - Я не понимаю.
   - Ты еще многого не понимаешь. Ты должен будешь сделать то, для чего готовил себя, но для этого необходимо Знание. Только с Ним приходит настоящая Сила. То, чем ты обладаешь сейчас, является лишь ничтожной ее частью. Тебе пока трудно понять это, но все же необходимо для будущего. Знание приходит с осознаванием и пониманием Его. Ты должен понять, что Сила эта исходит от Вселенной и является Ею самой. У человека с чистым сердцем эта Сила будет превращаться в Творение, а у эгоистического - в разрушение и смерть...
   Все, что происходило за последнее время, все, чему Андрей был свидетелем, приводило его к одной ошеломляющей мысли, - ОН всего лишь ПЕШКА в чьей-то странной и непонятной игре, в которой принимали участие таинственные и необъяснимые для него силы. Ощущение становилось все сильнее и сильнее. Подтверждением этому также были слова Странника о том, что он должен выполнить какую-то миссию. Он был словно щепка в огромном водовороте, и что бы ни делал, какие бы ни принимал решения, - все уже было кем-то продумано и спланировано заранее. Про какую силу и какое знание говорит Странник? Что они из себя представляют? Как их приобрести? Да и вообще, нужны ли они ему? Андрею вдруг показалось все происходящее настолько нереальным, что он вздрогнул. Разговор с фантомом Николая, теперь со Странником... Чего от него хотят? Неужели нельзя сказать все, что нужно, прямо? Странный марсианский город без жителей... Для чего нужно было его показывать? Андрей почувствовал, как от обилия вопросов у него заболела голова.
   - Все это чьи-то глупые фантазии! - невольно вырвалось у него. Он вдруг понял, что Странник о чем-то говорит ему. Он хотел было извиниться, что случайно перебил его, но, взглянув на него, замер.
   Мир опять изменился. Теперь они находились в круглом большом зале старинного средневекового замка. Было светло. Освещением здесь служило множество восковых свечей, источавших при горении сладковатый запах. Они стояли везде, на сухом сером каменном полу, на специальных подставках, подвешенных на высоких стенах, на маленьких деревянных столиках, заваленных толстыми в кожаных переплетах книгами. Свечи горели и в специальных люстрах, спускающихся с потолка на толстых позолоченных цепях. Большие деревянные шкафы у стен были сплошь уставлены различными книгами. Андрей успел заметить труды по психологии, магии, психотехнике, социологии, математике, физике, химии... Названия большинства книг были написаны на других языках. Тут был английский, немецкий, японский, китайский, русский и другие. Но больше всего привлекли его внимание книги, написанные на древних языках народов Америки, Египта, Индии и даже... Атлантиды! В отдельных двух шкафах, стоявших немного в стороне, находились книги довольно необычной и странной формы, с названиями на неземных языках...
   Изменилась не только обстановка, изменился сам Странник. Теперь он выглядел стариком лет семидесяти. Средневековый алхимик, в длинном белом одеянии с просторным капюшоном, сброшенным на плечи. Длинные, белые, как снег, волосы, собранные сзади в пучок, и такая же белая борода украшали его голову. Странник сидел в высоком дубовом кресле за большим каменным полированным столом черного цвета.
   Указав Андрею на стул с противоположной стороны стола, он сказал:
   - Садись. - Подождав, он продолжил: - Это не фантазия, а реальность, еще вернее, - фантазия, переходящая в реальность. Знаешь ли ты то, что все фантазии, придуманные когда-либо человеком, осуществляются в других мирах? Все мысли человека воплощаются на самом деле. В нем, словно в зеркале, отражается действительность других миров. Если какого-то мира не существует, то он может создаться волей человека. Человек может творить новые миры! Тебе, наверное, трудно поверить в это. Посмотри, - Странник описал круг рукой, указывая на окружающие стены. - Наверное, таким ты представлял меня в своих мыслях, после нашей первой встречи. Древний алхимик, маг, колдун. Это были твои фантазии, но они, как видишь, превратились в реальность. Ты создал мир, в котором живет другой Странник, непохожий на меня. И тот, другой, действительно является магом, он обладает всеми теми качествами, которыми ты его наделил. Гляди!..
   Андрей вдруг на мгновение оказался в другом месте. Он как бы висел в воздухе и наблюдал за происходящим.
   Было жарко... Горели трава, деревья, кусты. Прямо перед ним разворачивалась настоящая битва: чудовищный дракон извергал языки пламени на человека, стоявшего перед ним. Андрей узнал Странника, тот, подняв руки вверх над головой, выпускал в дракона длинные струи зеленых молний. Горячий воздух обжигал кожу, от едкого дыма слезились глаза, першило в горле...
   Спустя несколько мгновений Андрей снова очутился в замке.
   - Скажи, почему ты именно таким создал мой внешний образ?
   - Не знаю... - Андрей помолчал, раздумывая над ответом. - Вы тогда представились мне каким-то волшебником из сказки.
   Странник пристально посмотрел на него.
   - Пусть будет так. Дело не в этом, а в том, что ты создал НОВЫЙ МИР. Мир, существующий самостоятельно и по своим законам, независимо от того, хочешь ты этого или нет. Если ты пожелаешь изменить тот мир, придумывая новые фантазии, то ничего не получится. Ты снова создашь новые миры, - новые реальности уже существующего. Человек является творцом, сам того не ведая. Любые мысли, желания, мечты отражаются в других мирах. О, сколько их, таких миров, не подозревающих о причине своего рождения! Миры ужасных чудовищ, мутантов, летающих тарелок, героев и гениев. Миры новых планет, городов, великих цивилизаций и великих людей.
   - Но если это так, то таких миров должно быть бесконечное множество, разве они могут поместиться в одной Вселенной?
   - Ты не представляешь, как Огромна эта Вселенная! Ты даже не можешь представить себе, как много существует различных ее отображений. Сколько существует разных реальностей, число которых все время увеличивается по мере того, как растет сознание человека!
   - Тогда должны где-то быть и идеализированные общества. Миры, где нет зла, и где люди живут счастливо. Об этом всегда мечтает человек, пока живет.
   - Они существуют, но не думай, что они живут в каком-то особенном раю. Там, где появляется человек, всегда есть множество проблем. Такова сама его сущность. Что бы он ни делал и где бы ни жил, где бы ни проявлял свою бурную деятельность, везде он находит тысячи и тысячи новых проблем. Он просто не может жить без этого. Жизнь без проблем кажется ему серой и унылой. Когда человек получает вечную жизнь, он желает также чтобы и ощущение смерти тоже было вечным. Ему не сидится дома, когда у него и так все хорошо, его душа жаждет скитаний, приключений и подвигов. Ему скучно, когда вокруг спокойствие, и тогда у него появляется желание куда-то бежать, что-то делать. А его неутолимая жажда познания! Когда кажется, что и так уже все давно известно, он пытается найти противоречия с давно принятыми взглядами. Ему постоянно кажется, что он знает очень мало, и несмотря на то, что все знания никак не могут поместиться в его бедной голове, он стремится знать еще больше. Он постоянно пытается облегчить свой труд, свою жизнь, но вместо этого вдруг оказывается, что он только усложняет все. Делая добро одним, он делает зло другим. И он не может поступить иначе, ведь такова его природа. Он является великим гением, великим злодеем и творцом одновременно. Как неугомонен ты, Человек! И откуда только берется в тебе неутолимая энергия?..
   Странник замолчал, глядя на Андрея, ожидавшего продолжения, и спустя некоторое время, сказал:
   - Я должен показать тебе эти миры. Миры, где когда-то безумствовала фантазия человека, - Андрей приготовился было к путешествию, но Странник остановил его. - Не беспокойся, мы будем там инкогнито.
   ...Как и в прошлый раз, Андрей не видел своего тела. Он не мог двигаться, не мог ничего делать. Он только наблюдал.
   Это был Великий Космос. Множество ярких звезд сверкало вокруг. Прямо перед ним происходило большое сражение: два флота космических кораблей расстреливали друг друга из мощных лазерных орудий. Царство Хаоса, взрывы и вспышки света...
   Андрей увидел, как на него с огромной скоростью летит маленький веретенообразный катер. Он хотел закрыть глаза, но не смог этого сделать. Однако уже через секунду катер пролетел прямо через него, не причинив вреда. Андрей даже не почувствовал жара пламени, вырывающегося из дюз корабля.
   - Это действие из фантастического романа одного земного писателя, - услышал он голос Странника. - Роман написан очень давно, его сюжет закончился победой одной из сторон. Тот мир уже давно изменился и стал совсем не таким, каким он описан в романе. Но кто-то сейчас заново перечитывает роман, переживая написанное в нем. И вот, в результате, появилась новая реальность этого мира...
   После этого Андрей побывал в других Вселенных, на других Землях. Его взгляду открывались странные, с причудливой архитектурой города. Он видел необычные машины и неведомые цивилизации. Невероятные существа и никогда не существовавшие люди представали перед ним. Ожившие Дон Кихот, Робин Гуд, Люцифер, Воланд, Фауст, Евгений Онегин, Андрей Болконский... Герои Лондона, Стивенсона, Берроуза, Шекспира жили и действовали в других мирах. Андрей видел сказочных чудовищ, мифических богов и людей. Земли, где процветал коммунизм. Земли, опутанные колючей проволокой фашизма. Покоренные и освобожденные народы. Покоренные Океан и Космос. Разум и Вселенная, Материя и Дух. Великое Пространство и не менее Великий Атом!.. Человек, познавший Вселенскую Любовь и Боль, Мировую Скорбь и Радость...
   Трудно было придти в себя после такого потрясения. Мог ли Андрей когда-нибудь предполагать, как огромна человеческая фантазия? Знал ли он, что все, созданное человеком, живет и обретает душу?
   Странник с легкой улыбкой смотрел на него. Андрею вдруг показалось, что тот видит, что творится сейчас у него в голове.
   - Мне пока трудно понять все это, - сказал он. - Необходимо много времени, чтобы привести мысли в порядок.
   - У тебя будет время. Теперь очень и очень много... - Странник ненадолго замолчал, как бы давая Андрею понять услышанное, потом немного с грустью добавил:
   - Ну что ж, нам пора прощаться.
   - Вы уходите?
   - Нет, уходишь ты, чтобы потом снова вернуться.
   - Но мы еще встретимся?
   - Может быть, если скрестятся дороги двух искр Единого Огня. Соединившись, Искры становятся Пламенем. Но пересечения не произойдет, ибо рассоединения не было... Если ты имеешь ввиду встречу личностей, то я не знаю, когда это будет, да и будет ли?
   - Мне казалось, что вы все знаете.
   - Не ты и не я строим Судьбу. Мы являемся ее Вершителями...
   - Не понимаю.
   - Судьба является частицей нашего существования и связана с действием.
   - Значит, вы не можете распоряжаться своей жизнью?
   - Я распоряжаюсь ею по своему усмотрению, но что бы я ни сделал, что бы ни решил, что бы ни сделали другие, - все равно, всегда мы держимся за нить своей Судьбы.
   - Можно одну просьбу? - спросил Андрей, несколько замявшись. - Мне бы хотелось увидеть вашу настоящую внешность.
   ...Андрею показалось, будто вспыхнул весь замок. От неожиданности он закрыл глаза руками, а когда открыл их, - на него смотрела... ВСЕЛЕННАЯ! Яркий, сверкающий светом миллионов бриллиантов огненный шар. Он был и маленьким, и огромным одновременно, словно огонек спички и Солнце слились друг в друге. Его пронзил теплый мягкий свет, полный любви и добра. Андрей увидел в нем Николая, мать, отца, многих знакомых и незнакомых людей и не людей, и... себя!..
   ...Он был дома. Вернее не совсем дома, он был в своем мире, в квартире своей матери.
   Елена Владимировна сидела за своим рабочим столом и что-то писала. Андрей неслышно подошел сзади и мягко поцеловал макушку ее головы.
   - Здравствуй, мама...
   Сияющее счастьем лицо матери и ее глаза, полные слез, навсегда остались в его сердце...

