Шкутова Юлия: другие произведения.

Солнечное счастье

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Издавай на SelfPub

Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 9.16*7  Ваша оценка:
  • Аннотация:

Вторая история по миру Морозко. Спустя пять лет Солара, наконец, возвращается на родину, окончив обучение в империи Роз. Казалось, что дома её ждёт только безоблачное будущее, почётная должность и возможность обрести личное счастье. Но так ли всё будет, как она мечтает? Или же беда, что до поры до времени скрывалась в тени, всё переиначит на свой лад?

обновление от 27.03.2017

Черновик!


  Глава 1
  - Стойте, стойте, корзину с едой забыли!
  Из одноэтажного деревянного дома вышла сухонькая старушка, неся большую плетёную корзину. Сильно наклонившись в правый бок из-за большого веса своей ноши, она, тем не менее, упрямо шла к дорожной карете, запряжённой четвёркой резвых лошадей.
  - Нянюшка, ну что же вы такие тяжести поднимаете? - Всплеснула руками стоявшая у кареты девушка. - Ничего бы со мной страшного не случилось, и так бы до постоялого двора доехала.
  - Ещё чего удумала! - возмутилась старушка, передав корзину кучеру. - Счастье моё, как же мне тебя без гостинцев в дорогу оставить, когда была бы моя воля, и вовсе не отпускала бы! Столько лет не виделись из-за твоей учёбы на чужбине. Теперь неизвестно, когда ещё свидимся.
  - Скоро, очень скоро, - заверила девушка, осторожно обнимая всхлипывающую нянюшку. - Как устроюсь да решу все свои дела, так обязательно и встретимся. Верьте мне!
  Кучер, высокий широкоплечий мужчина, терпеливо ждал, пока его пассажирка попрощается. Тем более утро ещё раннее было, до постоялого двора доберутся засветло. Да и не хотелось ему прерывать женского щебетания, так умильно смотрелись девушка и старушка со стороны. Сразу становилось заметно, как сильно они привязаны друг к другу.
  - Ну всё, всё, не плачьте так горько, а то я точно никуда не уеду. Боюсь, не оценит наш князь такого выверта с моей стороны.
  Заметив, что, наконец, прощание подошло к концу, кучер быстро подошёл к ним.
  - Ларра Солара, позвольте помочь вам. - Учтиво поклонился мужчина.
  - Благодарю вас, сар Мирал. - Светло улыбнулась девушка, откинув за спину длинные золотистые волосы, густо разбавленные белыми прядками.
  Залюбовавшись красивым лицом, кучер вновь испытал гордость от того, что именно ему выпала честь довезти такую важную особу до столицы Ледоского княжества. Сар Мирал уже даже начал мысленно составлять план того, как будет рассказывать о данном событии всем тем, кто согласится его послушать. А желающих будет много, в этом мужчина ни сколько не сомневался. Ведь не всем выпадает такая честь, так долго побыть рядом с Забирающей просто так, не страдая при этом от раны или болезни.
  - Счастье моё, будь осторожна в столице, - напутствовала девушку старая нянька. - Ты хоть и великая целительница и достояние нашего мира, а всё ж лихих людей везде хватает.
  - Скажете тоже, достояние! - Солара старалась не рассмеяться, чтобы ненароком не обидеть добрую старушку. - Не волнуйтесь, я уже не ребёнок и могу постоять за себя.
  И почти сразу опровергла свои слова, высунувшись из окна кареты и махая рукой до тех пор, пока нянюшка не скрылась из вида. Только тогда Солара соизволила принять более подобающее девушке её статуса положение. И лишь широкая счастливая улыбка, озарявшая красивое лицо, немного выбивала целительницу из образа холодной и неприступной аристократки.
  Глядя в окно на пробегающий мимо летний пейзаж, Солара нервно сжимала кулаки. И пусть до столицы было два дня пути, девушка всё равно нервничала. Слишком давно не была дома, и теперь опасалась, что стала совсем чужой для своих соотечественников.
  Уезжая пять лет назад в империю Роз, чтобы под чутким руководством своей наставницы овладеть удивительным даром, Солара точно не задумывалась о будущей встрече с родными и знакомыми. Вернее задумывалась, но в своих наивных детских мечтах представляла себе всё иначе. Особенно...
  Качнув головой, целительница отогнала смущающий её сердце образ и глубоко вздохнула. Детские мечты, так и остались мечтами, погребённые под толщей взрослых проблем.
  - Интересно, как меня встретят при дворе князя? - спросила Солара у пустоты. - Будут ли относиться с должным уважением, или же так и продолжат видеть во мне ту взбалмошную и непоседливую девчонку, что как ураган носилась по княжескому дворцу, желая выведать все его тайны.
  Вспомнив своё поведение и выходки, целительница закрыла смущённо заалевшее лицо ладонями и тихонько рассмеялась. В тот период беззаботного детства, она доставила уйму неприятных минут не только родителям, но и многим придворным. А главная целительница княжества, взявшаяся научить Солару держать ментальные щиты, и вовсе однажды пригрозила связать непоседу, отправив в империю в сундуке, чтобы девочка по дороге точно ничего не натворила.
  - Интересно, как бы отреагировала Алаиса, узнай она, что я была очень... непосредственным ребёнком?
  Вспомнив оставшуюся в империи подругу, целительница загрустила. Солара сильно привязалась к ещё одной ученице своей наставницы ларры Мириан. Алаиса стала для неё первой настоящей подругой, с которой можно было поговорить обо всём на свете. К сожалению, учёба, а затем и страшная болезнь, обрушившаяся на магов Эдеи, оставляли совсем мало времени для праздных разговоров.
  Полгода назад по человеческим государствам прокатился страшный вирус, выкашивающий только магически одарённых людей. То было воистину ужасное время. И даже Забирающие, являющиеся целителями экстра-класса и обладающие просто феноменальной способностью к выздоровлению, оказались бессильны перед болезнью.
  'Кто бы знал, что на этот раз спасителями выступят выпускница магической академии и некромант'
  Вспоминая произошедшие события, Солара настолько задумалась, что для неё стала полной неожиданностью остановка кареты. Не сумев удержаться на сидении, она ударилась о противоположную стену и тихо зашипела от боли. С трудом встав с коленей, целительница уже хотела узнать у кучера, что происходит, когда дверца широко открылась, и кто-то сильно пихнул девушку в противоположную сторону.
  Ударившись спиной об угол сидения, Солара еле сдержалась, чтобы не ругнуться. Но не успела она возмутиться такой бесцеремонности, как раздался грохот, а затем и глухой звук удара. В следующий миг карета вновь возобновила движение, и, судя по ржанию лошадей и свисту хлыста, их кто-то нещадно погонял.
  - Не дёргайтесь, и с вами всё будет хорошо, - раздался у неё над ухом мужской голос.
  Посмотрев на своего нежданного попутчика, целительница наткнулась взглядом на лицо скрытое чёрной полумаской. Несколько раз моргнув, чтобы убедиться, что ей всё это не привиделось, Солара тяжело сглотнула. Оказаться в обществе преступника она явно не собиралась.
  - Ишь ты, Забирающая! - Растянул тонкие губы в ехидной улыбке мужчина. - Будет кому посмотреть мою рану.
  Только тогда Солара, наконец, обратила внимание на темное пятно, расплывающееся на чёрном бархате куртки.
  'Какой обеспеченный разбойник', - подумала целительница, мимоходом отметив не только дороговизну ткани, но и качество шитья.
  - Снимите куртку, чтобы я могла осмотреть место ранения, - попросила она, медленно приподнявшись и присев на скамью напротив преступника.
  Настроившись на занятие привычным делом, Солара начала успокаиваться. Нет, ей всё равно было страшно, но, по крайней мере, девушка смогла внешне казаться абсолютно спокойной. Показывать мужчине свой страх целительница не собиралась.
  Правда, поняв, что ранили мужчину ледяными иглами, которые до сих пор не растаяли, хотя, судя по количеству крови, времени прошло много, Солара еле сдержалась от ненужных сейчас вопросов. Девушка знала только одного ледяного мага, способного на создание и долгое удержание в начальной форме боевого заклинания. А так как ей доподлинно было известно, что герцог Ортанский сейчас находится в империи рядом со своей молодой женой, значит, в их княжестве тоже был такой умелец. И целительница сразу же подумала о великом князе.
  - Мне нужно достать иглы, прежде чем я начну лечить рану, - сообщила Солара, сняв с себя лёгкую шаль и приложив её к плечу мужчины. - Но пока карета не остановится, я не смогу начать.
  В подтверждение её слов, их сильно тряхнула, и целительница вновь чуть не слетела с сидения.
  - Уверен, вы и так справитесь, - не попался на её уловку преступник, всё сильнее слабея от кровопотери.
  - Но послушайте же меня! - Солара попыталась воззвать к разуму нечаянного пациента.
  - Делай! - рявкнул мужчина, сильно сжав её руку.
  На один страшный миг Забирающая увидела, как его глаза заволокло чернотой. Испуганно охнув, она отшатнулась от раненого, осознавая, кто перед ней. Магический вампир. Один из тех, кто был повинен в бедах обрушившихся на людей.
  - Узнала? - насмешливо спросил мужчина, подтягивая сопротивляющуюся девушку к себе. - Выбирай, или ты прямо на ходу вылечишь меня, или я тобой перекушу. Это, кстати, тоже поможет мне подлечить себя, пусть и не так хорошо, как сделал бы целитель.
  Конечно же, Солара выбрала первый вариант. Дорожной закуской для вампира становиться совершенно не хотелось. Сказав мужчине прилечь на скамью, сама опустилась перед ним на колени и, постаравшись унять дрожь в руках, приступила к исцелению.
  'Как жаль, что я не боевой маг, - рассуждала целительница, осторожно вытаскивая первую иглу из раны и попутно обезболивая своего пациента. - Эту мерзость мне совершенно не хочется лечить! А поделать ничего не могу. Интересно, как скоро меня спасут, или же мне суждено?..'
  Донёсшийся вдалеке конский топот и громкие крики, сообщили девушке о том, что их кто-то преследует. Обрадовавшись тому, что вскоре её проблема разрешится, Солара бросила настороженный взгляд на вампира. А тот, совершенно не обращая на неё внимания, подскочил на скамейке и высунулся в окно.
  И прежде чем целительница осознала, что делает, она откинулась на стену и со всей силы пнула мужчину. Не ожидавший такого вампир вылетел из кареты, успев вцепиться в дверь. А Солара замерла, с ужасом глядя, как он пытается залезть назад, и понимая, что вампир её убьёт, как только окажется внутри. К счастью девушки, преступник слишком ослаб, а потом его и вовсе кто-то сбил воздушной волной.
  Их преследователи сумели добраться и до того, кто занял место кучера, и вскоре карета замедлилась, а потом остановилась. Но Забирающая даже не шелохнулась, всё ещё объятая ужасом от всего произошедшего.
  - Ларра Солара, вы? - раздался смутно знакомый голос.
  - Ларр Бриал! - Рассмотрев лицо заглянувшего в полумрак кареты мужчины, целительница подалась ему на встречу.
  Обхватив за талию, маг помог ей выбраться наружу. Но даже тогда он не отпустил Забирающую, продолжая поддерживать её.
  - Как вы здесь оказались? - спросил ларр Бриал.
  - Возвращалась домой после обучения. - Солара грустно улыбнулась. - Порталы почему-то не откликались мне, вот и пришлось путешествовать в карете.
  - Их перекрыл князь, пока мы ловили... этих, - словно оправдываясь, поведал мужчина.
  - А вы стали сильнее, - невпопад сказала Солара, заметив, что у её старого знакомого значительно сократилось количество белых прядей. Теперь она догадалась, кто ранил вампира.
  - Вот и мы ему говорим, что он уже совсем завидным женихом стал, - раздался позади них насмешливый голос. - Приветствую вас, Забирающая! Вы тоже очень сильно изменились. Можно сказать, что передо мной совершенно другой человек!
  - Ларр Себиан, - коротко поприветствовала говорившего Солара, смутившись под пристальным взглядом зелёных глаз.
  Первый советник и лучший друг князя Кассиана неопределённо хмыкнул, сдув с лица ярко-красную прядь, выдававшую в нём мага огня. Скрестив руки на груди, он преувеличено внимательно осмотрел лёгкое платье целительницы, и Солара неожиданно подумала, что вырез в её наряде всё же глубоковат. Особенно если учесть то, что в княжестве женщины одевались в закрытые наряды. Девушка не то чтобы забыла об этом, просто в её багаже лежала одежда по имперской моде. И вот теперь целительница искренне переживала, что не озаботилась подобающим платьем.
  'Но кто же знал, что всё так неудачно обернётся!' - недовольно подумала она.
  Нервно оглянувшись, Забирающая увидела, что вампира и того, кто правил каретой уже связали и охраняют.
  - Сар Мирал, мой кучер! - Наконец вспомнила Солара.
  - Мы нашли его, когда преследовали вампира, - сообщил советник. - Именно он помог нам найти вас.
  - Я должна вернуться к нему! - воскликнула Забирающая и умоляюще посмотрела на ледяного мага. - Ларр Бриал, прошу вас, отвезите меня назад. Я сумею ему помочь.
  - Если ларр Себиан... - Вопросительно посмотрел на него ледяной маг.
  - Езжайте, тут мы справимся сами, - согласился советник. - Думаю, через час князь откроет порталы, и вы сможете перенести кучера на постоялый двор. Насколько я помню, он был очень плох, а наш Нарик совсем не целитель.
  - Так чего же мы ждём? - Ухватила ларра Бриала за руку целительница. - Дорога каждая минута!
  Всю обратную дорогу Солара старательно сдерживала себя, чтобы не начать подгонять лошадь. Ей казалось, что они скачут слишком медленно и обязательно опоздают. Но вот вскоре показалась развилка, рядом с которой паслась гнедая кобыла, а чуть в стороне целительница заметила мага земли, склонившегося над её кучером.
  С трудом дождавшись, пока ларр Бриал поможет ей спуститься, Забирающая бросилась к своему пациенту. Быстро выяснив всё, что ей было нужно, Солара приступила к лечению, моментально успокоившись, как только почувствовала себя в родной стихии. Ей даже не мешал разговор магов, настолько она погрузилась в привычные действия. Сейчас для целительницы не было ничего важнее её пациента.
  - Ларра... - сипло прошептал очнувшийся кучер.
  - Тише, всё хорошо, - откликнулась Солара, не прерывая своих действий.
  - Простите... не смог защитить.
  - Главное, что вы остались живы. А с теми противниками не всякий смог бы справиться. Вам не в чем винить себя.
  Вскоре ей удалось подлечить обожжённую по краям рану на груди мужчины. С помощью магов перебинтовав кучера, Солара уселась прямо на траву, не заботясь о платье. Всё же ей пришлось потратить много магических сил, справляясь с последствием огненного заклинания в полевых условиях.
  - Ларра Солара, вставайте, мы сейчас отправимся на постоялый двор, - сказал ледяной маг, подавая ей руку. - Только что прибыл вестник от ларра Себиана. Они уже ждут нас там.
  С благодарностью приняв помощь, так как не была уверена, что сможет встать сама, целительница поспешила к своему пациенту. Ларр Нарик уже помог ему подняться и теперь удерживал мужчину от падения. Молча встав рядом с ними, Солара принялась помогать магу, пока ларр Бриал открывал портал.
  Как только они оказались в просторной светлой комнате, её тут же оттеснили от кучера и, положив того на носилки, понесли вслед за бойкой рыжеволосой девчушкой, указывающей дорогу. Солара тоже хотела последовать вслед за ними, не желая оставлять своего пациента, но её остановили.
  - Ларра Солара, думаю, вам стоит передохнуть и привести себя в порядок, - скорее приказал, чем посоветовал огненный маг, сжав её локоть. - С вашим кучером будет всё хорошо, здесь есть прекрасный целитель. Или вы сомневаетесь в его профессиональных качествах?
  - Я его не проверяла, чтобы делать хоть какие-то выводы, - резко ответила Забирающая, но тут же извинилась: - Прошу прощения, это всё...
  - Я понимаю, - мягко перебил её советник. - Примите ванну, отдохните, пообедайте, а уж потом принимайтесь за подвиги.
  - Думаю, стоит последовать вашему совету. - Не сдержала улыбки Солара. - Благодарю вас за помощь, ларр Себиан.
  - Не стоит, я просто выполнял свой долг.
  Целительница успела практически выйти из портальной комнаты, уже мечтая, как совсем скоро сможет отмякнуть в горячей воде, когда следующие слова советника заставили её замереть на месте.
  - Кстати, я доложил князю о вашем возвращении. И он выказал пожелание встретиться с вами завтра днём. Уже было отдано распоряжение приготовить вам комнату.
  - Но я бы хотела сначала встретиться со своей семьёй и только потом... - взволнованно проговорила Солара и тут же стушевалась под насмешливым взглядом зелёных глаз.
  - Не волнуйтесь, ваши родители сейчас как раз в столице, - успокоил её советник. - Не думаю, что князь будет против вашей встречи.
  - Да, да, конечно же. - Солара еле заметно улыбнулась и поспешила покинуть комнату.
  Лёжа в большой деревянной кадке, что заменяла ванную, Солара обдумывала предстоящую встречу. Она, конечно же, предпочла бы сначала встретиться с родителями и младшей сестрой, побыть с ними хоть несколько дней, а уж потом приступать к своим обязанностям. Но, кажется, князь был совсем другого мнения на этот счёт.
  - Великий князь Кассиан Райнес, - медленно проговорила девушка, словно пробуя имя на вкус.
  Она помнила, как десять лет назад он возглавил княжество после гибели своего отца. Именно тогда маленькая Солара впервые увидела великого князя и была поражена до самой глубины души его необычной красотой. Ей раньше никогда не доводилось видеть блондинов с черными, как смоль бровями и ресницами. А его тёмно-синие глаза, казалось, и вовсе могли пленить душу смотрящего в них.
  По легенде, предками князей Райнеских были ледяной эльф и последняя представительница рода полуночных эльфов. И настолько оказалась сильна кровь каждого из родов, что их сыновья и все остальные потомки мужского пола рождались вот с такой необычной внешностью. Это стало своеобразной визитной карточкой княжеского рода. И лишь дочери могли унаследовать внешность другого родителя и не несли в себе сильного отпечатка принадлежности к князьям. Из-за этого многие поговаривали, что полуночная эльфийка применила древнюю магию, таким своеобразным образом благословив своих потомков.
  - Да уж, в красоте, силе и магических талантах князьям точно не откажешь, - пробормотала Солара, глубже погружаясь в начавшую остывать воду. - Интересно, он обзавёлся невестой, или так и продолжает избегать брачных уз?
  В последний раз, насколько целительница помнила, матушка упомянула князя в своём письме полтора года назад в связи с очередным скандалом в княжеском семействе, когда пятидесятитрёхлетний Кассиан вновь категорически отказался жениться. Вернее скандала как такового и не было. Вдовствующая княгиня не любила выносить сор из избы. Но так как матушка Солары была дружна с княгиней, ей, конечно же, пожаловались на упрямого сына.
  Решив, раз родительница ничего не писала по этому поводу, значит всё осталось неизменным, девушка, наконец, вылезла из воды. На то, чтобы одеться и заплести волосы ей понадобилось ещё полчаса. Всё же оставаться в неведении, как там её пациент, целительница не захотела.
  - Так и знал, что вы не сможете остаться в комнате, - укорил её ларр Себиан, как только целительница вышла в коридор.
  - Поэтому и дежурили всё это время у меня под дверью, чтобы лично убедиться в своей правоте? - Солара не смогла сдержать усмешки.
  - Нет, просто мимо проходил, - с самым невозмутимым видом заявил советник. - Но раз уж мы так удачно встретились, то позвольте проводить вас к пациенту.
  - Это будет очень любезно с вашей стороны.
  Пока они шли до комнаты, в которой поселили сара Мирала, ларр Себиан умудрился выпытать у Солары все подробности её непродолжительной поездки с магическим вампиром. Девушка сама не поняла, как ей удалось вспомнить всё до мельчайших подробностей. Не будь советник огненным магом, она бы заподозрила в нём менталиста.
  Редко, но так бывало, что человек был способен обладать кроме стихийной магии, ещё и ментальной. Правда, такие умельцы всегда встречались только среди воздушников.
  - Надеюсь, мне не нужно вам напоминать, что не стоит распространяться об увиденном? - поинтересовался ларр Себиан, не дав целительнице пройти в номер. - Вернее не говорить, кто именно оказался преступником.
  - Не беспокойтесь, от меня никто и ничего не узнают, - заверила его Солара. - Только скажите... Часто в княжестве вылавливали... таких преступников?
  - Это первый за всё время от начала чистки, - заверил советник, ободряюще пожав её руку.
  - Вы всё время говорить о... преступнике в единственном числе, - заметила целительница. - Но ведь их было двое.
  - Второй был обычным человеком, его слугой.
  - И он знал, кто его хозяин?
  Дождавшись утвердительного кивка, Солара недоверчиво покачала головой. Ей было трудно понять, как обычный человек мог согласиться служить вампиру, зная, что тот питается магической силой людей.
  - Не забивайте себе этим голову, - посоветовал ларр Себиан, склонившись и поцеловав руку целительницы. - У такой красивой ларры, думаю, есть чем заняться, помимо разгадывания мотивов, которые движут людьми.
  Смутившись от комплимента, Солара как можно деликатнее отняла у мужчины свою руку. Давно привыкшая к самым изысканным комплиментам, которые расточали имперские аристократы, девушка, почему-то, совершенно терялась под восхищённым взглядом огненного мага.
  - Благодарю вас за то, что проводили меня. - Забирающая отступила на шаг назад, показывая, что разговор окончен.
  - Надеюсь, вы не откажетесь поужинать сегодня со мной? - Ларр Себиан не пожелал заметить явного намёка.
  - А разве вы...
  - Нет, я сопровожу вас завтра во дворец. Великий князь желает быть уверен в вашей безопасности. А кто как не я, верный соратник и друг Кассиана сможет лучше всего обезопасить вас?
  'Он передо мной красуется?' - мелькнула и пропала шальная мысль.
  - Тогда я, конечно же, составлю вам компанию за ужином, - согласилась Солара и сразу же юркнула в номер, не желая продолжать разговор.
  Осмотрев комнату и не увидев в ней никого кроме спавшего кучера, целительница оперлась спиной о дверь и на секунду прикрыла глаза, переводя дыхание. Её неимоверное раздражало то, что советник так легко вгонял девушку в краску, словно она был юной дебютанткой, только-только вышедшей в свет и не знающей, как вести себя с настойчивыми кавалерами.
  Наконец, немного успокоившись, Солара пришла к выводу, что её больше всего смущает сам факт оказывания знаков внимания со стороны соотечественника. Ведь родину она покинула ещё тогда, когда была смешной нескладёхой и точно не могла привлечь внимания противоположного пола, кроме как очередной шалостью.
  - Лучше бы мне быстрее привыкнуть к такому поведению, а то буду совсем глупо выглядеть, - пробормотала она, подойдя к кровати.
  Склонившись над спящим, забирающая принялась привычно сканировать тело пациента, проверяя, что сделал местный целитель и как заживает рана. Вскоре, полностью поглощённая своим занятием, Солара и вовсе думать забыла о всяких наглых зеленоглазых магах.
  Глава 2
  Прибытие в княжеский дворец ознаменовалось для Солары криками и звуками борьбы. Как только она вышла из портала под руку с сопровождавшим её советником, то была буквально оглушена отборной бранью, выкрикиваемой женскими голосами. Удивлённо посмотрев на ларра Себиана, девушка увидела такой же ничего не понимающий взгляд.
  Неожиданно задорно подмигнув, советник поманил её за собой, и Солара даже не подумала отказаться. Они, как два шпиона, осторожно подошли к двери и, немного её приоткрыв, выглянули в коридор. А там им довелось увидеть целое представление с руганью, выдиранием волос и выцарапыванием глаз сопернице. По крайней мере, целительница решила, что такая свара могла произойти только из-за соперничества.
  Посмотрев некоторое время на дерущихся аристократок и бестолково бегающих вокруг них женщин, советник громко спросил:
  - Что здесь происходит?!
  Его суровый голос произвёл эффект ледяной заморозки, так быстро все участники драки застыли в разнообразных позах, в которых их застал окрик. А Солара, бросив быстрый взгляд на огненного мага, прикусила щёку изнутри, стараясь не засмеяться. Уж слишком велик был контраст между шаловливо подсматривающим мужчиной и грозным советником, недовольно взирающим на женщин.
  - Я долго буду ждать объяснений? - Недовольно скривившись при виде пытающихся встать драчуний, ларр Себиан отдал приказ двум жавшимся к стене стражникам: - Помогите им встать, а затем через пару часов зайдите ко мне. Побеседуем о ваших должностных обязанностях.
  - Есть! - синхронно ответили стражники и, как показалось Соларе, облегченно выдохнули.
  - Ларра Ириана, будьте так любезны проводить ларру Солару в кабинет князя. - Советник подвёл целительницу к миниатюрной темноволосой магине, в довольно простом, по меркам дворца, наряде.
  - Я и сама могу дойти, если мне объяснят дорогу, - попробовала отказаться Забирающая. - Не хотелось бы никого утруждать.
  - А мне не хочется заставлять великого князя ждать, - парировал огненный маг. - Боюсь, именно так и произойдёт, если вы пойдёте одна. Слишком многие захотят выказать вам своё почтение спустя столько лет разлуки.
  Посчитав на этом разговор оконченным, ларр Себиан отвернулся от Забирающей. И той ничего не оставалось, как выполнить приказ мужчины.
  Идя по длинным коридорам вслед за своей сопровождающей, Солара в полной мере осознала предусмотрительность советника. Судя по загоравшимся интересам взглядам встречающихся им придворным, все буквально жаждали общения с одной конкретной целительницей. И совсем не имело значения, что большинство из них она никогда раньше не видела.
  'Начинаю понимать стенания Алаисы, по поводу того, как её всё достало!' - Солара тяжело вздохнула, ответив радостной улыбкой на восклицание очередного смутно знакомого встречного.
