Штука Анастасия Викторовна: другие произведения.

Агентство Социальной Адаптации Людей и Нелюдей. Часть восьмая. Исса

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
 Ваша оценка:

  Часть восьмая. Исса.
  Стелла краем уха слушала разговор между оборотнями, обсуждающими отделку практически законченной пристройки. Они в очередной раз спорили о том, какими обоями клеить спальню на втором этаже, с роскошным паркетным полом, высоким потолком, украшенным изящной лепниной и огромным сияющим стеклами окном во всю стену. Дэйд оживленно рисовал что-то на маленьком листке бумаги, не глядя, отщипывая кусочки от лежащего на тарелке пирога, отправляя их в рот. Судя по всему, ее идею о благоустройстве заднего двора он воспринял серьезно и уже начал планировать, как сделать все в лучшем виде.
  Она задумчиво гоняла по пустой тарелке спелую ягодку клюквы, которую автоматически взяла со стоящего рядом с ней блюда. И бегло прочитывала подробный отчет, составленный Демиром для князя. Он отправил его в столицу полторы недели назад, предприимчиво оставив себе пару копий на "всякий случай", как он выразился. Перестраховался он не зря - где-то через полторы недели посланный в столицу гонец вернулся с несчастным видом и сообщил, что его не приняли, и запечатанный пакет с бумагами не забрали. Пять дней его кормили обещаниями, вежливо, но непреклонно выставляя из столичной крепости по утрам, когда он в очередной раз приходил оббивать пороги. Мужчина упорствовал и ходил туда в течение следующей недели, хотя и понимал, что доклад главы крепости у него брать не хотят. Приемом его так и не удостоили, туманно сослались на уехавшего из столицы советника, который должен был забрать у него донесение и ответить Демиру, и предложили подождать. Гонец справедливо рассудил, что ждать у моря погоды бессмысленно, и вернулся домой. Но не удержался, и на прощание в таверне, куда зашел перекусить перед дорогой, со вкусом и расстановкой рассказал о том, как с ним обошлись.
  Досадливо поморщившись, она устало потерла виски, и отбросила исписанные красивым ровным почерком листы бумаги. Рассеянно постукивая пальцами по столу, она раздумывала над причудами столичных чиновников, не удостоивших приемом гонца от главы златогорского Хантара.
  -Я говорил вашему брату, что этим все и закончится, - бархатистый, музыкальный голос Рината заставил ее оторваться от бумаг и поднять взгляд на мужчину.
  -Не понимаю, чем им не угодил гонец, - она раздраженно выдохнула, откинулась на удобную мягкую спинку обеденного стула и запустила пальцы в растрепанные волосы, - насколько я знаю, градоправитель не раз отправлял в столицу именно его...
  -Дело вовсе не в том, какой человек к ним приехал, - хамелеон прозаично улыбнулся, изящно перелистнул длинными красивыми пальцами лежащую перед ним толстую большую тетрадь, и грациозным движением указал Агнии, покачивающейся на стуле рядом с ним с заинтересованным и нетерпеливым видом, на приклеенный к пожелтевшей странице засушенный цветок, - это пятицветник обыкновенный.
  -Ага, - девушка нахмурила высокий лоб, и обвиняющим жестом ткнула в другой цветок, закрепленный рядом, - и он тоже? Вот и как их различать, лепестков у него пять, между прочим. Как и у этого противного пятицветника...
  -Очень просто, - Ринат осторожно потер подушечками пальцев округлые лепестки, и поднес руку к лицу девушки, предлагая ей вдохнуть запах, оставшийся на коже, - чувствуешь аромат? Дивноцвет высокий. Редкий для этих мест цветок. Расцветает поздней весной, на день закрывается, и распускается только вечером, перед закатом. Его лепестки сияют золотистым огнем, и источают чудесный тонкий запах. Отсюда и название...
  -Мне кажется, ты предложил помочь Агнии разобраться с домашним заданием, а не делать его за нее, - как бы невзначай заметила Стелла, с мягким укором взглянув на юную халтурщицу. Девушка встретила ее осуждающий взгляд ослепительной улыбкой, покачалась на стуле, на котором сидела, как придется, близко придвинувшись к хамелеону, и развела руками.
  -Я объясняю ей разницу между цветами, - Ринат пожал плечами и перевернул страницу, - делать задание она будет сама...
  Тяжело вздохнув, Агния уронила голову на руку мужчины, сидящего рядом, прижалась к ней щекой, преданно заглянула ему в глаза и несчастным голоском спросила. - Но ты ведь мне поможешь, правда?
  Хамелеон иронично взглянул на нее сверху-вниз, встретил молящий взгляд, улыбнулся уголком губ, не выдержал, и взлохматил длинные волосы, заставив девушку забавно поморщиться.
  -Разве я могу устоять перед такой просьбой?
  Агния быстро привстала, легко чмокнула Рината в щеку, села обратно и непосредственно указала на очередной засушенный цветок. - А этот как называется? Сиена, как назло, дала мне гербарий с растениями, которых я не знаю.
  -Хватит приставать к нему, Агния, - Стелла краем глаза видела, как Мэйт, сидящий за столом через три стула от девушки, напряженно покосился на них, передернул плечами и уткнулся в тарелку, - дай ему спокойно поесть, потом будешь доставать его своими чудо - травками.
  -Они не мои! - Справедливо возмутилась девушка, не отставая от хамелеона, который принимал ее прилипчивость на удивление спокойно.
  Пару дней назад Ринат, по заведенному обычаю вернувшийся из города далеко заполночь, поинтересовался, не будет ли она возражать, если он перестанет принимать чужой облик. Стелла, погруженная в чтение письма от очередной клиентки, пострадавшей от рук ловкого мошенника, который выдал себя за другого, ловко обвел ее вокруг пальца, ограбил и сбежал, на мгновение подняла взгляд на мужчину, стоящего перед ней и поинтересовалась, что произошло.
  -Ваша проницательность не знает границ, - без малейшего намека на насмешку произнес Ринат, устраиваясь на стуле для посетителей.
  Он склонил голову к плечу, вопросительно посматривая на письмо в ее руках. - Новое дело?
  -Думаю, да, - поколебавшись, призналась Стелла. - На первый взгляд, не наш профиль. Вот только мне кажется, что пострадавшую женщину обманул и ограбил не человек, а какая-то ловкая нечисть, прикидывающаяся человеком.
  -Она хочет, чтобы мы его наказали? - Поинтересовался хамелеон, подразумевая самое суровое наказание.
  -Нет, поймали...
  -Почему бы ей не обратиться в Хантар? Это как раз их работа - воришек отлавливать и на рудники отправлять.
  -Она вызвала стражу сразу после того, как обнаружила пропажу семейных драгоценностей, но стражники не смогли поймать вора до сих пор. Не помог даже маг, который был с ними. Вот она и написала мне с просьбой взяться за это дело.
  -Если хотите, я могу заняться этим расследованием, - предложил Ринат.
  -Было бы не плохо, - решила Стелла. И спросила у хамелеона, направившегося к дверям. - В Златогорске появился эльф?
  -Амана, я в восхищении, - широко улыбнувщись, мужчина остановился, с любопытством глядя на нее. - Как вы догадались?
  -Видела, как он на площади с Демиром разговаривал, - со смешком призналась она.
  -Наверное, никто не удивится, если появится еще один...
  -Уверена...
  Хамелеон настороженно ждал реакции горожан, особенно ближайших соседей, волнуясь из-за того, как воспримут люди его появление. Илар, не скрывающий своей недоброжелательности, успокоил его, заверив, что его будут принимать за эльфа. Конечно, если он не станет на людях менять цвет волос и глаз на ествественный для него пламенно-красный цвет. Колдун не ошибся - люди с искренним восторгом и нескрываемым благоговением передавали друг другу новости о появлении псевдо-эльфа в их большой компании. Стоило хамелеону выйти из дома, как его тут же окружала толпа: все соседи жаждали с ним пообщаться, неохотно отставая только тогда, когда мужчина с бузукоризненной вежливостью откланивался, ссылаясь на неотложные дела, и быстренько смывался от своих обожателей.
  Домочадцы тоже не подвели: горняк общался с ним ровно и доброжелательно, как раньше, оборотни - тоже. Предприимчивый Руд, убедившись, что Ринат никогда не отказывает, если его просишь о содействии, начал бессовестно использовать его доброту в своих целях, постоянно таскаясь за ним следом с кипой бумаг с таким разнесчастным видом, что хамелеон помогал ему, откладывая на потом свои дела. Агния, из-за которой Стелла волновалась больше всего, выслушала ее объяснения с потрясающим спокойствием, пожала плечами и призналась, что ей все равно, как выглядит Ринат. Она считает его своим другом, и ей не важно, блондин он или брюнет... Правда, стоило ей увидеть хамелеона в его настоящем облике, как она тут же взяла свои слова назад.
  С восхищением наблюдая из окна за мужчиной, который что-то чертил на бумаге, удерживаемой на весу, попутно объясняя свои действия Руду, любопытно сующему в рисунок нос, она потрясенно присвистнула и протянула. - Дааааа. Беру свои слова обратно, внешность имеет колоссальное значение в его случае! Он невероятно красив! Если честно, у меня от его вида даже сердце стало биться быстрее!
  -Напомнить тебе о том, что ты влюблена в Мэйта? - Иронично поинтересовалась Стелла, стоя за плечом сестры. Хотя внутренне была с ней полностью солидарна - сосланный в ссылку внутренний голосок, в последнее время повадившийся шептать ей всякие глупости, в полной эйфории сообщил своей хозяйке о том, что она еще никогда не видела такого мужчину. И дело было не только во внешности: то, как он держался, говорил и вел себя, выдавало в нем породу. Сама Стелла охарактеризовала качества, присущие Ринату совсем другими, куда более приятными словами. Теперь, когда он перестал притворяться, что получалось у него мастерски, стоит признать, он производил на окружающих сильное впечатление тем достоинством, с которым себя держал, присущей ему грациозностью и изяществом. Но при этом не казался надменным или высокомерным, наоборот, очаровывал людей и притягивал, словно магнитом, располагая к себе и с легкостью входя в доверие.
  А вот Фиона, старательно избегающая общества Рината, неслышно подошла сзади к сестрам, наблюдающим за ним, хмыкнула и задумчиво выдала: " - Породистый хамелеончик". И спокойно пошла дальше, оставив их в недоумении переглядываться.
  Стелла отмахнулась от своих мыслей, без энтузиазма осмотрела заставленный всевозможными аппетитными блюдами стол, поводила из стороны в сторону вилкой, фыркнула, так и не сделав выбор, и опустила ее на салфетку, лежащую рядом с пустой тарелкой. И поинтересовалась у хамелеона. - А в чем тогда дело, по-твоему?
  -Уверен, у князя есть шпион среди советников, который исправно докладывает в столицу обо всем, что происходит в городе, - Ринат смотрел прямо на нее, но заметил, как Агния с хитрющей рожицей полезла к засушенному цветку, намереваясь явно сделать какую-то пакость, не оглядываясь на нее, протянул руку и легко шлепнул по шаловливым пальцам, заставив быстро отпрянуть и надуться, - не сомневаюсь, он уже сообщил о побеге градоправителя. И в подробностях расписал все, что нашли в его доме. По идее, у гонца должны были забрать письмо и начать немедленно принимать меры. То есть - объявить в розыск градоправителя, послать стражников на поиски беглеца, назначить кого-то из советников временно исполняющим обязанности градоначальника и в срочном порядке отыскать подходящую кандидатуру на эту роль.
  -Но его просто проигнорировали, - что само по себе казалось невероятным. Даже их ушлый градоправитель, прославившийся в Златогорске темными и дурными делишками, никогда не позволял себе подобного.
  -Отсюда следует, что князю обо все доложили. Как и о том, что настолько провинившихся аристократов среди знати нет. Следовательно, сослать в Златогорск некого. Вот они и начали оттягивать неизбежное. Думаю, они сейчас как раз с пеной у рта разыскивают какого-нибудь бедолагу, не угодившего правителю, чтобы обрадовать его повышением и в срочном порядке выслать из столицы на границу.
  -Надо поговорить с Демиром, - решила Стелла, погрозив пальцем неугомонной сестре.
  -Я уверен, ваш брат уже догадался, что к чему.
  -Вряд ли, он не вникает в политику. И считает дни до того счастливого момента, когда ему можно будет оставить опостылившую должность и убраться на перевал в свой гарнизон.
  -Придется ему еще какое-то время потерпеть, - Фиона вошла в столовую, распространяя по комнате тонкий аромат каких-то экзотических духов. Подняв руку, она поприветствовала собравшихся, легко дернула оживившуюся Агнию за толстую косу, поцеловала ее в висок, и прошла к свободному стулу рядом со Стеллой. - Я пообщалась со своими знакомыми из столицы, поинтересовалась, что у них там происходит. Насчет происков виттарцев им ничего неизвестно, а вот сбежавший градоправитель, тем более ославившийся на весь город, как взяточник и казнокрад, создал многим советникам серьезные проблемы. Князь вышел из себя, вызвал к себе главного советника и приказал отправить на границу достойного человека, а не очередного провинившегося аристократа, впавшего в немилость. Естественно, страшно озадачил своих подчиненных, которые теперь не знают, что делать...
  -Ты вроде бы собиралась пройтись по рынку, - Стелле сразу не понравился тонкий свиток, перевитый красной бечевкой с большой печатью, который сестра небрежно пристроила рядом со своей тарелкой. Отпив глоток вина, она постаралась сделать вид, что официальная бумага не вызывает у нее ни малейшего интереса.
  -Одно другому не мешает, - пожав обнаженными плечами, Фиона заинтресовано прошлась взглядом по приготовленным яствам, покусала нижнюю губу и потянулась за фаршированными овощами.
  -Не предлагаю поухаживать за тобой, - Ринат лишь на мгновение сильнее сжал губы, что заметила, судя по всему, только она одна.
  Ведьма подняла голову, криво усмехнулась и сказала. - Не стоит... - И, словно стараясь загладить неловкость, повисшую в воздухе, повернулась к ней. - А вы по мне соскучились?
  -Не успели. - Стелла поймала лукавый взгляд Фионы. Она протянула руку к свитку, словно хотела взять его, но затем быстро передумала, и подхватила бокал, приготовленный для нее.
  Она подавила вздох, откинулась на спинку стула и приготовилась ждать. Стелла была уверена, что Фиа не выдержит и сама расскажет, что за бумаги она принесла.
  Так и вышло.
  -Не хочешь спросить, что это?
  -Нуууу, - Стелла покусала губы, сдерживая смех. И призналась. - Я была уверена, что ты захочешь сама рассказать мне об этом.
  -С тобой никакого веселья, - обиженно пробубнила Фиона.
  -Итак?
  -Это соглашение, которое мы сегодня в присутствии поверенного заключили с Фейлин.
  -Так вот куда вы ходили вдвоем! Неудивительно, что у вас был такой загадочный вид, когда вы выходили из дома! - Стелла сложила руки на груди и прикрыла глаза, приготовившись слушать.
  -Можешь меня поздравить с выгодным приобретением - я выкупила половину агентства. Правда, пришлось продать дом и забрать у своего поверенного часть средств, но оно того стоило.
  -Выкупила? Когда вы успели договориться?
  Ведьма, которая как раз подносила вилку ко рту, застыла. Запеченные овощи с зеленью съехали вниз и не эстетично шлепнулись на тарелку. Печально вздохнув, Фиа отложила столовый прибор, понимая, что спокойно поесть ей все равно не дадут, глотнула вина и справедливо заметила. - Мы же говорили об этом...
  -Вчера, - Стелла не ожидала от нее такой прыти. Накануне вечером Фиона как бы между прочим поинтересовалась, собирается ли она выкупать часть агенства, чтобы официально стать совладелицей. И готова была помочь ей материально, если бы она этого захотела. Но она отказалась...
  -Фейлин утром пыталась поговорить с тобой еще раз, так сказать, официально, но не смогла к тебе пробиться. Возле дверей твоего кабинета сидели посетители. Она покрутилась рядом, но не решилась идти, так сказать, вне очереди, и отрывать тебя от дел. К тому же, ты не возражала...
  -Странно, что Фейлин согласилась продать половину агентства, - удивленно протянула Агния, любопытно на них поглядывая, - она так радуется, что дела идут в гору! Постоянно повторяет, что сбылась заветная мечта ее покойного отца!
  -На самом деле, она прекрасно знает, что делает, - Фиона покосилась на сестру, протянула руку к блюду с рыбой, подцепила кусочек и выжидательно на нее посмотрела, - ничего не хочешь сказать?
  -Почему ты так уверена на ее счет?
  -В голове твоей подруги уже вовсю играет свадебная музыка, - она подняла взгляд на Дэйда, который увлеченно рисовал. В разговор он не вмешивался, справедливо рассудив, что он его не касается. Заметив, с каким выражением на него смотрит ведьма, он замер. - Правильно, это напрямую связано с тобой.
  -Ты преувеличиваешь, - не поверила ей Стелла.
  -Нисколько. Я на самом деле с таким впервые сталкиваюсь - звучит, да еще как. Красивая такая, мелодичная. Кстати, я ее выбор относительно платья полностью одобряю, хотя была уверена, что она не осмелится на такой фасон. Она вообще уже тщательно распланировала торжество. Выбрала костюм для жениха, подобрала хрусталь на стол и всевозможные украшения. Будет очень торжественно и роскошно, как я считаю. И куда, спрашивается, он собрался?
  Стелла нахмурилась, и задумчиво взглянула на сестру, не понимая, о ком она говорит. А затем заметила горняка, который пытался потихоньку сбежать. Побледневший, порядком смущенный и сбитый с толку мужчина бесшумно поднялся со стула и сейчас пытался улизнуть, стараясь не привлекать к себе внимание тех, кто собрался за столом.
  Оборотни, сидящие к нему ближе остальных, переглянулись и заулыбались. Агния откровенно хихикала, но не выглядела удивленной. Стелла не сомневалась, что Фейлин с ней поделилась своими планами. Теперь она понимала, почему они постоянно собираются внизу, болтают, шушукаются, листают какие-то книги, переговариваются, показывают друг другу яркие картинки и смеются. Фейлин, чувствуя себя ненужной, нашла единомышленницу и подругу, больше подходящую себе по возрасту.
  -Надеюсь, ты не ревнуешь? - Тихо и немного неуверенно спросила Фиона, - ведьмочка подружилась с нашей сестричкой на почве, так сказать, схожих интересов. Агния ведь тоже мечтает выйти замуж за своего оборотня...
  -Своего? - Сдавленно спросила она, поворачиваясь к невозмутимой сестре.
  Ведьма пожала плечами с видом, ясно говорившим о том, что такое положение дел ее нисколько не смущает и кажется естественным. - Мэйт любит ее, но не решается признаться в своих чувствах, потому что считает себя неподходящей парой для юной человеческой девушки.
  -Почему?
  -Они с братом изгои, - пояснила Фиона. Она со вздохом откинулась на спинку стула, видимо, отчаявшись добраться до еды. Неопределенно махнула рукой в воздухе и пояснила. - Какие-то свои, расовые и видовые предрассудки. Чем-то эти ребята не угодили старейшинам, их с самого рождения держали обособленно, а потом и вовсе вышибли из клана по достижении ими соверешеннолетнего возраста. Они пару лет скитались по Тулгуру, пока не попали сюда.
  -Некоторые племена считают близнецов ошибкой богов и относятся к ним настороженно и предвзято, - ровным тоном негромко сообщил Ринат, который даже не улыбнулся, хотя всех остальных поведение Дэйда позабавило. - Предрассудки, конечно, но многие свято верят в то, что им при рождении достается одна душа на двоих.
  -А подслушивать не хорошо, - ядовито заметила Фиона.
  -Ты, похоже, так не считаешь, раз постоянно лазишь по чужим головам, - тут же среагировал хамелеон, удерживая на лице равнодушное и отстраненное выражение.
  Стелла не стала вмешиваться, хотя очень хотелось попросить их прекратить. Она замечала, как задевает мужчину враждебное отношение ведьмы. И с трудом сдерживала желание попытаться помирить сестру и хамелеона. Ринат, надо признать, вел себя бузупречно: корректно, тактично и вежливо. А вот Фиона даже не собиралась скрывать, что не выносит хамелеона и с трудом терпит его присутствие. Упрекнуть сестру у нее язык не поворачивался, хотя умом она прекрасно понимала, что Фиа не права, ведь конкретно этот мужчина ничего плохого ей не сделал.
  Дэйд, между тем, сдавленно кашлянул и "честно" признался. - Дела, нужно идти. Спасибо за ужин...
  -Я бы на твоем месте так не спешила, горняк, - ведьма многозначительно улыбнулась, - если хочешь, чтобы все было в лучшем виде. Фейлин - нежная и хрупкая человеческая девушка, ранимая и не слишком уверенная в себе. Она мечтает о большой, красивой, а главное - вечной любви. О всяких цветочках, подарках, прогулках под луной и прочей романтической ерунде. Так что твой вариант, мягко говоря, не самый лучший...
  -Какой вариант? - Поинтересовалась Стелла, наблюдая за потупившимся горняком.
  -Он хотел купить у своих какое-нибудь красивое кольцо с камнем, сунуть его ведьме под нос, пробормотать что-то о возвышенности своих чувств и предложить ей выйти за него замуж! - Фиона не выдержала, откинула голову и звонко рассмеялась.
  Стелла прекрасно понимала Рината, который опять посмотрел на ее сестру с видом голодного зверя, стосковавшегося по теплу и ласке. Фиа в своем роскошном черном расклешенном платье с длинными узкими рукавами, подчеркивающем все плавные соблазнительные линии, выглядела эффектно и притягательно. Короткие кудрявые волосы обрамляли приятное лицо, подчеркивая необычные глаза, как и большие изящные серьги с крупными зеленоватыми камнями. Глубокое декольте могло вызвать греховные мысли у любого мужчины.
  -Не так все было! - Возмутился горняк, покраснев, как рак, брошенный в кипяток. Судя по сконфуженному выражению на его лице, мужчина готов был провалиться сквозь землю.
  -Даааа? - Не поверила ведьма. Она поднесла руку к виску, постучала длинным отполированным золотистым ногтем по своей голове и промурлыкала. - Кого ты обманываешь, а? Я же знаю, что у тебя здесь...
  -Как-то пренебрежительно ты отозвалась о романтике, - заметил Ринат, убирая шаловливые пальчики Агнии, которая никак не желала угомониться и лезла к нему под руку, листая альбом, довольно небрежно обращаясь с гербарием. Заметив, что от тонкого стебелька отвалился маленький кусочек, он с неодобрением взглянул на девушку, виновато спрятавшую взгляд, и щелкнул ее по носу. Агния забавно сморщилась и громко чихнула. Хамелеон прирастил отпавшую часть растения обратно, и взглянул на ведьму в ожидании ответа.
  -Для меня любое свидание предсказуемо. Это такая скука, сидеть рядом с человеком, чьи мысли о себе ты можешь прочесть, как раскрытую книгу, - закатив глаза, небрежно отмахнулась Фиона. Затем нахмурилась. - И опасно... Тела ведь не всегда можно спрятать так, чтобы их не нашли...
  -Фиа! - Стелла толкнула сестру в бок, та лишь рассмеялась, обняла ее за плечи и мягко произнесла.
  - Да шучу я, шучу. Еще ни одного трупа не нашли, значит, я все сделала правильно!
  -Ну, мне пора, - отсмеявшись, Агния соскользнула со стула, осторожно, с оглядкой на мужчину, наблюдающего за ней с легкой улыбкой, взяла гербарий, и повернулась к сестрам. - Спасибо за ужин...
  -Ты сегодня долго? - Стелле не нравились вечерние занятия Агнии, которые имели обыкновение заканчиваться далеко заполночь. Ринат, заметив ее обеспокоенность, сам начал встречать девушку и провожать ее домой, к дикой зависти женской половины златогорцев, обитающих на их улице.
  -Не знаю, - она состроила гримаску, - как Сиена решит. Она хотела показать мне правильный процесс приготовления зелья, улучшающего слух. Говорит, что в остальных лавках варят и продают какую-то жуткую отраву...
  -Ей и раньше невозможно было угодить, - вздохнула Стелла. Все так, как и должно быть. Агния пройдет обучение и сама станет лекарем. И тогда они будут видеться еще реже... Хотя, справедливости ради стоит отметить, что пять лет они вообще не общались...
  -Никаких посиделок, - строгим и решительным тоном спроизнесла Фиона.
  -Ты о чем? - Округлила глаза Агния.
  -Ты знаешь, о чем я, - ведьма хмуро смерила ее долгим пристальным взглядом, - мне не нравится девушка, которая набивается к тебе в подруги. Скользкая, изворотливая лгунья... Поэтому будь любезна ответить на ее приглашение отказом, сегодняшний девичник отменяется...
  -Стелла!
  -Ты видела эту девушку? - Она повернулась к сестре, та кивнула, прикрыв глаза.
  -Я была в лавке, когда она заглянула, чтобы поболтать с Агнией.
  -Извини, малышка, - Стелла развела руками, - с телепатом не поспоришь!
  -Она правда преследует какие-то свои цели? - Напряженно спросила девушка, бледнея.
  -Да, хочет с твоей помощью втереться в доверие лекарши, подружиться с ней и убедить взять в ученицы.
  -Вот она... - девушка зло поджала губы, яростно сверкнула глазами и решительно сказала, - ну я ей покажу!
  -Пойдем, провожу, - Ринат плавно поднялся. Стелла покосилась на его пустую тарелку, хамелеон так и не притронулся к еде, но смолчала. - По дороге расскажу про последние цветы. По закону подлости твоя наставница неприменно начнет спрашивать о них, а ты ничего не сможешь сказать в ответ.
  -Спасибо, - просияв, Агния помахала всем рукой на прощание, прихватила пирожок с тарелки и направилась к дверям. Проходя мимо оборотня, она не удержалась и взглянула на него, но Мэйт даже головы не поднял. Едва слышно вздохнув, девушка прошла мимо и вышла из комнаты.
  -Глупости, - внезапно произнесла Фиона, скривившись.
  Стелла выгнула брови и настороженно спросила. - Ты к кому обращаешься?
  -К нему, - ведьма указала на оборотня, который поднял голову, прямо встречая ее взгляд. Мэйт усмехнулся, весьма безрадостно, и произнес тоном, показывающим, что он абсолютно уверен в своей правоте.
  -Нет, амана, - Стеллу слегка покоробило обращение, которое раньше всегда адресовывалось ей. Все верно, Фиона стала совладелицей агентства, теперь она здесь - законная хозяйка...
  -А ты действительно не жалеешь о своем выборе?
  Она улыбнулась и потрепала Фиону по плечу, стараясь ее приободрить. - Мы с моим внутренним голосом сошлись во мнении насчет того, что мое будущее не связано с агентством. Значит, нужен тот, кто будет управлять им.
  -Ваша сестра заслуживает лучшего, чем участь жены изгоя...
  -Мэйт, - Фиона опрелась локтями на стол, положила подбородок на сплетенные ладони и с усмешкой сказала, - она хочет тебя... Оборотня, изгоя... Для нее это вообще не важно, она любит тебя! Стелла, скажи ему!
  -Я не устаю ему об этом повторять, - Руд вздохнул, - но он уперся, ни в какую не отказывается от своего решения. Нам с детства внушали мысль о том, что мы - неправильные. Только я относился к мнению старейшин наплевательски, потому что не чувствовал себя каким-то ущербным, и не забивал себе голову всякими пустяками. А Мэйт привык думать, что счастье - это не для таких, как мы...
  -Вам не кажется, что он имеет право на собственное мнение? И сам волен решать, что лучше для него?
  -Тактичность сейчас ни к чему! И вообще, - возмутилась Фиа, - ты за кого, интересно мне знать? Мы говорим о счастье нашей сестры, между прочим!
  -А ты уверена, что в случае женитьбы на Агнии сам Мэйт станет счастливым, м? - Она приподняла брови.
  Молчание, повисшее в столовой после ее вполне безобидного вопроса, заставило ее невесело улыбнуться.
  -Хорошо, попробуем по другому, - виновато вжав голову в плечи, пробурчала Фиона.
  -Надеюсь, ты не собираешься воздействовать на любимого человека нашей сестры с помощью своей силы?
  -Оборотня, - механически поправила ведьма, и улыбнулась. - Я хочу, как лучше...
  Стелла так и не поняла, каким образом Фиона смогла за считанные минуты сломать устойчивые предрассудки Мэйта, убедить его пересмотреть свои жизненные ценности, поверить в себя и свои чувства, и отправить за обручальным кольцом к горнякам со словами о том, что они лучшие ювелиры...