Глава третья. Человек-машина

   Лампочки на панели компьютера нервно подрагивали. Вся комната была завалена приборами, экранами и компьютерами. Нити проводов, как паутина, опутали пространство, но все они в итоге сходились в одном месте. В центре этого клубка, словно паук, весь облепленный датчиками, сидел Николай. В комнате было очень душно, но находящиеся здесь люди не замечали этого. Разбросанная на полу бумага, исписанная сложными математическими формулами, и полумрак, нарушаемый лишь мерцанием экранов, создавали несколько напряженную атмосферу. Кроме Николая в комнате находился Юрий. Он был единственным здесь, кто проявлял хоть какие-то признаки жизни. То и дело щелкая тумблерами на панелях, он снимал и записывал какие-то данные, изредка качал головой с отрешенным выражением лица, словно сам не верил в происходящее. Иногда он что-то шептал себе под нос, резко вскакивал и с отсутствующим видом кругами ходил по комнате.
   Наконец, решив закончить работу на сегодня, он отключил панель нейрокомпьютера, взял со стола небольшой желтый конус и направил его на Николая. Тот, получив импульс гипноиндуктора, вздрогнул.
   - Ну, как? - спросил он, постепенно приходя в себя.
   - Ты мне не поверишь... Вот черт! - глаза Вишневского горели странным азартом. - Это просто мистика какая-то! Этого не может быть, но ЭТО есть!
   - Параметры нервной системы изменились. Усилены почти все режимы работы головного мозга, - сказал Николай, как бы глядя внутрь себя. - Импульсное излучение трансформировано...
   - Откуда ты?.. Компьютерная память? - Вишневский, прищурившись, посмотрел на друга. - Подожди секунду... - Он подошел к Николаю и отсоединил от него все датчики. - Попробуй-ка теперь... - сказал он.
   - Более мощная нейроструктура обработки информации... Усилена логическая связь... Быстрая реакция на внешнее воздействие...
   - Невероятно!!! - некоторое время Юрий стоял, пораженный услышанным, потом, как бы выдавливая из себя слова, произнес:
   - Ты... читаешь... информацию прямо из компьютера!..
   - Ты уверен? Мне кажется, что я нахожу эти знания в самом себе. Я не знаю, откуда они берутся, но очень ясно вижу их. Только они прикрыты каким-то туманом.
   Николай замолчал, о чем-то размышляя, и неожиданно для Юрия произнес:
   - Я должен рискнуть!
   Юрий, словно парализованный, молча наблюдал за действиями Николая. Все происходило, как в замедленной съемке: Николай не спеша взял со стола сетку нейрокомпьютера, надел ее на голову, резким сильным движением руки вырвал блок защиты и включил усилитель нейрокомпьютера на полную мощность.
   Спустя мгновение Николай бревном рухнул на пол, опрокинув и разбросав, стоявшую рядом аппаратуру.
   - НЕТ!!! - Юрий бросился к своему другу.
   Сорвав сетку с его головы, он хотел проверить пульс, но неожиданно Николай исчез. Юрий растерянно оглянулся. Николай появился за его спиной также неожиданно, как и пропал.
   - Получилось! - Его голос звучал очень необычно, переходя от высоких звуков до низких, и наоборот, словно он производил скоростную настройку звучания. - Нейротрансформация завершена!
   После этих слов Николай снова исчез.

* * *

   После свидания с матерью, Андрей решил повидаться с Ольгой. Он несколько удивился, не обнаружив ее дома. Домашний комп ничего не знал о ее местонахождении. Постояв некоторое время в раздумье, Андрей решил немного пройтись по городу.
   Ему казалось, что он не был на Земле целую вечность. Как всегда бывает после долгого отсутствия, все казалось ему незнакомым и немного чужим. Но несмотря на это, Андрей заметил некоторую странность, присутствующую на улицах, - почти везде валялись битые стекла, бутылки, мусор. Исписанные краской стены домов, кое-где разбитые и опаленные пламенем окна. Но более всего странными показались сами жители города. Когда-то это были жизнерадостные люди, теперь же на всех лицах присутствовала какая-то серая тень. Немногочисленные прохожие, иногда даже их полное отсутствие, пустые витрины магазинов... Все это наводило жуткую тоску.
   Андрей остановился рядом с двумя рабочими, загружающими в большой синий грузовоз разбитый катер.
   - Вы не скажете, что здесь происходит? - спросил он у них. - Я в городе недавно и не узнаю его. Такое впечатление, будто здесь была война.
   - И еще какая! - небритый рабочий в синей майке и с черным завязанным платком на голове, повернулся к нему. - Видели бы вы, что тут творилось вчера! Я, правда, видел все это по стереоэкрану, но и этого мне хватило с лихвой...
   И он рассказал Андрею о произошедших событиях. Все началось с того, что один из прохожих, неожиданно для всех остальных, швырнул в окно, стоящего вблизи дома, булыжник. Зазвеневшие осколки стекла будто послужили сигналом для других. Во все стороны полетели сумки, бутылки, камни, все, что люди могли поднять и кинуть. Вначале их действия были беспорядочными, но потом они скоро нашли себе общую цель для неожиданного выплеска энергии. Ею оказался подоспевший отряд службы безопасности. Но и тут творилось что-то странное, - вместо того, чтобы попытаться успокоить толпу, работники СБ принялись избивать людей. В ход пошли парализаторы, которые почему-то применялись не только против толпы, но и против своих. Никто не понимал, что происходит. Два катера, пролетавшие над улицей, рухнули вниз. От взрывов начались пожары, огонь перекинулся на дома. Но самым страшным было то, что люди, как зомби, несмотря на многочисленные раны и ожоги, шли сквозь огонь и излучения парализаторов...

* * *

   Николай находился в небольшом коридоре компьютерного банка информации. Окружающие его люди и вещи застыли на своих местах. Скорость, с которой он передвигался, была такой, что для всех он казался невидимым.
   Николай оглянулся, поискал что-то глазами, прислушался, после чего в его голове вспыхнула огненная надпись:
   "Назовите пароль для вхождения в сеть..." Николай улыбнулся: "Пароль? Что ж, хорошо!" - подумал он.
   Он представил, как эта светящаяся надпись постепенно исчезает, растворяясь в пустоте. Небрежно отмахнувшись от электронного сторожа, он проник в файловую систему. Не прошло и доли секунды, как он уже нашел то, что искал.

* * *

   Елена Владимировна сидела за пультом нейрокомпьютера. Голова раскалывалась от усталости. Рядом вспыхнул стереоэкран с изображением ее заместителя. Он что-то хотел спросить, но Лизовская только покачала головой.
   - Разберитесь сами... Я не в состоянии... Извините, но я лучше пойду домой.
   Камнев понимающе кивнул.
   - Хорошо. Мы сообщим вам, если появится что-то важное.
   Экран погас.
   За последнее время на нее навалилось столько дел, сколько не всякий мужчина сможет выдержать, не то что женщина. Больше всего ее беспокоил странный психоз, происходивший в городе. Раньше тоже случались подобные вспышки активности, но не в таких масштабах! Если это какая-то новая болезнь, то необходимо срочно искать ответ, как обезопасить от нее население. Захватывая такое количество людей, болезнь становится эпидемией. Лизовская интуитивно чувствовала, что дело не в неизвестных науке вирусах, а в чем-то ином. Она каким-то тонким чутьем понимала, что за всем этим кто-то стоит и что этим кем-то готовится нечто серьезное. Но что?..
   Служба безопасности била тревогу из-за инцидента, произошедшего с одним из отрядов. Отряд был послан навести порядок на улице, но случилось непонятное. Что там произошло, никто из них толком не знал. Все вдруг почувствовали, что их сознание словно отключили, а тело отдали в распоряжение кому-то, кому они не могли сопротивляться даже мысленно. Целая бригада аналитиков, во главе с мощным нейрокомпьютером, терялась в догадках...
   Елена Владимировна, наконец, решительно встала. Все! Хватит! Иначе ее нервы просто не выдержат такой перегрузки. Она собралась уходить, как вновь вспыхнувший экран привлек ее внимание.
   - Вы?!
   Неожиданно охвативший сознание черный туман не дал ей договорить. Воля растворилась в чужой воле, и она услышала: "Вы не должны ни во что вмешиваться. Все должно идти так, как идет..."

* * *

   Ольга слушала лазерную музыку. В такт быстрой мелодии, в темноте пульсировали разноцветные огни. Лазерные лучи создавали причудливые голограммы. Разнообразные фигуры, яркие краски и музыка завораживали сознание. Ольга, вся отдавшись во власть красоты, танцевала в темпе мелодии.
   Внезапно она остановилась, ощутив какой-то импульс. Музыка, повинуясь невидимому дирижеру, затихла. Все также, под влиянием возникшего чувства, Ольга подошла к двери, и дверь, откликаясь на ее мысленный приказ, с легким шипением отъехала в сторону.
   За дверью стоял Андрей.
   - Привет.
   - Ты?! - от неожиданности Ольга даже не знала, что сказать. Некоторое время они оба молча стояли, разглядывая друг друга. Внезапно Ольга спохватилась.
   - Что это я? Проходи!..
   Она пропустила его внутрь комнаты. Андрей сел в предложенное ему кресло и с интересом огляделся.
   Это была небольшая комната, стены ее были окрашены в мягкий голубоватый цвет. Пластиковый пневмошкаф, вделанный в стену, визитер и нейрокомпьютер, стоявшие по углам комнаты. На стенах висело несколько стереоснимков марсианских сооружений. Круглый невысокий стол и несколько кресел, сдвинутых в сторону, видимо, для того, чтобы освободить некоторое пространство посредине комнаты. Включенные галопроектор и синтезатор музыки свидетельствовали о том, что хозяйка только что танцевала. Небольшой, но какой-то уютный беспорядок вокруг располагал к отдыху. Но Андрей пришел не для этого.
   - А ты не плохо устроилась, - начал он. - Вижу, у тебя все хорошо, работаешь археологом. Тебя просто не узнать, раньше ты была совсем другой.
   - Какой?
   - Менее самостоятельной, наверное.
   - Как ты узнал, что я на Марсе?
   - Нет ничего проще, - улыбнулся Андрей. - Но не это главное. Нам необходимо обсудить наши отношения...
   - Постой! - перебила она его. - Прошло столько времени, какие же могут быть между нами отношения?
   - Мне кажется, мы можем попытаться восстановить их.
   - Нет. - Она покачала головой. - Слишком поздно! Ничего у нас не получится. Да и зачем?
   - Александр?
   - Откуда ты знаешь? - удивилась она.
   Андрей не ответил на ее вопрос.
   - Он тебе не подходит, - сказал он.
   - Не тебе об этом судить, - резко сказала Ольга. - Он такой, какой есть... И вообще, это не твое дело!
   - Ты не знаешь, что это за человек, - спокойно произнес Андрей.
   - Можно подумать, ты его знаешь!
   - Немного, - уклончиво ответил Андрей, он не стал говорить ей, что видел много вариантов развития будущего, в котором Ольга жила с Александром, и ни один из них не приводил к хорошему концу.
   - Пойми, ты совершаешь большую ошибку. Я знаю, что он оказался рядом с тобой в тот момент, когда я неожиданно исчез для тебя. Он помог тебе пережить кризис. Но он совсем не тот, кем ты его представляешь.
   - Пусть. Но он действительно оказался рядом со мной тогда, когда мне больше всего была нужна поддержка. - Ольга посмотрела на него. - Ты пропал, а я, после всей этой истории, осталась совсем одна.
   - Но это не означает, что нужно доверяться первому встречному!
   - Ты не можешь меня понять! Ты никогда меня не понимал, и в этом-то вся твоя беда. Ты не знал... А я любила тебя! Ты был для меня всем. Теперь...
   Ольга беспомощно отвернулась.
   - Что же изменилось теперь?
   - Время. Я не из тех людей, кто все время меняет свои решения.
   - Значит, ты уже все решила, - задумчиво произнес Андрей. - Но ты не можешь отвергать того, кого любила! - Андрей заглянул ей в глаза и заметил блеснувшие слезы. - И ты не должна ломать свою жизнь...
   - Ты что, специально пришел, чтобы мучить меня?
   - Чтобы соединить наши жизни.
   - Нет!!! Уходи!
   - Послушай!..
   - Нет! Я не могу больше!.. - Ольга резко вскочила. - Уходи! Не хочу тебя видеть!
   Андрей медленно поднялся.
   - Что ж, я не могу силой тебя заставлять, - он подошел к двери, остановился, словно еще что-то хотел сказать, но потом передумал. - Прощай... - тихо сказал он и вышел.
   Ольга молча стояла некоторое время, а потом без сил упала в кресло, и ее плечи затряслись от плача.