  Наконец войдя в просторную и светлую приёмную и не увидев там никого, кроме секретаря князя, она смогла перевести дух. Хотя и была удивлена отсутствием желающих пообщаться с правителем. Солара прекрасно помнила, как в приёмной императора Кириана постоянно толпился народ. И у всех были важные и неотложные дела, которые нужно было обязательно лично обсудить с главой империи.
  - Ларра Солара, проходите, князь ждёт вас, - отвлёк её от размышлений голос секретаря.
  Поблагодарив пожилого мужчину и отметив краем сознания, что сопровождавшая магиня уже ушла, Солара шагнула в приветливо распахнутую дверь. И сразу же застыла практически на пороге кабинета, залюбовавшись склонившимся над столом мужчиной. Солнечный свет, льющийся из высокого окна, выгодно освещал высокую мускулистую фигуру, подчёркивая все её достоинства. Длинные белые волосы, сейчас заплетённые в косу, доставали до тёмной столешницы, кончиком 'подметая' заваленную бумагами поверхность.
  Возможно, она бы ещё долго любовалась мужчиной, если бы он не посмотрел на неё своими нереально синими глазами. Этот внимательный изучающий и всё подмечающий взгляд помог девушке собраться.
  - Мой князь! - поприветствовала его Солара, приседая в реверансе.
  Когда в ответ не раздалось ни звука, она осмелилась поднять голову, чтобы увидеть, как мужчина преувеличено внимательно рассматривает её платье, пошитое по имперской моде. А ведь целительница выбрала сегодня самый скромный наряд, из всех имеющихся у неё в гардеробе. С рукавами в три четверти и V-образным не глубоким вырезом, оставляющим открытой шею и совсем капельку приоткрывающим грудь, платье было самим воплощением скромности!
  'Нет у меня другой одежды, - недовольно подумала Солара, возмущённая бестактностью мужчины. - Нет, и всё тут. Кому не нравится, могут не так увлечённо заглядывать в вырез!'
  - Встаньте, - разрешил князь, словно почувствовав недовольство Забирающей. - Я рад вашему возвращению, ларра Солара. Так же как рады и все жители нашего княжества.
  - Благодарю вас, - пробормотала целительница, подойдя ближе к столу. - Но разве в княжестве буйствует болезнь, раз вы говорите...
  - Нет, у нас всё спокойно, - перебил её князь. - В последнее время многие потеряли надежду на ваше возвращение на родину. Ведь в империи Роз так легко потерять голову от... открывающихся перспектив.
  На последних словах мужчина вновь прошёлся взглядом по наряду Забирающей. А Солара впервые в жизни словила себя на желании ударить человека чем-нибудь тяжёлым по голове. И тем удивительнее было это желание, относящееся к человеку, которого она...
  - Я никогда не давала повода считать, что собираюсь остаться в империи, или переехать в другую страну, - холодно ответила Забирающая, смело посмотрев в глаза своему князю. - Хотя не буду скрывать, предложений, за эти годы, поступало множество, одно любопытнее другого.
  - И что же вам помешало принять их? - Скрестив руки на груди, князь с преувеличенным любопытством поднял смоляную бровь вверх.
  У никогда не любившей драк Солары, даже руки зачесались, так захотелось стереть с его лица это высокомерное выражение. Девушка даже немного испугалась таких несвойственных ей порывов.
  - Желание вернуться домой, - с достоинством ответила она, сжав кулаки. - Ведь только ради учёбы я покинула свою родину.
  - Похвальное желание. - Князь заметно расслабился. - Прошу вас, присаживайтесь. Мне совесть не позволяет заставлять вас стоять. Особенно зная, что вы только что с дороги.
  'А р-р-раньше позволяла, значит? - Присев на указанный стул, Солара постаралась не выказать своего недовольства. - Вот же злобный курхуш![1]'
  В последующие полчаса их приватной беседы, князь Кассиан был подчёркнуто любезен с ней, смотря только в глаза своей собеседница. Но это старание не смотреть куда-либо ещё было столь явным, что скорее больше походило на оскорбление. С каждой минутой желание убивать в душе девушки разгорались неукротимым пожаром.
  А мужчина словно ничего не замечал, расспрашивая её об учёбе и о ближайших планах. И вскоре Солара смирилась, решив так же постараться не обращать внимания на поведение князя. Но только она начала успокаиваться, как собеседник безразлично поинтересовался:
  - Кстати, как скоро нам стоит ждать объявление о помолвке?
  - Чьей? - Удивилась Солара.
  - Вашей и ларра Бриала.
  Решив, что она ослышалась, девушка недоумённо посмотрела на князя, но тот, к её невыразимому удивлению, был абсолютно серьёзен. Откинувшись на спинку стула, словно пытаясь как можно сильнее отдалиться от мужчины, целительница осторожно поинтересовалась:
  - А почему мы должны объявлять о ней?
  - На сколько я помню по нашей прошлой встрече, вы не таясь выказали к нем много нежных чувств.
  Совершенно запутавшись, Солара попыталась вспомнить, что же такого произошло полгода назад. Тогда на один приграничный город, в котором, кстати, жила её нянюшка, сошла лавина. И только благодаря самоотверженности ларра Максимилиана, оказавшегося неподалёку, удалось избежать больших жертв. Конечно, и ледяные маги княжества внесли свою лепту, но именно герцог Ортанский первым стал на пути буйствующей стихии.
  Тогда, по приказу императора, Солара с группой целителей отправилась на помощь местной больнице. И очень переживая за судьбу няни, проявила некоторую несдержанность в общении с ледяным магом.
  - Вы ошиблись, мой князь, - ответила Забирающая, безмятежно посмотрев на него.
  - Думаете? - Вновь приподнял бровь мужчина, таким образом выказывая сомнения. - Ларр Себиан вчера доложил, что вы...
  - Советник тоже ошибся, - напряжённо заявила Солара, начав подозревать, что князь зачем-то быстрее хочет выдать её замуж. - Я не испытываю к ларру Бриалу нежных чувств. Полгода назад он сообщил мне о том, что с няней всё хорошо и она не пострадала. А вчера, конечно же, я обрадовалась, увидев его возле кареты.
  - Да-да, я понимаю, - задумчиво пробормотал князь. - Значит, я ошибся, и у вас есть другой кандидат?
  'Неужели он не поверил, что я действительно хотела вернуться домой и теперь ищет способ привязать мне к княжеству с помощью замужества? - предположила Солара, решив, что ей всё меньше нравится этот разговор. - Ну уж нет! Придётся ему оставить свои планы по благоустройству моей жизни'.
  - У меня никого нет, и в ближайшее время не предвидится, - ответила целительница, прозрачно намекнув на нежелание продолжать данный разговор. - Я только вернулась домой и хотела бы повидать родных, прежде чем отправиться к ларре Лениане, чтобы приступить к своим прямым обязанностям.
  - Думаю, главная целительница обрадуется вам больше всех. - Усмехнулся мужчина. - Она не может дождаться, когда передаст вам все дела и сможет уехать в своё поместье.
  - Но... Как же так? Я не думаю, что готова к такой ответственной должности.
  Представив, что ей грозит, если ларра Лениана действительно соберётся на покой, Солара еле сдержала стон отчаяния. Она прекрасно помнила, как ларра Мириан допоздна засиживалась в своём кабинете, разбираясь с бесконечным потоком документации, которая приходила к ней со всех уголков империи. И молодая целительница, только закончившая своё обучение, совсем не желала надевать себе на шею такое ярмо.
  - Не беспокойтесь, я понимаю, как для вас может быть это всё трудно, - заверил её князь, вызвав волну благодарности к себе. Правда, благодарность почти сразу сменилась уже начавшим становиться привычным желанием стукнуть мужчину, когда он добавил: - Дела вам будут переданы через год. Думаю, этого времени будет вполне достаточно, чтобы вы вникли во все нюансы должности главной целительницы княжества.
  'Да мне же тогда придётся не спать всё это время, чтобы всё успеть и запомнить!'
  Обхватив сидение стула по бокам, чтобы удержать себя на месте и не кинуться на довольно улыбающееся синеглазое чудовище, обрекающее её на целый год мучений, Солара судорожно попыталась успокоиться. Судорожно пытаясь придумать причину для отказа, она лихорадочно шарила взглядом по кабинету. Вот только ни мягкий диван, стоящий у окна, ни широкий книжный шкаф, расположившийся около противоположной стены, не могли ей помочь.
  Понимая, что выбора у неё просто нет, целительница попробовала воззвать к благоразумию своего собеседника:
  - Мой князь, всё же год - слишком маленький срок для того, чтобы хорошо вникнуть во все дела.
  - И сколько же времени вам для этого может понадобиться? - полюбопытствовал мужчина, с интересом разглядывая Забирающую.
  - Пять лет, - выдохнула Солара, окрыленная готовностью князя к конструктивному диалогу.
  - Два года, - категорично ответил тот.
  По упрямо сверкнувшим глазам Солара поняла, что больше времени выторговать не получится. Поджав губы, чтобы не высказать сидящему перед ней самодуру всё, что она о нём думает, девушка кивнула головой.
  - Вот и прекрасно! - Самодовольно улыбнулся князь. - Я знал, что мы сможем договориться.
  Если бы не открывшаяся дверь, через которую в кабинет прошёл первый советник, Забирающая могла бы и не сдержаться. Уж очень рьяно великий князь проверял её нервы на прочность.
  - О, я так и знал, что ты не занят, - весело сказал огненный маг, пройдя к дивану и устало на него присев.
  - Ларра Солара, прошу простить моего советника, - недовольно проговорил хозяин кабинета. - Он не всегда бывает таким бестактным.
  - Думаю, после вчерашнего вечера, прекрасная ларра убедилась на собственном опыте, что я не так уж и плох, - самодовольно заявил ларр Себиан и задорно подмигнул девушке. - Ведь так?
  - Полностью с вами согласна, - искренне ответила Солара, не сумев сдержать широкой улыбки.
  Ей сразу же вспомнилось, как чудесно она провела вчерашний вечер. Огненный маг оказался очень умным и обаятельным собеседником. Целительница ни капли не пожалела о своём согласии отужинать вместе с ним.
  - Даже так?
  Посмотрев на князя, Солара еле сдержалась, чтобы не отшатнуться, настолько холодными стали его глаза. Казалось, ещё немного и мужчина презрительно скривится.
  - О да, я давно уже так хорошо не проводил время! - Мечтательная улыбка осветила лицо советника. - Обязательно нужно будет повторить.
  Неприятная улыбка скривившая губы великого князя Кассиана стала последней каплей в чаше терпения Забирающей. Резко встав и отговорившись тем, что она очень устала, Солара покинула кабинет, не дожидаясь позволения.
  В приёмной она попросила секретаря проводить в отведённые для неё покои, и весь путь до них мысленно ругала князя. Девушка буквально кипела от гнева и возмущения на мужчину, посмевшего подумать, что она как последняя продажная девка ляжет в постель с малознакомым человеком.
  'Да как он только посмел подумать обо мне такое? - гневно размышляла Солара, вышагивая по гостиной, пока приставленная к ней горничная наполняла ванну. - Это же просто мерзко! Что за неприятный, вредный и наглый тип?! И это наш князь? Да как я вообще могла в него влюбиться тогда? Нет, моим оправданием может послужить только...'
  - Госпожа, ванна готова, - окликнула горничная, боясь поднять взгляд на целительницу.
  Девушка сразу заметила, что Забирающая не в духе, вот и боялась теперь лишнее слово сказать. А то как обозлится магиня, да обиду затаит, может и не помочь, когда при смерти будешь. По крайней мере, юная горничная, только недавно начавшая свою службу, искренне так считала. Вечно пьяный отец и тихая забитая мать крепко научили её не доверять молве. Неприятно удивить могут и самые близкие.
  - Помоги мне раздеться, и можешь быть свободна, - распорядилась Солара, решив, что срываться на ни в чём не повинном человеке - самое последнее дело.
  Но и горячая вода, раньше всегда благотворно на неё влияющая, не помогла. Девушка продолжала злиться, не понимая, как князю удалось так легко вывести её из себя. За пять лет при императорском дворе она думала, что привыкла ко всему и перестала обращать внимание на злые языки. Как оказалось, всё совсем не так. В её жизни появился человек, могущий легко вывести из душевного равновесия.
  - И ларр Себиан тоже хорош! - От досады, Солара хлопнула ладошкой по воде. - Ладно я не обратила внимание, как наш разговор выглядит со стороны, но он то должен был заметить! Более того, кажется этот хитрый ильнур[2] специально всё вывернул таким непонятным образом. Ну и зачем ему это было нужно?
  Погрузившись в воду до самого носа, целительница замерла, постаравшись расслабиться и успокоиться. Выходило из рук вон плохо, обида на несправедливое поведение князя не желала проходить.
  'Если Кассиан думает, что оскорбляя, сможет привязать меня к родине, то он непроходимый глупец! - Солара привычно мысленно назвала князя по имени, как называла долгие десять лет, с момента их первой встречи. - Нужно постараться поменьше с ним встречаться, пока не пойму его мотивов'.
  Придя к такому решению, Забирающая запретила себе думать о произошедшем. Тем более ей предстояли встречи с родными, а затем и с главной целительницей. Довольно улыбнувшись, когда представила, какой визг поднимет младшая сестра, Солара прикрыла глаза, наслаждаясь горячей ванной.
  *****
  - Ого... - воскликнул Себиан, когда за целительницей закрылась дверь. - Ты зачем довёл нашу Забирающую?
  - Я довёл? - искренне удивился Кассиан.
  - Нет, я не спорю, что моё поведение было, мягко говоря, не совсем корректным по отношению к ларре. - Себиан вольготно расположился на диване. - Только ларра Солара не создаёт впечатления такой уж нежной особы. Да и при дворе императора совсем не жрецы богини доброты обитают, значит, она давно должна была выработать иммунитет на нападки и немного фривольные шутки.
  - К чему ты клонишь? - Устало выдохнул князь.
  - К тому, что ты, судя по всему, долго и качественно проверял на прочность нервы нашей прелестной Забирающей, раз она таким непочтительным образом покинула нас. Вопрос: зачем тебе это было нужно? Решил, что Ледосии не нужен целитель экстра-класса?
  - Ты же прекрасно знаешь, что я так не считаю. Сам не могу понять, почему так повёл себя с ней.
  - А если подумать?
  Слеветировав к себе бокал и бутылку вина, что до этого времени спокойно стояли на столике, скрытом книжным шкафом, Себиан выжидающе посмотрел на друга.
  - Скажем так, я был не совсем спокоен, когда встретился с ней, - признался Кассиан. - Все эти документы, просьбы старейшин, чистка, магические вампиры... Понимаешь, я ведь помню её совсем ещё малышкой, - заявил он без всякого перехода. - Худющей, неуклюжей, с копной золотистых волос и любознательным взглядом. И тут она вся такая из себя, в этом своём платье!
  - В каком платье? - ошарашено спросил советник, чуть не выронив бокал.
  - А то ты не заметил. - Кассиан насмешливо фыркнул. - По имперской моде которое!
  Помолчав некоторое время, Себиан осторожно поинтересовался:
  - Ты вообще понял, что сейчас сказал? В чём ей нужно было прийти, если она прожила пять лет в империи? Тем более, это платье, по сравнению со вчерашним, вообще верх скромности!
  - Это в каком же наряде она была вчера? - Выгнув бровь, князь с интересом посмотрел на друга.
  - В нормальном, - поспешил заверить советник. - Ты бы лучше о своём поведении подумал.
  - Ну, я же говорю, неудачное время. - Пожал плечами Кассиан.
  - Надеюсь, ларра Солара в данный момент не пакует вещи, чтобы вернуться в империю. - Неодобрительно посмотрел на друга огненный маг.
  - Никуда она не денется. Если что, опять перекрою порталы.
  - Решил силой удержать Забирающую? Слушай, а ты часом не заболел? Потому что если нет, значит, мой лучший друг идиот, а я только сейчас это заметил.
  Поняв, какую глупость сморозил, Кассиан недовольно поморщился. В связи с тем, что в человеческой части Эдеи осталось всего семь целителей экстра-класса, их очень ценили и старались не чинить препятствий, когда те хотели уехать. Все прекрасно знали, если понадобится помощь Забирающей, она явится и с другого конца света, чтобы оказать её. Но, в тоже время, они были значительными политическими фигурами, поэтому любая страна была готова создать все условия для комфортного проживания Забирающих.
  Вот поэтому многие и шипели в сторону империи, ведь на её территории проживают сейчас две Забирающие, пусть одна из них ещё только ученица. Но обе замужем за имперцами, один из которых друг императора Кириана. А значит, другим странам не светит переманить к себе целительницу. И на фоне всего этого глупое поведение Кассиана выглядело и вовсе идиотизмом. А ведь другие главы государств не оставят надежд на то, что ларра Солара всё же решит покинуть родину. Поэтому князь и хотел, чтобы она быстрее приняла пост главной целительницы. А в идеале и вовсе вышла замуж за ледосца.
  - Тебе не нужна жена Забирающая? - поинтересовался Кассиан.
  - Нет уж, дорогой друг, не перекладывай проблемы с больной головы на здоровую. - Советник отсалютовал ему бокалом.
  - Неужели не понравилась? - насмешливо поинтересовался князь.
  - Да не было между нами ничего, просто поужинали вместе, - признался Себиан, заметив, что друг сразу же расслабился и повеселел. Вот только говорить по этому поводу ничего не стал. - Да и не подходит она для коротких интрижек.
  - С чего вдруг такая уверенность?
  - С того, что такие, как ларра Солара созданы для того, чтобы их любили, холили и лелеяли, сделав полновластными хозяйками не только в сердце, но и в своём доме.
  - Как тебя накрыло. - Удивлённо присвистнул Кассиан. - А может, всё-таки, женишься?
  - Может, и женюсь, - легко согласился Себиан, пристально наблюдая за другом. И тут же мысленно удовлетворённо потёр руки, заметив, как потемнели глаза князя. Пусть его друг ещё сам не осознавал этого, но прелести Забирающей не оставили его равнодушным.
  - Ну а пока ты решаешь важную задачу, посоветуй, как мне поступить с ней? - поинтересовался Кассиан, сам не понявший, почему его так задело согласие друга. - Может, стоит прислать ей какую-нибудь безделушку в качестве извинения?
  - Вот уж точно нет! - возмутился огненный маг. - Это же не очередная твоя сиюминутная интрижка. Таким подарком ты только оскорбишь ларру Солару. Лучше вообще пока её не трогай. Пусть встретится с родственниками, успокоится, обустроится, наконец. А там, глядишь, само собой сгладится неприятное впечатление. Только постарайся больше не совершать таких оплошностей. Тебе вообще надо с неё пылинки сдувать, в принципе, как и всем нам.
  - Надеюсь, ты прав, и она действительно сейчас не собирает вещи. - Потерев шею, Кассиан откинулся на высокую спинку рабочего кресла.
  - Не забивай себе пока этим головы. - Усмехнулся Себиан. - Лучше разберись со своей фавориткой, а то она сегодня драку с соперницей устроила прямо около портальной комнаты. Представь, как мне было неудобно перед Забирающей! Пришлось её отправлять к тебе в сопровождении своего секретаря. Знал бы, что ты так напортачишь, лучше бы рядом с собой оставил и потом бы, во время беседы, глаз с тебя не спускал.
  По мере обличительной речи друга, Кассиан всё больше и больше зверел. Он давно уже заметил, что Ниала слишком обнаглела и многое себе позволяет. А ведь князь всегда честно предупреждал, что жениться в обозримом будущем не намерен. Но, видимо, три года, что они провели вместе, заставили Ниалу думать по-другому. Значит, пришло время менять фаворитку. И пусть нынешняя вполне устраивала его в постели, стерпеть подобное неуважение к своему дому Кассиан был не намерен.
  - Слушай, а может я сам сообщу ларре, что ей надлежит месяца на три отправиться на воды, подлечить нервишки? - Предложил Себиан, глядя в недобро прищуренные глаза друга. - Заодно и оппонентка её пусть развеется подальше от дворца.
  - Буду благодарен, - ответил князь, понимая, что если увидит сейчас хоть одну из них, придушит собственными руками.
  Отвесив немного шутовской поклон, первый советник покинул кабинет, размышляя о том, что их впереди ждут весёлые времена и большие перемены. По крайней мере, Себиану точно будет весело наблюдать за окружающими.
  Глава 3
  Солара проснулась в прекрасном настроении. Сладко потянувшись, она посмотрела в окно. Солнце еще совсем недавно встало, раздаривая своё ласковое тепло всему вокруг. Лето в Ледосии никогда не было знойным, в отличие от южных стран. Всё же княжество располагалось далеко на севере, и в некоторых местах снег сходил лишь ненадолго, так обозначая приход летних месяцев.
  Откинув в сторону покрывало, которым укрывалась по ночам, Солара легко соскочила с кровати. Сегодня был третий и последний день, как она занималась ничегонеделанием в столичном доме родителей. В тот вечер целительница, с трудом успокоившись, решила с самого утра незамедлительно отправиться к своим родным. И пусть только всякие князья попробовали бы воспротивиться её решению! Забирающая, всё ещё находясь на эмоциональном подъёме, даже приняла решение покинуть княжество на некоторое время.
  Солара никогда не была дурой, и прекрасно понимала, какой видной фигурой является на политической арене, практически ничего для этого не делая. Вот и решила, если что, проучить великого князя, чтобы тот научился уважительному отношению, а не равнял её с вешающимися на него девицами.
  - Ох, и разбаловали его все эти глупышки. - Глядя в окно на княжеский дворец, девушка недовольно поджала губы. - Видимо поэтому он решил, что я тоже буду в рот ему заглядывать и молча сносить несправедливость.
  Понимая, что опять начинает злиться, Солара попыталась отвлечься. Всё же это всегда тяжело - когда разбивается образ этакого идеального принца, которым она себе представляла великого князя на протяжении десяти лет. Тем более, когда внешняя привлекательность мужчины всё равно продолжала волновать девичье сердце.
  Умывшись и одевшись, целительница решила спуститься позавтракать, пока не встала младшая сестрёнка. А то ведь эта непоседа не даст спокойно поесть!
  Как и всегда, при воспоминании о младшей сестре, на лице Солары появилась радостная улыбка. Их малышка Вилора, как и старшая сестра, и матушка, открыла в себе дар целительства. Единственное, ни у ларры Геланы, ни у Вилоры не сверкало в волосах чистое золото Забирающих. Но это ни сколько не мешало графине Ирейской быть прекрасным целителем. И Солара думала, что сестрёнка тоже оправдает их надежды. Тем более Вилора в первый же день заявила, что отец позволил ей учиться в столичной академии империи Роз.
  Вспоминая, с каким восторгом сестра говорила о предстоящей учёбе, при этом не забывая восхищаться нарядами Солары, целительница не могла удержаться от смеха, за что и получила удивлённый взгляд от горничной, прислуживающей ей за столом. Девушка только мило покраснела и уткнулась взглядом в окно. Разве смогла бы она объяснить постороннему человеку, как счастлива от того, что, наконец, вернулась домой и как радуется каждому мгновению общения с родными? Да и стоило ли объяснять?
  - Ой, я так и знала, что ты уже проснулась! - воскликнула Вилора, влетая в столовую энергичным ураганчиком.
  Золотисто-серебристые волосы девочки были собраны в высокий хвост и спускались красивым водопадом практически до талии. Сегодня она надела зелёное платье, подчёркивающее её глаза. А Солара в очередной раз разглядывая полностью закрытый наряд, окончательно решила, что не откажется от своего гардероба. Конечно же, совсем открытые платья с коротким рукавом она носить не рискнёт. Всё же их общество в некоторых вопросах довольно консервативно. Да и холодно будет в таких нарядах. Остальные же свои платья, с рукавами до локтя, или же три четверти с удовольствием продолжит носить. А глубокие вырезы всегда можно задрапировать красивыми шарфами, которые Забирающая страстно любила. И пусть только некоторые нехорошие личности попробуют хоть что-то сказать по этому поводу!
  - А тебе чего не спится? - поинтересовалась Солара, поцеловав сестру в щёку. - Вчера мы все поздно легли.
  - Ну, ты же сегодня опять возвращаешься во дворец, чтобы приступить к работе. - Забрав с тарелки сестры пышную булочку, Вилора принялась намазывать на неё масло. - А если судить по твоему рассказу о желании князя сильнее привязать тебя к Ледосии, видеться мы будем очень редко. А потом и я на учёбу уеду.
  - Вилора! - ахнула Солара. - Я не говорила, что великий князь хочет меня...
  - Ой, да это и так понятно. - Сестра пренебрежительно пожала плечами. - Смотри, найдёт тебе мужа, ты и пискнуть не успеешь, как уже будешь окружена целым выводком детей. Или твоя детская влюблённость в нашего князя так и не прошла? Ох, как я тебя понимаю, он невероятно хорош собой. А целуется ещё лучше!
  - Откуда ты знаешь, как он целуется?! - Забирающая сжала столовый нож до побелевших костяшек пальцев.
  - Подслушала, как об этом говорили придворные дамы, - честно призналась младшенькая. - Они при этом так умильно закатывали глаза и томно вздыхали, что мне даже захотелось на собственном опыте узнать, так ли это здорово на самом деле. Но никого достойного в своём окружении я не нашла. Мои знакомые парни сами ещё сущие дети! А отбивать у сестры любовь всей её жизни не хорошо.
  Пока Вилора говорила, Солара только и оставалось хватать ртом воздух, не зная, что сказать в ответ. Почему-то ей с трудом верилось, что сестра уже вполне выросла, чтобы начать интересоваться противоположным полом не только как товарищами для игр. И всё же рассуждения девочки о поцелуях, а ещё вернее её ехидное отношение к придворным дамам, немного покоробили Забирающую. Девушка не ожидала от сестры такого цинизма.
  - Думаю, тебе ещё рано думать об этом, - наконец смогла сказать Солара. - Я в твоём возрасте думала только об учёбе.
