Шкутова Юлия: другие произведения.

Кодовое имя "Морозко"

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 7.58*44  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Завершена 1 книга дилогии! Жила-была... Нет, не так. Все не так в этой истории! Ну скажите, кто сможет поверить, что однажды обычная девушка Алиса попала в другой мир? И не принц красавец там ее ожидал, а вредный, холодный маг интриган, который не так прост и что-то скрывает. И больше говорит загадками, обещая помочь. Ничего не настораживает? А может ну этого жениха под прикрытием, и обратно к себе в мир? Да оказалось не все так просто и... закрутилось, завертелось. Дар важный открылся, что хуже проклятия. Домой не отпускают, разные условия выдумывая. И жених завидный что-то скрывает. А в глазах у него чувства непонятные и душу опаляет лишь один его взгляд. Тот самый, который не спутать ни с чем. А значит остаемся и женим маг... Э-э-э, то есть разгадаем загадки.
    За обложку большое спасибо Милене Аваковой


    В файле оставлена ознакомительная часть!

    russian dating services Contatore Visite besucherzähler

  Пролог
  Странную комнату без окон и дверей наполнял призрачный свет, исходящий от небольшого стеклянного шара, что был установлен на каменном постаменте. Двое людей внимательно вглядывались в его глубину. Высокий смуглокожий черноволосый мужчина с азартным блеском в глазах аквамаринового цвета следил за сменяющимися лицами женщин разных рас и возрастов.
  - А вот эта тоже очень даже ничего, - ткнув пальцем в поверхность шара, сказал он, внимательно вглядываясь в лицо молоденькой златокудрой эльфийки.
  - Да ты с ума сошел, если хочешь перетянуть ее в наш мир, - хмыкнула миниатюрная блондинка, что стояла подле него. - Представляю, какой фурор она произведет у нас.
  - Да уж, ты права, - задумчиво потерев подбородок, мужчина с сожалением отпустил изображение. - Тогда может быть эта? Уж о-о-очень хороша собой! - глядя на полуобнаженную полногрудую красотку, спросил он.
  - Не сомневалась, что ты оценишь, - хохотнула блондинка, поправив съехавшую с плеча накидку. - Вот только он ее попросту загоняет. И не в том смысле, что ты подумал! Сам ведь знаешь, как ему надоели все эти... - неопределенно махнула она рукой.
  - Да он просто идиот! - возмутился черноволосый, презрительно фыркнув. - Я ведь надеялся, что сделаю как лучше, когда...
  - А вышло, как всегда, - щелкнув собеседника по носу, осадила его женщина.
  - Ну... Есть такое, - немного смущенно улыбнулся мужчина, заправив за ухо единственную ярко-синюю прядь волос в брюнетистой шевелюре. - Но тогда я даже не знаю, кого ему подсунуть!
  - Ее, - лаконично ответила блондинка, остановив картинку еще на одной девушке.
  - Эм... Она, конечно, ничего так... - рассматривая высокую стройную девушку с гривой блестящих каштановых волос и озорными светло-карими глазами, ответил мужчина. - Но и не яркая красавица. Вполне себе обычная, у нас много таких.
  - Ух, разжирел ты, друг мой, - покачала головой женщина, так и удерживая изображение на месте. - Да, у нее красота не очень яркая, зато есть свое очарование, которое напрочь отсутствует у многих красоток, с которыми ты обычно имеешь дело.
  - Мы сейчас говорим не обо мне! - раздраженно отмахнулся мужчина.
  - Он тоже имеет дело с такими, - припечатала блондинка, смешливо фыркнув. - Так что эта девушка просто идеальна!
  - Ты точно уверена? - скептически выгнул бровь ее собеседник.
  - Сомневаешься в моих способностях Оракула? - в свою очередь поинтересовалась женщина, внимательно посмотрев на мужчину своими странными белыми глазами, полностью лишенными цветной радужки.
  - Нет-нет, даже и думать не смел, - приподняв руки в примирительном жесте, поспешил успокоить ее черноволосый.
  - Вот и правильно! А теперь иди, не мешай мне заниматься делом. Не волнуйся, вскоре они встретятся.
  Задумчиво посмотрев на миниатюрную блондинку, мужчина все же решил не спорить. Ухватив ее маленькую ладошку в свою руку, галантно поцеловал. А через секунду о нем в этой комнате напоминал лишь легкий аромат соленого морского воздуха.
  - Мальчишка, - усмехнулась Оракул, вновь переводя взгляд на застывшую картинку. - Хм, это будет довольно интересно!
  
  Глава 1
  Утро еще только недавно наступило, а летняя жара уже начинала править свой бал. Июль вступил в свои права, радуя жителей небольшого города ясной солнечной погодой. Гудение машин и веселые голоса наполняли улицы беспрерывным гулом.
  Многие спешили выехать за город на природу, чтобы в полной мере насладиться погожим деньком. Летние отпуска давали людям такую возможность.
  В одном из домов спального района, в двухкомнатной квартире еще только просыпалась темноволосая девушка. Медленно, словно с неохотой открыв светло-карие глаза, она хмуро посмотрела в окно. Смех и голоса детей, что доносились с улицы, стали причиной ее раннего пробуждения. Широко зевнув и сладко потянувшись, она недовольно пробурчала:
  - И чего им не спится в такую рань? Каникулы же.
  Лениво перевернувшись на живот, девушка закрыла глаза и глубоко вздохнула. Обняв руками подушку, она приготовилась вновь уйти в объятия Морфея, вот только... Как это часто бывает, сон, ехидно махнув пушистым хвостом, окончательно пропал.
  Пролежав с закрытыми глазами еще некоторое время в надежде на чудо, девушка протяжно застонала, раздраженно хлопнув ладошкой по подушке. Спать хотелось неимоверно, но заснуть вновь уже не было никакой возможности. От чего шатенка почувствовала глухое раздражение.
  Вчера она допоздна гуляла с друзьями, лелея надежду на то, что сможет сегодня выспаться, но, кажется, мечтам не суждено было сбыться.
  - Алиса, вставай, - раздался женский голос из-за двери спальни.
  - Ма-а-ам, не хочу-у, - недовольно отозвалась девушка, закрыв глаза.
  - Алиса! - возмутилась невысокая темноволосая женщина, входя в комнату. - У тебя сегодня курсы. Ты забыла?
  'Курсы...'
  - Курсы! - Алиса, как ошпаренная, подскочила, но тут же протяжно застонала.
  В глазах от резкого движения потемнело, а в висках начали стучать невидимые молоточки, принося с собой тупую ноющую боль. Размеренно и глубоко дыша, девушка переждала неприятный приступ и посмотрела на мать.
  - Вот же неугомонная! - неодобрительно покачала головой та. - Иди, умывайся, и завтракать. Скоро должен вернуться отец. Он тебя отвезет.
  Словно в ответ на ее слова, входная дверь открылась и послышался бодрый мужской голос:
  - Наталья, я дома!
  - Егор, иди на кухню, я сейчас подойду, - откликнулась она, а затем погрозила пальцем дочери. - Быстро умываться!
  Шутливо козырнув и крикнув: 'Есть, мэм!', Алиса спустила ноги с кровати. Накинув тонкий халатик, она прошлепала босыми ступнями по полу до ванной комнаты.
  Встав перед зеркалом, ухватила с полки черную резинку и, собрав волосы в немного кривую гульку, завязала ее. Увидев в зеркальной глади полученный кавардак на голове, тихо хмыкнула себе под нос:
  - Кого я тут любила? Потом расчешусь.
  Стоя под прохладными струями воды, Алиса тихо млела от удовольствия. Все же даже в восемь часов утра жара уже ощущалась, обещая, что днем будет настоящее пекло. Вот девушка и оттягивала как могла тот момент, когда придется выйти на улицу. Да только как не крути, а поспешить придется. Эти курсы были для нее очень важны, если она хотела поступить в медицинский. А она хотела!
  Алиса с самого детства мечтала стать врачом. Спасать жизни, лечить от болезней, облегчать, а то и вовсе убирать боль... Могло ли быть хоть что-то важнее этого? Она считала, что нет.
  Да еще и эта ее странная особенность, о которой знала только бабушка.
  Алиса сколько себя помнила, могла через прикосновение унять боль. Девушка словно вытягивала ее из человека, забирая себе. Только, правда, страдала после этого некоторое время. Поэтому бабушка Тася (как звала ее Алиса) и запретила внучке стараться помочь этим способом, если вдруг будет что-то серьезнее головной, зубной или же боли от разбитых коленок.
  Когда маленькая Алиса совершенно случайно помогла своей бабушке унять мигрень, женщина поначалу безумно обрадовалась. Но затем отчего-то страшно перепугалась, заставив девочку рассказать, как и когда малышка обрела эту способность.
  Маленькая Алиса, глотая слезы от боли, которую она испытывала, призналась, что это первый раз. Тогда-то бабушка Тася и взяла с нее клятву, что об этом никто не должен знать. И малышка честно выполнила ее, хотя много раз хотелось похвастаться перед друзьями своей, как она считала, 'волшебной силой'.
  Нет, девушка не прекратила помогать, просто стала поступать хитрее. В процессе 'лечения', Алиса старательно болтала без умолку. Вот люди и считали, что настолько отвлекались на разговоры, попросту забывая о боли. Кто-то бы сказал, что это глупо - забирать чужую боль и страдать при этом самой. Но Алиса не могла прекратить заниматься этим, ощущая какую-то внутреннюю потребность в таком 'лечении'.
  Поэтому для нее был естественен выбор профессии. Девушка уверенно двигалась в этом направлении, посвящая учебе много времени и сил. Лишь изредка позволяя себе отвлекаться на встречу с друзьями, Алиса старательно 'грызла гранит' науки.
  И только вчера она поддалась на уговоры своей лучшей подруги отправиться отдохнуть на природу. Как итог, забыла о курсах, которые родители оплатили, чтобы их дочь могла еще раз все повторить.
  Пройдя на кухню, Алиса радостно поприветствовала отца. Он у нее был заядлым рыбаком и старался как можно чаще предаваться любимому занятию, используя на это практически все свое свободное время.
  - Как улов? - присаживаясь за стол напротив мужчины, поинтересовалась Алиса.
  - Не очень, - недовольно нахмурился тот. - Что-то мне сегодня не везло.
  - И слава всем богам! - подбоченившись, ответила мать Алисы. - Я уже не знаю, куда ее девать. Постоянно приходится кого-то угощать, а то кроме рыбы в холодильник бы ничего больше не влезло!
  Девушка тихонько хихикнула на возмущение матери. Как это часто бывало у рыбаков, ее отец практически не ел рыбу. Зато сам процесс безумно любил. Вот его жене и приходилось выкручиваться, чтобы избавиться от плодов 'страсти' своего благоверного.
  Уплетая еще горячие оладьи и запивая их чаем, Алиса, посмеиваясь, наблюдала за еще одной пикировкой родителей. Отец, как и всегда, принялся доказывать, какое это блаженство - посидеть в тишине на берегу реки. Мать же, в свою очередь, упрямо твердила, что кому-то и блаженство, а кому-то приходится потом чистить и потрошить. Девушке даже иногда казалось, что не люби родители так сильно друг друга, и не старайся они найти компромиссы по этому поводу, могли бы уже давно развестись только из-за этого.
  Тряхнув головой и отогнав неприятные мысли, Алиса сообщила, что пойдет одеваться. А то точно опоздает в свой первый день!
  Уже у себя в комнате надела достающий до середины бедра белый сарафан. Подойдя к зеркалу, висящему на стене, наконец-то расчесалась. Завязав волосы в высокий хвост, затем еще и косу заплела, здраво рассудив, что на улице уж слишком жарко.
  Девушка уже давно бы обрезала покороче свои достающие до талии кудри, но бабушка была категорически против этого. Привыкшая прислушиваться к мнению мудрой женщины, Алиса оставила все как есть.
  Выскочив в коридор и обув на ноги легкие босоножки, девушка быстро попрощалась с матерью и вышла из квартиры в след за отцом.
  До института было минут сорок ходьбы, но по такой жаре это могло стать сущим наказанием. Поэтому Алиса с радостью воспользовалась возможностью доехать с комфортом.
  'Кондиционер - наше все!' - расслабленно откинувшись на спинку сидения, весело подумала она.
  - Сколько ты здесь пробудешь? - поинтересовался отец, когда они подъехали к нужному зданию.
  - Пару часов, а что?
  - Прости, не смогу тебя тогда забрать. Появились кое-какие дела.
  - Ну что же, тогда придется прогуляться назад пешочком, - вздохнула Алиса, мысленно застонав.
  Вот уж чего она точно не хотела, так это тянуться домой под палящим солнцем. Но другого выбора не было.
  Попрощавшись с отцом, девушка бодро зашагала в сторону института. В холле первого этажа заметив администратора, вежливо поинтересовалась, где ей найти нужную аудиторию. Но даже с вполне подробными объяснениями Алиса чуть не заблудилась во всех этих переходах и поворотах.
  'Ничего, как только начну здесь учиться, быстро все запомню и пообвыкнусь!' - успокаивала саму себя, наконец, найдя нужную аудиторию.
  Около нее уже толпилось человек двадцать, ожидая, когда им можно будет войти. Осмотрев собравшихся, Алиса вычленила взглядом двух девушек о чем-то тихо беседующих около высокого окна. Подойдя к ним, Алиса осторожно поинтересовалась:
  - Извините, вы не подскажите, это здесь будут...
  - Ага, - стремительно обернувшись, перебила ее невысокая рыжеволосая девушка с необычными темно-фиолетовыми глазами. - Я Карина. А тебя как зовут? Тоже поступать сюда хочешь? На кого именно плани...
  - Кари-ина, - обреченно протянула ее подруга, голубоглазая блондинка. - Ну нельзя же так на людей набрасываться! Это дома к тебе все привыкли и уже не обращают внимания. Ты прости ее, она любопытна сверх меры, - посмотрев на обескураженную таким приемом Алису, извинилась она. - Меня Марина зовут. Мы тоже записались на эти курсы, специально приехав пораньше.
  - Алиса, - еле заметно улыбнувшись, представилась темноволосая. - Вы из другого города?
  - Поселок городского типа, - ответила Марина, пристально посмотрев в глаза собеседницы.
  - Понятно, - открыто улыбнулась Алиса, давая понять, что точно не станет задаваться по этому поводу. - А что там за столпотворение? - кивнула головой по направлению самой большой толпе молодых людей.
  - Да там какой-то парень тоже поступать будет, - ответила Карина, бросив мимолетный взгляд в ту сторону. - Вроде как он тут имеет какие-то связи, вот все и стараются примкнуть к нему.
  Когда толпа немного расступилась, Алиса, наконец, смогла рассмотреть того, о ком говорила Карина.
  'Руслан!' - мелькнула мысль, а девушка уже стремительно поворачивалась к нему спиной.
  - Поздно, подруга, - усмехнулась Марина, наблюдая за парнем. - Тебя заметили. Знакомы?
  - Встречались раньше, - недовольно ответила Алиса.
  Вот этого человека она бы точно не хотела видеть рядом с собой.
  'Такого самовлюбленного... павлина еще поискать надо!' - раздражение от нежданной встречи начало накрывать с головой.
  - Судя по тому наглому взгляду, которым тебя осмотрели, могу только посочувствовать, - покачала головой Марина, немного брезгливо скривившись.
  - Знала бы ты, как я сама себе сейчас сочувствую! - обреченно вздохнула Алиса. - Я так надеялась, что он уедет поступать в столицу...
  - Не судьба, - философски заметила Карина. - О, а вот и преподаватель.
  Повернув голову, Алиса заметила высокого седовласого мужчину одетого в светлую рубашку с коротким рукавом и в черные брюки.
  'Пижон', - непонятно почему подумала девушка, посмотрев на до блеска начищенные ботинки.
  - Заходим и рассаживаемся, - тем временем сказал преподаватель, открыв дверь аудитории.
  - Пойдем, - потянула Алису за собой Карина. - Не будем заставлять себя ждать.
  Зайдя внутрь вместе с новыми знакомыми, девушка немного растерянно осмотрела ровные ряды парт. Аудитория была в форме амфитеатра и могла вместить в себя много студентов. Просторное и светлое помещение просто блистало чистотой.
  Через приоткрытые форточки дул легкий ветерок, принося хоть какое-то облегчение. На стенах были развешаны портреты светил медицинской науки, а рядом с доской был прикреплен анатомический атлас.
  Пока Алиса решала, куда бы присесть, в ее сторону двинулся радостно чему-то улыбающийся Руслан. И когда девушка решила, что неприятного разговора не избежать, Карина юркнула за первую парту, прямо напротив преподавательского стола. Марина же, не растерявшись, подпихнула в ту же сторону и Алису, быстро заняв место подле нее. Вот так и вышло, что она оказалась между девушками и Руслану теперь было к ней не подступиться.
  Недовольно фыркнув, парень ушел к заднему ряду, где его тут же окружили юноши и несколько девушек, в желании оказаться поближе к человеку со связями.
  'Прихлебатели! - презрительно подумала Алиса и перевела взгляд на стоящего напротив них преподавателя. - Да уж, не планировала я оказаться так близко к нему. Но лучше здесь, чем рядом с этим...'
  - Здравствуйте, молодые люди, - перебив поток немного сумбурных мыслей, заговорил мужчина. - Меня зовут Алексей Никифорович Стриженов. Я буду вести у вас подготовительные курсы, и надеюсь освежить уже имеющиеся знания, или же впихнуть в ваши головы все, что успею. Ну а дальше все будет зависеть только от вас!
  'Ничего себе прием!' - немного обескуражено подумала Алиса, покосившись на рядом сидящих девушек.
  А вот дальше ей уже было просто некогда отвлекаться на посторонние мысли. Алексей Никифорович буквально засыпал их вопросами, взяв в оборот с первых же минут. Выслушивая неуверенные, прерывистые ответы волнующихся ребят, он мог прервать на полу слове, внеся комментарий в немного ехидной манере.
  Преподаватель то засыпал их терминами, которые присутствующие старательно конспектировали, то рассказывал какие-то случаи из практики, тем самым показывая, в чем был не прав отвечающий. На протяжении двух часов он вытягивал из своих подопечных знания, которые были у них заложены, или же восполнял пробелы.
  Алисе даже стало казаться, что за это время она узнала больше, чем за весь школьный курс биологии. Но девушке все очень понравилось. Она настолько увлеклась, что даже сначала не поняла, когда преподаватель объявил об окончании их встречи на сегодня.
  Непонимающе осмотревшись по сторонам, Алиса увидела, как все начали собираться. И только тогда ощутила, насколько же она устала за это время. Голова немного гудела от запихнутой в нее новой информации, а правая рука неприятно ныла, устав конспектировать.
  Тяжело вздохнув, девушка поспешила собрать свои вещи, чтобы не задерживать Алексея Никифоровича, ожидающего, пока все покинут аудиторию.
  'Да и про Руслана не стоит забывать!' - промелькнула неприятная мысль.
  Алиса понимала, что не сможет вечно бегать от него, особенно если они оба поступят. Но и прямо сейчас разговаривать с ним не желала. Скомкано попрощавшись с преподавателем, она выскочила в коридор.
  Быстро осмотревшись по сторонам, заприметила дверь со значком, указывающим, что за ней находится женский туалет. Решив, что сейчас это вполне приемлемое убежище, уже хотела пойти в ту сторону, когда ее окликнула Карина.
  - Алиса, может погуляем немного? Мне так хочется город посмотреть!
  Заметив, как к ней упрямо пробирается Руслан, сунула в руки рыжеволосой девушки свою сумочку, пообещав вскоре вернуться. Быстро забежав в туалет и закрыв дверь, успела заметить, что парень, широко улыбнувшись, медленно направился в ее сторону.
  'Поговорить все же придется', - обреченно вздохнула она.
  Открыв кран с холодной водой, пристально посмотрела на себя в зеркало. В нем отражалась немного встрепанная девушка, с легким румянцем на щеках и гневным блеском в карих глазах.
  Заправив выбившуюся прядь волос за ухо и наблюдая за своими движениями в зеркальной глади, Алиса подумала, что Руслан уже одним своим присутствием выводит ее из равновесия.
  Недовольно поджав губы, она сунула руки под холодную воду, желая хоть немного успокоиться. Да только прячься не прячься, а выходить все равно придется!
  - И что я как маленькая, в самом-то деле?! Бегаю от него... А он наоборот только посмеется из-за этого! Ну уж нет. Выхожу отсюда, посылаю его куда подальше и иду с девчонками гулять!
  Приняв это решение, Алиса закрутила кран и вытерла руки бумажным полотенцем. Глубоко вдохнув, подошла к двери и повернула ручку.
  А в следующий миг...
  У девушки перехватило дыхание, когда порыв ледяного ветра бросил в нее горсть снежинок. Широко раскрытыми от шока глазами Алиса смотрела на простиравшееся вокруг нее поле укрытое снегом. От резкого перепада температуры девичье тело непроизвольно содрогнулось, покрывшись ледяными мурашками.
  Обхватив себя руками, что ни в коей мере не спасало от холода, Алиса молча закрывала и открывала рот, силясь хоть что-нибудь сказать. Да только пар от теплого дыхания окончательно спутал все мысли в голове. Почувствовав, как ноги словно обожгло чем-то, девушка перевела взгляд в низ.
  Заметив, что провалилась по самую щиколотку босыми ступнями в снег (босоножки тут были не в счет), буквально затряслась от ужаса. Резко подняв голову, Алиса оглядывала пустое пространство. Обернувшись вокруг своей оси, она, наконец, сообразила поискать спасительную дверь, через которую попала сюда. Но кругом был все тот же холодный и пустынный пейзаж. Заприметив невдалеке кромку леса, Алиса решительно двинулась в его сторону.
  - Что это?.. Как я... Это все сон! Безумный кошмар, из которого надо вырваться! - бормотала она, быстро идя по снегу.
  Чувствуя, как начинает мелко подрагивать, а нежную девичью кожу все сильнее пощипывает от мороза, Алиса упрямо двигалась вперед, надеясь, что среди деревьев ей хоть немного удастся скрыться от ветра. О том, что зверский холод и так ее убьет, старалась не думать, загоняя пугающие мысли вглубь сознания.
  Сейчас девушку перестали беспокоить мысли даже о том, как она могла оказаться посреди зимнего поля, когда всего мгновение назад стояла в институтском туалете, а на дворе в самом разгаре был июль месяц. Все силы уходили на то, чтобы заставить себя идти вперед, все сильнее углубляясь в лес.
  Чувствуя, что холод начинает вымораживать ее изнутри, судорожно вздохнула. Если бы ее впоследствии спросила, как она смогла так далеко продвинуться, когда практически не ощущала ни рук, ни ног, а сознание начало заволакивать белесым туманом, Алиса точно не дала бы вразумительного ответа.
  Ничего не соображая, еле переставляя онемевшие ноги, девушка думала лишь о том, как бы не споткнуться.
  'Только бы не упасть... Только бы не упасть... Иначе смерть!'
  Осознание того, что она вряд ли выживет, словно обдало кипятком, вызвав на глазах злые слезы бессилия. Жить хотелось неимоверно! А вот верить в то, что это, хоть и невероятный, выходящий за грань разумного, конец... не хотелось.
  С трудом вдыхая холодный воздух, больно обжигавший горло и легкие, Алиса остановилась, не имея сил двигаться дальше. И именно тогда, сквозь застилавший глаза туман, она смогла рассмотреть, что буквально уперлась в шикарную разлапистую ель.
  Если бы девушка посмотрела по сторонам, то поняла бы, что эта красавица какая-то необычная. Взять хотя бы уже то, что в отличии от других деревьев, на ней не было даже самой маленькой снежинки, словно кто-то укрыл эту ель невидимым пологом.
  Но у Алисы не было ни сил, ни желания любоваться окружающими ее красотами. В голове мелькнула какая-то совсем уж ленивая мысль о том, что можно наломать лапок, чтобы попытаться укрыться ими от холода.
  С трудом разогнув руки, она протянула их к зеленой красавице, но не устояв, упала на снег. Вот только ничего не почувствовала. Онемевшее тело потеряло малейшие остатки чувствительности.
  Понимая, что на этом все, и она уже просто не сможет подняться, Алиса начала медленно закрывать глаза, когда какая-то яркая вспышка привлекла ее внимание. Немного приподняв голову, девушка увидела, что перед ней кто-то стоит.
  С трудом присмотревшись, поняла, что это пожилой мужчина с длинной окладистой белой бородой, в меховой шапке и длинной шубе. В правой руке незнакомец держал резной деревянный посох, на самой вершине которого был прикреплен крупный прозрачный кристалл.
  Удивленно посмотрев на лежащую под его ногами девушку, незнакомец нехорошо прищурился.
  - Тепло ли тебе девица? Тепло ли тебе... синяя? - ехидно поинтересовался он, подбоченившись.
  Неожиданная волна злости на издевающегося старика придала Алисе сил, и она сумела прошептать:
  - С... с... сдурел де... дуля?
  Присев на корточки рядом с потерявшей сознание девушкой, незнакомец проговорил неожиданно молодым голосом:
  - Сумасшествие какое-то!
  А в следующий миг его окутала голубоватая дымка, и вот уже рядом с бессознательной Алисой сидит молодой красивый мужчина с темными волосами, кое-где разбавленными снежно-белыми прядями.
  - Я, ларр Максимилиан, герцог Ортанский, боевой маг в пятом поколении, должен спасать каких-то полоумных девиц, разгуливающих по зимнему лесу... - подхватив девушку на руки, мужчина критическим взглядом осмотрел ее и недоверчиво закончил: - В ночной сорочке?.. Идиотизм!
  Подавив желание сбросить свою нежданную ношу на землю, маг открыл портал, шагнув в светящееся марево. Оказавшись в мгновении ока в своей гостиной, он бодро зашагал в сторону лестницы ведущей на второй этаж.
  - Господин, вы уже... - начала говорить вышедшая на встречу невысокая полноватая женщина. Но заметив лежащую на руках у мага полуголую девушку, округлила глаза. - Батюшки святы, вы где ее нашли?
  - Под елкой! - раздраженно рыкнул Макс, обходя экономку.
  - Ох ты ж! Совсем девицы ополоумели, если на такое решаются, - покачала головой женщина, желая направится вслед за своим господином.
  - Гарта, принеси побольше одеял в восточную спальню, - распорядился мужчина, легко взбегая по лестнице вверх. - Она совсем замерзла. А я сейчас Мириан вызову, пусть осмотрит мою находку.
  - Сейчас, сейчас все принесу, - согласно кивнула экономка, заворачивая в противоположную сторону движения мага.
  Занеся девушку в просторную комнату и положив на кровать, прямо поверх золотистого покрывала, Макс некоторое время рассматривал ее босоножки. Наконец поняв, как они расстегиваются, осторожно снял их, поставив рядом с кроватью.
   Подойдя к комоду, достал из него теплый плед, которым и укрыл спасенную. Присев рядом с ней на край кровати, Макс задумчиво вглядывался в обветренное лицо, на котором уже начал подтаивать иней, образовавшийся от теплого дыхания.
  - Ну и что мне теперь с тобой делать? - недовольно поинтересовался маг у бессознательной девушки.
  Но ответа, как и следовало ожидать, не получил.
  