* * *

   В археологическом секторе работа шла полным ходом. Мощный нейрокомпьютер перерабатывал огромное количество информации, получаемой им из разных мест, отовсюду, где работали археологические группы в городе марсиан.
   Олег Владимирович руководил раскопками в западной части города. Лица, работающих с ним людей, выражали восторг. Всем казалось, что они нашли нечто оригинальное. Вообще-то, так оно и было. То, что держал сейчас в руках главный археолог, могло разрушить все представления людей о развитии человечества. В его руках находился галопроектор с записью заселения Земли.
   Кукушкин понимал, что они сделали очень ценную находку, что это и есть подтверждение его теории, то самое, что он так долго искал на протяжении нескольких лет. Он хотел дать распоряжения о ведении дальнейших раскопок, но вдруг неожиданно покачнулся.
   - Что с вами? - спросила его молодая женщина-археолог. - Вам плохо?
   Олег Владимирович обвел всех затуманенным взглядом, молча сунул черный куб галопроектора кому-то в руки, и также молча скрылся в соседнем туннеле.
   - Совсем плох старик, - раздался вслед ему тихий голос.

* * *

   Николай еще находился в КБИ и "выуживал" из нейрокомпьютера необходимую ему информацию, когда услышал голос Андрея.
   - Привет, Ник. Нам нужно увидеться.
   Николай огляделся и понял, что голос звучит у него в голове.
   - Ты где? - спросил он.
   - Я жду тебя в старом парке. Надеюсь, ты еще помнишь НАШЕ место?
   - Но...
   - Я жду, - оборвал его Андрей.
   Голос Андрея пропал также внезапно, как и появился. Николай ощутил легкий звон, оставшийся в голове после неожиданного мысленного вторжения. Он отдал нейрокомпьютеру приказ передать обнаруженную им информацию в банк данных Службы безопасности, а сам направился к выходу.
   Старый парк находился почти на краю города. Когда-то он был далеко за его пределами, но постепенно город разросся, поглотив ближайшие окрестности.
   Николай остановился у невысокой серой скалы. Рядом с ней рос большой старый дуб, ему, наверное, было лет триста, если не больше. Николай с нежностью погладил его толстую твердую кору. Если залезть на самую вершину дерева, то можно по одной из веток спуститься в пещеру, находящуюся в десяти метрах над землей. Он помнил, как они с Андреем еще в детстве лазили туда. Там был их тайник, убежище. Там они мечтали о будущем, о других мирах, там же строили различные планы о том, как сбегут на какую-нибудь необитаемую планету, разыгрывали величайшие звездные сражения...
   Воспоминания о прошлом навеяли на Николая какое-то странное чувство. Ему на секунду захотелось вернуться в свое, такое далекое детство. Но голос Андрея вывел его из состояния задумчивости.
   - Присаживайся.
   Николай обернулся, на камне, рядом со скалой, сидел Андрей. Николай готов был поклясться, что еще минуту назад его здесь не было.
   - Знаешь, ты иногда так неожиданно появляешься и исчезаешь... - сказал он, наконец. - Ты давно ОТТУДА? Где ты был? Расскажи!
   Андрей улыбнулся.
   - Ты, может, и не поверишь, но я действительно оттуда.

* * *

   Кукушкин подошел к проему, пробитому в стене туннеля. Его встретил охранник в темно-синем комбинезоне со стилистическим знаком "СБ" на рукаве.
   - Здравствуете, Олег Владимирович, - поприветствовал он его. - Пожалуйста, наденьте вот это, - он протянул сетку нейрокомпьютера.
   - Зачем? Вы ведь меня знаете.
   - Всего лишь небольшая формальность. Машина должна зарегистрировать вас. Таковы указания, пришедшие с Земли.
   - Хорошо. - Археолог взял сетку и нацепил ее на голову. Рядом, в стене вспыхнул экран. По нему пробежала рябь цифр, после чего загорелась красная предупреждающая надпись: "ОБЪЕКТ НЕ ОПОЗНАН!"
   - Странно, - охранник с удивлением посмотрел на археолога. - Еще час назад эта штука работала. Попробую-ка еще раз... - охранник вдруг осекся. - Что с вами, Олег Владимирович?
   Охраннику вдруг показалось, что глаза археолога сверкнули нечеловеческим блеском. Он сделал шаг назад, выхватил трубку парализатора и, направив ее на Кукушкина, произнес:
   - Не двигайтесь. Я вызываю контрольный пункт!
   Кукушкин шагнул вперед и, с трудом выдавливая слова, почти прорычал:
   - Отойдите... в сторону и... пропустите... меня...
   Охранник как-то сразу скис и безжизненным голосом ответил:
   - Проходите.
   Когда археолог прошел в открывшуюся ему дверь, охранник снова занял свое место в проходе, - он уже ничего не помнил из того, что только что здесь произошло.

* * *

   - Знаешь, что меня больше всего сейчас беспокоит? - Андрей посмотрел на своего друга. - То, что творится с людьми.
   - Я, кажется, знаю, что ты имеешь в виду. Я как раз этим и занимался, когда ты позвал меня. И, похоже, удалось найти кое-что интересное. Оказывается, секта продолжает действовать. Только она не работает в открытую, как раньше. И плюс к этому, на ее сторону привлечено несколько ученых.
   Андрей кивнул.
   - Я знаю об этом. Меня интересует другое, - кто же стоит за самой сектой? Кому все это нужно?
   - Они, скорее всего, и стоят! - удивился Николай. - Эти ученые изобрели нечто такое, что очень легко воздействует на психику человека.
   - Я не об этом. Кто стоит над ними?
   - Не понимаю.
   - Дело в том, что я пытался заглянуть в один из миров развития будущего, связанного с сектой, но мне ничего не удалось узнать. Что-то - или кто-то - сильно мешает этому. Я все время натыкался на какую-то черную энергетическую субстанцию, закрывающую доступ в эти миры.
   - Что же это может быть?
   - Не знаю... Это-то меня и беспокоит. Незнание хуже всего. Необходимо знать, что нам противостоит.
   - Может быть, мне попробовать выйти на ЭТО через нейрокомпьютер?
   - Нет, я уверен, это ничего тебе не даст. Мне кажется, секта сама не подозревает, какие силы стоят за ее спиной. И я абсолютно уверен, что эта таинственная сила не даст тебе воспользоваться твоими способностями ей во вред.
   Николай быстро посмотрел на него.
   - Ты уже знаешь?
   - Да. - Андрей кивнул головой. - Знаю все, начиная с того момента, когда ты решил ставить эксперименты с нейрокомпьютером. То, как ты получил информационный удар. И, наконец, то, что твой перестроенный мозг дал тебе возможность ускорять все биохимические процессы в миллионы раз и общаться с нейроаппаратурой напрямую, без каких-либо вспомогательных средств. - Андрей прочитал удивление на лице Николая и, усмехнувшись, сказал:
   - Меня поражает твое удивление, я ведь говорил тебе.
   - Да, действительно... Я помню. - Николай ненадолго замолчал, о чем-то размышляя, потом сказал:
   - Попробую проникнуть в секту. Может быть это нам что-то даст?

* * *

   Лизовская сидела в своем рабочем кабинете и сосредоточенно размышляла. Сообщение о взрыве марсианского информационного банка сильно встревожило ее. Никто в действительности не знал, что там произошло. Мощный нейрокомпьютер службы безопасности обрабатывал поступающие данные от работающей там спецгруппы СБ, руководителем которой был назначен Камнев.
   Елена Владимировна нажала несколько кнопок на пульте, потребовав вывести первые полученные сведения. На экране поползли ровные строчки информации.
   Оказывается, взрыв произошел от взаимодействия двух полей, излучатели которых были обнаружены недалеко от места события. При реакции этих полей высвобождается мощная энергия, способная смести целый город. Хорошо еще, что информбанк был закрыт защитным энергетическим экраном, который и не дал потоку энергии вырваться наружу. Пострадала лишь небольшая часть туннелей, обрушившихся в результате сильного сотрясения. И хотя марсианский город был цел, основная сокровищница знаний - информбанк - была потеряна. Из всех людей, работавших на Марсе, пропало только двое, - руководитель археологической группы и охранник из отдела СБ. Второго нашли под обломками камней. Пострадавший решительно ничего не помнил. Он утверждал, что за время его дежурства никто из посторонних возле информбанка не появлялся. А вот нейрокомпьютер утверждал обратное, ему удалось зарегистрировать незнакомую пси-характеристику. Из этого следовал вывод, что кому-то все-таки удалось проникнуть в информационный центр. Сведения их работника и нейрокомпьютера не совпадали, - значит, кто-то из них давал неверную информацию. Елена Владимировна решила потом сама поговорить с охранником.
   Лизовская задумалась. Она не могла понять, зачем кому-то понадобилось уничтожать информбанк. Попытаться украсть информацию, - это еще можно понять, но зачем же его взрывать?
   Раздался звонок нейрокомпьютера, и на экране засветились новые строчки. Там сообщалось, что один из людей группы расследования нашел расплавившуюся личную металлическую пластинку. После тщательной обработки пластинки на ней проступили еле видные буквы: "...ый арх.....Марс. 17-19... Ол... ...кин".