  -Наверное, он очень жалеет, что я в свое время не позволила ему тебя загрызть. - Стелла зло покосилась на сестру, которая с довольным видом ослепительно улыбнулась ей. - Что ты с ним сделала?
  -Вправила ему мозги, - отмахнулась Фиона невозмутимо, берясь за вилку, - не благодарите и дайте мне уже поужинать. Я умираю с голоду...
  -А я причем? - Сдавленно и жалобно простенал бледный Руд. - Мне-то за что досталось?
  -Да вы - близнецы, - отмахнулась ведьма, не отрываясь от еды, - на них так всегда действует. Ничего, через пару часов пройдет... У тебя, но не у Мэйта...
  -А я готов все сделать сам. - Дэйд шустренько вскочил и едва ли не бегом бросился к двери, - и не надо в моих мозгах копаться! С ними все в порядке!
  -А говорят, мужчин невозможно заставить жениться, - флегматично проводив убегающего горняка долгим взглядом, произнесла Фиона. Пожала плечами, и вернулась к прерванному занятию.
  -Да уж, - медленно и вдумчиво протянула Стелла. Она оглянулась, выглядывая в окно. Дэйд даже на улице не снизил скорость шага, стараясь как можно быстрее оказаться подальше от дома. И ведьмы. - Ты страшная женщина...
  -Знаешь, командир отряда, в котором я служила, постоянно повторял, что самое главное - это уважение. И не важно, благодаря чему оно появляется. Так что, если это страх, пусть так. Невелика цена...
  *****
  Стелла с трудом сдержала рвущийся из груди смех. Напустив на себя спокойный и слегка отстраненный вид, она на самом деле с искренним восторгом наблюдала за тем, как Мэйт отточенными и стремительными, выверенными и красивыми движениями наносит еще один слой золотистой краски на резную панель над большим окном. Она прижала пальцы к губам и подошла ближе, чтобы лучше рассмотреть причудливую резьбу, украшающую ставкни и наличник. Да, должна была признать она, братья потрудились на славу...
  Заинтересованные взгляды соседей, которые под разными предлогами постоянно оказывались рядом с их домом, и их восхищенные перешептывания были для оборотней лучшей наградой. Руд широко улыбался, довольный и счастливый, с нескрываемым удовольствием слушая поток похвалы, льющийся на них со всех сторон с самого утра. Более застенчивый Мэйт старался держаться в тени и не показываться на глаза многочисленных прохожих. Когда Руд, отвечая на очередной, бесчисленный по счету вопрос насчет резьбы похвастался, что именно Мэйт сделал ее, оборотень и вовсе ушел внутрь пристройки, стараясь избежать пристального внимания к своей персоне.
  Ей тоже очень сильно хотелось похвалить талантливых братьев, но приходилось вести себя сдержанно. А причина этого удобно устроилась на скамейке, отстраненно обрывая розу и делая ехидные замечания по поводу работы оборотней, заставляя их носиться туда-сюда, в поисках тех огрехов, о которых говорила ведьма.
  Фиона покачала стройной и загорелой ногой, обнаженной высоким разрезом на очередном фантастически-соблазнительном платье цвета заката, открывающим ее покатые плечи и изящные руки. Полюбовалась своим безупречным маникюром и неопределенно указала куда-то длинным красивым пальчиком, увенчанным кольцом с крупным алым камнем.
  -У вас краска потекла, - ровным и слегка сочувственным тоном сообщила она переглянувшимся оборотням, - воооон там, на стене...
  Конечно, уточнять на какой именно стене она углядела безобразие, нарушающее, по ее мнению, общую картину, женщина не собиралась и вернулась к несчастному цветку, безжалостно отрывая лепосток за лепестком, бросая их себе под ноги.
  -И давно так продолжается? - Покусав нижнюю губу, участливо поинтересовалась Стелла у Руда, растерянного и бледного, с всклокоченными волосами, дико сверкающими глазами и перемазанным краской лицом.
  Оборотень страдальчески вздохнул и неуверенно покосился на ведьму, делающую вид, что она вообще не имеет никакого отношения к устроенному переполоху. Так, мимо проходила, решила на скамеечку присесть, передохнуть... Невинный взгляд изумрудных глаз мог обмануть кого угодно, но только не родную сестру, которая слишком хорошо знала, что означают золотистые искорки, лихо отплясывающие в бездонной глубине.
  Сложив руки на груди, она с укоризной повернулась к ней, ожидая ответ на свой вопрос, проигнорированный несчастными братьями.
  -Смотря что ты имеешь ввиду, - уклончиво ответила Фиа, небрежно передернув плечами. Прищурившись, она внимательно оглядела ее, и полюбопотствовала, на этот раз безо всякого ехидства. - Как поживает маг?
  -Не знаю, - Стелла отвела взгляд.
  -Ты же утром пошла к нему!
  -Да, - она смущенно кашлянула, - но не дошла...
  -Сложно с тобой. Крошечный шажок вперед и опять топтание на месте! Зря ты тянешь кота за хвост, - высказала свое мнение Фиона. И припугнула сестру. - Вот явится в город какая-нибудь ушлая чародейка или аристократка, живенько возьмет его в оборот и оставит тебя с носом! Потом будешь локти от досады кусать!
  -Не буду, - Стелла покосилась на свои руки, обтянутые белой кожей удлиненного жакета, расшитого серебряной нитью. И с насмешливой улыбкой предприняла попытку, естественно, заранее обреченную на провал. - Потому что не достану!
  -Могу помочь.
  -Спасибо, не стоит, - она представила свою руку, выгнутую под каким-то немыслимым углом. Почему-то шевелящую пальцами. И хмыкнула. - Ни зачаровывать, ни ломать!
  -А если серьезно, что тебя останавливает? Колдун от тебя безума, вон, даже хамелеона не прихлопнул за то, что он в его защите ковырялся! Только не надо говорить, что он тебе совершенно безразличен! Не обессудь, не поверю!
  Стелла неопределенно пожала плечами, не торопясь отвечать. А что она могла сказать? Правильно подметила Фиа - шаг вперед... Вот только она не собиралась топтаться на месте, а готова была сделать парочку шагов назад. Ее чувства оставались неизменными, а вот решимость довести дело до конца стремительно таяла.
  -Прошлое не вернуть...
  -Фиона, давай не будем об этом...
  Ведьма не стала упорствовать и замолчала. Устав стоять над сестрой, взывая к ее совести, которой, вполне возможно, уже и не осталось, она присела рядом с ней.
  -Почему не осталось? - Еще один красивый розовый лепесток закружился в воздухе и медленно осел на землю. Фиа подняла на нее смеющийся взгляд. - На донышке плещется...
  Отчаянным жестом закатив глаза, она сердито фыркнула и указала рукой на братьев, сердито поглядывающих на ведьму. Как Стелла и полагала, ничего они, разумеется, не нашли...
  -Долго ты их мучаешь?
  -То, что я делаю, называется инспекцией произведенной работы, - наставительно поправила ее сестра, с сожалением покрутив жалкий тонкий стебелек, оставшийся от уничтоженного цветка.
  Поймав ее взгляд, направленный на розовый куст, цветущий рядом с крыльцом, она решительно и категорично заявила. - Я больше не отдам ни единого цветка тебе на поругание!
  -О, значит, Лане можно их рвать, а мне - нет?
  -Лана составляет букеты и расставляет их по комнатам, чтобы наполнить дом красотой и уютом, - с нажимом произнесла Стелла.
  Фиона иронично фыркнула и выбросила стебелек. - Ненавижу цветы...
  -Почему? - Она склонила голову к плечу, внимательно оглядывая сестру долгим взглядом. Насколько она помнила, Фиа относилась к ним совершенно спокойно и никогда не бросала с дикими криками подаренный букет в лицо тому, кому хватило ума подарить его ей.
  -Года три назад, когда я еще не научилась полностью контролировать свою силу, - медленно и неохотно начала Фиона, явно заставляя себя говорить, - я нарвалась на границе на демона. Среднего, не очень могущественного, но достаточно сильного. Выяснила я это, правда, не сразу... А тогда, когда он отразил ментальную атаку, пробил мой щит, нанес вполне реальный удар кинжалом мне в живот, и сбежал, бросив умирать. Почему-то единственное, о чем я могла думать тогда, это цветы... Их было очень много там, где я лежала, истекая кровью. Они покрывали землю сплошным ярким и душистым ковром. Если честно, я расценила это как издевку...
  -Как ты спаслась? - Стелла с трудом проглотила тяжелый ком, перекрывший горло и мешающий говорить. Заставив себя разжать судорожно стиснутые пальцы, она постаралась удержать на лице спокойное выражение. Хотя внутри все скрутилось в тугой узел от волнения и холодного, противного страха, запустившего в ее душу мерзкие липкие ледяные пальцы.
  -Повезло, - Фиона выгнула брови, и продолжила ровным и обыденным тоном, - моему напарнику не понравилось мое долгое отсутствие, и он пошел меня искать...
  -Как вы его увидели? - Не то восхищенно, не то раздраженно спросил Руд, высовываясь из окна пристройки. Пока длился их непродолжительный разговор, оборотни успели осмотреть творение своих рук от фундамента до крыши, и таки отыскали пресловутый потек краски. На самом верху, едва заметный...
  -У меня превосходное зрение, - не моргнув глазом, соврала Фиона.
  -Сомневаюсь, что оно может сравниться с остротой зрения оборотней, - не поверила ей Стелла. И потребовала. - Сознавайся, колдуешь, да? Даже они не сразу смогли найти недочет, о котором ты говорила...
  -Они сами попросили оценить их работу, - возмутилась ведьма, сверкнув глазами, - непредвзято и беспристрастно.
  -По-моему, - Стелла сморщила нос, - ты придираешься...
  -Я помогаю им устранить мельчайшие огрехи, - отмахнулась от нее Фиа, - и превратить их творение в настоящее сокровище.
  -Вас послушать, так здесь сплошь эти самые пресловутые огрехи, - пробормотал себе под нос Руд, возвращаясь к прерванному занятию. Едва он поднял ведерко с краской, взял в руку кисть и примерился, как ведьма насмешливо протянула. - А на среднем окне у вас наличник слева длиннее, чем справа. Незначительно, конечно. Совсем чуть-чуть... Но если уж мы заговорили о совершенном зрение оборотней...
  -Фиа, - Стелла укоризненно покачала головой, - долго ты еще осбираешься над ними издеваться?
  -Ну а чем еще мне заняться, дорогая? - Ведьма тяжело вздохнула. - Я умираю со скуки...
  -Прогуляйся по городу...
  -Часа полтора назад вернулась с рыночной площади...
  -Можем сходить в таверну к близняшкам...
  -Я не готова целый вечер слушать о несчастной и неразделенной любви этой, как ее, а, Очаровашки. Ей, похоже, понравилось плакаться мне в жилетку!
  -Давай навестим Демира...
  -Он чувствует себя очень неловко в моем присутствии. Не надо было говорить ему о том, что я - телепат. Теперь он старается не думать о том, что мы можем в любой момент уехать из города, но получается только хуже!
  -Как насчет ювелирной лавки?
  -Я оставила там солидную часть своего быстро скуднеющего состояния...
  -Похода к модистке?
  -Шкаф скоро не выдержит и лопнет. Дверцы и так едва закрываются...
  -Ну, тогда пойдем в городскую библиотеку!
  Фиона вытаращилась на нее, как на ненормальную. Потом задумчиво протянула "аааа", и с ехидцей произнесла. - Кое-кто страдает от того же, что и я. После неудавшегося побега градоправителя в Златогорске наступила такая тишь и благодать, что вам всем, как и мне, нечем заняться...
  -Почему сразу всем? - Уязвленно спросила Стелла. Покачав ногами, она призналась. - От безделья страдаю только я... Дэйд постоянно возится с вампалом, выгуливает его по ночам. А днем занимается задним двором, я разрешила ему делать все, что ему заблагорассудится....
  -Зря, - не оценила ее благородство Фиона, - Фейлин как-то мечтательно протянула, что грезит о собственном благоустроенном пруду, где можно будет купаться в жару. Так что я на твоем месте не выходила бы на задний двор сонной. Можно вполне в скором времени выйти на террасу, пройтись пару метров и бултыхнуться в пруд...
  -Надо поговорить с ним, - насторожилась Стелла, не чувствуя вострга от таких радикальных изменений.
  -Хорошо, а остальные?
  -Агния пропадает целыми днями в лавке Сиены. Фейлин снова взялась за учебу, ей недавно сильно влетело от наставницы за многочисленные прогулы, и она теперь наверстывает упущенное.
  -Видела я ее наставницу, - Фиа недовольно поморщилась, - надменная, высокомерная и нудная до невозможности самоуверенная колдунья. Начала расспрашивать, где и у кого я училась, какой стихии отдаю предпочтение, и что вообще из себя представляю...
  -Она вела себя вежливо и учтиво, - не согласилась с ней Стелла, ставшая свидетельницей короткого, не сложившегося разговора.
  -Я умею читать между строк, - не моргнув глазом, ответила ведьма, - я ей не понравилась, это было очевидно.
  -И ты расстроилась из-за этого?
  -Шутишь? Даже кремовые пирожные Ланы не всем нравятся, что уж говорить обо мне...
  Стелла не выдержала и рассмеялась. Отсмеявшись, она указала на братьев. - Мэйт и Руд тоже постоянно заняты.
  -И мы плавно приблизились к тому, о ком ты хотела сказать в самом начале, но промолчала, - насмешливо сказала Фиона, закатывая глаза. - Брось, Стелла. Я же вижу, как ты относишься к притворщику...
  -Ринат заслуживает хорошего и уважительного отношения, - настойчиво произнесла она, прищурившись, - он, между прочим, очень помог нам, когда раздобыл письма градоначальника и откопал припрятанное золото в его подвале!
  -Еще бы! Для него нет ничего естественнее, чем воровать и совать свой нос в чужие дела!
  - Если ты не забыла, мы с тобой договорились кое о чем на его счет. Ты оскорбляешь Рината только в том случае, если имеешь на это право!
  -Весьма неопределенная формулировка, - отмахнулась от нее сестра, - особенно учитывая тот факт, что я всегда права! Я специально не стала тебе на нее указывать, чтобы ты потом не смогла ко мне придраться из-за якобы предубежденности с моей стороны!
  -Выходит, наше соглашение уже закончилось? - Она приподняла правую бровь и поддела сестру. - Ненадолго же тебя хватило!
  -Я вообще делаю вид, что не замечаю его, - огрызнулась Фиона, - но ему, скажите на милость, тоже мне, принц нашелся, это тоже не нравится! Мне кажется, для того, кем он является, он слишком много на себя берет!
  -Любому не понравится такое отношение, Фиона!
  -А мне не нравится он сам, и что делать?
  -Ты могла бы быть немного вежливее...
  -Не могла бы, - отрезала ведьма ледяным тоном, - и точка...
  -Попросить Илара перебросить вас на необитаемый остров, что ли? - Устало спросила Стелла, ни к кому конеретно не обращаясь. Она на самом деле устала, как от вынужденного безделья, тесно переплетающегося со скукой, так и от враждебности Фионы, не желающей идти на мировую.
  Ринат, к его чести, вел себя безукоризненно-вежливо, выдержанно и корректно. Что не останавливало ведьму с поистине богатым воображением, которая не уставала зло подшучивать над ним. Хамелеон в таких случаях лишь вежливо выгибал тонкую изящную бровь, напускал на себя заинтересованный вид, и слушал ее. Казалось, его ничуть не задевает враждебность женщины, но Стелла часто ловила его взгляд, направленный на ведьму. И выражение красивых ярких глаз мужчины ей откровенно не нравилось...
  -Кстати, о хамелеонах и их умственных способностях... Вернее, об отсутствии оных. - Флегматично произнесла Фиона, внезапно нарушив длительное молчание. Стелла не торопилась возобновлять разговор, потому что откровенно злилась, а Фиа, похоже, думала о чем-то своем.
  Потерев лоб, она тяжело вздохнула, и не став упоминать о том, что ведьма постоянно обвиняла его по поводу и без, потребовала. - Доказательства! И, так как ты всегда считаешь, что права, как выяснилось, я требую неопровержимых доказательств его умственной несостоятельности! Потому что знаю его немного дольше, чем ты, и он успел произвести на меня впечатление очень умного, хм, человека!
  -Да пожалуйста! - Немедленно отозвалась Фиа, неодобрительно поджимая губу. Ее явно не устраивало заключенное между ними соглашение, которое она окрестила "временным", и лояльность младшей сестры к хамелеону. Поправив бархатку, отделанную алыми капельками гранатов, украшающую ее длинную стройную шею, она скучающим тоном произнесла. - Притворщик вернулся не один. Он привел домой гостью! Должна заметить, весьма необычную гостью!
  Стелла удивленно вскинула голову, чтобы взглянуть на дорогу, проходящую мимо дома. Прохожие, убедившись, что братья скрылись в пристройке, а у дома сидят хозяйки, не спешили заговаривать, предпочитая проходить мимо, не привлекая к себе внимание. Поэтому она и не обратила внимания на пару, остановившуюся неподалеку. Рассмотрев хорошенько, кто стоит на тротуаре, она потрясенно присвистнула.
  Ринат улыбнулся уголками губ, поймав ее потрясенный взгляд. Он был необыкновенно хорош в черных узких брюках и приталенном пиджаке с воротником-стойкой и длинными рукавами, расшитом серебряной вышивкой на груди. Он держался с небрежным величием и изяществом, свойственным только особам благородных кровей, которых с детских лет обучают выдержке. Совсем юные девушки и взрослые женщины, оказывающиеся с ним на одной стороне тротуара, пожирали взглядом высокого статного красавца, обладающего каким-то свойством, которое более практичная, чем она, Фиона нарекла природным магнетизмом. И не удерживались от соблазна взглянуть на него еще раз: они отходили на пару шагов и все, как одна, оглядывались на него с одинаковой робкой надеждой на то, что он смотрит им вослед.
  А рядом с ним стояла незнакомая ей девушка, не уступающая ему по красоте. Она была обладательницей точеной изящной фигурки. Золотисто-желтое открытое платье выгодно подчеркивало все соблазнительные линии пленительного тела. По покатым плечам струились роскошные густые кудри огненно-красного цвета. Девушка неуверенно взглянула на них, как ребенок, сжалась, втянув голову в плечи, и робко взглянула на стоящего рядом хамелеона в поисках поддержки. Огромные изумрудные глаза отразили испуг. Алые пухлые губы подрагивали от волнения, а прелестное личико с совершенными в своей правильности чертами, дерзким маленьким носиком и высокими точеными скулами, побледнело.
  -Ну, - Стелла, несмотря на удивление и растерянность, старалась быть объективной, - девушка совершенно очаровательна и прелестна...
  -О да, - с холодной иронией в голосе издевательски протянула Фиона, - чудное личико. Красивые губки... и наверняка острые зубки...
  -Ты не можешь судить о характере этой девушки, даже не зная ее! - Возмутилась Стелла. Неожиданная мысль, пришедшая ей в голову, заставила ее хитровато прищуриться. - Мне кажется, тебя заинтересовала личная жизнь Рината...
  -О, да. Только о нем целыми днями и думаю. Прям не знаю, как засну сегодня, - язвительно прошипела Фиа, - его личная жизнь мне просто покоя давать не будет!
  -Хорошо, - Стелла защитным жестом выставила вперед руки, показывая, что согласна с ней, - тогда почему ты так насторожилась? Мы же еще ничего не знаем. Вот познакомит он нас со своей спутницей, объяснит, в чем дело, тогда и будешь делать выводы!
  -Надеюсь, знакомство не будет близким, - с каким-то странным намеком сказала ведьма.
  -Я так понимаю, ты уже забралась в голову этой красавицы? - Внутренний голос лаконично посоветовал ей воспринять это, как данность. Все равно ругаться уже бессмысленно...
  -Просто прочитала ее мысли, - без признаков раскаяния призналась ведьма, - и мне они не понравились.
  -Ты же знаешь, что это не правильно, читать чужие мысли? - Пожурила сестру Стелла. - Могла бы подождать, пока нас познакомят...
  -Если честно, я не горю желанием знакомиться со спутницей нашего опрометчивого друга, - она скривила губы в сардонической улыбке, - не подумай, я лишена расовых предрассудков, - услышав собственные слова со стороны, она прижала руку к груди, и рассмеялась. Сквозь бархатистый воркующий смех она едва слышно произнесла, - когда речь не идет о хамелеонах, конечно.
  -И чем тебе не угодила эта незнакомая нам девушка?
  -Тем, что она - вампирша, - невозмутимо ответствовала Фиона, покачивая ногой, - я, конечно, ничего не знаю о его пристрастиях. Может, притворщика, которого ты постоянно выгораживаешь, тянет на зубастеньких... Любит, так сказать, поострее...
  -Я не выгораживаю его! - Резким взмахом руки отмела она нелепое обвинение сестры. - Я стараюсь быть объективной! - Задумчиво покусав губы, она напряженно спросила. - Ты уверена? - Стараясь не показывать своего волнения, она медленно поднялась со скамейки. Спутница хамелеона уже не казалась ей такой милой и очаровательной. Потому что она прекрасно знала, под внешней совершенной красотой могла скрываться не только могущественная сила, но и безжалостность, кровожадность и коварство.
  -Как раз в этот момент она с удивлением думает о том, что дома в Златогорске совершенно не похожи на те, что она привыкла видеть в Сароне. Там все изысканно и величественно, а здесь, скорее - очаровательно и мило. И ей это очень нравится...Судя по всему, она недавно перебралась в город и еще не успела привыкнуть к его внешнему виду.
  -Ринат никогда не совершает необдуманных поступков. Понимаю, ты ему не доверяешь, но я его все же выслушаю...
  -Мне безразлично, кто значится у него в сердечных подругах, хоть суккуб! - Отмахнулась Фиона с безразличным видом. - Главное, чтобы они миловались подальше от вас с Агнией! Я не допущу, чтобы она распускала клыки в присутствии нашей маленькой сестренки!
  - Она скоро замуж выходит, - напомнила Стелла. И вкрадчиво поинтересовалась. - Фиона, а ты уверена, что она вампирша? Может, ты ошиблась, и она демон, или, возможно, хамелеон?
  -Можем провести эксперимент, - предложила ведьма с кривой усмешкой, - давай кто-нибудь из нас порежет палец?! Вот тогда ты и увидишь истинное лицо этой "демонессы"... Вернее, голодный оскал хищной нечисти...
  -Хорошо, хорошо, убедила! - Она быстро вскинула руку, призывая сестру остановиться. - Интересно, зачем он привел ее сюда?
  -Захотел получить твое благословение? - Ехидно предположила ведьма. - Ну, знаешь, как это бывает. Сейчас упадут тебе в ноги, признаются в вечной взаимной любви, и испросят разрешение на брак... - Затем, посерьезнев, негромко произнесла. - Не думала, что в Златогорске есть вампиры. Обычно они выбирают куда более крупные поселения, нежели этот городок, ведь в многолюдной толпе проще всего затеряться.
  -Возможно, ей не нужно прятаться...
  -Я восхищаюсь твоей тактичностью, - потерев между собой указательный и большой пальцы, она усмехнулась. - И верой в лучшее. Ты ведь на самом деле не сомневаешься, что у него есть объяснение своему странному поступку?
  -Я знаю Рината, - поймав лукаво сверкающий взгляд сестры, в котором плясали золотистые искорки, она серьезно произнесла. - Не надо язвить насчет того, что он оказался высшим!
  -Ты сама все сказала, - Фиона плавно поднялась, - мне не пришлось ничего говорить...
  -Хорошо, - она скептическим жестом выгнула бровь, - ну и зачем, по-твоему, он привел к нам вампиршу?
  -Раз ты спрашиваешь, - ведьма задумчиво коснулась длинными изящными пальцами маленького подбородка, сощурила изумрудные глаза и с невинной улыбкой высказалась. - Мне кажется, он встретил свою давнюю знакомую и пригласил ее на обед. Как ты можешь догадаться, в качестве основного блюда подадут всех нас...
  Стелла украдкой взглянула на хамелеона, стоящего в стороне. И заметила, как помрачнело красивое лицо мужчины после насмешливых слов ведьмы. Она неловко кашлянула, вспомнив о совершенном слухе Рината. Она разволновалась из-за вампирши, и думать забыла о том, что он может слышать их разговор так, словно стоит рядом, а не в стороне.
  Ринат, как обычно, проявил тактичность, позволив им справиться с удивлением. Словно прочитав ее мысли, он прозаично усмехнулся, с безупречной вежливостью попросил девушку подождать минутку и направился к ним быстрым шагом.
  -Амана, - успешно игнорируя многозначительное и неодобрительное молчание помрачневшей ведьмы, он изящно склонил голову, приветствуя ее, - вчера вечером вы жаловались на скуку. - Его глаза искрились от смеха. - Похоже, какие-то боги услышали вас и решили помочь справиться с бездельем, подкинув работу.
  -То есть, эта девушка - не твоя подруга? - Нахмурившись, спросила Стелла.
  Хамелеон выгнул левую бровь, скользнул ироничным взглядом по Фионе, и вкрадчиво заметил. - У вашей сестры очень богатое воображение...
  -И какая помощь ей нужна?
  -Адаптация, - Ринат оглянулся на смущенную вампиршу, нерешительно осматривающуюся по сторонам с детской непосредственностью и восторженностью. Особенно ее заинтересовали дети, запускающие воздушного змея. Они смеялись, перебегали с одной стороны улицы на другую, путались под ногами у взрослых, которые или смеялись, или просили их быть осторожными и не мешать остальным. Прекрасные глаза сияли, она робко улыбалась, сжимая пальцами тонкую ткань прелестного платья. - Лилайн обратилась ко мне пару часов назад. Кто-то рассказал ей о том, что я работаю в "АСАЛиН", и она решила, что это - ее шанс. Из ее спутанного рассказа я понял, что она всего пару недель назад покинула Лас-Тирас и приехала в Златогорск.
  -Зачем? - Кисло спросила Фиона. Ее вид ясно говорил о том, что она предпочла бы, чтобы вампирша осталась там, где ей и следовало находиться - на исторической родине, в огромном городе-княжестве, основанном вампирами. Стелла же не спешила судить так категорично и резко.
  -Она хочет остаться здесь, не так ли?
  -Я говорил, что меня беспредельно восхищает ваша проницательность? - С улыбкой спросил хамелеон.
  -Да, пару раз, - она кивнула.
  -Значит, это правда? - Ведьма нахмурилась и неодобрительно посмотрела на нее. - В твоем голосе, сестренка, я слышу заинтересованность. И мне это сильно не нравится. Как и то, - она с обвинением наставила палец на Рината, вопросительно вскинувшего бровь, с удивлением глядя на указующий перст, - что он пытается навязать тебе чужие проблемы. Стелла, в самом деле, ты собираешься помогать вампирше, которая может в любой момент проголодаться, выпустить свои клыки, перекусать всех и отправить нас прогуляться к предкам?
  -Категоричность суждения досталась тебе от матери, не так ли? - Вежливым тоном, с крошечной долей безразличия, поинтересовался хамелеон, удерживая на красивом лице отстраненное выражение.
  -Не твое дело, - отрезала Фиона, начиная злиться, судя по засверкавшим алым отсветом глазам.
  -Я все больше и больше с каждым днем склоняюсь к той мысли, что вас нужно отправить на необитаемый остров! - Стелла потерла лоб и перевела дух.
  -Не знаю, что происходило в семье Лилайн, и почему она так сильно хочет жить среди людей, - Ринат пожал плечами, - но она мечтает об этом. За то время, пока мы говорили, я совершенно убедился в том, что она не может думать ни о чем другом. Эта идея полностью захватила ее. Но, к сожалению для нее, она ничего не знает о человеческих обычаях и традициях. Она засыпала меня разными вопросами, и я понял, что все, что она знает о людях, основано на тех знаниях, которые она почерпнула из книг.
  -Ты не хуже меня знаешь, что для начала она должна была обратиться в Хантар, чтобы встать на своеобразный учет новоприбывших.
  -Она именно так и сделала, - хамелеон прикрыл глаза, - сразу же после своего приезда. Она даже испугала стражника своей страстной готовностью оказать ему содействие. Бедняга не успевал записывать за ней, так быстро она говорила.
  -Значит, она переговорила с главой Хантара?
  -Ваш брат счел доводы Лилайн разумными, а ее саму - не опасной для горожан. Он устроил ее встречу с советниками и городскими магами.
  -И как прошло собеседование?