  Глава 2
  Удобно расположившись в кресле, Максимилиан задумчиво смотрел на спокойно спавшую девушку. Свет, отбрасываемый огнем из камина, играл причудливыми бликами на ее лице, а в волосах зажигал красные искорки. Прошло уже три дня с того момента, как маг нашел ее полумертвую под заветной елью.
   С тех пор она еще ни единого раза не приходила в себя. В принципе, это было не удивительно. Как сказала Мириан, вообще чудо, что незнакомка смогла продержаться так долго. Судя по той степени обморожения, что у нее было, она бродила по лесу не пять минут. И даже не час. Целительнице пришлось хорошо потрудиться, чтобы вылечить обмороженные участки. Правда, поначалу никто из них еще не подозревал, что это будет практически невыполнимо.
  Тогда, три дня назад, для них стало неприятным сюрпризом, когда сила главной целительницы империи не возымела практически никакого действия на незнакомку. Тогда-то они и выяснили, что Максу попалась необученная и с практически полностью запечатанным даром Забирающая.
  'Практически исчезнувшие маги, целители экстра-класса... Не в силах вылечить разве что только мертвых. Кто же ты такая, девочка?'
  Во всем мире осталось всего пять таких искусников. И у Мириан недавно появилась еще одна девушка, которая после обучения станет шестой. А тут Максимилиану на голову 'свалилась' седьмая. Причем это было и удивительно и одновременно подозрительно.
  Всех детей женского пола (а Забирающими могли стать только они), у которых просыпался целительский дар, тщательно проверяли в надежде на то, что кто-то из них окажется Забирающей. Но в течении двухсот лет было найдено только двое таких искусников.
  'Неужели ее прятали от всех? Но зачем? Для какой цели? - мужчина задумчиво потер подбородок. - Почему сейчас она оказалась здесь? Неужели кто-то пытается подобраться ко мне через нее? Но, что может сделать необученная Забирающая? Да и пришла она не к ларру Максимилиану, а чудаковатому доброму волшебнику Морозко. Или кто-то все же прознал, что я и он одно лицо? Не может этого быть. О нем, кроме меня, знают только двое, которым нет смысла выдавать кому-либо мою тайну'.
  Мужчине было о чем поразмыслить. Сильнейший ледяной маг империи Роз, один из самых доверенных и преданных людей императора Кириана, был как кость в горле некоторым охочим до власти личностям. Его уважали, боялись и ненавидели. К его мнению прислушивались и старались не вызывать неудовольствия.
  Красивый, богатый, сильный...
  Многие мечтали породниться с герцогом, но Максимилиан старательно избегал всех расставленных ловушек. Постоянно окруженный женским вниманием, ледяной маг в скором времени, пресытился им, начав с презрением смотреть на увертки и хитрости, на которые шли его любовницы, чтобы занять свободное место герцогини Ортанской.
  Но даже это не охладило пыл пронырливых особ. Кто же в здравом уме откажется от попыток заполучить брачные татуировки герцогского рода, взлетев невероятно высоко по социальной лестнице? Да еще и выйти замуж за столь загадочную личность...
  До сих пор не прекращались пересуды, как у четы огненных магов старший сын обрел ледяную силу, а средний овладел стихией воды. И лишь младший пошел по стопам родителей, если можно так сказать.
  Мало кому было известно, что сто шестьдесят четыре года назад двоих старших сыновей герцога Ортанского похитили. Выкрав шестилетнего Максимилиана и пятилетнего Александра из летней резиденции, куда родители отправили их на время каникул, похитители скрылись через порталы.
  Когда безутешные родители отследили траекторию выхода из портального туннеля, то были просто в ужасе. Как оказалось, похитители разделились. Один след уводил высоко в Драконьи горы, а второй - на остров Забвения, находящийся около самого Сумеречного Заслона, разделивший мир Эдеи на две части. Никому из людей не было хода на вторую половину, а остров считался одним из опаснейших мест. В принципе, как и Драконьи горы.
  Когда спустя три дня беспрерывных поисков сначала нашли мертвых похитителей, а затем вполне живых и здоровых детей, счастью родителей не было предела. Вот только ни один из их сыновей так и не признался, что же с ними случилось за это время.
  Мальчишки упрямо твердили, что ничего не помнят и очнулись после похищения незадолго до того, как их нашли. Герцогская чета, конечно же, не поверила им, но даже самые сильные менталисты империи так ничего и не смогли обнаружить. Пришлось смириться и отстать с расспросами.
  Возможно, со временем эта история если не забылась, то точно потускнела бы в памяти, но спустя год после выше означенных событий, у Максимилиана и Александра проснулся магический дар. И вновь начались бесконечные походы к менталистам и целителям.
  Ведь у остальных одаренных детей сила начинала просыпаться только в десять лет. И обязательно такая, которая была у кого-то из родителей. А тут совершенно непостижимым образом у четы огненных магов один сын стал повелителем льда, а второй подчинил себе воду.
  Встав и тихо подойдя к высокому окну, Макс хмыкнул, вспоминая, что им с братом тогда пришлось пережить. Иногда, вспоминая то время, мужчина вновь начинал ощущать себя какой-то подопытной зверушкой. Его и Алекса тогда только что на изнанку не вывернули, стремясь понять, как такое вообще возможно.
  'Ну и пусть, - расслаблено подумал мужчина, прислонившись лбом к оконному стеклу. - Это того стоило!'
  Как всегда, при воспоминании о своем спасителе, впоследствии ставшим наставником, на губах ледяного мага расцвела немного грустная улыбка. Перед его мысленным взором вновь предстало сильное, могучее и невероятно прекрасное существо с бесконечно мудрыми глазами цвета летнего неба. Тот, кто, как все считали, уже несколько тысячелетий назад покинул эту часть Эдеи, уйдя за Сумеречный Заслон вместе с себе подобными.
  Тогда, много лет назад, нынешний герцог Ортанский был окончательно покорен красотой и грацией этого невероятного существа. Впоследствии, изучая все источники знаний, до которых он только мог добраться, Максимилиан множество раз задавал себе один и тот же вопрос. Как люди могли допустить разделения мира на две части? Как они вообще позволили случиться такому кощунству?
  'Жадность. Все поглощающая безумная человеческая жадность! - мужчина почувствовал, что в его груди, в принципе, как и всегда, начинает зарождаться глухое раздражение и презрение практически ко всей человеческой расе. - Устроить беспощадную кровопролитную резню, вынудив остальные расы покинуть эту часть Эдеи... Ну и чего они добились? Эльфийская столица была разграблена и сожжена. А ведь она считалась одним из самых красивых мест Эдеи. Шахты Варии, где гномы добывали самые чистые драгоценные камни, из-за людской жажды наживы теперь потеряны. Чтобы расчистить те обвалы и попробовать укрепить своды, понадобиться не один год. А уж о территориях других рас даже вспоминать не хочу!'
  Тряхнув головой, Максимилиан постарался отогнать так злившие его мысли. Прошло уже более трех тысяч лет после ужасающей войны, которую поначалу ликующие люди прозвали Освободительной. Но с течением времени, хоть в учебниках истории она до сих пор так и значится, все больше людей начали называть ее Позорной.
  'Наконец-то до этих идиотов стало доходить, что они натворили! Хоть и не до всех'.
  Глубоко вздохнув и сжав кулаки от бессилия, понимая, что уже ничего изменить нельзя, ледяной маг направился к выходу из спальни. Все слуги, как это часто бывало, когда к 'Морозко' попадала очередная девушка, покинули дом. Поэтому сейчас Максимилиану приходилось готовить самому.
  'Ну, ничего, ничего, вот очнется эта спящая красавица, тогда уж я развлекусь!' - на губах мага расцвела предвкушающая улыбка.
  Вот только до кухни он так и не успел дойти. Появившийся из воздуха магический вестник нарушил все его планы. Просмотрев послание, Максимилиан тяжко вздохнул, бросив полный тоски взгляд в ту сторону, где находилась заветная комната.
  'Там еще оставалось жаркое, что приготовила Нарика...'
  Зайдя к себе в комнату, маг быстро переоделся в более подобающую для императорского дворца одежду. Еще раз с тоской подумав о том, что сегодня только позавтракал, герцог Ортанский скрылся в портале.
  Как обычно, оказавшись в маленькой узкой комнате без окон, Максимилиан замер, чутко прислушиваясь. По раздавшимся приглушенным голосам он понял, что сейчас с императором кто-то разговаривает.
  Подойдя практически вплотную к одной из стен, дернул за еле приметный выступ. Открывшееся маленькое отверстие дало возможность не только лучше услышать, но и увидеть происходящее.
  - Ваше Императорское Величество, вы же знаете, что ваш отец... - опершись на высокий резной посох, перед троном стоял высокий седовласый мужчина в просторной хламиде красного цвета.
  - Я не мой отец, - раздался какой-то немного тягучий голос.
  - Конечно же, - тут же поклонился маг. - Но все же... Никто не знает, что от них можно ожидать! Они...
  - Действовали согласно моей воле, - вновь перебил невидимый пока собеседник.
  Седовласому магу нечего было возразить на это, но по промелькнувшему неудовольствию в блекло-голубых глазах, становилось понятно, что он не оставит своих попыток.
  - У вас есть еще какие-нибудь дела ко мне, советник?
  -Нет, Ваше Императорское Величество, я не смею больше утомлять вас сегодня, - маг почтительно поклонился и, дождавшись позволения, стремительно покинул кабинет.
  - Ты все слышал? - поинтересовался император, так и оставшись сидеть на месте.
  Выйдя из потайной комнаты, Максимилиан учтиво поклонился.
  - Почти все, Ваше Императорское Ве... - начал он, но заметив, что сидящий перед ним мужчина рассматривает его с каким-то гастрономическим интересом, проглотил окончание.
  - В каменоломни отправлю, - скучающим тоном заявил император, смахнув с лица ярко-красную прядь волос.
  - Наконец-то отпуск! - приложив левую руку к сердцу, пафосно возвестил герцог Ортанский.
  - Обнаглел, - констатировал Кириан. - Может советник прав, и вас с братом пора приструнить?
  Фыркнув, Максимилиан слеветировал к себе стул и бросил вопросительный взгляд на своего императора. Тот небрежно махнул рукой, дозволяя ледяному магу присесть. С максимальным удобством устроившись на это своеобразное орудие пытки, Макс поинтересовался:
  - Что на этот раз, по мнению советника Алистана, мы сделали не так?
  - Арестовали всю гильдию ткачей в Наризе, - ответил император. - Кстати, зачем вы туда вдвоем отправились? Неужели у моего начальника тайной стражи не хватает агентов для такого незначительного дела? И вообще, что там случилось?
  - Нас с Алексом пожелала видеть бабушка, вот и поехали, - вздохнул Макс, вспоминая, сколько им пришлось вытерпеть нравоучений от вредной старухи. - Заодно и проверили, почему гильдия ткачей, ранее еле сводившая концы с концами, так резко взлетела в гору. Они опрыскивали ткань раствором с соком листьев буревеля.
  - Ну и что? - не понял сути проблемы Кириан. - Насколько я помню, капля этого сока разведенная в воде, позволяла ткани дольше сохранять яркость красок. Это используется повсеместно.
  - Это если пользоваться традиционным способом, - хмыкнул Максимилиан. - А вот если добавить эту каплю в некоторые реактивы и обрызгать ими полотно, то люди отдадут последние деньги за простую половую тряпку. Испаряясь, такой состав действовал на людей, как наркотик. Несчастным было просто необходимо приобрести предложенную вещь.
  - Ишь ты, какие у нас есть умельцы, - недобро прищурился император, облокотившись о поверхность стола. - И кто до такого додумался?
  - Не поверишь, - усмехнулся герцог Ортанский. - Один доморощенный алхимик, внук одной из ткачих.
  - Не понял... - Кириан недоуменно приподнял бровь. - Что значит, доморощенный? Он разве не обучался в специализированном заведении?
  - У его семьи попросту не было таких денег, которые требуют в уплату за обучение, - ледяной маг укоризненно посмотрел на императора. - А ведь я тебе уже не раз говорил об этом! Столько талантливых ребят пропадает. Или же становятся такими же, как и этот паренек. Ты разбрасываешься ценными кадрами.
  Недовольно нахмурившись, Кириан посмотрел на своего друга. Вот только возразить ему было нечего. Император сам прекрасно понимал, что это только его вина. Большей части аристократии уж точно не было никакого дела до простого люда. Каждый думал лишь о том, как бы отхватить 'кусок пирога' побольше.
  - Не волнуйся, больше этот вопрос я откладывать не буду, - пообещал император, откинувшись на высокую спинку стула. - Уже со следующего учебного года появятся места для малоимущих.
  - Надеюсь на это! - довольно улыбнулся начальник тайной стражи. - Ректоры некоторых академий тоже заинтересованы в такой реконструкции. Неделю назад я встречался с ними. Они просили посодействовать в продвижении закона о бюджетных местах.
  - Взяточки берем? - ехидно усмехнулся император.
  - Конечно! - серьезно согласился Максимилиан, хоть в глазах и проскакивали искры смеха. - Надо же поддерживать имидж герцогов Ортанских, а это такие расходы. Одежду пять раз за день поменяй, сапоги у самого модного сапожника закажи, запонки только с бриллиантами носи. Причем, желательно, к каждой рубашке разные!
  - Да-да, - наиграно посочувствовал Кириан. - Может тебе зарплату поднять?
  - Было бы не плохо! - тут же согласился ледяной маг, смешливо фыркнув.
  - Обнаглел, - повторился император, а в следующий миг пристально посмотрел на своего друга. - Кстати, ко мне недавно заходила ларра Мириан. Что-нибудь уже стало известно?
  - Нет, - откинув былую веселость, ответил Максимилиан. - Она проспит до завтрашнего утра. Удивительно, как вообще смогла так долго продержаться.
  - Не забывай, хоть и не обученная, но она Забирающая, - напомнил император. - Есть какие-нибудь мысли на этот счет?
  - Судя по всему, девушка не из нашего мира, - осторожно сказал Макс, наблюдая за императором.
  - С чего вдруг такие мысли? - удивленно приподнял бровь Кириан.
  - Как ни крути, не возможно бы было столько лет прятать Забирающую. Слухи бы все равно просочились. Да и выкинуть ее на холод в непонятной одежде... Я таких вещей в жизни не видел!
  - Думаешь, она потомок одного из тех, кто предпочел покинуть Эдею, а не уйти с другими расами за Сумеречный Заслон?
  - Скорее всего, так и есть, - согласно кивнул головой маг. - Но не факт, что она появилась в нашем мире именно тогда, когда я ее нашел.
  - И что ты планируешь предпринять? - заинтересовано приподнял бровь Кириан.
  - Сейчас с ней будет чудак Морозко. Послужит у меня несколько недель и, если подозрения не оправдаются, отправим ее учиться. В нашем мире она точно не пропадет, с таким-то даром.
  - Ну вот, а ты еще сопротивлялся, когда Алекс предложил эту роль, - хохотнул император, моментально расслабившись.
  - Вообще-то я всегда думал, что работа начальника тайной стражи - перебирать бумажки и указывать своим повелительным перстом, куда и в каком темпе необходимо отправиться подчиненному, - буркнул Максимилиан, вспоминая, при каких обстоятельствах ему довелось примерить роль доброго волшебника.
  'Если бы только кто-нибудь знал, как иногда принимаются важнейшие решения в империи Роз, давно бы уже войну объявили, в надежде, наконец, подмять под себя сильнейшую державу этой части Эдеи, - мысленно усмехнулся маг. - Ну, или наоборот, сидели бы тише воды ниже травы, чтобы не связываться с такими психами!'
  - Да уж, Нирейское вино действительно самое крепкое в нашей части мира, - рассмеялся император, догадавшись, о чем подумал его друг. - Кстати, а что мы тогда хоть отмечали?
  - Избавление Алекса от липучей, как миритка, и сверх болтливой ларры Кассии, - напомнил Максимилиан вставая. - Вот уж кто действительно является счастливой находкой для шпиона.
  - Не факт, - хмыкнул Кириан, насмешливо глядя на то, как ледяной маг чуть ли не покряхтывая, расхаживает по кабинету, разминая затекшее тело. Он специально повелел поставить у себя в кабинете такие неудобные стулья, чтобы пришедшие к нему не могли расслабиться ни на секунду. Хотя, с другой стороны, какой идиот додумается попробовать расслабиться перед ликом своего императора? - Дай ей волю, и она кого хочешь заболтает до смерти! Ее бы в стан врага заслать, выигрывали бы сражения без кровопролития.
  - Ты слишком жесток, - укоризненно покачал головой Макс. - Недаром во всех королевствах о тебе ходят такие ужасающие слухи!
  - Вот пусть и дальше ходят, - благосклонно кивнул головой император. - Ты сейчас к себе, или еще побудешь во дворце?
  - Наведаюсь к своим оболтусам, подгоню с готовностью докладов, - ответил маг, присев на подоконник. - А то совсем распоясались! Доклад по гильдии ткачей должен был быть у тебя на столе еще два дня назад. Ну а затем вернусь к нашей незнакомке. Надо же ей хозяйство показать, да к работе приставить, - ехидно усмехнувшись, закончил Максимилиан.
  - И правда женоненавистник, - сокрушенно покачал головой Кириан, старательно сдерживая улыбку. - Эх, женить бы тебя на какой-нибудь феечке!
  Ледяной маг даже воздухом подавился от такого заявления. На мгновение нахмурившись, Макс постарался отогнать неприятную мысль о том, что Кириан действительно может прийти в голову мысль осчастливить его таким способом. Хоть они и друзья, но не стоило забывать, что перед ним император. А границы дозволенного герцог Ортанский всегда знал и соблюдал.
  - Кто бы говорил, - фыркнул Макс, постаравшись скрыть за улыбкой свое беспокойство.
  - Я еще слишком молод для столь ответственного шага, - парировал император, самодовольно скрестив руки на груди.
  - Моложе меня всего-то на пять лет, - не остался в долгу маг.
  - Не нашел еще достойной на роль императрицы, - выкрутился Кириан, победно глянув на друга.
  Но чтобы там ни было, а все же Максимилиан успел заметить мелькнувшую грусть в глазах черного цвета. Слишком хорошо успел изучить своего друга за годы их общения.
  'Ну да, кому бы понравилось, если бы в нем видели только самую выгодную партию, при этом боясь до дрожи в коленках, - недовольно подумал маг, как всегда испытав обиду за друга. - И ведь ни одна из этих вертихвосток даже не попробовала узнать его настоящего! Только и знают, что прыгать к нему в постель, как только им покажется, что сумели заинтересовать Кириана. А потом по секрету всему свету рассказывая, какой он страшный и ужасный. Неужели действительно думают, что он ничего не знает об этом?'
  Мотнув головой, отгоняя неприятные мысли и глубоко вздохнув, стараясь унять поднявшееся раздражение, Максимилиан пристально посмотрел на своего друга.
  'И ведь не урод, - констатировал он, стараясь увидеть Кириана женским взглядом. - Высокий, широкоплечий, с мощной накачанной фигурой. С правильными чертами лица, словно их вылепил искусный скульптор. Иссиня-черные волосы и вишневые глаза... Так, стоп, почему вишневые?'
  - Вашество, ты бы осторожнее был, - вкрадчиво сказал Макс, подавшись вперед. Заметив непонимающий взгляд императора, лаконично пояснил: - Иллюзия.
  Ухватившись двумя пальцами за длинную прядь волос и поднеся ее к глазам, Кириан тихо выругался:
  - Вот же шерховы дети!
  Выпрямив спину и положив руки на подлокотники, император прикрыл глаза, приступив к накладыванию на самого себя сложной пятиуровневой иллюзии. Она требовала не только огромной концентрации, но и значительной магической силы. Точность и буквально ювелирная работа - вот те составляющие, которые требовались в таком сложном деле.
  Не все маги пятой ступени могли наложить ее, хоть и обладали хорошим резервом. Но в тоже время эту иллюзию было практически невозможно обнаружить. Настолько плотно она переплеталась с магическими потоками в теле человека. Вот именно этот факт и заставил императора в совершенстве овладеть таким сложным заклинанием.
  А в это время, глядя на то, как его друг медленно возвращает себе былой облик, Максимилиан думал о том, что вот она ирония жизни во всей красе.
  'Прежнему императору приходилось накладывать эту иллюзию, чтобы скрыть признаки нестабильности силы. А его сыну приходится скрывать тот факт, что он уже давно и в полной мере подчинил свой внутренний огонь'.
  Когда в детях просыпалась сила, это сказывалось на их внешности. Волосы юных магов приобретали цвет той стихии, к которой они были предрасположены. Так у огневиков они становились красными, словно пламя. У водников и воздушников они были синими и голубыми, немного отличаясь оттенками. У земляных - коричневые. У некромантов черные, а у целителей - золотые, вперемешку с серебристыми прядями. У ледяных же магов они были белыми.
  И чем лучше маг овладевал своей силой и мог контролировать ее, тем меньше цветных прядей становилось. И чем лучше человек владел силой, тем выше была его ступень. Архимагами могли считаться те, у кого осталось максимум пять цветных прядей. Но уже очень давно у людей не появлялось тех, кто мог полностью убрать из своих волос цвета стихий.
  'Или хорошо скрывали это, - хмыкнул Макс, заметив, что император заканчивает с наложением иллюзии. - В принципе мы с братом точно такие же, как и Кириан. Тоже скрываем от всех, что у нас осталось только по одной цветной пряди, тогда как окружающие видят минимум двенадцать. В чем-то император прав. Лучше пусть нас считают не настолько сильными, чем мы есть на самом деле'.
  - Так лучше? - отвлек его от размышлений Кириан, посмотрев на друга уже ставшими привычными черными глазами.
  Оттолкнувшись от подоконника, Макс подошел ближе к столу и с самым серьезным видом принялся пересчитывать красные пряди.
  - Тебе заняться больше нечем? - недобро прищурился император.
  - Если ты не знал, то я тебе открою одну маленькую тайну, - прекратив считать и скрестив руки на груди, ответил маг. - Во дворце есть специальные люди, которые по три раза на дню пересчитывают эти несчастные прядки, а затем докладывают своим хозяевам! Не дай боги их стало больше, чем обычно! Ты сам прекрасно знаешь, как все этого боятся.
  - Да ладно! - Кириан недоверчиво приподнял бровь. - Нет, я замечал, как некоторые слуги и даже аристократы занимаются этим, но не думал, что это происходит столь часто.
  - Чаще уже некуда, - вздохнул герцог, вновь принявшись за прерванное занятие. - Одиннадцать, двенадцать... Повернись. Ага, пятнадцать. Все на месте!
  - Этот гадюшник меня скоро с ума сведет, - буркнул император, откидываясь на высокую спинку и устало потерев лицо. - Ладно, иди, занимайся своими делами и пришли мне, наконец, те отчеты. А в следующий раз постарайся, чтобы таких накладок не было! Я предпочитаю заранее знать, из-за чего я вас выгораживаю перед этим пронырливым советником.
  Учтиво поклонившись, начальник тайной стражи заверил, что такое больше не повторится. Покинув рабочий кабинет императора, Максимилиан был решительно настроен на показательную порку обленившихся подчиненных и успеть вернуться домой до того, как незнакомка очнется.
  'Еще не хватало, чтобы она по дому без присмотра бродила!'
  
  Глава 3
  Проснувшись, но так и не открыв глаза, Алиса нежилась в постели, ощущая тепло и уют. Вставать совершенно не хотелось. Наоборот было желание, как можно дольше продлить эту сладкую негу.
  'Как же хорошо, когда никуда не надо спешить, - лениво подумала она, зарываясь с головой в пуховое одеяло. - Не поняла...'
  Замерев на некоторое время, но так и не открыв глаз, девушка принялась ощупывать слишком жаркое для летнего времени одеяло.
  Поначалу Алиса решила, что ей просто почудилось спросонья, но, чем больше она водила руками по мягкой поверхности, тем сильнее убеждалась, что тут что-то не так. Открыв глаза, девушка хмуро уставилась на одеяло, понимая, что не ошиблась.
  Приподнявшись в постели, Алиса с недоумением обозрела совершенно не знакомую ей комнату. Но как бы ни силилась вспомнить, почему она здесь оказалась, память совершенно отказывалась восстанавливать предшествующие этому события. Почувствовав легкое беспокойство, девушка повернула голову в сторону окна, за которым бушевала метель.
  И словно только этого и ожидая, воспоминания обрушились на несчастную одним сплошным бурным потоком. Тело, вспомнив обжигающий холод, непроизвольно начало мелко подрагивать, а дыхание перехватило.
  Резко откинувшись на подушку, Алиса повыше натянула теплое одеяло, пережидая, пока пройдет дрожь. Вот только панические мысли, метавшиеся в голове со сверхзвуковой скоростью, не способствовали быстрому успокоению. Девушка четко вспомнила, как была в институте, а затем, в мгновение ока, оказалась посреди заснеженного поля.
  Вновь ощутила пронизывающий и, казалось, вымораживающий саму ее суть холод. Почувствовала беспросветную безысходность от понимания того, что ей не выжить в легком летнем сарафане и босоножках в зимнем лесу.
  'Значит не сон... Не кошмар... Все наяву!'
  Смотря в потолок бессмысленным взглядом, Алиса пыталась понять, что ей теперь делать. Крамольные мысли, что она попала в другой мир, девушка старательно отгоняла от себя. Ей совершенно не хотелось думать о том, что она на самом деле могла оказаться в такой ситуации, как и героини ее любимых фэнтези романов.
  Нет, как любая девушка (или почти любая), Алиса иногда любила помечтать о том, как могла бы оказаться в другом мире. Ее бы там ждали какие-то приключения, хорошенько сдобренные магией. А еще обязательно в том мире девушка встретила бы любовь всей ее жизни. И в ее мечтах это был постоянно новый персонаж, не похожий на предыдущего.
  То ей виделся красавец дракон, с необычными янтарными глазами и узким змеиным зрачком. А то и брутальный демон, с огромными кожистыми крыльями и мощными рогами на лбу. Или же высокий прекрасный эльф. Весь такой высокомерный и холодный с остальными, а с ней неизменно нежный и добрый.
  Еще Алиса любила представлять хищного красавца оборотня, который во второй ипостаси был бы белым тигром. С мощным телосложением, но с грациозными мягкими движениями. Да много кого она представляла в своих мечтах!
  Но... Сейчас, когда перед девушкой действительно замаячила такая перспектива, Алиса поняла, что безумно не хочет этого. Сильнейшим ее желанием было проснуться дома, в своей постели, и вспомнить все произошедшее, как дурной сон, ночной кошмар, которому никогда не суждено сбыться.
  Неизвестно сколько бы она еще так и предавалась горьким мыслям, но тихий щелчок возвестил о том, что кто-то вошел в спальню. Приподнявшись, Алиса настороженно посмотрела на незваного гостя. Спустя секунду, она признала в нем того вредного дедка, что издевался над ней в зимнем лесу.
  'Значит это он спас меня, - решила Алиса, пристально рассматривая незнакомца. - Ну, спасибо, что хоть не бросил там! За это можно и простить его издевательства'.
  - Смотрю, встала ты уже, деточка, - хмыкнул в густую бороду дед. - Как спалось-то тебе? Ничего не мешало? Мягка ли перина была?
  - Все хорошо, спасибо, - осторожно ответила Алиса. - А где я?
  - Так дома у меня, где ж еще-то! - усмехнулся ее спаситель, скрестив руки на груди. - Раз ты под ель заветную пришла, значит именно сюда попасть и стремилась. Вот только зачем ты в ночной сорочке по лесу бегала? Неужели другой одежонки не нашлось?
  - Какой еще ночной сорочке? - удивилась Алиса и, приподняв край одеяла, осмотрела себя.
  Сейчас на ней, вместо ее сарафана, была надета длинная фланелевая рубашка.
  'Явно мужская!'
  - Да в той, что мне пришлось с тебя снимать, - поведал дедушка. - Странная она какая-то. Впервые такую вещицу видел.
  - Эм... Я... - Алиса принялась судорожно соображать, чтобы такого сказать в свое оправдание.
  - Ты? - насмешливо приподняв бровь, дедок слеветировал к кровати большое удобное кресло.
  Присев, он уже хотел продолжить допрос, когда заметил, что девушка смотрит на него широко открытыми глазами.
  В первое мгновение Максимилиан подумал, что с него слетела иллюзия, но осмотрев себя, убедился, что все в порядке. Вот только это не могло объяснить ошарашенного взгляда незнакомки. Заметив, что она смотрит то на него, то на кресло, в котором он сидел, маг слегка нахмурился.
  'Неужели и правда мои предположения были верны?'
  - Что-то не так? - поинтересовался Макс, пристально глядя на незнакомку.
  - Я точно в другом мире, - убито прошептала Алиса, но тут же встрепенулась. - А может быть?.. Дедушка, а, дедушка, как вы кресло летать заставили? За ниточки подергали? - поинтересовалась с безумной надеждой во взгляде.
  - Слеветировал! - оскорбился ледяной маг. - Это же самое прос... Ты никогда такого не видела? - перебив сам себя, поинтересовался у нее. - Откуда же ко мне такая несведущая попала?
  - Из леса?.. - продолжая настороженно смотреть на незнакомца, Алиса пыталась придумать, как выкрутиться из этой ситуации.
  'Мало ли, вдруг он меня за умалишенную примет, если скажу, что из другого мира'
  - Зачем врешь дедушке? - неодобрительно покачал головой Максимилиан, старательно сдерживая желание хищно улыбнуться. - Откуда ты, милая? Расскажи мне все, вдруг помочь смогу.
  И Алиса, чувствуя, как непрошенные слезы начинают пощипывать глаза, решила сознаться. Глубоко вздохнув и зажмурившись, чтобы не расплакаться, как малому ребенку, она тихим безэмоциональным голосом рассказала все, что с ней приключилось.
  По мере того, как ее рассказ подходил к концу, в сердце все больше укреплялась надежда на то, что этот странный дедок сможет ей помочь.
  - Вы можете вернуть меня домой? - Алиса даже немного подалась вперед, желая услышать положительный ответ.
  - Нет, - твердо ответил ледяной маг, немного слукавив.
  Шанс всегда был. Можно было попробовать узнать, где находится мир девушки. И даже отправить ее назад, проведя нужные расчеты, но... Ее дар все предрешил.
  'Прости, милая, но я не могу тебя отпустить, - глядя на то, как по бледной щеке девушки скатилась одинокая слезинка, подумал Макс. - Слишком ценна та способность, которой ты обладаешь. Я не имею права лишить Эдею еще одной Забирающей!'
  - Но как же... Я ведь... - чувствуя, как горло сдавливает от подступивших рыданий, Алиса сжала руки в кулаки, принявшись глубоко и размеренно дышать.
  Такие простые, но столь категоричные слова просто повергли ее в шоковое состояние. Сейчас она ненавидела себя за эту слабость, которую выказывала перед совершенно незнакомым человеком. Вот только ничего не могла с собой поделать.
  Алиса чувствовала себя маленьким испуганным ребенком, который оказался совершенно один в незнакомом месте, без возможности вернуться к родным людям. В полной мере ощутив ужас ситуации, в которой оказалась, она просто не представляла, что теперь делать.
  Все ее надежды и чаяния были перечеркнуты в один момент.
  - Как тебя зовут? - поинтересовался маг, стараясь отвлечь девушку.
  'Вот только женской истерики мне тут не хватало!' - раздраженно подумал Максимилиан, еле заметно скривившись.
  - Алиса, - выдохнула девушка, держась из последних сил, чтобы позорно не разреветься.
  - А меня Морозко, будем знакомы!
  Алиса настолько опешила от услышанного, что даже как-то позабыла о своих переживаниях. Широко открыв глаза и приоткрыв рот от удивления, она уставилась на того, кто назвался именем довольно известного в ее мире сказочного персонажа. Пару раз моргнув, девушка честно попыталась хоть что-нибудь сказать, но от шока не смогла произнести ничего, кроме нечленораздельного мычания.
  - Что-то не так? - подозрительно посмотрев на потрясенное лицо девушки, поинтересовался маг.
  - Да вы издеваетесь! - возмутилась Алиса, стукнув сжатой в кулак рукой по одеялу. - Какой еще Морозко?!
  - Добрый волшебник! - рявкнул в ответ Макс, раздраженный непонятным поведением девушки.
  - Еще скажите, что мне надо у вас прислугой побыть, да всячески угождать, чтобы меня потом дарами богатыми облагодетельствовали, - фыркнула Алиса, все больше начиная злиться.
  - А ты откуда знаешь? - подавшись вперед, Максимилиан впился взглядом в возмущенное лицо девушки.
  - Да у нас эту сказку каждый ребенок знает! - ехидно ответила Алиса. - По крайней мере в моей стране точно. Не-е-ет, теперь-то я все поняла, вы псих! - вскочив, она принялась расхаживать по кровати. Благо ее размеры позволяли вполне спокойно это делать. - И сообщники ваши тоже психи. Вы мне что-то вкололи, вызвав галлюцинации, а теперь развлекаетесь за мой счет, - казалось бы, умершая надежда вновь расправила крылья, и девушка 'уцепилась' за эту возможность все объяснить. Она тут же решила, что пусть лучше это окажется похищение какими-то неадекватными личностями, чем другой мир. - Где тут скрытые камеры, а? Да я на вас в... - резко развернувшись, Алиса зацепилась ногой за одеяло. Не сумев удержать равновесие, сгруппировалась, приготовившись встретиться с полом, но зависла над ним в пару сантиметрах.
  Удивленно повертев головой и поняв, что ей это не показалось, Алиса судорожно сглотнула. Вися вниз головой, она принялась суматошно болтать руками и ногами в воздухе, пытаясь за что-нибудь уцепиться, чтобы принять нормальное положение. Почувствовав, как неведомая сила приподнимает ее выше и, перевернув, отпускает, придушенно пискнула, упав на кровать.
  - Не части, тараторка! - грозно приказал ледяной маг, пытаясь не расхохотаться.
  Уж слишком забавно выглядела девушка, вися попой к верху. Он получил истинное удовольствие, разглядывая ее.
  'А посмотреть там было на что', - хмыкнул Макс, оценив открывшийся ему вид.
  Алиса же, широко раскинув руки и тяжело дыша, уставилась бессмысленным взглядом в потолок. Чувство полета, которое она испытала, потрясло девушку до глубины души. А та безумная надежда на, пусть и жестокий, розыгрыш, окончательно оставила ее.
  Теперь она не смогла бы сказать, что ей все привиделось. Уж слишком реальными были те ощущения парения над кроватью. Из этого следовало, что Алиса действительно каким-то непостижимым образом оказалась в совершенно другом мире, а дороги назад, по словам ее спасителя, просто нет.
  'Я одна... Совершенно одна в незнакомом и чуждом мне месте', - чувствуя подступающую истерику, девушка до боли прикусила внутреннюю сторону щеки.
  - Не стоит расстраиваться попусту, - прервал затянувшееся молчание Максимилиан. - Назад уже ничего не вернешь. Теперь тебе надо думать, как жить дальше. Поживешь тут несколько недель, пообвыкнешься, о мире нашем узнаешь немного, а там уж и решим, как дальше быть с тобой. В беде тебя не оставлю, хорошо вознагражу, если уважишь старика. Я все же добрый волшебник, как-никак!
  И вроде бы все правильно он говорил, но Алиса испытала такую злость на его слова, что еле сдержалась от обидных слов в ответ. Как это часто бывает, когда люди испытывают боль и разочарование, а кто-то пытается их поучать, появляется сильное желание сделать так же больно и этому человеку. И все доводы разума о том, что он ни в чем не виноват, отходят куда-то вглубь сознания.
  'Волше-э-эбник, - передразнила Алиса, чувствуя глухое раздражение в груди. - Дать бы ему чем-нибудь тяжелым в лоб, посмотрела бы я тогда на его доброту!'
  - Долго еще себя жалеть будешь? - поинтересовался скучающим тоном Максимилиан. - С таким настроем ты в нашем мире долго не протянешь. Лучше уж сразу со скалы спрыгнуть, так хоть долго мучиться не будешь.
  Приподнявшись, Алиса уже приготовилась высказать все, что думает, но натолкнувшись на внимательный взгляд голубых глаз, резко успокоилась. Практически сразу на смену злости, пришло чувство стыда, а затем и раздражение на саму себя.
  'Он ведь действительно не виноват ни в чем... Наоборот, еще и помочь пытается, а я... - девушка потерянным взглядом уставилась прямо перед собой. - И вообще, не может быть такого! Где есть вход, обязательно должен быть и выход! По-другому просто не бывает. Только дайте мне время попробовать найти его! А пока...'
  - Что мне нужно делать? - немного обреченно поинтересовалась.
  - Вот это уже совсем другой разговор! - довольно улыбнулся Макс, испытав колоссальное чувство облегчения от того, что намечающаяся истерика закончилась, так толком и не начавшись. - Значит так, ты должна будешь прибираться в доме, стирать пыль, мыть полы, перестилать постели. Так же на тебе лежит готовка. Покушать я люблю много и вкусно! Запасы в кладовых есть, а что закончится, надо будет заказать. То есть тебе еще надо будет провести ревизию на...
  Чем больше Алиса слушала этого 'доброго' дедушку, тем больше ее глаза стремились сменить место дислокации с лица на лоб. По всему выходило, что ей придется трудиться с раннего утра до позднего вечера, как Золушке, чтобы все успеть сделать. Ведь судя по перечислениям всех ее обязанностей, дом Морозко должен был быть минимум дворцом!
  'Стирка, уборка, готовка, еще и на ночь ему почитай, - начала мысленно 'закипать' девушка, сжимая в руках одеяло, чтобы не наброситься на этого горе волшебника. - Да это же рабский труд какой-то! А где контракт? Где оглашение заработной платы? Где гарантии, что меня не обманут, в конце концов?!'
  - А в баньке вас не попарить? - перебив неугомонного дедка, ехидно поинтересовалась девушка.
  - А ты и это умеешь? - с живейшим интересом во взгляде поинтересовался Максимилиан, мысленно хохоча с выражения лица своей будущей работницы.
  - Обойдетесь! - рявкнула Алиса, начав оглядываться в поисках какого-нибудь тяжелого предмета.
  - Ну, нет, так нет, - приподняв руки в примирительном жесте, пошел на попятную маг. - Ну что, справишься? Или непосильная для тебя задача эта?
  Внимательно посмотрев в лицо Морозко и подумав, что в чем-то ее дурят, хоть и непонятно, в чем именно, девушка молча кивнула головой. Как ни крути, а обживаться в этом новом мире ей все равно надо, раз уж пока возможности вернуться назад нет. А прислуживать старику не такой уж и плохой вариант.
  'Так почему бы не начать с этого? Чай не прынцесска, как любила говорить бабушка Тася'
  Воспоминание о дорогом для нее человеке, отозвалось болью в сердце. Сразу же захотелось увидеть бабушку, поговорить с ней, рассказав о своих переживаниях. Упрямо тряхнув головой, Алиса отогнала вглубь сознания болезненные для нее мысли, решив подумать обо всем позже.
  - Только мне надеть нечего, - потеребив край рубашки, смущенно сказала девушка.
  - С этой бедой я тебе помогу, - по доброму улыбнулся Макс. - Видишь, с левой стороны от кровати дверь в стене? Там гардеробная, где ты сможешь выбрать себе что-нибудь по размеру. А позади меня еще одна дверь, - неопределенно мотнул головой. - Это ванная. Приводи себя в порядок и через полтора часа я хочу увидеть в столовой обед!
  Больше ни слова не говоря, мужчина стремительно покинул комнату, оставив Алису одну. Недоверчиво посмотрев на ту дверь, за которой только что скрылся хозяин дома, девушка возмущенно крикнула:
  - А кухню и столовую мне как найти прикажете? Методом научного тыка?
  Вот только ответ она, конечно же, не получила. Раздраженно тряхнув головой, Алиса отправилась сначала в ванную, решив самой попробовать во всем разобраться. Осторожно приоткрыв дверь и заглянув внутрь, она облегченно выдохнула.
  Комната оказалась светлой и просторной, с большим окном, сейчас занавешенным легкой полупрозрачной тканью. Прямо в центре стояла большая ванна, с красивыми медными ручками. Тут даже дождик имелся! На тонкой длинной ножке, с навершием в форме ромашки, правда, с чуть загнутыми вовнутрь лепестками.
  - Красота какая! - непроизвольно выдохнула Алиса, рассматривая это, вне всяких сомнений, произведение искусства.
  Обернувшись, девушка заметила около входной двери низкую, но широкую деревянную лавочку, над которой на вешалке висели несколько банных халатов и полотенец. Довольно улыбнувшись, Алиса решила, что еще успеет понежиться в горячей воде потом. А сейчас вполне сойдет и дождик.
  Приведя себя в порядок и надев халат, который, кстати говоря, был в точности ее размера, прошлепала босыми ступнями по полу, возвращаясь в спальню. Но, не задерживаясь в ней, так как времени было очень мало, сразу же подошла к двери ведущей в гардероб. А там...
  У Алисы даже дыхание перехватило, когда она увидела размеры комнаты. Девушка всегда мечтала именно о такой гардеробной. С полками до самого потолка, с несколькими рядами вешалок для одежды, да еще и с низенькими подставками для обуви, идущие по кругу комнаты.
  Правда сейчас гардеробная была практически пустой. На вешалках сиротливо висели пять длинных платьев и две шубки. На подставках стояла пара зимних сапог, две пары туфелек на невысоком каблучке и пара балеток на плоской подошве.
  - Не густо, - констатировала Алиса, заглянув в несколько выдвижных ящиков и найдя в одном из них несколько комплектов нижнего белья. - Хотя не в моем положении нос воротить. Спасибо, что хоть столько, но есть!
  Выбрав темно-зеленое платье, девушка принялась пристально его рассматривать. Заметив, что вырез лифа у него слишком низкий, сделала верный вывод и подобрала себе сорочку из плотной белой ткани. Быстро переодевшись и застегнув все крючки, которые крепились спереди, облегчая работу, Алиса удивилась тому, как идеально село платье.
  'Словно по мне шито...', - вертясь перед высоким зеркалом, размышляла она.
  Вскоре, опомнившись, что у нее остается совсем мало времени на готовку, а еще надо кухню найти, Алиса поспешила покинуть спальню. Выйдя в коридор, настороженно осмотрелась по сторонам, но кроме ряда дверей и висящих на стенах картин, ничего подозрительного не увидела. Постояв несколько секунд, решая, что делать дальше, Алиса, наконец, повернула налево. Заприметив в конце коридора лестницу, она довольно улыбнулась тому, что правильно выбрала направление. Правда, когда спускалась вниз, увидела еще одну лестницу с правой стороны.
  'Да уж, куда бы ни пошла, все равно бы нашла ее', - хмыкнула девушка.
  Спустившись в просторный холл, Алиса сразу же наткнулась взглядом на высокие двустворчатые двери, с красивой резьбой, шедшей по краю дверного полотна. Здраво рассудив, что это, скорее всего и есть столовая, потянула на себя одну из створок.
  Убедившись, что ее предположения верны, решила продолжить искать кухню. Оглянувшись, увидела за лестницей, по которой спускалась, еще один длинный коридор.
  - Ну и какая из этих дверей ведет на кухню? - устало вздохнув, спросила Алиса тишину. - Неужели так сложно было показать мне здесь все?
  Потянув наугад одну из дверных ручек, тут же тихо вскрикнула, когда из темной комнатки, находящейся за этой дверью, выпала деревянная палка, больно стукнув ее по голове. Потирая ушибленное место ладошкой и смаргивая выступившие от боли слезы, Алиса на чем свет костерила хозяина дома, не соизволившего показать ей, что здесь и как расположено.
  - Алиса, ты что делаешь? - раздался позади нее голос Морозко.
  - Кухню ищу! - ответила та, хмуро посмотрев на говорившего.
  - В кладовке? - удивился маг и махнув рукой, слеветировал швабру, так нелюбезно поступившую с девушкой, на ее законное место. - Пойдем, покажу тебе, где она находится, пока ты мне что-нибудь тут не сломала.
  'Вредный стар-рикашка', - прожигая недобрым взглядом спину мага, подумала Алиса.
  - Вот, смотри, это кухня, - открыв дверь в самом конце коридора, Максимилиан подождал, пока девушка подойдет к нему.
  Пройдя внутрь, Алиса принялась рассматривать свое будущее место работы.
  'Вернее одно из них', - тоскливо подумала она.
  Прямо посреди комнаты стоял большой разделочный стол, а рядом с ним еще один, поменьше, на котором стояло множество маленьких баночек. Напротив него, у стены примостились широкие полки, заставленные разнообразной посудой. В другом конце комнаты в одном углу, прямо около окна, стоял умывальник, а в другом миниатюрная печурка с гладким черным покрытием.
  'Это что, такой аналог газовой плиты?' - недоверчиво разглядывая рядом с печуркой мелко наколотые дрова, подумала Алиса.
  - За той дверью хладник, в котором хранится мясо, - указав на низенькую дверь, пояснил маг. - А там кладовая с другими продуктами. Вот тут, на полочке в мешочке лежит солнечный камушек, - махнув головой на прикрепленную к стене дощечку, продолжил пояснения. - Когда наложишь дров, просто поднеси солнечник к ним, огонь и появится. Можешь приступать, а я пока отдохну. Умаялся что-то.
  Алиса еле сдержалась, чтобы не съязвить в ответ. Пришлось прикусить губу, чтобы не наговорить чего-нибудь противному старикашке. Девушке почему-то все больше казалось, что он над ней просто издевается.
  'Как-то же он живет один и справляется, - раздраженно подумала она, открывая дверь кладовой. - Или у него тут постоянно какие-то девицы ошиваются, охочие до богатых подарков?'
  Вглядываясь в темноту, Алиса призадумалась о том, как ей без света найти здесь хоть что-нибудь. Пошарив рукой по стенам и не найдя ничего, хотя бы отдаленно напоминающее выключатель, развернулась в сторону кухни. Быстро пробежав взглядом помещение, пришла к неутешительному выводу, что свечей тоже нет.
  'Ну и что мне делать? - скрестив руки на груди, Алиса удрученно смотрела на теряющиеся во тьме ступеньки лестницы. - А может... Раз тут есть магия, то вполне возможно, что будут и какие-то магические светильники. Вот только как они включаются?'
  Постояв еще некоторое время в нерешительности, девушка хлопнула два раза в ладоши. И, о чудо! Под потолком загорелись маленькие белые шарики. Облегченно выдохнув, Алиса осторожно спустилась вниз.
  Там ее ждал небольшой коридор с несколькими дверями. Открыв одну из них, уже привычно хлопнула в ладоши. Вот только вместо того, чтобы зажечь свет в комнатке, она оказалась в кромешной тьме. Еле сдержав порыв закричать от испуга, Алиса застыла на месте, боясь пошевелиться.
  Сразу же пришли мысли о том, какая гадость может скрываться в этой темноте. Зажмурив от страха глаза, она вновь хлопнула в ладоши. А когда вновь открыла их, то облегченно выдохнула. Простояв некоторое время на месте, девушка раздумывала, как теперь поступить.
  Обследовать комнатки все равно надо было, осталось только понять, как это сделать. Осторожно переступив порог, она вытянула перед собой руки и опять похлопала в ладоши. Довольно улыбнувшись из-за того, что на этот раз все получилось, Алиса принялась осматривать полки. Найдя в этой комнате разнообразные крупы, тут же ехидно улыбнулась.
  - Может ему кашки молочной сварить? - спросила сама себя. - Старенький ведь, желудок поберечь надо!
  Представив, как вытянется лицо ее нанимателя, девушка вышла в коридор вполне довольная своей задумкой. Быстро обойдя все оставшиеся помещения, Алиса нашла комнатку с колбасами, вяленым и копченым мясом. Так же обнаружила овощи и фрукты. А в самой дальней и более холодной, чем остальные комнаты, жбаны с молоком, сметаной и большие тарелки с маслом.
  Девушке пришлось несколько раз ходить туда и обратно, чтобы принести все, что ей нужно. Но результатом она осталась довольна. Весело напевая себе под нос, Алиса промыла гречневую крупу и, набрав в кастрюльку воды, поставила на печурку. Открыв маленькую железную дверцу, накидала в печь дров.
  - Ну что, осталось поджечь все это, - доставая из мешочка камушек, пробормотала девушка.
  Но увидев ту красоту, что попала ей в руки, невольно залюбовалась. Солнечник чем-то напоминал ей янтарь. Только внутри камушка были прожилки-лучика темно-красного цвета. Повертев его в руках и рассмотрев со всех сторон, Алиса все же присела рядом с печкой.
  Такой работой ей раньше еще не доводилось заниматься, но делать было нечего. Все равно на помощь никто не придет. Засунув руку внутрь, поднесла камешек к дровам. Вот только она совсем не ожидала, что пламя вспыхнет мгновенно, опалив кожу. Дернувшись, девушка больно ударила руку, выронив солнечник.
  - Да что ж такое-то?! - подбежав к крану и подсунув руку под холодную воду, Алиса чуть не плакала от боли и обиды.
  - Что у тебя опять случилось? - раздался позади нее недовольный голос.
  - Руку обожгла, - буркнула в ответ, не поднимая взгляда.
  - Вот же горе луковое, - тяжело вздохнув, Максимилиан принялся осматривать пострадавшую конечность. - Ничего там страшного нет, скоро все само пройдет.
  - Простите, я камушек уронила, - повинилась Алиса, несмело заглянув в его глаза.
  - Куда? - ошарашено спросил мужчина.
  А в следующий миг комнату заполнил какой-то противный писк. Маг, ни слова не говоря, тут же крепко прижал девушку к себе. Алиса уже хотела возмутиться такому произволу, когда раздался грохот от взрыва. Испуганно вскрикнув, она сама, что есть сил, прижалась к мужчине.
  