* * *

   Александр шел по темному, едва освещенному тусклыми электрическими лампами коридору. Шел с уверенностью человека, знающего свою силу и власть. Его ждала встреча с человеком, которого он не знал, да и не стремился к этому. Он не понимал, чего хочет этот человек, и не знал, что он замышляет. Он даже никогда не видел его лица. Знал только, что он обладает какой-то странной и непонятной силой. Когда-то его люди пытались схватить его, но он ушел, оставив после себя несколько изувеченных трупов. Александр боялся его, хотя и не признавался в этом даже себе. Он не любил, когда им кто-то командует, но все же работал на этого человека, работал на секту.
   В конце коридора была дверь. Александр толкнул ее и вошел в пустую, слабо освещенную комнату. На мгновение ему показалось, что он здесь один, но тут же заметил в высоком кресле, стоявшем в углу, человека в маске. Маска была сделана из черной ткани и закрывала все лицо человека, за исключением глаз, для которых были прорезаны отверстия.
   Александр закрыл за собой дверь и остался стоять, выжидая, пока тот заговорит первым. Молчание длилось, наверное, уже с минуту, когда Александр, не выдержав, резко сказал:
   - Какого черта! Я так и буду смотреть на вас, или вы все-таки скажете, зачем хотели меня видеть?
   - Вы слишком неуравновешенны, - спокойно сказал человек в маске. - Если так будет продолжаться, я просто сменю вас. Мне нужны надежные люди.
   У Александра отвисла челюсть от такой наглости.
   - Вы много себе позволяете, - выдавил он. - Секта не нуждается в вас. А если вы будете угрожать, мы просто раздавим вас.
   - Забудем это, - перебив его, но вполне миролюбиво произнес человек. - Я хотел поговорить с вами по другому поводу, - он на секунду замолчал. - Время пришло. Пора действовать.
   - Мы еще не получили необходимой информации с Марса. Наши агенты до сих пор молчат.
   - Это не нужно, информбанк больше не существует.
   - То есть, как?
   - Мой помощник, - человек усмехнулся, - уничтожил его.
   - Вы что, с ума сошли? Это должно было стать нашим главным оружием! - Александр был в ярости. Да кто он такой, черт возьми, чтобы вмешиваться в их планы!
   - Вы за это ответите! - рявкнул он.
   Он хотел было уйти и дать приказ схватить этого человека, но тот остановил его.
   - Подождите! - сказал он властным голосом. - Это было частью моего Плана. Теперь, когда информбанк уничтожен, Служба безопасности не сможет против вас ничего сделать. Ваши ученые применят облучение города, и люди сами уничтожат отряды СБ. Столица будет в ваших руках. То же самое произойдет и в других городах Земли. Не пройдет и двух дней, как планета будет захвачена.
   - Хорошо, - процедил сквозь зубы Александр. - Но какая вам будет от этого польза?
   - Считайте, что я просто наблюдатель, - уклончиво ответил человек в маске. - Я свое получу в любое время.
   - Ублюдок! - сплюнул Александр, выйдя за дверь.

* * *

   Проникновение Николая в тайное убежище секты прошло незаметно. Кроме людей, охранявших здание, контроль за охраной осуществлял нейрокомпьютер. На счет людей Николай нисколько не беспокоился, он уже знал, что при той скорости, с какой он передвигается, его просто не увидят, но вот с компьютером ему пришлось повозиться. Защита электронного мозга машины была хитро продумана. Николаю приходилось на ходу взламывать один замок за другим. Ему уже показалось, что он не сможет справиться с системой защиты, когда внезапно память компьютера раскрылась перед ним, как книга. Он повозился еще немного, разблокировав энергетический экран вокруг здания, после чего отыскал нужный ему этаж.

* * *

   В отделе Службы безопасности по борьбе с антиобщественными формированиями прозвучал звонок визитрона. На вызов ответил начальник отдела Оленев.
   - Слушаю.
   - Сергей Кириллович, - сказал появившийся из воздуха дежурный, - на наш компьютер поступила информация относительно действий одной из сект. Предполагается, что это секта "чернорубашечников", ушедшая в подполье.
   - Откуда поступила информация?
   - Из городского КБИ. Пославшего ее зарегистрировать не удалось.
   - В каком смысле?
   - Нейрокомпьютер утверждает, что никто не давал ему указаний посылать информацию. Но в тоже время сам приказ был зарегистрирован и исполнен.
   Начальник отдела кивнул.
   - Разберитесь с этим. Отдайте также мое распоряжение о проверке полученных сведений. То, что вы сообщили, очень важно! Все.
   Дежурный исчез. Оленев набрал на пульте визитрона номер начальника Службы безопасности, но, подумав мгновение, отменил вызов. Прежде, чем сообщать о своих подозрениях, нужно вначале все проверить. Если только его подозрения оправдаются... Нет! Этого нельзя допустить. И он снова набрал номер Темных. Начальника СБ на месте не оказалось, тогда он позвонил его заместителю, Лизовской Елене Владимировне.

* * *

   Николай чувствовал себя несколько неуютно. Не проходило препротивное ощущение, что за ним наблюдают. Напряжение росло по мере того, как он приближался к нужной двери. Она, разумеется, была закрыта на электронный замок. Николай без труда открыл его и вошел в небольшую лабораторию. Осмотревшись, он заметил, что вся лаборатория была буквально завалена аппаратурой. Некоторые приборы были ему знакомы, некоторые нет. Его поразило то, что здесь используют технику, применявшуюся у него в практике: контроллеры эмоций, нервные возбудители, гипноиндукторы, усилители мозговых волн... Но назначения большинства приборов он не знал, мог только догадываться, для чего их используют. Скорей всего, они были разработаны и собраны здесь же, причем, совсем недавно.
   В виду отсутствия окон лаборатория освещалась яркими лампами, встроенными в потолок. Кроме оборудования, в помещении рядами располагались длинные рабочие столы, за которыми сидели люди в белых халатах. Николай сообразил, что это и есть группа ученых. Он хотел уйти, так как того, что он искал, здесь не оказалось, но, заметив стоящий неподалеку нейрокомпьютер, "скользнул" в него. Он прекрасно понимал, что вся аппаратура, находящаяся в лаборатории, является лишь опытными образцами. Главная же установка должна быть где-то в другом месте...
   На этот раз информация была не только защищена, но и зашифрована. Николаю пришлось долго рыться в памяти компьютера, пока он не нашел программу расшифровки. Спустя мгновение он уже спускался по лестничному проему. Этажом ниже лаборатории он заметил коридор, уходящий в большой темный зал, в глубине которого находилось нечто, напоминающее круглый жертвенник. Несколько фигур служителей секты готовились совершать над ним какой-то обряд. На полу перед ними стояло на коленях около полусотни горожан с опущенными головами. По краям у стен зала выстроилось несколько боевиков секты, а у входа расположилась фигура человека в черной маске. Николай поначалу не обратил на него никакого внимания, но потом заинтересовался. Почему этот человек единственный, у кого здесь есть маска? Неужели и у них есть что скрывать друг от друга?
   Он приблизился к человеку. Если он снимет маску, а потом снова наденет ее, тот не должен будет ничего заметить, так как все произойдет с очень большой скоростью.
   Лицо человека было знакомо. Но где он мог его видеть, Николай не помнил. Внезапно он почувствовал, что пол уходит из-под ног, дернувшись, словно живой. Падая, он вдруг вспомнил, где видел этого человека, - его иногда показывали по стереовидению. Начальник Службы безопасности... Последняя мысль ураганом пронеслась у него в голове, и он потерял сознание.

Глава четвертая. Демон

   Юрий наблюдал за проведением эксперимента. В действиях работающих людей чувствовалось огромное напряжение. Что-то у них пока не ладилось. Они ставили двадцатый опыт подряд, но ощутимых результатов не наблюдалось. Вернее, что-то было. В первый раз все получилось, но потом... Видимо, где-то они допускали существенную ошибку. Но ведь они делали все так, как и в первом опыте! Почему же ничего не выходит?
   Юрий отвлекся, он вдруг вспомнил о Николае. Где он сейчас? После его исчезновения Юрий долго изучал память компьютера, пытаясь понять, что произошло с другом, но компьютер ничего не знал, вся информация о том случае была стерта. Ни с кем еще из людей, подвергшихся информационному удару, не было ничего подобного. Один случай из тысячи, прямо как у них...
   Вспышка света и небольшой взрыв вернули его мысли обратно в лабораторию. Вокруг царила суматоха. Руководитель лаборатории НИЛПТ, Песков Виктор Степанович, засыпал своих подчиненных различными указаниями.
   - Включить усилители П-поля... Продолжать поддерживать стабилизацию... Первому, второму и пятому операторам снимать данные...
   Юрий взглянул на показания приборов и вздрогнул.
   - У меня прорыв энергии, - быстро сказал он. - Идет утечка...
   - Увеличьте мощность питателей...
   Через пару секунд все прекратилось. Однако, Песков, видимо, из предосторожности, не разрешил пока снимать защитный экран.
   - Но, Виктор Степанович, - сказал кто-то из сотрудников. - Ведь процесс завершен, все получилось!
   - Неизвестно, что у нас получилось. Мы чуть не лишились экрана! Нужно быть осторожнее. Дайте увеличенное изображение объекта.
   Экран показал облачко металлической пыли, зависшей над сверкающей спиралью.
   - Ослабить силовое поле... - серебряное облачко чуть расползлось в стороны, - еще... - и опустилось к спирали. - Ввести анализаторы...
   Два стержня, изумрудного и рубинового цветов, осторожно приблизились к облаку и плавно вошли в него. Нейрокомпьютер тут же стал принимать лавину поступающей в него информации.
   - Виктор Степанович, трансформация вещества прошла успешно. Это платина!
   - Проверьте еще раз...
   - ...Результат тот же.
   - Проверьте запись и сделайте полную характеристику эксперимента.
   Виктор Степанович позволил, наконец, себе улыбнуться. Он оглядел своих сотрудников и весело сказал:
   - Ну что, ребятки! Можно нас всех поздравить! Кажется, на этот раз удалось!..

* * *

   Елена Владимировна задумчиво смотрела в окно. С высоты тридцатого этажа город был виден, почти как на ладони. Сверкающие металлические нити, состоящие из разных летающих машин, были натянуты между зданиями. Изредка какая-нибудь точка отделялась от основной нити, но через пару мгновений возвращалась обратно.
   Елене Владимировне не давали покоя мысли о секте. Информация, случайно (случайно ли?) попавшая в их компьютер, подтвердилась. Секта "чернорубашечников" действительно еще существовала. И похоже, она готовилась к каким-то активным действиям. Что они собираются предпринять, она не знала, но нужно было попытаться предупредить любой их шаг. Уже было выслано специальное подразделение Службы безопасности с заданием ликвидации секты и арестом всех лиц, связанных с ней. Нейрокомпьютер СБ был напрямую подключен к информационной сети для обработки поступающих данных по осуществлению операции.
   Раздался звонок визитрона, и в ответ на разрешение телевизита, в кабинете появился человек, одетый в форму офицера Службы безопасности.
   - Елена Владимировна, - взволнованно произнес он, - неизвестными людьми оказывается вооруженное сопротивление. Они используют десантные катера типа "Ворон". Один из наших людей легко ранен. Жду особых распоряжений.
   Применение сектой "тяжелых" катеров заставило пойти Лизовскую на крайние меры. Она знала, что "Вороны" оснащены мощными лазерными орудиями и защитными экранами.
   - Разрешаю действовать по инструкции "10А". И, пожалуйста, держите со мной постоянную связь...
   Сильный удар по нервам не дал ей договорить. Она почувствовала, как что-то холодными скользкими щупальцами опутывает ее мозг...