  - Не думала, что ты такая зануда! - Вилора с наигранным ужасом во взгляде посмотрела на старшую сестру. - Неужели и я через пять лет такой стану? А ведь я даже не заикнулась о том, каков князь в постели. Об этом ларры судачили с особым удовольствием!
  - Вилора! - Не сдержавшись, Солара в возмущении кинула на стол нож. - Ах ты заноза малолетняя! Ну, погоди у меня. Вот обеспечу тебе прыщи по всему телу на пару месяцев, будешь знать, как издеваться над старшими!
  - Нет-нет, никаких прыщей! - Возмутилась младшенькая. - Мне же скоро в академию ехать на вступительные экзамены.
  - Значит, прекращай говорить всякую чушь. - Солара грозно посмотрела на сестру. - И, надеюсь, ты никому не додумаешься сказать на счёт того, что князь пытается меня привязать к Ледосии.
  - Я ещё не сошла с ума! Кстати, ты собираешься попробовать заманить его в свои сети?
  - Вилора! Да что ж такое-то?!
  - Ладно-ладно, я всё поняла, ты не желаешь, чтобы кто-нибудь знал о твоих планах.
  И пока старшая сестра придумывала достойный ответ, младшая выскочила из-за стола, справедливо опасаясь возмездия. Уже около самой двери Вилора на мгновение остановилась, чтобы задорно подмигнуть и пожелать сестре удачи.
  - Боги, это какой-то кошмар! - простонала Забирающая, закрыв лицо руками. - Она же совершенно неуправляемая. А ведь первые два дня была таким милым ребёнком.
  Оставшееся время в родительском доме Солара провела с матерью. Ларра Гелана ещё раз наедине пожелала убедиться, что у её старшей дочери всё хорошо и она не жалеет о своём решении вернуться домой.
  - Мама, ну сколько можно? - Тяжело вздохнула Солара. - Почему ты не хочешь поверить в моё желание остаться здесь?
  - Потому что желаю тебе всего самого лучшего! - Графиня посмотрела на дочь такими же синими глазами, как и у неё.
  Вообще, глядя на мать, можно было сразу понять, как будет выглядеть её старшее дитя спустя годы, настолько они были похожи между собой. Это младшая пошла в отца со своими чёрными волосами, сейчас окрашенными в цвета целителей, и зелёными, словно мох, глазами. А Солара полностью скопировала внешность графини Ирейской.
  - Ты ведь можешь жить и работать в любом месте, где только пожелаешь. Я, конечно же, люблю наше княжество, но всё-таки...
  - Мама, Ледосия совсем не маленькая страна. После войны, князь Ирислав значительно расширил свои границы, практически полностью забрав себе земли ледяных эльфов и часть земель принадлежащие нейкерам. По сравнению с нашим княжеством, некоторые королевства наоборот кажутся крошечными и незначительными. Да и называют наших правителей великими князьями просто как дань традиции.
  - Я знаю, милая, всё знаю.
  - Тогда в чём дело? Почему ты так хочешь отправить меня подальше отсюда?
  Солара, наконец, поняла, что графиня не просто так завела этот разговор. Слишком странным он был. Тем более целительница прекрасно знала, как родители любили этот край и не мыслили своей жизни без него.
  - Всё хорошо, доченька. - Графиня немного смущённо улыбнулась. - Это так, глупое беспокойство, не бери в голову.
  - Вот и прекращай волноваться по всяким глупостям. - Солара придвинулась к матери ближе и положила руку на её пока ещё плоский живот. - Тебе нельзя, ты же знаешь.
  Известие о том, что мама беременна, стало приятным сюрпризом для Забирающей. И она искренне надеялась на то, что в этот раз у неё появится братик, будущий наследник графа Ирейского. Пусть отец Солары, ларр Микал безумно любил своих дочерей и души в них не чаял, а всё же иногда мечтал о сыне. Причём, как по секрету сообщила сестре Вилора, с каждым годом всё больше и больше. Видимо надеялся, что сын точно переймёт его дар, став огненным магом, и тогда граф сможет передать ему некоторые семейные умения.
  Спустя два часа Солара вступила под свод княжеского дворца. С замиранием сердца проследовала она в свои покои, каждый миг ожидая вызова от князя. Уже одно то, что эти дни девушку не трогали, словно позабыв о её существовании, вызывало смутное чувство беспокойства. Целительница прекрасно понимала, что её уход, без разрешения князя, граничил с оскорблением по отношению к правителю. И злилась на себя за такую несдержанность. В тоже время спустить пренебрежительное отношение к себе так же не могла.
  - Ладно, что уж тут гадать, - пробормотала Солара, осматривая свою комнату рассеянным взглядом. - Вскоре всё станет известно. Как хорошо, что я Забирающая, в тюрьму точно не посадят.
  Усмехнувшись своей не совсем удачной шутке, целительница выглянула в коридор. Остановив идущую мимо неё прислугу, приказала найти свою горничную и вновь вернулась к себе. Солара не беспокоилась на счёт того, что не назвала имени приставленной к ней девушки. Она была полностью уверена, что все слуги прекрасно знают, кто из них у кого в услужении.
  И действительно, минут через пятнадцать пришла её горничная. Извинившись за долгое ожидание, она выказала готовность служить своей госпоже.
  - Рамина, мне нужно знать, где сейчас находится главная целительница и через сколько она сможет меня принять. - Солара внимательно рассматривала развешанные в шкафу платья, решая, что из них сможет здесь носить.
  От идеи оставить свои имперские наряды она так и не отказалась. А значит стоило тщательно отобрать те, которые более всего подойдут, при этом не сильно раздражая всяких зануд, приверженцев закрытых нарядов. Хотя, конечно, возмущаться они будут долго, пусть и не громко.
  - Я сейчас же распоряжусь о вашем пожелании, - заверила горничная, изобразив книксен.
  Пока мальчик слуга, бывший у остальных на посылках, разузнавал нужные Забирающей сведения, она весело провела время с Раминой, вплотную занявшись своими нарядами. Её горничная, к приятному удивлению Солары, оказалась весёлой девушкой, не лишённой авантюрной жилки. Уже одно то, как Рамина охотно принялась помогать своей госпоже, не выказав при этом ни грамма недовольства и осуждения, определённо говорило в её пользу.
  В итоге, спустя пять часов, когда настало время Соларе идти к своей самой первой наставница, они общими усилиями разобрали гардероб на то, что можно носить, на то, что можно надеть здорово рискнув приличиями и на то, что носить в княжестве совсем не рекомендуется. Оставив Рамину развешивать и раскладывать наряды, целительница отправилась за пришедшей проводить её служанкой. Встречающиеся им по пути придворные вновь делали попытки остановить девушку для беседы, но пока ей удавалось отговариваться неотложными делами.
  'Так долго продолжаться не может, - недовольно подумала Солара, в очередной раз извинившись перед старинной подругой матушки. - Нужно налаживать знакомства, раз я планирую здесь остаться. А то как-то тоскливо будет без подруг. Останется только заживо похоронить себя в работе'.
  Оказавшись в просторном кабинете главной целительницы княжества, девушка вновь почувствовала себя нескладным подростком, робеющим перед могущественной ларрой Ленианой. Казалось, время в этой комнате остановилось. Как и прежде, в углу, около широкого окна, расположилась небольшая тахта со стоящим перед ней журнальным столиком. Точно так же, как и в кабинете великого князя, противоположную стену практически полностью занимал книжный шкаф, рядом с которым находилась дверь, ведущая в небольшую комнатку. Солара помнила, что наставница часто использовала её для осмотра своих пациентов из числа придворных. Конечно, многие предпочитали, чтобы главная целительница посещала их сама, но иногда другого выбора не оставалось.
  Подойдя к рабочему столу, сделанному из светлого ясеня, Солара провела по столешнице кончиками пальцев, улыбаясь своим воспоминаниям. Она много времени провела здесь, постигая первые азы целительского искусства, под строгим присмотром ларры Ленианы.
  - Вспоминаешь старые деньки? - спросила наставница, выходя из смотровой комнаты.
  - Здесь совершенно ничего не изменилось. - Солара радостно улыбнулась, приветствуя целительницу.
  Её наставница была уже в годах, о чём свидетельствовали глубокие морщины. На сколько помнила Забирающая, ларра Лениана заступила на свой пост ещё тогда, когда дедушка нынешнего князя только-только вылез из коротких штанишек. А это без малого четыре века назад. Мало кто сейчас мог похвастаться такой продолжительностью службы на одном и том же посту. И вот теперь главная целительница, наконец, решила уступить своё место молодому поколению.
  - Совсем скоро ты сможешь всё здесь изменить по своему вкусу. - Приглашающе махнув рукой в сторону дивана, целительница принялась разливать чай. - Конечно, я считаю, что два года - совсем мало, для твоего вступления в должность. Лучше бы лет пять обождать, как я и планировала, но с князем не особо поспоришь. Упрямый мальчишка!
  - Я так и знала, что это полностью его идея! - Возмущению Солары не было предела. - Три дня назад он вообще хотел через год передать мне пост главной целительницы.
  - Как три дня назад? - Удивилась ларра Лениана. - Месяц назад я разговаривала с князем и еле уговорила его на два года. Вот же хитрый ильнур!
  - Простите, из-за меня вас торопят с...
  - Не говори чепухи! Я сама уже давно хочу уйти на покой. И так слишком долго пробыла на этой должности. Просто понимаю, как тебе будет трудно поначалу. За пять лет ты бы спокойно со всем разобралась, княжество то не маленькое у нас.
  Успокоенная словами наставницы, Солара криво улыбнулась.
  - Как видите, нам не дали такой возможности. Право слово, глупейшая ситуация получается! Я не знаю, как ему ещё доказать, что не собираюсь никуда уезжать. Может приковать себя к одному из деревьев в дворцовом парке?..
  - О, моя дорогая, ты определённо произведёшь фурор, если осмелишься исполнить свою угрозу. - Смех главной целительницы заполнил кабинет. - Но давай не будем шокировать людей. Надеюсь, вскоре Кассиан успокоится, а мы тем временем займёмся своими делами. И, думаю, ничего страшного не случится, если введение тебя в должность запоздает на год или даже на два.
  - Боюсь, нам не позволят так поступить. - Вздохнула Солара, покрутив в руках чашку с чаем.
  - Да куда он денется! - Усмехнулась ларра Лениана. - Я ему сопли подтирала. Молод он ещё тягаться со мной!
  Хихикнув на пламенную речь наставницы, Забирающая даже пожалела великого князя. Всем в Ледосии было прекрасно известно, что их главная целительница добрейшей души человек, пока всё идёт так, как она того хочет. Но стоит только кому-нибудь перейти ей дорогу, и ларра Лениана, отстаивая свои интересы, переупрямит и даргаза[3].
  - Когда ты сможешь приступить? - поинтересовалась целительница.
  - Могу прямо сейчас. Чем скорее я начну вникать в свои обязанности, тем лучше.
  - Вот и прекрасно! Я завтра как раз планировала посетить одну из столичных лечебниц для магов, потерявших способность контролировать свою силу.
  Не удержавшись, Солара еле заметно поморщилась. Ларра Лениана, заметив её гримасу, удивлённо подняла брови.
  - Тебе неприятно видеть этих несчастных?
  - Нет, нет, что вы! - поспешила заверить её в обратном Забирающая. - Просто неприятные воспоминания, не обращайте внимания.
  - Ах да, как же, помню тот случай со взрывом в больнице. - Целительница похлопала девушку по руке. - Неприятный случай, но сколько их потом ещё было. Как хорошо, что удалось найти лекарство от этой напасти!
  Вздрогнув, Солара посмотрела в окно. В отличие от наставницы, она знала не понаслышке, как тяжело пришлось Забирающим и некромантам. Хотя было бы несправедливо не отметить самоотверженности простых целителей, тем более что именно одна из них была причастна к созданию вакцины. И всё же... Всё же именно сила Забирающих стала одним из основных ингредиентов. А ведь в человеческой части Эдеи их осталось всего семеро. При этом одна не участвовала в создании вакцины, так как сама стала жертвой страшного вируса, выкашивающего магически одарённых людей.
  Хотя Солара сомневалась, что у Старших рас тоже много Забирающих. Да и не пришли бы они на помощь людям, после всего произошедшего между ними. Эта проклятая война, разделившая три тысячелетия назад их мир на две части, принесла слишком много бед. И как однажды сказала Алаиса, виновны во всём произошедшем были не только магические вампиры. Людские жадность и зависть сыграли со всеми поистине ужасающую шутку.
  В итоге двенадцати магам пришлось работать буквально на износ, создавая такое нужное их миру лекарство. Правда, через несколько дней их и вовсе стало десять, из-за похищения Алаисы.
  - Трудно тебе пришлось, милая? - Больше утверждая, нежели спрашивая, поинтересовалась целительница.
  - Очень, - созналась Солара, переведя взгляд на наставницу. - Мне до сих пор иногда снятся кошмары. Слишком сильно тогда испугалась за подругу. Да и осознание того, что на её месте могла оказаться я...
  - Забудь. - Ларра Лениана ободряюще сжала девичью ладошку. - Что было, то прошло, не стоит отравлять свою жизнь тяжёлыми воспоминаниями. Сколько их у тебя ещё таких будет.
  Удивившись такой своеобразной поддержке, Забирающая не стала ничего говорить по этому поводу. Лишь подумала, что, возможно, спустя долгие века, она тоже станет относиться ко всему намного безразличнее.
  - Значит, завтра я вместе с вами отправлюсь в лечебницу. - Солара решительно вернула разговор в деловое русло. - Мне бы ещё хотелось узнать график проверки остальных лечебных заведений нашего княжества. Зная на примере ларры Мириан, как тяжело побывать везде, чтобы проверить работу подчинённых, я прекрасно понимаю, что в некоторых больницах вы бываете не каждый год.
  - Да, пусть наша страна и значительно меньше империи, а всё же везде не успеешь. - Улыбнулась главная целительница. - Сейчас я покажу тебе график, который составила для себя. По нему выходит, что в течение трех лет некоторые больницы проверяются каждый год, затем у них идёт перерыв в два года. Таким образом перерывы бывают у абсолютно всех лечебных заведениях, что даёт мне возможность не жить постоянно в разъездах.
  - И по сколько же больниц за месяц вы успеваете проверять?
  До самого вечера они просидели, разбирая график и составляя план, куда им нужно будет наведаться в первую очередь. Попутно ларра Лениана рассказывала преемнице про проблемных больных среди знати. То есть имелись в виду те, кто постоянно вызывал целительницу по всяким пустякам, требуя к себе уйму внимания. В основном это касалось престарелых ларра, чувствующих себя обделенными вниманием окружающих. Только на перечисление всех мнимых болячек, которыми 'страдали' женщины, ушло около часа.
  Возвращаясь в свои покои, Солара чувствовала приятную усталость. Её радовала возможность как можно быстрее окунуться в знакомую атмосферу и почувствовать себя намного увереннее от этого. Всё же пять лет - это очень долгий срок, и девушка ощущала себя немного неуютно. Слишком мало было здесь тех, в обществе кого она бы могла чувствовать себя комфортно. Как-то так получилось, что подругами в детстве Забирающая не обзавелась.
  С довольно энергичным ребёнком, носящимся целыми днями, словно маленький ураганчик, по улице, не все девочки желали дружить, предпочитая тихие посиделки в окружении кукол. А мальчики не хотели заводить знакомство, считая ниже своего достоинства дружить с девчонкой. Но как подозревала Солара, им было просто обидно, что она бегала быстрее их, да и по деревьям лазила намного лучше.
  Ну а потом, когда проснулся её дар, будущая Забирающая сама не захотела ни с кем сближаться, прекрасно понимая, что многие из детей резко захотели с ней дружить по совету своих родителей. Ещё не умея отличать лесть от искренности, но не желая обжечься, девочка предпочла отстраниться от всех. Тем более как раз в то время она впервые увидела молодого князя и все её мысли были заняты только им.
  - Ещё немного, и вы наступите на меня, прекрасная ларра, - раздался насмешливый голос. - Позволено ли мне будет узнать, что или кто так сильно занял ваши мысли?
  - Ларр Себиан! - Смущённо улыбнулась Солара, изобразив книксен. - Я возвращалась от ларры Ленианы.
  - Как жаль. - Уголки губ мужчины печально опустились. - Значит вы, по причине усталости, не захотите прогуляться со мной в саду.
  - Вам не кажется, что для прогулок уже поздно? - Солара действительно мечтала лишь о том, как поскорее ляжет в постель. Вот только искреннее расстройство светившееся в зелёных глазах, заставило её передумать. - Но если вы составите мне компанию за ужином...
  Широкая улыбка буквально преобразила лицо огненного мага, сделав из безумно привлекательного мужчины озорного мальчишку.
  'А может мне в него влюбиться?' - неожиданно подумала Солара, мгновенно подпадая под обаяние советника.
  Глава 4
  Следующие две недели пролетели словно один миг. Солара постоянно с утра до вечера была занята. Посещение лечебниц, проверка документации, лечение больных. Это только малая часть того, что она делала. И всё бы было прекрасно, если бы не общественные обязанности. Люди княжества хотели увидеть Забирающую и убедиться, что она действительно остаётся в Ледосии. Правда, чем их убедит присутствие девушки на некоторых мероприятиях, она не понимала, но наставница убедила, что так будет лучше. Вот и приходилось Соларе помимо выполнения прямых обязанностей, бывать на открытиях школ, дорог, гостиниц и даже салона красоты.
  - Такое чувство, что они только и ждали, когда я вернусь, чтобы начать открываться. - Однажды пожаловалась девушка. - Таким темпом я сама слягу с нервным срывом.
  - Потерпи ещё немного. - Ласково погладив Забирающую по плечу, ларра Лениана отправилась делать чай. - Вот пройдёт бал в твою честь, и всё успокоится. По крайней мере, тебя будут третировать не так часто. Я уже намекнула Кассиану, что если он хочет видеть здоровую и счастливую Забирающую, стоит попридержать просителей. А то и правда обнаглели уже!
  Как и всегда, при звуках имени великого князя непослушное сердце сладко защемило. Недовольно нахмурившись из-за такой реакции, Солара постаралась переключиться на что-то другое. А ещё лучше на кого-то.
  'Всё, буду думать о Себиане!' - решила она, принявшись складывать проверенную документацию.
  За это время они довольно часто виделись. Правда, всё больше мельком, но иногда им удавалось поужинать вместе. И тогда Солара действительно отдыхала душой в обществе этого обаятельного мужчины. Он знал множество интереснейших историй, и с удовольствием развлекал собеседницу, рассказывая их. При этом ещё успевал расспрашивать о её делах, сочувствуя по поводу бешенного темпа жизни. И вообще, с какой стороны не посмотри, а первый советник был просто потрясающим мужчиной.
  Вот только девичье сердце, при воспоминании о нём, совсем не ёкало...
  - Солара, милая, чем тебе так не угодили эти документы? - поинтересовалась целительница, поставив чашку с ароматным чаем рядом с девушкой. - Неужели нашла какое-то несоответствие?
  - Простите, это всё от усталости. - Смутившись, Забирающая осторожно отложила бумаги в сторону.
  - Так выйди на улицу, подыши свежим воздухом. Сегодня погода просто чудесная! Ничего не случится, если ты немного отдохнешь.
  - Но...
  Растерянно посмотрев на стопку папок, которые ей ещё нужно было просмотреть, Солара перевела неуверенный взгляд на наставницы. И наткнулась на всё понимающие карие глаза.
  - Никаких 'но'! Иди, прогуляйся, а то я решу, что ты всё же хочешь угодить князю, приняв дела за этот год.
  - Вот уж нет! - Возмущенно фыркнув, девушка быстро вышла из-за стола. - Но вы точно справитесь здесь без меня?
  - Ну как-то же я справлялась без малого четыреста лет. - По доброму усмехнулась ларра Лениана.
  Пообещав, что вскоре вернётся, Солара вышла из кабинета. Заскочив к себе в комнату, она прихватила лёгкую шаль. День хоть и был солнечным, но довольно ветреным. А ведь целительница, как и решила в самом начале, носила платья по имперской моде, красиво задрапировывая шею и декольте лёгкими полупрозрачными шарфами.
  Накинув на плечи тонкую паутинку шали, девушка неожиданно подумала, что хотела бы знать, как на её протест отреагировал великий князь. В том, что он знает о платьях, хоть они и не виделись больше в эти дни, Солара ни сколько не сомневалась. Во дворце хватало поборников морали, которые, без всякого сомнения, донесли правителю весть о её 'неподобающих' нарядах. Забирающая уже несколько раз ловила на себе недовольные взгляды, но только мысленно смеялась над ними.
  Медленно прогуливаясь по дорожкам дворцового сада, девушка заметила пеструю стайку придворных, с живейшим любопытством смотрящих на неё и что-то обсуждающих громким шёпотом. Правда, Солара находилась от них слишком далеко, поэтому до неё доносился только неразборчивый гул голосов. Привыкшая к постоянному пристальному вниманию ещё в империи, Забирающая только неопределённо повела плечом.
  - Ларра Солара, дорогая моя, наконец-то мы смогли с тобой встретиться! - Раздался обрадованный женский голос.
  Оглянувшись, целительница увидела на соседней тропинке миниатюрную беловолосую женщину, в строгом закрытом наряде тёмно-синего цвета. Длинные белоснежные волосы, заплетённые в сложную косу, покрывала лёгкая газовая накидка, что указывало на статус вдовы. В Ледосии только потерявшие мужей женщины покрывали голову такими головными уборами.
  - Княгиня! - Присев в глубоком реверансе, Солара почтительно опустила взгляд.
  - Встань, дитя моё. Дай мне поскорее полюбоваться тобой! Мы столько лет не виделись, а ведь по словам твоей матери ты стала настоящей красавицей.
  Ларра Дарьяна сама шагнула к ней и, обхватив руками руки Забирающей, с жадным любопытством принялась осматривать девушку.
  - Гелана не врала, ты расцвела за эти годы.
  - Вы мне льстите, моя госпожа. - Под восхищённым взглядом вдовствующей княгини, Солара почувствовала себя не совсем уютно.
  - А ещё очень скромна, что не всегда является достоинством. - Ошарашила её ларра Дарьяна. - Выше голову, моя дорогая! Не стоит смущаться, ты действительно достойна самых высоких похвал.
  Приглушенное хихикание заставило Солару отвлечься от княгини и, наконец, обратить внимание на трёх её спутниц. Ими оказались ещё совсем юные, не старше восемнадцати лет, ларры. Две из них, судя по цвету волос, являлись магами земли, а третья - магом огня. Причём, в отличии от своих подруг, огненная уже могла похвастаться пятью прядями тёмно-русого цвета, что говорило об её успехах в овладении свои даром.
  - Позволь представить тебе моих воспитанниц. - С доброй улыбкой посмотрела на них вдовствующая княгиня. - Ларры Залина, Илена и Мирана.
  - Приятно познакомиться. - Заверила их Солара. - И откуда же вы прибыли к нам?
  - Из погибшей деревни, - печально ответила ларра Дарьяна. - Год назад в горах случился обвал, погребя под собой небольшое поселение со всеми жителями. Бедняжкам чудом удалось спастись, в тот день они отправились в город по просьбе родителей Мираны.
  С сочувствием посмотрев на притихших сироток, Забирающая успела заметить мелькнувшую в зелёных глазах огненноволосой магини злость и боль. И Солара даже побоялась представить, как же трудно им пришлось.
  - И вы забрали их к себе?
  - Да, у девочек никого не осталось из родных. И я рада, что могу дать им возможность устроить свою жизнь. Даже предлагала отправить на учёбу в империю. Тем более Кассиан поддержал меня.
  - Нет, пожалуйста, не отсылайте нас! - воскликнула Мирана, принявшись нервно теребить выбившуюся из причёски красную прядь. - Мы будем здесь прилежно учиться, честное слово, только не нужно...
  Стушевавшись, девушка умоляюще посмотрела на Солара, ища у неё поддержки и молча прося о помощи. Её подружки, опустив взгляды, жались друг к другу, словно опасаясь, что им в этот же самый миг прикажут расстаться.
  - Тише, тише, не волнуйтесь так. - Ларра Дарьяна ободряюще сжала плечо своей воспитанницы. - Мы же уже это обсуждали. Раз не хотите в империю, значит поступите в нашу столичную академию. Она, кстати, тоже очень хорошая!
  - А почему тогда ларра Солара обучалась в империи? - поинтересовалась Залина, откинув с глаз единственную прядку рыжего цвета. - Вам не понравилась наша академия?
  - Какая же ты глупая! - Илена возмущённо дёрнула подругу за руку. - Всё потому, что ларру Солару обучала главная целительница империи ларра Мириан. Они ведь обе Забирающие!
  - Не обижайтесь на неё, пожалуйста, - немного испуганно попросила Мирана, загородив собой девушку.
  - Не беспокойтесь, я совершенно не обижена. - Поспешила заверить их Солара, еле сдержав улыбку.
  Такая наивность безумно умиляла, и злиться на юную ларру не было никакого желания.
  - Милые мои, прогуляйтесь пока одни, а я побеседую с нашей Забирающей, - предложила им вдовствующая княгиня.
  Вежливо попрощавшись, девушки быстро удалились, держась за руки.
  - Как ты устроилась? По нраву ли пришлись покои?
  - Да, моя княгиня, они просто замечательные! Я всегда любила коричневый цвет со всеми его оттенками.
  - Значит, я правильно всё сделала, готовясь к твоему приезду.
  - О чём вы?
  Медленно прогуливаясь в компании ларры Дарьяны, Солара наслаждалась летним днём и выдавшимися так неожиданно минутами отдыха. Тем более встречающиеся им по пути придворные не осмеливались прервать их беседу, останавливаясь лишь для того, чтобы выказать своё почтение.
  - Мне просто хотелось, чтобы ты чувствовала себя комфортно во дворце, - пояснила вдовствующая княгиня, величественно отвечая на очередное приветствие. - А теперь, узнав, как ты занята целыми днями, понимаю, что я старалась не зря. Представь, если бы совершенно вымотанная ты возвращалась туда, где чувствовала бы себя не комфортно.