  Глава 4
  Когда вокруг них установилась тишина, Алиса, наконец, сумела отстраниться от мага, осторожно выглянув из-за его плеча. Первое, что она заметила - голубоватые всполохи вокруг них. Присмотревшись, поняла, что это полупрозрачный купол.
  Залюбовавшись бликами, пробегающими по стенам купола, девушка на некоторое время выпала из реальности. И если бы обнимающий ее маг не пошевелился, еще бы долго так простояла. Следующим, что она увидела - раскуроченную печь, кучу обломков, валяющихся по полу и покрытые сажей стены и потолок.
  Из проема лишенного оконной рамы в комнату залетали снежинки, занесенные порывами холодного ветра, смешиваясь в воздухе с оседающей на пол пылью. Переведя недоуменный взгляд на мужчину, Алиса испуганно икнула, уставившись в яростно сверкавшие голубые глаза.
  - Я все уберу! - поспешила заверить девушка, пока маг не прибил ее за раскуроченную кухню.
  - Конеч-ш-шно убереш-ш-шь, - прошипел Макс, еле сдерживаясь, чтобы не прикопать где-нибудь в сугробе это ходячее несчастье.
  Убрав защитный купол, ледяной маг быстро отошел от Алисы, стараясь успокоиться. Несколько раз глубоко вдохнул и тут же закашлялся от пыли. Бросив еще один злобный взгляд на девушку, от чего та чуть не запрыгнула на уцелевшую раковину, одним взмахом руки поднял в воздух то, что осталось от печи. Выкинув обломки в окно и закрыв проем тонким полупрозрачным слоем льда, рыкнул, не глядя на девушку:
  - Стой здесь!
  Но ему и не требовалось предупреждать. При всем желании сейчас Алиса просто не смогла бы сдвинуться с места. Ее буквально колотило от страха.
  'Какой страшный дедушка', - пронеслась в голове паническая мысль при воспоминании о злобном взгляде старика.
  Она теперь ни капельки не сомневалась, что такой, как он, запросто может и убить. Каким бы добрым волшебником не пытался казаться Морозко, но Алиса прекрасно осознавала, что все совсем не так. Уж слишком часто он выпадал из образа доброго дедушки.
  'Чего только стоят его ехидные замечания! А уж этот взгля-а-ад...'
  Правда, окончательно запугать саму себя ей времени не дали. В открытую дверь влетели швабра, ведро и стремянка. А следом за ними зашел в комнату и маг. Оставив уборочный инвентарь около стены, он еще раз осмотрел разгромленную кухню.
  - Я сейчас отправлюсь по делам, а ты приступай к уборке, - грозно посмотрев на Алису, быстро спрятал руки за спину. Потому что они сами, против его воли, тянулись к девичьей шее. - Надеюсь, когда вернусь, здесь все будет сверкать! Если справишься раньше, то очень прошу, ничего не трогай. Мне бы хотелось вернуться в дом, а не на его руины!
  Больше не сказав ни слова, Максимилиан исчез в портале. Несколько мгновений полной тьмы, и он уже стоит в гостиной в доме своего брата. Осмотревшись по сторонам, никого не увидел. Он уже хотел отправиться на поиски Алекса, когда вспомнил, что ввалился к нему, все еще находясь в образе Морозко.
  - Я так скоро последний разум растеряю, - недовольно буркнул, убирая иллюзию и выходя в просторный холл.
  Решив сначала проверить рабочий кабинет, направился дальше по коридору. У приоткрытой двери Макс на мгновение задержался, прислушиваясь к происходящему в комнате. Усмехнувшись тому, что услышал, широко открыл дверь.
  - Здравствуй, брат, - насмешливо поздоровался, наблюдая за тем, как симпатичная горничная тут же отскочила от Алекса.
  - Мне нужно идти, господин, - пролепетала она, разглаживая примятое платье и проведя рукой по растрепанным волосам.
  Поклонившись, горничная выскочила из комнаты, прикрыв за собой дверь.
  - И тебе не хворать, - недовольно пробурчал водный маг, усаживаясь в кресло.
  - Принялся за прислугой ухлестывать? - присаживаясь напротив брата, поинтересовался Макс. - Ай-яй-яй... Неужели ларры стали обходить тебя своим вниманием, раз...
  Недовольно цыкнув, Александр привычно накрыл комнату куполом и зло пробурчал:
  - Вообще-то я работал.
  - Ах, рабо-отал, - усмехнулся Максимилиан, откидываясь на спинку кресла и осматривая немного растрепанный вид брата. - Ну и кто на этот раз?
  - Не успел выяснить, кое-кто так не вовремя заявился ко мне! - обиженно ответил Алекс.
  Рассмеявшись над недовольством брата, Макс покачал головой. Раньше и к нему частенько присылали вот таких куколок, чтобы попробовать узнать 'страшные' тайны герцога Ортанского. Но он очень быстро и в жесткой манере пресек все это.
  А вот Алексу наоборот нравилась такая игра. Он с огромным удовольствием поддерживал вид беззаботного весельчака и любителя женщин. На что и клевали всякие идиоты, поверившие, что он может стать очень легкой добычей.
  'Это они, конечно, зря, - потерев подбородок, Макс задумчиво осмотрел кабинет. - Начальником внешней разведки не так-то легко стать. Но ведь об этом и мало кто знает'.
  - Кстати, ты зачем пожаловал-то? Только не говори, что нас опять желает видеть бабуля, - вздрогнув от воспоминаний о вредной ларре Кассандре, Алекс умоляюще посмотрел на старшего брата. - Я не хочу ее видеть минимум год!
  - Нет, не волнуйся, бабушка нас не побеспокоит еще пару месяцев точно, - отмахнулся Максимилиан, слегка нахмурившись.
  - Тогда в чем дело? Ведь у тебя такой необычный 'улов' дома, - усмехнулся водный маг, пристально посмотрев на брата.
  - Вот поэтому я и здесь, иначе бы просто прибил ее! - рявкнул Макс, вновь почувствовав, как злость буквально 'накрывает' его.
  - Что случилось? - вмиг посерьезнев, спросил Алекс.
  - Она кухню взорвала! - буквально выплюнул ответ Максимилиан.
  - Зачем? - от удивления водный маг даже рот приоткрыл.
  - Обед пыталась приготовить, - буркнул ледяной маг и, не имея сил сидеть на одном месте, принялся нервно расхаживать по кабинету.
  - А-а-а... - глубокомысленно изрек Александр, пытаясь представить, что же такого можно было готовить, чтобы вышел такой эффект.
  'Надо будет обязательно поинтересоваться у своего повара. Мало ли где это умение может пригодиться'.
  Понаблюдав некоторое время за мечущимся по комнате братом и слегка поежившись из-за резко снизившейся температуры воздуха, Александр как можно более спокойно сказал:
  - Может, объяснишь мне все с самого начала?
  Резко остановившись, Макс попытался хоть немного взять себя в руки. Затем, подойдя к книжным полкам, чуть надавил на маленькую книжицу в коричневом переплете.
  Когда его взору открылся потайной мини-бар, наполнил до половины бокал янтарной жидкостью из хрустального графина, что ближе всех стоял к нему. Осушив содержимое бокала в пару глотков, вновь наполнил его и, уже полностью успокоившись, присел в кресло.
  - Сегодня утром, когда Алиса, наконец, очнулась, мы с ней немного поговорили, - задумчиво вертя бокал в руках, принялся рассказывать Макс. - Она действительно из другого мира. Скорее всего, потомок одного из тех полукровок, что пытались спастись от войны в других мирах. Мне пришлось сказать ей, что вернуться назад возможности нет.
  - И как она отреагировала на это? - Алекс немного подался вперед, облокотившись руками о стол.
  - Знаешь... Вполне достойно, - улыбнулся ледяной маг. - Конечно, было заметно, что Алиса очень напугана. А в какой-то момент я даже решил, что мне придется иметь дело с женской истерикой, но она сумела взять себя в руки и даже согласилась на мои условия.
  - Ну, думаю, что она не могла быть настолько глупа, чтобы не понимать, какие ей выгоды сулит твоя 'помощь', - усмехнулся водный маг. - Все же девушка совершенно одна, да еще и без средств к существованию в полностью незнакомом мире. А дальше что было?
  - Я немного проверил ее, - усмехнулся Максимилиан.
  - Скорее уж развлекся за чужой счет, - хохотнул Алекс. - И не стыдно тебе?
  Скептически посмотрев на брата, герцог попытался своим взглядом передать все, что думает об этом замечании. Стыд, по отношению к используемым им женщинам, уже давно прекратил мучить Максимилиана.
  Да и некоторые представительницы прекрасной половины человечества были совершенно недостойны такой эмоции. Хитрые, наглые, коварные, готовые идти по головам к намеченной цели. Таких на жизненном пути ледяного мага попадалось уж слишком много.
  - Алиса вполне достойно справилась с теми трудностями, что я устроил, - продолжил прерванный разговор Макс. - Правда, когда получила шваброй по лбу, пытаясь обнаружить кухню в кладовке для уборочного инвентаря, пришлось ей немного помочь.
  - Ты проявил милосердие? - изобразив на лице священный ужас, Алекс старательно пытался не рассмеяться. - Видно стареешь, брат.
  - Не дождешься, - рассмеялся герцог, отпив из бокала, который так и продолжал вертеть в руках. - Или тебе уже совсем невмоготу и хочется быстрее примерить герцогские регалии на себя?
  - Всю жизнь мечтал! - сразу же согласился водный маг. Вот только отвращение появившееся на его лице, испортило все впечатление.
  - Да-да, я помню, как ты двое суток тащил меня на себе по болотам, - усмехнулся герцог. - И так яростно приговаривал: 'Не смей умирать, гархов ты выкормыш. Я еще слишком молод, чтобы становиться следующим герцогом Ортанским!'.
  - Ты тогда сильно меня напугал, - вмиг посерьезнев, сказал Александр. - Как вообще... А, да что уже вспоминать! Лучше вернемся к нашей Забирающей. Что дальше-то было?
  - Показал кухню и объяснил, где хранятся запасы продуктов, - пожал плечами Максимилиан. - Она все же умная девочка. Быстро поняла, как обращаться с магическими светильниками. И даже принесла все необходимое, чтобы приготовить... - замолчав, он попытался вспомнить, что же принесла Алиса. А когда сообразил, возмущенно продолжил: - Кашу! Она хотела приготовить молочную кашу!
  Кабинет в доме начальника внешней разведки империи Роз сотряс громкий хохот. Буквально распластавшись по поверхности стола, Алекс даже не пытался вытереть выступившие от смеха слезы. Уж очень забавно выглядел его брат, который сейчас пыхтел от негодования.
  - Так ты... Де... душкой был, - кое-как прорыдал водный маг. - Она о... Ой, не могу! Грозного герцога Ортанского... ка... а-ашей накормить.
  - Не успела, - фыркнул Макс, грозно глянув на не в меру развеселившегося брата. - Алиса додумалась всунуть руку внутрь плиты. Конечно же она ее обожгла. Да еще и солнечник выронила! Хорошо, что я вовремя пришел. А то от нашей будущей Забирающей мало чего осталось бы. Как вообще можно было додуматься до такого? Да каждый ребенок знает, как нужно обращаться с солнечными камнями!
  - Каждый ребенок нашего мира! - напомнил ему немного успокоившийся Александр. - Но Алиса не отсюда и просто не могла знать, какой будет эффект, если такой камешек бросить в огонь.
  И Максу действительно не было что на это возразить. Откинув все свое раздражение, он понял, что во всей этой ситуации только его вина. Причем огромная. Ведь если бы герцог, наблюдавший за девушкой через магическое око, тогда не пришел узнать, почему Алиса так быстро метнулась к крану с водой, могло бы случиться непоправимое.
  Хоть камешек и был маленьким, но той силы, с которой он взорвался, вполне хватило бы, чтобы убить Алису. С отчетливой ясностью вспомнив те мгновения, маг понял, что попросту безумно испугался. В итоге выместил злость на не в чем не повинной Алисе.
  - Понимаю, что сам виноват, - положив голову на спинку кресла, сознался Максимилиан. - Ей придется многое узнать и с еще большим свыкнуться. Конечно, уже то, что у нее такой необычный целительский дар, очень поможет. Это поможет моментально взлететь вверх по социальной лестнице. Но, к сожалению, не сможет защитить от людской подлости и расчетливости.
  - Вот и научи ее если не всему, то хотя бы самому необходимому, - Алекс серьезно посмотрел на прикрывшего глаза брата. - Сам понимаешь, какая ответственность на тебе лежит. Не хотелось бы, чтобы эта Забирающая покинула империю. А охотников заполучить целителя экстра-класса будет просто не счесть.
  - Да сам знаю!
  Вновь встав с кресла, Макс принялся нервно расхаживать по кабинету. Нигде надолго не задерживаясь, он, то там, то тут прикасался к какому-либо предмету. Александр не мешал ему, лишь с любопытством разглядывал слишком нервничающего брата.
  Раньше водный маг не замечал за ним такого бурного проявления эмоций. В любой ситуации Максимилиан старался быть максимально собранным и ответственным. Его редко когда удавалось вывести из себя.
  - Почему ты так разнервничался? - не выдержал Алекс, когда герцог чуть не выронил довольно дорогую фарфоровую статуэтку. - Подумаешь, кухню разнесла. Так ведь не специально. Все вполне поправимо.
  - Да не гожусь я в няньки для столь юной особы! - возмутился ледяной маг, смахнув с полки какую-то деревянную миниатюру.
  - Не в няньки, а в учителя, - поправил его брат, постаравшись скрыть улыбку.
  - Тем более! Может ее сразу отправить к Мириан?
  - Нет! Это не выход. Макс, пойми, что если она будет жить у Мириан, на нее легко сможет повлиять любой, кто этого захочет, - раздраженно растрепав свои волосы, Александр устало откинулся на спинку кресла. - Сам знаешь, сколько при дворе всякой швали. Мы хоть и стараемся их контролировать, но тоже не всемогущи. А эта твоя Алиса слишком ценна для нас.
  - Не думаю, что она настолько глупа, чтобы верить первому встречному, - возразил Максимилиан, опершись плечом об книжную полку. - Алиса вполне способна разобраться в ситуации и избежать расставленных ловушек.
  - А с чего ты решил, что она захочет принять именно наше видение мира, а не другое? Кто сказал, что ей не захочется чего-то другого? Нет, ты не вправе возлагать на нее такие надежды, - водный маг насмешливо посмотрел на герцога.
  От этих слов Макс еле заметно поморщился. Он прекрасно понимал правоту брата. Хоть целители всегда были немного другими, чем остальные маги, но все же оставались людьми, которым совсем не чужды человеческие слабости. Да, самым главным в их жизни было помощь людям, но...
  'Еще не хватало, чтобы она стала похожей на ларру Кассиану', - герцог даже передернулся от воспоминаний о целительнице.
  Эта Забирающая жила в одном небольшом, но богатом королевстве, граничащем с их империей на юге. Жители Верии почитали ее чуть ли не как земное воплощение богини Жизни, что не могло не оставить свой отпечаток на характере лары Кассианы.
  Вздорная, высокомерная, она, тем не менее, оставалась одним из пяти практикующих целителей экстра-класса, с которой приходилась считаться. И в тоже время эта целительница была живым примером того, что может стать с человеком, каждый день окруженным безграничным благоговением.
  - О чем задумался? - поинтересовался Алекс у замолчавшего брата.
  - Да вот вспомнил о ларе Кассиане, - честно ответил тот, усмехнувшись гримасе отвращения, появившейся на лице водного мага. - До сих пор поражаюсь, как она может быть столь высокомерной и в то же время, бежать по первому зову к больным?..
  - Даже вспоминать о ней не хочу! - передернул плечами Александр. - Но, в тоже время, она может стать хорошим мотиватором для тебя, - заметив удивленный взгляд брата, поспешил пояснить: - Сделать все, чтобы Алиса не стала такой и осталась верна идеалам императора.
  - Ты возлагаешь на меня, да и на нее тоже, слишком большие надежды, - хмыкнул Макс, подходя к столу. - Но так уж и быть, постараюсь оправдать твои ожидания.
  - Вот и замечательно, - довольно улыбнулся Алекс. - А теперь будь добр, исчезни! У меня еще есть одно незаконченно дельце.
  Насмешливо посмотрев на грозное лицо младшего брата, Максимилиан наложил на себя иллюзию старика Морозко. Отвесив шутовской поклон, он скрылся в портале перехода, переносясь в тот дом, где сейчас находилась Алиса.
  Оказавшись прямо около входа на кухню, Макс осторожно заглянул внутрь. Первое, что он заметил, так это Алису, стоявшую на стремянке и усиленно тершую мокрой тряпкой потолок.
  Осмотрев комнату, маг понял, что девушка почему-то сначала убрала все внизу и только потом полезла наверх. Как итог, сейчас на чисто вымытый пол капала грязная вода с тряпки. А уж там, где Алиса мыла стены, вообще набежали целые лужи.
  Скептически осмотрев сероватые разводы на некогда белой стене, Макс опять перевел взгляд на стоящую к нему спиной девушку. В этот момент она как раз повернулась к нему боком, и мужчина смог рассмотреть, что Алиса подоткнула длинные полы платья с боков себе за пояс. Соответственно теперь при каждом ее движении он мог рассмотреть длинные стройные ноги.
  Прислонившись плечом к дверному косяку, Максимилиан принялся с интересом рассматривать открывшийся ему вид. И так увлекся этим занятием, что даже не заметил, как Алиса возмущенно фыркнула.
  'Ах ты, старый сластолюбец!' - девушка была настолько возмущена откровенно раздевающим ее взглядом, что совершенно забыла где стоит.
  Уперев руки в бока, она уже открыла рот для гневной отповеди, когда стремянка резко покачнулась. Не сумев удержать равновесия, девушка испуганно вскрикнула, приготовившись удариться об пол. Но, как и в прошлый раз в спальне, зависла над полом.
  - Ты своей смертью точно не умрешь, - констатировал Макс, при помощи магии осторожно опуская ее на пол. - Я смотрю, тебе уже не долго осталось. Заканчивай здесь и приводи себя в порядок. Буду ждать в столовой.
  Кинув взгляд на ее платье в грязных подтеках воды, ледяной маг насмешливо фыркнул и вновь ушел через портал. Ему еще надо было купить в ближайшем городе то, чем они сегодня будут обедать.
  Не удержавшись, Алиса запустила ему вслед грязную тряпку, которую так и продолжала держать в руке. Да еще и расстроено вздохнула, когда та шлепнулась на пол в том месте, где мгновение назад стоял маг.
  - Вот же глупая!
  Заметив, наконец, на чистом полу грязные разводы, Алиса поняла, какую ошибку совершила, убрав сначала низ, а потом принявшись за стены и потолок. Пыхтя от досады на собственную несообразительность, девушка с удвоенным рвением принялась убирать кухню.
  Спустя час Алиса вошла в выделенную ей комнату и, еле передвигая ноги, поплелась в ванную. Раздеваться девушка принялась еще по дороге, поэтому весь ее путь можно было отследить по валяющейся на полу одежде.
  А вот в самой ванной комнате ее настигло разочарование от понимания того, что понежиться в горячей воде опять не удастся. Времени и так оставалось слишком мало!
  'Каким бы этот Морозко не был вредным, а заставлять ждать все же не стоит, - рассудила Алиса, стоя под тугими струями воды. - Но все равно он очень странный! Вот пусть что хочет говорит мне, а не верю я ему, и все тут. Какой-то он не такой. Или в этом мире все старики такие? С прибабахом!'
  Представив себе ораву вот таких ехидных дедков, она даже передернулась от ужаса. Алисе и одного Морозко хватало за глаза, а уж толпу таких, как он...
  Выйдя из душа, девушка быстро переоделась в чистую одежду. Расчесав влажные пряди, она решила оставить волосы распущенными, чтобы те быстрее высыхали. Перед тем, как покинуть комнату, Алиса несколько раз глубоко вздохнула, настраивая себя на общение с Морозко.
  Уж очень сильно он иногда выводил ее из равновесия. Они и знакомы-то были всего несколько часов, а девушке уже хотелось приложить 'доброго' дедушку чем-нибудь тяжелым по голове!
  'Но если быть честной, я сама ненамного лучше его! - прислонившись лбом к деревянной поверхности двери, мысленно признала она. - Чего только стоит взорванная кухня! Хорошо, что он тут же не выставил меня на улицу за это. Вот куда бы я пошла, не зная никого здесь и не имея денег? Как бы этот Морозко меня не злил, а все ж придется подчиняться. К сожалению, кто сильнее, тот и прав. А сейчас за сильную сторону играю явно не я'.
  Придя к такому выводу, Алиса направилась в столовую. Она быстро прошла коридор и спустилась по лестнице, как и в первый раз ни к чему особо не приглядываясь. Тогда ее больше волновал способ поскорее найти кухню и столовую.
  А сейчас девушка понимала, что и так сильно задержалась. Наконец, дойдя до нужной двери, Алиса немного помедлила и все же решила постучать.
  'Мало ли, какие у них тут порядки!'
  Получив разрешение войти, тихо проскользнула внутрь. На этот раз девушка более внимательно осмотрела помещение и была сильно удивлена тем, что там практически ничего не было. В центре комнаты стоял обеденный стол на шесть персон, на стенах висели несколько картин, а по углам примостились красивые декоративные вазы с засушенными стеблями каких-то растений, незнакомых Алисе. На одной из стен были два высоких панорамных окна, открывающие вид на заснеженную долину и зимний лес. Вот в принципе и все. Ни ковров, укрывающих паркетный пол, ни каких-либо безделушек, радующих глаз, здесь попросту не было.
  'Хотя, с другой стороны, и не стоит закрывать чем-то еще такую красоту', - подумала она, разглядывая стены приятного песочного цвета, на которых словно расцвели золотистые морозные узоры.
  - Первый раз вижу, чтобы при входе в столовую, стучали в дверь, - отвлек ее насмешливый голос Морозко. - Это принято в вашем мире?
  - Нет, - коротко ответила Алиса, переведя взгляд на восседающего во главе стола мага. - Но я подумала, что это может быть принято у вас.
  - Тоже нет, - хмыкнул мужчина и погладил свою густую белую бороду. - Что стоишь? Присаживайся, обедать будем.
  'Как странно... Такое чувство, что он хотел потереть подбородок', - мелькнула недоуменная мысль, пока девушка присаживалась на стул, по правую руку от хозяина дома.
  Переведя взгляд на стол, немного недоуменно нахмурилась, глядя на расставленные тарелки. Выходило, что маг специально уходил из дома, чтобы принести еды.
  'И явно не купленной в магазине, а кем-то приготовленной', - Алиса обратила внимание, что от некоторых блюд шел пар.
  - Даже не надейся, - усмехнулся маг, глядя на девушку. - Как только будет установлена новая плита, готовка на твоей совести останется! Надеюсь, теперь ты ничего не взорвешь?
  - Я честно не хотела этого! - хмуро посмотрев на веселящегося деда, ответила Алиса. - Сама не знаю, как так получилось. Да и не знала, что эти ваши солнечники могут взрываться. Зачем вообще хранить в доме такую опасную вещь?
  - Солнечные камни совершенно безопасны, если их не нагревать, бросив в огонь, - возразил мужчина, пододвигая к себе одну из тарелок. - Но я признаю, что это была моя вина. Совершенно упустил из вида, что сейчас ты, как несмышленый ребенок. Обыденное и совершенно привычное для жителей Эдеи, для тебя ново, незнакомо и непонятно.
  - Тогда, может быть, вы расскажете мне об этом мире? - осторожно поинтересовалась Алиса, стараясь не показать, как ей этого на самом деле хочется. - Научите хотя бы самому основному.
  Мысленно усмехнувшись тому, с каким ожиданием и надеждой смотрела на него девушка, Максимилиан благосклонно ответил:
  - Договорились. После обеда отправимся в библиотеку и начнем тебя посвящать в реалии этого мира. А сейчас попробуй вот эти блинчики, - пододвинув к ней небольшое блюдо, посоветовал маг. - Только сначала обмакни их в этот соус. Тебе должно понравиться!
  Алиса поначалу хотела отказаться. Она бы с большим удовольствием прямо сейчас начала обещанный урок. Но громко забурчавший живот девушки воспротивился такому кощунству. Смутившись от такой громкой провокации своего нутра и от насмешливого взгляда хозяина дома, Алиса затолкнула подальше любопытство и принялась за еду.
  