* * *

   Сигнал тревоги гудел, не переставая. Нейрокомпьютер монотонным голосом повторял, что лаборатория подверглась психотропной атаке. Несколько человек почти одновременно, ни слова не говоря, бросились к пультам приборов и принялись за анализ излучения. Юрий проверил экранирующее поле.
   - Кажется, мы должны поблагодарить Рублева за силовой экран. Правда, он настаивал на том, чтобы поставить его для защиты внешнего мира от случайных выбросов лаборатории, а получилось наоборот - он спас нас...
   - Подождите, - Виктор Степанович прервал его. - Нужно узнать, что творится в городе.
   Песков подсел к пульту нейрокомпьютера и нажал несколько клавиш.
   - Нет данных... - последовал немедленный ответ.
   - Проверьте информационную сеть.
   - Нет данных...
   - Запросите службу безопасности.
   - На вызов никто не отвечает.
   - Там же сотни людей! Неужели никто не может ответить?
   - Никто не отвечает...
   - Есть сигнал с телесети... - сообщил один из техников, занимающийся обслуживанием системы связи. - Дать изображение?
   Песков кивнул, и на стереоэкране появилось изображение города. Техник нажал несколько клавиш, экран показал увеличенное изображение одной из улиц.
   В городе царил хаос, в буквальном смысле слова. Люди... Огромная толпа, высыпавшая на улицу, словно обезумела - убийства, насилия, вооруженные столкновения... Некоторые объединились в группы, устраивая между собой настоящие сражения. Дрались всем, что попадало в руки, а кое-кто даже имел оружие...
   - С ума можно сойти! - вырвалось у кого-то.
   Юрий оглянулся и увидел напряженные лица, наблюдавшие за происходящим на экране.
   - Виктор Степанович, - не выдержал, наконец, Рублев, - надо же что-то делать! Нужно прекратить это массовое сумасшествие! Не знаю как, но необходимо остановить все это, пока не стало совсем поздно!
   - По всей видимости, в Службе безопасности происходит тоже самое, на наши запросы они не отвечают, - сказал Юрий. - Я считаю, что в первую очередь необходимо помочь им, а уже с их помощью можно будет найти источник излучения.
   - Но у нас нет столько экранирующих костюмов, - возразил темноволосый молодой человек в синем комбинезоне.
   - Подожди, Семен, - остановил его Песков. - Кажется, Юрий прав. В здании СБ есть генератор защитного поля, если его включить, то поле закроет все здание от воздействия излучения. Кстати, - он обратился к одному из близстоящих людей, - пусть разработчики немедленно займутся созданием гасителя излучения. Со мной пойдет Юрий Вишневский.

* * *

   Сопровождать их вызвался молодой электрик, лет двадцати восьми, он сообщил, что в СБ работает его брат. Юрий знал Михаила Коркина еще по Институту Мозга, работать в НИЛПТ тот пришел даже раньше его самого.
   Сейчас они пробирались через небольшой завал между двумя домами. Выходить на главные улицы не решились, чтобы не натолкнуться на опьяненных излучением людей. На всех троих были надеты специальные экранирующие костюмы, блокирующие любое излучение в радиусе одного метра. Через передатчик, встроенный в браслет, Виктор Степанович поддерживал постоянную связь с лабораторией.
   Сзади послышались быстрые шаги. Юрий оглянулся и заметил трех бегущих человек, один из которых намеревался кинуть в них каким-то тяжелым предметом.
   - Ложись! - крикнул он и бросился на землю.
   По двум последовавшим за этим шлепкам Юрий понял, что его спутники последовали совету. Над их головами пролетел кирпич, и, ударившись о стену, разлетелся на осколки.
   - Быстро уходим! - Песков первым поднялся и побежал к проходу между домами.
   Юрий и Михаил побежали за ним. От погони удалось уйти довольно легко. Юрий даже подумал, что, "благодаря" излучению, люди плохо соображали, если, конечно, они вообще могли мыслить. Он поделился своими наблюдениями с Песковым.
   - Очень похоже, - согласился тот. - Трудно заметить что-то логическое в их действиях, они напоминают зомби. Интересно, кому все это могло понадобиться? Какой смысл в безумии целого города?
   - Кажется, их действия не совсем бессмысленны... - заметил Михаил после того, как они вышли к зданию СБ. - Смотрите!
   Он указал на огромную толпу, атаковавшую вход в здание. На этот раз в толпе чувствовалась какая-то организованность. Все по-прежнему находились под излучением, но сейчас они объединились для выполнения одной цели. И, по всей видимости, этой целью являлась именно Служба безопасности. Нападающие яростно сцепились с другой группой людей, одетых в форму работников СБ.
   - Должен быть другой вход в здание, - сказал Песков. - Здесь нам не пройти.
   - Там, за углом, находится служебный вход, - ответил электрик. - Вы идите, а я прикрою вас сзади.
   Юрий молча протянул ему парализатор, но тот только покачал головой.
   - Нет, он вам еще понадобится. Я справлюсь... Идите и будьте осторожнее.
   Вишневский и Песков побежали по указанному электриком направлению. Сам же Михаил, все время оглядываясь, медленно пошел за ними. Неожиданно он услышал крик. Михаил повернул голову и увидел бегущего к нему человека в форме офицера Службы безопасности. Он хотел было спрятаться за углом маленького серого здания, но вдруг узнал этого человека.
   - Сергей?!
   Но бегущий, казалось, его не слышал, он направил на него излучатель и выстрелил. Яркий голубой луч прожег в груди Михаила черную дыру, прошел сквозь него, ударил в панель дома и рассыпался фейерверком искр, оставив на стене стекловидное оплавленное пятно. Михаил медленно осел на землю. В его глазах застыло недоумение и вопрос, словно он спрашивал: "За что?.." Лицо его брата передернулось глупой улыбкой, после чего он направил излучатель на другого пробегающего мимо человека.
   Юрий не мог видеть гибели Михаила, в это время он вместе с Песковым входил в здание СБ.

* * *

   Коридор, по которому шел Юрий, все не кончался. Где-то здесь должен был быть лифт, о котором говорил ему Виктор Степанович. Неужели он заблудился? А вот, кажется, и он! Юрий облегченно вздохнул. Спустившись на пятый уровень под землю, он сможет найти энергоблок, питающий генератор, и включить его. Когда Песков рассказывал ему об этом, Юрий удивился, откуда он столько знает об устройстве здания Службы безопасности, но тот уклончиво ответил, что ему приходилось работать здесь раньше. Они расстались минут пятнадцать назад, Песков отправился устанавливать гаситель излучения, а Юрий должен был включить генератор поля.
   ...Сверкнула вспышка, раздалось ядовитое шипение и запахло горелым пластиком. Юрий обернулся и увидел мелькнувший позади него силуэт. Он пригнулся, чтобы не попасть под следующий выстрел, и спрятался в углублении стены. Некоторое время он стоял, прислушиваясь, но ничего не было слышно, кроме потрескивания языков пламени, облизывающих место, куда угодил луч. Он осторожно выглянул и заметил притаившегося в проходе человека. Похоже, тот тоже заметил его и снова выстрелил. На этот раз луч попал почти рядом. Повалил густой дым, и Юрий закашлялся. Несмотря на жжение в глазах, он решил подождать, пока дым заполнит коридор, чтобы можно было уйти под его прикрытием.
   Поискав на стене панель управления лифтом, Юрий отдернул руку, получив неожиданно сильный электрический удар. Луч разбил панель, оголив провода, и теперь лифт не работал. Юрий стал вспоминать, что же еще ему говорил Песков о том, как пробраться к энергоблоку генератора. Лестницу, по которой можно было спуститься вниз, сейчас занимал Стрелок, как окрестил Юрий человека, стрелявшего в него. Осторожно ощупывая дорогу, он пошел вперед и наткнулся на какой-то предмет, валявшийся на полу. Он поднял его, это оказалась пластиковая крышка от панели управления. Подойдя ближе к лестнице, Юрий с силой швырнул крышку в глубь коридора, и та, ударяясь о стены и пол, с громким стуком скрылась из виду. Немедленно последовало несколько выстрелов. Стрелка, как и ожидал Юрий, отвлек шум. Сам он тем временем достал парализатор, несколько расширил луч действия и направил его в сторону лестничного проема. Он не видел Стрелка из-за густого дыма, и поэтому для уверенности несколько раз провел парализатором из стороны в сторону. Потом прислушался, - все было тихо.
   У самой лестницы он обнаружил лежащую на полу фигуру человека. Он нагнулся и проверил его пульс, тот еле прослеживался. Все, как и должно быть при попадании в зону действия парализующего луча.
   - Ничего, потерпи приятель, скоро все кончится, - сказал Юрий, поднимаясь.
   Он быстро спустился по лестнице и почти без труда отыскал нужную дверь.

* * *

   Николай очнулся в темном сыром помещении, похожем на подвал. Голова раскалывалась от боли. Он никак не мог вспомнить, что с ним случилось. Кажется, он пытался проникнуть в секту и что-то увидел. Но что это было? Он попытался сесть и не смог, руки и ноги оказались крепко связанными кожаными ремнями. Извиваясь как змея, он с трудом дополз до стены. Опираясь об нее спиной, ему удалось немного приподняться. Потом он застыл на некоторое время, перебирая в памяти все моменты, начиная с того, как вошел в здание. Он вспомнил все до места, когда вдруг увидел странного человека в маске... Николай вздрогнул. Да, теперь он все вспомнил! И снова, как в прошлый раз, ему показалось, будто кто-то посмотрел на него тяжелым и липким взглядом. Николай встряхнул головой, попытавшись отделаться от неприятного чувства.
   Осмотревшись, он заметил, что те, кто его сюда притащил, были не очень-то обеспокоены, как будет тут чувствовать себя их пленник. В трех метрах от каменного пола, в стене было пробито маленькое окошко, через которое вниз падал слабый лучик света. В этой комнатушке, размеры ее были примерно два на три с половиной метра, был такой влажный воздух, что слышно было, как собиравшаяся в капли вода струйками стекала со стен на пол. Холодные ручейки затекли за рубашку и побежали по его спине.
   Николай размышлял о том, что ему теперь делать. Так просто сидеть он не имел права. Необходимо было срочно передать добытую им информацию в Службу безопасности. Но надо решить, как это сделать. Он прислушался, - все было тихо, после чего мысленно "обшарил" пространство. Мгновение спустя Николай облегченно вздохнул. Где-то, почти совсем рядом, находилось то, что ему нужно. Правда, сигнал был очень слабым. Очевидно, стены экранировали внешние волны. Но и этого сигнала было достаточно. Сознание Николая погрузилось в мощную компьютерную память. Поначалу машина запротестовала против постороннего вмешательства, но Николай перехватил управление на себя. Действовать приходилось быстро, пока не опомнились настоящие хозяева компьютера. Николай чуть подождал, пока не убедился в том, что нейрокомпьютер полностью находился в его власти, и начал его обработку для работы с информационной сетью.
   Николай уже почти закончил, как вдруг ощутил чье-то присутствие, - кто-то хотел помешать ему. Память машины оказалась заблокированной. Нечто непонятное следовало за ним по пятам и, настигнув, попыталось проникнуть в разум. Внезапно он понял, что это такое. Вирус!!! Мгновенно заблокировав свой мозг, он приготовился к битве. Вирус не заставил себя долго ждать: не прошло и крошечной доли секунды, как на Николая обрушился огненный шквал цифр, символов и образов.
   Сражение с программой было коротким. Николай просто подал нейрокомпьютеру команду стереть память. Поток цифр исчез также неожиданно, как и появился. Николай, наконец, позволил себе расслабиться. Он сделал то, что считал нужным, и теперь мог спокойно дожидаться своей дальнейшей участи. Он улыбнулся, - все-таки человек сильное существо, и его силу никогда не сломить никаким машинам!