  Приятно удивленная такой предусмотрительностью со стороны ларры Дарьяны, Солара горячо её поблагодарила. Девушка сомневалась, что князю пришла бы в голову такая простая, но важная идея. Она вообще подозревала, что будь его воля, закрыл бы её в кабинете, заставляя трудиться день и ночь.
  - Кстати, эти покои очень хотела занять ларра Лорея. - Ехидные нотки в голосе ларры Дарьяны вызвали недоумение у Забирающей.
  - А кто это такая? - спросила она, пытаясь вспомнить, была ли среди её знакомых девочка с таким именем.
  - Старшая дочь виконта Катарского, - напомнила ларра Дарьяна. - Вы одновременно с ней гостили в столице месяца за три до твоего отъезда в империю. Обладает довольно сильным даром в магии воздуха.
  Нахмурив лоб, Солара сосредоточилась и, наконец, вспомнила, о ком говорила княгиня. Перед её мысленным взором промелькнул образ красивой девушки подростка, с копной голубых волос, что так хорошо гармонировали с её глазами. Уже в то время у ларры Лореи была хорошо развитая фигура, из-за чего на неё заглядывались мужчины всех возрастов.
  - Удивительно, как я могла её забыть! - поразилась Солара, вспомнив, как ревновала, когда красивая юная ларра попадалась на глаза Кассиану. - Вроде бы ещё пять лет назад она заявила, что станет женой вашего сына.
  - И с тех пор не изменила своего решения. - Вдовствующая княгиня тяжело вздохнула.
  - Вам это не по нраву? - осторожно поинтересовалась Забирающая.
  - Не люблю высокомерных ларр, считающих всех окружающих грязью под своими ногами. Но, в тоже время, её потуги знатно меня развлекают. Впрочем, как и Кассиана. Представь, эта дурочка однажды подслушала, как бродячая прорицательница предсказала моему сыну, что он женится на той, кого назовут Солнечной ларрой.
  - Что, прямо так и сказала?
  На кольнувшее болью сердце девушка постаралась не обращать внимания.
  - Нет, она услышала только начала слова 'солнеч', но так как за месяц до этого один влюблённый ларр назвал её Солнечной леди, ларра Лорея сразу же решила, что это просто судьба.
  Солара и хотела бы улыбнуться, но... Слишком подозрительно выглядела вся эта ситуация со сплетничающей княгиней. Целительница и представить себе не могла, что когда-нибудь окажется в такой неловкой ситуации.
  - Скажите, зачем вы мне это всё рассказываете? - Солара всё же решила прояснить непонятную ей ситуацию.
  - Глупо выгляжу, когда сплетничаю, ведь так? - Вдовствующая княгиня усмехнулась и, не дожидаясь ответа, проговорила: - Просто волнуюсь за тебя. Ты давно не видела ларру Лорею, а она очень сильно изменилась. И не в лучшую сторону.
  Посмотрев в ту сторону, куда ушли воспитанницы и убедившись, что с ними всё в порядке, ларра Дарьяна перевела на Солару немного виноватый взгляд.
  - Мне нравилось ставить зарвавшуюся девчонку на место. Может это и глупо, но я всё-таки женщина, и тоже могу быть злопамятной, и использовать высокое положение для достижения своих целей!
  - Я ни в чём вас не обвиняю. - Солара открыто улыбнулась. - Более того, сама бы воспользовалась всеми доступными мне возможностями, чтобы досадить неугодному мне человеку. Пусть это и не красиво, зато принесёт моральное удовлетворение, а заодно послужит предупреждением. Все мы люди, и ничего человеческое нам не чуждо.
  - Я рада, что ты понимаешь меня. - Ларра Дарьяна ответила такой же открытой улыбкой. - Так вот, в этот раз ларра Лорея возжелала получить покои, что я выбрала для тебя. Была бы моя воля, вообще бы поселила в княжеском крыле, но так как ты не принадлежишь к нашей семье... А оскорбить тебя я уж точно не хотела!
  С благодарностью посмотрев на вдовствующую княгиню, Солара подумала, что ещё легко отделалась. Ведь по законам не только их княжества, но и всех человеческих королевств, в крыле правителя могли поселиться только члены его семьи или же... фавориты. Для них очень редко, но всё же делалось исключение. И даже статус Забирающей не спас бы Солару от сплетен. А так портить себе репутацию она не собиралась.
  - На сколько я понимаю, вы выбрали для меня максимально приближённые к княжескому крылу покои, - догадалась целительница, представляя, как больно вдовствующая княгиня 'щёлкнула' по самолюбию ларры Лореи. - Только не совсем понятно, почему ларра считала, что имеет право на такую привилегию?
  Рядом с крылом правителя всегда селили приближённых к нему людей. Советников, министров, личных секретарей.
  - Виконт Катарский недавно занял место министра иностранных дел. - Просветила ларра Дарьяна. - И не зря, честно скажу тебе. Ларр Нилар действительно достоин оказанной ему чести. Вот Кассиан и выделил ему покои равноценные его новому статуса. Правда, твои комнаты всё равно расположены ближе к нам. Видимо ларра Лорея решила, что тоже может рассчитывать на благосклонность моего сына.
  - И мне теперь стоит опасаться мести обиженной ларры? - спросила Забирающая, с явным сомнением в голосе.
  - Возможно и нет. - Неопределённо пожала плечами ларра Дарьяна. - Но нервы может и потрепать. Причём действует так умело, что её очень редко можно призвать к порядку.
  - Но это же... Детская возня какая-то.
  - Ларра Лорея относится так ко всем красивым ларрам, на кого бы мой сын мог обратить внимание.
  - Несчастные фаворитки...
  Соларе одновременно было смешно и дико слышать такое. Да и с трудом верилось, чтобы княгиня не нашла способа приструнить зарвавшуюся девицу. Куда смотрит великий князь и почему позволяет всё это, оставалось только гадать.
  - Вот на них она, кстати, совершенно не обращает внимания. Вернее обращает и рассматривает как потенциальных соперниц за внимание князя только до тех пор, пока они не приобретают свой статус.
  - Но почему? - Удивилась Солара, совершенно запутавшись. - В чём отличие?
  - На сколько ларра Лорея глупа в своей надежде стать женой моего сына, на столько же она проницательна, правильно считая, что Кассиан никогда не соединится священными узами с той, которая так легко согласилась стать его любовницей.
  - И все те ларры соглашались быть с ним на таких условиях? - ужаснулась такому цинизму со стороны князя Солара.
  - А вот фаворитки как раз и не подозревают об истинном положении вещей, надеясь приручить Кассиана, хотя он честно предупреждает, что не собирается пока обзаводиться семьёй.
  На последних словах ларра Дарьяна непримиримо поджала губы, и Забирающей сразу стало понятно, как вдовствующая княгиня не согласна с таким положением вещей. Вот только Солара не была уверена, что хочет вникать в проблемы внутренних взаимоотношений княжеской семьи.
  - В общем, эта неугомонная будет рассматривать тебя, как соперницу и может доставить много неприятностей. - Вдовствующая княгиня с сожалением посмотрела на целительницы. - Я, конечно же, постараюсь оградить тебя от её внимания, но всё же мне бы не хотелось, чтобы из-за ларры Лореи ты чувствовала себя неуютно. Даже не представляешь, как мы все ждали твоего возвращения...
  Дальнейшие слова ларры Дарьяны потонули в неприятных ощущениях, испытанных Забирающей. Девушка прекрасно поняла, что мать великого князя опасается её отъезда. Да так сильно, что даже рискнула поставить себя в неловкое положение, сплетничая о смутно знакомой Соларе девушке. Теперь весь их разговор казался целительница полным бредом. А ещё было до тошноты противно осознавать, что её считают настолько изнеженной особой, которая готова смертельно обидеться из-за нескольких косых взглядов.
  'Может они ещё и пылинки начнут с меня сдувать? - раздражённо подумала она. - Не ожидала я такого от княгини. Как же это всё мерзко!'
  - Не беспокойтесь. - Солара немного натянуто улыбнулась. - Мне совершенно безразличны чаяния ларры Лореи. Тем более я не имею видов на великого князя, а просто хочу спокойно заниматься любимым делом у себя на родне. Ради этого я и проторчала безвылазно целых пять лет в империи, обучаясь владению своим даром. А теперь прошу меня простить, нужно вернуться назад и помочь ларра Лениане с текущими делами.
  - Конечно же, моя дорогая! - Ларра Дарьяна так и не смогла до конца скрыть облегчения. - Мне жаль, что я отняла у тебя попусту столько времени, но, надеюсь, когда у тебя выдастся свободная минутка, мы опять поболтаем.
  - Конечно же, моя княгиня! - присев в реверансе, Солара попрощалась и поспешила покинуть сад.
  И пусть ей пришлось приложить массу усилий, чтобы не перейти на бег, всё, что себе позволила девушка - быстрый шаг. Но боги, если бы только кто знал, как Соларе хотелось сейчас остаться одной, чтобы успокоиться.
  Войдя в кабинет, девушка первым делом осмотрелась и не увидев своей наставницы, облегчённо выдохнула. Она сейчас не была готова общаться хоть с кем-нибудь. Поэтому налив себе чашку ароматного чая, Солара с удобством устроилась на диване и прикрыла глаза. Но долго побыть одной девушке не удалось.
  Стремительно открывшаяся дверь пропустила вовнутрь помещения великого князя.
  - Ларра Солара? - И столько удивления было в словах Кассиана, словно он успел забыть об её существовании.
  - Мой князь. - Поспешив приветствовать мужчину, Забирающая как можно ниже опустила голову, чтобы он не заметил её недовольства.
  После общения с его матушкой, девушка не желала видеть вообще никого из княжеской семьи. Но, как видно, не судьба была сбыться её мечтам.
  - А где ларра Лениана? Мы должны были встретиться с ней, чтобы обсудить ремонт в нескольких больницах для малоимущего населения княжества.
  - К сожалению, я не знаю, потому что сама только недавно вернулась сюда, но могу показать вам сметы. Мы их подготовили ещё вчера.
  Следующий час они увлечённо обсуждали предоставленные Соларой документы, и целительница окончательно успокоилась, полностью погрузившись в беседу. Она никогда бы не подумала, что ей так понравится спорить с князем, отстаивая тот или иной пункт сметы. Нет, Кассиан не был прижимистым скрягой, но и бездумно не подписывал документы, тщательно проверяя то, что ему показывали. И Соларе понравилась его спокойная деловитость. Неожиданно она поймала себя на мысли о том, что полностью расслабилась в обществе великого князя и чувствует себя рядом с ним вполне комфортно.
  'Почему бы и нет, если он, наконец, не пытается заглянуть в вырез моего платья, тем самым показывая своё неудовольствие моими нарядами'.
  Исподтишка наблюдая за сидящим рядом с ней мужчиной, целительница любовалась его красивым профилем. Ей нравилось, как он откидывает одним скупым движением мешающую косу за спину; как задумчиво потирает подбородок, внимательно вчитываясь в смету; как насмешливо кривит губы и неодобрительно качает головой. Соларе нравилось любоваться им...
  И как бы Забирающая не злилась на грубые, нелепые и совершенно ненужные попытки удержать её в Ледосии, когда она сама не хочет уезжать, но приходилось признать, что детская влюблённость в этого невероятного человека продолжала 'жить', ни на миг не ослабевая.
  - Хорошо, я согласен на все эти пункты, но при одном условии. - Заявил Кассиан, отодвигая бумаги. - Вам надлежит выбрать очерёдность, по которой начнутся ремонты. К сожалению, я не смогу выделить средства для всех четырёх больниц в один месяц. И даже за три месяца не удастся этого сделать. Разрыв между началом ремонта в каждом здании должен составлять минимум два, максимум три месяца.
  - Я понимаю, мой князь, но это нужно обсудить с ларрой Ленианой. - Солара еле заметно выдохнула, гордясь собой за то, что сумела настоять на своём. - Она будет лучше знать, какой из больниц ремонт требуется прямо сейчас, а какие смогут немного обождать.
  - Тогда буду ждать вашего доклада, и только после него...
  Раздавшийся грохот, прервал Кассиана. Оконное стекло мелко задребезжало, а за дверью послышались испуганные голоса. Переведя взгляд на недобро прищурившегося князя, Солара поняла, что не так давно уже слышала подобные звуки. Где-то совсем недалеко произошёл взрыв.
  Глава 5
  Спеша за князем, Солара вскользь отмечала бестолково снующих по коридорам дворца людей. Лишь немногие из них целенаправленно бежали в ту же сторону, что и Кассиан, остальные же, бледные и перепуганные, ничего не понимающие, пытались узнать друг у друга, что же произошло. Недовольно поджав губы, целительница ускорилась, пытаясь не отстать от князя, решив, что это он должен разбираться и с аристократами и с прислугой.
  Когда до выхода оставалась совсем немного, из одного из боковых коридоров выбежал первый советник. Заметив бегущих в другую сторону людей, он призывно помахал рукой.
  - Лаборатория! - прокричал, поясняя, Себиан и вновь вбежал в коридор.
  Резко затормозил и развернувшись в нужную сторону, князь поймал налетевшую на него Забирающую и дождавшись, когда она примет устойчивое положение, побежал за другом. Переведя сбившееся дыхание, Солара поспешила за ними. Вскоре они всей толпой выбежали на улицу, и там им предстала ужасающая картина разрушений.
  От низкого одноэтажного здания, стоящего метрах в ста от дворца, остались горящие странным зеленоватым огнём руины. Над пожарищем поднимался чёрный едкий дым. Некоторые люди, оказавшиеся на момент взрыва вблизи лаборатории, пытались помочь тем, кто оказался под завалами, но из-за нестерпимого жара им это плохо удавалось.
  Быстро сориентировавшись, к борьбе с огнём приступили водные маги, кастуя заклинания и обрушивая на здание потоки воды. Но это не помогло, каменные обломки продолжали гореть.
  - Стены покрыты какой-то маслянистой жидкостью, - сообщил вымазанный в пыли и саже мужчина, прижимая к себе раненую руку. - Я уже пытался потушить огонь, чтобы пробиться внутрь.
  В этот момент из руин выбежал горящий человек, истошно крича, и Солара не раздумывая бросилась к нему, но была остановлена Кассианом, успевшим ухватить её за плечо.
  - Одеяла сюда!
  Продолжая удерживать целительницу, другой рукой великий князь направлял ледяной панцирь, равномерно покрывающий горящие обломки. Поняв задумку правителя, к нему присоединились ледяные маги, и вскоре с огнём было покончено. Как только нестерпимый жар спал, подоспевшие позже всех маги земли начали осторожно разбирать завалы, из под которых доставали пострадавших работников лаборатории и просто оказавшихся там в неудачное время людей.
  - Отпустите же меня! - Солара, так и оставшаяся стоять рядом с князем, попыталась вырваться.
  - Не спешите, ваше время ещё придёт. - Проигнорировал её попытки Кассиан. - Смотрите, к нам присоединилась ларра Лениана и целители из дворцового лазарета. Они займутся ранеными, а вы должны будете заняться теми, кто окажется при смерти, так что не тратьте попусту силы.
  - При смерти? - переспросила Забирающая и с тревогой посмотрела в сторону развалин.
  - Да. Сегодня в лабаратории работало около двадцати человек. На нижних этажах точно находились семеро. Если из них хоть кто-то ещё жив...
  - Я поняла, мой князь, и подожду. - Солара с трудом удержалась, чтобы ободряюще не пожать руку мужчины, что так и продолжала лежать на её плече.
  Судя по голосу правителя, он сильно переживал именно из-за тех семерых человек.
  - Мы начали спускаться на нижние этажи. - Подошедший к ним Себиан приветливо кивнул Соларе. - На первый взгляд, они не сильно пострадали, значит, взрыв произошёл не там.
  - Нашли хоть кого-нибудь? - Кассиан продолжал не отрываясь смотреть в сторону лаборатории.
  - Не знаю, я...
  - Помогите!
  Между обломков пробирались люди, неся на носилках тех, кого удалось найти. В этот раз князь не стал удерживать Забирающую, а сам последовал за ней. Когда они подошли к спасателям, то увидели сильно обожжённых людей, осторожно уложенных на расчищенный участок земли.
  В первое мгновение Соларе показалось, что они все мертвы, но приглядевшись внимательнее, она поняла, что это не так. Вот только времени у этих несчастных с каждым мгновением становилось всё меньше. Насчитав пять пострадавших, целительница приказала всем отойти.
  Ей понадобилось всего несколько минут, чтобы оценить степень повреждений, просканировав пострадавших. Здесь действительно могла справиться только Забирающая. Люди просто не смогли бы пережить лечения, возьмись за них обычные целители, слишком сильный стресс для организма.
  - Они выживут? - тихо поинтересовался князь, впрочем, не пытаясь приблизиться к девушке.
  - Если меня не будут отвлекать, - ответила Солара, простирая руки перед собой.
  В следующее мгновение она отключилась от внешнего мира, чутко прислушиваясь к своей силе, дававшей ей возможность узнать, как продвигается лечение. Целительнице стоило больших трудов не закричать, когда она ощутила на себе боль пятерых человек. В этом и заключался большой минус при оттягивании повреждений на себя. В том случае, когда Забирающая лечила больше одного пациента за раз, она не могла обезболить себя, чтобы не оставить не вылеченным даже самый маленький участок человеческого тела. Слишком трудно было уследить сразу за всеми, вот и приходилось терпеть муки.
  Не многие в мире Эдеи знали, как на самом деле тяжело приходится тем, кто обладал этим невероятным даром богов.
  Крепко сжав зубы, Солара медленно забирала на себя все повреждения. Первым положительным моментом в таком способе лечения было то, что её кожу не покроют такие же ожоги. Повреждения, перетянутые с тела пациента, становились фантомными, терзая организм Забирающей, пока тот 'не вылечивал' сам себя. Солара, прочитавшая обо всех известных случаях массового лечения, часто думала, что хоть в этом боги смилостивились над ними, когда наградили первую Забирающую и её потомков таким страшным даром.
  Вторым положительным моментом был высокий болевой порог, иначе целительница просто сошла бы с ума, не сумев перенести своей помощи людям. Вот она и терпела, ни на мгновение не отвлекаясь на окружающий её мир, зная, что от этого зависят жизни пятерых несчастных.
  А в это время люди, оказавшиеся недалеко от Забирающей, с восхищением и благоговением смотрели за её работой. Им казалось настоящим чудом то, как быстро тела пострадавших избавляются от ожогов, принимая здоровый вид. Окутанная золотистым сиянием девичья фигура воплощала собой победу над смертью, принося уверенность в том, что всё будет хорошо. И только великий князь крепко сжимал кулаки, не отрывая взгляда от лица Солары. Находясь ближе всех к ней, он прекрасно видел и капельки пота, струящиеся по её лицу, и плотно сжатые побелевшие губы. Кассиан даже не мог представить, какую боль она сейчас испытывает, но искренне просил богов, чтобы эта пытка поскорее закончилась.
  'Боги, я никогда и не подозревал, что приходится переносить таким целителям, при использовании своего дара'.
  - Как она? - Себиан, отходивший, чтобы проконтролировать проводимые работы, вернулся к другу.
  - Как думаешь, её можно прервать? - Опасаясь отводить взгляд от Забирающей, словно это поможет ей продержаться, Кассиан вцепился в руку друга. - Они практически полностью здоровы, дальше могут справиться и обычные целители.
  - Не смей! - прошипел первый советник, в ответ вцепившись в князя. - Нельзя прерывать лечение, или всё, что она успела излечить, вернётся назад, заодно причиняя вред и ей. Ты же сам читал о том случае, что произошёл с одной из правнучек первой Забирающей.
  - Она так страдает. - Заметив, что Солара покачнулась, Кассиан волевым усилием заставил себя оставаться на месте.
  - Наша девочка сильная и со всем справится. А ты, своими необдуманными действиями только навредишь. Жди, судя по тому, что я вижу, осталось не долго.
  - Ларр Себиан абсолютно прав, мой князь. - Подтвердила незаметно подошедшая к ним ларра Лениана. - Я прошу лишь об одном. Как только Солара закончит лечение, перенесите её отсюда. Не думаю, что девочка захочет, чтобы все видели, как она мучается, пока её организм справляется с последствиями оттянутых повреждений.
  - Как вы думаете, сколько ей понадобится времени, чтобы справиться с последствиями лечения? - поинтересовался Кассиан, впервые за всё время отведя взгляд от Забирающей, проверяя, как там её пациенты.
  - Не знаю, у каждой Забирающей этот процесс индивидуален, но не думаю, что слишком долго. Солара ещё очень молода, а значит, у неё всё должно пройти быстрее. По крайней мере, я очень на это надеюсь.
  Им пришлось ждать ещё около получаса, в течении которого советник и главная целительница периодически отходили, чтобы проконтролировать или, если была в том нужда, помочь. Других пострадавших уже доставили в лечебное отделение, а место трагедии было оцеплено. Бдительная дворцовая стража, в состав которой вошли и некоторые маги, не допускали к развалинам зевак, заворачивая их ещё на подходе.
  Когда огненный маг в очередной раз подошёл к другу, Солара как раз закончила лечение. Золотистое сияние, окутывающее стройную фигуру, исчезло, а руки словно плети повисли вдоль тела. Покачнувшись, Забирающая сделала неуверенный шаг назад, когда её кто-то обнял со спины, не давая упасть.
  - Я помогу. - Она узнала голос великого князя и с облегчением прислонилась к нему.
  - Мне нужно уйти...
  - Мы нашли ещё двоих! - Словно гром среди ясного неба раздался крик.
  С трудом сфокусировав взгляд, Солара увидела, как к ним приближается чумазая группка спасателей, бережно неся на покрывале окровавленное тело. И только по обгоревшей ленте, вплетённой в растрепанные волосы, можно было понять, что это женщина.
  - От второго мало что осталось. - Маг воздуха, судя по голубым прядям в шевелюре, осторожно отпустил руку пострадавшей. - Я совершенно случайно заметил её. Судя по относительно целому углу лаборатории, она успела поставить щит, но не смогла удержать, когда сверху посыпались обломки стен.
  Понимая, что женщина неминуемо умрёт, если ей не помочь, Солара немедленно заблокировала процесс регенерации организма, стараясь не думать, чем ей это грозит.
  - Отойдите от неё, - приказала.
  - Ларра Солара, вы уверены... - В голосе князя явно послышалось беспокойство.
  - Она одна, я справлюсь, только нельзя терять ни минуты.
  С помощью князя Забирающая осторожно присела рядом с женщиной и осторожно возложила на неё руки. Теперь девушка могла на время заблокировать боль, чем и воспользовалась, полностью погрузившись в процесс лечения. Но и времени на него ушло практически столько же, сколько и на предыдущих пятерых человек. Оставалось только удивляться, как с такими сильными повреждениями женщина всё ещё оставалась жива.
  Как заканчивала исцеление, Солара помнила смутно. Уставшее сознание заволакивало туманной дымкой, не давая оценить окружающую обстановку. Единственное, что девушка ясно осознала, так это то, как её подхватили на руки, а спустя некоторое время осторожно опустили на мягкую поверхность. Мгновенно приняла позу эмбриона, вспомнив, что ларра Мириан обещала - так будет легче, Забирающая сняла блокировку с восстановления организма.
  Яркая вспышка боли прокатилась бушующей волной по всему телу, выдавливая из груди полный муки стон. Сжав кулаки, Солара мелко задрожала, пытаясь переждать приступ и надеясь, что её организм, как и у некоторых Забирающих, будет восстанавливаться накатами, а не беспрерывно. Но вскоре поняла, что ей крупно не повезло, боль не прекращалась ни на миг.
  Когда не вытерпев одной из вспышек, резанувшей будто острым ножом по натянутым нервам, Солара вскрикнула, выгибаясь дугой, на неё навалились, придавливая к мягкой поверхности кровати. Задохнувшись от тяжести придавившего её тела, девушка забилась, пытаясь освободиться, но ей не дали такой возможности.
  - Как мне помочь тебе? Скажи, и я всё сделаю.
  'Кас...', - мелькнула и быстро оборвалась мысль узнавания в затуманенном болью сознании. Только сил отвечать не было совершенно.
  Проклиная и свой дар, и пропавшую на время восстановления способность обезболить себя, Забирающая металась под сильным мужским телом, не дававшим ей упасть с кровати, или как-то иначе причинить себе вред. Обхватив князя руками, Солара вжалась в него, уткнувшись в мускулистую грудь и громко всхлипнула. Сосредоточившись на его шёпоте, уговаривающем потерпеть и не сдаваться, она пыталась хоть немного расслабиться, с трудом вспомнив, как ларра Мириан говорила, что если напрягаться, будет только хуже. И вдруг всё закончилось.
  Оглушённая отсутствием боли, девушка на некоторое время замерла, а затем, расслабившись, обмякла. Не веря, что всё прошло, она боялась пошевелиться, ожидая нового приступа от любого неосторожного движения. И только обеспокоенный голос князя, зовущий её по имени, заставил целительницу открыть глаза и попытаться улыбнуться.
  - Слава богам, всё закончилось! - Кассиан выдохнул, уткнувшись лбом в мокрый от пота висок.
  Полежав так некоторое время, вслушиваясь в хриплое дыхание Солары, он перекатился вместе с ней, чтобы девушка оказалась лежащей на нём. Прикрыв глаза, Кассиан принялся гладить золотистый каскад спутанных волос, думая о том, что будь у него такая возможность, он бы обязательно наложил ограничения на использование дара, оставив только целительские способности. И, в тоже время, прекрасно понимая: Солара ни за что бы не позволила этому случиться.
  - Спасибо вам за то, что помогли мне. - Целительница завозилась, пытаясь сползти, но князь лишь сильнее прижал её к себе.
  - И часто тебе приходилось так лечить людей? - Проигнорировав недовольный писк, Кассиан успокаивающе погладил её по спине.