  Глава 5
  Удовлетворенно откинувшись на спинку стула, Алиса лениво крутила в руках глиняную чашку с чаем. Поев, она ощущала приятную расслабленность и ленивое благодушие. Теперь ее собеседник не казался столь вредным и язвительным. Мысленно махнув рукой, девушка для себя решила, что просто не будет столь ярко реагировать на его слова. Главное, что он пообещал рассказать об этом мире и научить ее, как себя вести. А там уж...
  'Знание - сила! Я обязательно постараюсь найти выход и вернуться домой, - пообещала она сама себе. - Главное, чтобы все получилось. Я готова даже вполне мирно поговорить с... Хотя нет, с этим павлином мне встречаться совсем не хочется'.
  Нахмурившись, Алиса постаралась прогнать от себя неприятные воспоминания о бывшем парне. Она до сих пор корила себя, что как последняя идиотка повелась на его внешность, поначалу совершенно не замечая высокомерия и наплевательского отношения ко всем, кроме себя любимого. Именно из-за Руслана девушка теперь предвзято относилась ко всем парням. А уж красивых внешне вообще старалась за километр обходить, уверенная, что все они одного поля ягоды.
  - Ты наелась? - прервал ее размышления маг.
  - Да, спасибо, - отозвалась Алиса, моментально напрягаясь в ожидании новых язвительных слов.
  - Тогда пойдем в библиотеку, - встав из-за стола, мужчина бодрым шагом направился к выходу.
  И девушка тут же отметила эту странность. По ее мнению, этот старик был слишком шустрым для своего возраста. Не было в нем той степенности, что она наблюдала в людях пожилого возраста в своем мире. Наоборот, этот дедок всегда ходил, насколько она успела заметить, бодро и стремительно. И даже как-то слишком легко и мягко, из-за чего его шагов практически не было слышно.
  'Так бы описывали походку воина в моих любимых фэнтези романах, - следуя за хозяином дома, размышляла Алиса. - Ну, или боевого мага. Они там тоже не только магией сражаться умели. А может... - внимательно посмотрев на идущего впереди нее старика, девушка на некоторое время задумалась. - Может он и правда какой-нибудь боевой маг, отошедший от дел и занявшийся такой своеобразной благотворительностью. Интересно, кем он был раньше? Чем занимался? И вообще, есть ли у него семья? Жена там, дети, внуки...'
  Ей действительно стало любопытно. Вот только спрашивать об этом Алиса точно бы не решилась. Не хотелось бы нарваться на какую-нибудь грубость с его стороны. А в том, что она обязательно будет, девушка нисколько не сомневалась.
  - Проходи, - распахнув широкую резную дверь из какого-то темного дерева, маг остановился на пороге, пропуская вперед себя.
  Пожав плечами, Алиса вошла и с любопытством осмотрелась по сторонам. Помещение было просторным, с высокими потолками. Вдоль стен, доставая до потолка стояли ровные ряды книжных полок, плотно забитые бесчисленными томами книг. Для удобства, к полкам были приделаны передвижные лестницы.
  Высокое окно с широким подоконником сейчас было неплотно зашторено, пропуская в комнату свет зимнего солнца. Но больше всего Алису заинтересовала висящая на одной из стен карта мира.
  Обойдя несколько кресел, стоящих у нее на пути, девушка с интересом уставилась на рисунок материка, изображенного на карте. Вот только ее ждало разочарование. Надписи были совершенно нечитабельны, потому что состояли из незнакомых ей знаков.
  Нахмурившись, Алиса обернулась к магу, ожидая, что он переведет ей то, что было написано на карте. Но мужчина решил пойти другим путем.
  - Присядь сюда, - распорядился Макс, указывая на одно из кресел.
  Не видя смысла отказываться, девушка выполнила его просьбу. Присев на самый краешек, и ровно держа спину, она приготовилась слушать. Но Максимилиан усмехнувшись, отрицательно покачал головой. Подойдя к Алисе почти вплотную, он положил свои руки ей на плечи, слегка надавив.
  - Откинься на спинку и закрой глаза.
  Замерев на некоторое время, девушка обдумала его слова, но вновь решила подчиниться, не задавая пока никаких вопросов. Удобно устроившись, закрыла глаза и положила руки на широкие подлокотники. Чутко прислушиваясь к малейшему шороху, приготовилась к дальнейшим действиям со стороны мужчины.
  - Учить тебя читать у нас нет времени, - начал объяснять ледяной маг, положив свою ладонь на лоб девушки. - Сейчас я применю к тебе одно заклинание, и эти знания придут автоматически. Правда потренироваться в чистописании все равно придется.
  - А как я тогда понимаю ваш язык? - поинтересовалась Алиса, только сейчас поняв, что говорит не на русском.
  За эти несколько часов столько всего случилось, что девушка даже не задумалась о такой странности. А вот если бы она прислушалась, то поняла бы, что слова звучат довольно странно для ее слуха.
  - Когда ты спала... Я применил еще одно заклинание, - медленно подбирая слова, ответил Максимилиан, только сейчас поняв, как сглупил.
  Ему все же стоило подождать, пока Алиса очнется, а уж потом вложить знание языка в ее голову. Так нет же, пожалел! Пусть заклинание и было безвредно, но могло вызвать неприятные ощущения, вот ледяной маг и обеспокоился тем, чтобы знания пришли к ней во сне.
  - Этот язык считается всеобщим, - продолжил он пояснять удивленной девушке. - Но не все его могут знать. В некоторых королевствах люди из низких сословий не изучали имперский.
  - Имперский? - тут же переспросила Алиса, отогнав мысли о том, что Морозко изначально ей в чем-то соврал.
  - Мы сейчас находимся практически на самой границе империи Роз, - вздохнув, Максимилиан убрал свою руку с ее лба. - Территория империи самая обширная. Это и стало одной из причин, по которой наш язык решили сделать всеобщим. Согласись, очень удобно, когда в любом королевстве или княжестве ты сможешь объясниться с людьми. Вот я и применил заклинание. Так, на всякий случай. Мне ведь не было известно, откуда ты. Как видишь, это было своевременно. Да и неприятных ощущений смогли избежать.
  - Каких еще неприятных? - подозрительно прищурившись, Алиса отклонилась от ладони мага, вновь вознамерившегося положить свою руку ей на лоб.
  - Немного поболит голова! - раздраженно ответил ледяной маг. - Возможна легкая тошнота. Мне приступать, или предпочитаешь изучать все самостоятельно? Имей в виду, у меня нет времени на это.
  'Хрыч старый!' - Алиса позабыла все давешние обещания, чувствуя тугой комок злости, образовывающийся в груди.
  Ей пришлось плотно сжать губы, чтобы не высказать все то, что девушка о нем думает. Уж очень сильно он ее раздражал. Да только другого выхода Алиса пока не видела. Пусть и в такой ехидной манере, но маг был согласен помочь. А вот другие, если девушка их встретит, вряд ли сподобятся сделать все за бесплатно. Алиса не питала иллюзий на счет отзывчивости и бескорыстности людей.
  'Даже этот 'Морозко' установил за помощь свою цену. Пусть и столь своеобразную. Мало ли, вдруг он так своеобразно развлекается, заставляя отрабатывать эти подарки... Вот же женоненавистник какой-то!'
  Сообразив, что начала злиться еще сильнее, Алиса прикрыла глаза и принялась глубоко и размеренно дышать. Ей нужно было хоть немного успокоиться. Все же умение читать на этом языке было совсем не лишним. Ведь перед девушкой маячил пусть и не большой, но все же шанс найти в книгах хоть какое-то упоминание о перемещениях между мирами.
  Пока Алиса успокаивалась, Максимилиан с легкой улыбкой на губах наблюдал за ней. Ему доставляло непередаваемое удовольствие выводить девушку из равновесия, а затем наблюдать, как она будет справляться. И пусть прошло всего несколько часов с их первого разговора, но Макс уже успел испытать даже некоторое чувство уважения к Алисе.
  Немногие его знакомые женского пола могли похвастаться такой выдержкой. В основном они либо начинали обвинять его чуть ли не во всех грехах, либо закатывали безобразнейшие истерики, с потоками слез и заламыванием рук.
  'Но все же интересно, сколько она еще так выдержит', - подумал ледяной маг, сжав руку в кулак, чтобы не попытаться потереть подбородок.
  - Я готова, - неожиданно в его мысли ворвался решительный девичий голос.
  - Отлично. Тогда закрывай глаза и расслабься. Больно не будет.
  Выполнив все его указания, Алиса действительно постаралась расслабиться. Вздрогнув лишь раз, когда почувствовала прикосновение теплой ладони, она замерла в ожидании. На удивление не было никакого нашептывания заклинаний, никаких всполохов от применения магии. Лишь абсолютная тишина, в которую погрузилась библиотека.
  Алиса даже подумала, что маг решил в очередной раз поиздеваться над ней, когда, наконец, почувствовала странное покалывание на коже головы. С каждым мгновением оно становилось все сильнее, и вскоре девушка поморщилась. Нет, ей не было больно. Просто это покалывание можно было сравнить с тем, что бывает, когда замлеют ноги.
  И тем неприятнее оно было из-за того, что сейчас тоненькие невидимые иголочки проникали, казалось, в мозг. Да еще и эти непонятные образы, мелькавшие перед ее мысленным взором с просто невероятной скоростью.
  Вскоре пришло легкое головокружение и тошнота. Прикусив губу, Алиса старалась не шевелиться, чтобы ненароком не помешать мужчине.
  - Потерпи, осталось совсем немного, - попытался приободрить ее Максимилиан, заметив, как побледнела девушка.
  Ему стало даже как-то неудобно перед ней. Ведь Макс просто поставил ее перед фактом, ничего толком не объяснив. А в то же время не многие решались воспользоваться таким способом, прекрасно представляя, что их может ждать. Больно человеку, на котором применили заклинание, не было. Но ощущения были столь неприятны, что не каждый мог их вынести.
  - Все, теперь посиди так, не шевелясь, - скомандовал ледяной маг, отпуская измученную девушку. - А я сейчас вернусь.
  Алиса лишь слегка поморщилась на его слова. При всем желании она бы просто не смогла сейчас пошевелиться, опасаясь, что ее просто вывернет на изнанку. Медленно и размеренно дыша, девушка чувствовала, как неприятное покалывание в голове начало успокаиваться. Расходясь мягкими, щекочущими волнами по телу, оно быстро сходило на нет.
  Вот только легче от этого не становилось. Голова была словно чугунная, от обилия тех знаний, что в нее вложили. Мелькавшие туманные образы выхватывали то одно, то сразу несколько правил правописания. Стараясь хоть немного прекратить этот калейдоскоп, чтобы полученные знания упорядочились, Алиса попробовала думать на отвлеченные темы.
  - Выпей это, станет легче, - неожиданно раздавшийся над ухом голос мага, заставил ее испуганно дернуться.
  Алиса вновь не услышала его шагов. И даже то, что ей сейчас совершенно не было дело до хозяина дома, ничего не меняло. Девушка была абсолютно уверена, даже если бы специально прислушивалась, все равно ничего не услышала бы.
  - Что... это? - тяжело сглотнув и так и не открыв глаз, поинтересовалась Алиса.
  - Мятная вода, - пояснил Максимилиан, приподняв немного голову девушки и поднеся к ее губам кружку. - Она поможет быстрее убрать неприятные симптомы.
  Осторожно пригубив холодную жидкость, девушка уже с первого глотка почувствовала обещанное магом облегчения. Прокатившись успокаивающей волной от рта до желудка, вода немного убрала чувство тошноты.
  Выпив все, что было в кружке и посидев не шевелясь еще немного, Алиса, наконец, пришла к выводу, что жить точно будет. Приоткрыв глаза, она сразу же наткнулась на внимательный и немного обеспокоенный взгляд мага.
  'Красивые', - отстраненно подумала она, разглядывая льдисто-голубой цвет его глаз.
  - Ну как ты себя чувствуешь? - поинтересовался Макс, отойдя от девушки.
  - Как подопытная крыса, - честно ответила Алиса, недобро прищурившись.
  - Вполне себе такая симпатичная крыска, - усмехнулся ледяной маг. - Правда немного бледная, но это скоро пройдет.
  Отогнав вглубь сознания все нелицеприятные высказывания, которые так и крутились на языке, Алиса недовольно спросила:
  - А предупредить вы не могли?
  - И что бы это изменило? - выгнув сейчас полностью седую бровь, в свой черед поинтересовался Макс. - Ты бы все равно выбрала этот способ. Зато теперь доподлинно будешь знать, что тебя может ожидать, если решишься еще что-то выучить при помощи заклинания Памяти.
  Алиса чуть зубами не заскрипела от досады. Потому что, в принципе, он был совершенно прав. Знай девушка заранее, что ее ожидает, согласилась бы все равно. Уж слишком был велик соблазн поскорее приступить к поискам.
  - Ты не злись, а лучше попробуй что-нибудь прочесть, - примирительно улыбнулся Максимилиан. - Сейчас я найду...
  Но договорить девушка ему не дала. Осторожно встав с кресла и переждав головокружение, она медленно направилась в сторону карты. Встав перед ней, с жадным любопытством всмотрелась в очертания материка и островов, нарисованных на ней. Вот только земли, разукрашенные разными цветами, чем-то неуловимо ее напрягли. Казалось бы, что такого странного в этом обозначении территорий разных государств? Ведь в ее мире тоже иногда так делали. Но все же что-то настораживало. Подойдя еще ближе к карте и чуть ли не уткнувшись в нее носом, Алиса, наконец, смогла рассмотреть то, что подсознательно привело ее в недоумение. По всем территориям людских королевств были нанесены черные пунктирные линии, создавая поверх обозначенных границ еще одни.
  'Хм... Как интересно, - проведя рукой по черной линии, Алиса чуть отстранилась. - Ладно, начнем по порядку! Итак, материк по форме напоминает... - задумчиво окинув его взглядом, девушка недоверчиво замерла. Потерев глаза, она еще раз внимательно все осмотрела, но очертания остались все те же. - Вареник?.. Он действительно напоминает огромный вареник! - еле сдержавшись, чтобы не расхохотаться, Алиса прижала руку к губам. - Та-а-ак, и что же это за гребни такие? - присмотревшись, она смогла прочесть название. - Драконьи горы... Ага, многообещающе так. Большая их часть находится в империи Роз. Хм, кто бы сомневался! С юга империя граничит с небольшим королевством Верия. На западе с тремя мелкими княжествами и королевством Галория. А с востока... Ох ты ж, как много тут этих королевств! Да ну их, потом как-нибудь все рассмотрю, - решив не забивать себе голову ненужными пока, как она посчитала, сведениями, Алиса принялась беспорядочно водить взглядом по карте. - Так что же там за границы... Ого! Бывшие оркские степи? Бывшие гномьи подгорные царства? Бывшие эльфийские княжества?.. Бывшие территории оборотней... Бывшие... - чем дальше она читала, тем сильнее поражалась своему открытию. - Альвы... Виверны... Драконы... Тролли... Нэйкеры... Что это вообще такое? - отойдя на пару шагов, пока не уткнулась ногами в стоящий позади нее стол, девушка растерянно оглядывала карту. - Неужели тут на самом деле... Но тогда почему помечено, как бывшие территории? А где же они теперь?' - переведя взгляд в ту сторону, где располагались три крупных острова, Алиса, наконец-то, обратила внимание на заштрихованную серым широкую полосу со звучным названием 'Сумеречный Заслон'.
  Обернувшись, девушка вопросительно посмотрела на внимательно следившего за ней мага. Вот только он не спешил ей ничего объяснять. Наоборот смотрел на Алису с каким-то напряжением во взгляде. Словно ждал чего-то. Какого-то ответного шага с ее стороны.
  Поиграв с ним некоторое время в гляделки, Алиса, обреченно вздохнув, спросила:
  - Что это все значит?
  - Что именно? - словно не понимая, о чем спрашивает девушка, Максимилиан удивленно приподнял бровь.
  Обрубив на корню начавшее появляться раздражение, Алиса вновь поинтересовалась:
  - Все эти надписи! Бывшие владения орков, эльфов, драконов и еще множества других рас. Неужели они когда-то жили в это мире?
  - Почему жили? Они и сейчас живут, - нарочито безразлично пожал плечами ледяной маг.
  - И где же они теперь? - Алиса буквально впилась взглядом в лицо мужчины, желая поскорее услышать ответ.
  - Ушли за Сумеречный Заслон, оставив эту часть Эдеи людям, - пояснил Максимилиан, удобно расположившись в одном из кресел.
  - Мне что, все клещами из вас придется вытягивать? - не выдержала Алиса, уперев руки в бока.
  Внимательно осмотрев возмущенную девушку, ледяной маг неопределенно махнул рукой.
  - Присаживайся. А я кратко тебе расскажу историю нашего мира.
  Не заставив себя упрашивать дважды, Алиса быстро подошла к соседнему креслу и буквально рухнула в него. Приняв удобное для себя положение, она вновь уставилась на мага, ожидая обещанный рассказ.
  - Когда-то люди действительно жили бок о бок с другими расами, - тихим голосом начал свое повествование герцог Ортанский. - Тогда в небе парили драконы, в бескрайних степях кочевали орки, в подгорных городах добывали драгоценные металлы и камни гномы... Ну, как ты уже могла понять, на Эдее было много рас. А затем, более трех тысяч лет назад произошла война. Никто точно уже не знает, из-за чего все началось, но считается, что люди жили под гнетом других, более долгоживущих рас. И в какой-то момент они забыли распри и междуусобные войны, чтобы объединиться против общего врага, - при этих словах Максимилиан невольно нахмурился, сжимая руки в кулаки. - Та война была затяжной и кровопролитной. Погибло много и союзников и врагов. Пылали оркские степи, в нескольких подгорных городах были заживо похоронены целые кланы гномов и пришедшие им на помощь нэйкеры с эльфами. Леса, в которых проживали оборотни, безжалостно вырубались или сжигались. Лишь деревья на территории эльфийских княжеств старались не трогать. Слишком много магической силы они впитали в себя. Их вырубка могла быть чревата ужасающими последствиями. Зато были разрушены эльфийские города и Великая библиотека, в которой хранились знания множества поколений различных рас. Эту часть мира омыли реки крови, как старших рас, так и людей. И только драконы не вмешивались в ход мировой войны. Они всегда считались Хранителями Равновесия, но в тот раз почему-то не пожелали остановить войну. Если честно, многие до сих пор гадают, чем бы это все могло закончиться, если бы не Тириан Валхарский, основатель и первый император империи Роз.
  - И что же он сделал? - словно зачарованная, Алиса не могла отвести взгляда от рассказчика.
  - Как гласит легенда, Тириан убил дракона, - ответил Максимилиан. - Вернее драконицу.
  - За что? - ужаснулась девушка, даже не представляя, как можно было убить такое необычное создание.
  Почему-то она сразу решила, что драконы этого мира очень большие, сильные и невероятно могущественные маги.
  'Ведь недаром Морозко сказал, что они были хранителями этого мира...'
  - Насколько известно, какие-то идиоты украли маленького дракончика, желая то ли выкуп за него получить, то ли на ингредиенты для какого-то заклинания пустить, - ответил маг, даже не заметив, как сильно побледнела девушка на последних словах. - Правда, до сих пор не понятно, как им это удалось? Насколько известно, драконы охраняли свое потомство, словно самое ценное сокровище мира. И их можно было понять. Слишком редко драконицы откладывали яйца. Но факт остается фактом. Именно тогда обезумевшая от ярости драконица уничтожила один маленький предгорный городок, спалив там все и всех дотла. Воры действительно были глупы, считая, что смогут скрыться от нее, уйдя порталом. У матери особая связь с потомством, пока детеныши не достигнут совершеннолетия.
  - Мне их ни капельки не жалко! - не сдержалась Алиса, до сих пор содрогаясь от мысли, что невинного дракончика могли убить только из-за того, что он может быть ценным ингредиентом в каких-то зельях и заклинаниях.
  - Вот и драконица никого не пожалела, - усмехнулся ледяной маг, такой горячности со стороны девушки. - Но дело в том, что тогда погибли и совершенно невинные люди. Одной из них была жена Тириана, ларра Фаира, прибывшая в тот городок, чтобы поухаживать за приболевшей родственницей. Вот тогда-то обезумевший от горя муж и отправился выслеживать виновницу смерти молодой жены. И более того, не только выследил, но и убил ту драконицу.
  - Но как? Он был настолько могущественным магом?
  - Как раз совсем наоборот, весьма посредственный огненный маг с небольшим количеством силы. И все же Тириан убил ее, благодаря чему стал невероятно силен. А затем, когда война закончилась, создал нашу империю.
  - Подождите, но как же драконы? Неужели они не отомстили за смерть сородича? - Алиса с трудом могла в такое поверить, ведь маг сам сказал, что их было очень мало.
  - А в этом и состоит странность, - загадочно улыбнулся Максимилиан. - Почему-то драконы восприняли смерть огненной драконицы как должное. Но после этого они собрали всех, кто еще оставался жив, и увели в другую часть Эдеи, воздвигнув Сумеречный Заслон. Так и получилось, что теперь всеми землями в этой части владеют люди, и уже очень давно никто не видел представителей других рас. Возможно, что никогда больше и не увидим.
  Замолчав, Макс принялся осторожно наблюдать за задумавшейся о чем-то девушкой. Он ей честно рассказал все, как было, утаив только некоторые моменты. Да и не было в этой истории ничего секретного. Каждый человек знал, что таило их прошлое.
  Единственное отличие было в том, что Максимилиан рассказал все так, как видит и чувствует это сам. А уж поняла ли это Алиса и, что самое главное, приняла ли его точку зрения... Только время покажет.
  
  Глава 6
  Алиса никак не могла успокоить мечущиеся в голове мысли. Они с большой скоростью перескакивали с одной полученной информации на другую. Слишком много интересного и необычного узнала девушка, чтобы можно было остановиться на чем-то конкретном.
  Она изначально решила, что в этом мире живут только люди. Возможно потому, что сразу при попадании сюда встретила именно человека, хоть и довольно необычного, по меркам ее мира. А возможно и потому, что все же ей было трудно поверить в существование других рас.
  Да, Алиса увлекалась фэнтези, но всегда четко понимала сказочность таких сюжетов. И вот, совершенно неожиданно, ее поставили перед фактом несомненного существования других рас, отличных от людей. Легко ли поверить в сказку? Для себя девушка решила, что не очень.
  Даже видя, как спокойно ее спаситель передвигает по воздуху предметы, создает лед буквально из воздуха... С этим Алиса еще как-то могла примириться, но вот с эльфами, гномами, драконами и много кем другим, было сложно. А тут еще и эта война, из-за последствий которой у нее не будет шанса увидеть воочию таких необычных существ!
  - Вы меня, конечно, извините, но это все довольно мерзко и подло, - наконец прервала она затянувшееся молчание. - Эта война просто какой-то сплошной геноцид и позор людской расы. Мне довольно неприятно узнать, что даже в другом, отличном от моего, мире, бал правит людская зависть и жажда наживы. И я действительно считаю, что именно это сподвигло людской род развязать столь кровопролитную войну. Ну не могу я поверить, что другие расы угнетали вас. Да и вообще... Хотя, что я тут разоряюсь попусту? Вы ведь и сами так считаете, - неопределенно махнув рукой, Алиса откинулась на спинку кресла.
  - Почему ты так решила? - немного настороженно поинтересовался ледяной маг.
  - Да потому что вы во время своего рассказа больше описывали те ужасы, что сделали люди по отношению к другим расам, - усмехнулась девушка, пристально посмотрев на мужчину.
  'Умна. И выводы делает правильные', - довольно подумал Максимилиан.
  - Да, ты совершенно права, - согласился он. - В наших книгах по истории эта война называется Освободительной. Но многие, как и я, называют ее Позорной. Как жаль, что мы поняли это слишком поздно.
  - И ничего нельзя исправить? - девушка даже подалась вперед, в надежде услышать положительный ответ. - Ну, может, поговорить с представителями других рас?
  - А как ты предлагаешь это сделать? - ехидно поинтересовался Макс, скрестив руки на груди. - Сумеречный Заслон только в единственном месте проходит по суше. И поверь мне, ты не захочешь уже ничего, кроме как выжить, получись у тебя попасть на остров Забвения. Там столько разных хищных тварей, созданных безумными учеными-магами еще во время самого начала войны и успешно расплодившихся по всей территории острова.
  - Но почему их не уничтожили? - Алиса передернула плечами, сразу же представив себе когтисто-зубастых монстров. К счастью или к сожалению, но на фантазию она никогда не жаловалась.
  - Сначала было не до них. Люди спешно принялись делить обширные территории, которые раньше были недоступны, - Максимилиан безразлично пожал плечами, словно говорил о само собой разумеющихся вещах. - А потом было слишком поздно, твари уже во всю хозяйничали на острове. Да и не сильно он важен нам был. Ну а со стороны моря приблизиться можно было бы, но так же не рекомендуется. Когда-то давно пытались, вот только сирины быстро отбили всякую охоту.
  - Сирины? - девушка вопросительно приподняла бровь. На сколько она помнила, то на обозначениях материка не было ни одного места, принадлежащего расе с таким названием.
  - Они похожи на русалок, - пояснил Макс. - Только в отличии от своих собратьев могли принимать человеческий облик. Этой расе принадлежал Радужный остров. Довольно большой и с прекрасной природой. Сейчас он находится за Заслоном и людям больше нет хода к нему. А ведь раньше среди моряков считалось огромной удачей встретить в пути поющую сирину. Тогда можно было с полной уверенностью сказать, что плавание пройдет хорошо, и корабль доберется до места назначения без всяких трудностей.
  - А теперь? - поинтересовалась Алиса, затаив дыхание.
  - А сейчас своим пением сирины губят людей, затуманивая разум и заставляя прыгать в воду, где благополучно их топят, - ледяной маг грустно вздохнул. - Хотел бы я хоть раз увидеть их... Но Стражи Заслона, как стали их называть, больше не показываются людям. Единственная возможность увидеть сирину, так это подплыть как можно ближе к преграде разделившей наш мир на две части. А таких самоубийц среди людей нет.
  - Знаете, а ведь в нашем мире тоже есть миф о таких существах, - призналась Алиса. - Только у нас их зовут сиренами, и они не просто топят моряков, но еще и питаются ими.
  - Ого, какие они у вас кровожадные! - рассмеялся герцог Ортанский. - Наши таким точно не занимаются. Или, по крайней мере, никто ничего об этом никогда не слышал. Но это все равно не меняет того факта, что доступа к другим расам у нас нет. Да и не думаю я, что они захотят вести с нами конструктивную беседу. Особенно после того, как наши предки устроили это кровавое побоище. Это мы живем не так долго, а среди старших рас есть долго живущие народы. Например эльфы, драконы и альвы.
  Поначалу хотевшая возразить Алиса, резко закрыла рот, приняв правоту слов мага. Во всех романах говорилось, что эти расы могут прожить не одно тысячелетие. Так почему в этом мире должно было быть иначе?
  По всему выходило, что многие знают не понаслышке о той войне. Просто потому, что жили в то время. А это значило, что людям вряд ли получится выпросить прощения. Да и захотят ли они? Если некоторые и поняли огромную ошибку прошлого, то это не значило, что все остальные разделяют ту же точку зрения.
  На сколько Алиса успела понять из мировой карты, за эти тысячелетия люди расселились практически по всему материку. Оставалось совсем мало ничейных территорий, которые не принадлежали никому. Такие места были выделены белым цветом.
  Для себя девушка уже решила, что потом обязательно ознакомится с этим вопросом подробнее. Но все равно это могло перечеркнуть желание меньшинства помириться со старшими расами. Алиса была уверена, что многие не захотят возвращать былые времена лишь потому, что им придется потесниться.
  - Значит нет ни малейшей надежды... Ни единого шанса...
  - Надежда есть всегда, - качнул головой ледяной маг. - Но как сделать так, чтобы не пропустить благоприятный момент, совсем уже другой вопрос. Ну а пока не стоит забивать себе этим голову. Если захочешь, то можешь сама подробнее ознакомиться со всем из тех книг, что есть в этой библиотеке. Она, конечно, не столь обширна, как главная имперская библиотека в столице, но здесь тоже есть довольно интересные трактаты.
  - Я обязательно воспользуюсь этой возможностью, - благодарно улыбнулась Алиса, уже мысленно представляя, какие книги ей нужны в первую очередь.
  - Главное не забывай о своих обязанностях, - моментально спустил ее с небес на землю Макс. - Если от готовки ты пока избавлена, причем твоими же стараниями, то другую работу по дому никто не отменял!
  'Вот же ж...', - в голове опять замелькали нелицеприятные мысли и образы о хозяине дома.
  - Тогда, надеюсь, вы мне все подробно объясните в этот раз? - девушка специально выделила окончание своего предложения. - Не хотелось бы погибнуть в столь юном возрасте из-за того, что вытирала пыль против часовой стрелки, когда нужно это было делать слева направо.
  Максимилиан коротко хохотнул, оценив слова девушки.
  - Да, я еще раз повторюсь, что признаю свою вину и постараюсь этого впредь не допускать. Начнем, пожалуй, с солнечных камней. О них, кстати, есть довольно интересная легенда. Говорят, что это застывшая кровь первого дракона, принесшего себя в жертву на алтарь Судеб, чтобы защитить всех от какого-то древнего и ужасного зла. Своей жизненной энергией он запечатал угрозу, погрузив то зло в глубокий сон, а место захоронения охраняют стихийные элементали, не давая никому пройти к нему. Только не спрашивай, где оно находится. Память об этом месте давно была стерта с лица земли. Добывают же солнечники высоко в Драконьих горах, там, где лежат вечные снега. В одной из ледяных пещер, самой глубокой и холодной есть богатая жила этих удивительных камней. Они очень просты и удобны в обращении. Нужно просто поднести такой камешек к горючему материалу, как тут же появляется огонь. И для этого совсем не нужно засовывать руку чуть ли не по плечо в печь.
  Благополучно пропустив шпильку мимо ушей, Алиса поинтересовалась:
  - А почему же тогда мешочек, в котором находился камешек, не сгорел?
  - Потому что обработан специальным составом, - пояснил маг. - Так же, как одежда и инструменты шахтеров. Его придумал один эльф, талантливый алхимик, который был среди первооткрывателей этого чуда. Хотя, на самом деле, это не так. Когда все же в ту пещеру смогли войти, то помимо сгоревших заживо товарищей того эльфа, было найдено еще пять или шесть трупов. Выходит, что кто-то нашел солнечники раньше, вот только рассказать об этом не сумели.
  - Какой кошмар! - Алиса искренне пожалела тех несчастных, оказавшихся, по незнанию, в той пещере. - Лучше бы спички придумали, это было бы намного безопаснее!
  - А в вашем мире что, все открытия происходят без сучка и задоринки? - полюбопытствовал Максимилиан, удивленно посмотрев на девушку.
  - Ну... В общем-то, нет, - смутилась Алиса. - У нас тоже это все сопряжено с определенным риском. И все же... - но так и не договорила, еле заметно вздрогнув от пришедшей в голову мысли. - А почему моя одежда не загорелась? Или она тоже пропитана тем составом?
  - Конечно же нет, - тяжело вздохнул ледяной маг, представив, что ему теперь предстоит. - Чтобы она загорелась, тебе бы нужно было поднести камешек совсем близко к ткани. Но ты же этого не делала? - дождавшись отрицательного покачивания, он одобрительно улыбнулся. - В следующий раз поднеси солнечник к дровам и быстро убери руку, спрятав камешек в мешочек, - принялся подробно объяснять Макс, даже показав в движении, как это происходит.
  - Хорошо, - медленно кивнула девушка, внимательно следившая за его движениями. - Я все поняла.
  'Очень надеюсь на это! - мысленно хмыкнул герцог Ортанский. - Не хочу отстраивать дом после пожара'.
  - Ну а больше, вроде бы, в уборке нет ничего необычного, - постаравшись припомнить, что вообще знал об этом деле, Максимилиан задумчиво уставился на карту. - Но если что-то будет непонятно, сразу обращайся ко мне.
  - А если вас не будет в это время дома? - нахмурилась Алиса, желая изучить этот вопрос досконально.
  - Значит дождись меня, а потом спроси. Я не люблю сюрпризы.
  - Хорошо-хорошо, я действительно поняла вас, - покорно согласилась Алиса, смотря на недовольно лицо старика. - Вы, кстати, никуда не опаздываете?
  - Избавиться от меня хочешь? - насмешливо спросил Макс.
  - Нет, просто еще хотела вас расспросить, - усмехнулась в ответ девушка. - Например, как мне обращаться к другим людям, если в том будет необходимость? В нашем мире, конкретно в моей стране, к знакомому обращались просто по имени, к незнакомому к имени добавляли еще и отчество.
  - А что это такое? - заинтересовался ледяной маг незнакомым ему понятием.
  - Отчество - это имя отца. Его прибавляют к имени, когда обращаются к постороннему человеку, - пояснила Алиса.
  - Хм... Я понял, что ты имеешь в виду, - кивнул Макс. - К аристократам тебе надо будет обращаться просто по имени, прибавляя перед ним ларр или ларра. Такая же приставка полагается при обращению к любому магу. И не имеет значения, были ли у него в роду аристократы. Так же при обращении к магу можно говорить 'мастер' или 'магистр', но при этом называя не по имени, а по фамилии.
  - А как я определю, кто маг, а кто нет? - обеспокоилась Алиса, не желая нажить себе неприятности, по сути, из-за пустяка.
  - У всех магов есть вот такие эмблемки, - сжив ладонь в кулак, а затем разжав пальцы, герцог показал девушке плоскую круглую брошь, в центре которой был вделан круглый же камешек белого цвета. - Для всех людских государств эта эмблема едина, а все маги обязаны их носить на видном месте. Если только специально не хотят остаться инкогнито. Но в этом случае им придется прятать волосы, или накладывать иллюзию.
  - Зачем? - удивилась Алиса, не уловив связи между магией и волосами.
  - Понимаешь, дело в том, что когда в ребенке просыпается магия, то его волосы окрашиваются в цвет той стихии, к которой он больше всего предрасположен, - покладисто пояснил Максимилиан. - И чем лучше человек умеет контролировать ее, тем меньше цветных прядей остается, - заметив подозрительный взгляд, коим Алиса осмотрела его шевелюру, поспешил заверить ее: - Я хорошо контролирую магию, просто волосы седые уже!
  Решив не настаивать на своих подозрениях, а поверить ему, девушка задала следующий вопрос:
  - Значит, если у мага полностью пропадут цветные пряди, то он будет считаться очень могущественным?
  - Да, но у нас уже давно никто не слышал о таких людях, - согласился Макс, тут же подумав о Кириане. - Сейчас архимагом может считаться тот, у кого в волосах осталось не больше трех цветных прядей. Но и таких очень мало. Всего семь человек на весь материк. Боюсь, пройдет еще несколько веков и планку придется снизить.
  - Но ведь это же тоже очень опасно, если человек не сможет контролировать свою магию, - нахмурилась девушка, сразу же принявшись воображать себе всякие ужасы, от пожаров до чуть ли не всемирного потопа.
  - А на этот случай у нас есть браслеты-блокираторы, - усмехнулся Макс. - Прости, но показать его не могу, так как мне нет нужды носить его.
  'Хвастун', - припечатала Алиса, заметив, каким самодовольством на мгновение блеснули глаза мага.
  - Если маг начнет терять контроль, то браслет автоматически срабатывает, блокируя на время и посылая сигнал бедствия в ближайшую цитадель, - продолжил объяснять Макс, не заметив, как на мгновение его слушательница неприязненно поджала губы. - Когда маг достигает четвертой ступени, он имеет право больше не носить этот браслет. Но многие еще где-то около года ходят с ним, не желая рисковать понапрасну.
  - Так, хорошо, я примерно поняла, чего мне стоит ожидать и как обращаться к власть имущим, - выдохнула Алиса, немного потерев виски. - А к простому люду?
  - Уважительное обращение подразумевает добавление приставки сар или сара. Главное не перепутай. Если к простому жителю ты обратишься с приставкой ларр, то только польстишь ему. А вот если к аристократу или магу с приставкой сар... Маги иногда довольно вспыльчивы, - вздохнул герцог и пристально посмотрел на свою собеседницу. - Тут уж неизвестно, что лучше - если он тебя убьет, или оставит в живых, но калекой.
  - И ему что, за это ничего не будет? - возмутилась Алиса на такой произвол.
  - Почему не будет? - удивился Макс. - Мы же не варвары. Он, конечно же, понесет наказание. Вот только неужели ты думаешь, что тебе от этого станет легче?
  Пришлось признать, что в этом он, конечно же, прав. Да и забывать не стоило, что правда всегда на стороне сильного. Ведь никто не помешает провинившемуся магу откупиться от суда. А тем более аристократу.
  Простым людям всегда было сложно добиться справедливости. Если не сказать практически невозможно. Поэтому Алиса решила сама для себя, что непременно запомнит такие важные моменты. Ей не хотелось так по глупому попасть в неприятности.
  Все же надежда на то, что можно найти путь назад в ее мир, продолжала теплиться внутри. Девушка даже не хотела думать о том, что у нее может ничего не выйти.
  'Эх, если бы была возможность встретиться и поговорить со старшими расами! Лучше всего с драконами... Они бы точно нашли способ отправить меня домой'
  - О чем задумалась? - прервал ее размышления Макс.
  - Да так, ни о чем конкретном, - заверила его Алиса, не желая рассказывать о своих планах и надеждах. - Лучше расскажите мне еще что-то важное. То, что поможет не сильно выделяться из общей массы и не попасть впросак.
  'Это у тебя вряд ли получится', - мысленно усмехнулся герцог Ортанский.
  - Даже не знаю, что тебе рассказать, - задумчиво проговорил, внимательно осматривая девушку. - Я ведь просто не представляю, что может показаться тебе странным в нашем мире, а что схожим с твоим мировоззрением. Может ты просто будешь задавать мне вопросы, а я отвечать?
  Алиса тут же с удовольствием вцепилась в такую возможность, желая вытянуть из мага как можно больше всего. Ведь неизвестно, что ей может пригодиться в будущем. Чем она и успешно занялась, засыпая своего нечаянного наставника кучей не связанных между собой вопросов. Алиса постоянно перескакивала с одной темы на другую, спеша узнать как можно больше об этом месте и его обитателях.
  И даже прониклась безмерной благодарностью к Морозко, когда он терпеливо разъяснял какие-то непонятные для нее действия и традиции.
  Она сама не ожидала, что маг так открыто будет отвечать. Скорее уж думала, что научив ее читать, мужчина оставит Алису саму разбираться во всем. Но как показала практика, Морозко вполне может быть хорошим наставником.
  'И все же он не так уж плох', - сделала девушка вывод, выслушивая его пояснения.
  Правда, спустя два часа, все благодарные мысли бесследно выветрились у нее из головы. Стоя посреди его комнаты и обозревая тот бардак, что здесь творился, Алиса на чем свет костерила вредного дедка.
  И дело было не в том, что в спальне лежали горы мусора. Нет, с этим было как раз все в порядке. Но смятая и перевернутая постель, словно на ней проводились боевые действия, которую нужно было перестелить, вызывала уныние.
  Таких больших кроватей девушке еще видеть не доводилось. Осмотрев ее со всех сторон, она пришла к выводу, что на этом огромном пространстве спокойно могут уместиться четыре взрослых человека. Да еще и спать не впритык друг к другу.
  Провозившись с этим монстром полчаса, Алиса устало выдохнула. Ей пришлось ползать с одного края к другому, чтобы заправить постель. Самым легким в ее задании оказалось поменять наволочки на подушках. И теперь девушка чувствовала себя так, словно все это время тягала тяжести. Сердце быстро колотилось в груди, дыхание то и дело сбивалась, а руки мелко подрагивали.
  Просидев так некоторое время, Алиса с тяжким вздохом принялась собирать по комнате разбросанную одежду. Складывая ее в заранее принесенную плетеную корзину, девушка мысленно молилась, чтобы среди всех этих вещей не затесалось нижнее белье старика. Она была уверена, что уж такого ее психика точно не выдержит. Перед мысленным взором так и мелькали разные кальсоны и панталоны, заставляя ее нервно хихикать.
  'Главное, чтобы он не носил что-то наподобие наших подгузников', - подумала Алиса, подбирая валявшуюся на подоконнике рубашку.
  Осмотрев комнату еще раз, она решила, что вернется сюда чуть позже, чтобы закончить уборку. А сейчас не мешало бы постирать то, что она здесь насобирала. Тем более, что совершенно не боялась сделать что-то не так. На этот раз Морозко подробно объяснил, где находится прачка и нужные ей принадлежности.
  Захватив корзину, девушка еще раз осмотрела комнату и вышла за дверь. Спустившись на первый этаж, она завернула в тот коридор, что вел к кухне. Как оказалось, дверь в прачечную как раз была напротив кладовой с уборочным инвентарем.
  Уже привычно хлопнув в ладоши, чтобы зажечь свет, Алиса спустилась вниз и с любопытством осмотрелась. Прачечная была большой и довольно светлой. Три окна, что находились под потолком и плюс магические светильники, хорошо освещали комнату. Прямо посередине помещения, на полу стояла большая деревянная бадья. С правой стороны в углу из стены торчал кран, а рядом с ним стояли несколько ведер.
  В другом же углу находилась миниатюрная печурка, чем-то похожая на ту, что девушка нечаянно взорвала на кухне. В другой части комнаты одну из стен полностью занимали полки с какими-то коробочками и баночками.
  Вздохнув, Алиса поставила корзину на пол и приоткрыла неприметную дверцу, что находилась рядом с полками. Достав лежащие в чулане дрова, девушка закинула их в грубку.
  - Ну что, приступим? - поинтересовалась она сама у себя, доставая из мешочка солнечник.
  