* * *

   Облучение прекратилось так внезапно, что у Елены Владимировны на какое-то время все поплыло перед глазами. Чтобы не упасть, она схватилась за стену. Постепенно головокружение прошло, и Лизовская с удивлением огляделась по сторонам. Всюду в ее кабинете была разбросана аппаратура. Многое было разбито, разорвано, разломано.
   Она, все еще шатаясь от слабости, подошла к панели нейрокомпьютера, часть ее также оказалось разбитой. При включении панели раздалось шипение, послышался треск, и по оголенным схемам пробежали маленькие голубые молнии. Запахло горелой изоляцией, но Елена Владимировна не обратила на это внимания.
   - Что случилось в моем кабинете? Кто устроил погром? - задала она вопрос.
   - Вы... - бесстрастно ответила машина.
   - Как это было?
   - Дать запись?
   Лизовская дала утвердительный ответ, и на стене развернулся стереоэкран. Некоторое время она молчала, от увиденного у нее как-то похолодело внутри. Неужели это она?!
   - Что это было? - спросила она, наконец.
   - Здание Службы безопасности, а может быть, и весь город, нет точных данных, подверглось облучению на психическом уровне. Идентифицировать излучение не удалось.
   - Каковы последствия случившегося?
   Экран мигнул, и Лизовская увидела коридоры, занятые пожарами, неподвижные тела людей, клубы дыма, заполнившие свободные пространства, обломки, мусор... Очнувшиеся и оживленно разговаривавшие друг с другом люди выясняли причины катастрофы.
   Лизовская включила экстренную связь и четко произнесла в микрофон:
   - Руководителям спасательных служб - заняться ликвидацией очагов пожаров и спасением людей. Ремонтным службам - попытаться восстановить связь с городом и наладить информационную сеть. Руководителям отделов - срочно ко мне. Остальным - работайте там, где посчитаете необходимым. Все.
   В кабинет вошел человек, одетый в комбинезон, чем-то похожий на скафандр космонавта.
   - Вы начальник Службы безопасности?
   - Я его заместитель. А вы, простите, кто?
   - Вишневский Юрий Борисович, психотехник из НИЛПТ, - представился Юрий, снимая защитную маску с лица и протягивая руку.
   - Да мы с вами, кажется, знакомы, - сказала Елена Владимировна, отвечая на приветствие. - Где же мы встречались?
   - На квартире у Николая Студнева, - спокойно ответил Юрий. - Вы тогда искали Андрея.
   Елена Владимировна кивнула.
   - Я помню. А вы, значит, работаете теперь в НИЛПТ? Это серьезная организация! Чего же вы хотите от нас?
   - Предлагаем свою помощь. Мы уже включили гаситель излучения, но его мощности хватает лишь на окружность радиусом не более километра. Нашими силами мы можем собрать еще пять-шесть таких гасителей, правда, их тоже будет недостаточно, но они могут пригодиться.
   - Хорошо. Поговорим об этом позже, - Елена Владимировна кивнула головой в сторону подходивших глав отделов. - У меня сейчас совещание, но вы, если хотите, можете принять в нем участие. Скорее всего, нам понадобится помощь вашей лаборатории.

* * *

   Камнев направлялся в кабинет Лизовской. Ему уже сообщили о происшедшем, но увиденное все равно потрясло его. Когда впервые было применено облучение, он находился на Марсе, занимаясь взрывом информбанка. Потом его срочно вызвали на Землю. На вопрос, зачем он им понадобился, ему ответили, что обо всем расскажут на месте. На Землю Максим прибыл специальным рейсом, обычные рейсы между Землей и другими колониями были закрыты. Максим догадался, что его вызов был как-то связан с этим. Позже, уже при посадке планетолета, он вдруг почувствовал, что теряет сознание, но, спустя несколько секунд, все пришло в норму. Камнев несколько удивился этому, обычно такого с ним никогда не бывало, и все полеты он переносил благополучно.
   На площадке космопорта его встретил вооруженный эскорт из нескольких десантников.
   - Максим Алексеевич? - сказал скорее утвердительно, чем вопросительно их командир, молодой черноволосый парень лет тридцати. - Вас поручено сопровождать до Центра, там мы передадим вас под охрану вашим людям из СБ.
   - Что происходит? Какой Центр? Ничего не понимаю!
   - По дороге я вам все объясню, а сейчас пойдемте, нельзя терять время.
   От десантников Камнев узнал, что почти во всех крупных городах Земли неизвестными лицами было применено облучение людей, влияющее на психику. Люди, находящиеся в поле этого излучения, теряли разум и превращались в бездумные машины, подчиняющиеся приказам неизвестных лиц. С помощью ученых из НИЛПТ удалось "расчистить" пространство вокруг здания СБ от излучения. Был создан специальный Совет по решению возникшей проблемы. Центром было окрещено само здание Службы безопасности, так как только здесь пока была создана зона, свободная от излучения. В патрулирующие катера, на одном из которых и везли Камнева, была вмонтирована аппаратура, не дающая вредному излучению проникнуть внутрь. За три прошедших дня неизвестные пока не предпринимали никаких действий. Но в Центре прекрасно понимали, что если те дадут людям приказ действовать, маленькая горстка людей окажется просто беззащитной перед огромным населением Земли, вооруженным современной техникой и ведомым горсткой фанатиков-безумцев.
   Камнев застал Лизовскую, когда она разговаривала с каким-то человеком. Она взглянула на него и сказала, указав на кресло: "Присаживайся". Потом, снова обратившись к своему собеседнику, продолжила:
   - Нам будут нужны как минимум двадцать таких лучевых установок. Необходимыми средствами и людьми мы попытаемся вас обеспечить. Вы можете уложиться за три дня?
   - Трудно, конечно, но мы постараемся.
   - Вы уж постарайтесь, Виктор Степанович, это нужно всем нам. Да что нам, это нужно всей Земле!
   - Я понимаю.
   - Хорошо. Идите.
   Песков вышел.
   Елена Владимировна повернулась к Камневу, и он вдруг заметил, как та изменилась: темные круги под глазами, а некогда черные волосы стали белыми, как снег. Видно было, что ей приходится очень тяжело, но она никогда ни на что не жаловалась.
   - Тебя уже ввели в курс дела? - спросила она, помолчав некоторое время. Камнев кивнул, и она продолжила:
   - У меня только что был Виктор Песков, он является научным руководителем НИЛПТ. Они обещали помочь, создав установки, испускающие концентрированные лучи и гасящие излучение в зоне их действия. Первые гасители оказались малоэффективными в применении их против толпы. Если начнутся военные действия, что вполне вероятно, нам потребуются более эффективные средства борьбы, такие, как эти лучевые установки. Возможная дальность их действия будет до нескольких десятков километров. Конечно, это смехотворная цифра при планетарных масштабах, но это пока все, чем мы можем располагать. - Елена Владимировна еще раз оглядела его. - Тебе, по всем правилам, положен сейчас отдых, но, как ты сам, надеюсь, понимаешь, времени у нас нет. Ты займешься поиском действующего излучателя секты.
   - Какой секты? - не понял Максим.
   - По полученным данным, облучение произведено существующей до сих пор сектой "чернорубашечников". Мы забыли о ней, а она в это время, как спрут, раскинула свои щупальца по всей планете. Тебе будут даны особые полномочия. Так что - действуй.

* * *

   У входа в здание, где располагалась секта, Андрея встретили двое вооруженных людей, на голове у каждого было надето нечто, похожее на маску-шлем. В начале оба уставились на Андрея, словно хотели о чем-то спросить, но потом передумали и продолжили прерванный разговор, после чего он вошел внутрь через открывшуюся дверь.
   Искать наугад что-либо в этом здании было просто нелепо. Сконцентрировавшись, Андрей расширил свое биополе до размеров здания.
   На сознание "навалилось" целое море чужих, полных враждебности к остальному миру, мыслей и чувств. Андрей, осторожно заглядывая в каждый мозг, стал искать информацию о Николае. Он знал, что его друг находится где-то здесь, но надо было определить, где именно. Кроме Николая, у Андрея была еще одна цель, точно охарактеризовать которую он пока не мог. То, что он искал, все время ускользало из поля его зрения.
   Внезапно мелькнул знакомый пси-импульс, и Андрей обнаружил место заключения друга. Конечно, того что он узнал, было мало, но достаточно, чтобы сориентироваться в бесчисленных туннелях и коридорах. Можно было напрямую поговорить с Николаем, но, скорее всего, это ничего бы не дало, вряд ли тот знал что-либо о месте своего заключения.
   В коридоре, по которому шел Андрей, было тихо, даже как-то подозрительно тихо. Словно все находящиеся в здании люди вдруг одновременно по команде перестали разговаривать и прекратили все работы. Секта готовилась к каким-то событиям. Но к каким, Андрею выяснить не удавалось. Те люди, чьи мысли он успел просмотреть, либо ничего не знали, либо знали очень мало.
   Андрей насторожился, впереди за поворотом он почувствовал какое-то движение. Это был робот-охранник. Справиться с ним было немного сложнее, чем с охраной у входа. Этот был автоматом и не поддавался гипнозу, а проникать в мозг машины, как Николай, Андрей не умел. Не долго думая, он просто сжег все схемы робота, и тот столбом рухнул вниз. Надо было спешить. Скоро могут заметить, что один из роботов не отвечает на вызовы, и тогда поднимут тревогу.
   Он быстро стал спускаться по лестнице. Чтобы пробраться к Николаю, надо было спуститься на седьмой уровень, а потом по туннелю дойти до грузового лифта, на котором нужно подняться вверх на два уровня. Где искать Николая дальше, придется сориентироваться на месте. Уже шагая по туннелю, он услышал вой сирены, а еще через некоторое время с громким шипением начали закрываться массивные люки, перекрывая доступ в другие части здания. Сзади раздался топот, а прямо из стены, перед самым его носом, выдвинулась массивная металлическая плита, преградив путь. "Быстро работают, - усмехнулся Андрей. - Но ничего, прорвемся".
   Он обернулся и увидел группу вооруженных людей, высыпавшихся откуда-то из-за стены. Экипировка нападающих не уступала техническому оснащению десантников экстракласса: боевые шлемы на головах, с возможной компьютерной поддержкой; силовые комбинезоны, охраняющие их хозяев от лучевых попаданий небольшой мощности; переносные лазерные орудия в руках. Группа нападающих рассредоточилась по туннелю, скрывшись за выступами стен.
   - Сопротивление бесполезно, - раздался громкий голос. - Бросайте оружие и медленно выходите на середину. Считаем до трех, потом стреляем!
   Андрею было некогда разговаривать, послав два направленных силовых удара в обе стороны туннеля, он прошел через образовавшуюся в плите огромную дыру с рваными краями. Не задерживаясь, подошел к транспортному устройству, но, как он и предполагал, лифт не работал, а подняться вверх больше было не на чем.

* * *

   Николай зажмурился от яркого света. В проеме открывшейся двери появилась фигура человека. Первой его мыслью было, что за ним пришли. Но когда глаза немного привыкли к свету, он узнал Андрея.
   Обратно они шли по другому пути. По дороге Андрей рассказал Николаю, как он до него добирался. Для того, чтобы включить лифт, ему пришлось отыскать источник энергии. Пропуская энергию через себя, он подал ее на двигатель лифта. Сейчас они пробирались по плохо освещенному коридору с множеством закрытых дверей. Теперь Николай вел Андрея: поработав с нейрокомпьютером, ему удалось найти подробный план здания. Несколько раз по пути им попадались боевики секты. Но странно, Николай заметил, что все встретившиеся им люди замерли в каких-то неестественных позах. Было бы понятно, если бы Николай снова передвигался с большей, чем другие, скоростью, но в том-то все и дело, что этого не было.
   - Что ты с ними сделал? - спросил он Андрея.
   - Ничего, - спокойно ответил тот. - Они спят.
   Когда они подошли к выходу, раздался взрыв и стена прямо перед ними "выстрелила" обломками железа и бетона. Николай отметил про себя, что ни один из обломков их не задел. Не причинила им никакого вреда и сама взрывная волна.
   Через расползшиеся клубы дыма Николай увидел отряд людей в синих комбинезонах Службы безопасности.