  -Лилайн произвела неизгладимое впечатление. Они единогласно признали, что она может быть полезна для общества и выдали ей документы с правом на проживание в городе. Она времени даром не теряла, и уже сняла милый домик в центре города. Лилайн с таким восторгом описывала его, что я не сомневаюсь, она полюбила его всем сердцем. И нашла себе работу в модном ателье.
  -Она просто очаровала их, вампиры умеют быть невообразимо обаятельны, когда им это нужно, - Фиа выглянула из-за хамелеона на вампиршу, с завидным терпением ожидающую конца разговора. Нахмурилась и поставила Рината в известность. - Ты мне вообще-то обзор закрываешь...
  -Остановись я с другой стороны, ты все равно нашла бы, к чему придраться. Например, солнце стало бы слепить тебе глаза или ветер подул бы не так, как обычно...
  -Ха, ха, ха, - уничижительно протянула Фиона.
  -Так, все, - Стелла положила руку на плечо сестры, призывая ее успокоиться, и попросила Рината. - Пожалуйста, позови девушку. Наши перешептывания ей наверняка неприятны.
  -Добрый день, - вампирша, подчинившаяся призывному жесту хамелеона, подошла к ним без колебания, чарующе улыбнулась и мелодичным, певучим голосом представилась. - Меня зовут Лилайн Эсс Тирайн. Прошу прощение за мое бестактное поведение, но я не решилась напрямую обратиться к вам, потому что не была уверена, что вы расцените мой визит правильно. Я много слышала о вашем агентстве, и о том, что вы работаете с нечистью, и подумала, что вы сможете помочь мне. Поэтому и обратилась к одному из ваших сотрудников, - она смущенно пожала плечами и призналась, - в таверне, где я расспрашивала о вас, мне сказали, что он с недавних пор работает в "АСАЛиН"...
  -Да, его испытательный срок скоро закончится, и мы как раз подумываем над тем, как бы покорректней сообщить ему о том, что он не принят на работу, - холодно произнесла Фиона, смерив хамелеона пронзительным взглядом с головы до ног. Это прежнее обличье мужчины не привлекало к себе лишнего внимания и не вызывало вопросов. А вот появление такого красавца, каким он был на самом деле, не прошло незамеченным. Соседи стали расспрашивать о нем, к счастью для всех, принимая Рината за эльфа. Правда, были и те, кто не сомневался, в агенстве работает дракон...
  -Она шутит, - со вздохом произнесла Стелла, заставив себя непринужденно улыбнуться.
  -Вы мне поможете? - Девушка умоляюще сложила руки перед грудью. - Я очень, очень, очень сильно хочу остаться в Златогорске! Но для этого мне потребуется ваша помощь, сама я не справлюсь! Для меня люди - большая загадка, а ключа к разгадке их тайн у меня, к сожалению, нет! Я боюсь сказать что-нибудь не то, совершить поступок, который может быть неправильно понят, или просто неудачно пошутить... Это так тяжело, пытаться понравиться тем, кого ты не знаешь и не понимаешь!
  -Не хочу вас обнадеживать... - Стелла рассудила, что не стоит давать вампирше ложную надежду. Она не знала, чем они могут ей помочь. Фейлин была единственной, кто имел представление о работе лекарей душ, ведь она с детства интересовалась тем, что делает ее отец. Она часто оставалась в кабинете, когда к нему приходили посетители. Джером никогда не прогонял ее, а пациенты в большинстве своем оказывались очарованы непосредственным прелестным ребенком, поэтому не просили увести девочку. Нужные знания у нее имелись, это правда. Пусть и без должного опыта... Но она совершенно не подходила на роль человека, который смог бы помочь девушке освоиться в человеческом обществе. По одной простой причине - она боялась всего на свете. Вампиров в том числе...
  Стелла понимала чувства Лилайн, осознавала, что за мотивы движут ею, но не имела ни малейшего представления, что нужно сделать, чтобы заставить Фейлин приблизиться к вампирше ближе, чем на арбалетный выстрел. Да она в панике убежит при одном ее виде, закроется в своей каморке и забъется под стол! Нет, вариант с ведьмой отпадает сразу, она не захочет связываться с новой клиенткой... И, даже если случится чудо, и девушка отважится остаться наедине в кабинете с вампиршей, она все равно не сможет выдавить из себя и слова. Кому, как ни Стелле знать, что от волнения и страха у Фейлин язык немеет и отказывается поворачиваться. Она так и будет сидеть, и таращиться огромными глазами на посетительницу, не в силах выдавить из себя и звука...
  -Значит, вы хотите почувствовать себя человеком, - задумчиво произнесла Фиона странным тоном, заставив ее с удивлением оглянуться на нее. Она старательно подбирала подходящие слова для мягкого и тактичного отказа, а ее сестра тем временем с интересом рассматривала вампиршу, как сложную головоломку. Фиа улыбнулась, словно ее позабавила эта мысль.
  -Как... как вы догадались? - Девушка сильно побледнела. Она затравленно осмотрелась по сторонам, будто хотела убедиться в том, что над ней никто не смеется. - Я никому не говорила об этом!
  Ринат не казался удивленным, он лишь едва заметно улыбнулся уголком губ. Зато Стелла смотрела на Лилайн с искренним недоумением и неприкрытым изумлением. Не дождавшись взрыва смеха или вспышки гневного осуждения и непонимания, вампирша несчастно вздохнула и робко призналась. - Да, я мечтаю именно об этом! Я хочу почувствовать себя человеком, понять, каково это, пережить все чувства и эмоции, которые свойственны людям! Наверное, это безумие... - И после короткой заминки дрожащим от волнения голосом спросила. - Вы - лекарь душ? Признаюсь честно, я никогда не сталкивалась с ними и не знаю, как они работают. Но думала, что им приходится часами беседовать со своими пациентами, чтобы понять, что его тревожит. А вы так легко поняли, в чем моя проблема, словно мысли прочитали!
  -Можно сказать и так, - Фиона с веселой и беззаботной улыбкой развела руками, - но я не дипломированный лекарь душ, можно сказать самоучка. Поэтому показать бумагу с официальной печатью не смогу!
  -О боги! - Вампирша с видимым облегчением рассмеялась и покачала головой. - Для меня это не имеет никакого значения! Я мечтаю остаться здесь навсегда, найти в городе верных друзей... - Она покраснела от смущения и тихо добавила. - И не только...
  -Тогда, прошу, - ведьма, умело игнорируя безмолвный укор сестры, которая с характерным прищуром смотрела на нее, не одобряя ее действий, повернулась к пристройке и позвала Мэйта. Когда удивленный оборотень, с сомнением поглядывающий на посетительницу, подошел к ним, на ходу вытирая руки о переброшенное через плечо полотенце, она вежливо попросила. - Проводи, пожалуйста, леди Эсс Тирайн в кабинет. Я сейчас подойду...
  -Ой, - глаза девушки стали просто огромными, - а как вы догадались, что я, ммм, леди?
  -Если не хотите, чтобы люди знали о вашем статусе, представляйтесь просто как Лилайн Тирайн. Тогда ни у кого не возникнет лишних вопросов.
  -Спасибо, - вампирша задумчиво кивнула, - я учту ваш совет. Наверное, мне стоит сходить в городскую библиотеку и прочесть все книги, где говорится о правилах обращения к разным людям, принятых в Тулгурском княжестве...
  Девушка одарила всех радостной улыбкой, повернулась к Ринату, наблюдающему за Фионой с изучающим интересом, горячо поблагодарила его за помощь и поспешила за оборотнем.
  -Что ты творишь, Фиа? - Набросилась на нее Стелла, стоило входной двери закрыться за спиной Мэйта, галантно пропустившего вампиршу вперед и придержавшего для нее дверь. Беспокойство за сестру, внезапно решившую поработать лекарем душ, с каждым мгновением только усиливалось, заставляя сердце биться в ускоренном темпе.
  -Должна же и от меня быть польза, - со смешком ответила Фиона, нисколько не смущаясь. Затем тепло улыбнулась и коснулась кончиками пальцев ее щеки. - Не волнуйся по пустякам. У нее, конечно, не все дома, - она сопроводила свои слова характерным жестом, покрутив у виска, - но я постараюсь ей помочь...
  -Ты прочитала ее мысли?
  -Ммм, не стану отрицать. Бардак у нее в голове жуткий, понадобится много времени, чтобы разобраться с каждой проблемой и расставить все по полочкам, но ничего, мне попадались куда более сложные экземпляры! К тому же, это уникальный случай в моей практике, с нечистью я еще не работала...
  -А если кто-нибудь узнает, что ты - телепат, да еще и эмпат к тому же? - Не унималась Стелла. - Ты же сама не хотела, чтобы о твоих способностях узнали посторонние люди!
  -Дорогая, она никогда не догадается, что я ковырялась в ее мозгах, - Фиона направилась к крыльцу, затем остановилась, взглянула на нее и насмешливо поинтересовалась. - Думаешь, я впервые это делаю?
  -Так вот как ты заработала свое состояние! - Внезапно поняла Стелла. Теперь понятно, каким образом Фиона так мастерски научилась воздействовать на людей!
  -Не буду лицемерно лгать и скромничать, - Фиона подмигнула ей, - в своем деле я - профессионал!
  -И у нее в мыслях наверняка мелькнула сумма, которую она готова заплатить?! - Она с обвинением покачала головой, но сестра и не подумала смущаться.
  -Твое благородство когда-нибудь сыграет с тобой плохую шутку, - Фиа с осуждением вздохнула. Затем насмешливо спросила. - Ты же не думаешь, что я буду забивать себе голову чужими проблемами бесплатно?! Там такие дебри предрассудков, глупых страхов, детских комплексов и неуверенности в себе, что мне придется с боем продираться сквозь них. И да, я считаю, что мои старания должны быть справедливо вознаграждены!
  -А с Мэйта ты и гроша не взяла, - иронично заметила Стелла. И насмешливо поинтересовалась, стараясь невинно улыбаться при этом. - Это был жест доброй воли?
  На самом деле, она была благодарна сестре за вмешательство. Оборотень, ставший жертвой талантов ведьмы пару дней назад, резко забыл о том, что считал себя недостойным любви их младшей сестры. Он признался ошалевшей от неожиданности Агнии в своих чувствах, попросил разрешения ухаживать за ней, а после сделал предложение руки и сердца. Никто не смог остаться равнодушным, когда девушка, не веря своему счастью, бросилась Мэйту на шею со слезами радости на глазах...
  Фиона фыркнула и отмахнулась от ее вопроса. - Я с будущих родственников деньги не беру!
  И спокойно направилась к входной двери.
  -Вопрос, - Стелла не поворачивалась к Ринату, но могла поклясться, что мужчина внезапно напрягся.
  -Я вас слушаю, амана...
  -Вампирша ведь не случайно появилась здесь именно сейчас, не так ли?
  -Ваша сестра постоянно переживает из-за того, что не приносит пользы. Видимо, для того, чтобы чувствовать себя счастливой, ей необходимо постоянно что-то делать.
  -И ты решил подбросить ей работу, - она с озадаченным выражением на лице повернулась к хамелеону. - Как ты узнал, что работа лекаря душ ей по плечу? Она даже мне не рассказывала о том, что у нее в этой области есть хотя бы какой-нибудь опыт!
  -Заметил, как мастерски она воздействует на людей, - Ринат и не собирался отпираться или оправдываться.
   -Лана, - запоздало догадалась Стелла.
  -Практически перестала меня бояться, - подтвердил хамелеон после короткого лаконичного кивка. - Она дрожала от ужаса даже от звука моих шагов, и пряталась под стол на кухне, стоило мне войти в дом. А пару дней назад, как ни в чем не бывало, поздоровалась со мной и спросила, не хочу ли я какао. В ее поведении я не заметил никакой фальши или притворста. Она на самом деле перестала считать меня ужасным чудовищем. Догадаться, что без вмешательства вашей сестры не обошлось, было не трудно...
  -Почему ты так упорно называешь ее моей сестрой? Я ни разу не слышала, чтобы ты назвал ее по имени...
  -Ее это раздражает, - с прозаичной улыбкой пояснил хамелеон, - как и прочие обращения. К тому же, ее злит, если я напрямую обращаюсь к ней.
  -И с этим что-то нужно делать, - пробормотала себе под нос Стелла.
  -Как бы вы не старались, амана, это не изменит того факта, что она ненавидит меня. Ваша сестра смотрит на меня, а видит хамелеона, который убил ее подругу.
  -Я поговорю с ней, - пообещала она, - Фиона должна понять, что относится к тебе предвзято и ведет себя совершенно не объективно.
  -Дело не во мне. Она винит себя в смерти той женщины и ее детей. Если вы вмешаетесь, будет только хуже. Она начнет злиться и на вас...
  -А ты случаем не эмпат? - Устало поинтересовалась она.
  Ринат пожал плечами. - Я никогда не использовал способности вашей сестры.
  -Да, я тоже не хотела бы оказаться в ее шкуре, - призналась Стелла со вздохом, - честно сказать, я сначала не понимала, каково это. Мы были подростками, и мне казалось, что ее способности - это невероятный дар богов! Откровенно признаться, первые дни я ей даже немного завидовала. Ведь это так здорово, читать мысли других людей, словно открытую книгу, знать, что они чувствуют! А потом... Поняла, как на самом деле тяжело ей приходится...
  -Но она справилась...
  -Верно...
  Стелла устала без цели слоняться по дому, поэтому устроилась в кресле на террасе с кружкой горячего чая в руках. Ринат, получивший от Ланы не только точно такую же чашку, но и веселую открытую улыбку, хмыкнул, и облокотился бедром на перила, наблюдая за переругивающимися оборотнями, которые тщательно вымеряли длину наличников, подпиливая лишние миллиметры и заново покрывая их краской.
  -Они ведь не обязаны были это делать, - хмуро произнесла она, чувствуя за собой неосознанную вину.
  -Работа с деревом доставляет им удовольствие, - не согласился с ней хамелеон. Он улыбнулся уголком губ и кивком головы указал на Руда. - Он носился с чертежами, как с маленькими детьми. По-моему, после того, как я заново перерисовал потерянную схему, он брал их с собой в постель, чтобы случайно не забыть где-нибудь. И тщательно пересчитывал их перед сном. Нужно признать, эти ребята невероятно талантливы.
  -У них золотые руки. - Здесь она с ним была полностью солидарна. Язык не поворачивался назвать то, что они построили, обычной пристройкой. И оба настояли на том, чтобы отделать в этом стиле весь дом. Стелла не возражала...
  -Похоже, адаптация на сегодня окончена, - усмехнулся Ринат, выпрямляясь.
  Она ждала, что из дверей выпорхнет веселая, довольная и счастливая вампирша. Девушка действительно вышла: с огромными потрясенными глазами, бледная и растерянная.
  Оглядев их по очереди с ног до головы, словно впервые увидев, она честно призналась. - Мне нужно делать записи. Завтра непременно возьму бумагу и перо! Иначе забуду что-нибудь важное!
   Лилайн пребывала под таким сильным впечатлением от разговора с ведьмой, что едва не забыла попрощаться, дошла до крыльца, опомнилась и начала извиняться, оправдываясь тем, что у нее в голове все перемешалось... Со священным трепетом в дрожащем голосе уверив их, что Фиона - чародейка и волшебница, вампирша ушла.
  Стелла задумчиво потерла затылок и задала вполне закономерный вопрос. - Что она с ней сделала?
  -Думаю, ваша сестра все равно не признается, даже если вы напрямую спросите у нее об этом. - Поймав ее взгляд, он укоризненно произнес. - Подозреваю, она пользуется своей силой, чтобы воздействовать на нее на ментальном уровне.
  -Это опасно?
  -В данном случае, нет, - успокоил ее хамелеон, - девушка не обладает эмпатической или телепатической силой, поэтому не сможет почувствовать воздействие извне. И не сумеет навредить ей.
  -Если, конечно, не вздумает оставить ей на шее украшение в виде двух аккуратных дырочек...
  -Насчет этого можете не беспокоиться, - он слегка прищурился, и Стелла заметила знакомое алое сияние, едва приметное. Через секунду его глаза снова казались вполне нормальными, но ее это не обмануло. Стелла была уверена, что эти облески не были игрой света. И Ринат подвердил ее догадку. - Я слежу за вампиршей. Она не сможет навредить вашей сестре, даже если захочет этого.
  -Чтобы там не говорила Фиона, ты просто прелесть, - сделала вывод обрадованная его признанием Стелла. Поднявшись из кресла, она подошла к хамелеону, привстала на носочки и поцеловала его в щеку. - Так как Илар не причинит тебе вреда, можно позволить себе такую невинную нежность. - Она улыбнулась и со вздохом продолжила. - Пойду, посмотрю, чем там занимается новоявленный лекарь душ...
  Она ожидала увидеть что угодно, но не сестру, примеряющую серьги у висящего на стене зеркала. Фиона любовалась своим отражением с каким-то отрешенным видом, уделяя основное внимание именно украшениям.
  -Красивые серьги, - как раз в ее духе - замысловатое плетение, крупные камни ярко-желтого цвета, - и тебе они идут. Только не говори, пожалуйста, что ты сняла их с вампирши. Мое сердце этого не выдержит...
  Фиа удивленно вскинула бровь, подошла к столу и подтолкнула вперед по гладкой столешнице туго набитый кошелек с золотой монограммой на синем шелке. Сняла серьги и аккуратно уложила в небольшую шкатулку.
  -Вознаграждение вот. А украшения я сегодня забрала у ювелира. Просто не успела примерить...
  -Какое счастье, я уже решила, что ты конфисковала их в качестве моральной компенсации!
  -Кстати, Лилайн они понравились гораздо больше, чем тебе. Она по достоинству оценила мастерство, с которым они сделали. И была очень благодарна, когда я посоветовала ей обратиться в лавку к горнякам...
  -Ты действительно можешь ей помочь?
  -Скажи, ты заметила разницу между той девушкой, что вошла сюда, и той, которая вышла из этих дверей спустя пару часов?
  -Конечно...
  -Вот тебе и ответ.
  -Не скажу, что ее вид после вашего разговора мне понравился, - не стала скрывать Стелла. И, не выдержав, с любопытством спросила. - И что ты ей сказала?
  -Только то, что она хотела услышать, недоверчивая ты моя, - Фиона широко улыбнулась, подошла, и легко дернула ее за прядь волос. - Не волнуйся, ничего она мне не сделает. Девушка, не смотря на то, кем она является, совершенно безобидна. Ей действительно будет лучше среди людей, чем в окружении себе подобных. И я помогу ей освоиться...
  -Надеюсь, она не покусает тебя в качестве благодарности за помощь, - Стелла сморщила нос и убрала руку сестры. Говорить о том, что хамелеон полностью контролирует ситуацию, она намеренно не стала.
  -Обещаю, если это произойдет, ты узнаешь об этом первой, - с кровожадной улыбкой пообещала Фиона. А затем поинтересовалась. - Лана уже приготовила обещанный пирог с творогом и грушами? Последние полчаса, разбирая странные и смутные воспоминания Лилайн о детстве, я только о нем и думала...
  -Надеюсь, несчастная вампирша не воспримет это, как призыв немедленоо перестать кусать людей и сесть на своеобразную диету, - пошутила она.
  -Лилайн не пьет напрямую из источника, - Фиона устало потерла лоб. Только сейчас Стелла обратила внимание на то, что едва заметная морщинка у нее между глаз стала глубже, а под глазами пролегли темные круги.
  -Ты устала...
  -Пройдет. Первые встречи всегда самые тяжелые. Это как огромный запутанный клубок. Чтобы его распутать, нужно отыскать нужную веревочку и потянуть за нее. Вот этим я сегодня и занималась, пыталась найти кончик этой веревочки. Пока что тщетно...
  -От твоих объяснений мне тоже захотелось пирога, - Стелла невинно улыбнулась, - почему бы нам не попить чая на террасе? Погода сегодня изумительная...
  -Ничего не имею против.
  Проводив сестру виноватым взглядом, она едва слышно вздохнула. Ее задумка, прямо сказать, имела множество недостатков. Что ж, нужно верить в лучшее, оптимистично подбодрила она саму себя. Вдруг хамелеон и ведьма вспомнят, что они взрослые люди и смогут поболтать, хотя бы вежливо, на приветливость, доброжелательность и сердесность она и не надеется... Стелла разочарованно выдохнула и понуро опустила плечи. Кого она обманывает? Стоит Фионе выйти на террасу и увидеть спокойно и мирно пьющего чай Рината, как вспыхнет очередная ссора. Ну и пусть! Она встряхнулась и направилась следом за сестрой. Рано или поздно ей надоест поражать всех своим остроумием и ехидностью, и подначивать хамелеона... Или нет... Зная Фиону, как облупленную, она склонялась ко второму варианту, хоть и не хотела признаваться в этом даже самой себе.
  *****
  -Странно, - раздался от дверей смеющийся голос Демира. Стелла подняла голову, чтобы взглянуть на брата, неспешно входящего в кабинет с широкой улыбкой на загорелом лице. Он запустил руку в растрепанные волосы, встопорщив их еще больше. Подмигнул и продолжил. - Мне казалось, в Златогорске царит тишь и благодать. Даже количество краж резко сократилось, словно все городские воры объявили забастовку. Но, глядя на ваше агентство, поневоле начинаешь подозревать, что это затишье - всего лишь видимость, и наш славный и чудный город захлестнула волна преступлений.
  -А, ты об этом, - она поднялась из-за стола и подошла к окну.
  Возле дома собралась небольшая толпа, состоящая из полуторы дюжины людей, которые мирно и мило беседовали между собой, попивая чай на вынос из чайной напротив, любовались цветником, обсуждали пристройку и прогуливались по тротуару туда-сюда, терпеливо дожидаясь своей очереди.
  -Они к Фионе, - пояснила она, оглядываясь на Демира.
  Мужчина нахмурился и подошел к ней, останавливаясь рядом. Засунув руки в карманы, он поинтересовался. - Почему именно к ней?
  -Видимо, ты еще не слышал гуляющие по городу слухи, - Стелла улыбнулась и указала на сидящую на резной скамеечке очаровательную парочку, воркующую между собой: мужчина и женщина были удивительно похожи друг на друга - оба голубоглазые, белокурые и светлокожие. - У нас в агентстве появился лекарь душ...
  К которому клиенты стали выстраиваться в очередь после того, как Лилайн, прошедшая у нее курс адаптации, с восторгом рассказала в городской таверне, пользующейся спросом у горожан о том, что в "АСАЛиН" появился лекарь душ - невероятно сильный, талантливый и проницательный.
  Стелла не сомневалась, что ее слова не останутся не услышанными. И не ошиблась... На следующее утро в агентство пришел колдун, недавно перебравшийся из Виттары. Молодой мужчина, оторопело смотрящий на нее через большой письменный стол, озадаченно потер бровь и честно признался.
  -Я думал, вы старше...
  Стелла встретила его робкое признание своей фирменной улыбкой и ласково уверила его в том, что возраст в их деле не имеет никакого значения.
  Колдун проникся и рассказал о своей проблеме: Виттара с Тулгуром, может, и считались союзными государствами, но не слишком стремились узнать обычаи и традиции друг друга.
  Фиона, спустившаяся вниз, вела себя безукоризненно вежливо и приветливо. Пообещав помочь ему, она прихватила мужчину за локоток и увела в соседнюю комнату.
  Дверь за ними едва успела закрыться, когда Лана с улыбкой сообщила о приходе очередного посетителя, которого интересовали услуги лекаря душ. Пришлось в срочном порядке оборудовать еще один кабинет, где Фиа могла спокойно со всеми удобствами принимать посетителей. И ставить скамейки у террасы...
  -Да? - Демир на самом деле казался удивленным. - И где вы его нашли? Обычно лекари душ сразу же обращаются в Хантар.
  -Фиона больше не хочет служить в крепости, - Стелла выглянула в коридор и позвала Лану, попросив ее принести чай. Вернувшись к столу, она удобно устроилась в кресле, положила руки на подлокотники и нежно погладила пальцами прочную качественную кожу, обтягивающую их. - Говорит, что ей надоело гоняться за преступниками.
  -И она решила покопаться в их мозгах? - Саркастично предположил Демир, устраиваясь на гостевом стуле.
  -Тебе не о чем беспокоиться, - успокоила его Стелла, лукаво сверкнув заблестевшими от смеха глазами, - пока что к ней обращается только нечисть...
  -Выходит, людей среди этой толпы вообще нет?
  -Ни одного, - ровным тоном подтвердила она, украдкой наблюдая за ним из-под опущенных ресниц.
  -Хорошо еще, что меня они знают, - Демир блеснул быстрой улыбкой, - а то заставили бы ждать свой черед на общих, так сказать, основаниях. Правда, когда я проходил в двери, они перешептывались у меня за спиной насчет того, что даже стража обращается к вам за помощью.
  -Надо было сказать, что ты - по личным делам, - с серьезным видом посоветовала Стелла.
  -И нарваться на твой кулак или проклятье от Фионы? - Он со скепсисом взглянул на нее. - Что-то вы не торопитесь рассказывать всем, что мы приходимся друг другу близкой родней.
  -Я не делаю из этого секрета, - она небрежно пожала плечами, - а Агния и вовсе не собирается молчать о том, что ты наш брат. Она говорила об этом в лавке, кому-то из посетителей, а потом - на торговой площади, пугая какого-то воришку, которому хватило ума сунуть жадную руку в ее карман.
  -Да? До меня еще сплетни не дошли...
  -Не верят, наверное, - Стелла не смогла отказать себе в удовольствии поиздеваться над мужчиной, - думают, что за те пять лет, что я прожила в городе, кто-нибудь из нас все-таки проговорился бы...
  -Я знаю, что поступил не очень хорошо, - пробурчал стражник, - не надо мне постоянно об этом напоминать!
  -Значит, в городе все спокойно? - Ушла она от темы, немало смущающей Демира, который чувствовал себя виноватым перед ними всеми за то, что столько лет скрывал правду.
  -Да, затишье...
  -Перед бурей?
  -Кто знает? - Он недовольно передернул плечами. И щелкнул пальцами. - Кстати, мне наконец-то ответили. Из столицы пришло официальное письмо...
  -И? - Она жадно подалась вперед.
  -Приносят свои искренние извинения за долгое ожидание. Уверяют, что нерадивый служка, отказавшийся принять моего гонца с извещением, наказан должным образом и отстранен от службы.
  -Но о новом градоправителе ни слова?
  -Почему же? - Демир жестковато усмехнулся. - Советники князя сообщили, что продолжают вести переговоры с человеком, которого хотят видеть на должности постоянного главы Хантара. И, как бы между прочим, сообщили, что сразу по приезду в город повысят его до градоначальника. Но он все еще не соглашается даже на первую должность... Поэтому меня попросили повременить с возращением в приграничный гарнизон, довольно прозрачно намекнув, что я внакладе не останусь. Будто меня волнует их вознаграждение! Вернусь на границу и сам буду в патрули ходить!
  -Не доверяешь своим подчиненным? Думаешь, могли польститься на золото и приняли участие в заговоре?
  -Да не только в этом дело, - он вздохнул и нехотя признался, - на границе просто низшей прожорливой нечисти обычно пруд пруди.
  -Не хочешь боевые навыки потерять? - Понимающе улыбнулась Стелла.
   -Да надело мне в крепости сидеть, - он с досадой поморщился, - как все эти советники еще корни не пустили, ума не приложу. Кстати, о них... Пятеро советников и три хантарских мага не появляются на службе под разными предлогами. Кто-то отравился, кто-то сломал ногу, парочке в срочном порядке понадобилось навестить приболевших родственников. Некоторые вообще придумали какие-то нелепые отговорки...
  -Боятся попасть под раздачу?
  -Скорее всего, - он кивнул, - волнуются за свои шкуры. Вдруг градоначальник перед побегом успел кому-нибудь сообщить о том, что у него были сообщники? Или оставил письма и бумаги, компрометирующие их. Вот и отсиживаются по домам, дожидаются новостей, чтобы в случае опасности сразу же рвануть прочь из города.
  -От князя не пришел приказ разыскать и арестовать сообщников градоправителя? - Удивилась Стелла.
  -Такое ощущение, что об этой истории в столице хотят как можно быстрее забыть. Советники порадовались, что украденное золото благополучно вернулось в казну, и предложили закрыть дело, чтобы среди простых жителей не начались волнения.
  -Бред! - Презрительно фыркнув, вынесла свой вердикт Стелла.
  -Чистой воды, - согласился Демир.
  Лана, вошедшая в кабинет с подносом в руках, поздоровалась со стражником, и начала расставлять на столе чашки и вазочки со сладостями.
  -Посетитель еще не ушел? - Поинтересовалась она у кошки, размешивая горячее какао с небольшими розовыми кусочками зефира.