  Глава 7
  Неспешно расхаживая по комнате, Алиса старательно смахивала невидимую глазу пыль со стоящих тут предметов интерьера. Маленькая метелочка легко порхала с места на место, послушная воле очередной хозяйки уборочного инвентаря.
  Сосредоточившись на своем занятии, она так погрузилась в него, что оставалось только удивляться, как Алиса еще не наткнулась на стоящую здесь мебель. Но вот девушке показалось, что где-то хлопнула дверь, и она в тот же миг замерла на месте. Настороженно прислушиваясь, не слышны ли звуки шагов, Алиса даже боялась пошевелиться.
  Простояв так некоторое время и поняв, что все спокойно, она облегченно выдохнула. Вот уже два дня, прошедших с той стирки, девушка старалась как можно реже попадаться на глаза Морозко. Да и тот придерживался того же мнения, видно опасаясь, что не сдержится и точно придушит ходячее бедствие в лице одной конкретной девушки.
  - Ну, вот ты мне скажи, разве же я виновата, что так вышло? - подойдя к гипсовому бюсту и рассеянно принявшись стирать с него пыль, спросила Алиса. - Кто же знал, что эти яркие шарики и есть тот аналог порошка из нашего мира? Вернее, он-то мне сказал про них и даже рассказал, где их найти, но... Юлий, да они же цвета 'вырви глаз'! - возмутилась она, жалуясь высокомерному лицу бюста, чем-то напомнившего ей Гай Юлия Цезаря. - Видите ли, они специально делаются такими, чтобы раскрасить серую обыденность будней простой прачки, - кривляясь, передразнила слова разгневанного мага. - Но они же все настолько ядовитого цвета, что я просто побоялась испортить вещи. А он мне не сказал, что тот состав, использующийся в шариках, совершенно не красит одежду. И вот представь, - забыв о том, чем она совсем недавно занималась, Алиса вдохновенно вещала своему молчаливому слушателю. - Беру я коробочку с мыльными шариками в руку и, конечно же, ужасаюсь их видом! Мне сразу же в голову приходит мысль, что Морозко просто запамятовал и перепутал. И вот я, горя желанием сделать все в лучшем виде, принялась искать что-то другое! - чуть ли не тыкая указательным пальцем в гипсовый нос, Алиса преисполнилась праведного гнева. Правда, вспомнив, что из всего этого вышло, тут же пристыжено продолжила: - Ну, собственно, нашла. Полупрозрачные, с блесточками внутри. И вот...
  Присев на диван, девушка грустно принялась помахивать метелочкой, вспоминая, что с ней приключилось два дня назад. Припомнилось и то, как она радовалась, что постельное белье стало, казалось, еще белее прежнего. И нет бы ей еще тогда задуматься над этим фактом, но Алиса, преисполненная радости, что справилась, ничего не сломав, спокойненько сменила воду и закинула отмокать одежду мага. А когда спустя час вернулась...
  - Знаешь, Юлий, оказывается ткань одежды была окрашена краской, сделанной по старинный эльфийским рецептам, - продолжила жаловаться девушка. - Но дело в том, что и этот несчастный отбеливатель делался по старинному оркскому рецепту! Так что, можно сказать, у нас в прачечной случилась эпическая битва между двумя старшими расами... В принципе эльфы победили, понеся незначительные потери. На рубашках пострадали только рукава в областях локтей, практически полностью лишившись краски. А вот на брюках отбелились колени и... хм... попа. Как думаешь, к чему бы это? - она вопросительно посмотрела на молчаливого слушателя, но не дождавшись ответа, продолжила: - И как раз в тот момент, когда я рассматривала то, что случилось, пришел Морозко. Ух, и страшное же у него лицо стало! Вот честное слово, я думала он меня и притопит в той бадье. Но зато теперь я точно знаю, что инициатива наказуема, - и так Алиса расстроилась, что чуть не расплакалась от жалости к самой себе. - Как думаешь, он меня точно не выставит на улицу в том, в чем я к нему попала? Не то чтобы мне сильно хотелось здесь остаться, но все же зима, холодно... А с него станется так отомстить за все, что я натворила в первый же день!
  И вновь тишина была ей ответом. Да Алиса и не сильно-то ждала его. Скорее уж ей просто нужно было выговориться. Хоть кому-нибудь, пусть даже это будет гипсовая фигурка.
  За эти три дня, что она провела в доме мага, девушка сумела почерпнуть из книг много интересного о том мире, в котором оказалась. Но так и не смогла найти хоть какой-нибудь зацепки, благодаря которой она сумеет вернуться домой.
  Хотя, с другой стороны, девушка узнала, что люди появились на Эдее так же, как и она, придя из другого мира. По обрывочной информации выходило, что их мир погиб из-за какой-то ужасной катастрофы.
  Тем, кто пришел на Эдею, каким-то образом удалось открыть проход между мирами, но если люди в древности и умели это делать, то теперь, судя по всему, это знание было утеряно. Вот только Алиса не желала сдаваться.
  Уже одно то, что люди когда-то знали способ перемещения, вселял в нее маленькую надежду. Осталось понять, как и где найти это утерянное знание?
  - Чем ты тут занимаешься? - тихо подошедший Макс, подозрительно осмотрел гостиную.
  - Пыль протирала, - подскочив с дивана, Алиса сделала маленький шажок назад, настороженно следя за магом.
  Максимилиан еще пристальнее осмотрел комнату, но сломанных вещей видно не было. А если они и были, то их хорошо спрятали. Удовлетворившись поверхностным осмотром, герцог перевел взгляд на не пятившуюся от него девушку. Вопросительно приподняв бровь и скрестив руки на груди, Макс с интересом наблюдал за сменой эмоций на лице Алисы.
  Вот она испуганно вздрогнула, но поняв, что он это видит, постаралась принять независимый вид. И все равно в глубине ее светло-карих глаз застыла настороженность.
  'Кажется, я переборщил, - с сожалением решил Максимилиан. - Будет плохо, если она продолжит меня бояться. Но и кардинально изменить линию поведения я не могу. Уверен, Алиса еще больше насторожится. А ведь я говорил, что не гожусь на роль няньки!'
  - Вы что-то хотели? - прервала затянувшееся молчание Алиса.
  - На кухне установлена новая плита и готова к использованию, - спокойно ответил ледяной маг, но не смог удержаться от подколки: - Надеюсь, эту ты не взорвешь?
  - Постараюсь, - фыркнула девушка в ответ, немного расслабившись, когда заметила уже ставшие привычными ехидные огоньки в глубине глаз хозяина дома.
  - Тогда приготовишь себе что-нибудь на ужин, - распорядился Максимилиан. - Я вернусь поздно, так что можешь меня не ждать.
  - Как скажете, - согласно кивнула головой девушка, постаравшись скрыть облегченный выдох.
  Дождавшись, пока маг уйдет, Алиса уже вполне весело принялась за уборку. В принципе ей было это не трудно. Кроме некоторых мест в доме, где лежали просто таки огромные слои пыли, чистота была вполне приемлемой. Алисе только и оставалось поддерживать ее. А это не отнимало много времени.
  Да и спокойнее она себя чувствовала, когда Морозко не было дома. Уж очень неприятно становилось, когда она не слышала его шагов и совершенно неожиданно натыкалась на мужчину. И нет бы он просто мимо шел!
  'Вот зачем он на меня так пристально смотрит? - рассуждала Алиса, прибираясь в одной из спален. - Словно изучает. Или ждет, что я опять что-нибудь сделаю не так? Наверное, тогда бы он точно выкинул меня из дома с превеликим удовольствием!'
  Но следующая мысль заставила ее замереть на месте и непонимающе нахмуриться. Ведь если так разобраться, магу ничего не мешало сделать это еще в первый день. Пусть ему и нравилось, как считала девушка, так развлекаться, заставляя следить за довольно большим домом, но и терпеть, когда этот дом разносят, тоже не стал бы.
  У Алисы тут же закрались подозрения, что Морозко от нее что-то нужно. Но что это могло бы быть, она просто не представляла. Да и нечего было взять с простой попаданки, оказавшейся в совершенно другом мире в летнем сарафане и босоножках. У нее на тот момент попросту ничего не было с собой.
  'Да и сейчас нет'.
  Автоматом продолжив стирать пыль, девушка все старалась понять его мотивы. Задумавшись о странном поведении мага, Алиса чуть не разбила фарфоровую статуэтку, что стояла на одной из полочек. Она буквально в последний момент успела ее подхватить и испуганно прижать к груди.
  'Не зря Морозко так подозрительно следит за мной. Ой, не зря!'
  Отложив метелку, Алиса осторожно поставила статуэтку на место, залюбовавшись изящной работой мастера, создавшего эту красоту. Перед ней стояла маленькая эльфийка, в развевающемся на невидимом ветру легком платьице.
  Распущенные волосы мягкими волнами обрамляли ее лицо, а несколько прядей трепал все тот же шаловник ветер. Эльфийка же, разведя в стороны руки и прикрыв глаза, словно наслаждалась этим, впитывая в себя окружающий мир. И столько радости и умиротворения было на ее неживом лице, что Алиса даже позавидовала фарфоровой куколке.
   Мастер, создавший эту фигурку, был настоящим волшебником, по мнению девушки. Не многим бы удалось передать столько чувств и эмоций в своей работе.
  'Как бы и я хотела хоть ненадолго почувствовать себя такой же беззаботной и счастливой', - с грустью подумала Алиса, отводя взгляд от фарфоровой куколки.
  Она прекрасно понимала, что долго жить с таким чувством напряжения, какое испытывала сейчас, просто не сможет. Неизбежно последует срыв. Слишком страшно для нее оказалось в одночасье оказаться без поддержки родных и близких.
  А ведь Алисе так хотелось побыть хоть немного слабой. Чтобы рядом был тот, кто возьмет на себя хоть малую часть ее проблем и переживаний. Но это были лишь несбыточные мечты, вот девушке и приходилось постоянно держать свои эмоции хоть под каким-то подобием контроля. И упрямая надежда все же найти дорогу назад, сильно помогала ей в этом.
  Так за размышлениями да подозрениями всякими Алиса и провозилась с уборкой до самого вечера. И только когда на ночном небе уже вовсю сияли звезды, она вспомнила, что так и не пообедала. Вернее живот напомнил, громко и требовательно забурчав, когда девушка проходила мимо кухни.
  Решив, что раз Морозко не будет, можно ничего особого и не выготавливать, она приготовила себе овсяную кашу и заварила чай. Найдя в кладовой творожный сыр, который так полюбился Алисе, нарезала на тарелку несколько ломтиков. Обозрев свой предстоящий ужин, усмехнулась, представив, как бы возмутился маг скудности того, что стояло на столе.
  Морозко действительно ел, по мнению Алисы, очень много. И, если честно, девушка ему немного завидовала, потому что никаких признаков жировых отложений на теле мага не наблюдалось. Наоборот он выглядел стройным и поджарым. Что, опять-таки, приводило ее в немалое недоумение.
  'Или это одежда все так хорошо скрывает? - подумала Алиса, зачерпнув ложкой кашу. - Скорее всего, так и есть, немолодой ведь! Но вот животика у него точно нет...'
  Нагнувшись, девушка осмотрела критическим взглядом свой плоский живот, прикрытый тканью платья. Уже в который раз она позавидовала магу, которому не приходилось считать лишние килограммы.
  Нет, она не была полной, тщательно следя за фигурой. Остановившись на одном весе, Алиса постоянно поддерживала его. И в тоже время никогда не старалась изнурять себя диетами, не видя смысла в том, чтоб выглядеть 'сушеной воблой'.
   Именно так ее отец называл некоторых подруг дочери, маниакально сбрасывающих лишний вес.
  Поужинав, Алиса сполоснула тарелку и вышла из кухни, направляясь в библиотеку. Попутно гася магические светильники, она погружала дом в ночную тьму. Зайдя в библиотеку, плотно прикрыла за собой дверь.
  Не то чтобы Алиса была трусихой, но от того, что в большом доме она осталась совершенно одна, становились как-то неуютно. Тут же в голову постарались пробраться какие-то пугающие мысли, а девушка неосознанно стала прислушиваться к тишине.
  Упрямо тряхнув головой и усмехнувшись своим глупым страхам, Алиса целенаправленно пошла к одной из полок, где стаяли книги с мифами и легендами этого мира. В них она желала найти не только еще какое-нибудь упоминание о путешествиях между мирами, но и просто отвлечься на интересные истории.
  Все же Алисе было любопытно, какие легенды могут быть в магическом мире, где каждый день, по ее убеждению, происходили чудеса. Для человека из мира, в котором магия считалась вымыслом, всякое ее проявление уже было чем-то невероятным. Вот девушка и решила узнать, что для людей Эдеи может казаться удивительным.
  Выбрав первую попавшуюся книгу, она с удобством устроилась в глубоком кресле, углубившись в чтение. Вскоре Алиса поняла, что это не легенды и мифы, а скорее уж сказки, в которых добро обязательно побеждает зло, а в конце все счастливы. И более того, она стала подозревать, что все эти истории написаны женщиной, мечтающей о невероятной любви с одним из представителей старших рас.
  Заложив страницу пальцем, Алиса прочла то, что было написано на обложке, и улыбнулась своей верной догадке. Покачав головой и решив - раз уж взяла, нужно ознакомиться и с этой стороной жизни, она продолжила читать. Вот только все чаще тишину библиотеки стал нарушать не только шелест переворачиваемых страниц, но и смешки, и недоуменные возгласы.
  А где-то с середины книги Алиса и вовсе покраснела до корней волос. Создавалось впечатление, что чем дальше, тем смелее становилась автор этих историй, подробно и чересчур откровенно описывая все свои бурные фантазии. Наконец, не выдержав, девушка захлопнула книгу, уставившись прямо перед собой ничего не видящим ошарашенным взглядом.
  'Искренне надеюсь, что несчастные эльфы, оборотни и альвы никогда не прочтут эту книгу, - смущенно подумала она. - А уж гномы и нейкеры тем более!' - вспомнив последнюю прочитанную ей историю, Алисе стало стыдно за весь людской род Эдеи и за некоторых женщин в частности.
  Быстро вернув книгу на место, она принялась уже более внимательно выбирать следующую. Взяв с виду неприметную книжицу в простом коричневом переплете, аккуратно открыла ее и осторожно прочла несколько строк.
  Но к огромному удивлению девушки, то оказалась простая поваренная книга. Недоуменно пожав плечами, она отнесла ее к остальной специальной литературе. А заметив среди ровных рядов книгу со стихами, тяжело вздохнула, поняв, что ей предстоит огромная работа по сортировке.
  Подтянув повыше рукава, Алиса принялась перебирать и переставлять книги на свои места. Для начала достав все то, что стояло не в своих разделах, она аккуратно сложила их на пол и принялась раскладывать в стопки. Рассортировав таким образом все книги похожей тематики, девушка начала расставлять их по полкам, попутно отложив себе то, что хотела бы почитать.
   Правда перед этим, Алиса обязательно заглядывала в книги, не желая опять попасть на неуемные женские фантазии. Вскоре на столе образовалась внушительная стопка, чему девушка была несказанно рада. Читать она любила всегда, а тут еще и истории написанные людьми из совершенно другого мира. В таком удовольствии девушка просто не могла себе отказать.
  Спустя несколько часов ползания по полу и лазания по лестнице Алиса уже еле передвигалась. Она даже не предполагала, что расстановка книг окажется такой трудоемкой задачей. Руки и спина неприятно ныли, ступни ног начали гореть от постоянной ходьбы туда назад, а перед глазами буквы просто расплывались.
  Но работу свою она сделала, чем весьма была довольна. Поставив последнюю книгу, девушка устало плюхнулась на диван и, откинувшись на высокую спинку, перевела взгляд на стол.
  - Ну уж нет, сегодня точно никакого чтения, - жалобно простонала, смотря на внушительную стопку. - Надеюсь этот вреднючий старикашка не часто посещает библиотеку и берет книги. Еще одного такого раза я просто не переживу!
  Прикрыв глаза, Алиса постаралась расслабиться, чтобы хоть немного унять головную боль. Этот день, в принципе, как и предыдущие, выдался тяжелым. И не только из-за физических нагрузок, но и благодаря постоянным переживаниям девушки об ее дальнейшей судьбе.
  С одной стороны ей хотелось быстрее покинуть дом мага, чтобы попытаться найти путь домой, а с другой... Ей было банально страшно оказаться в новом мире совершенно одной. Только это и удерживало Алису здесь.
  Желание как можно лучше подготовиться к самостоятельной жизни в совершенно незнакомом месте, сдерживало ее порыв отправиться на поиски выхода прямо сейчас. И пусть девушка надеялась, что ей не придется долго жить в этом мире, но и совсем расслабляться не стоило. Все же, неизвестно, сколько времени займут поиски выхода из создавшегося положения.
  Устало потерев лицо и встав с дивана, Алиса уже хотела отправиться к себе в комнату, когда брошенный мимолетный взгляд в окно заставил ее замереть. Сейчас, из-за света в библиотеке, казалось, что на улице просто чернильная темнота. Вот только воспоминания о том, что целый день стояла солнечная погода, подтолкнули ее в сторону окна.
  Приникнув к холодному стеклу, она до рези в глазах всматривалась в темноту, смутно различая очертания припорошенной снегом лавочки, ровного ряда кустов, так же прикрытых сейчас белым покрывалом и, самое главное, мириады ярчайших звезд, что горели на ночном небе.
  Решительно запрыгнув на широкий подоконник, Алиса задернула тяжелые плотные шторы, уставив лишь узкую полоску света. С удобством устроившись на своеобразном сидении и приложив ладонь к стеклу, девушка любовалась бриллиантовой россыпью неизвестных ей созвездий.
  Глядя на все это великолепие, она поражалась тому, насколько же ярко они горели на ночном небе. В ее мире, девушка была просто уверена, такого точно не было. Алисе безумно хотелось сфотографировать всю эту красоту, но, к сожалению, ее телефон остался в сумочке в том, другом и далеком, но таком родном мире.
  Она бы с удовольствием показала эти фотографии своей бабушке и рассказала бы удивительную историю, что с ней произошла. Девушка была почему-то уверена, что баба Тая обязательно бы ей поверила, не посчитав за душевнобольную.
  Вспомнив о родных для себя людях, Алиса тут же почувствовала безмерную тоску по дому, знакомым и дорогим ее сердцу местам. Смахнув набежавшие на глаза слезы, она глубоко вздохнула, задержав на некоторое время дыхание. Жалеть саму себя девушка не хотела.
  Подтянув колени к груди и обхватив ноги руками, вновь перевела взгляд в окно, стараясь отвлечься от грустных мыслей при помощи окружающей ее красоты. И ей это начало удаваться, когда послышались тихие шаги.
  Переведя взгляд в сторону комнаты и посмотрев в оставленную ею щель, принялась ждать, зайдет ли Морозко в библиотеку, или же пройдет мимо. В том, что это был именно он, Алиса нисколько не сомневалась, поэтому и не беспокоилась.
  Вот только когда через открывшуюся дверь сначала прошел незнакомый ей темноволосый мужчина с ярко-синими прядями, а следом за ним еще одни, только с белыми прядями, девушка почувствовала не только беспокойство, но и страх. Она совсем не ожидала, что в дом могут проникнуть незнакомцы.
  - Ну вот, свет не выключила, - заговорил смутно знакомым голосом один из мужчин.
  - Да ладно тебе, закрутилась и забыла, - усмехнулся второй. - С кем не бывает?
  - Главное, чтобы она мне опять что-нибудь не разнесла, - внимательным взглядом осматривая библиотеку, пробормотал мужчина.
  - Макс, да успокойся ты. Сколько можно уже?
  - Столько, сколько буду помнить!
  - А на память ты никогда не жаловался... - хмыкнул собеседник, вольготно устраиваясь в кресле.
  - Вот именно.
  Не понимая, что здесь происходит, но желая рассмотреть незнакомцев поближе, Алиса приникла к щели. Но от резкого движения покачнулась и, не удержавшись, с громким вскриком полетела на пол, попутно оторвав тяжелую ткань. На мгновение в библиотеке установилась оглушающая тишина.
  Полностью укрытая оторванной шторой, Алиса не могла видеть, что сейчас происходит в комнате, поэтому постаралась быстрее выбраться из своего укрытия.
  - Алиса, ты почему не спишь? - возмутился мужчина со смутно знакомым голосом, направляясь в ее сторону.
  - Не подходи ко мне! - воинственно выдала девушка и судорожно принялась озираться по сторонам.
  Заприметив рядом с собой небольшую ажурную металлическую вазу, она схватила ее в руки и перевела испуганный взгляд на мужчину.
  - Ты что собралась делать? - настороженно покосившись на предмет в ее руке, поинтересовался незнакомец, но попыток приблизиться больше не предпринимал.
  - Защищаться! - грозно ответила Алиса, попутно выпутываясь из плотной ткани.
  - От кого? - непонимающе спросил второй незнакомец, с интересом наблюдая за ней.
  - От вас, - призналась девушка, вставая на ноги.
  - Зачем?
  - А что это вы без спроса в чужой дом пролезли?
  - В чужой? - переспросил мужчина, а потом посмотрел на своего спутника. - О-о-о...
  - Вот же шерховы дети! - ругнулся тот, кого ранее называли Максом, оглядывая себя. - Совершенно забыл! Да и думал, что ты уже спишь.
  - И значит можно спокойно обворовывать чужое жилище? - приподняв повыше вазу, усмехнулась Алиса.
  - Это мой дом! - возмутился Макс такому предположению.
  - Ага, так я тебе и поверила! - фыркнула девушка. - Это дом одного вредного старикашки.
  - Кого? - сдавленно переспросил молчавший до этого второй мужчина и, не удержавшись, расхохотался.
  - Алекс, прекрати, лучше помоги мне! - рявкнул на брата Максимилиан, стараясь не выпускать из поля зрения Алису.
  - Не отвлекайтесь, - напомнила о себе Алиса, помахивая довольно легкой, как оказалось, вазой. - Так кто вы и что здесь делаете?
  - Опусти, пожалуйста, вазу, и мы спокойно все обсудим, - вытянув перед собой руки, Максимилиан отступил на шаг назад, так пытаясь показать, что угрозы от него не исходит.
  - Ну уж нет! - возмутилась такому предложению девушка. - Я вас послушаю, а вы стукнете меня по голове, и поминай, как звали.
  Внимательно наблюдая за незнакомцами, Алиса пыталась придумать, что делать дальше. Как бы она не старалась показать, что ей не страшно, на самом деле все было очень даже наоборот. Девушка прекрасно понимала, что не сможет справиться с двумя мужчинами сразу. Да даже с одним у нее ничего бы не вышло.
  Вот уж чем-чем, а никакими видами единоборств Алиса никогда не увлекалась, о чем сейчас искренне пожалела.
  'Интересно, почему они еще не напали на меня? - перекинув вазу из руки в руку, подумала она. - Может, боятся, что я подниму шум? Так в доме кроме меня никого нет. Или они не знают об этом?'
  - Пожалуйста, прекрати размахивать вазой, пока что-нибудь не разбила, - как можно спокойнее попросил Макс. - Хватит и того, что ты в первый день чуть не разгромила дом.
  - Я не нарочно! - тут же принялась оправдываться девушка, на мгновение забыв, что, вроде как, перед ней стоят два незнакомца, проникнувшие в чужие владения.
  - Конечно не нарочно, - согласился Макс, надеясь хоть так отвлечь ее. - У тебя всегда все случайно получается.
  - Да как вы смеете?! - Алису буквально затрясло от злости.
  Она успела забыть, что перед ней стоят два совершенно незнакомых ей мужчины. Взмахнув той рукой, в которой она держала вазу, желая доказать, как мужчина был не прав, девушка приготовилась отстаивать свою правоту. Но выскользнувшая из пальцев ваза перечеркнула все ее планы. Раздавшийся звук разбитого стекла и последовавший за ним порыв холодного воздуха, заставил Алису боязливо поежиться.
  'Лучше бы она мне на ногу свалилась', - успела подумать раздосадованная девушка, а в следующий миг уже оказалась перед разгневанным мужчиной.
  - Я не хотела! - испуганно пискнула Алиса, почувствовав, как руки Максимилиана сжимают ее, казалось, в стальных тисках.
  - Ты...
  - Макс, успокойся! - прикрикнул Александр, выдергивая девушку из объятий брата. - Я тоже думаю, что это просто случайность. Тем более, мы знатно напугали твою гостью. Хотя и не могу понять, как такая довольно легкая ваза смогла пробить стекло? - загородив собой Алису, он задумчиво посмотрел в сторону разбитого окна.
  Проследив за поворотом головы своего нечаянного защитника, Алиса посмотрела на задуваемые порывами холодного ветра снежинки. Не долетая до пола, они таяли в пока еще теплом воздухе комнаты.
  'Не красиво-то как получилось', - девушка поморщилась и опасливо покосилась в сторону Максимилиана.
  Приподняв руку, ледяной маг, как и в прошлый раз на кухне, затянул оконный проем плотным слоем льда. Обреченно вздохнув, он прошел к одному из кресел. Подозрительно осмотрев мягкое сидение, и не найдя ничего, что могло бы ему помешать, присел.
  - Думаю, нам стоит поговорить и все обсудить, - успокоившись, мягко предложил он.
  
  Глава 8
  Сидя на низком диванчике и стараясь не слишком явно вжиматься в его спинку, Алиса пристально рассматривала незнакомцев, оккупировавших два кресла. Высокие, атлетически сложенные, что не скрывала даже одежда, красивые. В ее мире они определенно могли бы работать моделями и имели бы огромный успех у противоположного пола.
  'Хотя и тут, думаю, не страдают от недостатка внимания', - мысленно фыркнула девушка, разглядывая лица своих собеседников.
  Гордая посадка головы, что у одного, что у второго. Глубоко посаженные глаза, синие у Алекса и голубые у Макса. Аккуратные дуги бровей, прямые тонкие носы, четко очерченные рты, с чуть полноватой нижней губой, волевые подбородки.
  Рассматривая их лица, Алиса поймала себя на мысли о том, что они чем-то неуловимо похожи друг на друга.
  - Вы братья? - нарушив тишину библиотеки, поинтересовалась девушка.
  - Мы так похожи? - улыбнувшись, ответил вопросом на вопрос Александр.
  - Есть немного, - согласилась она. - И все же?
  - Да, ты права, мы братья, - не стал отпираться Алекс.
  - И что же вас привело в этот дом? - желая как можно быстрее разобраться во всей этой непонятной ситуации, задала следующий вопрос Алиса.
  Переведя взгляд на брата и вопросительно приподняв бровь, водный маг выжидающе замолчал. Он рассчитывал, что Максимилиан захочет сам все объяснить, но мужчина лишь слегка нахмурился, продолжая молчать. Герцог Ортанский не считал хорошей идеей рассказывать Алисе правду, но и выхода из этой ситуации не видел.
  - Думаю, ей стоит знать, раз уж мы так неосторожно поступили, - мягко проговорил Александр, продолжая пристально смотреть на старшего брата.
  - Что рассказать? - подозрительно прищурившись, Алиса переводила взгляд с одного мужчины на второго.
  Водный маг лишь ободряюще улыбнулся ей, что нисколько не успокоило девушку. В груди начало разрастаться какое-то непонятное чувство тревоги. Словно сейчас она должна была узнать что-то неимоверно важное. То, что изменит ее взгляд на некоторые вещи.
  'Но ведь этого просто не может быть, - Алиса постаралась отогнать нервирующие ее мысли. - Что такого важного могут они мне рассказать? Я не настолько глупа, чтобы поверить ночным посетителям. Особенно тогда, когда они вломились в дом без позволения хозяина'.
  Максимилиан, глядя на то, как девушка тревожно разглядывает их и нервно сжимает руки в кулаки, раздумывал о том, есть ли способ выкрутиться из этой неприятной ситуации. Он сам не мог понять, почему так не хочет рассказывать Алисе правду. Но, определенно, дело было не в том, что она может узнать то, о чем знают всего несколько человек.
  Хотя и в этом были свои сложности. Пришлось бы долго и как можно убедительнее уговаривать оставить все в секрете. Вариант со стиранием памяти он отмел сразу же. На Забирающих, с их способностью к восстановлению, такие заклинания действовали не долго. Следовательно, когда Алиса все вспомнит, они заимеют еще больше проблем.
  - Алиса, прежде чем я начну говорить, мне нужно твое слово, закрепленное магической печатью, что ты никому не расскажешь о том, что здесь узнаешь, - наконец решился герцог, испытывающее посмотрев на девушку.
  - Как я могу вам пообещать такое, если не уверена, что захочу выполнить это? - скептически выгнув бровь, поинтересовалась в свою очередь Алиса.
  Проанализировав сказанное ею, Макс пришел к выводу, что это действительно не выход. Но и другого варианта не было. Чем меньше людей знают о его второй жизни, тем лучше для империи. Как бы он не сопротивлялся, но приходилось признать, что благодаря Морозко они сумели предотвратить немало заговоров.
  - Тогда мы можем поступить по другому, - осторожно произнес он. - Пообещай мне, что после моего рассказа ты согласишься принять магическую клятву о неразглашении.
  Алиса еле сдержалась, чтобы не рассмеяться Максимилиану в лицо. Весь этот разговор напоминал ей какой-то театр абсурда. Она прекрасно понимала, что им не составит труда насильно заставить ее замолчать.
  'Тогда почему они не сделали этого сразу же? - мелькнула мысль, заставив Алису крепко задуматься. - Что им мешало... Стереть мне память? Они же маги, и, наверное, могут с легкостью сделать это. Или вообще убить меня. Неужели... - пристально всмотревшись в сосредоточенное лицо мужчины, она продолжила размышлять. - Он дает мне право выбора, тем самым показывая, что мне не стоит их опасаться? Похоже на правду, хоть и верится в это с трудом. Может рискнуть? Все равно выбора у меня нет'.
  - Хорошо, я согласна на ваши условия.
  - Отлично! - Макс сразу же расслабился и немного насмешливо посмотрел на девушку. - Тогда, думаю, стоит начать с этого.
  Не успела Алиса ничего понять, как перед ней в кресле уже сидел знакомый ей старик Морозко. Приоткрыв рот от удивления, она силилась сказать хоть что-нибудь, но ни единого звука так и не сорвалось с ее губ.
  Широко открыв глаза, девушка смотрела на мага, судорожно пытаясь понять, что же это все значит. Мысли со скоростью света проносились в ее голове, а предположения, одно бредовее другого, возникали в мгновение ока. Наконец справившись с собой, решила поинтересоваться:
  - Зачем вы приняли облик Морозко? Надеялись, что так я буду доверять вам больше?
  - Алиса, Алиса, - укоризненно покачал седой головой Максимилиан. - Не разочаровывай меня. Неужели ты так ничего и не поняла?
  'Ну почему же, не поняла? - промелькнула мысль. - Вот только верить в это не желаю!'
  - Зачем все это? - не ответив на его вопрос, поинтересовалась Алиса.
  - Хм... Как бы это правильно сказать? - задумчиво потерев подбородок, пробормотал Макс.
  Алиса же, проследив за его жестом, вспомнила, сколько раз за эти несколько дней видела, как старик Морозко пытался проделать то же самое, но постоянно останавливал себя. Тогда она еще удивлялась нетипичному поведению для человека, носящего длинную бороду. И теперь ей представился шанс понять, в чем было дело.
  - Это мое прикрытие, - тем временем поведал герцог Ортанский.
  - Прикрытие? - насторожилась девушка, немного подавшись вперед. - От кого или от чего?
  - Я состою на службе у императора, - ответил Макс. - И в моей работе личина Морозко очень важна.
  - Зачем? - попыталась добиться вразумительного ответа Алиса.
  - Для тебя это не имеет значения, - не пошел ей на встречу начальник тайной стражи. - Но поверь, ты в безопасности. Тем более, что являешься носителем редкого в наши времена дара.
  - Какого еще дара? - обреченно поинтересовалась девушка, окончательно запутавшись в туманных объяснениях Максимилиана.
  'Вот только не надо говорить, что я избранная их богами для великой миссии по спасению мира, или еще что-то в этом роде, - подумала она, откинувшись на спинку дивана и пристально посмотрев на говорившего. - Это был бы уже реальный перебор. Остается вручить мне меч, коня и компанию таких же невезучих, как и я. И вперед, Алиса Егоровна, навстречу приключениям и спасению всех желающих! Кошма-а-ар...'
  - В тебе запечатана особая магия целительства, - заговорил молчавший до этого Александр. - Ты Забирающая, та, кому по силам многое из целительского дара.
  - Целительский дар? Забирающая... - пробормотала Алиса. - А это что еще за зверь?
  - Забирающие - особая каста целителей, - ответил Макс, пристально наблюдая за реакцией девушки. - Даже мы не знаем о них всего, но обо всем подробнее тебе сможет поведать твоя наставница.
  - У меня и наставница есть? - поразилась девушка. - Шустрые вы! А поинтересоваться не судьба, хочу ли я этого?
  - А разве нет? - выгнув бровь, спросил Максимилиан.
  Как бы Алисе не хотелось ответить отрицательно, но обмануть саму себя невозможно. Ей действительно было интересно узнать об этих необычных целителях. Да и что уж греха таить, приятно осознавать, что в ней есть магия. Всю сущность Алисы в одно мгновение наполнило чувство чего-то волшебного и необычного. Ожидания чуда?..
  - Хорошо, вы правы, мне это действительно интересно, - созналась девушка, не видя смысла отпираться. - Но как вы узнали об этом и почему не сказали мне раньше?
  - Когда я нашел тебя в лесу, ты была очень плоха, - начал рассказывать Максимилиан. - Конечно же я вызвал свою знакомую целительницу, чтобы она помогла тебе. Тогда-то мы и узнали обо всем. Дело в том, что хоть Забирающие и очень сильные целители, сами они плохо поддаются лечебным заклинаниям. Почему-то их организм противится такому вмешательству. Мириан пришлось долго провозиться с тобой, чтобы помочь хоть немного. Думаю, в этой ситуации помогло то, что она сама Забирающая. В противном случае я не знаю, смогли бы мы тебя спасти.
  Замолчав, Макс дал Алисе время, чтобы осмыслить то, что она только что от него услышала. Увидев, как она еле заметно вздрогнула, мужчина даже посочувствовал ей. Он мог представить, насколько это страшно - узнать, что ты мог быть в шаге от смерти. Сам несколько раз оказывался в подобной ситуации. Не спасало даже то, что все уже позади.
  Но он боевой маг, которых перво наперво готовят к тому, что с их профессией жизнь может быть непозволительно коротка. А сейчас перед Максом сидела юная девушка, настолько далекая от реалий их мира, что даже ему, с богатым жизненным опытом, вряд ли удалось бы понять все ее страхи и переживания.
  - Наверное вы сильно удивились, когда узнали, что я из другого мира? - еле слышно спросила Алиса, уставившись прямо перед собой ничего не видящим взглядом.
  - Не совсем. Я предполагал это, но полностью уверен не был. - Заметив, как моментально ее взгляд стал осмысленным, Максимилиан поспешил объяснить. - Дело в том, что в доступной людям части Эдеи осталось меньше десятка таких целителей, как и ты. Еще в раннем детстве, те, у кого проснулся целительский дар, проходят специальные тесты, чтобы выявить среди них Забирающих. Поэтому тут было всего два варианта. Или тебя по какой-то причине прятали от проверяющих, или ты из другого мира.
  - Вы так легко говорите об этом, словно я не первая попаданка, - немного горько усмехнулась Алиса.
  - Попаданка? - вклинился в их беседу Алекс, удивленно изогнув бровь.
  - Не обращайте внимания, - смутилась девушка. - Просто в моем мире очень любят писать про то, как герои переносятся в другие миры. Вот их-то и называют попаданцами. И все же вы не ответили на мой вопрос.
  - Да, такое случалось несколько раз, - ответил Макс. - Но это было очень давно, еще до того, как Эдею поделили на две части. Поэтому, сколь бы этот факт не был удивительным, но отметать его совсем не стоило.
  - А...
  - Нет, Алиса, никто не возвращался назад, - перебил ее ледяной маг, по заинтересованному блеску в глазах догадавшийся, что она хотела спросить. - Они все оседали в нашем мире, создавая свою семью.
  - Но у меня тоже есть семья! Там, в другом мире, - не желала сдаваться девушка.
  - Муж и дети? - немного напрягся герцог.
  - Родители и бабушка. Я еще слишком молода для замужества.
  - Но со временем ты все равно бы ушла из дома, создав собственную семью, - мгновенно расслабился Максимилиан. - Так почему не сейчас?
  - Потому что там смогла бы их навещать, живи я даже на другом континенте! - Алису начало раздражать его нежелание понять ее.
  'Ну, конечно же, не он ведь лишился семьи и близких, по непонятной причине перенесшись в другой мир!'
  - Это пустой разговор, - холодно ответил герцог. - Ты сама должна прекрасно все понимать, так зачем продолжаешь надеяться на то, что не осуществимо?
  - Вам не понять, - грустно покачала головой Алиса.
  - Возможно. Все же я в своем мире, но... Ты собираешься и дальше жалеть себя, или же воспользуешься возможностью обустроиться здесь и научиться владеть своим даром?
  'Вредный ста... мужлан! Хотя нет, на мужлана он не тянет, но все равно вредный'
  - А у меня есть выбор? - недоуменно посмотрев на мага, поинтересовалась Алиса.
  Ничего не ответив на этот своеобразный выпад, Макс перевел взгляд на своего брата.
  - Нам понадобится минимум несколько дней, чтобы подготовиться к переезду в мой дом в столице. Не думаю, что сейчас стоит представлять Алису ко двору императора.
  - Я полностью с тобой согласен, - кивнул головой Александр. - Для начала нужно распечатать ее дар и ввести в курс дела. Должен пройти минимум месяц, чтобы она стабилизировалась и научилась закрываться. Не дело, если...
  - Эй, а мне ничего не хотите объяснить? - возмутилась Алиса, когда не смогла понять, о чем они говорят.
  Все, что удалось уловить девушке из этого непонятного разговора, так это необходимость пока держаться от остальных имперцев подальше. В голове тут же начали крутиться нехорошие мысли о том, что ей угрожает какая-то опасность, поэтому братья и хотят до поры до времени сохранить тайну ее существования.
  - Выучиться тебе надо для начала, - тяжело вздохнув, ответил Макс. - Да и с даром твоим есть определенные сложности. У всех целителей по началу просыпаются слишком сильные эмпатические способности. Со временем они немного утихают, да и ментальные щиты помогают, но этому еще нужно научиться. Поверь, я не хочу видеть, как ты сходишь с ума из-за той лавины эмоций, что будешь ощущать.
  Немного безразлично пожав плечами, Алиса приняла его ответ. Все же, никогда не сталкиваясь с таким, девушке было трудно представить, что ее ожидает. Поэтому она решила полностью положиться в этом вопросе на опыт ледяного мага. Правда, заметив, как в его глазах мелькнуло недовольство, испытала легкий прилив беспокойства.
  - Алиса, вам не стоит так беспечно относиться к тому, что сказал мой брат, - пожурил ее Алекс. - Поверьте, это действительно довольно неприятно - чувствовать разнообразные эмоции и переживания других людей. Я видел многих, кто готов был собственными руками оторвать себе голову, только бы прекратить 'слышать' все это. И тем страшнее, когда этими несчастными оказываются дети. Ведь магия у нас просыпается в довольно раннем возрасте.
  - И как же они справляются?
  - Сначала таких детей укрывают своими щитами взрослые маги, постепенно обучая их отгораживаться самим.
  - Тогда почему...
  - Потому что иногда магия выходит из-под контроля, многократно усиливаясь, - перебил ее Максимилиан. - Редко, но, к сожалению, такое случается. Причем именно тогда, когда, казалось бы, ребенок уже вполне уверенно удерживает ментальные щиты. Вот из-за этого-то очень трудно предугадать, с кем из одаренных детей может произойти такое несчастье.
  - Я поняла вас, - непроизвольно поежившись, пробормотала Алиса.
  - Вам не стоит бояться, - тут же попробовал успокоить ее Александр. - Конечно, забывать об осторожности не нужно, поэтому мы и рассказали вам о неприятных инцидентах. Но, в то же время, вы уже довольно взрослая и самостоятельная девушка. Не думаю, что могут возникнуть какие-либо осложнения.
  Как бы Алисе не хотелось поверить его словам, но сказанное ранее крепко укоренилось в ее мыслях. Маленькие крупицы страха попали на благодатную почву, готовясь прорасти и зацвести буйным цветом в ее душе. Девушка никогда не жаловалась на воображение, поэтому картины одна страшнее другой то и дело мелькали перед мысленным взором.
  - Перестань, все хорошо, - осторожно сжав ее ладони, убежденно проговорил Максимилиан, заставив девушку испуганно выдохнуть.
  Она настолько погрузилась в свои мысли, что даже не заметила, как маг приблизился к ней и, присев на корточки, немного обеспокоенно заглядывал в ее глаза.
  - Не стоит настраивать себя на плохой исход, - тем временем продолжил тихо увещевать ее герцог Ортанский. - В таком деле очень многое зависит от душевного спокойствия и уверенности в своих силах.
  Макс все говорил и говорил, успокаивая и убеждая, а Алиса, словно завороженная, смотрела в спокойное голубое море его глаз. Этому взгляду, наполненному уверенностью в своей правоте, хотелось верить, даже если в последствии все выйдет с точностью до наоборот.
  Но именно эти глаза, тихий размеренный голос и тепло, идущее от мужских ладоней, помогли Алисе справиться с собой и уже без всепоглощающего страха смотреть вперед.
  - Благодарю вас, - пожав в ответ его руку, Алиса немного отстранилась.
  Правильно истолковав ее движение, Максимилиан вернулся назад, вновь с удобством устраиваясь в кресле. Самого главного он добился, Алиса полностью успокоилась. Ну а дальше... Время покажет, загадывать и спешить не стоит.
  - Сейчас уже слишком поздно, думаю, тебе нужно отдохнуть и хорошенько обо всем подумать.
  Заметив облегчение во взгляде Алисы, ледяной маг понял, что принял правильное решение. Да и ему нужно было о многом подумать. Сейчас они все ступали на довольно скользкую дорожку.
  За тот срок, что Максимилиан сам установил, им нужно перетянуть Алису на свою сторону. Ибо во дворце императора, в котором девушке придется часто находиться по долгу службы ее наставницы, слишком много тайных и явных недоброжелателей и шпионов.
  Для них сделать все, чтобы неожиданно появившаяся юная Забирающая выбрала другую страну и покинула империю, станет делом чести. И так многие не довольны политикой империи, а тут еще участившиеся случаи дисбаланса в магии.
  'И конечно же во всем опять виноваты мы!' - Макс непроизвольно сжал руки в кулаки, вспомнив те абсурдные слухи, что начали потихоньку набирать обороты во всех частях доступного людям мира.
  - Так... я могу идти? - Алиса настороженно покосилась на чем-то сильно недовольного мага.
  - Да-да, конечно, - поспешил ее заверить герцог. - Встретимся утром, ведь твои обязанности еще никто не отменял!
  Проследив за тем, как девушка, недовольно поджав губы, покинула библиотеку, Макс еле заметно улыбнулся.
  - А ты совсем неплохо изучил ее, - лениво протянул Алекс. - И как только успел за эти пару дней?
  - О чем ты говоришь?
  - Да о том, как всего парой фраз заставил Алису забыть о всех переживаниях и сосредоточиться на мысленном расчленении тебя любимого.
  - Какая, однако, у тебя богатая фантазия, брат, - усмехнулся Максимилиан, впрочем, не собираясь опровергать его слов.
  - Да уж не жалуюсь, - подмигнул водный маг. - И все же, не слишком ли маленький срок ты установил? Боюсь, месяца может и не хватить. И тем более я не понимаю, зачем переезжать в столицу?
  - Затем, чтобы пошли слухи, - откинувшись на спинку кресла и устало прикрыв глаза, ответил герцог. - И не имеет значения, что будут говорить. Невеста, любовница, жена, которую я прятал все это время. Да пусть хоть внебрачный ребенок! Самое главное - поумерить пыл самых ретивых, когда они узнают правду о ее даре.
  - Так ты хочешь, чтобы они считали, что Алиса уже полностью поддерживает нас? - догадался Александр.
  - Ну, как бы они не считали, а попыток перетянуть ее будет множество, - вздохнул Макс. - По крайней мере это хоть немного даст нам форы. Уж очень удобная Алиса пешка на политической арене. Нам и так в последнее время приходится иногда балансировать на самом краю. Представь, какая 'буря' разразится, если чудесным образом появившаяся на территории империи Забирающая, вдруг покинет ее, предпочтя другую страну. Как ни прискорбно это признавать, но в наше неспокойное время, любая, казалось бы, мелочь, может перетянуть чашу весов в другую сторону.
  - Мне этого мог бы и не объяснять. Я, как никто другой, понимаю, что поставлено на карту. И именно из-за этого знания, становится искренне жаль Алису. Не думаю, что она в своем мире была такой значимой политической фигурой, какой станет здесь. Придется выдерживать слишком большое давление. Да еще при условии того, что она захочет...
  - А мы на что? - перебил брата Макс. - Стараться будет не только она, но и нам придется потрудиться. Не думаю, что Алисе будет тяжело сделать выбор и придерживаться определенной линии поведения, если в империи у нее появятся друзья и близкие люди.
  - А если среди них будет и любимый человек... - многозначительно подмигнул Алекс.
  - Ты что, предлагаешь мне еще и парня ей найти? - возмутился Макс. - Это уж она пусть как-нибудь сама, без моего участия!
  Если бы герцог Ортанский удосужился посмотреть в это время на младшего брата, то определенно увидел бы в синих глазах только одно слово 'болван'. Но он настолько устал, за этот длинный день, что сил на то, чтобы открыть глаза и повернуть голову, просто не осталось.
  Поэтому нелестная характеристика его умственных способностей так и осталась не замеченной. А вскоре сменившая ее хитрая улыбка и многообещающий взгляд, тем паче остались тайной за семью печатями.
  - Хорошо, будем придерживаться твоего плана, - вернув своему лицу сосредоточенное выражение, сказал Алекс. - Но... Макс, зря ты ей соврал про перемещения между мирами. Возможно сейчас тебе это и кажется пустяком, вот только последствия от этого пустяка могут быть катастрофическими! - заметив, что ледяной маг готов ему возразить, Александр предупреждающе поднял руку. - А теперь я откланяюсь, время действительно позднее. Да и тебе не помешает выспаться.
  Не дожидаясь, пока брат что-нибудь ответит ему, водный маг покинул его дом, скрывшись в портале. С трудом открыв отяжелевшие веки, Макс посмотрел на то место, где совсем недавно стоял Алекс и сладко зевнув, решил, что ему не помешает воспользоваться дельным советом.
  