  - Это в первый раз. - Созналась Солара, решив не сопротивляться. Тем более сил практически не осталось. - Раньше ларра Мириан никогда не позволяла мне использовать дар, постоянно твердя, что ещё придёт моё время. Теперь я понимаю, что она меня оберегала.
  - Надеюсь, ты не часто станешь применять его. - Добавив строгости в голос, князь мысленно сделал заметку послать Забирающей империи какой-нибудь подарок. Осталось только придумать, по какому поводу.
  - Я не собираюсь пока умирать. - Даже не смотря на неспособность нормально двигаться из-за усталости, Солара не преминула показать характер. - Завтра, когда немного отдохну, просканирую себя, чтобы знать, сколько мне ещё нельзя применять дар до полного восстановления.
  - Вот и замечательно! - Довольно усмехнулся князь, вновь перекатываясь и нависая над целительницей. - А теперь побудь ещё немного хорошей девочкой и поспи. Сомневаюсь, что сейчас ты в состоянии нормально двигаться, а у меня нет времени переносить тебя в твои покои. Я и так задержался. Отдыхай, а немного позже к тебе зайдёт ларра Лениана.
  - Но мой князь, я не хочу беспокоить вас. - И так чувствующая себя не совсем уютно от понимания того, что находится в чужой спальне, Солара и вовсе испугалась, представив, что сюда может кто-нибудь войти и увидеть её.
  - В мою спальню без разрешения никто не войдёт, поэтому не спорь. - Правильно поняв причину её беспокойства, Кассиан легонько постучал по кончику маленького носа и, стремительно отстранившись, встал с кровати. - И кстати, это приказ, а значит, за его невыполнение последует строгое наказание!
  Укрыв целительницу пледом, он быстро покинул спальню. А Солара ещё некоторое время в полном смятении глядевшая на закрытую дверь, наконец, закрыла глаза. Как бы там ни было, а князь был прав, ей сейчас очень нужен здоровый сон.
  Спустя несколько часов, когда она проснулась, рядом с кроватью на стуле сидела ларра Лениана, обеспокоенно вглядываясь в лицо девушки.
  - Как ты себя чувствуешь? - поинтересовалась она.
  - Намного лучше, - заверила её Солара, приподнимаясь в постели. - Думаю, теперь я вполне смогу дойти до своей комнаты.
  - Переживаешь из-за того, в чьей кровати сейчас находишься? - Ехидно усмехнувшись, целительница с удовольствием полюбовалась ярким румянцем, проступившим на нежной коже щёк. - Ну вот, уже значительно лучше, а то твой болезненно-бледный вид откровенно меня пугал!
  - Я так плохо выгляжу? - спросила Солара, испытав чувство стыда, при воспоминании о том, в каком виде её видел правитель. И пусть тогда она никак не могла иметь здоровый цветущий вид, естественное желание нравиться не давало спокойно отнестись к своему плачевному состоянию.
  - Ещё хуже, чем ты думаешь. - С совершенно невозмутимым видом добила её ларра Лениана.
  'Да ей же нравится подшучивать надо мной! - догадалась Забирающая. - Вот же перечница старая!'
  - Давай-ка я тебя просканирую, и если на самом деле ты чувствуешь себя действительно намного лучше, чем выглядишь, помогу вернуться в твои покои.
  Спустя десять минут они уже выходили из покоев князя. И конечно же, словно их специально поджидали, на встречу вышла одна из воспитанниц вдовствующей княгини, ларра Мирана. Охнув при взгляде на Забирающую, от чего Солара заподозрила, что выглядит как покойница, девушка тут же предложила свою помощь. Мудро не став отказываться, так как её немного шатало от слабости, а на наставницу наваливаться не хотелось, Солара благодарно улыбнулась ей.
  Ещё через десять минут мучений, когда медленно бредущему трио на пути вечно кто-нибудь попадался, Забирающая, наконец, облегчённо опустилась на свою кровать. Тяжело дыша, девушка осознала, что очень сильно переоценила себя, спеша покинуть покои князя.
  Поблагодарив за помощь и клятвенно пообещав не вставать до самого утра, девушка осталась одна. Удобно устроившись на мягкой перине, Солара вспоминала всё произошедшее за сегодняшний день. Ей впервые довелось применить свой дар и ощутить все неприятные последствия от этого.
  А ещё она умудрилась побывать в постели мужчины, от одного вида которого сладко ёкало сердце. Правда, при этом целительница выглядела да и чувствовала себя не самым лучшим образом. Подумав о том, что так она ещё в жизни не позорилась, Солара вновь погрузилась в сон.
  *****
  Стоя у открытого окна, молодая магиня смотрела на то, как по улице сновали люди, ликвидируя последствия взрыва. Они быстро и слаженно выполняли команды руководящего их действиями первого советника. Вскоре обломки были убраны, а внутренний двор приобрёл свой уже привычный хоть и немного потрёпанный вид. Но наблюдавшей из окна ларре было совершенно безразлично то, что происходило внизу. Чётко очерченные губы девушки то и дело кривились, а глаза яростно сверкали, делая красивое лицо злым и неприятным. И причина недовольства магини была вполне банальна.
  Она видела, как великий князь смотрел на недавно вернувшуюся домой Забирающую, когда та самоотверженно спасала людей от смерти. Заметила и то, как он бережно прижал безвольное тело целительницы к себе, прежде чем исчезнуть вместе с ней в портале. И машине оставалось только догадываться, куда они отправились.
  Впрочем эта тайна не долго оставалась таковой. Уже все во дворце судачили о том, что ларра Солара выходила из покоев князя. И пусть её в это время поддерживали с двух сторон, так как целительница потратила много сил, придворные уже начали строить предположения о дальнейшем развитии их отношений.
  Сжав кулаки от ярости, магиня оперлась о подоконник, удерживаясь из последних сил, чтобы не выместить свою злость на помещении.
  Она приложила слишком много сил, чтобы отвадить от князя слишком настырных девиц, тихо и незаметно оплетая его своей паутиной. Пусть Кассиан не собирался жениться, всё уже было решено за него. Она станет его женой и повелительницей Ледоского княжества!
  И в её радужные планы никак не вписывалась одна наглая Забирающая, решившая прибрать к рукам то, что ей совсем не принадлежит. А то, что это именно так, магиня ни сколько не сомневалась. Ни одна здравомыслящая женщина не откажется от возможности занять такое высокое положение в обществе.
  'Нет, нет и ещё раз нет! - яростно подумала она. - Я слишком много пережила и потеряла, чтобы какая-то прохвостка обошла меня, когда я так близка к своей цели. Они все мне слишком много задолжали и полностью расплатятся по счетам!'
  Начав глубоко и размеренно дышать, магиня быстро успокоилась. Она не была глупа и не собиралась ставить свой план под угрозу из-за разбушевавшихся эмоций. Тем более, что никто и не ждал от неё каких-нибудь решительных действий, что определённо было на руку магине. Придворные радостно улыбались ей, за спиной высмеивая и считая не достойной их высокого общества. Пусть так, она уже давно перестала обращать на такое внимание, в душе смеясь над глупыми людишками. Особенно ей нравилось стравливать между собой глупых ларр, надеющихся привлечь внимание великого князя.
  Девушка уже давно обзавелась верными помощниками, преданно заглядывающими ей в рот и спешащими исполнить любой каприз. А значит на пути к намеченной цели её ничто не остановит! Оставалось только осторожно избавиться от мешающей ей Забирающей.
  Когда высокая дверь тихо открылась, магиня уже пребывала в благодушном настроении, встретив вошедших безмятежной солнечной улыбкой.
  Глава 6
  Четыре дня пришлось Солара отлёживаться у себя в комнате, прежде чем ларра Лениана позволила ей вернуться к исполнению своих обязанностей. Девушка никогда не думала, что болеть - это так трудно и утомительно. Всегда отличавшаяся крепким здоровьем, которое потом объяснилось её даром, Солара не понимала окружающих, стенающих по поводу своего недомогания. И теперь испытав все прелести вынужденного заточения на себе, безумно радовалась возможности вернуться к работе.
  За эти дни территория пострадавшая от взрыва была приведена в порядок и ничего не напоминало о трагедии, кроме огороженного участка, где располагалась сама лаборатория. Целительница решила, что великий князь хочет отстроить здание заново, но не была полностью уверена в своих выводах.
  Когда она вошла в кабинет главной целительницы княжества, который они теперь делили на двоих, её наставница уже была на месте.
  - Так и знала, что как только я разрешу тебе покидать комнату, ты сразу же придёшь сюда. - Недовольно поджав губы, ларра Лениана укоризненно посмотрела на девушку.
  - Именно поэтому вы сами так рано пришли - чтобы проконтролировать меня? - С наигранным испугом поинтересовалась Солара.
  - А я ещё и не уходила. - Отодвинув лежащие перед ней бумаги, наставница устало выдохнула.
  Только тогда Забирающая обратила внимание и на бледный вид, и на тёмные круги под глазами, и на измятое платье. Было заметно, как сильно ларра Лениана нуждается в отдыхе, но по каким-то причинам отказывает себе в нём.
  - У нас опять что-то случилось, пока я безвылазно сидела в комнате? - Против воли в голосе Солару мелькнула обида на упрямство наставницы.
  - Милая моя, ты же уже взрослая девочка, так что прекращай дуться. - Назидательно посоветовала целительница и потерла переносицу.
  Девушка понимала, что ларра Лениана права, но ничего не могла с собой поделать. Она прекрасно помнила, как ларра Мириан безропотно переносила такие 'заключения', ещё и радостно утверждая, что наконец-то хоть немного отдохнет. Вот только чувство эйфории из-за спасённых жизней, притупляло здравый смысл, и даже воспоминания о боли от восстановления не казались столь ужасными, как раньше. Соларе хотелось как можно быстрее приступить к работе и помогать людям справиться с их болезнями.
  - Так что случилось? - Напомнила Забирающая, устанавливая фарфоровый чайничек на металлическую ажурную подставку, в центре которой был впаян небольшой огненный камушек.
  Эту удивительную породу камней открыли относительно недавно, чуть больше века назад. Тогда, при извержении вулкана находящегося на территории южного королевства Фиарии, образовалась трещина в земной коре, шириной в несколько десятков километров и глубиной около двух километров. Когда её исследовали, то обнаружили огненную жилу. В отличии от солнечников, используемых для разжигания огня, огненные камни сами служили источником тепла. И всё чаще хозяйки стремились на кухнях установить новые плиты со встроенными огневиками.
  - У нас всегда что-то да случается. - Ларра Лениана с удовольствием принялась разминать затёкшую шею. - И кстати, один случай произошёл как раз из-за огневика. Одна престарелая и выжившая из ума ларра, по совету такой же безмозглой подруги решила не вызывать целителя, а погреть побаливающую поясницу сама.
  - Только не говорите, что она положила на себя огненный камень. - Ужаснулась Солара, чуть не выронив чашку.
  - Именно это она и сделала! Правда, взяла совсем крошечный кусочек, решив, что так он будет давать меньше тепла. А ещё эта сумасшедшая экспериментировала с собой совершенно одна. Ей невероятно повезло, что мимо проходила одна из воспитанниц княгини, возвращаясь из библиотеки, и услышала её вопли! Мне пришлось три часа колдовать над её ожогами. Вместо начинающегося ревматизма, который можно было вылечить довольно легко, ларра заполучила ожог третьей степени и ещё не скоро сможет нормально передвигаться.
  - Это из-за неё вы так и не ложились? - Солара искренне посочувствовала наставнице.
  - Нет, с ожогами я разобралась ещё вчера. Навалилось много работы из-за пострадавших от взрыва. Некоторые были очень плохи, пришлось постоянно контролировать их состояние. А ещё ко всему прочему целая кипа документов на подписание, с которыми нужно было срочно разобраться. Кстати!..
  Начав энергично перебирать аккуратные стопки документов, целительница постоянно хмурилась, что-то в полголоса бормоча себе по нос. За то время, что ушло у неё на поиски нужных бумаг, Солара успела заварить им чай, добавив в чашку наставницы укрепляющего зелья.
  - Вот они! - воскликнула ларра Лениана, чуть не смахнув на пол несколько папок. - Солара, мне нужно, чтобы ты сходила к князю, показала эти сметы. Я распределила очерёдность ремонтов в больницах, и сегодня должна была отдать документы на подпись Кассиану, но чувствую, ещё немного, и просто свалюсь от усталости.
  - Конечно же я всё сделаю. - Заверила Забирающая, подсовывая целительница чай. - И с документами тоже разберусь. До завтрашнего утра вы можете быть совершенно свободны.
  - Ох, чтобы я без тебя делала?..
  Им понадобилось ещё полчаса, чтобы разобраться какие дела не терпят отлагательств, а что может и обождать. Заодно ларра Лениана проинструктировала Солару на счёт больных, за которыми был нужен особый контроль. А перед самым уходом, горячо поблагодарив девушку, целительница строго напомнила, что уже через два часа Забирающей следует быть на приёме у великого князя.
  Заверив наставницу, что она ничего не забудет, Солара спокойно проработала оставшееся до встречи с князем время, пока не дошла до отчётных документов одной больницы приграничного городка. Внимательно прочтя всё дважды, она заподозрила, что главный целитель что-то пытается от них скрыть. Ей чем-то не понравилась присланная документация, заставляя насторожиться. Понимая, что без ларры Ленианы она не разберётся, так как не знает людей, работающих там, Солара отложила папку с документами, пометив корешок красным крестиком.
  Бросив взгляд на часы и увидев, что ей уже пора выходить, Забирающая поспешила покинуть кабинет, прихватив сметы. Но чем ближе она подходила к приёмной великого князя, тем сильнее начинала нервничать. Воспоминания о происходившем в княжеской спальне не давали ей покоя все эти дни. Это то и послужило ещё одной причиной, из-за которой Солара так стремилась выйти на работу. Надеясь, что привычная суета отвлечёт её от смущающих мыслей, девушка еле пережила эти четыре дня.
  А теперь ей предстояло встретиться с князем лично, и Солара не была уверена, что готова к общению с ним.
  На этот раз в приёмной с самого утра толпился народ. Представители аристократических родов разбились на небольшие группки, что-то тихо обсуждая. Секретарь, сидя за своим столом и совершенно не обращая внимания на придворных, что-то сосредоточенно писал, но как только Солара переступила порог просторной светлой комнаты, встал со своего места, чтобы приветствовать её.
  - Ларра Солара, подождите, я сейчас доложу о вас князю. - Учтиво сообщил он, а Забирающая смущённо подумала, что даже не удосужилась узнать его имя.
  Правда, спустя минуту она вообще перестала беспокоиться по этому поводу, лихорадочно соображая, как заставить себя посмотреть в гипнотические синие глаза и при этом не покраснеть, как неопытной школьнице. Всё, на что хватило решимости девушки, так это присесть в реверансе, еле слышно поздоровавшись.
  - Ты великолепна! - неожиданно сказал великий князь, стремительно приблизившись к ней. - Я ещё никогда не видел, чтобы ларра так грациозно присела в реверансе, удерживая при этом не маленькую папку.
  Удивлённо посмотрев на мужчину, Солара наткнулась взглядом на искрящиеся смехом глаза и подрагивающие от еле сдерживаемой улыбки губы.
  'Да он издевается надо мной!' - подумала Забирающая, впрочем, совершенно не расстроившись по этому поводу. Благодаря шутливым словам Кассиана она, наконец, смогла расслабиться.
  - В ней сметы на ремонт больниц, - сообщила Солара и, не удержавшись, добавила: - Поэтому, на данный момент, эта папка мне очень дорога!
  - Не сомневаюсь! - Усмехнулся князь, указав на стул напротив своего стола. - А где ларра Лениана? Ведь должна была прийти она, а тебе надлежало отдыхать, не шастая при этом по коридорам.
  Почувствовав, как щёки обдало нестерпимым жаром, ибо она поняла, на что намекал мужчина, Солара ответила, старательно контролируя голос:
  - Она не спала больше суток, поэтому я отправила её отдыхать. Тем более, что ещё вчера мы договорились о моём выходе на работу.
  - Тебе бы тоже не мешало подольше отдохнуть, - укорил Кассиан и открыл папку, погружаясь в чтение.
  А девушка еле сдержалась, чтобы не поинтересоваться, когда успела разрешить обращаться к себе на 'ты'. Остановило лишь то, что она выглядела бы при этом глупейшим образом. Отчитывать за неподобающее поведение со знатной ларрой нужно было значительно раньше, но тогда Забирающей было не до того. А сейчас уже поздно. Солара только надеялась, что у великого князя хватит такта не обращаться к ней так при посторонних. Слухов, о их непонятных отношениях, ей совершенно не хотелось.
  - Хорошо, я подпишу первую смету, - согласился Кассиан, посмотрев на притихшую целительницу. - Остальные так же останутся у меня, и по прошествии оговоренного срока, буду давать добро на ремонты в других больницах.
  - Благодарю вас, мой князь. - Солара еле заметно улыбнулась. - Тогда я могу быть...
  - Подожди, это ещё не всё. - Кассиан спрятал папку в стол и перевёл взгляд на девушку. - К сожалению, бал в твою честь придётся отложить на неделю, в связи с постигшей нас трагедией.
  - Бал?.. - Забирающая нахмурилась, стараясь припомнить в чём там дело. - Ах да, точно, ларра Лениана говорила мне о нём.
  - Но ты, конечно же, благополучно всё забыла. - Усмехнулся князь. - Твоя жажда деятельности поражает, и всё же не нужно так перетруждаться.
  - На сколько я помню, вы хотели, чтобы я приняла дела всего лишь за год, - не удержалась от шпильки Солара.
  - И ты решила порадовать меня?
  - Если бы это было так, мне пришлось бы отказаться от еды и сна.
  Скрестив руки на груди, Кассиан принялся с интересом разглядывать сидящую перед ним девушку, от чего та почувствовала себя редкой зверушкой. А потом и вовсе обошёл стол и присел рядом с ней на край столешницы, заметив, как Солара непроизвольно вжалась в спинку стула. И это ему совершенно не понравилось.
  Князь был уверен, что не совершал ничего такого, из-за чего бы она его могла бояться.
  - Я благодарен тебе за спасение Аланы, - без всякого видимого перехода сказал он.
  - Это мой долг, - ответила Солара, опустив взгляд на свои руки. - Мне жаль, что её муж погиб. Уже стала известна причина взрыва?
  Спасённая ей женщина оказалась троюродной сестрой князя, вместе с мужем работавшей в княжеской лаборатории. Как Соларе поведала ларра Лениана, супруги были женаты всего десять лет, и два года назад ларра Алана родила сына.
  - По словам кузины, кто-то подменил один реактив, - честно ответил князь.
  - Диверсия? Но... Нет, простите, это не моё дело.
  - Ты не права, боюсь, тебя это тоже может касаться.
  Удивлённо посмотрев на мужчину, Солара честно попыталась понять, как взрыв может быть связан с ней? Ведь она вернулась домой чуть меньше месяца назад.
  - Ты ведь знаешь о чистке, - утверждающее сказал Кассиан. - И даже успела столкнуться с одним из вампиров по дороге в столицу.
  - Да, но при чём здесь это?
  - В лаборатории создавался магический артефакт, способный обнаруживать вампиров. При чём не только мужчин, но и женщин.
  - Невероятно! Только я не совсем понимаю... Разве Лэриана не была последней жрицей? Со слов Алаисы выходит именно так.
  - Мы не подвергаем сомнению слова ларры Алаисы, но сомневаемся, что печально известная госпожа сказала ей правду. Даже при её абсолютной уверенности в победе, привычная осторожность, вырабатываемая всю жизнь, могла сыграть с нами злую шутку.
  - И вы решили перестраховаться? Соглашусь, что это верный шаг. Странно, что я не слышала о создании артефакта ещё будучи в империи.
  - Солара, о таких вещах не распространяются. - Взяв её ладошку, в свою руку, Кассиан осторожно погладил пальцем нежную кожу. - Возможно, император тоже озаботился такой проблемой, ведь представители Старших рас не будут вечно нам помогать. Слишком много крови, боли и слёз между нами. Благодаря эльфийскому кронпринцу и следопыту оборотней, нам и так облегчили задачу.
  - Я знаю, что представители Старших рас вскоре покинут нас. - Проявила осведомлённость Забирающая, параллельно думая, как бы отобрать у князя свою руку.
  Такие действия со стороны привлекательного мужчины смущали и пугали. Прекрасно зная о его желании удержать её в Ледосии любыми способами, в голову, помимо воли, начали закрадываться подозрения. Соларе не верилось, что князь неожиданно воспылал к ней неземной любовью. Хотя она и не отрицала того факта, что могла прельстить его внешне. Всё же за эти годы девушка действительно расцвела, преобразившись до неузнаваемости.
  'Только я не стремлюсь становиться его очередной фавориткой, - недовольно подумала она. - А может... Я всё себе придумала и зря накручиваю?'
  - По официальной версии, так и есть, - улыбнулся Кассиан, сам отпустив её руку и с невозмутимым видом сев за своё рабочее место. - Я недавно общался с герцогом Ортанским, и мы обсудили некоторые детали, скорректировав действия по поимке магических вампиров. Кстати, тот вампир, что встретился тебе, был рассекречены благодаря пробному артефакты созданному у нас.
  - И вы думаете, что кто-то мог узнать о нём и подменил реактивы? Но тогда это кто-то из тех семерых, что работали на нижних этажах. Вернее даже пятерых. Сомневаюсь, что ларра Алана и её муж страдали суицидальными наклонностями.
  - Я полностью разделяю твою точку мнения, но верить в это не хочется. Тем пятерым я верил безоговорочно. Трое из них работали ещё при моём отце, не раз доказывая свою преданность. Их уже начали допрашивать, как и всех без исключения работников лаборатории, но пока никаких результатов нет. Или же кто-то из них умело скрывает свою причастность к диверсии, или же они действительно не при чём.
  - Зачем вы мне всё это рассказываете? - задала волнующий её вопрос Солара. - Ведь я всего лишь целительница, и не отношусь к тайной полиции, или к таким же ведомствам.
  - Ты - Забирающая, будущая главная целительница княжества и одно из самых наших важных сокровищ, - серьёзно ответил Кассиан. - Неужели думаешь, что всегда будешь только лечить людей, да приносить мне сметы на подпись? А в связи с теми событиями, что произошли пять месяцев назад, когда была похищена ларра Алаиса, нам не мешает перестраховаться, пока угроза не будет окончательно устранена. Кстати, меня интересует ещё один вопрос.
  - Какой именно? - поинтересовалась девушка, мысленно обозвав себя дурой.
  Она совершенно забыла, что по роду её деятельности и будущему высокому статусу, Солара будет знать много таких вещей, о которых даже не будут подозревать остальные люди. Ведь лечение лечению рознь, и может приоткрыть целителю страшные и неприятные тайны. Как и произошло с вирусом убивающим магов.
  - Скажи, пожалуйста, а кронпринц не предлагал тебе посетить его дом? - Подозрительно прищурился великий князь.
  - Предлагал, - честно ответила Солара, неожиданно развеселившись. - Но, как вы можете сами видеть, я здесь, а не за Сумеречным заслоном.
  - Вот же... Ушастик![4]
  Не сдержавшись, Забирающая рассмеялась. Она прекрасно помнила, как был недоволен ларр Максимилиан, когда лиур Арианель беседовал с Алаисой. Герцог всё опасался, что девушка поддастся на уговоры эльфа и согласится посетить материк, расположенный за заслоном. И даже после свадьбы ларр Максимилиан не успокоился, всегда стремясь оказаться поблизости от молодой жены. А если не получалось самому, то за ней приглядывали его братья или безмерно веселящаяся бабушка. А вот Соларе, как сказал сам ледяной маг, доверия не было, что тоже послужило поводом для шуток у подруг.
  Видимо герцог Ортанский, по доброте душевной, известил князя о лестном предложении, поступившим двум Забирающим.
  - Что здесь смешного? - полюбопытствовал Кассиан, в тайне любуясь девушкой.
  - Ларр Максимилиан слишком переживает по пустякам, - поделилась своим мнением Солара. - Лиур Арианель просто был любезен с нами, приглашая в гости.
  - Не думаю, но рад, что ты не приняла приглашения.
  И что-то было такое во взгляде нереально синих глаз, из-за чего девичье сердце ускорило свой бег. С трудом отведя глаза от лица князя, Забирающая тихо проговорила:
  - Мне нужно идти, предстоит ещё много работы.
  - Конечно, я не задерживаю тебя, но хотел бы, чтобы сегодня вечером ты поужинала со мной. - Кассиан, встав из-за стола, направился к ней.
  - Поужинали? - бестолково повторила Солара, старательно удерживая маску спокойствия на лице. - У вас ещё остались ко мне какие-то вопросы?
  - Не совсем так. - Протянув руку, князь помог ей встать, но ладошку так и не отпустил. - Матушка очень волновалась о тебе, вот я и решил, что ужин будет прекрасной возможностью вам поговорить в спокойной обстановке.
  - Ох, конечно же! - согласилась Солара, искренне надеясь, что он не заметил вздоха облегчения.
  'Но мог бы так и не пугать!' - мелькнула шальная мысль, пока она наблюдала, как мужчина медленно склоняется к её руке.
  - Я буду с нетерпением ждать этого вечера, - тихо проговорил Кассиан, прикоснувшись губами к тёплой коже.
  И Солара не смогла сдержать румянца, потому что при поцелуе, он немного повернул её руку. Теперь на ребре запястья словно полыхала печать обещания. И целительница не знала, как ей поступить. Ведь осмелься он поцеловать запястье с внутренней стороны, что позволялось только любовникам, и она восприняла бы это, как оскорбление. А так ей будто давали возможность сделать выбор: позволить случиться тому, на что мимолётно намекнул великий князь, или же отступить.
  Вот только девушка была почти уверена, что выбор лишь иллюзия. Ведь если Кассиан захочет её в свою постель, вряд ли она сможет оказать должное сопротивление.