  Девушка вздохнула и отрицательно покачала головой. И поспешила ее успокоить. - У него скоро время выходит.
  -А почему они все вместе приходят, если у вас прием по времени расписан? - Хмыкнув, спросил Демир, поблагодарив полукровку вежливым кивком.
  -Понятия не имею, - честно призналась Стелла, делая маленький пробный глоток. Напиток оказался именно таким, как она любила: не обжигающе горячим, сладким и пряным.
  -Скучно им, наверное, - высказала свое мнение кошка, направляясь к двери, помахивая пустым подносом, - собираются поболтать, городские новости обсудить, косточки кому-нибудь перемыть...
  -И они не нервируют своим присутствием ваших соседей?
  Стелла иронично фыркнула и отставила чашку. Заправив за ухо выбившуюся волнистую прядь, она со смехом произнесла. - Они умеют произвести хорошее впечатление. К тому же, благодаря им у многих торговцев с нашей улицы дела идут в гору: многие из них заходят в чайную перекусить, покупают цветы и книги. И ходят пообедать в таверну, которая расположена вниз по улице, ближе к площади... Так что все довольны...
  Едва за Демиром, пообещавшим в ближайшее время прийти на ужин, закрылась дверь, как в кабинет просунулась светловолосая голова встревоженного Руда.
  -Амана, - он шмыгнул простуженным носом и доложил, - вас посетитель дожидается! Можно пригласить?
  -Фиона в соседнем кабинете принимает, - ответила Стелла, не отвлекаясь от своего занятия. Она перерыла весь ящик, но так и не нашла чернильницу. Помянув демонов, она полезла в другой ящик, но оборотень и не думал отставать.
  -Ну, лекарь душ ему бы не помешал, - он потер затылок, - выглядит он паршиво, должен признать. Только он к вам, сказал, по срочному и неотложному делу! Странный какой-то тип...
  -Почему странный? - Приглушенно спросила она, перекладывая с маста на место кипы бумаг. Нет, она все-таки отобьет кошке лапы, чтобы она без разрешения не совала их куда не попадя!
  -Нервный, дерганный... Едва не плачет...
  -Руд, у человека горе, а ты его у дверей держишь? - Приторно-любезным тоном поинтересовалась она с недобрым прищуром.
  -Вы заняты были, - растерялся оборотень.
  -Чай я и потом попить смогла бы, ничего бы со мной не случилось! - Она со звучным хлопком задвинула ящик на место, резко поднялась и отдернула длинный приталенный жакет насыщенно-коричневого цвета, перетянутый на талии широким золотистым ремнем. И мрачно взглянула на мужчину. - Ты все еще здесь?
  -Уже нет, - понятливо отчитался оборотень, пропадая из поля зрения.
  Вернулся он очень быстро. Пропустил мимо себя высокого широкоплечего мужчину и вопросительно на нее посмотрел, безволвно спрашивая, уйти ему и не мешать или остаться.
  -Останься, - она указала посетителю, нервно переминающемуся с ноги на ногу, на стул и предложила, - присаживайтесь...
  -Ссспасибо, - он гулко сглотнул и быстро замотал головой, отказываясь от ее приглашения, - не смогу я на месте усидеть! Дело у меня к вам, безотлагательное! Одна надежда на ваше агентство и осталась!
  -Мы постараемся помочь, - уклончиво пообещала Стелла, поворачиваясь к оборотню, выгибая бровь. Но тот лишь развел руками, показывая, что ничего не знает. Поэтому она быстро повернулась к мужчине, который беспокойно шевелил пальцами, то перебирая край собственной длинной свободной рубашки, то теребя широкий пояс. - Что у вас случилось?
  -Беда, - он отер выступивший на высоком покатом лбу пот и с нескрываемой болью посмотрел ей прямо в глаза, - мальчишка тринадцатилетний, помощник кузнеца, у нас в деревне пропал!
  -Почему вы не обратились в Хантар? - Она не смогла скрыть изумления. И неодобрения. - Вы должны были немедленно после происшествия вызвать стражу!
  Жители города и окрестных селений всю свою жизнь прожили на границе и привыкли к неприятным сюрпризам, на которые судьба по отношению к ним всегда была немилосердно щедра. А Хантар был создан как раз для того, чтобы с последствиями таких "подарков фортуны" разбираться, отправляя их к мракобесам на постой.
  -Пока скот пропадал, мы не тревожились особо, - тихо признался мужчина, - частенько такое бывает. Лес да горы рядом, всякая тварь оттуда лезет в деревню, говядинкой да свининкой дармовой полакомиться. Собирались толпой да лес прочесывали. Не нашли никого, правда. А там и живность пропадать перестала. Ну, мы и успокоились, понадеялись, что те, кто у нас промышлял, дальше ушли.
  -И не стали сообщать о пропаже скота в Хантар? - Догадаться было не сложно.
  -Побоялись, что засмеют нас, - он понуро повесил голову, - скажут, что за собственными коровами уследить не смогли...
  -Никто вас ни в чем не будет обвинять! - Рыкнула Стелла. - Это - работа стражников, разбираться в таких делах!
  -Простите, - окончательно смутился посетитель, - знаю я, что вы из стражей, не хотел обидеть вас своими словами!
  -К делу!
  -С неделю назад односельчанин мой пропал, пошел на рассвете сети снимать на реку, да и с концами. Он частенько так делал, да потом на целый день и пропадал. То других рыбаков встретит, то припрятанную зарание фляжку под березкой отыщет... Ну, - он смущенно кашлянул, - мать с женой и не тревожились, знали, что к ужину придет... Или приползет на рогах... А когда он и к закату не вернулся, затревожились, и ко мне пришли. Староста я Березовки...
  -Какого демона вы тянули целую неделю? - Опешила она от признания мужчины. - Что он, по-вашему, к русалкам в омут в гости отправился? Чего вы ждали, что он в целости и сохранности сам домой вернется?
  -Да вызвали мы стражу сразу, - начал оправдываться староста хорошо известной ей большой деревни, расположенной у подножия гор, в окружении смешанного леса, полей и заливных лугов, - как только спутанные, да порванные сети на берегу, да корзину с рыбой нашли, так я мальчишку в город отправил за стражниками! С ними маг прибыл, реку заклинаниями проверил, но тела так сыскать и не смог! А стража на берегу следы борьбы нашла, сказали, нечисть на него какая-то напала. Знамо дело, тут же все подвалы, амбары, сараи да лес обыскали, но ничего не нашли!
  -И прекратили поиски? - Мрачно спросила Стелла, досадливо и раздраженно поморщившись.
  -Покараулили пару дней, по лесу с магом походили, - он тяжело вздохнул и развел руками, - так ни с чем и уехали. А перед этим меня в сторону отозвали, сказали, что нечисть из деревни ушла. А я, дурак наивный, им и поверил! Так, на всякий случай, парочку дозорных оставляли на ночь! Да толку с них, эх, - он невесело махнул рукой, - они по улицам болтались, и не слышали, как твари в кузницу проникли, да мальчонку уволокли!
  -Руд, позови Мэйти и Рината, - распорядилась Стелла, - и Фиону. Мне она понадобится.
  -Сказывали, что у вас оборотни служат, - признался староста едва слышным шепотом, - вот я в город и поспешил! Они-то должны нечисть выследить! Стража нас ведь того, - он покачал головой, - подвела...
  Ведьма пришла первой. Озадаченно хмуря брови, облаченная в непривычный для нее кожаный черный костюм, Фиона заглянула в кабинет и поинтересовалась. - Где пожар?
  -Не пожар, а нападение нечисти, - поправила ее Стелла, - мне нужно, чтобы ты перебросила нас в деревню.
  -Ориентир есть? - Тут же посерьезнела женщина.
  -Местный староста, - она кивнула на мужчину, побледневшего еще больше, - сойдет?
  -Вполне...Сколько жертв? - После короткой заминки спросила она у нее.
  Стелла отвела взгляд от несчастного мужчины, который после вопроса Фионы сник еще больше, виновато уставившись в пол. Отошла в сторону, и негромко ответила. - Две.
  -И когда произошло второе нападение?
  -Думаю, мы уже не успеем спасти мальчишку, - сквозь зубы резковато произнесла она, - не сомневаюсь, что староста сюда своим ходом добирался!
  -Нету в деревне колдуна, - еще тише сказал мужчина, и признался, - на лошади своей прискакал...
  -Так когда на него напали? - Повторила свой вопрос Фиа.
  -На рассвете...
  Стелла махнула рукой, и тут же сжала пальцы в кулак. Нечисть столько времени ждать не будет, чтобы утолить свой голод.
  -Больше четырех часов прошло, - ведьма скривилась, - да, шансов выжить у него практически не осталось...
  -Пока мы деревню обыскали, покуда я до города добрался...
  -Можете не оправдываться, - стараясь держать себя в руках, ровным тоном произнесла Стелла, не глядя на ссутулившегося под тяжестью вины старосту, - никто вас не обвиняет. Только прошение в Хантар я вам советую подать...
  -Какое прошение? - Не понял мужчина.
  -С просьбой выделить вам собственного мага. Если бы в Березовках был колдун или ведьма, вы не потратили бы столько времени на дорогу, а наши шансы отыскать мальчишку живым и здоровым значительно бы возрасли!
  Мысли Стеллы целиком занимал пропаший мальчик, но она все равно заметила, как скривилось от недовольства очаровательное личико сестры, когда в кабинет вошли оборотни и хамелеон.
  Она не сомневалась, что Фиона не сумеет смолчать, и не ошиблась в своих предположениях.
  -А ему обязательно идти с нами? - Разочарованно и зло спросила ведьма, не скрывая враждебности.
  -Обязательно, - непреклонным тоном отрезала Стелла, давая понять, что разговор окончен.
  Спорить Фиа не стала, только закусила губы и кивнула, принимая ее решение. Создав переход, она сделала приглашающий жест рукой. Оборотни, быстро переглянувшись, первыми вошли в сияние. Она нетерпеливо оглянулась на нерешительно мнущегося старосту, не отваживающегося вступить в ровную сияющую рамку, слегка колеблющуюся в воздухе посреди комнаты.
  Секунды безжалостно и стремительно таяли, время безвозвратно убегало, а он медлил.
  Попросив у богов выдать ей хотя бы небольшой запас терпения, она решительно подошла к нему, схватила несопротивляющегося мужчину за ворот рубахи и потащила к переходу, сквозь зубы прошипев. - У нас нет времени на ваши глупые предрассудки и страхи! Потом будете трястись перед колдунами!
  Затолкав старосту, покрасневшего от выговора, в переход, она покачала головой, перевела дыхание и шагнула следом за ним, приготовившись к легкому дискомфорту и неизбежному головокружению...
  *****
  -Люди невероятно легкомысленны, - сделал вывод Мэйт, в легком замешательстве оглядываясь по сторонам.
  Стелла бегло скользнула по кузнице изучающим цепким взглядом, подмечая малейшие детали. Большое, высокое здание, сложенное из темного камня, расспологалось у самого берега запруды, в стороне от деревни, широко и привольно устроившейся между лесом и лугами.
  -Это - беспечность, - поправила она оборотня, - и слепая вера в то, что ни с кем из них ничего плохого не случится.
  Легкий ветерок доносил до них запах ила и тины. Трепетные березки, растущие у кузни, изящно склоняли тонкие ветки, кокетничая с ним. Большое селение казалось вымершим. И неудивительно, неподалеку собралась огромная толпа. При их появлении испуганно отхлынувшая назад.
  Переход перенес их точно в центр столпотворения, заставив людей быстро расступиться.
  Теперь они тихо перешептывались, рассматривая их с разными чувствами: от неприкрытого любопытства до откровенного презрения. Мол, даже если умудренные годами опытные стражники, собаку съевшие на поимке нечисти, не смогли выследить поохотившихся в деревне тварей, то куда уж маленькой горстке людей справиться с ними!
  Губы сами собой сложились в жесткую и презрительную усмешку. Кому, как не ей, было прекрасно известно о том, что стражи в большинстве своем никогда не станут рисковать своей шкурой. Ушла нечисть, вот и прекрасно! Можно с чистой совестью вернуться в Хантар, быстренько состряпать подробный отчет о своих геройских и отчаянных попытках ее изловить и придать справедливому суду, и пойти поиграть в карты с напарниками, чтобы скоротать скучный денек! Ну а если существа, не пойманные доблестными хранителями спокойствия и благоденствия, внезапно вернулись, да еще и кого-то слопали или утащили, так сказать, про запас... Всякое бывает... От этого, как известно, никто не застрахован...
   -Да разве мы подумать могли, что какая-то нечисть средь бела дня на него кинется в деревне! - Не смог смолчать высокий, широкоплечий мужчина в темной, ничем не приметной одежде, выделяющийся среди остальных впечатляющей мускулатурой. Наверняка кузнец, пытается оправдаться за то, что бросил малолетнего ученика без присмотра, а сам куда-то ушел, оставив кузню на его попечение.
  -Я только что это сказала, - ледяным тоном заметила Стелла. Она шагнула вперед, заставив двух женщин, теребящих платки, быстро податься назад, давая ей дорогу. - Нужно внимательно осмотреть кузницу. Они не могли не наследить. Если мы имеем дело с низшей нечистью, прятать следы своего пребывания она не станет.
  -Я сам, вот этими руками, запер дверь, когда уходил, - кузнец протянул вперед руки, тряся ими в воздухе с яростным видом, - и строго настрого запретил ему отпирать кому-то, кроме меня или знакомых!
  -Они были крепко заперты, когда он вернулся, - вмешался староста, вытирая лоб. И указал на широкие створки, со сломанным внутренним засовом, кривовато висящим на одной из них. - Он сам их сломал, когда внутрь попасть не смог.
  -Я подумал, что Эрим уснул, - мрачно подвердил мужчина, - пытался до него докричаться, но не смог. Забеспокоился, и выбил двери плечом. А в кузне его уже не было...
  -А окно под крышей было закрыто, когда вы уходили? - Внезапно поинтересовался Ринат, выныривая из толпы.
  Люди, рядом с которыми он оказался, застыли с открытыми ртами, благоговейно глядя на него широко распахнутыми глазами.
  -Гляди, эльф, - пораженно прошептал побледневший мужчина, наклоняясь к стоящей рядом с ним женщине. Та лишь зачарованно кивнула, боясь вздохнуть и разрушить дивное видение.
  -Та не, - не согласился с ним другой, - дракон! Точно дракон! Поди и крылья есть, тока он их под одежей прячет!
  -Дурень ты, у драконов крылов, когда они в людев перекидываются, нет!
  -И куда ж они деваются?
  -Знамо дело, отваливаются!
  -А ты зубы видал? - С содроганием спросил еще один, послушав деловитое рассуждение насчет драконов, прячась за спины сельчан. - Зубы, зубы нужно посмотреть! А то вдруг - вампир?
  -И что? - Усмехаясь, поинтересовалась женщина, стоящая рядом с ним. - Съест он тебя, что ли? Окстись, ты ж поди уже месяца три не мылся...
  -Зубы, говорите, милейший? - Под громовой хохот задумчиво протянул Ринат. Иронично изогнув тонкие брови, он повернулся к нему лицом, ослепительно улыбаясь. - Надеюсь, такая демонстрация вас устроила?
  Насчет подозрительного типа Стелла не могла ничего сказать, он, ойкнув, с силой втянул живот и затаил дыхание, надеясь остаться незамеченным под прикрытием спины куда более тщедущного, чем он сам, односельчанина.
  Зато стоящие рядом с ним мужчины покатились со смеху. А вот женщины восторженно и слаженно выдохнули, любуясь красавцем, одаривающим их искренними и широкими улыбками. Оборотни, наблюдая за растаявшей прекрасной половиной толпы, собравшейся у кузницы, насмешливо фыркнули. Фиона закатила глаза...
  -Какое еще окно? - Потерев затылок, сдавленно спросил кузнец.
  -Воон то, - терпеливо пояснил хамелеон, указывая на большое окно, расположенное под самой крышей, широко и гостеприимно распахнутое.
  -В данном случае, молчание - не знак согласия, - она правильно расценила ступор, охвативший мужчину, и кивнула братьям, терпеливо дожидающимся ее приказа. - Поднимитесь наверх, скорее всего, через него нечисть и проникла в кузницу и утащила мальчишку.
  -Ох ты ж, милосердные боги, - староста с силой сжал руки в кулаки, - наверх-то из нас никто головы и не поднял!
  Оборотни и Ринат не стали дожидаться новой волны сетований и причитаний от винившего во всем себя старосты, уходя в кузню. Стелла не присоединилась к ним, справедливо рассудив, что никто не справится с поставленной задачей лучше них.
  Мэйт вернулся через пару минут, не позволив разрастающейся панике полностью охватить собравшихся жителей.
  Родители пропавшего паренька едва держались. Отец вместе с собравшимися мужчинами-односельчанами порывался оправиться в лес, не слишком доверяя тем, кого староста притащил из города. Мать, хрупкая невысокая женщина, тихо и горько плакала, окруженная со всех сторон расстроенными, испуганными и сочувствующими людьми, которые старались ее немного приободрить и успокоить.
  -Судя по оставленным следам, это низшая стайная нечисть, - оборотень указал пальцем наверх, - они действительно попали внутрь через окно. Руд нашел на дверном замке следы когтей. Видимо, сначала они пытались открыть его, но затем увидели окно и решили пойти более легким путем. Кто-то из них пробил небольшую дыру рядом с запором, просунул внутрь лапу и открыл его изнутри.
  -Они далеко не глупы для низшей нечисти, - и это не сулило им ничего хорошего. Чем умнее существа, тем сложнее их отыскать... Эту неприложную истину она хорошо помнила с первых дней службы в Хантаре. - Как они забрались по стенам? С помощью когтей? До окна довольно высоко...
  -Помогали себе крыльями, - обротень протянул ей длинное черное перо.
  -Что это за напасть такая? - Свистящим шепотом спросил староста, подаваясь вперед.
  Дождавшись, пока сердце, замершее при виде пера, забъется вновь, она повернулась к нему с мрачным видом и резко приказала. - Быстро собирайте людей! Прячьтесь в кузне, завалите двери всем, что подвернется под руку, а у окна приставьте мужчин покрепче с оружием в руках! Кузнечный молот будет как нельзя более кстати!
  -Да что это за твари-то? - Не отставал староста, бледнея с каждой секундой все сильнее.
  -Ревуны, - только этой кровожадной и беспощадной нечисти в Златогорске не хватало!
  Слово, произнесенное со спокойной уверенностью, которой она на самом деле не чувствовала, упало в мертвую тишину, опустившуюся на площадку перед кузней, где столпились перепуганные жители.
  -Существа, довольно мерзкие с виду, с острыми, как бритва, когтями и сильными крыльями. Охотятся стаей, по шесть-восемь особей. Караулят жертву, неслышно подкрадываются и нападают всем скопом...
  -Таааак ммможет мы их это... все вместе одолеть-то сможем? - Бедняга староста не сразу сумел справиться с заиканием.
  -Конечно, - с непроницаемым лицом согласилась Стелла, - после того, как они половину из вас к праотцам отправят. Одна такая тварь по силе превосходит десятерых крупных мужчин! Да и ждать, пока вы всем скопом на нее кинетесь, она не будет...
  -Мы взяли след, - тем временем продолжил Мэйт, - он ведет в лес.
  -Мой вам совет, если не хотите, чтобы кто-нибудь из ваших пополнил собой сегодняшний рацион ревунов, запритесь в кузне. И ждите нас!
  -А ... вы куда? - Наивно поинтересовался дрожащим голосом староста, вытаращив глаза.
  -По грибы пойдем, - с леденящей кровь улыбкой мило ответила Стелла, которую поведение мужчины вывело из себя.
  -Да они в лесу вами и пообедают! - Припечатал кузнец.
  Оборотень клыкасто ухмыльнулся, заставив толпу с дружным потрясенным выдохом податься назад.
  -Еще вопросы будут? Нет...Тогда не теряйте время, прячьтесь...
  -Амана, а вы знали, что клыки и перья из крыльев ревунов пользуются огромным спросом у лекарей? - Как ни в чем ни бывало спросил Ринат, подходя к ним. - Ваша знакомая лекарша с радостью душу мрабесам продаст, чтобы заполучить их!
  -И чем же они так ценны? - Стелла вспомнила, что в лавке Сиены, в надежно запертом шкафчике, хранилась коробочка с длинными изогнутыми клыками ревунов, к которой она относилась с особой трепетностью.
  -На их основе готовят сильный исцеляющий элексир, - пояснил хамелеон, - пары капель такого настоя будет достаточно, чтоб поднять на ноги даже самого безнадежного больного.
  -Нам нужно быть аккуратней, амана? - Мэйт вопросительно взглянул на нее.
  -По возможности, - почему бы и не порадовать лишний раз Сиену? Да и Агнии они могут пригодиться, если будут ингредиенты, лекарша научит ее готовить исцеляющий элексир.
  -Клыки кулаками не дробим, перья не выдергиваем почем зря, крылья не трогаем, - со смешком сказал походящий к ним Руд. - А горло им перегрызать можно? Просто это самый надежный способ отправить ревунов на тот свет, - он изобразил руками волчью пасть, смыкающуюся на горле нечисти. И с сомнением потер висок. - А кровь для элексиров не нужна? Или тоже собирать будем? Тогда нужно очень осторожно нападать, или посудину какую-нибудь подставить...
  Стелла изо всех сил закусила губы, стараясь сохранить на лице невозмутимое выражение. Оборотень, ровно относящийся как к жизни, так и к смерти, спокойно и деловито рассуждал о том, как им следует себя вести с хищными тварями. А вот окружающие их люди не могли похвастаться такой выдержкой и хладнокровием. Сначала испуганно притихли и побледнели женщины, прижимая дрожащие руки к груди. Затем их примеру последовали более устойчивые представители противоположного пола.
  Удивленно проводив долгим взглядом убегающих к кузне людей, торопливо заскакивающих в двери, Руд удивленно полюбовался сдержанными улыбками Фионы и Рината, и непонимающе взглянул на нее. - Я что-то не то сказал?
  -То, Руд, - Стелла с чувством невероятного облегчения потрепала оборотня по руке. - Как раз то, что нужно!
  Оборотни, отойдя от кузницы на пару десятков метров, синхронно оглянулись через плечо, и обратились. Из-за запертых изнутри дверей не донеслось ни звука. Если закрывшиеся в кузнице люди и подглядывали, то предпочли не выказывать своих эмоций.
  Энергично встряхнувшись, братья потрусили по тонкой извилистой тропинке к лесу.
  -Не нравится мне это, - мрачно произнесла Фиона, со злым шипением прихлопнув одинокого комара, покусившегося на ее голую шею. - Лес со стороны мне дремучим бором не показался. В таком толком и не спрячешься...
  -Если здесь нет какого-нибудь надежного укрытия, - Стелла была с ней полностью согласна. Близость к деревне сыграла свою роль: тропинка была хорошо утоптана, видимо, по ней постоянно ходили. Под ногами не валялись сухие ветки. А поваленные ветром деревья подменяли собой аккуратные пеньки. Сквозь кроны прорывались лучи солнца, заливая светом ягодные полянки.
  -И стража не отыскала их? - Не поверила Фиа.
  -Или не захотела искать, - голос Рината звучал не так, как обычно. Он как-то странно исказился и сел, в нем появились рычащие нотки.
  Стелла перевела на него взгляд и едва не шарахнулась в сторону. В паре шагов от нее, бесшумно ступая большими лапами по густой зеленой траве, шел крупный матерый волк. Она отвела руку, потянувшуюся к яварам, и хмыкнула.
  Фиона, развеяв спешно сотканное заклятье, не стала выказывать чудеса сдержанности и покрыла его ругательствами. Зверь покосился на нее, встряхнул густой шерстью, отливающей краснотой, и ехидно оскалился.
  -А давай его в бродячий цирк продадим?
  -Давай, - легко согласилась Стелла, заставив сестру удивленно выгнуть брови. - Внепланово разживемся парой десятков золотых монет. Говорят, деньги лишними никогда не бывают. Все равно он обратится и обратно вернется...
  Ринат, словно в подтверждении своих скрытых талантов, поднялся на задние лапы и красиво раскланялся, поочередно прижимая к груди передние.
  -Видишь, - обратилась она к застывшей Фионе, - одно из главых правил он уже выучил. Не забудет красиво поклониться. И перед публикой не опозорится!
  -Тьфу на вас, - в сердцах выпалила ведьма и отвернулась.
  Оборотни оглянулись назад, убедились, что все в порядке и ускорили шаг, исчезая среди деревьев за следующим поворотом тропинки.
  -Впереди на полянке стоит маленький домик, - Мэйт поджидал их, нетерпеливо помахивая хвостом. - Скорее всего, он принадлежит кому-то из деревенских охотников, потому что человеческий запах уже практически выветрился. А вот гнилостный душок ревунов сшибает с лап. Они внутри...
  -А мальчик? - Стелла не была уверена, что готова услышать ответ, но и не спросить не могла.
  -Там же, - оборотень покрутил мордой и повел ушами, - живой...
  -Не так далеко в лес мы и ушли, - многозначительно произнес Ринат.
  -Стражники не стали искать нечисть, - Стелла понимала, на что намекает хамелеон. - Или не захотели рисковать своими шкурами, побоявшись связываться со стаей ревунов, или получили приказ не трогать их...
  -Выходит, им отдали распоряжение сверху? - Фиона нахмурилась. - Сомнительно, что виттарцы прямиком вышли на стражу, минуя их непосредственное начальство.
  -А вы не могли бы остаться снаружи, амана? - Робко и смущенно попросил оборотень, виновато покатав подвернувшийся камень лапой.
  -Цветочки собирать? - Хмуро спросила она язвительным тоном.
  Фиа ехидно захихикала.
  -Мэйт прав, - вмешался Ринат, выходя вперед. - Ревуны сразу определяют самого слабого и бросаются на него.
  -Ну, спасибо, - уязвленно произнесла Стелла, холодно щурясь. Нашел, понимаешь ли, самое слабое звено в их цепи! Да еще и не постеснялся об этом сказать вслух!
  -Я не только вас имел в виду, - поспешил заверить ее хамелеон. Хотя в голосе не было ни малейшего намека на раскаяние. - Ведьме там тоже делать нечего. Для них маги - лакомый кусочек, деликатес, можно сказать!
  -То есть, вы пойдете убивать нечисть, а мы будем сидеть на скамеечке и ножками болтать? - От злости на щеках Фионы вспыхнул яркий румянец.
  -Нет там скамейки, - протянул оборотень. Как раз вовремя - оскорбленная Фиа вскидывала руку, вокруг которой сплеталось синеватое сияние.
  -Чтобы потом никто из вас не обижался, говорю сразу, здесь и похороним, - предупредила Стелла, обрывая тем самым назревающий скандал.
  Ринат по-звериному выразительно фыркнул и умчался вперед. Следом направился Мэйт...
  -Почему ты не поставила их на место? - Возмутилась Фиона. - Мы обе пркрасно знаем, с какой стороны браться за меч!
  -В тесном домишке, забитом нечистью, мы будем только мешать. Ни ты, ни я не можем похвастаться быстротой и ловкостью оборотней. А я не хочу, чтобы похищенный мальчик пострадал в этой стычке.
  -Я должна была догадаться, - ведьма вздохнула и махнула рукой.
  Всего через пару минут вернулся хамелеон, в своем человеческом обличьи, с худеньким невысоким мальчишкой на руках.
  Стелла взволнованно шагнула вперед, всматриваясь в бледное личико, искаженное страхом.
  -Он не пострадал?
  -Мальчик был без чувств, когда мы ворвались в дом. Ненадолго пришел в себя, когда я взял его на руки, закричал от страха и снова потерял сознание. Ужасные воспоминания не скоро выветрятся из его памяти.
  -Руд и Мэйт в порядке?
  -Целы. Ревунов мы перебили. Я сейчас отнесу мальчика в деревню и вернусь.
  Стелла кивнула и направилась к деревянному дому, немного покосившемуся. Крышу покрывал толстый ковер густого мха. Подслеповатые окна, потемневшие от времени и дождей, затянутые слюдой, покрывали разводы. Низкие ступени жалобно и несчастно простонали под ее ногами.
  -Амана, - из перекосившейся двери выглянула встрепанная голова Руда, - с клыками все ясно, мы их вырвали. А вот с крыльями что делать? Отрывать или отрезать?
  -У Рината спроси, - зябко передернув плечами, она шагнула вперед, в услужливо приоткрытую пошире дверь, - я таких подробностей не знаю.
  -Хорошо, - легко согласился оборотень, - мы тогда их у стеночки сложим, пока он не вернулся.