  Глава 9
  Зимняя ночь, освещенная светом далеких звезд и редкими шарами магических фонарей. То тут, то там этот немного призрачный серебристый свет выхватывал из тьмы очертание занесенных снегом лавочек, укрытых пушистым покрывалом деревьев и кустов. И везде этот покров был девственно чистым. Ни одного следа не было видно на нем. Ни человеческого, ни звериного. По крайней мере в той части, что была видна Максимилиану из окна его спальни.
  Опершись руками о подоконник, он до рези в глазах вглядывался в ночную тьму, желая рассмотреть... Что? Ледяной маг и сам не знал. Но тревожные мысли, мечущиеся в его голове потревоженным роем пчел, окончательно отогнали сон.
  Поэтому Макс и смотрел на красивую и таинственную сказку, которую показывала ему зима, в надежде хоть так обрести душевное спокойствие.
  Слова, сказанные его братом, гулким набатом отдавались в ушах, проникая, казалось, в саму его суть, спеленывая прочными, нет, не нитями, но цепями. Правильно ли он поступил, соврав Алисе?
  'Это уже не имеет значения. Мне нужно было время. Да и не знал я...'
  'Вот уж не думал, что будешь так трусливо искать себе оправдание', - неожиданно раздался в голове Макса громкий рокочущий голос.
  'Подслушиваешь?' - устало поинтересовался Максимилиан.
  Отойдя от окна, он зажег магический светильник, заставив хоть немного отступить ночные тени. Упав на широкую кровать прямо поверх покрывала, потер пальцами воспаленные от недосыпания глаза.
  'Мне уйти?'
  'Нет. Ты же знаешь, я всегда рад тебя видеть и слышать'
  'И ты выслушаешь меня?'
  Максу не нужно было видеть своего собеседника, чтобы знать, что сейчас тот наигранно недоверчиво усмехается.
  'Да, наставник'
  'Тогда скажи, зачем ты обманул ее?'
  'Чтобы она не стремилась домой, а спокойно принялась обживаться в новом мире', - честно ответил ледяной маг, старательно отгоняя раздражение.
  Макс действительно не понимал, почему и брат, и наставник так зациклились на этой лжи. Ведь сами понимали, как важна Забирающая для их мира. А скажи он Алисе правду, девушка не смогла бы думать ни о чем, кроме возвращения домой.
  'Не глупи! Неужели еще не понял, что это только раззадорило ее? - недовольно возвысил голос невидимый наставник. - Благо у тебя хватило ума сознаться, что путешествия в другие миры когда-то были возможны'
  'Но другие не стремились покинуть Эдею, хоть и знали о порталах', - попробовал отстоять свою позицию Максимилиан.
  'Потому что тех, других, ничего не держало в их мире. А у Алисы осталась там семья'
  'Все равно уже ничего не изменить, - недовольно поморщился ледяной маг. - Если я сознаюсь ей, то только потеряю доверие девушки'
  'А ты надеешься, что она никогда не узнает? - удивился такой наивности голос. - Это просто вопрос времени'
  'К тому времени, она, надеюсь, уже не захочет возвращаться'
  'Глупец! - рявкнул наставник, заставив Макса поморщиться от боли. - Может и захочет, но ее доверие ты потеряешь навсегда'
  'Думаешь, это может повлиять на принятие Алисой нужного нам решения?' - настороженно поинтересовался Максимилиан.
  'Не знаю, - вздохнул наставник. - Я наблюдал за ней всего лишь несколько дней, поэтому не могу ничего с уверенностью сказать. Алиса, конечно, не похожа на ту, которая ради мести пойдет наперекор своим убеждениям, но кто может знать, что может быть на душе у обиженной женщины'.
  - Переживу, - буркнул Макс, перекатываясь со спины на живот.
  'Мальчиш-шка, - прошипел наставник, и Максимилиан как на яву увидел неодобрительное покачивание головы. - Нельзя постоянно быть одному, отгораживаясь от всех'.
  'Я не один!'
  'Три мальчишки, - фыркнул наставник. - Три детеныша с покореженными жизнями. Слишком большую ответственность мы возложили на ваши плечи'.
  'Мы не против'
  'И все же это неправильно - отгораживаться стеной отчуждения. 'Холодный циник', 'беспечный бабник' и презирающее всех и вся 'чудовище'. Вы хорошо играете выбранные роли, но это не выход. Дети, неужели вы не видите, что это прямой путь к гибели?'
  'Нам никто не нужен! - запальчиво подумал Макс, но вспомнив тоску в глазах друга, запнулся. - По крайней мере мне'.
  'Ложь. Зачем ты обманываешь меня? Но, самое главное, зачем ты врешь сам себе?'
  'Прости'
  Как всегда, при общении со своим наставником, все стены, которые Максимилиан возвел вокруг себя, бесследно исчезали, тая, как утренний туман. Наставник умел не только сам заглядывать в душу собеседника, но и открывать ее для самого человека.
  И каждый раз Макс с бесстрашием глупца бросался в омут чувств, переживаний и страхов, в которых боялся признаться самому себе. Вновь и вновь он делал это, возвращаясь жалким и раздавленным. Вновь и вновь наставник утешал и помогал примириться с его истинными желаниями. Вновь и вновь Максимилиан упрямо старался забыть и отгородиться. Ведь так легче. Так проще...
  'Сказать, в чем была твоя ошибка?'
  'Скажи'
  'Ты изначально поставил Алису на одну ступень с теми женщинами, которыми был окружен каждый день. Посчитал, что слава и почет, которыми она будет окружена, затмят разум девушки, и просто нужно постараться, чтобы сначала она приняла ваши убеждения'
  'Думаешь, нужно было отнести ее к тому небольшому числу женщин, которых я уважаю за...'
  'Нет же! - вновь перебил наставник. - Ее нельзя причислять ни к одной из женщин Эдеи. Просто потому, что Алиса родилась под другими звездами, росла в другом мире, со своими правилами и законами. Она другая, запомни это. Узнай ее лучше, и я уверен, тебе понравится то, что ты обнаружишь'.
  'А нужно ли мне это?'
  'Нужно', - убежденно ответил наставник.
  'Значит, она неслучайно оказалась в нашем мире, раз ты так радеешь за нее'
  'Случайно?'
  И столько недоуменного удивления было в голосе, что Максимилиан тут же устыдился своего предположения.
  'Запомни, малыш, случайностей не бывает. Или же они столь редки, что их не стоит учитывать'
  'Расскажешь?'
  'Нет, еще не время. Да и не нужно тебе это. Отдыхай, тебе предстоит тяжелый день'
  Как это часто бывало раньше, наставник ушел без предупреждения. Вот только он был, а тут его уже нет. И лишь ворох мыслей, заполненных вопросами, напоминает о его пребывании здесь.
  Прав ли он? Наставник никогда не ошибался.
  Говорят, что признание своей ошибки - это уже полпути к ее исправлению. Но тот, кто уверен, что вторая половина пути будет легкой и безоблачной, попросту глуп. А Максимилиан точно не считал себя таковым.
  'И все же, почему он так настаивал? Что в ней такого особенного? Ну, кроме почти исчезнувшего дара целительства'
  И вновь уйма вопросов без ответов. Те, которые не решить за один присест.
  Поняв, что так мучиться он может еще очень долго, а голова уже просто пухнет, Макс решительно отложил все размышления на потом. И только когда он находился на грани сна и яви, вспомнил, что Алиса так и не дала магическую клятву.
  *****
  Стоя на каком-то широком выступе, Алиса недоверчиво оглядывалась. Все пространство, на сколько хватало взгляда, было укрыто снегом. Горные вершины ярко сверкали на солнце белыми покровами. Да так, что становилось больно глазам. И даже сами горы, казалось, состояли изо льда.
  Но самым страшным для девушки оказалось то, что нигде не было видно человеческого жилья. Ни единой постройки, ни единого намека на дым из трубы. Лишь одна ледяная пустошь кругом.
  Посмотрев на себя, девушка увидела, что одета в длинную ночную сорочку. Прижав руку к груди в том месте, где бешено колотилось ее сердце, Алиса пыталась понять, что же с ней приключилось. Она точно помнила, как ложилась спать в своей комнате в доме Морозко.
  'Неужели опять куда-то перенеслась? Но зачем? - размышляла девушка, до рези в глазах всматриваясь в даль. - А самое главное, как отсюда выбраться? Я же погибну от холода в этой ледяной пустоши'.
  И только тогда она поняла, что ее так насторожило и показалось неправильным. В спину Алисы дул теплый ветер, то опадая, то становясь сильней. Именно он не давал девушке почувствовать ледяной воздух гор. Но от этого страх овладел ей еще сильнее. Слишком неправильным и ненормальным казался этот ветер.
  Когда, наконец, Алиса нашла в себе силы, чтобы повернуться, в ее голове раздался громкий рокочущий голос:
  'Не оглядывайся!'
  От неожиданности она уставилась ничего не видящим взором прямо перед собой, чувствуя, как все ее тело буквально сковал первобытный ужас.
  'Не бойся меня', - уже много тише проговорил голос.
  С трудом разжав помертвевшие от страха губы, Алиса посипела:
  - Кто ты?
  'Я просто хотел поговорить с тобой, поэтому и перенес в свой дом'
  - В т... вой дом? - рассматривая ледяные горы, неуверенно переспросила Алиса.
  'Да, я здесь жил когда-то очень давно'
  - Ты призрак?
  'Почему ты так решила?' - удивился голос.
  - Ну, ты же сам сказал, что когда-то давно жил в этих горах, - понемногу успокаиваясь, попыталась объяснить свои выводы Алиса. - Вот я и решила, что ты умер.
  'Нет, - рассмеялся голос в ее голове, и девушке показалось, что от этого смеха все вокруг затряслось. - Просто мне пришлось покинуть это место, и лишь недавно я вернулся назад. Да и разве бывает у призраков такое теплое дыхание?'
  И словно в подтверждение неправильности сделанного предположения, девушку вновь окружила теплая волна воздуха.
  - Так это твое дыхание согревает меня? - Алиса боялась представить, каким же огромным должен быть ее собеседник, чтобы создавать такой ветер.
  'Да, я не хочу, чтобы ты замерзла'.
  - А зачем ты меня принес сюда? - задала еще один вопрос, старательно гася в себе желание обернуться.
  'Просто хотел поговорить. Да не бойся ты так, я же сказал, что ничего тебе не сделаю!'
  - Извини, я неуютно себя чувствую, когда позади меня находится что-то, чего я не знаю. Мало ли, вдруг ты так всегда успокаиваешь своих жертв.
  'Если бы я хотел тебя съесть, то давно бы уже это сделал'
  По раздавшемуся за спиной скрипу снега, Алиса поняла, что существо пошевелилось. Она с трудом сдержала порыв отшатнуться. Если бы не близкий край выступа, на котором она стояла, и невообразимая высота, то сдержать себя девушка вряд ли бы смогла.
  - О чем ты хотел поговорить? - стараясь отвлечься от пугающих ощущений, поинтересовалась Алиса.
  'Почему ты так стремишься вернуться в свой мир?'
  От неожиданности заданного вопроса, Алиса сначала застыла, но вскоре тихо зашипела, чувствуя разгорающуюся злость.
  - Это... ларр Максимилиан тебя подослал?
  'Нет, он не знает о нашей встрече'
  - Слабо верится, - буркнула Алиса, обхватывая себя руками и зябко поежившись.
  'Не буду скрывать, мы знакомы, но мальчик действительно тут ни при чем'
  - Тогда ответ будет тот же, что и для него. У меня там семья, друзья... Там моя жизнь!
  'Но и здесь жизнь может быть не хуже, а, возможно, намного лучше. У тебя появятся новые друзья, муж, дети... Ты будешь жить в достатке и почете, с таким-то редким, по нашим временам, даром. Неужели тебе не хочется попробовать получить все это?'
  - Я не желала такой судьбы, - упрямо тряхнула головой Алиса. - И вообще оказалась здесь совершенно случайно.
  'Ой, ли? - и в этом странном голосе ей послышалась насмешка. - Как я уже недавно говорил одному упрямому мальчишке, случайностей не бывает. Все давным давно предопределено. Хоть и есть бесчисленное множество вариантов развития событий, но они все равно прописаны не нами. Все, что мы можем, так это идти дорогой судьбы. Даже те, кто видит эти нити-дороги, редко могут что-то изменить, если не желают страшной кары'.
  - Значит... Но это не мыслимо! Такого просто не может быть.
  'О чем ты?'
  - О том, что если сделать выводы из твоих слов, кто-то намеренно перенес меня сюда.
  'Чему ты так удивляешься? Неужели в это сложно поверить?'
  - Но я... обычный человек, - принялась отстаивать свою позицию Алиса, но услышав смешок, немного растерялась. - Ладно, не совсем обычный.
  'Ты думаешь этого мало? Я, наоборот, считаю, что наличие такого дара более чем достойная причина. И все же могут быть другие обстоятельства и планы'
  - Вот только не надо говорить, что меня ждет великая миссия по спасению мира, - обреченно пробурчала Алиса.
  'А если это правда, что тогда?'
  - Ну и где мой меч-кладенец, с помощью которого я должна спасти мир? - сыронизировала девушка.
  Раздавшийся в ее голове хохот буквально оглушил, заставив болезненно поморщиться.
  'Зачем же так радикально? - отсмеявшись, поинтересовался собеседник. - Поверь, иногда для спасения мира может быть нужно просто посадить дерево'.
  - Где? Прямо здесь?
  'Алиса, Алиса, не воспринимай все так буквально. Я просто привел пример. Эх, люди, люди, вечно вы думаете о масштабном, не желая замечать малейших нюансов, приводящих к этой масштабности'
  - Ну, уж простите, какие есть, - смущенно потупилась девушка, забыв, что странный хозяин этого места не может увидеть ее лица.
  'И все же, я хочу попросить тебя попробовать. Всего лишь попробовать'
  - А если я все равно не захочу остаться здесь, заставишь меня?
  'Нет, - решительно произнес ее таинственный собеседник. - Нашему миру и так хватает проблем'.
  - Ну, хоть за это спасибо, - облегченно выдохнула Алиса.
  Она просто не могла себе представить, чтобы тогда делала, если бы столь могучее существо воспротивилось ее желанию вернуться домой. А в том, что с ней беседует явно не человек, да еще и не обделенный силой и властью, Алиса нисколько не сомневалась.
  - Можно задать тебе вопрос?
  'Можно'
  - Скажи, хоть и не ты перенес меня в этот мир, но ведь мог бы вернуть меня назад?
  'Да, легко!'
  Против воли сердце девушки забилось как сумасшедшее, от безумной надежды. Алиса с трудом подавила желание обернуться и начать умолять об этой милости.
  - Но не вернешь, - безэмоционально констатировала она.
  'Скажем так, - после непродолжительного молчания, ответил собеседник, - я могу пообещать тебе это, но только при условии того, что ты действительно постараешься прижиться в этом мире'.
  Не веря в такую удачу, Алиса на миг замерла, а затем осторожно поинтересовалась:
  - И какой же срок ты установишь?
  'Полгода, - тут же ответил голос. - Согласись, это небольшой срок'.
  - Мне можно подумать над этим предложением?
  'Суток на раздумья, думаю, хватит'
  - Зачем такая спешка? - удивилась Алиса.
  'А зачем затягивать? Или ты боишься, что я обману?'
  И хоть Алиса подумала именно об этом, но вслух предпочла заверить в обратном. Как бы там ни было, а сила и власть сейчас на его стороне.
  'Тогда до скорой встречи, дитя'
  - До свидания.
  Сон покинул ее в одно мгновение, словно его и не было. Но Алиса все так же лежала с закрытыми глазами, обдумывая ночной разговор. Эта встреча была воистину неожиданной и удивительной. Девушку, помимо других вопросов, гложело любопытство, к какой же расе принадлежал ее таинственный собеседник? А еще ее немного мучило разочарование от того, что она так и не увидела его. Все же это было бы здорово, посмотреть на того, кого в ее мире никогда не существовало.
  'Да и эта сделка... Приходится признать, что мне ничего не остается, как только довериться его словам. Но ведь я не обещала, что не буду сама пытаться найти дорогу домой'.
  Успокоив себя этой мыслью, Алиса, наконец, открыла глаза. Правда, в следующий миг они раскрылись еще шире от потрясения. И тому была одна очень веская причина. Около ее кровати стоял Максимилиан, пристально разглядывая девушку. А в его правой руке был зажат длинный и, даже на вид, очень острый кинжал.
  
  Глава 10
  Осторожно подтянув одеяло до самого подбородка, Алиса тихо спросила:
  - Ларр Максимилиан, вы собрались меня убить?
  - Что? - Макс недоуменно нахмурился и перевел взгляд с испуганного лица девушки на свою правую руку. - Нет, что ты такое говоришь. Я просто вспомнил, что ты так и не принесла магической клятвы.
  - Поэтому вы и решили меня заколоть? - полюбопытствовала успокоенная Алиса, глядя на то, как мужчина быстро завел руку за спину.
  - Алиса! - возмутился ледяной маг.
  - А что сразу Алиса? - не менее возмущенно отозвалась та. - Что я еще могла подумать, увидев вас?
  Глубоко вздохнув, Максимилиан отошел от кровати и присел в кресло. Повертев кинжал в руках, он положил его на подлокотник.
  - Я приношу свои извинения за то, что напугал тебя. Совершенно не желал этого. Просто думал, что ты уже проснулась.
  - И поэтому, когда вы обнаружили обратное, решили подождать, борясь с желанием прикопать меня где-нибудь по-тихому? - еле сдерживая смех, спросила Алиса.
  - Какая ты догадливая, - ехидно усмехнулся ледяной маг. - Но можешь не беспокоиться, тебе это не грозит. По крайней мере от меня. Слишком многих людей, знающих о тебе, пришлось бы убрать, как ненужных свидетелей.
  - И сколько же человек обо мне знает? - недовольно нахмурилась Алиса.
  Она бы не хотела, чтобы о ее необычном появлении в этом мире знали многие. Девушка никогда не любила слишком много лишнего внимания. А при таком раскладе, оно бы было обеспечено независимо от желаний Алисы.
  - Не волнуйся, не так уж и много, но среди них мой родной брат и император.
  - Ну что же, вы меня определенно успокоили. А теперь мне хотелось бы знать, сможет ли клятва подождать до тех пор, пока я оденусь и приведу себя в порядок?
  - Я подожду тебя в библиотеке, - ответил Макс, вставая.
  Дождавшись, когда он покинет комнату, Алиса героическим усилием подавила в себе желание спросить, не подождет ли клятва до тех пор, пока она не позавтракает и вообще морально не подготовится. Месяца так три, четыре... шесть. А там, возможно, она вернется домой.
  Не то чтобы Алиса чего-то опасалась, но мало ли что может случиться. А доказать, что она действительно не собирается никому ничего рассказывать, определенно не получится. Да и не станут ее слушать. Поэтому спустя полчаса она и стояла перед дверями, ведущими в библиотеку.
  'Алиска, хватит трусить, ну не убьет же он тебя, в самом-то деле!' - уговаривала она саму себя, не решаясь прикоснуться к ручке.
  'Ага, а кинжал ему тогда зачем понадобился?' - забил тревогу молчавший до этого внутренний голос.
  Пришедшая в голову мысль, чуть не заставила ее повернуть назад. И только представив, как она будет глупо выглядеть, если попытается забаррикадироваться в своей спальне, помогло устоять на месте. Наконец, решив, что хуже уже не будет, прошла в библиотеку.
  - Я уж думал, ты там до вечера простоишь, - раздался насмешливый голос мага. - Не ожидал, что ты такая трусиха.
  Посмотрев в сторону стеллажей, откуда донесся голос, Алиса увидела Максимилиана, вновь вертевшего в руках кинжал. Проигнорировав его замечание, она повыше задрала подбородок и немедленно подошла к нему.
  - Что мне нужно делать?
  - Дай мне свою руку, - немного наклонив голову в бок и с интересом следя за девушкой, попросил Макс.
  - А сердце вам не отдать? - окончательно расслабившись, фыркнула Алиса.
  - Не стоит. Я, пожалуй, удовлетворюсь только... телом, - с серьезным выражением лица заявил герцог, и лишь в голубых глазах мелькали смешливые искорки, выдавая мужчину с головой.
  'Вот куда ты лезешь, дурында?! - почувствовав, как румянец опалил щеки, укорила себя Алиса. - Он ведь намного старше и определенно 'собаку съел' в таких словесных баталиях. Да я по сравнению с ним просто несмышленый младенец!'
  Отведя взгляд от смеющихся глаз мага, она протянула руку, не удержавшись от вопроса:
  - И что дальше?
  - Придется немножко потерпеть, - ответил Макс, обхватив ее ладошку своей рукой и сделав небольшой надрез.
  - Ай! - возмутилась на такой произвол Алиса.
  - Ну все, все, - успокаивающе произнес Макс, отложив кинжал на одну из полок и накрыв ее ладонь второй рукой. - Клянешься ли ты ни словом, ни делом, ни взглядом, ни писменно, ни мысленно, ни как бы то ни было еще выдать кому-либо то, что вчера узнала?
  В процессе того, как Максимилиан говорил, Алиса почувствовала сначала легкое неприятное пощипывание в ранке, которое под конец превратилось в сильное жжение.
  - Да-да, клянусь, - выдохнула девушка, в подтверждение еще и головой покивав.
  - Клятва принята!
  - Вы что, смочили кинжал в луковом соке? - прошипела сквозь сжатые зубы Алиса, почувствовав, что неприятное жжение даже не думает исчезать.
  - Прости, сейчас все пройдет, - пообещал маг, создав маленький кусочек льда и принявшись осторожно водить по девичьей ладошке. - Так всегда бывает при магической клятве.
  - Могли бы и предупредить, - недовольно буркнула Алиса, почувствовав легкое смущение от того, как нежно и осторожно прикасался к ее ладони мужчина.
  - А это что-нибудь изменило бы? - поинтересовался Макс, убрав лед и поднеся руку девушки к своему лицу.
  Алиса сразу же напряглась, решив, что он собирается поцеловать ладонь, уж слишком близко его губы оказались около нежной кожи. Но герцог, слегка подув, тут же выпустил ее руку.
  - Все.
  Пытаясь скрыть смущение, Алиса с показным интересом посмотрела на свою руку. А в следующий миг удивленно приоткрыла рот. От небольшого пореза не осталось и следа, словно ничего и не происходило.
  - А где... М-м-м, доказательства того, что я дала клятву, - не удержавшись, поинтересовалась девушка.
  - Видимые доказательства и не нужны, - усмехнулся маг. - Но если ты хочешь, что бы все знали...
  - Нет, не нужно, - перебив мужчину, заверила Алиса и для верности спрятала руки за спиной.
  - Какой же ты еще ребенок! - рассмеялся Максимилиан над детской выходкой девушки.
  - Не такая уж я и маленькая, - гордо задрав нос, заверила его Алиса, но поняв, какую глупость опять сморозила, резко отошла от мага, поинтересовавшись:
  - Вы хотели еще о чем-то со мной поговорить?
  - Да, давай присядем и обсудим то, что нам нужно решить в первую очередь.
  Подойдя к дивану, Алиса присела на самый краешек, чинно сложив руки на коленях. Но заметив, что Максимилиан направился к столу, облегченно выдохнула и устроилась удобнее. Ей было немного неуютно, когда ледяной маг оказывался слишком близко.
  - Так как все пошло не совсем так, как я планировал, нам нужно придумать легенду для тебя, которая бы объясняла твое проживание в моем доме, - начал говорить Макс, устроившись за широким столом. - Определенно самый лучший вариант, сказать, что я твой опекун. Скажем, что ты моя дальняя родственница, которая приехала из глубинки, чтобы стать ученицей ларры Мирианы.
  - А как же мой дар... Забирающей? - поинтересовалась Алиса. - Ведь вы сами говорили, что...
  - Я думал об этом и нашел вполне приемлемый выход, - не дав ей договорить, перебил Макс. - Иногда, очень редко, так бывает, что магия просыпается значительно позже, лет в пятнадцать или шестнадцать. Вот и ты будешь из таких поздних. Добавим, что дар был так слаб, поэтому о тебе и не было известно.
  - А что, и такое раньше бывало?
  - Нет, никогда. Но в нашем мире и так хватало необъяснимого. Думаю и эту историю все с легкостью проглотят. Главное правильно распустить слухи.
  - Судя по вашему довольному лицу, вы просто обожаете интриги, - усмехнулась Алиса, глядя в весело блестевшие глаза мага.
  - Не сказал бы, но иногда определенная прелесть в этом есть.
  Приподняв бровь и скептически посмотрев на серьезное выражение лица мага, девушке пришлось поверить ему на слово.
  - Хорошо, но почему вы отвели всего один месяц на... мою подготовку? - задала она вопрос, который, на данный момент, беспокоил ее больше всего.
  Алиса с большим бы удовольствием растянула подготовку минимум на полгода. Спокойно бы занималась, учась контролировать свой дар. И хоть понимала, что в ее мире, лишенном магии, он будет действовать совсем не так, как здесь, узнать свои возможности очень хотелось. А так ей придется посещать ненужные общественные мероприятия, да еще выучиться правильно вести себя в этом самом обществе.
  - Мы не можем слишком долго скрывать тебя, - пояснил Макс. - Все же это значительное событие для нашего мира - еще одна Забирающая. А за этот месяц ты должна вполне сносно научиться владеть щитами, да и всплеск силы поутихнет.
  - Какой еще всплеск? - сразу же насторожилась Алиса.
  - Ты что, забыла, о чем я тебе вчера говорил? Как только мы распечатаем твой дар, ты, на некоторое время, станешь довольно сильным эмпатом.
  - Ах да, точно... - пробормотала Алиса, но заметив укоризненный взгляд герцога, смущенно потупилась.
  - Будь внимательней к тому, что я тебе говорю, - укорил ее Макс.
  - Простите, просто столько информации за один раз, что я просто растерялась.
  - Я понимаю, просто постарайся не забывать столь важные моменты. Ну а я пока немного расскажу, что тебе предстоит.
  Алиса тут же вся обратилась в слух, не желая пропустить что-нибудь важное из этого рассказа. Ведь никогда нельзя быть уверенным, что может понадобиться.
  - Сегодня Алекс подготовит мой дом в столице к нашему прибытию. А я в это время переговорю с твоей будущей наставницей. Нужно уладить некоторые дела, и тогда завтра мы сможем переселиться. Уже там Мириан осмотрит тебя еще раз, чтобы решить, готова ли ты к распечатыванию дара.
  - А это больно? - не удержалась от вопроса Алиса, непроизвольно сжав руки в кулаки.
  - Не волнуйся, ты ведь не преступница, чтобы твоя магия была запечатана... - задумчиво потерев подбородок и видно решив не пугать девушку еще больше, Макс ободряюще улыбнулся. - Тебе не будет больно. Мы больше волнуемся о том, как сильно будет бунтовать твоя магия и какого уровня щиты придется на тебя повесить.
  - А если эти щиты не выдержат? - нахмурилась Алиса. Ей совсем не хотелось сойти с ума от того океана эмоций, которых, как ее уже предупредили, она будет ощущать.
  - Выдержат, - непререкаемо заявил герцог, но заметив скептический взгляд собеседницы, решил пояснить. - Я сам буду первое время держать их, а потом и обучать тебя. Поверь, в этом деле я профессионал.
  Алиса с трудом подавила желание недовольно поджать губы. Ей совершенно не нравилось то, как сильно придется зависеть от этого мужчины. Алиса сама не могла понять, в чем дело, но ее что-то беспокоило. Какое-то неприятное чувство, несформировавшаяся до конца мысль, зудевшая на краю сознания. Что-то, что не давало покоя и заставляло девушку настороженно относиться к ледяному магу.
  'Может все дело в том, что он выдавал себя за другого человека, а еще я окажусь полностью в его власти?..'
  - Кстати, нам придется изменить твое имя, - прерывая поток ее мыслей, сказал Максимилиан.
  - Это еще почему? - недовольно спросила Алиса.
  - Потому что в нашем мире нет такого имени, - спокойно ответил маг. - И опять же, тебе не стоит сильно беспокоиться. Хоть такого имени нет, зато есть очень приближенное по звучанию. Алаиса. Как тебе?
  - Отлично! - облегченно выдохнула девушка, обрадованная тем, что не придется привыкать к совершенно новому имени.
  - А еще ты можешь выбрать себе фамилию, какую только захочешь, - огорошил ее новым известием Макс.
  - В чем подвох? - спустя непродолжительное время молчания, поинтересовалась Алиса.
  - Какая недоверчивая, - усмехнулся Максимилиан, откидываясь на спинку стула. - У нас, магов, есть право выбрать себе новую фамилию, если мы хотим начать жизнь с чистого листа. Чаще всего так делают еще на первом курсе академии, если не желают по какой-либо причине иметь хоть какую-то связь со своей семьей. Реже так сделать могут уже давно отучившиеся маги. Поэтому никто не удивиться твоей фамилии, как бы абсурдно она не звучала. Иногда адепты такое придумывали, что остальные просто диву давались, как такое вообще могло прийти в голову.
  - Тогда зачем говорить, что я ваша дальняя родственница? Ведь с неизвестной никому фамилией...
  - Алиса, я мужчина, - тяжело вздохнул Макс. - Взрослый мужчина с определенными потребностями.
  - И что?
  - А ты довольно привлекательная девушка, а это налагает некоторые ограничения на наше совместное проживание. И хотя нравы среди магов довольно свободные, но редко кто из женщин рискнет так в открытую жить с мужчиной, не являющимся родственником или мужем.
  Наконец, поняв, что пытался донести до нее Макс и почувствовав, как щеки вновь опалило жаром румянца, Алиса немного взволнованно спросила:
  - А вы что, собираетесь... планировали... То есть...
  - А ты хочешь предложить? - еле сдерживая смех, удивленно спросил Макс.
  - Нет, конечно, нет! - с жаром заявила девушка, еще и покачав головой.
  - Вот поэтому и нужна эта легенда, а еще с тобой постоянно будет компаньонка, - посмеиваясь, пояснил маг, умолчав о том, что о родственных связях между ними все узнают только после того, как Алису представят ко двору. - А как ты относишься к рисункам на своем теле? - без перехода поинтересовался он у смущенной девушки.
  - А что такое?
  - Есть еще одна традиция. Каждому магу делают татуировку, которая в некоторой мере отображает его магические способности. У меня, например, на плече серебристый вихрь.
  И конечно же Алиса тут же уставилась любопытным взглядом на правое плечо мага, прикрытое сейчас темно-синей тканью рубашки.
  - Она на левом плече. Показать? - участливо поинтересовался Макс, поднеся руки к вороту.
  - Обойдусь, - Алиса тут же отвела взгляд. - А какая у целителей?
  - У Забирающих это всегда была лилия, так как, по легенде именно эти цветы больше всего любила первая Забирающая.
  - Винтер! - неожиданно воскликнула Алиса.
  - Прости, что? - немного ошарашено переспросил Максимилиан.
  - Я придумала себе фамилию, - довольно улыбаясь, пояснила девушка. - Винтер.
  - Хм... Ларра Алаиса Винтер, - медленно протянул Макс, словно пробуя имя на вкус. - Интересно звучит. Это фамилия из твоего мира?
  - Да, - не стала отпираться Алиса, попутно отгоняя трусливую мыслишку о том, что леди с такой же фамилией, не очень хорошо окончила свой жизненный путь. Но когда маг сказал о татуировке лилии, почему-то именно эта фамилия пришла ей в голову.
  - Ну что же, раз ты так хочешь, я не вижу смысла препятствовать, - согласился Макс, подумав, что от иномирской фамилии беды не будет. - Только тебе нужно запомнить и ту, которая, по легенде, была у тебя раньше. Гелхар довольно большой род. Мне иногда кажется, что даже они сами не знают всех своих родственников, носящих одну с ними фамилию. Так что с этой стороны бояться разоблачения нам нечего.
  - Алаиса Гелхар, - покладисто повторила Алиса, запоминая. - И все же Винтер мне нравится больше!
  - Не сомневаюсь, - усмехнулся Максимилиан. - Я и не собирался тебя отговаривать. Ну да ладно, у меня сейчас не так много времени. Предстоит переделать еще кучу дел, поэтому хочу тебе сказать, что твоя учеба не ограничится только специальностью.
  - А чем еще?
  - Придворный этикет, история, чистописание, хореография, геральдика...
  - Стоп, стоп, стоп! - выставив перед собой руки, словно защищаясь, зачастила Алиса. - Зачем это мне? Я еще понимаю этикет, историю и чистописание, но зачем мне все остальное?
  - Представь себе, в императорском дворце даются балы, так что научиться танцевать нужно. На одеждах аристократов присутствуют броши с гербом рода, поэтому тебе нужно знать их, чтобы...
  - Да не нужно мне это, - вновь запротестовала девушка. - Не собираюсь я посещать никакие балы, кроме того единственного раза, когда меня нужно будет представить во дворце. Да и то, я бы с удовольствием отказалась от такой чести.
  - Алаиса! - резко встав, воскликнул Макс, хлестнув чужим именем по сознанию девушки. - К сожалению так не выйдет, ты будешь слишком приметной фигурой из-за своего дара. У тебя просто нет пути назад.
  Спустя всего одно мгновение, Максимилиан уже пожалел о резкости своих слов. Заметив, как Алиса застыла, словно заледенев, он тяжело вздохнул. Выйдя из-за стола, герцог хотел подойти к своей подопечной, чтобы попробовать хоть немного сгладить ситуацию, но легкое свербящее чувство в висках перечеркнуло все его планы.
  - Меня вызывают, поэтому пока ты останешься одна. Позже поговорим, - открывая портал перехода, пообещал он, но девушка так и не пошевелилась.
  И даже когда осталась в библиотеке совершенно одна, продолжала изображать из себя статую. А в голове набатом бились слова ледяного мага: 'У тебя просто нет пути назад... нет пути назад'.
  Именно сейчас Алиса поняла, что ее так беспокоило все то время, пока они разговаривали. Ведь если вспомнить слова ее ночного собеседника, они с магом были знакомы. А значит мужчина просто не мог не знать о возможности вернуть Алису домой.
  Чувствуя разрастающуюся злость, Алиса сжала кулаки, яростно прошипев:
  - Ларр Максимилиан, вы наглым образом обманули меня!
  