  И всё же, его поведение было довольно странным. Слишком неожиданным оказался этот знак. Тем более, когда никаких предпосылок к тому, что она нравится Кассиану, совершенно не было. По крайней мере, Солара их точно не заметила. И, конечно же, моментально начала волноваться, думая, что князь преследует свою выгоду, оказывая ей знаки внимания.
  - Мой слуга зайдёт за тобой, так как без сопровождения в княжеское крыло не попасть, - сообщил Кассиан, даже не пытаясь скрыть удовлетворение во взгляде.
  Отняв свою руку, Солара молча присела в реверансе, а затем поспешила покинуть кабинет, слишком встревоженная всем произошедшим. В приёмной она рассеянно ответила на приветствия некоторых аристократов, но желая скорее остаться одна, отговорилась неотложными делами, чтобы не поддерживать пустой разговор.
  Погружённая в свои мысли, целительница никого не замечала, за что чуть не поплатилась, вовремя успев заметить выглянувший из-за угла подол юбки. Резко остановившись, услышала испуганный вздох и извиняюще посмотрев на вышедшую ей на встречу ларру, проговорила:
  - Прошу меня извинить, я совершенно не смотрела, куда иду.
  - Я тоже виновата, - в свою очередь извинилась темноволосая девушка. - Очень спешила... Ларра Солара? Вот уж действительно невероятная удача, что я вас встретила!
  'Только тебя мне и не хватало!' - мысленно простонала Забирающая, признав в красавице знакомую из прошлого.
  - Ларра Лорея, приятно вновь увидеть вас.
  Девушка действительно была невероятно хороша собой. И пусть в ней не было видно крови ледяных эльфов, которая накладывала свой неповторимый отпечаток на внешность, ларра могла совсем не переживать по данному поводу. Среднего роста, стройная, с золотистого цвета кожей, что указывало на предков с юга, иссиня-чёрными волосами, в которых так гармонично смотрелись голубые 'стихийные' прядки и серыми, скорее даже серебристыми глазами, магиня была похожа на лесную фею.
  'А может в ней действительно есть толика крови фей?'
  - Ах, моя дорогая, как же хорошо, что мне не пришлось искать вас по всему дворцу! - Подхватив под руку немного опешившую от такого напора целительницу, магиня настойчиво подтолкнула её вперёд. - Представляете, мой отец простудился. И это в самый разгар лета! Вот только этот упрямец не желает идти к целителям, отговариваясь большим количеством работы. Ох уж эти мужчины! Вы согласны со мной?
  Сдавшись под напором ларры Лореи, Солара согласно кивнула головой.
  - Вы хотите, чтобы я его осмотрела?
  - О, это было бы просто чудесно! - радостно прощебетала девушка. - После смерти мамы, он совсем перестал следить за своим здоровьем. А ведь я так волнуюсь за него! Но мне сказали, что ларра Лениана сегодня отдыхает, поэтому я сразу же подумала о вас. Какая удача, что вы, наконец, вернулись домой. После того, как вы поможете моему отцу, мы обязательно с вами поболтаем. Нам ведь есть что вспомнить.
  'Этого ещё не хватало!' - удручённо подумала целительница, начав понимать, почему ларра Дарьяна решила предупредить её. Солара только надеялась, что после осмотра виконта сумеет отвязаться от слишком восторженно болтающей 'подруги'.
  Глава 7
  Откинувшись на высокую спинку кресла, Солара принялась массировать затёкшую шею. Вот уже шесть часов кряду она занималась разнообразной документацией, которую нужно было обязательно всю пересмотреть до конца этого дня. Закопавшись в бумаги, девушка совершенно не замечала прошедшего времени, пока уставшее тело не запросило пощады. Тем более, что напомнить ей о необходимости отдыхать было некому.
  Ларра Лениана с утра разделила их обязанности, оставив Забирающую в кабинете, а сама отправилась в княжеский лазарет, проверить пациентов. После этого ей нужно было посетить столичную академию, чтобы согласовать с ректором часы и дни занятий, которые она там вела.
  Встав из-за стола, Солара со стоном размяла спину и начала прохаживаться по кабинету, восстанавливая кровоток в затёкших членах. Ей совершенно не хотелось вновь садиться за бумаги, но другого выбора не было.
  - Не представляю, как ларра Лениана справлялась со всем одна? - спросила целительница у тишины комнаты. - У неё же даже секретаря не было. Жила она что ли здесь?..
  С неохотой вернувшись к столу, Солара взяла лежавший поверх стопки папок листок. Внимательно вчитавшись в него, еле слышно застонала. Это оказался список больниц, которых главная целительница планировала посетить за год. Зачем его нужно было заверять лично князю, Забирающая не представляла. Зато решила, что это бог подземного мира издевается над ней, заставляя каждый день встречаться с правителем.
  А ведь она ещё от вчерашнего ужина не отошла!
  И вроде бы в нём не было ничего обычного, они действительно поужинали в узком, можно сказать семейном кругу. За столом помимо великого князя, вдовствующей княгини и Солары, присутствовали и воспитанницы ларры Дарьяны. Но взгляды, которые на целительницу бросал Кассиан... Обжигающие, пронзительные, заставляющие сердце гулко стучать в груди.
  И только участливое беспокойство вдовствующей княгини, втягивающей нервничающую девушку в беседу, и живейшее любопытство юных воспитанниц, заваливающих её вопросами, спасало положение. Солара могла отвлечься и даже немного абстрагироваться от пристального внимания мужчины. До тех пор, пока он не обращался лично к ней.
  - Кажется, князь решил пополнить свою коллекцию побед на личном фронте одной Забирающей, - пробормотала девушка, смяв список. - Ну уж нет! Пусть кого-нибудь другого одаривает своим вниманием. Например, ларру Лорею, она будет неимоверно счастлива!
  Заново обретённая знакомая стала ещё одной головной болью целительницы. После осмотра виконта Катарского, за которого, казалось, дочь искренне переживала, Соларе не удалось отвертеться от 'дружеской' чашечки чая. Она никогда не думала, что чаепитие может оказаться таким тяжёлым, проверяющим её нервы на прочность!
  Как и предупреждала вдовствующая княгиня, ларра Лорея научилась виртуозно сыпать острые специи на раны самолюбия. Чего только стоило её восхищение внешностью Солары, с подробным вспоминанием тех времён, когда целительница была нескладным худощавым подростком, и с поведением, не соответствующем юной добропорядочной ларре. И ведь действительно нельзя было прицепиться ни к одному слову весело щебечущей магини, чтобы обвинить её в намеренном оскорблении. Девушка никогда ни словом, ни взглядом не переступала некую невидимую грань, дающую оппоненту возможность выиграть в словесной баталии.
  - Попроситься к ней в ученицы, что ли? Так не возьмёт... Кто же будет помогать той, кого считает соперницей за внимание понравившегося мужчины?
  Отложив ни в чём не повинный измятый список, Солара отправилась делать себе чай. Есть ей совершенно не хотелось, по большей части из-за того, что для этого нужно было возвращаться в свои покои. А после её вчерашнего посещения княжеского крыла, у придворных, казалось, только и есть занятий, что пристально следить за Забирающей, строя предположения на счёт их отношений с великим князем.
  - Детский сад какой-то! - Вспомнив, как с утра к ней в кабинет под разными благовидными предлогами наведались несколько ларр, коих главная целительница нарекла заядлыми сплетницами, Солара недовольно нахмурилась. - Да и я веду себя не лучшим образом. В империи мне было совершенно безразлично на все взгляды и перешептывания, а здесь всё никак не могу отгородиться от них. Не дело, если я буду прятаться от всяких глупцов.
  И как только она приняла это решение, в дверь постучали. Разрешив войти, Солара вновь удостоилась 'чести' лицезреть перед собой очередную престарелую сплетницу, желающую получить консультацию у 'милейшей' целительницы. И девушка решила, что сами боги благоволят к ней, вложив в светловолосую голову одну интересную мысль.
  Со всем почтением проводив женщину в соседнюю комнату, Солара тщательно провела осмотр, а потом диагностировала столько начальных стадий разнообразных болезней, что несчастная пациентка вмиг позабыла, зачем сюда пришла. А после списка всего, чем ей придётся лечиться, и вовсё еле вышла из кабинета. Забирающая даже подумала, не переборщила ли, опасаясь, что незадачливую сплетницу удар хватит. Но, по крайней мере, до вечера её больше никто не беспокоил.
  Лишь один раз зашла ларра Лениана, чтобы сообщить, что до завтрашнего дня её уже не будет. Солара заверила, что хорошо справляется и сама, так и не сказав о списке, который должен был увидеть Кассиан. Малодушно решив отдать его завтра, а ещё лучше, если это сделает наставница, девушка вновь погрузилась в изучение документов. А когда она уже решила, что на сегодня хватит, входная дверь открылась, явив перед удивлённым взором Солары великого князя.
  - Мой князь! - Попытавшись встать, девушка была остановлена повелительным жестом.
  - Я так и не дождался ни тебя, ни ларры Ленианы, вот и решил зайти сам, обсудить планы посещений на год, - сообщил Кассиан.
  - Да-да, конечно же! - Солара принялась искать злополучный лист, который она запрятала подальше от своих глаз, при этом потерев начавшую опять болеть шею.
  'Интересно, и за многими своими подчинёнными он так бегает?' - мелькнула недовольная мысль.
  А в следующий миг Забирающая замерла, почувствовав прикосновение пальцев к своей шее. Она не заметила, когда мужчина оказался позади неё, начав разминать неприятно нывшие мышцы.
  - Расслабься, я тебя не съем, просто хочу помочь, - тихо сказал Кассиан, почувствовав, как напряглась девушка.
  - Не стоит, я бы и сама... - пролепетала Солара, против воли ощущая удовольствие от его прикосновений.
  - Я помогу, - упрямо заявил князь, не прекращая своего занятия. - А ты не отвлекайся, и найди список.
  'Попробуй тут не отвлечься!' - Целительница старательно подавила стон удовольствия, ощутив, как начали расслабляться мышцы.
  Но делать было нечего, и Солара продолжила свои поиски. Стараясь отвлечься от сильных, но осторожных прикосновений, она, наконец, нашла нужный документ. И в этот самый миг руки Кассиан обхватили её шею, чуть сдавливая и заставляя откинуть голову назад. Солара никогда не думала, что такое прикосновение сможет разбудить в её груди пожар непонятного предвкушения.
  - И чем тебя не устроил несчастный список? - поинтересовался князь, массирующими движениями больших пальцев надавливая на позвонки.
  - Я нечаянно, - выдохнула девушка, прикрыв глаза от удовольствия.
  Казалось, ещё немного, и она расплавится под умелыми руками мужчины. Или будет мурчать не хуже кошки, облакавшейся молока.
  - Нужно быть осторожнее с важной документацией. - Склонившись к аккуратному ушку, Кассиан обдал его горячим дыханием, удовлетворённо наблюдая за тем, как по светлой коже быстро распространяется толпа мурашек. - Кому-то придётся всё переписать.
  - Я, конечно же, сделаю это, - ответила Солара, вдруг поняв, что ей трудно дышать, из-за чего грудь начала бурно вздыматься. - Завтра вам будет предоставлен новый список.
  - Я рассчитываю на тебе, - понизив голос до интимного шёпота, сказал мужчина, с нажимом проведя горячими ладонями от шеи, вдоль плеч и остановившись чуть выше локтевого сгиба. - Надеюсь, ты успеешь со всем справиться, чтобы мы встретились ещё до обеда.
  Тяжело сглотнув, целительница постаралась разогнать туман, застилавший сознание и хоть немного унять жар, распространяющийся по телу обжигающими волнами и оседающий небольшой тяжестью внизу живота. Но Кассиан, словно догадавшись о её намерении, медленно вернул руки к нежной беззащитной шее и практически невесомо потерся носом о золотисто-белые волосы. И Солара не выдержав напряжения, еле слышно всхлипнула, откидываясь на спинку кресла. Это была быстрая и безоговорочная капитуляция.
  - Не забудь... - дотянувшись до её ладошки, князь поднёс руку к своим губам, поцеловав заметно подрагивающие пальчики. - Я буду ждать тебя перед самым обедом.
  Не успела Забирающая ничего понять, как осталась в кабинете совершенно одна. Поднеся руку, которую целовал мужчина, к лицу, она долгое время смотрела на нее, будто пытаясь рассмотреть те обжигающие следы, что оставляли на нежной коже губы великого князя. И тогда Солара с особой ясностью поняла, что никакого выбора и не было. Не было даже его иллюзии. Кассиан играючи продемонстрировал свою власть над ней, показав, что сопротивляться она просто не сможет.
  - А хочу ли я сопротивления? - еле слышно прошептала целительница, спрятав пылающее лицо в ладонях.
  Просидев так некоторое время и поняв, что не может выйти в таком состоянии из кабинета после того, как его покинул правитель, Солара сделала себе чай, и только выпив его, принялась за переписывание злосчастного списка. Руки перестали дрожать ещё тогда, когда она наливала себе в чашку ароматную жидкость, поэтому за почерк волноваться не стоило. Оставалось только постараться пережить предстоящую встречу с князем без сильных потерь с её стороны.
  - Так и знал, что вы опять засидитесь допоздна, - раздался от двери полный укора голос, заставивший целительницу испуганно вскинуть голову.
  - Ларр Себиан, вы меня напугали, - в свою очередь укорила она его, радостно улыбнувшись. - Я уже собиралась домой.
  Встав из-за стола, Солара сразу же потянулась к платку, чтобы задрапировать глубокий, по мнению жителей княжества, вырез декольте. Лишь на короткий миг её руки дрогнули, когда девушка вспомнила обжигающие прикосновения к незащищённой тканью коже. С усилием отогнав воспоминания, целительница быстро повязала платок.
  - Да, определённо вы прекрасно выглядите. - Смотревший на неё всё это время советник, одобрительно улыбнулся. - А значит, мне не придётся ждать, когда вы переоденетесь.
  - Зачем? - удивилась Солара.
  - Чтобы отправиться со мной в одну чудесную таверну, вкусить отменный ужин!
  Не удержавшись, девушка смешливо фыркнула. Уж слишком забавным было выражение лица огненного мага. А затем, решив, что в его обществе она точно забудет на некоторое время синеглазое наваждение, подала ему руку.
  - Ах, ларр Себиан, с вами, хоть на край света! - заявила она, и, дождавшись удивлённого взгляда, добавила: - Главное, чтобы меня там покормили.
  - Вот уж это я могу вам точно обещать! - Рассмеялся советник, пропуская девушку вперёд.
  Солара не ошиблась в своих ожиданиях - ларр Себиан действительно виртуозно умел завладевать чужим вниманием, не давая отвлечься от себя ни на минуту.
  Сначала он провел её к выходу из дворца и только тогда открыл портал. На удивлённый взгляд целительницы, маг заговорщицки пояснил, что желал покрасоваться перед любопытствующими, коих в коридорах дворца было очень много, в обществе такой красивой ларры. Забирающая не очень-то ему и поверила, но решила не настаивать на правдивом ответе, надеясь когда-нибудь понять мотивы его поступков. А когда они прибыли в портальную комнату столичной таверны 'Ледяной эльф' и вовсе забыла о любых подозрениях.
  Хозяин таверны постарался на славу, чтобы произвести неизгладимое впечатление на посетителей. Вернее хозяйка, почтенная ларра Сириль, являющаяся магом льды. И своим даром она распоряжалась виртуозно, превратив огромный зал в подобие ледяной пещеры.
  Выложив стены, пол и потолок пластинами белого мрамора (что говорило о несомненном достатке женщины), ларра Сириль разрисовала их ледяными узорами, самого невероятного содержания. Сколько бы Солара не приглядывалась, а так и не смогла увидеть ни одной знакомой фигуры, будь то животное, или же растение. С потолка свисали ледяные люстры с магическими фонариками, освещавшими мягким светом всё вокруг.
  Около одной из стен стоял стройный ряд кабинок, в которых столики друг от друга были отгорожены ажурными решётками, но целительница не сомневалась: окажись они в одной из кабинок, их будет невозможно подслушать. По решёткам изредка пробегали голубые искры заклинания 'Полог тишины'. По остальному же огромному пространству зала так же были установлены столы, укрытые белыми расшитыми по краям скатертями и удобные лавки.
  - Здесь бывают только состоятельные люди, - пояснил советник, когда их проводили к одной из кабинок. - Ларра Сириль, как только получила таверну в наследство от дяди, сразу же позаботилась об этом.
  - Она постаралась на славу. - Солара залюбовалась висящей на стене картиной, на которой были запечатлены Драконьи горы. - Мне здесь очень нравится!
  - Уже предвкушаю, что вы скажете, когда попробуете здешнюю еду. - Многообещающе улыбнулся ларр Себиан.
  Через некоторое время целительница поняла причину его улыбки. Повар у ларры Сириль оказался виртуозом в своём деле. Блюда, которые им принесли, не отличались оригинальностью. Всё было знакомым и ничего необычного в них не было. В отличии от многих рестораторов империи, любивших поразить воображение посетителей, из-за чего некоторые люди мысленно возносили молитву богам, прежде чем испробовать новинку, хозяйка таверны придерживалась традиционных взглядов на еду. Но приготовлено всё было просто божественно вкусно.
  - Нужно установить лимит, - поделилась своими мыслями Солара, отодвигая пустую тарелку. - Посещать таверну не чаще двух раз в месяц, иначе я скоро ни в одно платье не влезу.
  - Дорогая ларра, не тешьте себя напрасными надеждами. - Рассмеялся огненный маг. - Вы не выдержите две недели, поверьте моему личному опыту. Я прихожу сюда раз в неделю, если нахожусь в столице, и только с хорошей компанией, чтобы мне ничего не мешало наслаждаться здешней едой.
  - Тогда мне стоит вас поблагодарить за то, что показали это чудесное место, сочтя мою кандидатуру достойной совместного отдыха. - Мило улыбнулась целительница, польщённая его словами.
  - Вам даже не стоило сомневаться, что я мог предпочесть кого-то другого. - Откинувшись на спинку диванчика, заменявшего в кабинках лавки, ларр Себиан посмотрел в зал. - Жаль, что у Кассиана последнее время не получается выбираться сюда.
  - Великий князь посещал эту таверну? - До глубины души поражённая словами советника, Солара нервно затеребила салфетку.
  Ей не верилось, что их правитель мог так запросто разгуливать по столице, когда ему вздумается. И пусть девушка не была на родине долгих пять лет, она не думала, что здесь всё могло так кардинально измениться. По крайней мере, представить себе императора Кириана разгуливающим по улицам города Солара точно не смогла бы. Чтобы кто не думал, но правители были более не свободны, чем простой крестьянин. Они не могли пойти туда, куда им взбредёт в голову. Для этого их обязательно должен был сопровождать большой эскорт из придворных и охраны. Такие выходы обычно планировались чуть ли не за месяц.
  - Под личиной - да, - склонившись над столом, доверительно сообщил огненный маг. - Эх, знал бы начальник тайной полиции, открутил бы нам уши! И это не смотря на то, что сам старше нас всего на семь лет. Хотя, иногда мне кажется, что он всё прекрасно знает, но тешит наше самолюбие.
  - Но это же может быть опасно! - Солара и сама не очень любила некоторые правила и могла некоторые нарушить, но великий князь - это совсем другое дело.
  - А ведь прекрасная ларра совершенно права, - неожиданно раздался хриплый голос и рядом с советником присел крупный мужчины с буйной шевелюрой пшеничного цвета.
  Привычно отметив 'стихийные' пряди, Забирающая поняла, что перед ними маг воды. Причём очень сильный маг.
  - Айлар? Ты что здесь делаешь? И как вообще смог услышать, о чём мы говорим?
  - Нужно вернуться во дворец. Тебе придётся прервать ужин.
  Отметив, что маг так и не ответил на вопрос ларра Себиана о том, как смог их услышать, Солара вопросительно посмотрела на советника.
  - Прошу меня простить, ларра Солара, но нам действительно придётся вернуться во дворец. - Советник выглядел искренне расстроенным, но, судя по нетерпеливому взгляду карих глаз их неожиданного собеседника, дело не терпело отлагательства. - Когда за мной приходит сам великий и ужасный, - насмешливый взгляд в сторону водника исключал возможность подумать на другого, - нужно поторопиться.
  - Будешь ёрничать, оставлю вас с Кассианом без возможности делать сюда 'тайные' вылазки, - пригрозил начальник тайной полиции.
  'Неужели нельзя было послать за советником кого-то менее именитого?' - философски подумала Забирающая, начав уже привыкать к тому, что вокруг неё всё больше и больше тех, кто держит в своих руках огромную власть.
  Уже когда они прибыли во дворец, Солара ещё раз искренне поблагодарила ларра Себиана за прекрасно проведённое время и направилась в свои покои. И только там вспомнила, что ей вновь предстоит встретиться наедине с великим князем. А что, после сегодняшнего, может позволить себе мужчина, ей оставалось только догадываться.
  *****
  Войдя в рабочий кабинет правителя, Себиан застал его уже не в таком радостном состоянии, каким он был всего несколько часов назад, после встречи с Забирающей. В принципе, это стало ещё одним решающим фактором в пользу того, чтобы пригласить девушку на ужин. Слишком многие видели, что великий князь буквально светился от удовольствия, а значит хоть кому-то сознательному срочно нужно было спасать честь ларры Солары.
  Себиан здраво рассудил, что заподозрить Забирающую в связи сразу с двумя мужчинами никому и в голову не придёт, поэтому и поспешил пригласить её на ужин, хотя до того момента сомневался, стоит это делать, или нет. Огненный маг понимал, что его лучшему другу пришлась по душе эта солнечная девушка и не хотел перебарщивать с вызыванием ревности у Кассиана. И пусть Себиану нравилось общаться с ларрой Соларой, прекрасно осозновал, что лучше сократить их время общения до необходимого минимума, пока между этими двумя всё не прояснится.
  - Читай. - Кассиан небрежно бросил на стол коричневую папку с золотистым гербом тайной полиции в уголке.
  С удобством расположившись напротив князя, советник погрузился в чтение. И чем больше он читал, тем сильнее хмурился. Просмотрев всё, что было в папке, Себиан заметил, что великий князь и начальник тайной полиции всё это время выжидающе смотрели на него.
  - Как вам удалось его расколоть? - спросил советник у Айлара.
  - Применил одно интересное заклинание, подталкивающее человека рассказать всё, что его волнует, - ответил водник и, заметив любопытные взгляды друзей, добавил: - Нет, я не расскажу его вам, это секрет моей семьи.
  И им пришлось поумерить своё любопытство. Виконты Иризейские уже много поколений занимали пост главы тайной полиции. В отличие от других стран, в Ледосии его можно было считать преемственным, как и титул, традиционно передающийся старшему сыну. И как беззаветно преданным князьям людям, виконтам позволялось иметь тайные знания, не доступные никому другому. Не многие аристократические семьи в человеческой части Эдеи могли похвастаться такими же привилегиями.
  Из-за того, что в древности много раз происходили кровавые перевороты благодаря тем, кто обладал какими-то тайными умениями, человеческие правители лишили многих права на секретные разработки. Отныне всё, что создавалось магами, должно было получить правительственный патент, иначе изобретателя ждала довольно не завидная участь где-нибудь в ссылке.
  - Значит, по словам нашего преступника, он защищал свою возлюбленную, за силой и умениями которой мы, якобы, охотились? - спросил Себиан, хотя в отчётах допроса всё было написано.
  - И почему мне так хочется верить, что он был просто сумасшедшим, а не в возможность нахождения в столице женщины-вампира? - Кассиан вышел из-за стола и хмуро осмотрел собравшихся. - По глупейшему стечению обстоятельств погиб муж моей кузины, множество пострадавших, лаборатория разрушена и не известно когда мы сможем возобновить создание артефакта поиска. А тут ещё может оказаться, что мы проворонили новую госпожу вампиров.
  - Успокойся, возможно, если в этом деле и замешана женщина, не обязательно, чтобы она была вампиром, - попытался утихомирить разозлившегося князя Айлар. - Вспомните, три месяца назад в Тарии была казнена магиня помогавшая вампиру, потому что была влюблена в него.
  - Предлагаешь надеяться на лучшее, пока не произойдёт что-то похожее на историю ларры Алаисы? - Ещё немного и, казалось, великий князь начнёт рычать. - Я хочу, чтобы ларра Солара постоянно находилась под наблюдением. Завтра я сам с ней поговорю и всё объясню, но не дай боги с ней...
  - Не волнуйся, с ней всё будет хорошо, - пообещал Айлар. - Я приставлю лучших спецов.
  - Кстати, почему в отчёте нет даже намёка на то, кто может быть эта женщина? - поинтересовался Себиан.
  - Мы не успели. - Водник недовольно поджал губы. - Теперь его сможет разговорить только некромант в статусе архимага, а у нас в княжестве, к сожалению, таких нет.
  - Я свяжусь с императором, - заверил Кассиан. - Он не откажется помочь, особенно когда узнает, кого именно нам нужно найти.
  Они ещё долго обсуждали дальнейшие действия и разошлись только поздно ночью. Но даже лёжа в своих кроватях, каждый из них думал о том, что княжеству предстоят трудные времена.
  Глава 8
  - Я ничего не забыла? - Внимательно осмотрев кабинет, поинтересовалась ларра Лениана. - Не хотелось бы возвращаться, и так всех задержала.
  - Нет, мы с вами всё проверили уже не по одному разу, - заверила её Солара. - Не беспокойтесь, об остальном я позабочусь.
  - Благодарю, моя дорогая! Как же хорошо, что ты вернулась домой.
  - Пойдёмте, я провожу вас.
  Подхватив одну из двух сумок, Забирающая пропустила вперёд себя наставницу. Они направлялись в один из залов дворца, где главную целительницу княжества поджидал небольшой отряд из целителей и магов. Ночью пришло сообщение, что в одном из горных районов случился обвал и есть жертвы среди мирного населения. Ларра Лениана сразу же распределила обязанности, оставив Солару в столице за главную, так как было не известно, насколько целительница задержится в зоне бедствия.