  Мэйт, торопливо спрятал руки за спину, с улыбкой отступая в сторону. Стелла вошла в небольшую комнату с низким потолком, покрытым разводами копоти. В одном углу пристроилась печка, в другом - узкая кровать, накрытая плотным покрывалом. Посреди комнаты стоял простой, грубовато сделанный стол. На стене висел лоскутный ковер.
  Правда, с убранством дома плохо сочетались трупы нечисти, которые оборотни с невинными лицами отволакивали к стене, стараясь заслонить собой. Большие темные крылья прикрывали худые вытянутые тела с непропорционально длинными передними лапами, увенчанными острыми когтями. Тошнотворный и мерзкий запах гнили заполнял собой все пространство, смешиваясь со сладковатым запахом крови, заставив ее поморщиться и прикрыть рукой нос. Она прошла к кровати, направляясь к окну, но остановилась на половине дороги. Доски под ногами протяжно скрипнули.
  Присев, она сдвинула в сторону круглый плетеный коврик веселого ярко-зеленого цвета, и постучала по половницам костяшками пальцев.
  -В доме есть подвал...
  -Вряд ли ревуны стали бы держать в нем своих жертв. У них ума бы не хватило додуматься до такого, - с сомнением произнес Руд, старающийся как можно незаметнее вырвать из продолговатой пасти мертвой нечисти уцелевший клык.
  -Они ничего здесь не тронули, - Стелла обвела рукой маленькую комнату, - даже посуда осталась цела.
  -Для нечисти это странно, - согласился Мэйт.
  -Я осмотрел лес вокруг домика и заглянул в сарайчик, - в комнату вошел Ринат, вернувшийся на удивление быстро. Видно, опять способностями оборотней воспользовался. - Там полно обглоданных костей.
  -Человеческих? - Фиона оторвалась от стены, подходя к Стелле.
  -Нет, домашних животных.
  -Староста упоминал, что в деревне пропадал скот, - она поддела круглое холодное кольцо, потянув за него.
  Хамелеон быстро оказался рядом. - Позвольте мне...
  -Не думаешь же ты, что внизу прячется нечисть, готовая наброситься на неосмотрительных гостей домика, уцелевших после встречи с их сотоварищами, обитающими наверху?
  -Подстраховаться не помешает, - он рывком открыл люк, Стелла с насмешливой улыбкой посторонилась, пропуская его, и ловко спрыгнул внутрь.
  -Неужели сожрали? - В радостном предвкушении спросила Фиона, торопливо подходя ближе.
  -Фиона, - привычно отдернув сестру, она склонилась над темным квадратом отверстия, из которого тянуло холодом. И окликнула мужчину по имени.
  -Вам нужно взглянуть на это, амана, - донесся снизу его задумчивый голос. Послышались шаги. - Прыгайте, я вас поймаю.
  -А ступенек здесь не предусмотрено? - Хмыкнула Фиа.
  -Раньше тут стояла приставная лестница, - отозвался Ринат, - на земле остались четкие отпечатки ножек. Но ее убрали...
   -Значит, сначала ревуны питались дармовой говядинкой, а потом стали нападать на людей? - Руд покачал головой. - Что-то здесь не сходится... Низшая нечисть, хоть раз отведавшая человеческой плоти, не станет перебиваться другой пищей. Она будет охотиться только на людей.
  -Может быть, они сидели на лечебной диете? - Мрачно предположила Фиона.
  -Или, что более вероятно, их заставили сменить рацион, - Стелла едва успела уклониться от ярко-желтого большого шарика, услужливо скользнувшего ей под нос. Погрозив сестре пальцем, она легко спрыгнула в открытый люк, ведущий в подвал. И попала в крепкие объятия хамелеона.
  -Ревуны - беспокойная и прожорливая нечисть. Ими управляют основные инстинкты, поэтому использовать их для запугивания - задача не из простых. Такое под силу только опытному магу.
  Ринат осторожно опустил ее, позволив коснуться ногами земляного утоптанного пола. Шарик закружился по просторному мрачному помещению, освещая его ровным светом. Сзади на руки хамелеону упала Фиона, картинно шагнувшая вниз.
  -Что это? - Она подошла к стене, магический светлячок торопливо метнулся следом. Большие ровные ледяные квадраты выступили из темноты, заставив ее с проклятием отшатнуться.
  -Лед, - в голосе ведьмы насмешка смениласть неуверенными нотками. - Кому могло понадобиться хранить столько льда в подвале заброшенного лесного домика?
  -Не знаю, - Стелла коснулась рукой гладкой, словно отполированной ледяной стенки странного сооружения, и, зашипев, отдернула обожженные пальцы.
  -Не касайся их, - предупреждение Фионы немного запоздало. Ведьма подошла к ней, хмурясь, и показала на странноватое свечение, окутывающее глыбы, - видишь, это заклятье. Оно не позволяет льду растаять...
  -Ерунда какая-то, - она тяжело вздохнула и смерила оценивающим взглядом куски льда, - получается, ревуны охраняли зачарованный магами лед, спрятанный в подвале?
  Фиона усмехнулась. - Или у них не все дома, - она покрутила пальцем у виска и приложила ладонь к голубоватому куску, на гранях которого играл свет, - или...
  Она так и не договорила. Протяжно застонав, Фиа стала падать спиной вперед. Стелла бросилась к ней, но хамелеон ее опередил, подхватив женщину, не позволив ей упасть.
  -Фиона? - Она опустилась рядом с ней на колени, осторожно касаясь щекой холодной щеки сестры. - Что с тобой? Ты в порядке?
  С силой тряхнув головой, словно пытаясь прогнать оцепенение, она с трудом открыла глаза, потемневшие от боли, и едва слышно прошептала. - Это не просто лед, Стелла... И охраняют его не зря...
  -Фиа, демоны с ним, со льдом! Как ты себя чувствуешь?
  -Там люди, Стелла, - она схватила ее за руку, впиваясь острыми ногтями в кожу. И попыталась приподняться. - Внутри этого льда - мертвые люди! Я чувствую их предсмертную агонию, ужас, который они испытывали в последние минуты своей жизни! Их убили и запаяли в эти ледяные глыбы, спрятав от человеческих глаз в этом подвале!
  Облизав пересохшие губы, она медленно подняла взгляд, потрясенно глядя на мерцающий голубоватым сиянием лед. Сама она приняла странные темные тени, проступающие сквозь толщу застывшей воды, за игру света, и не обратила на них внимания.
  Сжав на мгновение руку в кулак, она выдохнула, коснулась кольца, подаренного магом, и позвала. - Илар...
  -Мы же договаривались, драгоценная, - ее ухо обожгло горячее дыхание, - сначала ты сообщаешь мне о деле, а уже потом отправляешься совершать подвиги! Под моим присмотром!
  -Мое терпение не безгранично, - Стелла мило улыбнулась, поворачиваясь к колдуну, стоящему от нее на неприлично близком расстоянии. Коричневатая плотная кожа длинной куртки с металлическими вставками, нагретая на солнце, касалась ее руки. Он насмешливо вскинул брови, но вместо того, чтобы съязвить, сделал вид, что ему безумно интересно услышать продолжение. Она не стала держать его в неведеньи и холодно продолжила. - В один прекрасный миг оно закончится, и все вы вместе со своей опекой отправитесь кое-куда по проторенной короткой дорожке!
  -Но, амана, - донесся сверху встревоженный и виноватый голос Мэйта. Он как раз ловко спрыгивал в подвал, придерживаясь руками за край люка. - Отряд всегда оберегает своего командира! Что мы будем делать без вашего чуткого руководства?
  -Не сомневаюсь, вы справитесь, - Стелла, благодаря вмешательству оборотня, смогла совладать с волнением и взглянула на мага. И задала нетривальный вопрос. - Почему ты все время оказываешься избитым? Ты нарочно падаешь лицом на камни, что ли?
  Илар подмигнул ей подбитым левым глазом и скривил опухшие губы в усмешке. - Ну вот, я так старался, а ты сходу разгадала мой коварный план... - И уже серьезно спросил. - Что у вас здесь происходит?
  -Не знаю, - честно ответила Стелла, с трудом оторвав взгляд от бледного осунувшегося лица мужчины. - Поэтому и позвала тебя... - Она указала на куски льда, выстроившиеся в ряд вдоль стены, затем - на сестру, которая не делала ни малейшей попытки вырваться из рук хамелеона, поддерживающего ее. Наоборот, она закрыла глаза, прижимая дрожащие пальцы к вискам, и положила голову ему на плечо. - Фиона говорит, что в лед впаяны тела людей.
  -Как вы нашли этот дом? - Маг, нахмурившись, шагнул вперед и приложил ладонь ко льду. Бросил быстрый взгляд на ведьму, и хрипло произнес. - Ты все равно примазываешься к моей силе, так помоги ей. Она паршиво себя чувствует...
  Ринат беззлобно покачал головой с заметным осуждением, но не стал ничего говорить. Стелла заметила, как на лицо Фионы возвращается румянец. Она облегченно вздохнула и открыла глаза. И поблагодарила, почему-то колдуна, который с задумчивым видом изучал ледяную глыбу, медленно перемещая по ней ладонь.
  -Спасибо...
  -Всегда пожалуйста, - рассеянно отозвался Илар и посоветовал, - не уподобляйся своей неугомонной сестре и не лезь куда не следует.
  -Мы выслеживали стаю ревунов, - начала Стелла, но колдун, мрачно оглянувшись на нее, перебил.
  -А, теперь понятно, почему здесь так паршиво пахнет!
  Мэйт, остановившийся рядом с ней, пожал плечами под его пристальным взглядом, явно не понимая, почему удостоился такого пристального внимания с его стороны. - Узнаю, что вы клыки в ее присутствии вырывали, - небрежный жест в сторону скептично изогнувшей брови Стеллы, - вообще без зубов оставлю!
  -Илар, будь добр, не отвлекайся!
  -Ну, и дальше что? - Поинтересовался он. Голубоватый лед под его рукой начал медленно таять, стекая тонкими ручейками на землю.
  -В Березовке объявилась нечисть. Она утащила рыбака, а потом напала на помощника кузнеца. Староста деревни попросил нас выследить ее, потому что стражникам эта задача оказалась не под силу.
  -Всего две жертвы? - Колдун скептически хмыкнул. - Ревуны невероятно прожорливы...
  -Я нашел в сарае за домом кучу обглоданных костей, - Ринат помог ведьме подняться, и отошел в сторону, - они принадлежат животным.
  -Сильный и опытный маг вполне мог подчинить их себе и заставить охранять что-то важное. Естественно, ему приходилось кормить их. Вот он и разживался живностью, ведь массовое исчезновение людей не осталось бы без внимания.
  Лужа быстро увеличивалась в размерах, растекаясь по земле. Внезапно лед треснул с оглушительным звоном, заставив всех торопливо отойти, чтобы не попасть под ливень мелких осколков, брызнувших во все стороны. Колдун, стремительно выставивший слабо мерцающий щит, принявший на себя основной удар, с невозмутимым лицом проследил за тем, как тело невысокого пожилого мужчины, закутанного в серебристо-серую просторную мантию, безвольно оседает к его ногам.
  Он присел, рассматривая мертвого человека. Откинув с неестественно-бледного лица седые длинные волосы, он поманил ее к себе. - Городской маг. Лет сорок прослужил в Хантаре...
  -Так вот куда пропали советники и маги, - с внезапной ясностью поняла Стелла, - никуда они по личным делам не отлучались. А все это время были здесь, в этих ледяных коконах.
  -Не представлю, кому такое под силу, - Фиона потерла заднюю часть шеи. Встряхнулась и подошла к ним. Поймав изучающий взгляд сестры, она слабо улыбнулась. - Все в порядке, я подняла щит.
  -Как ты думаешь, виттарские маги могли убить их таким странным способом? - Обратилась Стелла к колдуну.
  Илар поднялся. - Не знаю, как обстоят дела с остальными, но этого беднягу убил не маг, а какое-то существо. Колдун потрудился только над тем, чтобы соорудить для мертвого тела гробницу изо льда.
  -Зачем?
  -Чтобы спрятать. Ни одно поисковое заклинание не сможет пробиться сквозь ледяной кокон. А ревуны наверху - простая перестраховка. На тот случай, если какой-нибудь охотник случайно наткнется на дом.
  -Ледяные духи? - Фиона коснулась пальцами большой серьги, потеребила украшение и вопросительно повернулась к магу.
  -Или ледяные девы, - Ринат постучал пальцем по плотному льду, скрывающему в своей глубине тело кого-то из магов или советников. - Они способны убить одним прикосновением. Вот только они не обитают в этих местах. Здесь для них слишком жарко.
  -Скорее, это хеос или исс, - Илар оценивающе прошелся по мертвому телу быстрым взглядом, - для того, чтобы отправить человека к предкам им достаточно дохнуть своей жертве в лицо.
  -Выходит, где-то в городе или его окрестностях скрывается представитель народа льда? - Стелла зябко поежилась, словно исс или хеос стоял у нее за спиной, распространяя вокруг себя леденящий холод.
  -Дети льда, как они называют себя, довольно миролюбивы, - не согласился с ней колдун, покачав головой, - никто из них не станет убивать людей. И не променяет свои ледяные пустыни на наши края. Хамелеон прав, для них здесь действительно жарковато...
  -Нужно вызвать Демира, - Стелла кивнула на куски льда, - стражникам будет, чем заняться...
  -Уходите, - Илар повернулся к оборотням, - берите свои крылья и когти и уносите отсюда лапы!
  -Они не наши, - отозвался Мэйт, - это для лекарши.
  -Не суть, - отмахнулся маг.
  -Никуда мы не пойдем, - фыркнула Фиона, - не думала, что ты любитель присваивать чужую славу! Представь, как нас будет благодарить совет! Может, даже вознаграждение выпишут или награду дадут!
  -Держи карман шире, - усмехнулся колдун. Внешне он казался спокойным, но взгляд словно заледенел. - Награды вы не дождетесь, а головы лишитесь запрасто. Особенно, если окажется, что это виттарцы с помощью ревунов и иссов устраняют союзников, которые стали им ненужны.
  -Фиа, - неодобрительно покосившись на сестру, Стелла сложила руки на груди.
  -Да пошутила я, - ведьма тяжело вздохнула, - у меня нет ни малейшего желания связываться с виттарскими магами!
  -Я не стану возражать, если вы с оборотнями останетесь. - Он улыбнулся Стелле. - Но только прежде тебе и Агнии нужно собрать свои вещи и переехать в мой дом. Или согласиться на охрану, потому что без присмотра я вас не оставлю!
  -Обойдусь без такой сомнительной славы, - она направилась к люку. И спросила у Фионы. - Лестницу создать сможешь?
  -Я перенесу вас сразу в агентство. - Он выгнул бровь. - Ну, чего ты стоишь, как вкопанный?
  Мэйт подошел к люку, сгруппировался, и ловко вписавшись в проем, выпрыгнул из подвала.
  -Ждем тебя вечером...
  Колдун с дразнящей улыбкой повернулся к ней. - На романтический ужин?
  -Если ты расскажешь мне о том, как пройдет встреча со стражей, так и быть, уговорю Лану приготовить для тебя рыбу!
  -Договорились, - колдун широко улыбнулся, - буду у вас вечером! Ну, а если бестолочи, которые скоро явятся сюда, не смогут разобраться, что к чему, я их, так и быть, подтолкну в нужном направлении! Но это при том условии, что за столом будем только мы вдвоем!
  -Размечтался, - фыркнула Стелла, - да Агния меня уже расспросами о тебе замучила! Если мы останемся в комнате вдвоем, она будет скрестись в двери и умолять впустить ее "хотя бы на минуточку", - она в точности передразнила сестру.
  -Ты занимайся тут этими замороженными беднягами, занимайся, - Фиона незаметно подмигнула колдуну, - потом расскажешь.
  -Не понимаю, почему твоя старшая сестра мне сначала не понравилась. - Маг улыбнулся и начал топить лед на втором теле.
  -Не знаю, - отозвалась Стелла за секунду до того, как оказаться в своем кабинете, - может потому, что тебе вообще мало кто нравится?
  *****
  Большой золотой диск солнца опустился так низко, что, казалось, лежал на вершине высокой песчаной дюны, окрашенной в нежно-розовый цвет. Багряно-алые небеса у горизонта, плавно поднимаясь выше, становились золотисто-бежевыми. Легкие перистые облака в свете предзакатных лучей солнца словно светились изнутри. Песчаное море простиралось на многие километры вокруг...
  -И никакой воды, - прокомментировал Илар, бросая на нагретый солнцем, медленно остывающий песок, большое покрывало. Смерил оценивающим взглядом результат, остался недоволен тем, как оно легло, и подправил его легким взмахом руки. Повинуясь магии, оно слегка поднялось в воздух, манерно повертелось, словно красуясь, и изящно улеглось на песок, тщательно расправив все складочки. На этот раз колдуна все устроило, судя по удовлетворенному кивку, поэтому он поставил рядом с ним большую плетеную корзину и оглянулся на нее, вопросительно изогнув бровь, потому что так и не дождался от нее никакой реакции на свои слова.
  Стелла неохотно оторвалась от зрелища первозданной завораживающей красоты и мельком взглянула на него. - Совсем никакой? А оазисы?
  -Это южная часть Сараарта, - пояснил маг, подходя к ней. Остановившись немного позади, он засунул руки в карманы брюк и скользнул взглядом по бесконечным дюнам. Вокруг царила такая невероятная тишина, что Стелла невольно поежилась. Своим присутствием они словно потревожили чей-то долгий сон, ворвавшись в этот мир бесконечного песчаного мира. Мелкие песчинки взметнул легкий ветерок, швырнув их ей на сапоги. Опустив взгляд, чтобы проследить за ними, она заметила, как Илар покосился на нее, но ничего не сказал.
  -Хорошо, хорошо, - она вздохнула и подняла руки, словно сдаваясь, - ты оказался прав. Но я же не знала, куда мы отправимся, поэтому и не хотела их обувать...
  -Не хотела? - Маг насмешливо фыркнул и покачал головой. - Ты заупрямилась ни с того, ни с сего. И едва не устроила скандал на пустом месте!
  -Это не я завалилась к тебе в спальню с покрывалом на плече и корзиной в руках с потрясающим сообщением о том, что мы отправляемся на пикник! - Возмутилась Стелла. Сложив руки на груди, она вздернула подбородок и веско добавила. - Между прочим, я собиралась в ювелирную лавку!
  -Драгоценная, когда у женщины есть мужчина, она должна ходить туда с ним, - мгновенно напрягся Илар, мрачнея.
  -Зачем? - Стелла нахмурилась и удивленно взглянула на него.
  -Чтобы показывать пальчиком на то, что ей понравилось, - наставительно произнес маг.
  -Пфф, - она иронично улыбнулась и отрицательно качнула головой, - вот еще! Я в состоянии купить себе серьги! Они, кстати, вообще понравились Фионе, я их еще в глаза не видела! И это она уговорила меня пойти в ту лавку, чтобы примерить их! Потому что их, видите ли, только сделали и выставили на продажу, а с утра обязательно найдется какая-нибудь особа с хорошим вкусом, и купит эти украшения!
  -А ты не могла позвать меня? - Ненавязчиво полюбопытствовал колдун.
  -Чтобы ты пошел со мной в лавку к ювелиру? - Стелла уставилась на него с таким видом, что мужчина не выдержал и укоризненно покачал головой. - У тебя дел по горло! Я не собираюсь беспокоить тебя по мелочам!
  -А я, может, хочу, чтобы ты беспокоила меня по мелочам? - Предположил колдун со странными интонациями в голосе, старательно на нее не смотря. Он делал вид, что его всецело поглотило захватывающее зрелище, открывающееся с вершины высокой дюны, где они стояли. - Звала меня, если у тебя что-то сломалось или потерялось. Обращалась по каким-нибудь пустякам...
  -То есть, если у меня разбилась любимая чашка, я должна сразу дергать тебя? - Стелла скептически приподняла брови. - Вот ты, например, занят важным делом, продираешься сквозь чащу леса вслед за озверевшим монстром, а тут я, со своими осколками...
  -И что? - Илар сделал вид, что не заметил ехидства в ее голосе. - Я быстренько добью того предполагаемого монстрика, который от меня куда-то там убегает, и приду к тебе.
  -Вот все с таких осколков и начинается, - медленно и вдумчиво протянула Стелла, подозрительно на него посматривая, - а потом ты за меня и хлеб маслом мазать будешь? И сапоги зашнуровывать?
  -Почему бы и нет? - Беззлобно усмехнулся Илар. - Ты все равно, как я убедился, ни первое, ни второе делать не умеешь!
  -Это еще почему? - Взвилась она. Затем глубоко вздохнула, призывая спокойствие, улетевшее от нее прочь, быстро вернуться и помочь ей справиться с разговором, плавно сворачивающим не в то русло. И миролюбиво признала. - Допустим, шнурки я действительно не умею завязывать. Но с бутербродом ты явно преувеличиваешь!
  -Ты себя просто со стороны не видела, - в серых глазах мужчины заплясали лукавые огоньки, а на губах появилась легкая улыбка, - ты сидишь над куском хлеба с ножом в руке с таким видом, словно не знаешь, с какой стороны начать. А потом размазываешь по нему масло так...
  -Илар, тебя когда-нибудь избивала женщина? - Серьезно спросила Стелла.
  -Нет, - ухмыльнулся колдун, - даже попыток со стороны прекрасного пола не было...
  -Тогда сейчас это произойдет впервые, если ты не проявишь мудрость и вовремя не замолчишь!
  -Что такого я сказал? - Не понял ее недовольства маг. - Это правда!
  -За правду тоже часто достается, - поспешила его успокоить Стелла с мрачным видом, - особенно, если она такая, как твоя! Погоди, - она прищурилась и холодно спросила, - ты что же, хочешь, чтобы я превратилась в слабую и беспомощную девицу с несчастными глазами, которая ничего не может сделать без посторонней помощи?
  -Вот почему ты всегда делаешь поспешные выводы? - Он отошел на пару шагов в сторону, ковырнул носком высокого коричневого сапога песок и веско прибавил. - Неверные, к тому же?
  -О, извините, - обиделась Стелла, - то я масло не так на хлеб мажу, то выводы поспешные делаю! Ты позвал меня сюда, чтобы оскорблять?
  -Нет!
  -Тогда зачем?
  -Пирог будешь? - Куда более спокойным тоном спросил Илар.
  Она растерянно моргнула, осознав смысл вопроса. Тихонько вздохнула, и отвела глаза, чтобы он не увидел их выражение. Странности мага не переставали ее удивлять... Поэтому, смирившись с неизбежным, она прошла к расстеленному на песке покрывалу. Конечно, она оказалась здесь не совсем по собственной воле - маг, заявившись к ней домой, не отстал, пока она не оделась так, как ему было надо, а сапоги он вообще сам напялил на нее, когда Стелла отказалась обувать их, отдав предпочтение своим любимым ботинкам на платформе. Но говорить об этом сейчас было бессмысленно, потому что они уже были здесь, в пустыне, как ему и хотелось... Оставалось узнать, зачем.
  -Я, вообще-то, хотела вон тот кусочек, с вишенкой, - заветный желанный кусок пирога был быстро убран назад в коробку. Маг невозмутимо, словно она ничего не говорила, подал ей на фарфоровой тарелке, изукрашенной золотистым узором, кусочек, щедро политый глазурью. Поджав губы, она какое-то время с осуждением смотрела на него. Но делать нечего, пришлось брать то, что давали. Без энтузиазма ковырнув вилкой аппетитный рассыпчатый пирог, она взглянула в сторону куда более привлекательного, с гастронимической точки зрения, воздушного пирожного, политого тонкой сеточкой меда и украшенного пеной крема.
  -Этот вкуснее, - уверил ее Илар, не торопясь брать кусок пирога и для себя.
  -Ты его уже попробовал? - С невинным любопытством поинтересовалась Стелла.
  -Ага, - маг извлек из корзины высокую изящную бутылку, оплетенную золотой проволокой. Откупорил и наполнил хрустальные бокалы золотистым вином, подавая один из них ей. - Облизал...
  -Как тебе не стыдно, - пожурила его она, отправив в рот первый кусочек. Колдун проводил его напряженным взглядом, который едва не заставил ее подавиться. - Вкусно... Только меня немного смущает твое внимание...
  -Угу, - колдун честно отвернулся, но ненадолго. Проследив, как она съедает второй кусочек, он не выдержал и отобрал у нее тарелку. - Нет, я так не могу... А вдруг ты подавишься...
  -Спасибо, - Стелла поперхнулась и раскашлялась.
  -Что? - Колдун торопливо подался вперед, осторожно постучав ее по спине. - Кольцо проглотила?
  -Какое, к демонам, кольцо! - Просипела она, стараясь побороть рвущийся из груди сильный кашель. Выхватив из его руки бокал, она торопливо запила вставший поперек горла кусочек сладковатым пикантным вином. И, отдышавшись, резковато произнесла. - Ты мне в рот смотрел, вот я и подавилась!
  -Дурацкая была затея, - проворчал маг. Расковыряв пирог вилкой, он вытащил наружу кольцо с крупным золотистым камнем.
  -Ты с ума сошел? - Оторопело выдавила Стелла, разглядывая многогранную, тщательно и искусно обработанную драгоценность с фиолетовыми вкраплениями. - Проглотить его, конечно, я бы не смогла, слишком большой камень. Зато запросто могла пораниться! Или ты этого и добивался, чтобы я потом не смогла разговаривать?
  -Вот, ты опять это делаешь - обвиняешь меня, не имея никаких доказательств! И вообще, это твоя сестра предложила, - смущенно признался Илар. Остервенело покопавшись в карманах куртки, он извлек на свет скомканный обрывок пергамента и сунул его ей со словами. - На, почитай... В целом, все так, как написано, но в слух я все равно этого не скажу!
  Стелла механически приняла протянутый лист с оборванным краем и вчиталась в криво написанные мелким, неразборчивым почерком строки, прижимая к груди пустой бокал. Не узнать живописные каракули старшей сестры она просто не могла.
  "-Клянусь любить тебя в жизни и смерти", ну-ну, интересно будет посмотреть! Если моей смерти, труп поднимешь и бодренького зомби слепишь? А если своей - это как будет выглядеть? - Стелла не выдержала и начала вслух комментировать клятвы и обещания, написанные чересчур расфантазировавшейся сестричкой. - "Почитать и прислушиваться к твоему мнению". Ага, как же! Ты сейчас, например, только этим и занимаешься, вот на каждом шагу прислушиваешься! "Проводить с тобой дни и ночи!". Еще бы, попробовал бы ты проводить ночи с какой-то другой женщиной! Можешь мне поверить, никакой дар тебе бы не помог! "Разделять с тобой радости и горести", тут все ясно, радостям ты порадуешься сам, а вот печали и горести - все в дом, все в дом..."Выходи за меня...."
  Дочитать фразу она не успела - колдун порывисто подался вперед, вырвал лист из ее рук и бросил через плечо. Вспыхнув, бумага стремительно сгорела, упав на песок маленькими кусочками пепла.
  -Дальше я сам справлюсь, - Илар хмуро на нее взглянул, - я просто не смог бы прочесть вслух ту романтическую ерунду, которую написала твоя сестра. Хотя она и уверяла, что тебе она обязательно понравится!
  -Может, если бы ты сказал это сам, от чистого сердца, глядя мне в глаза...
  -Давай начнем с последнего, что ты прочитала, - решил колдун, - в глаза, так в глаза, от всего сердца, так от всего сердца...
  -Нет, нет, нет, - Стелла рванулась с покрывала, но Илар оказался быстрее, успев схватить ее за руку, не позволив встать. Отчаянно взглянув на него, она тихо попросила. - А вот без этого всего - никак? Может, лучше подождать?
  -Чего? - Маг не сильно дернул ее на себя, заставив опуститься на покрывало и сесть к нему ближе. Легко коснувшись ее щеки, он отвел назад выбившуюся вперед прядь и иронично спросил. - Солнечного затмения? Могу организовать, раз для тебя это станет знаком, хоть и ненадолго...
  -Я ... не готова! - Честно призналась она, отводя взгляд.
  -К солнечному затмению? - Ехидно, но с вежливым и заботливым видом поинтереовался маг, старательно притворяясь, что не понял ее. - Хорошо. Пусть знаком послужит что-нибудь другое. Могу, например, сотворить посреди пустыни пресноводное озеро...
  -Ты меня прекрасно понял! - Стремительно просыпающаяся злость начала вытеснять чувство вины и смущения.
  -Ты не хочешь выходить за меня замуж? - Прямо спросил Илар.