  Глава 11
  Клокотавший внутри гнев, буквально разрывал сознание Алисы на части. Одновременно хотелось разбить все, что попадется под руку, дождаться прихода мага и высказать все те нелицеприятные мысли, что сейчас крутились в ее голове, а еще лучше поскорее исчезнуть из этого дома.
  Выскочив из библиотеки, девушка бегом отправилась на второй этаж в свою комнату. Распахнув дверь, да так сильно, что та ударилась о стену, забежала в гардеробную. Осмотрев свой небогатый выбор, Алиса переоделась в теплое шерстяное платье, под которое надела утепленные легинсы, рассудив, что на улице явно не лето, а идти ей придется далеко.
  Куда именно она пойдет, Алиса даже не думала, желая как можно быстрее покинуть дом Максимилиана. Прихватив шубку, шапку и варежки, осмотрелась по сторонам. Взгляд зацепился за короткий сарафан, в котором она оказалась в этом мире.
  'Придется оставить его здесь, - проведя пальцами по ткани, расстроено подумала Алиса. - Сейчас для него явно не сезон, да и мода здесь совершенно другая. Недаром Максимилиан принял его за ночнушку'.
  Воспоминания о ледяном маге всколыхнули волну злости. Тряхнув головой и недовольно поджав губы, Алиса вышла из гардеробной, стремясь как можно быстрее оказаться на улице. Спускаясь в холл, она на ходу натянула шапку и шубку, посетовав на то, что совершенно забыла о широком шарфе. Но возвращаться назад не захотела, решив, что это не столь важно.
  Уже у самой двери, обхватив пальцами металлическую ручку, Алиса обернулась и окинула прощальным взглядом холл. Чувство потери и легкой грусти кольнуло сердце, заставив его болезненно сжаться.
  Можно ли привыкнуть всего за пару дней к чужому дому? Как оказалось, да. За этот непродолжительный срок он стал для Алисы надежным убежищем, привнеся много интересного и нового в ее жизнь.
  И все же, упрямо поджав губы, девушка решительно распахнула дверь, впуская в нагретое помещение порывы морозного воздуха. Сделав всего несколько стремительных шагов, она неожиданно глубоко провалилась в снег и, не сумев удержать равновесие, упала назад, засыпав себя колючими и холодными снежинками.
   От неожиданности Алиса некоторое время даже не думала двигаться, бездумно смотря на низко нависающие свинцовые тучи.
  'Скоро снег пойдет', - отстраненно подумала девушка, а затем резво подскочила.
  Выкарабкавшись на относительно ровную поверхность, девушка принялась похлопывать рукавицами, сбивая налипший снег. Руки неприятно заныли от холода, но Алиса упрямо не обращала на них внимания, сосредоточившись на отряхивании. Выколотив забившийся под рукава снег, она, наконец, соизволила осмотреться, да так и обмерла. Вокруг, на сколько хватала взгляда, дом окружали огромные сугробы. А самым удивительным было то, что снежный покров был девственно чист. Нигде не было видно ни одной тропки. Даже следов, оставленных птицами или каким-нибудь зверьем, тоже не наблюдалось. Создавалось впечатление, что в эти места никто уже очень давно не заглядывал.
  'Так вот почему и Максимилиан и Александр появлялись или отбывали только порталами, - непроизвольно сжимая руки в кулаки, подумала Алиса. - Интересно, здесь есть хоть где-нибудь жилье и как мне до него добраться по таким снежным завалам?'
  Спрятав рукавицы в карманах, а руки в рукава шубки, стараясь хоть немного отогреть заледеневшие ладони, девушка обводила задумчивым взглядом местность. Кругом ничего, кроме редких около дома, и более густо посаженных в отдалении деревьев, больше ничего видно не было. Ни малейшего намека на человеческое жилье или какую-нибудь дорогу! Идти по столь глубокому снегу не вариант. Во-первых, Алиса прекрасно понимала, что очень быстро выбьется из сил, а во-вторых, останутся следы, по которым ее быстро найдут.
  'Значит, сейчас мне отсюда никак не выбраться, - размышляла девушка, осторожно прохаживаясь по небольшому пятачку около входной двери, опасаясь вновь провалиться. - Тогда придется ждать, когда он перенесет меня в другой дом. Как раз в столице легче затеряться и... Вот я дура! - замерев на месте, Алиса принялась лихорадочно думать. - Ну и куда я собралась без денег и еды? Что за идиотизм вообще? Всегда считала себя довольно рассудительным человеком, а тут... Начиталась фэнтези и даже не удосужилась подумать, что в реальности все будет совершенно по-другому! Никто не поможет и принц не прискачет. Хватит с меня и одного доброхота обманщика!'
  - Ларра Алиса, почему вы на улице, а дверь открыта нараспашку? - раздался позади нее удивленный мужской голос.
  Испуганно оглянувшись, Алиса с облегчением узнала ларра Александра. Но тут же растерянно отпрянула от него, когда мужчина резко шагнул в ее сторону. Вот только маг оказался проворнее. Ухватив девушку за рукав шубы, он удержал ее на месте.
  - Что-то случилось? - Алекс проникновенно посмотрел в светло-карие глаза нежданной гостьи брата.
  'Конечно! Ваш брат оказался тем еще лгуном!' - мысленно возмутилась Алиса, но в слух сказала совершенно другое.
  - Я просто хотела прогуляться.
  - И как? Прогулялись? - насмешливо поинтересовался водный маг, заметив внушительную вмятину в снегу в том месте, где девушка упала.
  Переведя взгляд в ту сторону, куда смотрел мужчина, Алиса не смогла удержать смешка. Яма получилась довольно глубокой и широкой.
  - Кто же знал, что у вас не принято чистить крыльцо от снега. Да и, как оказалось, ступенек здесь тоже нет.
  - Почему это нет? - деланно возмутился Александр. - Просто они расположены с правой стороны от вас.
  - Тогда не мешало бы поставить хоть какое-то ограждение, чтобы такие же несчастные, как и я, не проваливались в снег, - фыркнула Алиса, с вызовом смотря в ярко-синие глаза.
  - Ну, во-первых, чужие здесь не ходят, - принялся объяснять маг, ненавязчиво подталкивая девушку в сторону открытой двери. - А во-вторых, ограждение здесь было. Просто по некоторым причинам сейчас оно отсутствует, а новое не успели поставить. Вот потеплеет, и мой брат исправит эту оплошность.
  - Так здесь не вечная зима? - заинтересованно покосилась на него Алиса, входя в выстуженное помещение.
  - С чего вы это взяли?
  И столько удивления было во взгляде мага, что Алиса невольно смутилась.
  - Ну... Ведь ларр Максимилиан ледяной маг... Вот я...
  - Подумали, что ему по статусу положено жить в вечной мерзлоте? Нет, поверьте, Максу не нужно идти на такие жертвы. Хотя да, в этой местности климат суровый, а лето непродолжительно. Но оно все же есть!
  - И что же, он живет здесь совсем один? - продолжила выпытывать информацию Алиса, позволив магу снять с себя шубу.
  - Можно сказать и так. Этот дом используется, когда он в образе Морозко.
  - И неужели никто не догадался? Просто согласитесь, довольно странно, что люди верят в доброго дедушку волшебника, когда в этом мире полно магов. Да и другие расы есть, как оказалось.
  - Знаете, это довольно долгий разговор, а вам бы не мешало переодеться, - Александр кивнул головой в сторону лестницы. - Давайте встретимся с вами через полчаса и я вам все объясню.
  Конечно же Алиса согласилась! Что ей каких-то полчаса, когда есть возможность узнать о человеке, приютившем ее, да еще и немного лучше понять этот мир. Тем более, как оказалось, Максимилиан не гнушался нагло врать ей.
  И чтобы больше не попасться в такую ловушку, Алиса решила, что ей нужно как можно лучше узнать этого загадочного мужчину и его мотивы. А потом она обязательно придумает, как выпутаться из сложившейся ситуации.
  Когда по прошествии оговоренного времени девушка спустилась в гостиную, ее ждал ароматный чай и пирожные.
  'Ну ладно чай, а пирожные откуда? Неужели с собой принес? Что-то не припомню такого', - размышляла Алиса, присаживаясь рядом с магом на тахту.
  - Из лучшей кондитерской столицы нашей империи, - словно прочитав ее мысли, сказал Александр, пододвигая ближе к девушке тарелку с аппетитно выглядевшим лакомством.
  - Вы обещали объяснить, - не давая ему возможности увести разговор от интересующей ее темы, напомнила Алиса.
  - А вы настойчивы, - усмехнулся Александр. - На самом деле все просто и никакой тайны в этом нет. Магов не так уж и много, как вам могло показаться. И в основном они живут в крупных городах, занимая высокие должности. Ну, кроме боевых, которым приходится выезжать на задания, и еще целителей. Так что ларра Алиса, поверьте, в некоторых глухих местах и маленьких деревеньках, где с трудом можно найти квалифицированную знахарку, магов воспринимают почти как сказочных существ. Даже когда мы жили бок о бок с другими расами, некоторые люди за всю жизнь могли ни разу так и не увидеть их.
  - Но как такое может быть? - удивилась девушка, почему-то считая, что все должно было быть совершенно по-другому.
  - Ларра Алиса, людям в повседневной жизни хватает и других забот, кроме как глазеть на магов, - усмехнулся Алекс. - Да и мы совсем не добрые волшебники, готовые творить чудеса на потеху толпе.
  - Поэтому все поверили в Морозко?
  - Да, как оказалось, это было совсем не трудно, хоть и была проведена огромная работа по подготовке.
  - Но зачем это вашему брату? Как я понимаю, и он, и вы близкие друзья императора. Неужели ларру Максимилиану больше нечем заняться, кроме как одаривать приданым всяких девиц, поработавших в его доме прислугой.
  - Мы не только близкие друзья, но и должности у нас очень ответственные. И поверьте, по роду нашей деятельности старик Морозко играет немаловажную роль.
  Поняв, что честно рассказывать ей ничего не будут, а лишь отделываясь общими фразами, Алиса отступила. В принципе, того, что она сейчас узнала, было пока достаточно. Девушка не собиралась спешить, благодарная уже за то, что Алекс не смолчал, а хоть что-то рассказал. Ну а она обязательно постарается как можно лучше узнать Макса, чтобы суметь противопоставить ему хоть что-нибудь.
  - Лучше расскажите мне, объяснил ли мой брат, что вас ожидает и какую легенду он придумал? - поинтересовался Алекс, отставляя пустую чашку.
  - Объяснил. Кстати, он сказал, что мое имя не совсем подходит для вашего мира и предложил другой вариант. Алаиса.
  По слегка расширившимся глазам и удивлению, промелькнувшему на лице мага, Алиса поняла, что с этим именем что-то не так. О чем сразу же и поинтересовалась.
  - Нет, что вы, все хорошо, - заверил ее Алекс, во что Алиса не слишком-то и поверила. - У вас будет замечательная наставница, которая сначала поможет распечатать дар, а затем научит ставить ментальный щит. Первое время, конечно же, она будет держать его сама...
  - Ларр Максимилиан сказал, что сам займется этим вопросом, - перебила его Алиса.
  И вновь заметила, как Александр слегка нахмурился, но спустя всего лишь одно мгновение лучезарно улыбнулся.
  - Это просто прекрасно! Макс отличный наставник. Правда, если берет на себя труд кого-то обучать. Вам не стоит беспокоиться, он прекрасно справится с поставленной задачей.
  На счет способностей ледяного мага Алиса и не сомневалась, здраво рассудив, что ничего не умеющих идиотов на ответственных постах держать не будут.
  'Хотя ведь он друг императора... И все же, не думаю, что император поставил бы на... Интересно, кто же такой ларр Максимилиан?'
  - Скажите... а кто вы? - осторожно поинтересовалась Алиса.
  - В смысле? - удивленно приподнял бровь Алекс.
  - Ну... Кем вы работаете? Вернее не так. Какие должности вы занимаете с братом?
  Алиса даже не удивилась, когда гостиная на продолжительное время погрузилась в тишину. Единственное, что смущало девушку, так это пристальный изучающий взгляд собеседника. Алекс, слегка нахмурив брови, словно раздумывал, стоит ли ей говорить.
  А с другой стороны не видел для этого никаких особых препятствий. Пусть и не многие знали истинное положение вещей, но и эту информацию можно будет использовать против братьев, если правильно ее преподнести.
  - Максимилиан начальник тайной стражи, - наконец решился Алекс. - Я начальник внешней разведки.
  Далее водный маг наблюдал широко открытые глаза Алисы, промелькнувшее в них удивление, а затем и осознание того, с кем же ее столкнула судьба. Но что действительно понравилось Алексу, так это то, что страха не было. Любопытство, настороженность, но только не страх, который очень часто проскальзывал на лицах людей в подобной ситуации.
  В такие моменты он буквально кожей ощущал, как собеседник начинал быстро припоминать все свои прегрешения, из-за коих мог удостоиться сомнительной чести поближе познакомиться с братьями.
  'А с другой стороны Алисе и незачем бояться нас. Пока...' - подумал маг, наблюдая за тем, как девушка потихоньку расслабляется.
  - Действительно, очень значимые должности, - пробормотала Алиса, старательно скрывая волнение от открывшейся правды.
  Понимание того, что ей вряд ли удастся провести начальника такого ведомства, неприятно кольнуло сознание. То, что за ней будут следить и очень пристально, сомневаться не приходилось. Следовательно, нужно вести себя очень тихо и как можно более смирно, чтобы успокоить наблюдателей. А дальше... Все будет зависеть от того, что Алиса сумеет найти. На своего таинственного собеседника надеяться не хотелось. Да и стоит ли верить ему? Один уже в наглую обманул.
  - Вас это беспокоит? - отвлек от рассуждений Алекс.
  - Нет, - как можно беспечнее улыбнулась Алиса. - Просто теперь вдвойне удивительно, что ларр Максимилиан примерил на себя столь необычную роль. Неужели никто из его подчиненных не смог бы справиться?
  - Просто за это мне стоит поблагодарить брата и друга, - раздался насмешливый голос ледяного мага.
  Не ожидавшая такого скорого появления мужчины, Алиса еле удержалась, чтобы не поморщиться. На данный момент она меньше всего желала бы видеть его здесь. Казалось, утихнувшая ранее злость и обида на обман, вновь скрутились тугим комом в груди, не давая возможности спокойно поприветствовать Макса.
  - Ты что здесь так рано делаешь? - удивился Алекс, заметивший, как моментально напряглась девушка.
  - Забыл кое-что, - лаконично ответил старший брат. - А вот что здесь делаешь ты?
  - Решил навестить ларру Алаису.
  Алекс почти незаметно выделил интонацией новое имя Алисы, но даже этого было достаточно, чтобы девушка вновь убедилась в своих подозрениях, что с этим именем что-то не так. Но спрашивать сейчас не было ни сил, ни желания. Всей ее выдержки хватало только на то, чтобы не накинуться с обвинениями на мага.
  'Успокойся, Алиса, все хорошо, - постаралась уговорить саму себя. - Как любила говорить бабушка, меньше знают, крепче спят. Не нужно ему пока знать, что я догадалась об обмане'
  - Тебя что-то не устраивает? - моментально нахмурившись, поинтересовался Макс.
  - Самое главное, чтобы это устраивало тебя, - усмехнулся Александр, вот только Алиса успела заметить мелькнувшее в синих глазах неодобрение.
  Максимилиан ничего не сказал на выпад брата, но по недовольно поджавшимся губам стало понятно, что он не в восторге от вмешательства в его дела. Алиса же, наблюдая за этой молчаливой борьбой, поклялась сама себе, что обязательно узнает тайну имени. Ей очень не хотелось вляпаться в какую-нибудь историю, из-за непонятных тайн и недомолвок.
  - Алаиса, я вернусь поздно вечером, поэтому не жди меня, - все же решив не развивать неприятный для него разговор, сказал Макс. - Завтра мы переберемся в мой столичный особняк, где ты сможешь познакомиться со своей будущей наставницей и задать интересующие тебя вопросы.
  - А не слишком ли панибратски ты разговариваешь с девушкой? - лениво поинтересовался Александр, насмешливо глядя на брата.
  - По легенде она наша дальняя родственница и моя подопечная, так что все вполне приемлемо, - отмахнулся от него ледяной маг. - А вот ты со своим слишком официальным отношением, наоборот можешь вызвать подозрение.
  - А мнением самой ларры ты поинтересоваться не хочешь? - ехидно спросил Алекс. - Ты ведь прекрасно знаешь, что многие семьи придерживаются официоза. Тем более, как было сказано ранее, ларра Алаиса наша дальняя родственница.
  'Ну, хоть кому-то интересно мое мнение! - насмешливо подумала Алиса, переводя взгляд с одного брата на другого. - Хотя, по большей части, у меня создается впечатление, что ларр Александр просто развлекается. Ему что, так нравится спорить с Максом?'
  - И все же я считаю это довольно глупым, как, кстати, и ты сам, - усмехнулся Макс. - Алаиса еще слишком молода, поэтому будет вполне естественно отринуть глупые приставки. Тем самым мы покажем, что она нам близка и дорога. Не у всех, но у большинства это поумерит пыл, и они не будут так рьяно навязывать свое знакомство. Все же, когда многие тебя опасаются - это несомненный плюс. Но так уж и быть, чтобы ты не обвинял меня в излишней тирании, я поинтересуюсь мнением своей подопечной. Алаиса?
  'Я оказалась между молотом и наковальней', - тут же проскочила паническая мысль.
  - Если это поможет мне избежать ненужного внимания, то я, конечно же, согласна на менее официально обращение с вашей стороны, - осторожно ответила Алиса, но не смогла удержаться, чтобы не уколоть в ответ. - Но, так как вы с братом намного старше, мне как раз следует обращаться к вам в более почтительной форме.
  По сузившимся глазам мужчины, она поняла, что попала. По заплясавшим румбу чертенятам на ярко голубой глади, сообразила, что попала очень сильно. Растянувшиеся в предвкушающей улыбке четко очерченные губы, заставили Алису напрячься и взмолиться о том, чтобы не покраснеть после той отповеди, которую, судя по всему, собрался устроить Макс.
  - Ну что же, так тогда и сделаем, - согласился Александр, сам того не ведая, спасший будущую Забирающую от расправы. - Тебе, кстати, возвращаться не пора?
  - А тебе? - с неохотой отведя взгляд от напряженного лица Алисы, ответил вопросом на вопрос герцог Ортанский.
  - Нет, я сегодня совершенно свободен и могу составить Алаисе компанию. Думаю у нее еще много вопросов, на которые бы хотелось получить ответы.
  - Тогда оставляю ее на тебя, а сам откланиваюсь. Дела действительно не ждут!
  Не успела Алиса ничего сказать, как ледяной маг уже исчез в портале. Что, впрочем, заставило ее выдохнуть с облегчением.
  Дальнейшее общение с Александром не принесло никаких потрясений и неприятных минут. Водный маг оказался довольно приятным и веселым собеседником. Он действительно с удовольствием отвечал на вопросы Алисы, добавляя какие-нибудь забавные комментарии при случае.
  Из всего их разговора, девушка поняла, что ларр Александр довольно негативно относится к излишним расшаркиваниям, принятым среди аристократов и любит их безжалостно высмеивать. И в тоже время Алиса нисколько не сомневалась, что при случае он может дать по напыщенности сто очков форы всем снобам вместе взятым.
  'Довольно любопытная личность этот ларр Александр, - уже много позже, когда осталась одна, размышляла Алиса. - Вот только какой он настоящий? Да и Максимилиан... Такие разные, казалось бы, братья, но почему-то мне кажется, что нить, связывающая их вместе, прочнее стали'.
  Сидя на уже полюбившемся ей подоконнике в своей спальне и глядя, как медленно, словно нехотя, на зимнем небе загораются звезды, Алиса размышляла о том, что ей уготовили те неизвестные, выдернувшие из родного мира. Лишь в одном девушка ни сколько не сомневалась. Легко точно не будет!
  