* * *

   Группа Оленева, ворвавшись в здание, не встретила никакого сопротивления. Непостижимым образом все находящиеся внутри люди уснули. Разбираться в причинах этого явления было некогда, вызвав основной отряд захвата, Оленев и еще несколько человек бросились искать информационный центр и нейрокомпьютер, управляющий информационной сетью секты. Остальные остались разоружать спящих.
   - Испугавшись, что их отшлепают по попке, они сделали вид, что спят, - пошутил кто-то из людей Оленева.
   Найти нейрокомпьютер удалось легко, но вся его память, к сожалению, оказалась стертой. Теперь он не представлял для них никакой ценности.
   - Пошли, здесь больше нечего делать, - сказал Оленев своим помощникам, после чего по рации, встроенной в браслет часов, вызвал Центр. - Елена Владимировна, говорит Оленев, база секты захвачена. Потерь нет. Информацию о местонахождении излучателя найти не удалось, - память нейрокомпьютера уничтожена. Кажется, кто-то уже побывал здесь до нас! Что дали попытки запеленговать установку?
   - По-прежнему ничего. Излучаемый фон равномерно распределяется в пространстве. Словно все атомы воздуха являются излучателями одновременно. Наши ученые даже не могут понять, как такое возможно. Но кое-что нам все-таки удалось узнать. Пока все, конец связи.
   Когда они спускались по лестнице, рация на руке Оленева слабо пискнула.
   - Сергей Кириллович, - раздался взволнованный голос его помощника, - мы нашли тут кое-что интересное. Где вы сейчас?
   Оленев описал окружающую обстановку, и его помощник объяснил, как до него добраться.
   То, что показал ему Озеров, выходило за рамки вероятного. Словно оплавившись от высокой температуры, стены туннеля бочкообразно раздулись во все стороны. Можно было подумать, что их сначала растопили до пластилиноподобного состояния, придали им новую форму, а потом заморозили. Однако, значительных отклонений температуры не ощущалось. Обнаруженные поблизости несколько вооруженных человек находились в бессознательном состоянии, и пока ничего не могли сказать по этому поводу. Оленев почувствовал во всем этом что-то смутно знакомое.
   - Что это было? - спросил он.
   - Трудно сказать, - пожал плечами его помощник, - на взрыв непохоже. Работает экспертная группа, может им удастся что-либо выяснить. Но уже по первым полученным данным, здесь произошла трансформация вещества стен. Идентифицировать новый состав пока не удалось. Да вы попробуйте, заденьте стену!
   Оленев послушно выполнил его просьбу. Но странно, рука не ощутив сопротивления, легко вошла в стену. Посыпавшиеся кусочки камня (камня ли?) рассыпались в пыль при ударе о пол. Было похоже, что молекулы материала стены вдруг потеряли всякую связь между собой. Да и сам пол колыхался под ногами как некая студенистая масса. Оленев вдруг вспомнил, где уже видел подобное, - несколько лет назад точно таким же образом была разрушена лаборатория в Институте Мозга...

* * *

   Юрий уже собирался уходить из лаборатории, как вдруг заметил сигнал нейрокомпьютера, мигающую зеленую лампочку на панели, означавшую поступление информации. Он надел сетку связи с машиной и быстро пробежался пальцами по клавишам. Полученная информация взволновала его.
   - Достоверность информации? - спросил он.
   - Ноль девяносто пять, - ответил компьютер.
   - Откуда поступила информация и от кого?
   - Нет данных.
   - Но не появилась же она в твоих ячейках памяти сама по себе?
   - Нет данных.
   Юрий сбросил с себя сетку и решил позвонить в Службу безопасности, но подумав о том, что его сообщение могут перехватить, передумал. Он стал быстро собираться, силовой костюм, парализатор и энергетический блок составили все его снаряжение. У входа в лабораторию он обнаружил пустой десантный катер, его хозяин стоял невдалеке, разговаривая с какими-то людьми. Юрий незаметно прокрался в катер и, включив блок управления, взлетел.
   Он не знал, что ту же информацию о расположении излучающей установки, получил и нейрокомпьютер Службы безопасности. Он не знал, что Лизовская уже выслала специальную группу, во главе с Камневым, для уничтожения излучателя. Если бы он это знал, все сложилось бы иначе, но, как говорится, у Судьбы свои планы...
   На подлете Юрий заметил несколько черных точек, поднявшихся в воздух и направившихся в его сторону. Это были боевые катера секты. Осмотрев панель управления, он нажал синюю кнопку включения боевого режима. На панели зажглась мигающая красная надпись: "БОЕВАЯ СИСТЕМА ВКЛЮЧЕНА". Надев сетку внутреннего мини-компьютера, Юрий стал ждать приближения чужаков.
   ...Они окружили его плотным кольцом и стали теснить к земле. При помощи компьютерной связи Юрий ощущал себя одним целым с машиной. Подняв нос катера, он сделал разворот и оказался позади своих преследователей. Противники перегруппировались - теперь они выстроились боевым строем, в виде креста в вертикальной плоскости. Юрий пересчитал катера - их было семь, пять по горизонтали, а два сверху и снизу основной линии. Включив энергетический экран, Юрий направил машину в сторону низкой двухэтажной серой башни. По его мнению, установка располагалась там. Краем глаза он заметил, что машины противника снова пытаются взять его в кольцо. Когда это им не удалось, с крайних катеров по Юрию ударили лазерные лучи. Увернувшись, он послал в ответ ракету, - ближайший катер вспыхнул огненным облаком и осколками разлетелся в стороны. Направив машину на другого противника, Юрий наблюдал, как черный металлический диск, прозванный десантниками "Вороном", с бешеной скоростью несется в его сторону. Похоже, противник не собирался сворачивать и летел прямо на него. Когда до столкновения остались считанные секунды, Юрий свернул в сторону, послав в приближающийся катер вторую ракету. От мощной взрывной волны машину тряхнуло, а через мгновение по крылу чиркнула яркая оранжевая молния. Крыло треснуло, и катер задрожал от перегрузки. Пора было уходить...
   Но преследователи отпускать его не собирались. Лазерные лучи вспарывали теперь пространство со всех сторон. Мощным разрядом из пушки, установленной сзади кабины, ему удалось сбить еще одну машину противника. В ответ он получил энергетический удар прямо в хвост. Катер тряхнуло так, что Юрию показалось, он сейчас развалится. От дыма, заполнившего кабину, Юрий закашлялся. Спустя несколько секунд он уже принял решение.
   Направив катер прямо на серую башню, Юрий прошептал: "Ничего, сейчас все кончится!.." Он больше не обращал внимания на вспышки лазерных лучей, стоны катера и языки пламени, лизавшие обшивку корпуса. Юрий думал теперь только об одном - успеть! Он улыбнулся, глядя на увеличивающуюся в размерах цель, провел рукой по щеке, размазав струйку крови, стекающую с виска. За мгновение до взрыва в его памяти неожиданно появились лица жены и белокурой зеленоглазой дочурки.
   Сверкнула ослепительная вспышка. На немыслимую высоту взметнулись вверх обломки металла, камня и стекла. Словно бумажки, разорвало и разметало по сторонам два черных диска, слишком близко оказавшихся от места падения машины Юрия. Поднялся огненный вихрь, и раздался оглушительный удар, от которого содрогнулась на несколько километров земля.

* * *

   Елена Владимировна разговаривала по визитеру с Камневым.
   - Срочно разыщите Темных. Странно, почему-то я нигде не могу его найти.
   Голографическое изображение Камнева мигнуло.
   - Мы звонили ему домой, но его там нет, не понимаем, что могло с ним произойти.
   - И не поймете! - Елена Владимировна и Максим оглянулись на голос, в дверях стоял Николай. - Я видел его, и совсем не там, где вы ищете.
   Николай рассказал им о встрече с таинственным человеком в секте.
   - Значит, Темных связан с сектой? - задумчиво произнесла Лизовская.
   - Но это еще нужно проверить, - запротестовал Камнев. - То, что человек в маске походил на Темных, еще не доказывает, что это он и был. Вы сказали, что в зале было темно, и можно было легко ошибиться!
   - Ошибиться я не мог, - возразил Николай. - Не могу объяснить причину своей уверенности, но знаю точно - это был он!
   - Необходимо будет проверить твое сообщение, - сказала Лизовская, обращаясь к Николаю. - Я уже давно подозревала, что у нас происходит утечка информации. Одно то обстоятельство, что секта вооружена суперсовременной техникой, недвусмысленно указывает на то, что ей покровительствует некто, имеющий доступ к военному арсеналу. Конечно, мы пока не можем ни в чем обвинять Темных, не имея существенных доказательств его причастности к происходящим событиям, но в сложившейся обстановке нельзя упускать никаких случайностей. Когда он появится, нужно установить за ним наблюдение. - Она обратилась к Камневу. - Займись-ка этим ты, Максим. Кстати, почему до сих пор мне не предоставлен подробный анализ произошедших событий, связанных с уничтожением излучателя? Что там случилось?
   - Детали пока только восстанавливаются, - ответил Камнев. - Но уже удалось выяснить, что взрыв произошел при падении десантного катера, угнанного с дежурного поста у НИЛПТ. Пилот погиб.
   - Удалось узнать, кто это был?
   - Вишневский Юрий Борисович.
   Елена Владимировна заметила, как дрогнуло лицо Николая.
   - У него были родственники?
   - Жена и шестилетняя дочь. - Максим помолчал и добавил. - Он участвовал в операции, когда ваш сын находился в Институте Мозга.
   Елена Владимировна молчала. И Максим, и Николай поняли, что она думает об Андрее.

* * *

   Алексея Ивановича "вели" два автоматических зонда, размерами не больше сантиметра. Камнев с группой захвата следил за действиями своего бывшего начальника с помощью переносных стереоэкранов, на которые передавали изображения искусственные микрошпионы. Объединенная сеть из нескольких нейрокомпьютеров за считанные доли секунды успевала обрабатывать сотни тысяч всевозможных вариантов развития событий.
   - Он нас засек, - сказал молодой светловолосый оператор с сеткой компьютера на голове. - "Шмели" отметили резкое повышение пси-поля.
   - Может, объект просто чем-то возбужден? - спросил Камнев.
   - Может быть, но "шмели" сообщили, что подверглись осмотру. Пока объект не предпринимает никаких враждебных действий.
   - Просто он знает, что сами по себе зонды не могут причинить ему вреда. Ничего, в случае необходимости им займется наша оперативная группа. Ребята теперь знакомы с его способностями и подготовлены к встрече.
   Камнев имел ввиду произошедший на днях случай, когда Темных неожиданно появился в отделе Службы безопасности и, как ни в чем не бывало, принялся за работу. Его мозг подвергли осторожному зондированию, но наткнулись на непреодолимый пси-барьер. Темных сразу выдал себя, когда один из сотрудников, будто по секрету, сообщил ему, что его видели в секте и сейчас проверяют. Реакция их начальника была неожиданной для всех. Он словно взорвался. Когда же он ушел, подоспевшие люди обнаружили кабинет Алексея Ивановича в неописуемом состоянии. Все вещи, пол, стены и аппаратура находились в каком-то изувеченном, исковерканном, деформированном виде. У всех входящих в кабинет создавалось впечатление, будто они находились в жуткой лаборатории художника-абстракциониста. Сотрудник, "секретно" поговоривший с Темных, уже двое суток находился в состоянии глубокой комы.
   Анализ происшествия показал, что Темных каким-то образом удалось трансформировать пространство в своем кабинете. Ученые из НИЛПТ заявили, что нечто подобное произошло и при побеге Андрея Окунева из Института Мозга. Они же и предложили свою помощь в задержании Темных. В НИЛПТ как раз занимались проблемами пси-пространства, и у них уже были кое-какие сдвиги в этом направлении. Оперативная группа, которой поручили осуществить захват, была вооружена спецоборудованием, разработанным в НИЛПТ. Дело оставалось за малым - найти самого бывшего начальника Службы безопасности.
   ...Темных обнаружили около пяти часов назад. Пока он никаких активных действий не предпринимал, но все были уверены, - что-то должно произойти.
   За эти пять часов Темных успел побывать в КБИ и на достаточно большом расстоянии обошел район, где раньше располагалась секта. После чего он направился в сторону башен космопорта. Кто-то сделал предположение, что он пытается установить связь со своими сообщниками.
   Когда Темных проходил через огромные стеклянные двери здания космопорта, Камнев понял, что настала пора действовать. Отдав распоряжение в микрофон о начале операции, он с тревогой стал наблюдать за разворачивающимися на экране событиями.