  Девушка, конечно же, предпочла бы сама отправиться на помощь пострадавшим, но наставница строго напомнила о том, что кое-кому не мешало бы себя поберечь после использования дара. Пришлось согласиться, хотя недовольство таким стечением обстоятельств свернулось колючим клубочком в груди.
  Когда они подошли к месту сбора, там уже находился первый советник и начальник тайной полиции. Удивившись их присутствию, Солара прислушалась к тому, что они говорили.
  - Там уже будет ждать передовой отряд, - тихо говорил ларр Айлар невысокому рыжеволосому огненному магу. - Они должны были подготовить место для лагеря и начать обследовать местность. Затем они поступят в твоё распоряжение.
  - Хорошо, - чётко, по-военному ответил огневик. - Всё будет исполнено в лучшем виде.
  - Главное не усердствуйте в охране и не мешайте нам, - вмешалась в их беседу ларра Лениана.
  - Не беспокойтесь, уважаемая ларра, такого, как в Берестянах, больше не повторится, - заверил её ларр Айлар. - Мы приняли к сведению все совершённые там ошибки.
  С любопытством посмотрев на наставницу, Солара раздумывала о том, как бы изловчиться, чтобы узнать, что же произошло в Берестянах. Вмешиваться в важную беседу ей не хотелось, чтобы не задерживать людей глупыми расспросами.
  - Два года назад там сошла лавина, - прошептал ей на ухо ларр Себиан. - Район всё ещё был нестабилен, поэтому безопасники перестраховывались, не разрешая целителям и местным бродить по опасным местам, чтобы найти пострадавших. Из-за этого чуть не погибло много людей. Если бы ларр Айлар лично не вмешался, неизвестно, чем бы там всё закончилось. Разразился страшный скандал, а кое-кого сместили с должности. Довольно неприятная история.
  - Благодарю вас за пояснения, - прошептала Солара. - Это действительно страшно, когда из-за споров между разными ведомствами могут погибнуть люди.
  - Все готовы? - тем временем раздался зычный голос огненного мага, назначенного руководителем этой экспедиции. - Тогда постройтесь по одному и спокойно проходите в портал. Просьба не зевать на той стороне, чтобы не мешать выходу других из перехода.
  Попрощавшись с наставницей и ещё раз заверив, что она со всем справится, Солара направилась к выходу из зала, когда её нагнал советник.
  - Ларра Солара, вас хотел видеть великий князь.
  - Да, мы договаривались встретиться ближе к обеду.
  - Нет, он попросил передать, чтобы вы пришли сразу же, как проводите ларру Лениану.
  - Что-то случилось? - Солара мгновенно насторожилась.
  - Князь вам сам всё расскажет, - заверил ларр Себиан, чем привёл девушку в ещё большее смятение, когда она увидела его непривычно серьёзный взгляд.
  - Хорошо, я только заберу список и сразу же отправлюсь к нему. - Забирающая поспешила в сторону рабочего кабинета, гадая, что же могло случиться.
  Но как бы она не желала узнать, что же ей хочет сообщить великий князь, всё же не смогла удержаться, чтобы не заглянуть в зеркало. Внимательно осмотрев себя, девушка поправила несколько белых прядок, когда ей показалось, что они не очень хорошо торчат из пышной косы. Затем огладила ткань платья, насыщенного синего цвета, ещё раз перевязала платок, скрывающий довольно глубокое декольте. Правда, на этот раз Солара более свободно повязала шёлковую ткань, не желая, чтобы та слишком сильно сдавливала ей шею.
  - Так и удавиться не долго, - пробормотала она, расправляя складки платка. - А то, что шея немного видна... Вернее совсем открыта... Ну и ладно, переживёт!
  Воинственно посмотрев в глаза своему отражению, целительница немного ослабила узел и сильнее натянула шёлковую ткань на правое плечо. Теперь открытой оказалась не только шея, но и начали проглядывать ключицы. Удовлетворённо улыбнувшись, Солара захватила список и с гордо поднятой головой вышла за дверь.
  Но чем ближе она подходила к приёмной князя, тем сильнее начинала волноваться. Тем более ей не добавляли спокойствия восхищение и одобрение в мужских глазах, а так же негодование и зависть женских взглядов. Забирающая наконец осознала, что не просто приводила в порядок свой внешний вид, а прихорашивалась! перед встречей с понравившимся мужчиной.
  'А ведь совсем недавно я так была уверена, что уж точно не попадусь на его уловки, - с горьким сожалением подумала Солара. - А что в итоге? Ещё немного, и опущусь до драк с другими ларрами, за право быть в постели Кассиана?'
  Еле заметно скривив губы от омерзения, девушка решила найти укромный уголок, чтобы ещё раз перевязать платок, но на этот раз скрыв всё, что она так кокетливо выставила на всеобщее обозрение. Осмотревшись по сторонам и увидев приоткрытую дверь, Солара уже повернулась в её сторону, когда довольный девичий голос, от которого всё внутри застонало, заставил замереть на месте.
  - Ой, ларра Солара, мы опять так удачно с вами встретились!
  Обречённо оглянувшись, Забирающая изобразила на лице улыбку. А на встречу к ней спешила её 'милая подружка' ларра Лорея.
  - Ох, как смело с вашей стороны было так нарядиться, - громко заявила магиня, пристально осмотрев платье целительницы. - Вы неподражаемы, хотя, конечно, скромность украшает добропорядочную ларру. Ах, мне так нравится этот нежный голубой цвет платка! Только он у вас сполз, неприлично обнажая всё то, что благочестивая ларра должна показывать только мужу.
  Начиная понемногу закипать от злости, Солара попыталась сказать, что очень спешит. Ей совсем не улыбалось стать бесплатным представлением для жадно прислушивающихся к их беседе придворных.
  - Меня всегда поражала мода некоторых стран, - тем временем продолжила щебетать неугомонная ларра Лорея. - Нося столь открытые наряды, ларры рискуют стать жертвами всяких тёмных личностей. И будут сами в этом виноваты. Но, что меня действительно радует, так это отсутствие в их платьях такого жёсткого воротничка, как в наших. Только посмотрите на мою бедную шею!
  Не успела Солара сказать хоть слово, как магиня, совершенно никого не смущаясь, быстро расстегнула мелкие пуговки своего платья до самой груди. Со страдальческим видом отведя ткань в сторону и выгнув шею, она ткнула пальцем, указывая целительнице куда нужно смотреть.
  - Как вы так умудрились натереть шею? - ахнула Забирающая, мигом позабыв обо всём, что успела наговорить её 'подруга'.
  - Сама не знаю, - пожаловалась ларра Лорея. - Сначала я почувствовала лёгкое пощипывание вчера после обеда, но к ночи кожа уже буквально горела!
  Ухватив страдалицу за руку, целительница утянула её вслед за собой в одну из малых гостиных, подальше от любопытных глаз окружающих.
  - Ничего удивительного, вы её растёрли чуть ли не до крови, - возмутилась Солара, осматривая покрасневшие и распухшие полосы. - Немедленно зайдите в лазарет, пусть вам выдадут заживляющую мазь. И пока следы полностью не пройдут, ни в коем случае не носить платья с воротником.
  - Но у меня все они такие, - опешила магиня. - Что же мне теперь, из комнаты не выходить?
  'Было бы не плохо', - подумала Забирающая, но в слух сказала совершенно другое:
  - Перешейте несколько нарядов, а шею прикрывайте платком. Думаю, не будет большой беды от такой небольшой вольности. Давно уже пора отказаться от этого травмирующего архаизма. Я попробую поговорить с вдовствующей княгиней. Она весьма разумная женщина.
  - Ох, благодарю вас! - Обхватив руки целительницы, ларра Лорея искренне ей улыбнулась. - Тогда не буду вас больше задерживать.
  Посмотрев вслед уходящей магине, Солара всерьёз задалась вопросом: не показался ли ей тот тёплый свет, озаривший глаза ларры Лореи и убрав на мгновение ставшее уже привычным высокомерное выражение лица.
  Тряхнув головой и отогнав посторонние мысли, целительница зашла в приёмную князя. Приветливо поздоровавшись с секретарём и подождав, пока о ней доложат, Солара немного нервно облизнула губы, прежде чем войти в 'святая святых'.
  - Присаживайся, - предложил Кассиан, мельком посмотрев на неё.
  Удивившись его хмурому виду, Забирающая присела на стул и выжидающе замерла.
  - Давай мне список, а сама пока ознакомься вот с этим, - протянув девушке синюю папку, князь забрал у неё документ, принявшись его изучать.
  Поизучав некоторое время беловолосую макушку, Солара всё же углубилась в чтение. Сначала она даже не поняла, что изучает, а когда вникла в смысл написанного, потрясённо охнула. Под конец и вовсе отложила папку, выдохнув:
  - Этого просто не может быть!
  - Чего именно? - поинтересовался Кассиан, уже давно наблюдавший за ней.
  - Ведь Лэриана говорила Алаисе, что кроме неё женщин вампиров... - Солара немного растерянно посмотрела на князя.
  - Значит, ты тоже считаешь, что это могла быть вампирша?
  - А кому ещё понадобилось врать несчастному ларру Мирану, чтобы заставить его пойти на преступление?
  - Никому. - Потерев подбородок, Кассиан задумчиво посмотрел в окно. - Ты ведь понимаешь, что это значит?
  Не дождавшись ответа, он вновь перевёл взгляд на Забирающую и немного выпал из реальности, залюбовавшись ей. С ярко выраженной принадлежностью к потомкам ледяных эльфов, Солара действительно была очень красивой девушкой. Но именно тот мягкий солнечный свет, которым, казалось, она одаривала всех вокруг, делал её безумно притягательной. По крайней мере, для великого князя так точно.
  Такие же синие, как и у него глаза, в обрамлении белых пушистых ресниц, внимательно следили за мужчиной. А Кассиану безумно хотелось, чтобы они вновь потемнели от того обжигающего огня желания, который он смог разжечь вчера. Хотелось, чтобы девушка прикусила пухлую нижнюю губу, в стремлении сдержать стон, готовый вырваться из груди, чтобы показать, как ей понравились его прикосновения. Хотелось ощутить, как её тело расслабляется под его руками...
  - Мой князь? - Солара в удивлении приподняла одну бровь.
  - Тебя будут охранять, - сообщил Кассиан немного севшим голосом.
  Увидев, как расширились глаза Забирающей, а затем в них зажёгся огонёк упрямства, мужчина неодобрительно покачал головой. Стремительно перехватив её руку, Кассиан осторожно сжал её, погладив нежную кожу большим пальцем.
  - Не спорь, это ради твоей же безопасности. Мы не знаем ни кто она, ни сколько у неё помощников, ни чего добивается, но тобой рисковать я точно не намерен.
  - Неужели вы думаете, что её не насторожит охрана, которая неожиданно появится рядом со мной? - спросила Солара, не отрывая взгляда от их переплетённых рук.
  - Конечно же насторожить, поэтому за тобой будут наблюдать издали, чтобы не вызвать подозрений. - Князь медленно, словно нехотя, отпустил девичью ладонь, напоследок скользнув кончиками пальцев по ставшей чувствительной коже. - Не беспокойся, не думаю, что охрана понадобиться на долго. Я свяжусь с императором Кирианом. На данный момент кронпринц эльфов находится на территории империи и не откажет в поимке нашей 'проблемы', раз уж продолжить изготовление артефактов мы пока не можем.
  - Что же, тогда я согласна немного потерпеть это маленькое неудобство, - согласилась Солара.
  - И чем же могут быть так неудобны невидимые охранники? - весело поинтересовался Кассиан. - Если только помешать тайному свиданию.
  - При всём моём уважении, это не ваше дело, мой князь, - неожиданно ответила Забирающая, и сама же испугалась своей дерзости.
  Настороженно посмотрев в гневно сверкнувшие глаза, Солара уже хотела попросить прощения, но собрав волю в кулак, лишь выше задрала подбородок. Она не хотела уступать ему и идти на поводу у мужских желаний. Мгновенно решив, что не позволит повториться вчерашнему посягательству, девушка почувствовала себя значительно уверенней.
  Правда, её так неожиданно обретённая уверенность и смелость дали значительную трещину, стоило только князю медленно начать обходить свой стол. И столько хищного магнетизма было в тот момент в его движениях, что Солара буквально застыла на месте. Всё её существо кричало о том, что нужно бежать, но девушка не имела сил сдвинуться, завороженная хищной грацией движений.
  - Значит, не моё? - тихо уточнил Кассиан, медленно подняв руку и еле ощутимо проведя пальцами по щеке, скуле, а затем обрисовав контур губ.
  - Да, - так же тихо ответила Солара, почувствовав, как начали слабеть колени.
  Мгновенно прижав её вплотную к себе, князь легонько коснулся губами заалевшей щеки, прочертив дорожку к открытой шее, заставив девушку откинуть голову вбок для лучшего доступа. Услышав судорожный вздох и почувствовав, как Солара сильно сжала его плечи, сама не зная, хочет ли оттолкнуть его или прижаться сильнее, Кассиан удовлетворённо улыбнулся.
  - Ты точно уверена в этом? - спросил, вдыхая лёгкий цветочный аромат и еле сдерживаясь, чтобы не оставить метку на белой коже.
  - Вы непозволительно ведёте себя. - Забирающая постаралась собрать разбегающиеся мысли в кучу и всё же оттолкнуть наглеца.
  - Ты непозволительно ведёшь себя, - поправил её Кассиан, проведя ладонью вдоль позвоночника.
  - Я?! - Солара так сильно возмутилась несправедливому обвинению, что туман, застилающий сознание, моментально развеялся.
  Почувствовав, что мужчина сначала замер, а затем, уткнувшись лицом ей в плечо, мелко затрясся, целительница и вовсе опешила. Но поняв, что князь смеётся, смущённо спросила:
  - Что здесь смешного?
  - Ты неподражаема! - выдохнул Кассиан, расхохотавшись в голос. - Я имел в виду, что когда мы одни, можно обращаться ко мне на 'ты'.
  - Нет! - воскликнула Солара, завозившись в мужских объятиях. - Не думаю, что нам стоит так сближаться. Да и не осмелюсь я...
  - Мы уже намного ближе, чем просто правитель и его подчинённая. - Зафиксировав руки девушки, Кассиан прекратил её сопротивление. - Не отрицай этого.
  - Мой князь, я... - Солара честно пыталась донести до мужчины, что не хочет быть его фавориткой - ещё одной маленькой победой, в длинном списке таких же успешных завоеваний.
  Но разве можно поверить в её искренность, когда близость Кассиана моментально лишает разума и верные доводы в отстаивании своих интересов бесследно исчезают в туманной дымке ярких эмоций и желаний? Сможет ли поверить князь в правдивость её слов, если она сама не верит в них, плавясь от жарких взглядов, которые дарит желанный мужчина?
  Весь запал начал быстро таять, как только князь провёл ладонью по напряжённой спине. И вместе с желанием продлить удовольствие от его прикосновений, в груди разгорается пожар злости и раздражения на свою бесхарактерность. Мысленно ругая себя последними словами, девушка попыталась вырваться из мужских объятий.
  - Прошу не спорь. - Прижавшись лбом к её лбу, Кассиан, казалось, гипнотизировал девушку взглядом, лишая остатков воли. - Позволь мне показать, что я не причиню тебе боли. Позволь... ухаживать за тобой.
  Не ожидавшая таких слов от мужчины, Солара настороженно замерла. Здравая осторожность и желание поверить - вот те два чувства, начавшие борьбу в её сердце. Ведь так хотелось почувствовать себя нужной тому, кого любила и кем восхищалась долгие годы. И пусть Кассиан оказался совсем не принцем из сказки, часто выводя её из душевного равновесия, отказаться от своих чувств целительница оказалась не в силах. Великий князь стал её личным сильно действующим дурманом, поработившим волю и чувства.
  И, в то же время, самоуважение 'кричало' о том, как глупо она поступает, поддаваясь на явную провокацию. Если бы ещё князь не находился так близко...
  - Клянусь, ты не пожалеешь, - продолжал уговаривать Кассиан, неотвратимо приближаясь своими губами, к её губам, пока между ними не осталось ничтожно маленького расстояния. - Позволь...
  И Солара, непроизвольно качнувшись вперёд, сама прикоснулась к его губам невинным поцелуем.
  Жар...
  Нестерпимый жар! Вот что она почувствовала, когда Кассиан мгновенно перехватил инициативу, одной рукой крепко обхватив её талию, а другую положив на шею. Великий князь не дал Соларе даже маленького шанса, чтобы прийти в себя. Его губы медленно, но верно сводили её с ума, показывая, как могут поцелуи любимого мужчины возносить к неведомым до селе вершинам, лишая даже самых крохотных остатков разума. И когда князь осторожно провёл кончиком языка по нижней губе, Солара с готовностью приоткрыла рот, желая попробовать всё, что он мог предложить.
  Обняв мужчину за шею, она с восторгом погрузила пальцы в его волосы, сожалея, что сейчас они заплетены в тугую косу. Робко отвечая на движения его языка, Солара еле слышно простонала, не в силах вытерпеть даримое ей удовольствие. В тот же миг Кассиан усадил её на стол, заставив немного прогнуться в спине и опереться руками о столешницу.
  Ничего не соображая, девушка послушно откинула голову назад, когда князь спустился дорожкой из поцелуев к её шее. Задохнувшись от ощущения его зубов, нежно прикусывающих кожу, тихо всхлипнула, так прося не останавливаться. Но именно это заставило мужчину замереть.
  - Нам нужно остановиться. - Кассиан уткнулся лбом в девичье плечо, тяжело дыша.
  - Почему? - обиженно спросила Солара, не соображая, что говорит.
  Ей так нравилось всё то, что мужчина делал, поэтому девушка совершенно не желала останавливаться. На данный момент её разум продолжал пребывать в вязком мареве даримого князем наслаждения.
  - Потому что если мы не остановимся, ты познаешь своего первого мужчину на рабочем столе.
  - Рабочий стол? Да, он здесь просто огромный! - Солара честно попыталась понять, что ей говорят.
  Отстранившись, Кассиан пристально посмотрел в глаза Забирающей. Заметив в них томную поволоку, даже не собирающуюся исчезать, не смог сдержать самодовольной улыбки.
  - Хм, я ещё ни с одной своей фавориткой не развлекался здесь. - Каверзно заявил великий князь.
  И его расчёт оказался верен. При упоминании фавориток, Солара вздрогнула, начав быстро избавляться от заволакивающего сознание желания. Заметив, что сидит на столе, бесстыдно прогнувшись, она моментально залилась краской стыда. Зло посмотрев на довольно улыбающегося мужчину, целительница открыла рот, чтобы разразиться гневной речью, когда её самым бесстыдным образом прервали. Кассиан быстро запечатал её рот поцелуем.
  - Пришла в себя? - спросил он спустя некоторое время.
  - Да. - Окончательно смутившись, Забирающая спрятала своё лицо у него на груди. - Нам не стоило... Вы...
  Чувство стыда затопило её с головой. Винить в произошедшем Кассиана не было смысла, потому что она была виновата не меньше. А может и больше его, так глупо потеряв голову. Оставалось только мысленно поблагодарить мужчину за то, что он оказался более сознательным, чем она сама.
  - Знаешь, я придумал, как заставить тебя обращаться ко мне на 'ты', - перебил князь, успокаивающе поглаживая её по голове. - Просто буду тебя каждый раз целовать, как только ослушаешься меня.
  - Но вы не можете... - возмутилась Солара, и тут же поплатилась за это, когда мужчина вновь поцеловал.
  - Я всё могу, - самодовольно заявил Кассиан, помогая девушке спуститься со стола. - А теперь побудь хорошей девочкой и... Наверное, я открою тебе портал в кабинет ларры Ленианы.
  - Зачем?
  - Не хочу, чтобы кто-нибудь видел тебя сейчас такой. С припухшими губами, из-за моих поцелуев. С румянцем смущения на щеках. С этим непередаваемым блеском в глазах...
  - Прошу... тебя, прекрати!
  Довольно рассмеявшись, Кассиан вновь обнял девушку.
  - Не могу. Не могу прекратить трогать тебя. Не хочу прекращать смущать. Не желаю быть вдали от тебя.
  Слушая то, что с таким серьёзным выражением лица великий князь говорил ей, Солара чувствовала, что ещё немного, и она расплавится от счастья. Ей с трудом верилось в правдивость всего произошедшего. И, в то же время, было безумно страшно от осознания того, что такие слова Кассиан мог говорить не только ей одной.
  - Мне действительно лучше сейчас уйти. - Опустив голову, Солара отстранилась от мужчины. - Буду благодарна, если вы... ты откроешь мне портал.
  - Ну и что ты успела себе напридумывать? - Подозрительно прищурился Кассиан. - Солара, в чём дело?
  - Наверное в том, что всё происходит слишком быстро, - немного съюлила она. - Мне нужно время... подумать.
  - Я понимаю, и согласен с этим. - Великий князь, наконец, отпустил девушку. - Но и ты пойми, что я сделаю всё от меня зависящее, чтобы ты согласилась на мои ухаживания.
  Не удержавшись, Забирающая немного ехидно улыбнулась, сообщив:
  - Ни сколько не сомневаюсь в этом! Лишь надеюсь на то, что вы... ты не позволишь себе ничего лишнего на глазах у посторонних.
  - Значит, наедине ты согласна...
  - Мой князь, я не одна из... придворных дам, готовых по первому требованию запрыгнуть в твою постель. Я - Забирающая, будущая главная целительница княжества, поэтому не позволю...
  - Тише, тише, я всё прекрасно понимаю. - Прижав палец к губам целительницы, Кассиан ласково улыбнулся. - Поверь, меньше всего я желаю причинить боль, или неудобство из-за своего внимания к тебе. А теперь уходи, у нас с тобой действительно много дел.
  Солара уже практически шагнула в любезно открытый князем портал, когда он неожиданно вновь обнял её и быстро поцеловал. Не успела девушка возмутиться такому произволу, как Кассиан осторожно, но настойчиво подпихнул её в белое марево перехода.
  Оставшись в кабинете один, мужчина растянул губы в довольной улыбке. Солара сама не понимала, что своим желанием держаться от князя подальше, лишь ещё больше раззадоривает его, пробуждая инстинкт охотника. А её искренний отклик на его поцелуи укрепляет его в принятом решении. И Кассиан был готов с удовольствием начать преследование и завоевание строптивой 'жертвы'.
  Глава 9
  Проверив охранное плетение и заглушки на комнате, Кассиан опустился на кресло, приняв расслабленную позу. Перед ним, на каменном постаменте, лежал небольшой золотой овал с впаянными по краю камнями горного хрусталя. В центре же овала находился самый крупный камень, по прозрачности могущий соперничать со слезой.
  На мгновение прикрыв глаза, чтобы собраться с мыслями, великий князь направил на артефакт порцию 'сырой' магической силы, и вскоре камни еле заметно засияли призрачным белым светом. Отметив данный факт краем сознания, Кассиан подумал, что в случае с Себианом, камни сияли бы красным светом. Таким своеобразным образом артефакт откликался на дар использующего его мага.
  Вскоре над овалом появилась туманная дымка, что означало - сигнал дошёл и принят вызываемым абонентом. Несколько секунд настройки, и вот перед князем появилось лицо собеседника. Оно постоянно шло мелкой рябью, будто отражалось в водной глади, но это совершенно не мешало увидеть немного отличные от человеческих черты лица, остроконечные уши и, самое главное, золотистую вязь татуировки, и так много говорящую о том, кто ответил на вызов.
  - Великий князь! - еле заметный кивок, и комнату заполнил красивый певучий голос.
  - Кронпринц! - Кассиан полностью скопировал движения наследника эльфийского престола. - Я благодарен вам за то, что вы откликнулись на мою просьбу.
  - В этом не было ничего сложного, но беда в том, что я не смогу вам помочь.
  - Почему?
  Кассиан продолжал удерживать на лице маску спокойствия, хотя внутри у него всё неприятно сжалось. Он действительно рассчитывал на помощь эльфов, думая, что мигом разберётся со своей проблемой.
  - Дело в том, что тогда мы все поверили словам Лэрианы, вот я и не сказал... - В раскосых глазах лиура Арианеля мелькнуло сожаление. - Женщины вампиры неотличимы от остальных магов. Их ауры совершенно обычные, возможно потому, что у них не было таких проблем, как у мужских особей.
  - То есть...
  - Да, сомневаюсь, что ваш артефакт смог бы опознать представительницу магических вампиров. Хотя сама идея невероятно хороша. Удивительно, как вам только удалось создать его?
  - К сожалению, я не могу открыть вам этой тайны. Могу лишь заверить, что ни один из представителей Старших рас при этом не пострадал.
  Красиво очерченные губы слегка растянулись в улыбке, показав, что кронпринц оценил шутку. Но, тем не менее, нечеловеческие глаза всё так же изучающе смотрели на собеседника, желая разгадать тайну создания артефакта. И великий князь с честью выдержал эту битву, так и не отведя взгляда.
  - Если мы хоть чем-то сможем вам помочь, смело обращайтесь, - наконец проговорил лиур Арианель, подумав, что ему определённо нравится этот потомок ледяных и полуночных эльфов. - К сожалению, отец призывает меня вернуться домой, но вскоре сюда прибудет мой младший брат и... дядя. Я расскажу им о вашей проблеме и думаю, что они захотят навестить Ледоское княжество.
  - Почту за честь принимать их у себя в гостях, - заверил Кассиан, мысленно скривившись.
  Князю совершенно не хотелось, чтобы представители правящего дома ошивались в княжестве, пока где-то здесь обитает вампирша. Стоило только представить, что они могут пострадать, находясь у него в гостях...
  'А если отправить их в Ледяной Дол? - мелькнула неожиданная мысль. - Думаю, наша госпожа будет не против встречи с...'
  - Тогда не буду вас больше задерживать. - Кронпринц прервал его размышления.
  Учтиво попрощавшись с представителем одной из Старших рас, Кассиан так и продолжил сидеть, обдумывая свои дальнейшие действия. По всему выходило, что им предстояло вступить в опасную игру с магическими вампирами. При этом оставалось совершенно не понятным, осведомлена ли вампирша о том, что её исполнитель всё рассказал?