  Глава 12
  Хоть Алиса и была готова, когда ложилась спать, что вновь встретится со своим таинственным собеседником, но все равно не смогла сдержать потрясенного вздоха, когда очнулась на уже знакомом выступе. Дыхание от головокружительной высоты, на которой она оказалась, перехватило, а сердце суматошно застучало, готовясь или остановиться от испуга, или выпрыгнуть из груди. Открывшийся вид поражал воображение какой-то первозданной красотой и непоколебимым спокойствием. Взгляд светло-карих глаз помимо воли метнулся в ту сторону, где Алиса в прошлый раз заприметила голубую гладь горного озера. К сожалению даже сейчас девушка не смогла понять, покрыта ли водная гладь прочной коркой льда, или же сия участь ее миновала. Слишком далеко был расположен так заинтересовавший ее объект. Зато горы, как и раньше, продолжали радовать своими снежно-ледяными панцирями, расцвечиваясь разноцветными бликами на ярком зимнем солнце.
  'Налюбовалась?' - раздался немного насмешливый голос в ее голове.
  - Мне кажется, что я никогда не устану смотреть на это великолепие! - честно ответила Алиса. - Здесь просто потрясающе красиво.
  'Рад, что ты оценила этот вид, - довольно произнес ее собеседник. - Это одно из моих самых любимых мест'.
  - Неудивительно, в такую красоту просто невозможно не влюбиться!
  Любуясь окружающим ее миром, вдыхая морозный воздух, Алиса буквально ощущала, как все ее естество наполняется радостью и покоем. Казалось, она бы смогла так простоять целую вечность. Вот только ее собеседник придерживался другого мнения на этот счет.
  'Ты подумала над моим предложением?', - поинтересовался он.
  - Скорее уж над констатацией факта, - спокойно парировала Алиса. - Ведь если я откажусь, это ничего не изменит. Ты все равно не отправишь меня домой.
  'Ты немного не права. Если откажешься, то я вообще не стану тебе помогать'
  - Даже так?
  'Да, к сожалению именно так, - с грустью ответил собеседник. - Пойми, как бы я не сочувствовал тебе, помогать вернуться домой прямо сейчас не стану'.
  - Будешь мешать мне искать самой дорогу домой? - насторожено спросила Алиса.
  'Нет, мне это не нужно. Без меня и подобных мне, ты ее просто не найдешь'
  - Ну, спасибо, что хоть сразу сказал правду, а не нагло врал, как некоторые.
  Секундная заминка, которая для Алисы растянулась, казалось бы, на целую вечность, и рокочущий голос с любопытством спросил:
  'Как ты узнала?'
  - Сегодня, после разговора с ним, вдруг вспомнила о вашем знакомстве, - не видя причины умалчивать, честно ответила Алиса. - Следовательно, он не мог не знать, что у меня есть возможность вернуться в свой мир.
  'Ты злишься на него?'
  - А ты как думаешь? - возмутилась девушка. - Он специально соврал, преследуя какие-то свои цели, совершенно не заботясь о моих чувствах и желаниях!
  'А должен был?'
  Этот вопрос прозвучал словно гром среди ясного неба, заставив Алису задохнуться от негодования и возмущения. В первые мгновения она словно окаменела от недоверия к услышанным словам.
  'Не спеши обвинять меня во всех смертных грехах, - примирительно сказал ее таинственный собеседник. - Просто хорошенько подумай и ответь, кто ты для него?'
  - Я... - порывисто выдохнула Алиса и замолчала, не зная, что ответить.
  'А ведь действительно, кто я для него?'
  'Никто, - словно вторя ее мыслям, пророкотал незнакомец. - Пришлая незнакомая девица, которую он спас в зимнем лесу. А затем оказалось, что у этой незнакомки есть чудесный дар, такой нужный и такой важный для его мира. Скажи, если бы на твоем жизненном пути попался человек, который бы мог если не спасти, то хотя бы отсрочить гибель твоего мира, разве бы ты не сделала все, что только возможно, чтобы удержать его?'
  Хлесткие слова будто впивались под кожу, причиняя боль и страдание. Алисе хотелось заткнуть уши, чтобы не слышать их. Но разве можно отгородиться от голоса в своей голове?
  'Хорошо подумай и ответь, волновало бы тебя, что он хочет домой?'
  Как бы не было неприятно, но... Алиса прекрасно осознавала, что ее собеседник прав. Она бы посочувствовала, но... не отпустила! И тем горше было осознавать себя на этом месте.
  - Нет... - еле слышно прошептала девушка, чувствуя, как по щекам струятся слезы.
  'Вот и его не волновало, - вздохнул собеседник. - Я понимаю, как это больно и неприятно - быть использованной. И ни в коей мере не оправдываю его ложь, но так же знаю, ради чего это делалось. Он не плохой и не жестокий, и если бы вы встретились при других обстоятельствах... Хотя о чем это я? Этот балбес просто бы не обратил на тебя внимания и даже не взял себе за труд узнать тебя получше!'
  - Что?.. - переспросила Алиса, ошарашенная такой сменой темы.
  'Дурак он, говорю', - хмыкнул голос.
  - Это ты так пытаешься меня запутать и отвлечь? - подозрительно поинтересовалась девушка, вытирая мокрые дорожки от слез.
  'Нет. Просто накипело'
  - Накипело? - повысив голос, переспросила Алиса, чувствуя себя полной дурой, которую просто водят за нос. - А у меня, значит, не накипело? Да вы у меня уже в печенках сидите! И ты, и он, и...
  Резко обернувшись, девушка, горя праведным гневом, приготовилась высказать все, что думает об этом мире и конкретных людях в частности. Но увидев того, кто находился за ее спиной, подавилась заготовленной обличительной речью, а из горла вырвался истошный визг.
  Глядя широко открытыми глазами на огромное существо, вольготно расположившееся на заснеженном плато, Алиса кричала и кричала, не в силах остановиться из-за охватившего ее ужаса.
  'Прекрати! Я сейчас оглохну!'
  Эти слова, раздавшиеся у нее в голове, послужили спусковым крючком. Не помня себя от страха, девушка резво принялась отступать назад, не смея отвести взгляда от гиганта.
  'Стой, глупая, упадешь ведь!'
  Еще один стремительный шаг, и Алиса упирается спиной во что-то холодное. Бросив быстрый взгляд назад, понимает, что по краю выступа, отгораживая ее от падения с невообразимой высоты, выросла ледяная стена.
  Ощупав ее и убедившись, что это не мираж, она буквально распласталась по ней, желая оказаться как можно дальше, от столь поразившего ее открытия. А огромное существо приоткрыло пасть, продемонстрировав внушительные клыки.
  - Мама... - охрипшим от крика голосом, прошептала Алиса.
  'Ну что ты такое говоришь? - раздался укоризненный голос в ее голове. - Я не могу быть твоей мамой, слишком разные видовые отличия. А если бы и мог, то определенно был бы отцом!'
  'Издевается', - мелькнула и тут же пропала шальная мысль.
  'Вот поэтому я и не хотел, чтобы ты меня видела, - грустно проговорил все тот же голос. - Подозревал, что это станет большим испытанием для тебя. Зачем оборачивалась?'
  - Да кто ж знал, что ты... Вы... дракон? - помертвевшим от страха голосом, спросила Алиса.
  'Ишь ты, какая вежливая стала, - ехидно усмехнулся собеседник, вновь продемонстрировав свои клыки. - Ну да, дракон'.
  - Но вы же все... там, за Заслоном.
  'Кто такое сказал?' - деланно удивился дракон, тряхнув огромной головой.
  Чувствуя, как от этого движения, ноги совсем ослабели, Алиса еле слышно прошептала:
  - Люди.
  'Люди много чего говорят, нельзя же верить всему, - развеселился гигант. - Кстати, отошла бы ты от стены, а то замерзнешь, заболеешь еще'.
  - Н... нет, мне и так не плохо, - яростно затрясла головой девушка, что есть сил прижавшись к ледяной преграде.
  'Алиса, прекращай, - устало вздохнул дракон, а она еле сдержалась, чтобы не вскрикнуть, увидев, как расширяется его грудная клетка. - Я еще в первый раз сказал, что не собираюсь причинять тебе вреда. Людей, кстати, я не ем! Неужели ты такая трусиха?'
  - Кажется, да, - честно созналась Алиса, заставляя себя чуть-чуть отступить от стены.
  'Знаешь, я все же не рассчитывал, что произведу на тебя столь неизгладимое впечатление. Неужели совсем не нравлюсь?'
  Только сейчас Алиса заставила себя хоть немного отринуть страх, застилавший глаза и внимательно посмотреть на дракона. Огромный, где-то с двухэтажный дом, могучий, с двумя большими костяными наростами на широком лбу. Внимательные, чуть насмешливые глаза ярко-голубого, как летнее небо, цвета с вытянутыми узкими зрачками.
  Но больше всего Алису поразила чешуя дракона. Снежно-белого цвета, по которой, казалось, проходили серебристые волны. И только когда девушка напрягла зрение, стараясь понять, в чем же там дело, заметила, что каждая чешуйка по краю окрашена в серебристый цвет, что и давало столь невероятный эффект.
  А уж когда он медленно распахнул свои кожистые крылья, девушка буквально задохнулась от восторга, глядя на это серебристо-белое великолепие!
  - Красивый, - ответила она, наблюдая, как дракон горделиво выпячивает грудь. - И страшный!
  'Алиса!' - возмутился дракон.
  И столько укора было в его взгляде, что девушка не выдержала и смущенно потупилась.
  - А как вас зовут? - попробовала сгладить неприятный момент Алиса.
  'Лаетан, - склонив голову, представился дракон. - Только давай договоримся, что ты будешь обращаться ко мне на 'ты'. Не находишь, что менять стиль общения уже поздно?'
  - Как скаже... шь.
  'Ну вот, так намного лучше! - обрадовался ледяной дракон. - Тогда, может быть, ты отойдешь от края, и мы спокойно продолжим прерванную беседу?'
  Алисе понадобилось сделать усилие над собой, чтобы выполнить просьбу хозяина этих гор. Все же приближаться к такой громадине было страшно. А когда она вспоминала, что он находился за ее спиной во время разговора, коленки сразу же начинали предательски дрожать.
  Но и выказывать неуважение своим отказом и страхом тоже не хотелось. Как ни крути, а Лаетан ничего плохого ей не сделал. Пока...
  'Вот так-то лучше! А то жмешься у этой стеночки, того и гляди, сквозь нее просочишься'
  - Очень смешно, - буркнула Алиса, настороженно наблюдая за веселящимся драконом.
  'На самом деле это действительно выглядело довольно забавно, - фыркнул Лаетан. - Видела бы ты себя со стороны!'
  - Скажи, почему ты здесь? - постаралась уйти от скользкой темы Алиса. - Ведь все расы из-за войны ушли за Сумеречный Заслон.
  'Не совсем так. Раньше Заслона не было, его воздвигли уже после того, как мы всех увели. Но, в тоже время мы, драконы, не прекратили быть Хранителями. Чтобы не случилось, мы продолжаем наблюдать и, если нужно, направлять. Хотя сейчас делаем это все тайно'.
  - Зачем? Я честно этого не понимаю. Ведь люди так жестоко поступили с другими расами, развязав кровопролитную войну. А вы все равно помогаете им.
  'Потому что они стали частью этого мира. Пусть по большей части они жестоки, злы и завистливы, но и среди них есть достойные представители человеческой расы. Не стоит судить обо всех одинаково. Как бы там ни было, но для нас они просто неразумные дети. А ты бы смогла отказаться от ребенка лишь потому, что он поступает не всегда правильно?'
  - Нет, не смогла бы, - задумчиво глядя на своего собеседника, ответила Алиса.
  'Вот и мы не можем, продолжая помогать им в нужные моменты. Поэтому я и хочу, чтобы ты попробовала полюбить этот мир так же, как любим его мы'
  - Но почему именно я? Неужели этот целительский дар так важен?
  'Да, важен. Но это не только из-за него. Самое важное это ты, такая, какая есть'
  - Чем важна? - с любопытством посмотрев на дракона, спросила Алиса.
  'Я и так уже сказал слишком много, - усмехнулся Лаетан. - Старый совсем стал, скучно мне, вот и болтаю что ни попадя'.
  - Значит, не расскажешь, - недовольно поджала губы Алиса.
  'Со временем ты узнаешь все сама, - попытался приободрить ее дракон. - Если, конечно, согласишься на мое условие'.
  - А у меня есть выбор? - грустно улыбнувшись, вновь спросила девушка. - Я согласна.
  'Вот и прекрасно! - обрадовался Лаетан, словно до этого сомневался в ее решении. - И еще одно. Пожалуйста, дай мальчику шанс. Он не так уж и плох, и, думаю, больше не совершит такой ошибки'.
  Не успела Алиса подобрать достойный ответ, как проснулась у себя в комнате.
  - Вот же зараза чешуйчатая! - возмущенно фыркнула, оглядывая спальню. - А оно мне надо, давать ему какие-то шансы? И уж тем более сомневаюсь, что это надо Максимилиану.
  Откинувшись на подушку, Алиса попробовала систематизировать все, что сегодня узнала от дракона. Но как бы это не было печально, пришлось прийти к выводу, что она только еще больше запуталась. Слишком много тайн и недосказанностей окружало ее. Взять хотя бы эти непонятные разговоры между Максимилианом и его братом.
  'Стоп, - одернула она саму себя, нахмурившись. - Лаетан же еще в первый раз сказал, что знаком с Максом. Следовательно мой нежданный опекун довольно плотно общается с драконом, который, по идее, должен находиться за Сумеречным Заслоном. Значит ли это, что он поддерживает связь и с представителями других рас? А если это так и есть, то... Кто же ты такой, ларр Максимилиан? Да, пусть он занимает высокую должность при императоре, но...'
  Почувствовав, как начала болеть голова, Алиса зажмурилась, потерев виски кончиками пальцев. Она прекрасно понимала, что это пустое занятие - строить предположения, когда практически ничего не знаешь. Но и остановиться не могла, уж слишком интересно было докопаться до правды. И даже тот факт, что любопытство не всегда доводит до добра, не могло стать непреодолимой преградой.
  'А вообще, если так разобраться, не слишком ли много тайн вокруг одной маленькой меня?'
  Звук открываемой двери хоть немного разогнал суматошные мысли, нескончаемым роем мечущиеся в ее голове. И все бы хорошо, вот только вместо ледяного мага в спальню вошла высокая светловолосая женщина, в темном строгом платье и повязанном поверх него белом переднике. Ее появление стало настолько неожиданным, что несколько мгновений Алиса находилась в прострации, решая, не привиделось ли ей все это.
  - Доброго дня, ларра Алаиса, - присев в книксене, поздоровалась незнакомка. - Хорошо, что вы уже проснулись. Через час в столовую будет подан обед, но ларр Максимилиан желал переговорить с вами. Он ожидает в библиотеке.
  - А... Кто вы? - наконец смогла произнести Алиса, натягивая одеяло до самого подбородка.
  - Меня зовут Герта, - вновь приседая, представилась женщина. - Я и еще несколько человек, присматриваем за этим домом, когда ларр Максимилиан здесь не живет.
  - Понятно, - пробормотала Алиса, оглядываясь в поисках халата.
  - Вам помочь одеться, ларра?
  - Нет, не стоит! Я справлюсь сама. Лучше передайте ларру Максимилиану, что я скоро спущусь.
  Как только женщина вышла из комнаты, Алиса кубарем скатилась с кровати. Подхватив халат, тут же закуталась в него и в нерешительности застыла посреди комнаты. Неожиданное появление посторонних немного выбило ее из колеи. За то время, что она прожила в этом доме, Алиса настолько привыкла видеть здесь только Максимилиана, что теперь новые люди вызывали в ней какое-то чувство отторжения.
  'А привыкнуть бы стоило, - укорила она себя. - В том, другом доме, думаю, будет намного больше посторонних. Совсем ты тут одичала, Алиса!'
  Больше не задерживаясь, девушка принялась приводить себя в порядок. Ей хотелось поскорее встретиться с Максом и узнать, что же ее ожидает.
  Спустя двадцать минут, Алиса вошла в библиотеку. Заметив около стеллажей ледяного мага, учтиво поздоровалась:
  - Доброго дня, ларр Максимилиан.
  - И тебе доброго, Алаиса, - отозвался мужчина. - Хм, в твоем приветствии не хватало только книксена.
  - Но я не умею! - немного растеряно воскликнула она.
  - Не беспокойся, научат, - довольно улыбнувшись, пообещал Макс.
  'Только этого мне еще не хватало!'
  Представив, сколько всего предстоит выучить, Алиса еле сдержала мученический стон. Ей совсем не улыбалось заниматься совершенно бесполезными, по ее сугубо личному мнению, вещами. Но и отказаться возможности не было. Раз уж она согласилась на условие ледяного дракона, то собиралась честно исполнять свою часть сделки.
  - Проходи и садись, - отвлек ее Макс. - Надеюсь, появление в твоей спальне Герты не слишком испугало тебя?
  - Хм, это было довольно неожиданно, - присаживаясь в кресло, ответила Алиса. - Я думала, что об этом месте знаете только вы, ваш брат, ну и, конечно же, те... девушки, что побывали здесь.
  - Все верно, все те, кто работает здесь, когда-то попали ко мне практически так же, как и ты.
  - Но почему они остались служить вам? Ведь по идее вы должны были одарить их хорошим приданным.
  - У каждой из них на то были свои причины, - криво улыбнулся Макс. - Например Герта. Ты обратила внимание на тонкий, еле заметный шрам, пересекающий ее левую щеку?
  Задумавшись, Алиса действительно припомнила этот факт. Шрам белел тонкой полосочкой на чуть смуглой коже, при этом ни сколько не портя внешнего вида женщины. Утвердительно кивнув, Алиса приготовилась услышать объяснения этому факту.
  - Когда она попала ко мне, ее жених был обвинен в растрате городской казны и вымогательстве. Причем все было сделано так тихо и ловко, что никто ничего не знал. Герте было предложено выплатить означенную суму наместнику в течение месяца, или это дело придадут огласке, а жениха казнят. Но так как и она, и он были довольно бедны, то таких денег им взять было просто неоткуда.
  - Но я не понимаю...
  - Все очень просто. Наместник с подельниками рассчитывали, что Герта придет умолять их об отсрочке. Тогда бы они ей и предложили заработать эту сумму, продав свою невинность тому, кто больше заплатит.
  Ахнув от неожиданности, Алиса непроизвольно сжала руки в кулаки, чувствуя, как внутри разгорается гнев. Но высказаться по этому поводу не успела. Макс, остановив ее взмахом руки, продолжил рассказ.
  - Мы давно знали, что в империи занимаются этой мерзостью, вот только никак не могли найти, кто за всем этим стоит. Нам стоило больших трудов узнать приблизительное место их деятельности. Именно тогда одному из моих людей посчастливилось наткнуться на Герту. Ну а дальше... Если коротко и по существу, она попала в этот дом и честно отработала две недели, за время которых нам очень помог ее рассказ. Вот только пока мы разбирались с наместником и его шайкой, случилась беда. Жених Герты оказался мало того, что гордецом, так еще и глупцом. Когда она рассказала ему правду, откуда взяла деньги на выкуп, он не поверил ей. А вечером того же дня, вернувшись вусмерть пьяным, решил проучить гулящую невесту. Когда ее нашли, она была чуть жива. Тогда-то я и предложил ей это место, потому что в ее несчастье была и доля моей вины.
  - Но при чем здесь вы? - искренне удивилась девушка.
  - Дело в том, что Морозко - это миф, в который многие не верят, - улыбнулся Макс. - Ко мне могут попасть только те, кто проживает на данный момент в сфере интересов моего ведомства. Ведь по сути, женщины просто кладезь всякой полезной информации. Знала бы ты, сколько преступлений и заговоров было раскрыто благодаря деятельности Морозко! И, конечно же, я прекрасно понимал, что если вдруг у ранее бедной девушки появятся деньги, это вызовет массу ненужных вопросов и предположений. Поэтому всегда тщательно продумывал легенду для своих помощниц. А вот с Гертой не успел. С тех пор прошло уже пятнадцать лет, но она говорит, что ни о чем не жалеет.
  Возможно, Максимилиан ждал каких-нибудь слов в ответ на свой рассказ, но Алиса честно не знала, что можно сказать. На данный момент она пребывала в некоем подобии прострации из-за того, что ледяной маг открылся ей немного с другой стороны.
  Девушка привыкла считать его немного надменным, ехидным и не считающимся ни с чьими интересами, кроме своих. А сейчас перед ней стоял тот, кто умеет сопереживать, обвиняет себя в бедах постороннего человека, хотя, по сути, совершенно не виноват. Просто так сложились обстоятельства. И Алиса не понимала, что ей теперь делать с этим знанием.
  - Значит и остальные такие же... необычные? - наконец нарушила тягостное молчание Алиса.
  - В той или иной степени, - подтвердил Максимилиан. - Но это совсем не то, о чем я хотел с тобой поговорить.
  - О чем же тогда?
  - Сегодня, ближе к вечеру, мы переберемся в столицу.
  - Так скоро? - не удержалась Алиса.
  - А зачем откладывать? У нас очень насыщенный график, и чем раньше ты начнешь, тем лучше!
  'А кто в этом виноват?' - промелькнула недовольная мысль, но Алиса не стала ее озвучивать.
  - Может было бы лучше, если бы мое обучение проходило здесь, где не так много людей? - сделала она еще одну попытку повернуть неприятную ей ситуацию в свою сторону.
  - А ты оказывается трусиха, - рассмеялся Макс, подходя к креслу. - Прости, дорогая, но возражения не принимаются. А сейчас нам пора обедать.
  Посмотрев на протянутую мужскую руку, как на ядовитую змею, Алиса еще некоторое время размышляла, но все же приняла помощь. Вложив свою ладошку в широкую ладонь мага, она еле слышно вздохнула, напоминая самой себе, что пути назад нет.
  
  Глава 13
  - Ты готова? - поинтересовался Максимилиан.
  'Нет!' - панически завопило сознание, но вслух Алиса сказала совершенно противоположное.
  - Да.
  Скептически выгнув бровь, Макс внимательно всмотрелся в немного взволнованное лицо своей подопечной, хмыкнул, но комментировать не стал. Обняв одной рукой Алису за талию и притянув ее практически вплотную к себе, маг предложил:
  - Может, закроешь глаза?
  - Зачем? - искренне удивилась девушка.
  Посмотрев на стоящих около лестницы четырех женщин в строгих темных платьях, Максимилиан нагнулся к уху Алисы и прошептал, обдавая нежную кожу горячим дыханием:
  - Для тех, кто никогда не путешествовал порталами, переход может быть довольно неприятным. Особенно на такое большое расстояние. Я просто не хочу, чтобы ты испугалась.
  Поежившись из-за толпы мурашек, рождаемых дыханием мага, Алиса отрицательно покачала головой:
  - Все хорошо. Мне интересно посмотреть.
  - Ну, смотри сама, я предупредил, - хмыкнул Макс и вновь посмотрел на провожающих их женщин. - Я навещу вас через несколько дней.
  - Мы будем ждать вас, ларр, - откликнулась одна из них, выполняющая здесь роль экономки.
  А в следующий миг они пропали из вида, отгороженные белесой стеной. Замаячившие вокруг Алисы всполохи, заставили ее немного задохнуться от неожиданности и спрятать лицо на груди мага.
  Как Максимилиан и предупреждал, переход действительно немного пугал. Слишком резким и неожиданным было это мелькание. Но почувствовав, как маг сильнее прижимает ее, Алиса не смогла удержаться и чуть повернула голову.
  Чувствуя сильные руки мужчины, обнимающие ее, девушка уверилась, что все будет хорошо, и она нигде не потеряется по дороге. Поэтому уже более спокойно принялась любоваться порталом. Зрелище действительно было необычным и захватывающим дух. Быстро мелькающие сквозь белесую дымку цветные пятна словно растекались, плавно соединяясь друг с другом.
  Вот только с непривычки глаза разболелись, а голова немного закружилась. Поэтому в свой новый дом Алиса прибыла плотно прижавшись к Максу и уткнувшись лицом ему в грудь.
  - Уже все, можешь открывать глаза, - осторожно проведя рукой по волосам, сказал маг.
  Немного отодвинувшись, Алиса настороженно осмотрелась и, не заметив никаких бликов, довольно улыбнулась. Определенно это был немного пугающий опыт, который она решится повторить еще не скоро.
  - Ларр Максимилиан, мы рады приветствовать вас и вашу подопечную, - раздался позади нее немного хриплый мужской голос.
  Смутившись, девушка резко отпрянула от мага, оборачиваясь, чтобы посмотреть на говорившего. А рассмотрев, тихо ойкнула и отступила назад, впечатываясь спиной в грудь Макса.
  Стоящий перед ней мужчина больше всего своей внешностью напоминал бандита. Крупный, широкоплечий, с резкими чертами лица и, судя по горбинке, сломанным когда-то носом. А уж пронзительные черные глаза и некрасивый шрам, пересекавший правую бровь и спускающийся к скуле, вообще заставили поежиться и непроизвольно ухватиться за руку мага.
  - Здравствуй, Сэт, - хмыкнул Макс, перехватывая левой рукой талию Алисы. - Не обращай внимания, Алаиса впервые совершает столь длинный переход, вот еще и не пришла в себя.
  - Я так и понял, - почтительно поклонился тот, кого назвали Сэтом.
  'А то, что он выглядит, как бандит, при обычных обстоятельствах, значит, меня не должно было испугать?' - мысленно возмутилась Алиса, подумывая, не наступить ли на ногу вредному магу. Решив, что все же это немного детский поступок с ее стороны, воздержалась. Хотя очень сильно хотелось!
  - Комнаты вашей подопечной уже готовы, - отчитался Сэт. - Проводить?
  - Нет, я сам, - качнул головой Макс, а Алиса еле сдержала облегченный выдох. - Кто-нибудь приходил?
  - Только слуга ларры Мириан. Она передала, что прибудет завтра часам к десяти.
  - Отлично!
  Больше не задерживаясь, Макс повел девушку наверх, спеша показать новые покои. По пути им постоянно кто-то попадался из обитателей дома. То женщины в таких же строгих темных платьях, что и в доме Морозко, то мужчины в форменных ливреях, а один раз попался мальчик, важно вышагивающий за довольно молодой женщиной.
  - Здравствуй, Тассир, - присаживаясь рядом с ним на корточки, поздоровался ледяной маг. - Снова маме пришел помочь?
  - Здравствуйте, ларр Максимилиан, - немного неуклюже, но со всем старанием, поклонился малыш и гордо выставил перед собой небольшую корзину, в которой лежали какие-то салфетки. - Конечно!
  - А не тяжело?
  - Нет, я уже совсем большой!
  Потрепав малыша по волосам, Макс, наконец, встал и, ухватив за руку немного ошарашенную Алису, продолжил свой путь.
  Идя вслед за магом, девушка честно пыталась понять, что это такое было? Слишком разительные перемены. Из ехидного вредного старикашки, проверяющего каждый закуток на предмет пыли, до надменного мага, считающегося только со своим мнением. И вот теперь эта доброта и участие.
  Алиса была уверена, что не многие люди, обладающие властью, будут вот так запросто общаться с сыном служанки. Более того, они могли справедливо возмутиться его присутствию в своем доме! А Макс даже не обратил на это внимания, из чего следовало, что мальчик обитает здесь очень часто и к этому уже давно все привыкли.
  - Проходи, - открыв одну из дверей, пропустил ее Максимилиан. - Это твои покои. Надеюсь, угодил?
  Пройдя внутрь, Алиса с любопытством осмотрелась. Большая и светлая комната, выполненная в золотисто-песочных тонах радовала глаз. Никакой вычурности и роскоши, которой так опасалась девушка, не было. Все просто и лаконично.
  У высокого окна стоял небольшой столик с несколькими стульями. В противоположной стороне комнаты разместилась невысокая тахта, а рядом книжный стеллаж. Несколько высоких расписных ваз и картин на стенах, вот в принципе и все.
  Но больше всего Алисе понравился большой ковер, лежащий по середине комнаты. Ей сразу же захотелось разуться и пройтись по нему босиком, утопая в таком мягком на вид ворсе.
  - Здесь красиво, спасибо, - искренне улыбнулась она.
  - Тогда пойдем смотреть дальше, - подходя к двери, расположенной с правой стороны от входа.
  Спальня, выполненная в светло-бежевых тонах, огромная кровать с балдахином, комод, встроенный в стену шкаф, два глубоких кресла и журнальный столик. Ванная, облицованная лазурного цвета то ли плиткой, толи чем-то похожим.
  Мини бассейн с четырьмя ступеньками, шкафчик с лежащими там полотенцами и висящими в другом отделении банными халатами. Приделанная над бассейном полка, полностью заставленная разными баночками.
  Туалет с обычным унитазом. Алиса еле сдержала смех, вспоминая, как поначалу переживала, что увидит просто дырку в полу. Тем приятнее стали для нее привычные удобства.
  'И это все мне одной? - поразилась девушка, вернувшись в спальню и сняв, наконец, шубку. - Была бы здесь еще кухня и все, у меня отдельная квартира!'
  - Мне все нравится! - обернувшись к магу, сказала Алиса.
  - Рад, что угодил, - улыбнулся Максимилиан, присаживаясь в кресло. - Чуть позже я покажу тебе весь дом, заодно познакомив с его обитателями. Если меня вдруг не будет, то со всеми вопросами ты смело можешь обращаться к моей экономке саре Анике, или же к Сэту. Он...
  - Обойдусь как-нибудь сама, - не удержалась девушка. - Не думаю, что мне может понадобиться что-то столь важное, чтобы не дождаться вашего возвращения.
  - Алаиса, ты его боишься? - проницательно поинтересовался маг.
  - А как его можно не бояться, если у него просто бандитская внешность? - возмущенно ответила девушка. - Такое чувство, что по нему виселица плачет!
  - Ну-у-у... Он действительно, в некотором роде висельник, - честно сознался Макс, пристально наблюдая за реакцией своей подопечной. - Теперь ты и из комнаты не выйдешь из-за этого?
  Отойдя от удивления, Алиса несколько мгновений раздумывала, а затем, присев на прикроватный пуфик, сказала:
  - Сейчас меня больше интересует его история. Не думаю, что вы взяли бы на работу такого человека, если бы тут не было какой-то заковырки.
  - Ты совершенно права, - усмехнулся Макс и замолчал.
  Выждав некоторое время, но так и не дождавшись ответа, Алиса поинтересовалась:
  - Это какая-то тайна?
  - Нет, просто... Довольно неприятная история получилась. С твоего позволения, я не буду вдаваться в подробности. Дело в том, что Сэт выбрался из самых низов. Рос в неблагополучной семье, попал в довольно неприятную компанию и мог бы окончить жизнь на плахе еще в довольно юном возрасте, если бы не отставной военный, у которого он попытался украсть кошелек. Тот не стал отдавать воришку страже, а предложил стать солдатом, с перспективой карьерного роста. И Сэт со временем действительно многого добился, что довольно удивительно для человека из того окружения, в котором он рос.
  При этих словах Алиса даже не удивилась. Такое можно было встретить и в ее родном мире. Очень редко те, кто вырос в неблагополучных семьях, добивались хоть какого-нибудь успеха в жизни. По большей части они или спивались, или попадали в тюрьму.
  - А потом он влюбился в достойную, как ему казалось, девушку, - криво усмехнулся ледяной маг. - Вот только эта девушка была замешана в довольно темных делишках, на пару еще с несколькими военными. Когда он узнал правду, было уже слишком поздно, все улики указывали именно на него, а невеста оказалась очень хорошей актрисой. Причем начальник того форта, где служил Сэт, оказался еще тем... - Макс еле сдержал порыв нецензурно выругаться. - Захотел выслужиться перед более высоким начальством и повесить преступника без суда и следствия. Сэту повезло, что в него была влюблена одна селянка. Она не побоялась отправиться в столицу порталом, отдав при этом все свои сбережения, чтобы встретиться с 'главным начальником'. А дальше сама судьба свела нас с ней. Я как раз выходил из дворца, когда стража уже собиралась отвести ее в тюрьму. Мы тогда успели в последний момент, и я действительно буквально выдернул Сэта из петли. Моим людям понадобилось совсем немного времени, чтобы доказать сфабрикованность улик и найти настоящих виновных.
  - А та девушка, которая селянка... Что с ней стало? Надеюсь, Сэт понял, какое сокровище ему досталось.
  - Ее убили.
  Охнув, Алиса непроизвольно прижала руку к груди. Ей совершенно не хотелось верить, что та история так печально закончилась.
  - Невеста Сэта и убила, - добил ее Максимилиан. - Заставила выпить яд норты. Страшная вещь. Если в течении пятнадцати минут не выпить противоядие, жертве уже ничто не поможет и она будет умирать в страшных муках. А я, как и много раз до этого, не успел. Мы нашли ее только утром.
  - А что же Сэт? - осторожно поинтересовалась девушка.
  - Очень долго винил себя в том, что не замечал странностей раньше, - пожал плечами ледяной маг. - Он собирался бросить армию и стать наемником. Я предложил ему более выгодный вариант. Он уже тринадцать лет служит у меня.
  - Какая печальная история, - глухо произнесла Алиса, рассеянно посмотрев в окно.
  - И в тоже время пусть она послужит тебе уроком, - резко сказал Макс. - Никогда не суди по внешнему виду. Внешность очень часто бывает обманчива. Многие люди носят маски, под которыми может оказаться все, что угодно.
  Немного поморщившись, Алиса кивнула. Все же Макс был прав, она довольно глупо повела себя, повесив ярлык бандита на совершенно незнакомого человека.
  - Тогда, если ты все поняла, думаю, тебе стоит переодеться, и я покажу тебе дом, - встав с кресла, предложил герцог.
  - Во что? - удивленно спросила Алиса.
  Усмехнувшись, Максимилиан подошел к шкафу и открыл дверцы. С любопытством проследовав за ним, Алиса пораженно застыла, глядя на открывшуюся ее взору довольно большую комнату.
  'Он больше внутри, чем снаружи', - вспомнилась девушке высказывание из одной книги.
  Несмело переступив порог, она осмотрела полупустые полки и вешалки. Пройдя вдоль стен, легонько провела рукой по висящим ровными рядами платьям, с удовольствием погладила серебристый мех полушубка и, обернувшись к стоящему у порога мужчине, удивленно спросила:
  - Это все мне?
  - Тебе, - с улыбкой ответил Макс. - Правда это еще не все, а только самое необходимое на первое время. Потом нужно будет дозаказать то, что нужно. Думаю, Мириан не откажется тебе помочь с выбором. Заодно ознакомишься с нашей модой. Переодевайся, я подожду тебя в гостиной.
  Как только мужчина вышел, Алиса, вздохнув, принялась исполнять его наказ. Сняв, наконец, надоевшие уже сапоги и шерстяное платье, выбрала себе легкую кремового цвета блузку и светло-коричневого цвета юбку.
  Переодевшись, переплела волосы, уложив их короной вокруг головы. Образ довершили удобные туфельки на невысоком каблучке. Покрутившись перед зеркалом и придя к выводу, что выглядит очень даже не плохо, Алиса вернулась в гостиную.
  - Раз ты уже готова, можем начинать экскурсию, - осмотрев ее с ног до головы, сказал Макс, подходя к двери. - Сейчас спустимся на первый этаж, и я познакомлю тебя с прислугой.
  Покладисто кивнув головой и немного нервно сжав ткань юбки, Алиса отправилась вслед за магом. Она очень надеялась, что понравится всем этим людям. Здраво рассудив, что если будет по-другому, у нее может появиться много проблем, еле заметно поежилась. Ей с ними жить под одной крышей еще неизвестно сколько, и лишних неприятностей не хотелось бы.
  Чуть не налетев на неожиданно остановившегося мага, Алиса недоуменно посмотрела на его спину. А Макс, обернувшись и ободряюще сжав ее ладонь, тихо проговорил:
  - Не стоит их бояться, они не кусаются. Что с тобой случилось? Ведь ты совсем недавно была такой смелой.
  - Мне с ними жить в одном доме неизвестно сколько, - честно ответила Алиса, стараясь как можно более естественно отнять свою руку у мага. - Неужели вы думаете, что если я им чем-то не понравлюсь, они не найдут способа мне насолить?
  - Умная девочка и дальновидная, - одобрительно улыбнулся Макс, выпуская ее ладонь. - Просто постарайся ничего не взорвать и не сломать! Я не всегда смогу быть рядом.
  - Вы мне это до конца жизни припоминать будете? - тут же насупилась Алиса.
  - А ты хочешь прожить со мной всю жизнь? - еле сдерживая смех, поинтересовался герцог.
  - Вот еще! Это просто выражение такое.
  - Как скажешь.
  Еще немного посверлив ее насмешливым взглядом, Максимилиан начал спускаться по широкой лестнице. Алисе ничего не оставалось, как последовать вслед за ним. Спустившись в просторный холл, она заметила, что их уже ждут.
  Ровные ряды прислуги заставили девушку немного понервничать. А уж когда они слаженно поклонились, приветствуя хозяина и его спутницу, вообще еле удержалась от того, чтобы не сбежать в свою комнату.
  - Это моя подопечная, ларра Алаиса Винтер, - нисколько не заботясь о переживаниях девушки, Максимилиан подтолкнул ее вперед. Еще и руки на плечи положил.
  'Наверное, чтобы не сбежала', - решила Алиса, стараясь скрыть нервозность под всеми этими любопытными и изучающими взглядами.
  - С Сэтом ты уже знакома, - тем временем продолжил представлять своих людей Макс. - А это моя экономка сара Аника.
  Невысокая и худая женщина присела в книксене и вновь уставилась на Алису цепким изучающим взглядом карих глаз. От столь пристального внимания, девушка, уже в который раз, почувствовала себя довольно неуютно. Экономка словно решала для себя, как относиться к нежданной гостье этого дома. Ведь Алиса не новая прислуга, попадающая под ее ответственность, а наоборот подопечная хозяина, имеющая право отдавать приказы.
  - Наш повар, сар Ален, - будто не замечая довольно пристального внимания к девушке, представил Макс высокого мускулистого мужчину, с посеребренными сединой темно-русыми волосами.
  'Да какой из него повар? - мысленно взвыла Алиса, рассматривая мужчину. - Ему бы войсками командовать, а не поварешкой махать! Это не дом, а не пойми что'.
  Благо остальные люди не сильно выбивались из представлений девушки об обычных слугах. Конечно были некоторые странности, но не столь явно бросающиеся в глаза.
  А вот что очень сильно удивило, так это то, что Максимилиан совершенно без запинки представил всех по именам, указав их место работы. Даже посудомоек! Это совершенно не вязалось с образом аристократа.
  Алиса действительно не могла представить, чтобы люди из высшего света поименно знали всех своих слуг. Она настолько задумалась об этом несоответствии, что даже не заметила, как все разошлись, а Макс уже какое-то время что-то ей объясняет.
  - Алаиса, ты меня вообще слушаешь? - наконец не выдержал ледяной маг и немного повысил голос.
  - Простите, немного задумалась, - виновато ответила она на недовольную реплику Макса.
  - Пойдем, я покажу тебе дом, чтобы ты смогла спокойно в нем ориентироваться, - тяжело вздохнув, Максимилиан направился в какой-то коридор.
  И началось, как мысленно сама для себя назвала Алиса, паломничество. Малая столовая, большая столовая, гостиная, кухня, складские помещения, гостевые комнаты, кабинет, отведенный Алисе для занятий. Здесь даже бальный зал имелся! Просторный, светлый, с выходом в сад. Он казался девушке просто громадный.
  Но больше всего ее поразила библиотека. Двухэтажная, с широкой винтовой лестницей, ведущей на верхние этажи, со стеллажами заставленными книгами и фолиантами. Тяжелые плотные шторы на окнах создавали таинственный полумрак в этом царстве книг.
  - Нравится? - с улыбкой поинтересовался Макс, глядя на то, с каким восхищением Алиса осматривается по сторонам.
  - Очень! - призналась она, осторожно притрагиваясь подушечками пальцев к корешкам книг.
  - Ты сможешь здесь найти много полезного из того, что тебе может понадобиться в обучении, ну а пока давай продолжим знакомиться с домом.
  И вновь коридоры, комнаты, залы, кабинеты. Картинная галерея, с полотнами на которых были изображены предки братьев. Они, словно живые, взирали на Алису кто с презрением, кто с равнодушием, а кто и с веселым любопытством. Такие разные внешне, но все с печатью силы во взгляде.
  - Кто это? - с любопытством глядя на красивую пару изображенную кистью талантливого художника на лоне природы, спросила девушка
  - Мои родители, - коротко отозвался ледяной маг.
  - Красивые, - пробормотала Алиса, а затем, осмотревшись по сторонам, поинтересовалась: - А почему здесь нет ваших с братом портретов?
  - Потому что мы все еще живы, - так и не отведя взгляда от портрета родителей, ответил Макс. - Так же, как и наша бабушка, и наш младший брат.
  - Я... Простите, - смутилась Алиса.
  - Ничего страшного, ты не могла знать об этой традиции, - резко повернувшись к выходу, холодно сказал Максимилиан. - Пойдем.
  И Алиса беспрекословно последовала за ним. Вот только до конца их прогулки маг был слишком задумчив, хоть исправно и отвечал на вопросы любопытной девушки. Было заметно, что его что-то гложет, но Алиса просто ее осмелилась поинтересоваться причиной. Решив для себя, что ледяной маг вспомнил своих родителей, она весь вечер старательно поддерживала легкую беседу.
  Но и на следующее утро, когда они встретились за завтраком, Макс не блистал радушием. Алиса уже окончательно решила поскорее уйти к себе, чтобы не попасть под горячую руку, если настроение мага ухудшится еще сильнее, когда в столовую, без предварительного предупреждения, вошла она. Главный целитель империи и будущая наставница Алисы ларра Мириан.
  
  ЧАСТЬ ТЕКСТА БЫЛА УДАЛЕНА!
  Полную версию истории можно приобрести ЗДЕСЬ!
Оценка: 7.58*44  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com И.Громов "Андердог - 2"(Боевое фэнтези) Е.Рейн "Обряд в снежную ночь"(Любовное фэнтези) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 2"(Боевик) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 1"(Боевая фантастика) Е.Флат "Невеста из другого мира"(Любовное фэнтези) И.Громов "Андердог"(ЛитРПГ) А.Калинин "Игры Воды"(Киберпанк) В.Пылаев "Видящий-2. Тэн"(ЛитРПГ) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ)
Хиты на ProdaMan.ru Недостойная. Анна ШнайдерПортальщик. Земля-матушка. Аскин-УрмановHigh voltage. Виолетта РоманИмператрица Ольга. Александр МихайловскийПеснь Кобальта. Маргарита ДюжеваПодари мне чешуйку. Гаврилова АннаКоролева теней. Сезон первый: Двойная звезда. Арнаутова ДанаЧудовище Карнохельма. Суржевская Марина \ Эфф Ир��ЛЮБОВЬ ПО ОШИБКЕ ()(завершено). Любовь ВакинаНарушенное обещание. Шевченко Ирина
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"