* * *

   Борис Речной, командир оперативников, высокий, атлетического сложения, смуглый, черноволосый и обычно веселый парень, сейчас с серьезным выражением лица всматривался в пустоту коридора, откуда должен был показаться Темных. В его всегда живых и смеющихся глазах мелькали искры грусти. При последних событиях, когда было применено облучение, он потерял жену, - она была буквально растерзана на куски безумствующей толпой. В те дни пострадали многие. Борис видел, как не выдержали нервы у Сергея Коркина, оперативника из его группы, когда тот вдруг вспомнил, как безжалостно застрелил своего брата. Он ушел из Службы безопасности, как ушли и некоторые другие. Но большинство осталось, несмотря на все, что произошло с ними. Дни ужаса кончились, оставив на лицах людей печать суровости.
   Тихий шорох заставил всех насторожиться. Из темноты вышел тот, к встрече с кем они так тщательно готовились.
   - Силовой щит, - скомандовал Борис, обращаясь к плотному рыжему парню.
   Тот молча кивнул и нажал на зеленую кнопку пульта управления, который держал в своей широкой ладони.
   Ничего не произошло. Человек, которого они пытались остановить, по-прежнему шел в их сторону.
   - Объект прошел силовое поле, - сообщил Борис в рацию. - Переходим ко второму уровню, - и уже обращаясь к своим людям, добавил: - Всем надеть маски! Внимание... Пуск!
   И сразу коридор наполнился плотным желтым газом, способным усыпить стадо слонов.
   - Очистка!..
   Раздалось шипение, и сквозь снова ставший прозрачным воздух все увидели шагающую, как ни в чем не бывало, фигуру Темных.
   - Объект прошел второй уровень. Пробуем новую аппаратуру.
   Одновременно со словами Бориса по восемь человек с каждой стороны коридора быстро прицепили к стенам две блестящие металлические сетки. В переплетениях тонкой проволоки находились маленькие черные конусы, вершинами направленные в глубь коридора. В то же мгновение из конусов вылетели яркие голубые лучи. Пронзив коридор, они вошли в точно такие же конуса второй сетки. Воздух в коридоре сразу как-то неестественно задергался и зарябил, пол и стены поплыли волнами. Ударил порыв сухого, горячего, с запахом гари, ветра. Раздался оглушительный звук, похожий на рев какого-то неземного животного.
   Со стороны тех, кто наблюдал за башней космопорта издали, было видно, как сама башня лепестками раскрылась в огромную розу, и из нее выросло узкое длинное черное копье, ударившее в толщу неба, и расплылось в виде огромной смолянистой кляксы. С мгновение копье держалось, но потом из него полезли отростки и шипы, отделившись в самостоятельные вихри, позже слившиеся в одно целое и постепенно расплывшиеся в бесформенном облаке. Облако все время клубилось и меняло свою форму, но за ним, вернее, внутри него, угадывалось нечто зыбкое и неопределенное, постоянно увеличивающееся в размерах и наполняющее души людей леденящим ужасом. Не переставая расти, облако медленно двинулось по направлению к городу, оставляя за собой пламя пожаров, выдернутые с корнем, изувеченные деревья и обломки разрушенных зданий.

* * *

   Андрей ощущал нарастающую тревогу. Он вдруг понял, что пришло то время, о котором говорил Странник. Время, когда понадобятся все его знания и силы.
   Катер приближался к огромной глыбе, заслонившей своей тенью значительную часть города. Это нечто уже подобралось к городской окраине и продолжало продвигаться дальше, разрушая покинутые жителями дома.
   В голове заворочалось что-то очень мрачное, холодное и тяжелое, словно оно спрашивало о чем-то, а может, просто предупреждало. Холод проник в глубину его сознания и, как бы нехотя, отпустил.
   - Кто ты? - мысленно спросил Андрей.
   Чудовищная по размерам глыба не ответила, продолжая зловещее продвижение внутрь города.
   Но неожиданно на его вопрос ответил Странник, присутствие которого вдруг незримо ощутил Андрей.
   - Это ТО, о чем я уже говорил тебе. Существо, пожелавшее завладеть Вашей Вселенной. Целью его является умножение зла во всем Мире.
   - Но какой же смысл в том, чтобы разрушать и убивать? Какую оно получает из этого пользу?
   - Мышление землян сильно отличается от мышления этого существа. Там, где вы видите только зло, оно находит наслаждение и радость. В этом смысл его жизни. Вселенная Мудра и Бесконечна, Она сотворила великое множество различных по своей природе существ, деятельность и смысл жизни большинства которых человек не способен понять никогда. Человек объявил себя вершиной творения, посчитал, что лишь разум является вершиной эволюционного развития. Но это не так... Он сам всего лишь маленькая клеточка Единого организма, существующего и осознающего себя по другим, не человеческим законам, имя которому - ЖИЗНЬ! А где есть жизнь, там неизбежно появляется и смерть. Именно смерть пытается разрушить все то, что создает жизнь. Но смерти трудно одной справляться с все прогрессирующими формами жизни, ей нужны помощники. И она создала их! Их много, и много у них имен. Многие ваши религии называли их, но мало кто из людей задумывался над этим. Вы знаете про семь смертных грехов христианства, - это их проявления. Это и гордыня, и жадность, и уныние, и многое другое. Но есть и такие существа, разрушительная деятельность которых очевидна. Одно из них ты видишь перед собой. И судьба Человечества сейчас в твоих руках. Остановить его можешь только ты, потом будет поздно, да и некому...
   - Но почему я?
   - Не ты и не я выбираем. Выбор уже был сделан в веках. Отменить его равносильно гибели Вселенной.
   - Но я не уверен, что смогу это сделать!..
   - Должен. Не бойся, с тобой все живые существа бесчисленных миллиардов галактик и Земли. С тобой сама Вселенная...
   Андрей вдруг почувствовал настоящий смысл слов Странника. Ощутил, как вся Вселенная, весь Мир, объединились в нем одном. Он вобрал в себя просторы необъятного Космоса с его раскаленными звездами, миллиардами и миллиардами живых планет и разумных существ. Его сознание соединилось с другими сознаниями. Он разом увидел иную жизнь, иные цивилизации, - все то, что смогла придумать, осмыслить и сотворить живая Мысль. Увидел множество разнообразнейших по своей природе глаз, с надеждой смотрящих на него. Одновременно увидел, услышал, ощутил всю Красоту и Мощь Мира. Впервые он понял, что Вселенная жива. ЖИВА! И все в Ней есть процесс сложной и бесконечной Жизни!
   Но чувство восторга постепенно прошло, появилось ощущение тяжести и боли. Черно-серая пелена стала застилать окружающее пространство, закрывая собой мигающие огни звезд. От этого Нечто исходили такие сила, мощь и злоба, что Андрей понял, наконец, с каким противником имеет дело. Но он также знал, что он не один, и не дрогнул. Перед глазами вспыхнул древний символ Инь-Ян, символ вечной борьбы добра и зла. Уроборос, змея, кусающая себя за хвост, - замкнутый круг, так люди пытались изобразить бесконечную борьбу двух противоположностей. То, что для одних всегда являлось добром, для других оказывалось злом, и наоборот. Сколько раз люди старались найти между ними золотую середину. Сколько приходило на Землю разных пророков, указывающих новые пути, дающих новую истину. Все основатели религий желали только одного - освободить мир от оков зла и ненависти. Новые религии, новые цели, новые убеждения. Изменялась культура, возникали цивилизации. Художники и музыканты, писатели и поэты, ученые и простые ремесленники, создавали все новые и новые шедевры, пытаясь как-то улучшить окружающий их мир. Но, несмотря на все их старания, словно насмехаясь над их неуклюжими попытками уничтожить мировое зло, все оставалось по-старому. Вместе с новыми духовными идеями, с новыми идеалами, с развитием Мира развивается и крепнет Зло. Оно становится все более изощренным и жестоким.
   Андрей ощутил, как обливаются слезами тысячи матерей над телами убитых или погибших детей, как жажда мести дурманит людям головы, как в желании власти, господства и наживы уничтожаются целые государства и цивилизации. Груды тел, пылающих на кострах, погребенных заживо, растерзанных и затравленных с помощью хитроумных приспособлений и механизмов. Тысячи самоубийств, совершаемых из-за эгоизма, злобы и собственного бессилья. Как простое желание - утолить голод - толкает на убийство себе подобных с целью отобрать у них последний кусок хлеба. Горящие ненавистью глаза...
   У Андрея больно сжалось сердце при виде этого безумства и ужаса.
   ...И миллиарды сознаний, объединенных в нем, приняли решение...

* * *

   Светило яркое Солнце, заливая своим светом океаны, реки, леса и степи. Повсюду разливались жизнь и радость. Во всех городах Земли был праздник.
   Какой? Спросите об этом любого человека, но он, весело улыбаясь, удивленно пожмет плечами и скажет:
   - Праздник? У нас всегда так.
   - Почему же все выглядят такими счастливыми?
   Человек опять удивится, он не знает слова "счастье", так же, как не знает слова "горе". Он обязательно пригласит вас к себе домой, якобы на чашечку кофе, но на самом деле он соберет огромное число своих друзей и знакомых и будет представлять всем своего нового друга. Будут речи, счастливые улыбки на лицах. И снова праздник, праздник, праздник, длящийся уже несколько миллионов лет...

Ижевск, июль 1994 - апрель 2000.

   [1] Заском - абривиатура слов "специальный защитный костюм". - Прим. автора.
    
  
   ---
  
   Запрещается коммерческое использование данного текста без согласия автора, а также перепечатка и публикация в любом виде.
  
  

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com М.Юрий "Небесный Трон 1"(Уся (Wuxia)) Э.Никитина "Пересекая границу реальности. Книга 2"(Любовное фэнтези) Д.Сугралинов "Дисгардиум 5. Священная война"(Боевое фэнтези) Б.Стриж "Невеста из пророчества"(Любовное фэнтези) А.Кутищев "Мультикласс "Союз оступившихся""(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга вторая"(Уся (Wuxia)) O.Vel "C176345c"(Антиутопия) Н.Джой "Выбор"(Постапокалипсис) А.Тополян "Механист"(Боевик) Д.Сугралинов "Дисгардиум 6. Демонические игры"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Институт фавориток" Д.Смекалин "Счастливчик" И.Шевченко "Остров невиновных" С.Бакшеев "Отчаянный шаг"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"