  -Да! То есть, нет! Нет, хочу! - Решила Стелла, понимая, что отрицательный ответ полоснет колдуна по сердцу осторозаточенным кинжалом. И врать, к тому же, она ему не собиралась. Хотела, действительно, хотела. Но боялась, что и этот брак закончится трагедией. А второго несчастья она просто не переживет. - Но лет через... Пять!?
  Илар выгнул брови. - Ты сейчас стараешься уговорить саму себя? Или пытаешься заключить со мной сделку?
  -Илар, я...
  -Если ты не хочешь связывать свою жизнь с моей, скажи об этом прямо, - на бледном лице колдуна не отражалось никаких чувств. Только глаза стремительно меняли цвет с насыщенно-серого на беловато-прозрачный.
  -Я хочу!
  -Ты боишься, что наш брак окажется неудачным?
  -Я боюсь, что ты умрешь...
  -Рано или поздно, это со мной точно случится, - маг отпустил ее руку. - Независимо от того, станешь ты моей женой или нет.
  -Об этом я не ... подумала, - спустя какое-то время сдавленно призналась Стелла.
  -Разве ты воспримешь мою смерть как-то иначе или легче перенесешь ее только потому, что на твоем пальце не будет обручального кольца? Ты же знала, кто я, драгоценная.
  -Раз мы заговорили на эту тему, скажи мне, пожалуйста, откуда ты вообще узнал о моем существовании? - Не выдержала она. Этот вопрос давно не давал ей покоя, но маг не спешил утолять ее любопытство и рассказывать правду.
  -Ты служила в Хантаре, а я часто там появлялся...
  -И не мог, конечно, не заметить моей ослепительной красоты, озаряющей все вокруг чудесным светом? - Скептически предположила Стелла. С укором посмотрела на него и махнула рукой. - Придумай что-нибудь другое!
  -Хорошо, - сдался маг, - впервые я увидел тебя, когда ты выносила из горящего дома трех малышей. Довольна?
  -Тебя там не было, - пусть ее мысли были заняты детьми, едва не погибшими в пожаре, не заметить колоритную фигуру колдуна она не смогла бы при всем желании. - Никого из магов не было!
  -Да? И кто, по-твоему, держал крышу, пока ты не оказалась на безопасном расстоянии? - Ехидно спросил Илар. - Или она вежливо ждала своего часа и оставалась на месте только из боязни раздавить кого-нибудь насмерть?
  -Если ты был там, почему не спас детей?
  -Ну, как тебе сказать, - недовольно поморщился маг, - наверное, по одной простой причине - в доме уже металась в огне одна очень непосредственная стражница с отбитым инстинктом самосохранения. Когда Фирн доложил мне о пожаре в городе, я сразу перенесся туда, но ты оказалась ближе и опередила меня.
  -То есть, крыша дома рухнула бы мне на голову, если бы не ты?
  -Давай поговорим о чем-нибудь другом!
  -Нет, мы будем говорить об этом, - уперлась Стелла. И нетерпеливо напомнила. - Я жду ответа!
  Илар отчаянным жестом закатил глаза и раздраженно произнес. - Именно. Еще до того, как ты успела бы добраться до последнего ребенка. Как ты и сказала, магов по близости не оказалось, поэтому я придержал крышу с помощью силы, чтобы ты смогла выбраться из огня сама и вынести малышей.
  -Но ничего не сказал! Я даже не видела тебя там!
  -У дома собралась огромная толпа, если ты помнишь. Затеряться среди паникующих и мечущихся в страхе людей было легко. Я просто оставался в тени, стоя у соседнего дома, вот меня и не заметили.
  -Но ты помог!
  -И что с того? - Он выгнул левую бровь, усмехнулся и равнодушно пожал плечами. - Я не привык присваивать чужую славу. Детей спасла ты...
  -И вот как увидел ты меня, такую храбрую и отважную, - насмешливо протянула Стелла, - так и влюбился с первого взгляда по уши...
  -Нет, - спокойно ответил маг, проигнорировав ее иронию, - я влюбился в тебя не с первого, не со второго, и даже не с третьего взгляда. Но ты сразу меня заинтересовала...
  -Не со второго и не с третьего, - медленно и вдумчиво протянула Стелла, подозрительно глядя на невозмутимого мужчину, - ты что, следил за мной?
  -Приглядывал, - мягко поправил ее колдун, - чтобы ты не лезла, куда не просят.
  -Ах, ты! - Задохнувшись от возмущения, Стелла вскочила на ноги и начала ходить туда-сюда мимо покрывала, оживленно жестикулируя. - Я была уверена, что мы впервые встретились в Хантаре, когда ты пришел поблагодарить за спасение девушки, работающей у тебя! А ты, выходит, все это время знал меня?
  -Неплохой повод для знакомства, - и не подумал отрицать колдун, провожая ее немигающим взглядом, - остановись, пожалуйста...
  -Хочу и хожу! - Вспылила Стелла. И обвиняющим жестом наставила на него палец. - Вот, ты мне еще даже не жених, а уже командуешь!
  -Ты привлекла к себе внимание песчаного змея, - спокойно и ровно пояснил Илар, вставая и подходя к ней, - и сейчас он направляется сюда, выбрав тебя в качестве обеда.
  -А мы тогда что тут делаем? - Стелла быстро огляделась по сторонам, но ничего не заметила. Над головой раскинулось бескрайнее небо, медленно алеющее, словно от смущения, а под ногами до самого горизонта простиралось песчаное море. Нахмурившись, она повернулась к колдуну. - И где он?
  -Под землей, - Илар наклонился к ней, указывая рукой на легкую рябь, проходящую по песку в десятке шагов от них, которую она не заметила. - Песчаные змеи редко выбираются на поверхность. Обычно только для того, чтобы поохотиться.
  -Я бы не обиделась, если бы он ради меня не пошел на такие жертвы и не покинул свои темные и прохладные подземные ходы, - мрачно съязвила Стелла. И вздрогнула от неожиданности, когда песок раздался с легким шорохом, и наружу, всего в паре шагов от них, вынырнула голова огромной змеи, покрытой радужной чешуей. Вздыбив острые иглы, окружающие узкую морду с двух сторон плотными рядами, змея зашипела, выражая свое неудовольствие по поводу их вторжения на ее территорию.
  -Чрезвычайно редкая тварь, - Илар, не выказав даже малейшего волнения из-за появления неприглашенного на их пикник гостя, наклонил голову и внимательно изучил нависшую над ними змею с таким видом, будто уже представлял, как будет ее препарировать. И, правда, хмыкнув, колдун выдал. - Их кровь идет на вес золота...
  -Доставишь ее Сиене, она тебя расцелует! - Заверила его Стелла, с внутренним содроганием глядя на чудовищное существо.
  -Мммм, не пойдет, - он бросил на нее быстрый изучающий взгляд, - давай, это сделаешь ты...
  -Расцелую за змею? А мне ее кровь - без надобности!
  -Зато твоей милой сестренке - нет.
  -Это - шантаж...
  -Несомненно...
  -Ты убивать ее собираешься? Она же сейчас на нас бросится и проглотит живьем!
  -Не сможет. Несмотря на крупные размеры, проглотить человека целиком песчаная змея не сумеет, - и добавил, - поэтому они убивают своих жертв ядом. Пары капель хватит, чтобы отправить на тот свет около дюжины человек. И это лишний повод для того, чтобы отдать ее лекарше.
  -И приписать мне еще один долг...
  -Пора брать с тебя расписки, - маг хмыкнул и быстрым движением задвинул ее себе за спину. Вовремя - змея набросилась на них, но ткнулась мордой в невидимый щит. Водная струя обвила длинное тело, наполовину высунувшееся из песка. Змея издала неприятный пронзительный звук и забилась, стараясь освободиться из пут.
  -Зачем ты ее мучаешь? - Не выдержала Стелла. Она не испытывала к существу никаких теплых чувств, все-таки, оно хотело их съесть! но и спокойно наблюдать за его страданиями не могла.
  -Она сейчас впадет в спячку, - маг хмыкнул, - эти песчаные твари ненавидят воду.
  -И ты ее добъешь?
  -Обязательно, они кровожадны и беспощадны. Сожрут любого, кто окажется на их территории, - он покосился на нее, - но чуть попозже, когда тебя здесь уже не будет!
  -Хорошо, раз с этим милым созданием ты разобрался, продолжим, - решила Стелла.
  Колдун протяжно и несчастно вздохнул. И попытался отвертеться. - Запамятовал, на чем мы с тобой остановились...
  -На поводе для знакомства, - взглянув на него исподлобья, кисло напомнила Стелла. - Якобы знакомства, ведь ты меня уже знал к тому времени!
  -Приглядывая за тобой, - маг особо выделил первое слово, иронично выгнув брови, - я сам не заметил, как мой интерес, вызванный твоим храбрым, но безрассудным поступком, перерос во что-то большее. Поэтому стал искать повод завязать с тобой знакомство.
  -Долго ты его искал, - сдавленно произнесла Стелла.
  -Слухи, гуляющие по городу, в случае с тобой оказались правдивыми, как я быстро убедился - ты действительно недолюбливаешь таких людей, как я, и стараешься с ними не связываться.
  -Будто ты спрашивал моего мнения!
  -Я знал, ради чего все это делаю. Хотя, признаю, но только сегодня, в виду торжественности ситуации, иногда я вел себя...хм... не очень красиво!
  -Это мягко сказано! - Припечатала она.
  -Я исправился, - маг скривил губы в кривой усмешке, - самому становится противно от осознания того, каким хорошим, я, оказывается, могу быть!
  -Согласна, ты действительно изменился и начал терпимее относиться к людям, - Стелла прикрыла глаза и вздохнула, - а я проявила несвойственную мне доверчивость, когда поверила, что тебе на самом деле не безразлична участь девушки, которую я спасла.
  -Будь ты просто стражницей, я поступил бы так же, - Илар поморщился и поправил самого себя, - почти. Немного сузил круг возможностей и не предоставил такого большого выбора и постарался бы откупиться золотом, но суть от этого не меняется. Малышка Фирна мне действительно дорога...
  -Выходит, ты предоставил мне возможность самой выбрать оплату долга и стал ждать? - С недоверием взглянув на мужчину, она справедливо заметила. - Если бы не тот случай с Еланой, я бы ни за что не обратилась к тебе. Постой... - ее голос сошел на шепот.
  Маг довольно улыбнулся, протянул руку и провел пальцами по ее плечу, убирая выбившуюся из низкого пучка прядь. - Ты невероятно догадлива, любовь моя. Твое благородство должно было сыграть мне на руку, на это я и рассчитывал. И не ошибся...
  -Я так предсказуема?
  -Ты так добра, - мягко поправил ее колдун. - Я понимал, что рано или поздно в нашем неспокойном городке случится что-нибудь такое, с чем ты сама не сможешь справиться. Пообещал выполнить любое твое желание или мечту... И как ты сказала, стал ждать...
  -Илар...
  -Без комментариев, - маг решительно поднял руку, - я не хочу, чтобы между нами оставались какие-то недомолвки.
  -В голове не укладывается, - честно призналась Стелла. С силой потерев лоб, она рассеянно улыбнулась. - Я ни разу не заметила, чтобы за мной следили!
  -Я не следил, - упрямо исправил ее колдун, - а присматривал! Поэтому и пропустил некоторые любопытные истории, в которые ты попадала по доброте душевной. Например, стоит вспомнить тот случай с проклятыми амулетами. Тебя могли казнить, если бы в Хантаре узнали о том, что именно ты помогла сбежать одной из главных подозреваемых! Еще можно вспомнить ваше первое дело...
  -А с ним что не так? - Разозлилась Стелла. - Мы просто помогли лорду...
  -Ожить, - невежливо перебил ее Илар, - вернуться к жизни. Из призрака вновь стать человеком... Я могу продолжать до бесконечности.
  -Не стоит, - она раздраженно фыркнула, - я поняла тебя!
  -Кто из вас до такого додумался?
  -Я, - неохотно призналась Стелла. - Другого способа просто не было.
  -И зачем ты так рисковала?
  -Я хотела спасти агентство! Любым способом!
  -Тебе повезло, что соседский мальчишка так хорошо поддавался манипуляциям с моей стороны. Мне удалось внушить ему, что он влюблен в тебя, и заставить таскаться следом для того, чтобы оберегать от неприятных сюрпризов.
  -Так влюбленность Дэйва - твоих рук дело?
  -Можно сказать и так, - Илар невозмутимо встретил ее возмущенный и осуждающий взгляд, - страховка на всякий случай. Как выяснилось, я поступил правильно...
  -Что еще я должна знать?
  -Спрашивай, что тебя интересует - я отвечу.
  -Те маги, которых искал Адрий, они еще в городе?
  -Да, но затаились. Или придумали какой-то новый план или выжидают удобный момент, чтобы продолжить начатое дело и вернуться к убийствам молодых девушек.
  -Давай свое кольцо, - Стелла требовательно протянула вперед руку.
  -А предложение? - Опешил колдун. - Я еще должен на колени опуститься, рассказать, как сильно я тебя люблю, и попросить стать моей женой!
  -Попробуй, - мрачно сказала она, - и услышишь мой категорический отказ! Кольцо!
  Тихо выругавшийся сквозь зубы Илар наклонился, поднял с покрывала украшение и аккуратно положил его на протянутую ладонь женщины. Затем, до того, как она успела сжать пальцы, быстро забрал его обратно. - Я хочу сам одеть его на твой палец...
  Поколебавшись, Стелла перевернула руку, позволяя ему украсить ее безымянный палец красивым, и, безусловно, дорогим кольцом.
  -Ты станешь моей женой?
  -Чтобы до конца дней отравлять твою жизнь, превращая ее в сущий кошмар? - Она хитро прищурилась. - Конечно, да...
  Колдун обнял ее, прижимая к груди. Чувствуя, как неровно и сильно бъется его сердце, Стелла тихо произнесла. - Очень романтичный момент. Но без тушки этой змеи на заднем плане было бы еще лучше!
  -Ты так думаешь? - Илар усмехнулся. - Если что, ты сама это сказала...
  Существо, все это время лежащее без движения на песке, впавшее в спячку, как уверял маг, от контакта с водой, внезапно исчезло, заставив ее резко выпрямиться.
  -Куда ты ее дел? - Подозрительно спросила она, предчувствуя худшее.
  -Как куда? - Илара явно забавляло происходящее. - Отправил к лекарше.
  -Ты с ума сошел!? - Стелла отчаянным жестом схватилась за голову. Затем - за руку мага. - Ты должен был сначала убить ее!
  -Да не тащи ты меня так, мы все равно из Сараарта своим ходом не выберемся даже с той скоростью, с которой ты идешь! - Маг решительно остановил ее. - Может, лучше воспользуемся переходом?
  -Ты представляешь, что сейчас творится в городе? Ты же перенес змею, живую! и опасную змею в Златогорск, на одну из центральных улиц!
  -Я подумал, что маленькая проверка нашим доблестным городским стражам не повредит. Пусть побегают, посуетятся, попаникуют...
  -Не заставляй меня жалеть о только что импульсивно принятом решении!
  -Поздно, - широко и довольно улыбаясь, колдун поднял ее руку, полюбовался сверкающим в закатном свете кольцом, наклонился и поцеловал ее пальцы. - Теперь нас ничто не разлучит.
  -Кроме...
  Илар не позволил ей договорить. Прижав указательный палец к ее губам, он заглянул ей в глаза и серьезно произнес. - Ничто, я обещаю.
  *****
  -О, смотри, какой миленький скелетик, - Фиона непосредственно ткнула пальцем в выбеленные временем кости, лежащие у входа в старый склеп.
  Стелла удостоила их коротким взглядом, быстро осмотрела скелет, принадлежащий какому-то странному животному с непропорционально длинными конечностями, вытянутой мордой и острыми рогами. Неопределенно пожала плечами и ступила на первую ступеньку, ведущую вниз.
  Илар, терпеливо дожидающийся их на середине лестницы, создал магический светлячок, услужливо скользнувший к ней поближе, чтобы освещать своим ровным мягким светом дорогу вниз. Улыбнувшись уголком губ, он кивнул в сторону дверей. - Стражники притащили пару месяцев назад.
  -Зачем? - Не поняла Стелла.
  -Чтобы попугать подростков, если им вдруг вздумается пощекотать себе нервы и погулять ночью по кладбищу.
  -Интуиция мне подсказывает, что они скорее разберут этот скелет на памятные сувениры, чем испугаются. - Она недовольно выглянула из рассохшихся дверей, когда-то давно выкрашенных в темно-фиолетовый цвет. И окликнула сестру. - Ты идешь? И учти, на обратном пути заставлю вывернуть карманы!
  -Как ты могла такое обо мне подумать? - Фальшиво оскорбилась Фиона, появляясь в поле ее зрения спустя пару мгновений. Обиженно надув губки, она продемонстрировала пустые руки.
  -У нее на куртке пришит внутренний карман, - насмешливо сообщил снизу колдун, - и не забывай, как ведьма, она умеет работать с размерами.
  -Сдавать тех, кто тебе помогает, не хорошо! - Наставительно произнесла Фиа, тяжело вздыхая. Расстегнув куртку, она предложила. - Проверишь?
  -Пока просто поверю на слово, - Стелла улыбнулась, потому что сестра скорчила уморительную рожицу и стала спускаться вниз.
  -Здесь определенно кто-то был, - из-за ее спины протянула Фиона, - давно, правда. И, скорее всего, не тот, кто нам нужен.
  -Расхитители могил? - Предположила она. - В склепах всегда находится что-нибудь, чем можно поживиться.
  -Не думаю, - Илар задумчиво изучил вторую дверь, ведущую непосредственно в склеп. Кто-то или что-то со страшной силой рвало ее острыми огромными когтями, оставив длинные глубокие борозды на толстом дереве. Подняв руку, он провел над искромсанным деревом засветившейся голубоватым сиянием ладонью.
  -Это создание, кем бы оно ни было, выбрало странное и совсем не подходящее место для своего занятия, - заметила она. Стелла подошла ближе к магу, прикрыла следы рукой и хмыкнула. Ее пальцы не покрыли и третьей части следа, оставленного пятью когтями, процарапавшими дверь наискосок.
  -И чем оно, по-твоему, здесь занималось? - Отвлеченно поинтересовался колудун. Присев рядом с дверью, он внимательно изучил каменный пол, покрытый мелким крошевом, оставшимся от дерева.
  -Точило когти, - без тени сомнения сказала Стелла. - Как огромный кот.
  -У тебя богатая фантазия, сестренка, - Фиона вынырнула из-за ее плеча и изучила учиненное безобразие долгим пристальным взглядом. - Хотя, ты не далека от истины, похоже...
  -Я видела, как это делает кошка Фейлин. От ее когтей остаются такие же следы.
  -Да? - Фиа сделала огромные глаза. - А почему я тогда не видела покореженной мебели?
  -Не паясничай, - осадила ее Стелла, - следы от ее когтей значительно меньше. К тому же, Лана давно отучила ее от дурной привычки...
  -Помяукала по душам? - Спросил Илар. Выпрямившись, он показал ей обломок когтя. - Наш когтистый друг очень сильно стремился попасть внутрь.
  -Нет, превратилась в кошку, чем сразила всех наповал, - она вопросительно взглянула на мага, - как думаешь, что за создание здесь порезвилось?
  -Демон?
  -Смешно, - уничижительно фыркнула Стелла. Не удержалась и ткнула локтем мужчину в бок.
  Колдун поморщился и насмешливо спросил. - Чем тебе не угодила моя догадка?
  -Тогда это какой-то неправильный демон, - поддержала сестру Фиона, - раз он не мог преодолеть преграду в виде обычной двери.
  -Может, он просто перебрал в какой-то таверне? - Невинно предположил Илар.
  -Хватил лишнего и пошел на кладбище точить когти в чьей-то усыпальнице? - Стелла мрачно смерила колдуна пронзительным взглядом, - хватит нам головы морочить.
  -Ладно, ладно, недоверчивые вы мои, тогда - оборотень...
  -Оборотень? - Фиона хмыкнула. - А что? Вполне может быть...
  -И он, я так понимаю, пил в той же таверне, что и вышеназванный демон? - Стелла покачала головой. - Видела я, на что способны братья. Поэтому уж извините, не верю, что разъяренный оборотень не смог попасть внутрь склепа. К тому же, он, как мне кажется, просто вынес бы ее с разбега плечом, а не стал скрестись, как собака, вернувшаяся с прогулки.
  -Все-то тебе не нравится, - поморщившись, Фиона привстала на цыпочки и заглянула в длинную глубокую щель, оставленную на двери острыми когтями. - Темновато...
  -И не говори, - с деланной печалью в голосе несчастно произнес Илар, на всякий случай отходя подальше от покосившейся на него Стеллы.
  -Не оценила? - Фиа вздохнула. - Стараешься, стараешься... Эх... А я, между прочим, полтора часа времени убила, пока признание в любви для тебя писала!
  -Я его прочитала, - уверила она сестру и зябко поежилась, вспоминая цветастые, торжественные и замудренные строки, написанные на бумаге непонятным мелким почерком. - И ужаснулась. Откуда у тебя в голове такие жуткие мысли берутся?
  -Да я... Да ты... - Задохнулась от возмущения Фиона. - Я там столько комплиментов придумала, такие дифирамбы в твою честь написала!
  -Вот, вот, - с невинным видом согласилась Стелла, - ты так расстаралась, что я себя даже не узнала...
  -А я, к своему глубокому стыду, большую часть букв не разобрал, - смущенно кашлянув, признался колдун.
  -Поэтому не стал читать творение этой одаренной девушки? - Со смешком спросила она.
  -Не смог, - маг развел руками, - если к твоему почерку я уже привык, то разобрать замысловатые загогулины твоей сестры не сумел.
  -Да мы одинаково пишем! - Обиделась Фиона.
  -Почерк у вас у обеих мелкий и круглый, я согласен. Но у тебя еще и большинство букв между собой похожи. Сидишь, рассматриваешь их и гадаешь, что ты имела в виду...
  -Постой, как ты мог привыкнуть к моему почерку? - Стелла удивленно взглянула на мага, который с соредоточенным видом и повышенным интересом начал изучать искореженную дверь. - Я ни разу не писала тебе!
  -Я читал твои отчеты, - крайне неохотно признался Илар и поспешил уйти от скользкой темы. Вернее, вообще уйти.
  Он слегка толкнул дверь, та тихо скрипнула и бесшумно открылась вовнутрь. Решив отложить выяснения на более подходящее время, Стелла наблюдала за тем, как мужчина входит в склеп. Фиона, собравшаяся было резво последовать за ним, уткнулась лбом в невидимый щит, покрывшийся рябью от соприкосновением с ней, и отступила.
  -Страхуется, - задумчиво сказала она, поворачиваясь к ней, - значит, чувствует, что-то здесь не так...
  -Сомневаюсь, что у кого-то хватило ума прятаться от оборотня в усыпальнице, - Стелла пожала плечами, - конечно, если это не расхитители могил, случайно подвернувшиеся под горячую лапу существа, потерявшего контроль. Тогда им действительно больше ничего не оставалось, кроме как попытаться украться от него в помещении, которое можно было запереть.
  -Заходите, - раздался изнутри голос мага. Загорелись магические огоньки. Сияющие ровным светом идеально круглые шарики быстро поднялись вверх, закружившись в танце под арочным высоким потолком, освещая высокую худощавую фигуру мага, старый склеп с мокрыми стенами, с которых давно слезла краска, и странный большой круг, нарисованный алым на каменном полу, покрытом клубками пыли и паутины.
  -Вот что так притягивало его, - Фиона торопливо вбежала в склеп. Она присела рядом со странной схемой, утыканной оплавившимися свечами, какими-то маленькими костяными фигурками и связками трав с перьями. И указала рукой на рисунок. - Кто-то пытался провести обряд подчинения...
  -Неумело и безграмотно, - колдун раздраженно поморщился и зло процедил, - терпеть не могу дилетантов. Руки бы оторвать этим самоучкам, чтобы раз и навсегда отучить от желания листать колдовские книги.
  -Хочешь сказать, что здесь проводили ритуал по подчинению оборотня? - Стелла подошла ближе к схеме, изображенной на полу, без особого интереса посмотрела на нее и прошла дальше, к трем гробам, установленным на постаментах. - Нужно сообщить Демиру. Пусть пришлет сюда стражу и мага.
  -Да, здесь действительно не помешало бы прибраться, - Фиа поднялась, - а то мало ли кому еще подобная идея может прийти в голову. И, кстати, поработал в склепе далеко не новичок. Просто на твоем уровне он - полный ноль, а вот я воспринимаю его, как крепкого середничка.
  -Опытный маг может обойтись и без этой атрибутики.
  -Может, - легко согласилась ведьма, - я, например, проведу обряд и без схемы, начерченной кровью. Но заклятье мне все равно понадобится. Мы не виттарцы, сила в чистом виде нам не доступна.
  -Потому что вы не проходили испытание, - колдун криво усмехнулся, - в отличие от них. Каждый маг, родившийся в Виттаре, по достижении тринадцати лет проходит своеобразный обряд - и получает неограниченные возможности по использованию своей силы.
  -Испытание, - задумчиво протянула Стелла, вспомнив рассказ старого хранителя о том, что случилось с колдуном в подростковом возрасте, - как то, что выпало на долю тебе?
  -Почти, - не стал отрицать Илар, - только проводят его в присутствии опытных старейшин, который следит за тем, чтобы все прошло, как надо.
  -Должна сразу предупредить, - решительно произнесла Стелла, не поворачиваясь к магу лицом, - если кто-то из наших детей унаследует дар - твой или нашей матери - можешь не рассчитывать на то, что я позволю тебе проводить подобный обряд ради обретения большего могущества. Этому не бывать, так и знай!
  -Любовь моя, - в голосе мужчины звучал смех, - я готов пообещать тебе что угодно, хоть луну с неба!
  -С чего вдруг такая несвойственная тебе покладистость? - Подозрительно спросила Стелла, не сдержалась и покосилась на него.
  -Ты только что совершенно спокойно сказала о том, что у нас будут, - он поднял вверх указательный палец, призывая ее оценить важность момента, - дети. Дети, заметь.. Даже не один ребенок, а дети! Так что можешь сейчас просить или требовать что угодно, я на все соглашусь. И письменное свидетельство напишу.
  -И что ты своей бумагой засвидетельствуешь? - Иронично спросила Стелла, чувствуя, как щеки опаляет жаром румянца. Стараясь не показывать, насколько сильно ее смутили слова мага, который даже не пытался скрывать своей искренней радости, к полному восторгу тихо хихикающей Фионы, она вернулась к осмотру гроба.
  -Что я такой-то такой-то, находясь в своем уме и твердой памяти обещаю своей будущей супруге сделать все, что она не попросит, сразу после рождения первенца...
  -А, очнулся! - Съехидничала она. - Быстро ты приходишь в себя после потрясения. Вот, уже оговорки появились, а пару секунда назад вообще на все готов был!
  -Ты с каким-то преувеличенным интересом рассматриваешь последнее пристанище какого-бедолаги, - подозрительно протянул Илар, быстро подходя к ней. Пройдясь оценивающим взглядом по гробу, он нахмурился. - Крышку недавно поднимали.
  -Ни один маг не станет рисковать и проводить обряд подчинения высшей разумной нечисти и поднятия покойного из могилы в одном помещении, - Фиона скользнула к ним, осматривая крышку гроба. Коснувшись пальцами отметин на нижней части, она скривилась. - Если что-то пойдет не так, эти обряды станут для него последними в жизни.
  -Златогорск - город оптимистично настроенных идиотов. Непуганными их язык не повернется назвать, пугают их постоянно, но им все ни по чем - отсидятся в каком-нибудь укрытии, подрожат от страха и снова принимаются за старое, - прокомментировал Илар и попросил, - отойди, пожалуйста, любовь моя.
  Стелла стрельнула в него укоризненным взглядом - Фиа опять хихикнула, но послушно отошла, предоставляя ему свободный доступ к гробу. Маг обманул ее ожидания. Вместо того чтобы прибегнуть к силе, он по-простому поднял крышку руками, легко сдвигая ее в сторону. И многозначительно хмыкнул.
  -Что? - Встревожилась Стелла.
  -А покойничка сейчас дома нет, нужно подойти попозже, когда он с прогулки вернется, - насмешливо доложил Илар, задвигая крышку обратно.
  -Выходит, хотя бы один обряд он провел успешно, - сделала безрадостный вывод Фиона, разочарованно отодвигаясь назад, потому что колдун не позволил им заглянуть в гроб.