  - А если и знает, то догадывается ли о том, что нам известно, кто за всем этим стоит? - Посмотрев на лепнину потолка, великий князь еле заметно нахмурился. - И вообще, почему именно наше княжество? Что ей понадобилось у нас?
  Но ответа, как и ожидалось, он не получил.
  - Солара не обрадуется...
  Из-за того, что эльфы не могли им помочь, охрану Забирающей предстояло усилить. Кассиан вообще задумался о том, не выделить ли ей постоянного сопровождающего, чтобы тот выполнял обязанности телохранителя. Вообще у него была одна подходящая кандидатура, но стоило представить реакцию Солары, когда она узнает правду... Да и не хотелось ему пока выводить из тени хорошего агента.
  Решив, что пока Забирающую будут охранять, как и прежде, князь уже хотел отдать своему секретарю распоряжение привести целительницу к нему в кабинет, когда нерешительно замер. Понимая, что если они останутся наедине, то их общение опять свернёт на извилистую тропинку, Кассиан задумчиво потёр подбородок, не зная, как лучше поступить.
  Нет, ему нравилась то, что происходило между ними. И Кассиану определённо льстило, как девушка моментально теряла голову от его поцелуев, но и он терял ясность мыслей. А сейчас их притяжение могло сильно помешать. Великий князь не хотел рисковать Соларой, идя на поводу у своих желаний и безответственно относясь к угрозе.
  - Значит, придётся постараться встречаться с ней только при свидетелях.
  Выйдя из переговорной комнаты и запечатав её личной печатью, Кассиан подозвал ждущего его секретаря.
  - Через час у меня в кабинете должны присутствовать ларр Себиан, ларр Айлар и ларра Солара, - отдал он распоряжение, отправляясь в сторону своих покоев. - Отмените на сегодня все остальные встречи. И, наверное, на завтра тоже.
  - Но мой князь, завтра днём вы должны встретиться с послами из Дархина! - Всполошился верный секретарь. - Это маленькое королевство наш основной поставщик шерсти белых курхушей.
  - Ах да, я забыл. - Кассиан недовольно поморщился. - Хорошо, я встречусь с ними, но больше...
  - После обеда вы обещали погулять по саду со своей матушкой. Вдовствующая княгиня уже давно жалуется, что вы практически не уделяете ей внимания, как и своему двору.
  - Вам жаловалась?
  - Нет, - с достоинством ответил секретарь. - Ларра Дарьяна очень часто говорила это своим воспитанницам, но почему-то именно тогда, когда замечала меня невдалеке от себя.
  Усмехнувшись, князь ободряюще похлопал слугу по плечу.
  - Не расстраивайтесь, Леон, я встречусь с матушкой, - пообещал Кассиан. - Кстати, что там с балом в честь ларры Солары?
  - Из-за случившейся трагедии вы приказали его отложить, но, насколько я знаю, уже было практически всё готово, - доложил секретарь.
  - Сколько времени понадобится для окончательных приготовлений?
  - Неделя, мой князь.
  - Прекрасно! Значит, через неделю во дворце состоится бал. Леон, поставьте в известность придворных, раз уж они так соскучились без моего внимания.
  - Будет исполнено, мой князь!
  *****
  - Ну вот и всё. - Завязав бинт, Солара ободряюще улыбнулась бледной рыжеволосой девчушке с заплаканным лицом. - Постарайся больше не оборачивать на себя кастрюлю с кипятком, и зайди к дежурной целительнице завтра с утра. Тебе дадут заживляющую мазь и обезболивающий порошок.
  - Спасибо вам, ларра Солара, - горячо поблагодарила полная низкорослая женщина в цветастом платке, прижав свои руки к пышной груди. - Не представляю, как так получилось! Моя племянница всегда была очень расторопной и осторожной, а тут...
  - С каждым может случиться. - Ободряюще улыбнувшись юной пациентке, Забирающая отошла к раковине. - Через четыре дня пусть подойдёт ко мне, я ещё раз посмотрю руку. Следов остаться не должно, но всё же убедиться не помешает.
  Покинув кухню, куда её недавно привёл перепуганный поварёнок, Солара отправилась в больничное крыло, проверить находящихся там сейчас пациентов. Хотя там никогда не бывало много людей. Аристократы предпочитали вызывать целителей к себе домой, а прислуга предпочитала не болеть, чтобы не терять деньги.
  Как целительница и предполагала, лазарет оказался полностью пуст, если не считать дежурной целительницы, сидящей за столом в приёмном кабинете и ледяного мага, сидящего рядом с ней на краю стола.
  - Ларр Бриал? - Солара даже со спины узнала своего давнего знакомого. - Что вы здесь делаете?
  - Ларра Солара, рад вас видеть! - Мгновенно оказавшись перед девушкой, маг почтительно поцеловал её руку.
  - Так что же у вас случилось, и почему вы пришли не ко мне? - вновь по интересовалась Забирающая, заметив, как покраснела целительница, испуганно посмотрев на девушку.
  - Не хотел вас беспокоить. - Ларр Бриал смущённо улыбнулся. - Да и ничего важного... То есть я только немного... Зачем же вам...
  Еле сдерживаясь, чтобы не рассмеяться в голос, Солара внимательно слушала лепет мужественного мага. Наконец, решив, что достаточно выслушала, она повернулась к целительница и приказала:
  - Ларра Милана, кажется, у ларра Бриала заикание. Пропишите ему курс лечения, я потом лично проверю!
  Совершенно стушевавшись под взглядом Забирающей, что смотрелось довольно умильно, ледяной маг благодарно улыбнулся. Теперь ему не нужно было ничего придумывать, чтобы чаще видеться с понравившейся девушкой. Осталось только правильно воспользоваться предоставленной возможностью.
  - Вы моё спасение! - шепнул ларр Бриал, пока ларра Милана вышла из приёмной.
  - На свадьбу позвать не забудьте. - Солара тихонько рассмеялась.
  - А... Эм... Конечно же! - Ледяной маг почувствовал, как второй раз в жизни вспотел. - Вы будете первой, кому я сообщу о... таком радостном событии.
  Удивившись той нервозности, что одолела ларра Бриала, Солара уже хотела поинтересоваться её причинами, когда в лазарет вошёл секретарь князя.
  - Ларра Солара, как хорошо, что я вас нашёл! - воскликнул мужчина, подходя к ней. - Через десять минут великий князь желает видеть вас у себя в кабинете.
  - Сар Леон, что-то случилось? - поинтересовалась Забирающая, почувствовав, что начинает нервничать.
  Девушка не была уверена, что готова так скоро вновь увидеться с Кассианом. Да и дел было очень много!
  - Простите, я не смог вас быстро отыскать, - покаялся секретарь. - Остальные нашлись намного быстрее.
  - Остальные?
  - Ларр Себиан и ларр Айлар.
  - Ну что же, тогда не будем задерживаться ещё больше.
  Целительницы снедало любопытство, из-за чего князь собрал их всех вместе. Предположений было очень много, но которое из них окажется верным, девушка не знала. И поэтому непроизвольно ускоряла шаг, желая как можно быстрее узнать причину вызова.
  Вот так и получилось, что в кабинет она практически вбежала, резко затормозив на пороге, сумев понять, как глупо будет выглядеть.
  - Мой князь! - Изобразив реверанс, Забирающая опустила взгляд вниз, скрывая свою нервозность.
  - Ларра Солара, прошу, проходите. - Кассиан лишь мельком посмотрел на неё, продолжая изучать лежащие перед ним бумаги.
  'Что-то мне это напоминает', - подумала девушка.
  - Дорогая моя ларра, не обращайте на него внимание, - весело сказал ларр Себиан, целуя её руку. - На всякую чепуху отвлекается, а то, что поистине важно, не замечает и должного внимания не уделяет.
  'Да я бы не сказала', - подумала Солара, надеясь, что румянец смущения советник примет на счёт своих слов.
  - Зато ты всегда готов уделять внимание... важному! - Скрестив руки на могучей груди, ларр Айлар насмешливо посмотрел на огневика.
  А Солара в который раз подивилась его внешности. Нет, её соотечественник все отличались высоким ростом и крепким телосложением, но этот водный маг выделялся даже среди них. Ларр Айлар где-то на голову был выше князя и советника, а ширина его плеч поражала воображение. Девушка мысленно сравнила его с кузнецом, работающим в императорской кузнице, и поняла, что маг лишь не на много уступает ему в комплекции. А вот голос у начальника тайной полиции не был басовитым, как можно было ожидать. Низкий и хриплый, он создавал впечатление простуженности собеседника и, в то же время, добавлял определённого очарования мужскому облику.
  Солара тут же решила, что женщины должны быть просто в восторге от ларра Айлара.
  - Я слышу нотки зависти? - Наигранно удивился огневик, пододвинув стул для целительницы. - С чего бы это? Неужели ларры, наконец, поняли, что им надоел твой вечно мрачный вид?
  - Не ожидал, что два мои взрослых друга будут вести себя как дети, да ещё и перед прекрасной ларрой. - Внёс свою лепту великий князь, недовольно смерив взглядом магов. - Вы не могли бы выяснять свои отношения наедине?
  - Зачем ты позвал нас? - спросил ларр Айлар, моментально приобретая сосредоточенный вид.
  - Сообщить, что у нас большая проблема, - ответил Кассиан, откидываясь на спинку кресла. - Вернее даже две, но это пока. Не сомневаюсь, что их будет ещё больше.
  - Подробнее, - обронил советник.
  - Я недавно разговаривал с кронпринцем Арианелем. Эльфы не смогут нам помочь.
  - Почему? - выдохнула Солара, удивлённая отказом.
  - Оказывается, что женщины вампиры ничем неотличимы от простых магов, - пояснил великий князь, недовольно поморщившись. - Лиур не посчитал нужным об этом говорить, так как мы все были уверены, что Лэриана была последней представительницей. Как оказалось зря.
  - Значит даже артефакт не смог бы помочь? - поинтересовался водник.
  - Да, кронпринц подтвердил это. А значит, нам нужно своими силами найти эту заразу, и как можно скорее.
  - Охрана? - Ларр Айлар многозначительно покосился в сторону Забирающей.
  - Пока всё остаётся по-прежнему, - сообщил князь. - Не хочу привлекать лишнего внимания к ларре Соларе. Надеюсь, вы не против? - Переведя взгляд на притихшую девушку, вопросительно приподнял бровь.
  - Нет, я понимаю ваши мотивы и не собираюсь напрасно рисковать, - быстро заверила Солара. - И всё же, как вы планируете её обнаружить, если мы даже не знаем, что ей нужно? Как я поняла, до истории с лабораторией вампирша никак не проявляла себя.
  - Значит, будем пробовать разные 'раздражители'. - Усмехнулся Кассиан. - Через неделю состоится бал в вашу честь. Мы и так слишком задержали его. Заодно нужно составить список мероприятий, а то мне уже намекнули, что я слишком редко предстаю пред жаждущие очи своих придворных.
  Последняя фраза была сказана с таким явным сарказмом, сразу показав присутствующим в кабинете, как великий князь на самом деле относится и к увеселениям и к придворным, жаждущим развлечений.
  - Не мешало бы перетряхнуть наших шпионов на предмет чего-нибудь необычного, что случилось в нашем княжестве. - Задумчиво потёр подбородок советник.
  - Да, я подумал о том же. - Кивнул ларр Айлар. - Кассиан, ты говорил, что у нас сейчас две проблемы. Какая вторая?
  - Лиур Арианель сказал, что вскоре в нашу половину Эдеи прибудут его младший брат и дядя. - Обведя взглядом собравшихся, Кассиан тяжело вздохнул. - И они очень захотят посетить наше княжество.
  - Этого ещё не хватало! - Ларр Себиан недовольно поморщился. - Мало нам неприятностей, так теперь ещё и их охраняй.
  - Себиан прав, сейчас не самое удачное время для визитов, - согласился водник. - Впервые за многие тысячелетия у нас появилась надежда наладить с ними отношения, и теперь сами Сумеречники целенаправленно лезут в пекло.
  - Кто? - Солара удивлённо посмотрела на ларра Айлара.
  - Сумеречники. - Улыбнулся маг. - Так их назвали мои ребята.
  - Что-то в этом есть, - согласился советник, посмотрев на друга. - Это же они создали Сумеречный заслон.
  - Главное, чтобы Старшие расы не узнали, как их называют. - Усмехнулся Кассиан.
  - И всё же, что нам с ними делать? - уточнил ларр Себиан.
  - Я подумываю отправить их погостить в Ледяной дол, - ответил Кассиан, с любопытством наблюдая за реакцией друзей.
  И она его не разочаровала. Столько потрясения и удивления в их взглядах он не видел уже очень давно.
  - Ты точно уверен?
  - Может, стоит сначала у неё поинтересоваться?
  - Нет, это, конечно, хорошая идея...
  - Не соглашусь. А вдруг она не захочет, как и тогда?
  - А я думаю, что это лучший выход из...
  Наблюдая за мужчинами, Солара всё больше и больше запутывалась в происходящем. Их спор набирал обороты, а она силилась понять, что же во всём этом такого ужасного и у кого нужно спросить разрешение на пребывание гостей из Старших рас.
  - Может, вы мне объясните, в чём дело? - Наконец не выдержала Забирающая. - Я слышала о Ледяном доле, как о родовом гнезде великих князей, куда никого не пускают, кроме княжеской семьи.
  Образовавшаяся после её слов тишина, заставила девушку почувствовать себя неуютно.
  - Не совсем верно... - начал объяснять князь и нерешительно замялся. - Ларра Солара, поймите меня правильно, мы стараемся не касаться этой темы при посторонних. Скажу только, что о нём знают действительно слишком мало людей, и все они принесли магическую клятву о неразглашении.
  - И не только её. - Усмехнулся советник. - Скажем так, когда я покину свой пост, то мне сотрут все воспоминания, касающиеся Ледяного дола.
  - Воспоминания сотрут всем тем, кто сейчас знает правду о том месте, - добавил ларр Айлар. - Так же как стёрли их вдовствующей княгине после смерти мужа.
  - По её желанию, - поспешил заверить Кассиан, заметив выражение страха на лице Забирающей.
  Обведя мужчин грустным взглядом, Солара спросила с тоской в голосе:
  - Зачем вы мне это всё рассказываете? Ведь могли спокойно сказать, что это государственная тайна.
  - Потому что после того, как вы займёте место ларры Ленианы, по долгу службы вам придётся иногда бывать там. - Ободряюще улыбнулся ларр Себиан.
  'Я начинаю ненавидеть тайны'. - Пришла к выводу Солара.
  - Но пока вам не стоит забивать этим голову, - добавил ларр Айлар. - У вас ещё есть время со всем свыкнуться.
  Благодарно улыбнувшись магу, Солара перевела взгляд на великого князя, ожидая от него окончательного решения.
  - Аккуратно, но решительно, со всеми почестями переправим их в Ледяной дол, - сказал Кассиан, правильно поняв вопросительный взгляд Забирающей.
  - Да уж, их ждёт незабываемый сюрприз, - с мечтательной улыбкой добавил ларр Себиан, легко, с хищной грацией вставая со стула.
  - Тогда мне нужно побывать там и... предупредить. - Ларр Айлар как-то нервно дёрнул плечом.
  - Если хочешь, могу отправиться с тобой, - предложил советник. - Я уже давно там не был.
  - Нашёл благовидный предлог, чтобы отлынивать от своих прямых обязанностей? - Ехидно усмехнулся водный маг.
  Последовавшее за этим предположением возмущённое сопение, лишь ещё больше развеселило мужчину.
  Глядя вслед увлечённо спорящим магам, Солара подумала, сообразят ли они с ними попрощаться, или так и уйдут?
  Как оказалось - нет. Маги так и покинули кабинет, ничего не замечая вокруг.
  - Не обращай на них внимания, - понимающе улыбнулся Кассиан, закрыв при помощи левитации дверь. - Скажи, ларра Лениана не присылала тебе вестей?
  - Нет, после того, как я её вчера проводила, всё было тихо, - ответила целительница. - У вас тоже не было никаких вестей? Неужели что-то случилось?
  Обеспокоенная пришедшей ей в голову мыслью, Солара не обратила внимания, как по детской привычке прикусила костяшку пальца. И уж тем более не заметила, как к ней приблизился великий князь.
  - Не волнуйся, всё хорошо, - заверил Кассиан, быстро нагнулся и поцеловал растерявшуюся девушку. - Мне доложили ещё вчера, что они без проблем прибыли на место и разбили лагерь. Возможно, ларра Лениана слишком занята, поэтому ничего не сообщила тебе. Сегодня вечером будет новый доклад. Если хочешь, я спрошу...
  - Нет-нет, не стоит отвлекать её по пустякам, - заверила целительница, ободрённая словами мужчины. - Благодарю ва... тебя за известия, мне достаточно знать и это.
  Усмехнувшись на её заминку, князь вновь быстро поцеловал девушку. И ему понравилось, что она не попыталась вырваться, лишь немного напряглась. Кассиан мог с уверенностью заявить, что его попытки приручить эту красавицу не пропадают даром.
  'Тем интереснее будет дальше', - довольно подумал мужчина, помогая целительнице подняться со стула.
  - Тогда можешь идти, если будет что-то важное, я извещу тебя. - Не удержавшись, Кассиан прижал её к себе, попросив: - Только... Будь осторожна. Я не сомневаюсь в профессионализме людей Айлара, но перестраховаться не помешает.
  Обрадованная тем, что мужчина переживает за неё, Солара на мгновение прикрыла глаза, собираясь с мыслями. Затем, не удержавшись, прижала ладонь к щеке Кассиана, ласково улыбнувшись в ответ.
  - Со мной всё будет хорошо, поверь. Всё, что мне сейчас грозит, так это нервный срыв при выборе наряда для бала.
  - Я уверен, ты там будешь самой красивой! - уверенно проговорил Кассиан, быстро поцеловав открытую ладонь. - А теперь иди.
  - Да, мой князь. - Солара присела в глубоком реверансе, старательно скрывая коварную улыбку.
  Забирающей оставалось надеяться, что её маленькая шалость понравится великому князю. Тем более Кассиан больше не бросал на её платья таких красноречивых взглядов, как раньше.
  'Не всё же ему смущать мой покой!' - подумала Солара, стараясь не рассмеяться, пока шла к своему кабинету.
   Глава 10
  Оставшаяся до бала неделя пролетела для Забирающей практически незаметно. Дела, навалившиеся на неё в отсутствии ларры Ленианы отнимали всё время, практически ничего не оставляя для отдыха. Девушка засиживалась до позднего вечера за документацией, лившейся к ней на стол, казалось, нескончаемым потоком. И когда в один прекрасный день пред ней оказалось всего одна папка, Солара сначала даже не поверила, что смогла со всем разобраться.
  В тоже время ей приходилось посещать не только княжеский лазарет, но и разнообразные столичные лечебницы. Представив, что её это всё ждёт после окончательного принятия должности главной целительницы княжества, Забирающая готова была завыть от досады. И тогда она окончательно решила, что у неё будет не только секретарь, но и несколько помощников, как и у ларры Мириан. И пусть Солара бесконечно восхищалась работоспособностью ларры Ленианы, прекрасно осознавала, что сама так жить не сможет. О чём и сообщила ларру Себиану в один из вечеров, когда тот буквально насильно вытянул её в город на ужин.
  - Я признаю поражение, - устало вещала девушка. - Не хочу, чтобы работа превращалась в каторгу. А если я буду жить так же, как наставница, то вскоре умру от перенапряжения.
  - Сочувствую вам, моя дорогая. - Советник ободряюще сжал её ладонь. - На самом деле у ларры Ленианы тоже когда-то были и секретарь и помощники, но последние лет сорок она взвалила всё на себя. Как раз после смерти мужа, видимо так пытаясь заглушить боль утраты.
  - Я помню, в детстве мне бабушка рассказывала, что они были невероятно красивой парой и безумно любили друг друга, прожив душа в душу на протяжении трёх веков, - поделилась своими сведениями Солара.
  - Да, я тоже слышал об этом, - согласился ларр Себиан. - Иногда мне даже кажется, что только желание передать свою должность в надёжные руки удерживает ларра в нашем мире.
  - Вы думаете, что она... - Не сумев договорить страшное предположение, целительница испуганно ахнула.
  - Ларра Солара, я ни в чём конкретно не уверен, - поспешил успокоить её советник. - Это только мои предположения, но, если это правда, её не удержат никакие наши ухищрения. Да и не имеем мы права вмешиваться, ларра Лениана и так отдала многие годы служению Ледосии.
  Тот разговор оставил неприятный осадок в душе девушки, но ей пришлось признать правоту огненного мага. И тем печальнее было осознавать, что, возможно, вскоре их может покинуть один из дорогих ей людей.
  Правда, долго грустить ей не дали. За день до бала, ближе к вечеру, к ней в кабинет радостно впорхнула Вилора, сообщив, что сегодня ночует у неё и вообще готовиться к столь значимому событию они будут вместе.
  - А то терзают меня смутные сомнения, что без моего контроля ты будешь выглядеть как свежевыкопанный зомби! - заявила младшенькая, с удобством устроившись на тахте. - Как тогда прикажешь окучивать князя?
  - Вилора, ты где успела познакомиться с некромантами? - возмущённо спросила Солара, услышав знакомые выражения.
  Именно так обычно говорили студенты отделения некромантии столичной академии империи Роз. Забирающей часто доводилось их слушать, когда она бывала в учебном заведении с ларрой Мириан. Кстати, чаще всего это происходило тогда, когда нужно было лечить этих недомагов смерти после очередного практического занятия.
  - Я несколько месяцев посещала академию вместе с мамой, когда она читала лекции в том году, - созналась нисколько не смущённая Вилора. - Не волнуйся, я не глупое дитя, бездумно повторяющее всё, что услышала. Такие выражения я использую только в кругу самых близких друзей, ну и ещё с тобой. При родителях так не поговоришь, мама расстроится, а папа прочтёт лекцию на тему, как себя должна вести юная ларра! Хорошо, что хоть мою гувернантку уволили! Знала бы ты, как же она меня достала.
  - Или ты её? - хитро поинтересовалась Солара.
  - Только в отместку на её занудство и бесконечные нравоучения и к месту, и не к месту, - заверила сестра. - Я за справедливое возмездие!
  - Какой кошмар, и это говорит будущий целитель!
  В тот вечер они проговорили допоздна, уютно устроившись в кровати Солару. И целительница поняла, как же соскучилась по общению с теми, кого могла назвать своими подругами.
  'Обязательно нужно будет написать ларре Мириан, Алаисе и Катарине', - сделала она мысленную заметку, перед тем, как уснуть.
  Следующий день она полностью посвятила подготовке к балу, что в большей части выражалось возможностью встать немного позже обычного. И то сестра сонным голосом укорила её за то, что будит ни свет ни заря. Солара с удовольствием бы ещё понежилась в постели, но по сложившейся многолетней привычке не смогла себе этого позволить. Девушке всё время казалось, что она только зря теряет время, которое могла бы потратить с пользой.
  В итоге, когда Вилора, наконец, встала, Солара успела вволю понежиться в ванной, проведя некоторые косметические процедуры и отдать распоряжение горничной на счёт их с сестрой платьев.
  - А ты оказывается ранняя пташка, - недовольно буркнула всё еще не проснувшаяся младшенькая, присаживаясь за стол.
  - О, не волнуйся, дорогая, вскоре и ты станешь такой, - 'обрадовала' Забирающая, намазывая булочку джемом. - Или надеялась, что в академии будешь спать до обеда? Я тебя разочарую, но подъём там в полседьмого утра, в полвосьмого получасовая зарядка, с восьми до девяти завтрак, а с...
  Увидев, с каким ужасом Вилора смотрит на неё, Солара рассмеялась.
  - Так и знала, что ты просто шутишь надо мной! - выдохнула будущая целительница. - Прости, но нет, всё так и будет. По крайней мере, на первом курсе обучения. На втором и третьем вам будут постепенно вводить и практические занятия. На четвёртом в основном только практика, перемежающаяся с редкими занятиями теории. Ну а на пятом сплошная практика и подготовка к выпускным экзаменам. Так что позволить себе поспать по дольше ты сможешь только начиная со второго полугодия третьего курса, но проклятая привычка выработанная за два с половиной года тебе этого не позволит!
  - А как же каникулы?!
  - Ладно-ладно, на первом курсе ещё может быть и будешь спать до обеда, но начиная со второго, сама не заметишь, как вставать будешь всё раньше и раньше.
  Оставив сестру размышлять о том, что её ждёт, Забирающая отправилась выбирать украшения, весело напевая себе под нос. Сегодня вечером она хотела выглядеть великолепно!
Оценка: 9.16*7  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Н.Самсонова "Помолвка по расчету. Яд и шоколад" (Приключенческое фэнтези) | | Лаэндэл "Заханд. Метисация" (ЛитРПГ) | | В.Лошкарёва "Хозяин волчьей стаи" (Любовная фантастика) | | Н.Мамлеева "Я подарю тебе верность" (Любовное фэнтези) | | О.Чекменёва "Чёрная пантера с бирюзовыми глазами" (Любовное фэнтези) | | А.Тьюдор "Сертификат" (Романтическая проза) | | М.Боталова "Академия Равновесия. Охота на феникса" (Попаданцы в другие миры) | | Н.Волгина "Мой секси босс" (Современный любовный роман) | | М.Мистеру "Прятки с Вельзевулом" (Юмористическое фэнтези) | | С.Волкова "Жена навеки (И смерть не разлучит нас...)" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
М.Эльденберт "Заклятые супруги.Золотая мгла" Г.Гончарова "Тайяна.Раскрыть крылья" И.Арьяр "Лорды гор.Белое пламя" В.Шихарева "Чертополох.Излом" М.Лазарева "Фрейлина королевской безопасности" С.Бакшеев "Похищение со многими неизвестными" Л.Каури "Золушка вне закона" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на охоте" Б.Вонсович "Эрна Штерн и два ее брака" А.Лис "Маг и его кошка"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"