  -Вызываем стражу и двигаемся дальше? - Без энтузиазма спросила Стелла, устало потирая ноющую шею. Они покинули дом на рассвете, к обеду обыскали два кладбища и три заброшенных склада, но не нашли никаких следов пребывания исса или хеоса. Зато наткнулись на лежку мелкой нечисти, промышляющей охотой на домашних собак, схрон воришек, обчищающих постоялые дворы, и теперь - на этот склеп, где проводил обряды какой-то маг.
  Стража осматривала заброшенные дома и обыскивала подвалы жилых, стараясь отвечать шутками на встревоженные вопросы перепуганных горожан, ожидающих очередной крупной неприятности, угрожающей безопасности и жизни их семей. Но пока в пустую...
  -Катакомбы, - Илар прищурил глаза и задумчиво потер подбородок. Затем скользнул прохладной ладонью по ее шее, осторожно разминая затекшие мышцы. - Ты сегодня явно не в своей постели спала, - он придвинулся ближе и провел по напряженному плечу второй рукой.
  Стелла сначала хотела возмутиться или хотя бы отодвинуться, но длинные пальцы прошлись по ее плечам и шее, разминая мышцы, заставив ее сразу передумать.
  -Она в кресле уснула, - наябедничала Фиона не без удовольствия, лукаво на них посматривая, - ей хамелеон приволок откуда-то старинную книгу о ледяном народе, уж не знаю, где он ее раздобыл, вот она и читала ее, пока глаза сами собой не закрылись...
  -А стучать не хорошо, - скосив на сестру левый глаз, прокомментировала ее выступление Стелла.
  -Она сейчас заснет, - предупредила Фиа, - вон, глаза закрыла...
  -Думаешь, того, кого мы ищем, могли спрятать в катакомбах?
  -Легко, - Илар с явной неохотой убрал руки, - туда даже стража не рискует соваться без крайней необходимости. Советники прекрасно знают об этом, поэтому могли воспользоваться суеверными страхами людей и засунуть свое смертоносное оружие в какую-нибудь пещерку.
  -Кстати, - Фиона звонко щелкнула пальцами, - вспомнила. Откуда они вообще взялись под городом? Я соседей расспрашивала, но никто ничего толкового сказать не смог.
  -Когда я был ребенком, старая нянька рассказывала нам байки о том, что пару столетий назад на месте, где расположены катакомбы, стоял большой древний замок. Никто не знал, кому он принадлежал, и кто там жил. Местные туда не совались, а в один прекрасный день замок взял и рассыпался... Маги решили не рисковать понапрасну и все, что от него осталось, вывезли, а катакомбы, вырытые кем-то, возможно, владельцем или тем, кто был до него, остались.
  -Не могу поверить, что ты не заинтересовался этой таинственной историей, - Стелла скептически хмыкнула, - с учетом твоей крайне расносторонней натуры... Мне казалось, что ты после историй няньки навел справки - и теперь знаешь о загадочном замке даже больше чем те, кто его строил.
  -Тогда мне было лет семь, не больше...
  -Ну, не прямо тогда, - поправила она себя.
  -Я про эти детские сказки и думать забыл к тому времени, когда мог разузнать что-нибудь стоящее.
  -А вдруг там жил страшный колдун? - Стелла сделала большие глаза.
  -Что, страшнее меня? - Не поверил Илар.
  Пока она придумывала достойный ответ, маг перенес их всех на высокий холм, заросший колючим кустарником и мелкими темно-красными цветами на коротких стебельках, стелющихся под ногами, словно мох.
  Указав рукой на широкий квадратный проем, ведущий под землю, в бархатистую и густую темноту, он склонил голову и иронично произнес. - Дамы вперед...
  -Ага, - Фиона подошла к импровизированной двери, с опаской заглянула внутрь, крутанулась на каблуках и вернулась к ним. - Почему я, интересно знать? Меня, если что, не жалко?
  -И это тоже, - не стал отрицать колдун, успешно игнорируя неодобрительный взгляд Стеллы. И с тяжелым вздохом пояснил. - Ты же у нас эмпат и телепат - тебе и быть первопроходцем!
  -Я вам что, сыскной пес, что ли? - Обиделась ведьма. - Может, вы мне еще и поводок с ошейником нацепите и пустите по следу?
  -Судя по тому, каким яростным взглядом твоя сестра прожигает мне затылок, нет, - с сожалением отказался от заманчивой идеи колдун. - Ограничимся тем, что имеем.
  -Вот сам след и бери!
  -Я - не эмпат, - справедливо напомнил колдун. - Поэтому прекращай спорить и топай вниз.
  -А вдруг на меня какое-нибудь чудище кинется? - Фиона теперь смотрела исключительно на Стеллу.
  -Ты раньше темноты не боялась, - с улыбкой произнесла она, подходя к сестре.
  -Увидит, что это ты - и убежит безоглядки, - утешил женщину Илар, старательно сохряняя на лице серьезное выражение.
  -Ах, ты...
  -Не хотите перенести свой обмен "любезностями" на более подходящее время? - Стелла поочередно смерила каждого спорщика долгим проникновенным взглядом. И напомнила. - У нас есть важное дело, если вы не забыли!
  -Он меня провоцирует!
  -И в мыслях не было. Только справедливые замечания, не более того...
  -Ты сама вызвалась, - она наставила на сестру указательный палец, - со словами о том, что сможешь помочь в поисках представителя ледяного народа, которого ушлые советники или маги спрятали в каком-то надежном месте!
  Фиа неохотно кивнула, подтверждая, что так и было.
  -А ты вообще сам навязался!
  -Я тут не так давно пришел к выводу, что хочу жениться, - маг ехидно улыбнулся.
  -Удачи тебе в этом не легком деле! - Напутствовала она мужчину, направляясь к входу. И остановилась, раздраженно оборачиваясь, когда он тем же насмешливым тоном продолжил.
  -Но есть у меня один пунктик - видишь ли, драгоценная, я совершенно точно хочу, чтобы моей женой была ты.
  -Даааа? - Она напустила на себя невинный вид и захлопала длинными ресницами. - Какая неожиданность! Никогда бы не подумала!
  -И еще один пунктик по этому поводу...
  -Задумайся, Стелла, а оно тебе надо, - поддела мага Фиона, - у него, похоже, одни только пунктики...
  -Я определенно и точно хочу, чтобы моя невеста - то есть ты - на момент свадебного торжества была жива и здорова!
  -А! Выходит, после свадьбы я могу упасть с лестницы и сломать себе шею, ты это хотел сказать?
  -Ну, если тебе вдруг вздумается поразвлекаться таким странным способом - на здоровье, - усмехнулся колдун, - я после нашей свадьбы смогу для тебя такую защиту настроить, что никакие лестницы будут уже не страшны!
  -Он всегда так замысловато изъясняется? - Спросила у нее ведьма.
  -Почти. Особенно когда пытается объяснить, что заботится обо мне, - Стелла передернула плечами, - упрек я к сведению приняла. Теперь мы можем идти?
  -Кстати, - напряглась Фиона, - а здесь действительно кто-то есть. И ему очень больно...
  -Так ты возьмешь след? - Уточнил колдун.
  -Конечно, о всемогущий, - поклонилась ведьма, - я сделаю все, что вы прикажете, если это облегчит вам жизнь!
  -Если в катакомбах - виттарские маги, мое поисковое заклятье подействует на них, как взмах красной тряпки на быка. И как ты думаешь, что они сделают первым делом?
  -Скажут тебе, что ты очень не хороший человек, постоянно нарушающий все их тщательно продуманные планы? - Со смешком предположила Стелла.
  -Убъют исса, - серьезно сказал колдун, не разделяя ее веселья, - я склоняюсь к мысли, что они используют именно исса.
  -А в чем разница между иссами и хеосами? - Поинтересовалась она, стараясь как можно незаметней придвинуться ближе к входу, обложенному темным отшлифованным камнем. Маг, для которого ее маневр не остался незамеченным, быстро заградил ей путь, укоризненно глядя на нее сверху вниз. В серых выразительных глазах осуждение причудливо смешалось с усталой обреченностью. Но ругаться он не стал, прекрасно понимая, что это бесполезно.
  -Иссы убивают прикосновением и ледяным дыханием. Для этого требуется тесный и довольно близкий контакт, - неохотно пояснил он, кивком головы предлагая ей отойти в сторону.
  -Холодный поцелуй, - со знанием дела кивнула Фиона.
  -Да.
  -А потом заковывают в ледяной панцирь? - Она хмыкнула. - Зачем магам усложнять себе жизнь, изыскивая такие замысловатые способы для устранения недругов?
  -Лед защищает от поисковых заклятий, - напомнил Илар. - К тому же, этих людей убили с помощью прикосновения. Исс убивал людей, а кто-то из колдунов заботливо создавал для них кокон.
  -У кого-то было много свободного времени, - думать о том, как все это происходило, совершенно не хотелось. Но яркая картинка сама собой вставала перед глазами. Зябко поежившись, она передернула плечами и постаралась выбросить страшные мысли из головы.
  -Виттарцы всегда перестраховываются, - маг усмехнулся, - это у них в крови. Они считают, что лучше провозиться немного больше, но сделать все в лучшем виде.
  -И в чем-то они правы, - Фиа на мгновение закрыла глаза. На ее лице появилось странное выражение. Казалось, что она настороженно прислушивается.
  -Что ты чувствуешь? - Тихо спросила Стелла у сестры.
  Ведьма медленно подняла руку, призывая ее немного подождать.
  -Как поживает хамелеончик? - Поинтересовался Илар с легкой усмешкой, косясь при этом на сосредоточенную Фиону.
  Стелла удивленно приподняла бровь, вспоминая, когда колдуна интересовали чужие дела. Не вспомнила и подозрительно взглянула на него.
  Причина вопроса выяснилась сама собой - ведьма открыла глаза и с недовольством произнесла.
  -Слишком хорошо, как по мне...
  -Обратись к горнякам, - посоветовал он ей, - у них опыт общения с ними побольше твоего будет. Может, что-нибудь дельное и посоветуют.
  -А это хорошая мысль, - взбодрилась Фиона. Шагнула в проем и поманила их за собой. - Идемте. Я настроилась на эмоции того, кто прячется в катакомбах.
  -Ты не ответила, - ненавязчиво напомнила Стелла. Ответа на свой вопрос она так и не дождалась.
  -Боль, - крайне неохотно тихо сказала ведьма, не оборачиваясь, - страх и... обреченность.
  -Исс понимает, что в живых его после случившегося не оставят.
  Колдун протянул ей руку, дождался, пока она вложит в нее свою, и уверенно направился вслед за Фионой в темноту. Стелла непроизвольно сжала его пальцы чуть сильнее, когда они оказались в каком-то помещении, чьи очертания она не смогла рассмотреть. Внутрь не проникали ни солнечные лучи, ни легкие дуновения свежего ветерка, овевающего холм. Тяжелый спертый воздух заставил ее затаить дыхание. Волна тошноты подкатила к горлу, поэтому она быстро закрыла нос свободной рукой. Не выдержав, она обратилась к магу.
  -Почему здесь так темно? Так ведь не должно быть...
  -Рассеивающее заклинание, - маг привлек ее к себе, обнимая за плечи, - очень древнее. Городские маги пытались его снять, но не смогли. Придумали заумное объяснение, чтобы не упасть в грязь лицом перед главой Хантара, который их сюда и направил, но на самом деле просто не осилили заклятье.
  -Кто-то любил таинственную темноту? - Саркастично спросила она. - Какая тонкая натура была у этого колдуна... Устраивал, видимо, романтичные прогулки с возлюбленной по бесчисленным переходам катакомб.
  -Или держал здесь тех, кто в такой атмосфере чувствовал себя уверенно, - Илар хмыкнул, - в некоторых пещерках этих катакомб можно отыскать прилично сохранившиеся скелеты давно вымершей нечисти. И наткнуться на остатки цепей, кандалов и решеток...
  -Погоди, - Стелла споткнулась на ровном месте, осознав, что он сказал, - то есть, владелец замка, кем бы он ни был, устроил здесь своего рода зверинец? Только вместо редких видов животных держал в неволе нечисть?
  -Подозреваю, что так и было, - Илар уверенно шел вперед, как и неслышно ступающая впереди Фиона.
  -А мне ты не хочешь изменить зрение? - Ворчливо спросила она у мужчины.
  -Не могу, - с сожалением отозвался маг, - виттарцы отследят даже такое безобидное заклинание.
  -Но к себе вы его, тем не менее, применили!
  -Когда ты применяешь к себе собственную магию, это воспринимается иначе, - Фиа, судя по приглушенному стуку и шипению в голосе, все-таки обо что-то споткнулась. Выругалась себе под нос и обратилась к магу. - Одно понять не могу, сюда ведь постоянно кто-то таскается, если верить нашим соседям. Чтобы пощекотать себе нервишки, развлечься или просто побродить по темным пещерам.
  -Или спрятаться, - ехидно поддакнула Стелла, - как ты, например...
  -Пусть как я, - не стала спорить Фиона.
  -Скорее всего, когда вы с хамелеоном и горняком играли здесь в прятки, исса еще держали в другом месте, иначе кто-нибудь из вас легко мог бы его обнаружить, - Илар остановился, поднял Стеллу на руки и довольно произнес, - да, так будет гораздо удобнее и быстрее...
  -Удобнее - для меня, быстрее - для тебя? - С иронией уточнила она, обнимая колдуна за шею. Мужчина на мгновение зарылся носом в ее волосы, сделал глубокий вдох, с неохотой отстранился и легко коснулся прохладными губами ее виска. - Для всех...
  -Я не заметила никаких щитов, - в голосе женщины прозвучала настороженность, - не похоже, что маги пытаются перекрыть сюда путь обычным горожанам.
  -А зачем? - Колдун обошел какое-то препятствие на своем пути, сменив направление движения. И начал спускаться по ступеням. Запах внизу стал еще омерзительней, чем на первом уровне катакомб. К сырости добавился еще и отвратительный гнилостный душок. - Ты ведешь нас вниз. Сюда не рискуют спускаться даже стражники, что уж говорить про людей. Никто в своем уме не попрется исследовать нижние ярусы катакомб. Маги, думаю, и сделали на это ставку.
  -Чувствую себя специально обученной и дрессированной собачкой, - недовольно пробурчала Фиона, - не хватает только поводка...
  -У твоей старшей сестры странные фантазии, - Илар тихо рассмеялся, - стоит показать ее лекарю душ!
  -Чтобы она забила бедняге голову? - Стелла отрицательно покачала головой. - Она же его в гроб вгонит своими рассуждениями. А мне потом выплачивать неустойку его родственникам? Нет уж, увольте...
  -Кое-кто вообще хорошо устроился, - обиженно заметила ведьма, - путешествует себе с комфортом у любимого мужчины на ручках. Не вглядывается в темноту, не ищет следов, не топчет пыльные и грязные камни у себя под ногами, - и тут же перешла на деловой тон, - кстати, мне показалось или это действительно мрамор?
  -Не показалось, - подтвердил маг, - узорчатый мрамор. Им же до середины выложены стены...
  -А выше? - Заинтересовалась Стелла, силясь рассмотреть то, о чем он говорил.
  -Отшлифованный гранит с мелкими вкраплениями.
  -Кто бы не вырыл эти катакомбы, он явно не жалел ни времени, ни сил, ни средств, - сделала она справедливый вывод. И упрекнула мага. - А ты даже не попытался разузнать, кем он был.
  -Меня сейчас интересует другое, - в голосе мужчины звучало сомнение, - ты даже не стала ругать сестру, когда она назвала меня твоим любимым...
  -Говорят, на правду не обижаются, - весело хихикнула ведьма. И ойкнула от неожиданности, оступившись. - Русалку в жены тому мерзавцу, который обломил эту проклятую ступеньку! Я чуть носом все оставшиеся не пересчитала!
  -Илар, я же приняла твое предложение, - Стелла тяжело вздохнула, - и кольцо ношу. По-твоему, я сделала это из жалости?
  -Если честно, мне до сих пор сложно поверить в том, что ты согласилась стать моей женой...
  -Ну так верь быстрее! - Посоветовала Стелла. - Проведи со своим недоверчивым внутренним голосом серьезную беседу и объясни ему, что к чему. А то чего доброго, еще перед свадьбой засомневаешься весь в правильности своего поступка и сбежишь...
  -Еще чего! - Возмутился колдун. И уверил ее. - Меня даже смерть не остановит!
  -Ужас какой, - не на шутку перепугалась Фиона, - милая, я не позволю тебе выйти замуж за зомби, уж не обессудь!
  -Слышите? - Шепотом спросила Стелла, настороженно приподняв голову с плеча колдуна.
  -Что? - Таким же шепотом поинтересовалась Фиона, поддавшись общей атмосфере.
  -Тихую поступь давно почившего колдуна? - Ехидно предположил маг.
  -Всхлипывания, - она отчаянным жестом закатила глаза. Не выдержала и ущипнула его за плечо. Получив в ответ непонимающее молчание от двоих магов, она с тяжелым вздохом пояснила. - Слабые всхлипывания. Где-то рядом плачет женщина...
  -Не слышу, - честно, со смущением призналась Фиона.
  -Сверни налево у развилки коридоров, - быстро распорядился Илар, - третья камера...ээээ, пещера от нас...
  -Поняла, - кратко ответила Фиа, ускоряя, судя по звукам, шаг.
  -Вернись, Фиона, - встревожилась Стелла, - неизвестно, кто там. Вдруг это ловушка!
  -Ух, скелетик... Хорошо, что предупредили, а то я могла с перепугу начать заклинаниями швыряться! - Раздался со стороны хрипловатый голос колдуньи. - Не беспокойся, я щит опустила, магов нет. Здесь только мы и... я не знаю, если честно... кто это...
  Свет магических огоньков, взметнувшихся под высокий квадратный потолок, выложенный темным камнем, покрытым плесенью, густым зеленоватым мхом и какими-то беловатыми разводами, ослепил ее на мгновение, заставив быстро закрыть глаза.
  -Стелла, пожалуйста, стой здесь и не суйся туда, пока я не позову, - попросил колдун, опуская ее на пол.
  Интонации в голосе мужчины отбили всякое желание спорить. Он переживал за нее, и не скрывал этого. Поэтому она просто кивнула, показывая, что не стронется с этого места и будет ждать сигнала от него.
  Улыбнувшись уголком губ, Илар быстро провел кончиками пальцев по ее щеке, и направился к ведьме, исчезнувшей за поворотом.
  Она напряглась, услышав его решительный голос, который подхватило эхо и разнесло по коридору.
  -Не входи. Это действительно исс, вернее, исса...
  -Она опасна даже в таком состоянии? - Недоверчиво спросила Фиона. После чего с жалостью добавила. - Выглядит она паршиво...
  -Ее заковали в цепи и бросили здесь умирать. Думаешь, перед смертью нечисть выглядит лучше, чем люди?
  -Ха, ха, ха, - пренебрежительно отозвалась ведьма. - Душновато...
  -Для нее такая температура - нестерпимая и мучителельная пытка. Видишь, как ее приковали? Потоки горячего воздуха обдувают ее со всех сторон. Еще пара часов и мы нашли бы только труп...
  -Я все еще здесь, - мрачно напомнила о своем существовании Стелла. - Долго вы там будете обсуждать что-то, что я не могу отсюда увидеть?
  -Можешь подойти, - поколебавшись, разрешил Илар. И сразу предупредил. - Только внутрь не входи, остановись снаружи. Мало ли что...
  -А меня, значит, не жалко? - Въедливо уточнила Фиона.
  -Давно на память жалуешься, рыжая? - Ехидно осведомился маг. - Ты, если что, ведьма! И сможешь за себя постоять... Если, конечно, не похожа на чудную подружку драгоценной...
  -Илар, мы договорились на счет оскорблений, - Стелла обошла по небольшому кругу истлевший скелет, лежащий на полу посреди широкого коридора. Перепончатокрыл, как она с изумлением определила по рваному кружеву, облепившему тонкие кости, существо, вымершее пару десятков лет назад. Совершенно безобидное для людей, невероятно красивое создание с огромными перепончатыми крыльями.
  -Не обращай внимания, - проницательно догадавшись, из-за чего произошла заминка, сказал маг, - он умер еще до твоего рождения...
  -Это - неправильно, - тихо произнесла Стелла, тщательно обходя истончившиеся от времени кости несчастного существа, стараясь не задеть их подошвами высоких сапог.
  -Ты не знаешь, из-за чего он погиб...
  -Наверное, истек кровью...
  Илар моментально оказался рядом. Задумчиво смерив то, что осталось от создания долгим пристальным взглядом, он криво усмехнулся, заметив дыру в районе грудной клетки. Что-то или кто-то наскозь пробил тело существа, оставив его умирать от полученной страшной раны.
  -Не думай об этом...
  -И много таких непогребенных трупов валяется по катакомбам? - Спросила она, поворачиваясь к нахмурившемуся колдуну.
  -Забудь, - резковато посоветовал он.
  -Почему стража не убрала кости?
  -Боятся, - Илар с силой зажмурился и потер пальцами переносицу, - ну хочешь, я их соберу и сожгу? - Заметив выражение, появившееся на ее лице, он раздраженно поправился. - Закопаю, тьфу, похороню... Договорились? Ты перестаешь забивать себе голову мыслями о несчастных созданиях, между прочим, это - нечисть! а я предам эти останки земле!
  -Какое благородство! - Донесся до них голос ведьмы, котрая поспешила добавить. - И я говорю без иронии, совершенно серьезно!
  -Они взбунтовались, верно? - Стелла присела рядом с костями, лежащими на грязном полу, опутанными паутиной и засыпанными каменной крошкой. - И попытались вырваться из катакомб?
  -Скорее всего, их выпустили намеренно, чтобы они поубивали друг друга и избавили того, кто их сюда заточил, от лишней головной боли, - Илар говорил резковатым тоном. Высокие скулы напряглись, выдавая охватившую его злость. Скрипнув зубами, он засунул руки в карманы и кивнул головой на дверной проем, ведущий из коридора. - Идем...
  Понимая, что говорить с ним и дальше на эту тему бесполезно, этот стальной блеск в глазах мужчины ей был хорошо знаком, Стелла скользнула взглядом по проржавевшим толстым прутьям, торчавшим из стены, и подошла ближе. Покосившись на Фиону, она осмотрела круглое небольшое помещение, бывшее в свое время тюремной камерой для существ, которым не повезло попасть под руку сумасшедшего хозяина замка, стоящего над катакомбами. С потолка свисали длинные паутинообразные нити какого-то растения. В углах валялись острые обломки камней, сорванных со стен чьими-то острыми длинными когтями.
  -Он очень хотел выбраться наружу, - заметила она, указывая на следы, оставшиеся на стенах.
  -Лучше бы он оставался внутри, - холодно процедил маг, - целее был бы...
  -Может, займемся ею? - Фиона отошла в сторону, позволив ей рассмотреть девушку, неподвижно лежащую на полу. Серебристое свечение окутывало пеленой тонкую высокую фигуру изящного красивого создания с белоснежной, почти прозрачной кожей, утонченными чертами лица и длинными пепельными волосами. Видимо, она потеряла сознание, пока они шли сюда. Стелла не заметила никаких признаков жизни, даже грудная клетка оставалась неподвижной.
  -Отойди, я сниму заклятье, - попросил колдун.
  Фиа быстро отступила, но опасливо уточнила. - Думаешь, стоит это делать? А если она бросится на нас?
  -На полное восстановление ей потребуются недели, - маг смерил ведьму насмешливым взглядом, - сейчас исса для нас безопаснее, чем полевой колокольчик.
  -Я знаю человека, у которого аллергия на полевые цветы, - Стелла заинтересованно наблюдала за тем, как Илар одним легким непринужденным движением разрушает чужое заклинание. Свечение полыхнуло черным и растворилось призрачной дымкой. - От нее, как известно, можно умереть...
  -Давайте охладим ее, приведем в чувство и поговорим, - предложила Фиона, сглаживая повисшую в воздухе неловкость. Маг предпочел смолчать, никак не прокомментировав ее слова...
  -Это бессмысленно, - колдун раздраженно встряхнулся и подошел к лежащей на полу девушке. Опустившись на одно колено, он поднял ее на руки и легко выпрямился. - Нужно сдать ее в Хантар, пусть с ней маги беседуют.
  -Возможно, ее заставили убивать, - Стелла очертила пальцем круг, подразумевая контур странного свечения, - маги держали ее в тепле. Скорее всего, они пытали иссу, насылая заклятья, доводя ее до безумия и заставляя убивать...
  -Мне ее теперь пожалеть? - Яростно спросил Илар, переводя на нее горящий гневом взгляд. - Она - убийца, любовь моя!
  -Ты не можешь говорить об этом так уверенно...
  -Могу, - отрезал колдун, - выкрасть иссу из родного клана не смог бы даже самый сильный маг! Она сама пошла с виттарцами и согласилась им помогать. Не знаю, что они пообещали ей взамен на небольшую услугу, но она согласилась! И убивала людей добровольно, безо всякого принуждения. Взгляни на нее - ты видишь следы пыток? Я - нет...
  -Она просто стала им не нужна, - тихо произнесла Фиона. Безо всякой жалости взглянув на бесчувственное создание на руках мага, она веско добавила. - Сама виновата!
  -Если ей вынесут смертный приговор, вмешаются представители ледяного народа, - она скрестила руки на груди, - они это просто так не оставят.
  -Нет. Для них эта исса - отступница, - драгоценная, - пояснил маг, - она умерла для своего клана в тот день, когда покинула свои родовые земли вместе с магами. В принципе, я посоветую твоему братцу передать ее сородичам. Пусть сами судят ее по всей строгости своего закона...
  -Корыстную деву льда мы, положим, нашли, - Фиона постучала пальцем по подбородку, - и что дальше? Это ни на шаг не приблизило нас к виттарцам...
  -А дальше вы отправитесь домой, я - в Хантар, - Илар поймал ее взгляд, покачал головой и нахмурился, - я зайду и расскажу, как все прошло. Идет?
  -Допустим, - Стелла указала на сестру, - но Фиа права, маги все еще на свободе...
  -Они уверены в том, что им все сойдет с рук. Они прибрались за собой, спрятали все концы в воду, поэтому сейчас в ускоренном темпе готовятся к новой поставке...
  -А на перевале их уже будут ждать, - проницательно догадалась она.
  -Верно, - маг усмехнулся.
  -Но у города официально до сих пор нет градоначальника. Князю может не понравиться...
  -А кто ему скажет о том, что здесь произошло? - Илар перебил ее, не дав договорить. - Виттарцы явно идут в обход своего правителя, мы в свою очередь ничего не расскажем своему... Пусть себе пребывают в безвестности. Меньше знают, крепче спят!
  *****
  -Какой милый у тебя зверек, - ошарашено произнес Демир, округлившимися от удивления глазами разглядывая композицию, состоящую из огромного лохматого чудовища, покрытого густой длинной шерстью огненно-рыжего цвета, мирно дремлющего на солнышке, и опирающейся на него женщины, сидящей на траве с книгой в руках. Мужчина остановился на последней ступеньке высокого крыльца, придерживаясь рукой за перила. Озадаченно потерев ладонью затылок, он скользнул беглым взглядом по заднему двору, заваленному досками, мраморной плиткой и узорными медными решетками. Усмехнулся и покосился на нее. - Ты для этого позавчера в Хантар приходила?
  -Да, нужно было оформить покупку земли, - Стелла небрежно махнула в сторону прилегающего к их заднему двору запущенного участка. Немолодая женщина, живущая на соседней улице, с огромной радостью согласилась продать принадлежащую ей землю, потому что не могла уже обрабатывать ее или благоустраивать. Оставив небольшую территорию позади дома, как она сама выразилась "под цветник", весь остальной большой участок она передала в пользование новым хозяевам. Дэйд, вооружившийся необходимыми инструментами для спиливания и выкорчевывания старых, давно не урожающих, деревьев, был безжалостно спущен с небес на землю взбодрившимися оборотнями. Братья, скучающие без дневной физической работы, с энтузиазмом восприняли новости о новой стройке, отловили неуловимого Рината, постоянно пропадающего в городе, и упросили его нарисовать план строительства. Подошли они к делу творчески, измерили новоприобретенный участок и отвели каждому кусочку земли определенную роль в плане грандиозного строительства. Чем безмерно огорчили горняка, который на самом деле, как и говорила Фиона, собрался на радостях рыть пруд. Для Фейлин...
  После двухчасового спора они с оборотнями сошлись на фонтане с большой чашей. Стелла, наблюдающая за ними, приняла сторону братьев, хотя и умолчала о причинах, заставивших ее принять такое решение. Ведьма присмотрела уютный и очаровательный двухэтажный коттедж из светлого камня неподалеку от агентства. Она уже встречалась с хозяевами, собирающимися перебираться в столицу, но пока ничего не говорила Дэйду...
  -Не знал, что ты завела вампала, - Демир покачал головой, как ей показалось, с долей осуждения, и решительно спустился вниз. Внимательно глядя себе под ноги, чтобы не запнуться о валяющиеся вокруг различные строительные инструменты, он подошел к ней и присел на стопку плитки.
  -Он сам завелся, - захлопнув книгу, она потянулась, и с удовольствием погладила вампала, запутавшись пальцами в густом мехе.
  Существо лениво приокрыло глаз, укоризненно на нее взглянуло и тяжело вздохнуло.
  -Кстати, слышал, тебя опять назвали милым? - Обратилась она к нему. - Не настораживает?
  Вампал приподнял голову, широко зевнул, продемонстрировав впечатляющих размеров острые клыки и ворчливо отозвался. - Он имел ввиду совсем не то, о чем говорил. А вот твоя прелестная сестренка действительно таким меня и считает...Хотя с обнимашками она ко мне лезла с одной целью - отхватить клок шерсти побольше!
  -С чего ты взял? - Удивилась Стелла. Ей казалось, что Агния ластилась к вампалу совсем по другой причине - ей хотелось, чтобы он ее покатал.
  -Я видел ножницы, которые она держала в руке, - зверь потянулся, ехидно наблюдая за тем, как она недовольно от него отпрянула, - применить их по назначению она, правда, не отважилась. Хотя... Может, проверишь?
  -Да какая тебе разница, - Стелла поднялась и отряхнула брюки, улыбнулась уголком губ и насмешливо добавила, - ты все равно здесь безвылаздно сидишь!
  -Неправда, - вампал перевернулся на спину, подсталяя светлое брюхо солнечным лучам, прищурился и чихнул. - Я горняка выгуливаю...
  -Они, оказываются, на самом деле разговаривают, - Демир смотрел на вольготно развалившегося на траве вампала с каким-то недоверием, - а я думал, это все сказки.
  -Они этим умением с огромным удовольствием пользуются, - Стелла спрятала усмешку, - скажу по секрету, они невероятно болтливы! Хотя, справедливости ради стоит заметить, что других я не знаю. Поэтому могу говорить только о данном экземпляре!
  -Поклеп, - зверь раздраженно махнул длинным хвостом. - Могу все время молчать, если тебе так хочется...
  -Ты и так слишком долго молчал, - Стелла покачала головой. Действительно, вампал длительное время ни с кем не разговаривал, не раскрывая полностью свои способности. Заговорил он впервые с ней: Стелла сидела в саду и читала книгу, а вампал крутился неподалеку. Как ей на тот момент казалось... На самом деле создание, устав бесцельно бродить по заднему двору, устроилось у нее за левым плечом, умудряясь, несмотря на свои внушительные габариты, оставаться незаметным, и стал читать вместе с ней. И когда она перевернула страницу, прочитав предыдущую, вампал вежливо попросил ее повременить, потому что он дочитать не успел...
  Стелла, с трудом сохранив самообладание, покорно перелистнула книгу назад. После этого он всегда читал вместе с ней, устраиваясь рядом: ложил голову на колени или садился немного позади, чтобы заглядывать через плечо. Сегодняшний день стал исключением - видите ли, книга показалась ему слишком скучной, поэтому он предпочел просто полежать на травке, играя роль подставки. На его теплый мягкий бок было очень удобно облокачиваться в процессе чтения.
  -И как его зовут?
  -Не знаю, - Стелла пожала плечами, - он не говорит...
  -У нас нет имен, - безразлично отозвался вампал.
  -Можно я буду называть тебя Пушистик? - Иронично спросила она с лукавой улыбкой. - Или Милашка?
  Вампал укоризненно и тяжело вздохнул, положил морду на землю, закрыл глаза и накрыл их лапами.
  -Похоже, никого нет дома, - ехидно заметил Демир, кивком указывая на него.
  -Ты что-то хотел? - Она вопросительно взглянула на брата. - Или так, на чай заглянул?
  -Прошлой ночью мы поймали на границе советника, - покусав нижнюю губу, ответил он. С силой провел ладонью по сбившимся волосам и хмуро сказал. - От чая отказываться не буду. Тяжелый выдался денек...
  -Лана, как обычно, пирогов напекла, - Стелла не сдержалась, хитро взглянула на вампала, впавшего в прострацию, быстро дернула его за остроконечное длинное ухо, и убрала руки, засунув их в карманы кожаного жакета.
  -А он молодец, - со смешком прокомментировал полное безразличие со стороны создания стражник, - понял, что в случае с тобой лучше притвориться мертвым.
  -Можно подумать, - обиделась Стелла.
  -А с рыбой пирог есть? - Подал голос вампал. - И яйцом?
  -Если Руд до него не добрался, то есть...
  -Такой маленький, а такой прожорливый, - с обвиняющими нотками протянул зверь, быстро поднимаясь. Грациозно потянувшись, он встряхнул свою пышную шубу и пружинистым шагом направился к крыльцу. Взбежал по ступенькам, помахивая хвостом, толкнул головой дверь и исчез внутри.
  -Что там с советником? - Напомнила она Демиру. Он, забыв об их разговоре, внимательно наблюдал за вампалом.
  -Мы его не сразу взяли, позволили какое-то время свободно походить по перевалу. Он проверил тщательно спрятанные ловушки, заглянул в укромное убежище, видимо, устроенное на случай облавы. Оценил, так сказать, обстановку.
  -Что вам удалось узнать?
  -Под пытками советник рассказал, что его отправили осмотреться и подготовиться. Этой ночью заговорщики ждут огромную поставку оружия. Виттарцы, судя по всему, перестраховываются, потому что предупредили их, что это - в последний раз. По крайней мере, на ближайшее время, пока все не успокоится.
  -Кого отправите к сообщникам вместо него? - Поинтересовалась Стелла, поднимаясь с земли. - Думаю, они нетерпеливо ждут от него вестей...
  -Твой вездесущий, хм, друг, - Демир поморщился, - присутствовал на допросе. И уже направил к наиболее влиятельному советнику, участвующему в заговоре, своего доверенного человека. Превратив его предварительно в нашего пленника.
  -Интересно, он узнает обо всем, что происходит в Хантаре от соглядаев, которых туда подсылает, или благодаря своей магии?
  -Хочешь сказать, за моим кабинетом установлена магическая слежка? - Возмущенно спросил Демир, невольно повышая тон.
  -Можешь мне поверить, дружище, наблюдать за тем, как ты от скуки метаешь ножи в дверь - то еще удовольствие, - ехидно сообщил у него из-за спины колдун. Вальяжно облокотившись на высокие перила крыльца, он небрежным жестом сложил руки на груди и смерил стражника долгим насмешливым взглядом.
  -Вам здесь медом намазано, м? - Стелла поочередно взглянула на мужчин.
  Те синхронно пожали плечами.
  -Я зашел поговорить, - напомнил Демир с кривой усмешкой. - Я в курсе, как сильно ты не любишь оставаться в неведенье, поэтому решил сам рассказать тебе о поимке советника.
  -Только не говори, что ты пришел с той же целью, я все равно не поверю!
  -И не собираюсь, - маг оттолкнулся от перил, засунул руки в карманы брюк и неспешно направился к ней, - я за Ринатом.
  -Заитриговал, - вынуждена была признать Стелла. - И зачем он тебе понадобился? Мне казалось, что ты его недолюбливаешь.
  -Он меня порядком раздражает, - поправил ее Илар, и наставительно заметил, - это разные вещи. Симпатию или антипатию можно испытывать к тому, кого знаешь. Я с ним практически не сталкивался, поэтому отношусь к нему ровно.
  -Не сталкивался, говоришь? - Стелла прищурилась. - А кто пытался подкупить его и заставить следить за мной?
  -Присматривать, - подняв вверх палец, поправил ее маг, - и защищать от опасности. Не следить!
  -А у них вампал говорящий живет, - ни с того, ни с сего сказал Демир. Она так и не поняла - хвастался он или жаловался...
  Колдун озадаченно выгнул левую бровь, остановился, не дойдя до нее пары шагов, и удивленно оглянулся на стражника.
  -Говорящий? Вампалы, к твоему сведенью, не экзотические миленькие птички, привезенные с Южных островов. Вот они - говорящие... А вампалы - разумная высшая нечисть. - Он повернулся к ней и спросил. - Ты осведомлена насчет того, что они обладают не только разумом, но и сверхестественными силами?
  -Да, - Стелла кивнула, - он мне сам рассказал. И даже показал...
  -Собственно, только поэтому я так спокойно отнесся к появлению такого необычного питомца в твоем доме, - маг усмехнулся, - даже я не смог бы найти сторожа лучше, чем он.
  -Я твоего разрешения, вообще-то, не спрашивала, - едко произнесла Стелла, недовольная его словами. - Захочу и саламандру заведу или горгулью!
  -Несчастные случаи часто случаются, - маг притворно вздохнул, - хотим мы того или нет...
  -Со мной или домочадцами? - Уточнила она.
  -С горгульями и саламандрами, - с печальным вздохом пояснил колдун. И на редкость доброжелательно посоветовал. - Лучше домовым обзаведись, дворовым и банником. Вижу, вы тут расширяться собрались, а они ребята дельные, пригодятся.
  -У нас даже бани нет, - опешила Стелла.
  -Ага, а на рисунке чего нарисовано, если не баня? - Илар рукой указал на листочек с предварительной схемой, начерченной хамелеоном. И с ехидными нотками спросил. - Или вы этому чудному домику затейлевой архитектуры куриные ножки приделаете, и будет у вас избушка на курьих ножках?
  -Ты в последнее время стал таким разговорчивым, - она прожгла его гневным взглядом, с негодованием фыркнула и, гордо вскинув подбородок, направилась к дому.
  -По-моему, вы зашли в тупик, - сделал вывод Демир. Как ей показалось, не без удовольствия и злорадства. - Вот я прям вижу, как он перед вами замаячил!
  -Мы там регулярно бываем, - иронично сообщил колдун, не сводя с нее немигающего пристального взгляда, - потопчемся на одном месте, постучимся лбом в стену и поворачиваем назад... - Затем холодно посмотрел на не к месту развеселившегося стражника и мрачно протянул. - Что-то много ты видишь. Хочешь фингал под глаз, чтобы еще и подсвечивало?
  -Кстати, - Стелла прошла мимо мага, не утерпела, протянула руку и ущипнула его за предплечье, - что там с иссой?
  Колдун даже не дернулся, только укоризненно покачал головой, перехватил ее руку и притянул к себе с коварной и многообещающей улыбкой. - Отправили на родину к предкам...
  -И откуда она? - Она уперлась второй рукой в худощавую грудь мужчины, но он оказался сильнее, без труда притянув упирающуюся женщину к себе в объятия.
  -Север Талвинии...
  -Ничего себе, - пораженно присвистнула Стелла. Нахмурила брови и задумчиво произнесла. - Видимо, она была им очень нужна, раз они протащили ее через всю Талвинию, Иллирию и половину Тулгура...
  -Никто ее ни к чему не принуждал, любовь моя, - Илар наклонился, коснулся прохладными губами ее виска и тихо сказал, - она повелась на посулы виттарских магов, пообещавших щедро оплатить ее услуги. Они сплели для нее специальную защиту, которая позволила ей покинуть территории родного клана и отправиться в далекое путешествие, о чем раньше она не могла и мечтать.
  -Исса сама рассказала тебе об этом? - Скептически поинтересовалась Стелла.
  -Ты сомневаешься в выдающихся способностях своего жениха, сестричка? - Ехидно спросил Демир. Судя по растерянности, отразившейся на его лице, он не знал, как вести себя в присутствии колдуна, не стесняющегося выражать свои чувства прилюдно.
  -Хочешь в Сарон к вампирам перекину? - Ледяным тоном спросил маг. - Они таких разговорчивых, как ты, любят... Особенно когда их подают на завтрак...
  -Ты пытал ее? - Отмахнувшись от нелепого предположения брата, Стелла сосредоточилась на колдуне.
  -Городские маги восстановили ее защиту, чтобы она не умерла раньше времени. Стоило ее снять, как исса запела не хуже соловья. Виттарцы давно искали союзника среди представителей ледяного народа, им нужен был наемный убийца с подобной силой. Ее они выбрали из-за непримеримых разногласий с советом клана. Попросту говоря, исса совершила какое-то преступление и ждала в тюрьме наказания за свой проступок. Маги ее вытащили и предложили сделку.
  -И что с ней теперь будет?
  -Ее судьбу будет решать совет, - Илар пожал плечами, - уверен, что ее казнят. Иссы и хеосы сурово карают отступников, так что легкой ее смерть точно не будет.
  -Она сама выбрала себе такую судьбу, - Стелла постаралась выбросить из головы мысли о ледяной деве. И ненавязчиво поинтересовалась. - Так зачем тебе понадобился Ринат?
  -На всякий случай, - Демир хитровато взглянул на помрачневшего еще больше мага и с удовольствием наябедничал. - Он нам не доверяет, о чем не постеснялся громогласно сообщить утром на весь Хантар. Вот и пришел за помощью к вашему красавцу, успевшему прославиться на весь город. Кстати, кто он? Эльф? И где ты его нашла?
  Стелла смущенно прикусила нижнюю губу. Опасаясь за Рината, она не стала рассказывать правду о том, кем он является на самом деле, даже Демиру.
  -Дракон, - нагло и совершенно естественно соврал Илар, в упор глядя на стражника, - и уж лучше я сделаю ставку на него, чем на тех балбесов, которые находятся у тебя в подчинении. На них можно рассчитывать только в одном случае - если ты решил проиграть бой с самого начала.
  -У меня на этот счет другое мнение, - холодно отрезал мужчина.
  -Мнение других людей интересует меня в последнюю очередь, - невозмутимо парировал маг.
  -Все, хватит, - решительно сказала Стелла. Вывернувшись из объятий колдуна, который не стал ее удерживать, она вопросительно взглянула на брата. - Чай будешь?
  -Не откажусь, - Демир зло покосился на мага, - может быть, твой чудный жених не станет омрачать свой день моим видом и откажется составить нам компанию...
  -Не дождешься, - широко улыбнулся он, - специально останусь, чтобы испортить тебе настроение!
  *****
  -Вот так приветствие, - присвистнул Илар, легко поймав летящий в него кулон с торхаром. Постучал длинным тонким пальцем по камню, переливающемуся в ярком свете, и поднял на нее смеющийся взгляд. - Страшно представить, что будет дальше, после того, как мы поженимся... Мы еще не сочетались священными узами благословенного великими богами союза, а ты уже швыряешь в меня торхар.
  -После этого знаменательного события в ход пойдут куда более тяжелые и опасные предметы, - Ринат старательно прятал улыбку.
  -Я на тебя зла! - Прошипела Стелла, оглядываясь по сторонам в поисках того, что можно без проблем взять и кинуть в голову наглому колдуну, осмелившемуся обмануть ее самым низким и подлым образом. - У меня слов не хватает, чтобы описать, как я на тебя зла!
  -Она в бешенстве, - ехидно заметила из-за ее спины Фиона. Ведьма, насмешливо смерив присмиревших мужчин долгим взглядом изумрудных глаз, красивой чувственной походкой прошла к свободному креслу, стоящему у стола, за которым удобно устроились маг и хамелеон, и совершенно не изящно плюхнулась в него. И лениво сообщила. - Проштрафился ты по полной программе! Пора бы уяснить, дорогуша, она ненавидит ложь в любом ее проявлении! Вранье, тем более такое наглое, ее порядком бесит!
  -Если бы я сказал, что ночью мы собираемся устроить засаду виттарцам и перехватить груз, ты отправилась бы туда, невзирая на все мои возражения, - маг мрачно взглянул на Фиону и перевел решительный взгляд на злую Стеллу, потянувшуюся за хрустальной вазой. - Поставь вазочку на место. Я ее уже два раза восстанавливал...
  -Что-то я не припомню, чтобы швыряла ее в тебя, - холодно прищурившись, сквозь зубы процедила она.
  Колдун небрежно передернул плечами. - Один раз я застал грандиозный скандал между ним, - он кивнул в сторону хамелеона, который заметно напрягся после его слов, - и ею, - еще один кивок, указывающий теперь на мгновенно помрачневшую ведьму, сурово поджавшую губы, - они тут рьяно выясняли отношения. В голову бедняге летело все, что подворачивалось под руку твоей злой сестренки. Надо сказать, у вас тут эти декоративные штучки удобно стоят, поэтому подворачивалось практически все. Ну, они поскандалили, хамелеон поуворачивался, ведьме надоело и они разбежались. -Я практически сразу вернулся, - бросив на нее извиняющийся взгляд, заметил Ринат, - чтобы прибраться и восстановить разбитые вазы и украшения. Но ты меня опередил...
  -Стал бы я ждать, пока ты приведешь нервы в порядок, - раздраженно отмахнулся колдун.
  -Вообще-то, я успокаивал не свои нервы, - хамелеон хмыкнул, - Фейлин стала невольной свидетельницей нашего, скажем так, продуктивного, разговора. Они испугалась, вот я и успокаивал ее...
  -Как мило, - ехидно высказался Илар, откидываясь на спинку кресла, - ты такой заботливый!
  -Вам не надоело? - Резонно поинтересовалась Стелла. Поочередно смерив сестру и жениха долгими тяжелыми взглядами, она резковато и твердо произнесла. - Раз вы не умеете вести себя так, как подобает взрослым людям, я ввожу штрафные санкции.
  -Это как? - Живо заинтересовался колдун, быстро открывая глаза. Забросив ногу на ногу, открыв большую дыру на брюках, украшающую колено, он задумчиво побарабанил пальцами по подлокотнику кресла, потер подбородок и высказал вслух первое предположение. - Поставишь нас в угол на горох?
  -Нет, выберу для этой цели какую-нибудь мелкую крупу, - обворожительно улыбаясь, успокоила его Стелла.
  -Ты же не думаешь, что мы согласился с твоим решением? - Фиона вопросительно изогнула бровь и помрачнела, поймав ее взгляд. - Серьезно...
  -Вы доказали, что не способны вести себя "серьезно", - мастерски скопировав интонации сестры, припечала Стелла, - поэтому с сегодняшего дня, вот с этого самого момента, за каждый оскорбительный, издевательский, неуважительный или шутливый выпад в адрес Рината...
  -Погоди, погоди, - Илар быстро вскинул руку вверх, призывая ее остановиться, - как это - шутливый? Я что, вообще теперь молчать в его присутствии должен?
  -Повторяю для тех, у кого проблемы с восприятием, - натянуто прошипела она, - в его адрес! Так вот, после каждого такого случая мы будете обязаны...
  -На, - Илар сдвинулся в кресле, покопался с сосредоточенным видом в кармане брюк, вытащил маленький мешочек, который стремительно увеличился в размерах прямо на глазах, и протянул его ей, - здесь хватит лет на пять вперед. Вряд ли ты назначишь очень высокую цену, поэтому этого золота вполне должно хватить и на издевки, и на неуважительное отношение и на шутки...
  -Извиниться, - пропустив мимо ушей слова мага, сказала Стелла.
  -Неожиданно, - после продолжительного молчания сдавленно произнес Илар.
  -Амана, это совсем необязательно, - заверил ее Ринат.
  -А вот это решать мне, - она пожала плечами и обвела долгим взглядом присутствующих, - надеюсь, мы друг друга поняли...
  -Ты же не всегда будешь рядом, - хитровато пропела Фиона.
  -Поверь, я узнаю, - пообещала она сестре, - о каждом случае. Замучаешься отрабатывать.
  -Не буду я перед ним извиняться! - Взъерошилась Фиона. - Много чести!
  -Я этого делать не умею, - Илар вальяжно потянулся и удобнее устроился в кресле, - и слова такого, в принципе, не знаю.
  -Тогда я не желаю иметь с вами ничего общего, - Стелла отошла в сторону, мило улыбнулась и изящным жестом указала на дверь, - не смею никого задерживать. Где выход, вы знаете.
  -Ты шутишь? - Ведьма вскочила на ноги, недоверчиво покачала головой и с сомнением в голосе протянула. - Ты не выгонишь свою родную сестру на улицу из-за какого-то... - фирменная кровожадная улыбка, появившаяся на губах женщины, заставила ее остановиться на полуслове, тяжело вздохнуть, закатив глаза, и сдержать резковатое определение, адресованное хамелеону, - мужчины!
  -Хочешь проверить? - Ласково-вкрадчивым тоном спросила Стелла, выгибая бровь.
  -И жениха, - Илар с далеко не самым добрым видом покосился на ни в чем не повинного Рината, который смутился так, словно вокруг него происходило что-то до ужаса неприличное, и повернулся к ней.
  -Видишь ли, дорогой, - Стелла одарила его насмешливой полуулыбкой, - моя жизненная позиция и моральные принципы не позволяют мне общаться с такими невоспитанными, грубыми и саркастичными типами, как вы!
  -Эй, - обиделась Фиона, - я твоя сестра, а не этот... тип!
  -Хорошо, я, допустим, такой, как ты говоришь, - Илар быстро обдумал ее заявление, пришел к какому-то выводу и заговорил более миролюбиво, - но готов, заметь! исправиться и стать лучше!
  -Ты такая, такая, такая, - Фиона лихорадочно подбирала подходящее слово, - жестокая!
  -Ты опять все перепутала, - Стелла бегло взглянула на сестру, прошла к креслу, оставшемуся свободным, и села, придвигая к себе плетеную корзинку со свежеиспеченными песочными печеньками, украшенными разноцветными фигурками из крема, - справедливая, Фиа. Я - справедливая, а не жестокая!
  -До безобразия, - буркнул Илар, успев выхватить из корзинки печенье до того, как оно перекочевало на ее сторону, - наверное, это мне в тебе и понравилось с самого начала.
  -Такое понятие для тебя было в диковинку? - Спросил Ринат, усмехаясь.
  -Вот, слышишь? - Маг ткнул в хамелеона печеньем, - он первый начал! Давай, применяй свои штрафные санкции и к нему!
  -Не вижу в его вопросе ничего оскорбительного, - Стелла пожала плечами, - зато признаю его правоту.
  -Ты - пристрастна, - обвинил ее колдун. В серых глазах появились лукавые огоньки, выдающие его с головой. Маг получал от происходящего немалое удовольствие, но старался делать вид, что ее решение задело его.
  -Ничуть, - отмахнулась от его вердикта она и потребовала, - рассказывайте, как все прошло.
  -Посидели в засаде, покормили комаров, обсудили защиту, - лениво отчитался Илар, - дождались виттарцев, эм, объяснили им на пальцах, что так, как они поступают, делать не хорошо и чревато последствиями...
  -На пальцах? - Стелла вскинула брови и недоверчиво взглянула на мага. - Хочешь сказать, виттарские маги отделались легким испугом и переломом пальцев?
  -Ну... - неопредленно протянул колдун, с задумчивым видом вгрызся в печенье и принялся сосредоточенно жевать, давая понять, что больше из него ничего вразумительного вытянуть не удастся.
  -Не переживайте, амана, - Ринат насмешливо покосился на колдуна, - мы тщательно уничтожили все следы. Комар носа не подточит...
  -Не уподобляйся этому молчуну, - она повернулась к хамелеону с выжидательным выражением на лице, - и рассказывай подробно, что произошло.
  Ринат помялся, поймал многозначительный взгляд колдуна, отказался убояться его страшного гнева и честно поведал, что главное лицо действа под названием "засада на виттарцев" отделалось полуправдой...
  Комаров они действительно покормили, потому что предприимчивые и ушлые колдуны, решившие заработать на государственном перевороте в Эшшере, не спешили появляться, дожидаясь глубокой ночи. Насчет защиты они переговорили, вернее, яростно поспорили - магу, которому она была обязана своим появлением на свет, категорически не нравилось, что какое-то "странное создание, умеющее притворяться невесть чем и воровать чужую силу" может видоизменять заклятия по своему желанию. К решительным действиям взбешенный колдун, не отличающийся терпением, перейти не успел - соседи наконец-то удостоили их своим визитом. Магов, оказавших яростное сопротивление, они с помощью отряда Демира перебили, а тела сожгли. Оружие отправили в Хантар, не пропадать же добру. А недавно расчищенный перевал снова основательно завалили. Но на этот раз так надежно и качественно, что больше ни у кого желания воспользоваться им не возникнет.
  -Ты ведь провел немало времени в Виттаре. Узнал кого-нибудь из магов?
  -Парочку, - Илар заметно оживился. Стелла давно заметила за ним странную особенность - он не любил говорить о том, что делал, предпочитая отшучиваться. Стоило коснуться другой темы, уходя от той, которая ему была откровенно неприятна, и он перестал отмалчиваться. - Эти двое были приближенными людьми Яна.
  -Кто такой Ян?
  -Любимый сын и наследник нынешнего главы магов Виттары. Его отрада и надежда, - колдун хмыкнул, - редкостный мерзавец и хладнокровный ...тип, - неловко закончил он, вовремя проглатывая слово, которым хотел охарактеризовать мужчину изначально.
  -То есть, действовали они не сами по себе?
  -Нет, конечно. Я сразу заподозрил, что он приложил свою загребущую и деятельную лапу к этому делу. Такое событие, как государственный переворот, Ян просто не способен пропустить. Он любит власть, поэтому не смог бы отказаться от роскошной возможности поставить во главе целой страны своего ставленника. Заставлять людей плясать под свою дудку - вот смысл его жизни...
  -А ты хорошо знаешь его...
  -Я у него обучался, - Илар хмыкнул, - пару лет. До тех пор, пока мы окончательно не разошлись во мнениях.
  -Ты описал явно не того человека, который простит смерть своих приближенных.
  -Он поймет, кто их убил. И больше не сунется сюда. Играть в открытую он до сих пор не может из-за того, что его отец все еще формально правит магами. Поэтому он заранее подготавливает почву к своему приходу к власти, проворачивая свои делишки за его спиной. Жаль, что Элий мне не поверил... Он боготворит своего сына и не желает слушать тех, кто не входит в число преданных и послушных поклонников его выдающегося дара.
  -Значит, на истории с контрабандой можно поставить жирную точку?
  -Скорее, могильную плиту, - Илар торопливо поднял руку вверх, заметив, как изменилось выражение ее лица, - шучу. Тела мы сожгли ко всем демонам, чтобы не оставлять следов.
  -А ведь такой опытный маг, как... - начала было Фиона, но колдун ее невежливо перебил.
  -Может. Вот только кто позволит ему шастать по чужой территории и применять здесь свою магию?
  -Раз ты омалчиваешься, скажу я, - хамелеон проигнорировал мгновенно напрягшегося мага, - он установил защиту и на заваленный перевал и на действующий. Демир, правда, в восторг от подобного самоуправства не пришел, как и остальные стражники, но, стиснув зубы, был вынужден признать, что это лучший выход из ситуации. Так что можем спать спокойно...
  -Да, да, - Илар отчаянно закатил глаза, - мы уже поняли, какой я герой! Теперь мы можем поужинать? Я, между прочим, сюда пришел только из-за этого...
  Уклониться маг не успел, Стелла стремительно подалась вперед и отвесила ему легкий подзатыльник. Фиона, захихикав, тут же поспешила ретироваться, клятвенно уверяя, что отправляется на поиски чего-нибудь съестного...
  Хамелеон смущенно откашлялся и сделал вывод, что срочно должен составить ей компанию. И торопливо сбежал.
  -Я пошутил, - тяжело вздохнув, укоризненно произнес Илар. - Неудачно...
  -Вобще-то, я поняла, - Стелла с довольной улыбкой откинулась на спинку кресла, - скажем, это такая воспитательная мера. А если быть до конца честной, я мечтала об этом с того самого момента, как увидела ваши наглые физиономии...
  -Раз так, - маг потер ладонью затылок, - сейчас вернется твой любимый хамелеончик...
  -И что?
  -Проделаешь с ним тоже самое, - Илар хитровато улыбнулся, - ты же сама сказала "ваши наглые физиономии". Я за свою уже получил. Теперь его очередь...
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Ф.Вудворт "Наша сила"(Любовное фэнтези) О.Бард "Разрушитель Небес и Миров-2. Легион"(ЛитРПГ) Д.Деев "Я – другой 5"(ЛитРПГ) Е.Флат "Свадебный сезон 2"(Любовное фэнтези) А.Ригерман "Когда звезды коснутся Земли"(Научная фантастика) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Антиутопия) Б.Ту "10.000 реинкарнаций спустя"(Уся (Wuxia)) М.Зайцева "Трое"(Постапокалипсис) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"