Штука Анастасия Викторовна: другие произведения.

Агентство Социальной Адаптации Людей и Нелюдей. Часть девятая. Все тайное становится явным

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 9.31*5  Ваша оценка:

  Часть 9. Все тайное становится явным.
  Круговорот ярких цветных сновидений, круживший ее в безостановочном хороводе, внезапно закрутился с бешеной скоростью, затем резко остановился и безжалостно вышвырнул ее из странного забытья в реальность. Стелла резко села, ошеломленно глядя перед собой широко распахнутыми глазами.
  -Что...это было? - Облизав пересохшие губы, спросила она, обращаясь к звенящей тишине, повисшей в комнате, не рассчитывая на ответ.
  Тишина, как ни странно, подумала и ответила. Как секундой позже сообразила удивленная таким поворотом женщина - тихим и несчастным голосом младшей сестры, в котором отчетливо звучали слезы.
  -Магический сон, - девушка горько всхлипнула. Судя по звукам, торопливо вытерла предательские слезы, стекающие по щекам, и придвинулась к ней ближе, позволив увидеть. - Необычное состояние, в которое людей погружают, как правило, принудительно, чтобы помочь организму справиться с травмами и повреждениями, нанесенными с помощью силы.
  -Что-то пошло не так? - Воспоминание нахлынули стремительно, захлестнув ее мощной волной. Сестра, шутливо открывшая перед ней двери, с вежливым и изящным поклоном отступает в сторону, предлагая ей идти первой. Ослепительная желтая вспышка, ударившая по глазам. Бросившуюся к ней ведьму попросту сметает, швыряет через всю улицу и впечатывает с огромной силой в стену дома. А ее... А вот что случилось с ней самой память сообщить не смогла...
  -В ответ на смертельное заклятие, установленное на двери того дома, куда вы обе пошли, - видимо, Агния заметила растерянное выражение ее лица, потому что начала рассказывать, обо всем сама, без просьб с ее стороны, - сработал твой торхар. Он отразил заклятье, ударившее по вам. И на всякий случай погрузил тебя в магический сон, чтобы оградить от возможных неприятных последствий.
  -Ты сказала, он отразил заклятье.
  -Торхар - не живой. Он уничтожил опасность, угрожающую тебе, и сделал то, ради чего и был создан - побеспокоился о сохранности жизни своего хозяина.
  -Ты явно говоришь чужими словами, - Стелла осторожно потянулась, проверяя напряженное тело. Руки и ноги подчинились. Пальцы послушно согнулись, хотя по коже и пробежали неприятные холодные мурашки.
  -Ринат так сказал, - и не подумала отрицать Агния. Она кивнула в сторону входную дверь ее спальни. - Он вышел пару минут назад. Хотелось бы потешить свое самолюбие и сказать, что он поддался на мои многочисленные уговоры сходить поесть. Но это вряд ли...
  -Я долго играю в прекрасную принцессу, впавшую в спячку? - Она ободряюще коснулась плеча сестры и улыбнулась.
  Девушка, неестественно бледная, с заплаканным и осунувшимся лицом, быстро опустила взгляд, пряча покрасневшие и припухшие глаза. Уголки ее губ дернулись, словно она силилась улыбнуться в ответ, но не смогла.
  -В спячку впадают медведи, - попыталась неуверенным шепотом пошутить Агния, - а принцессы засыпают колдовским сном...
  -А если серьезно?
  -Два дня, - девушка покачала головой, - мы очень беспокоились. Ты должна была прийти в себя через пару часов после того, как начался магический сон.
  -Как Фиона? - Скорее всего, воспоминания ее не подводили. Значит, сестра могла серьезно пострадать. Если не успела, конечно, среагировать должным образом и выставить щит. Что-то подсказывало ей, что не успела. Слишком ярким было видение того, как ее впечатало в стену дома, стоящего на противоположной стороне улицы, на которую их привело очередное дело.
  -Ей повезло меньше, чем тебе, - она не стала юлить, признавшись честно. - Заклятье деактивировалось, но ударной волной ее далеко откинуло. У нее было серьезное сотрясение и пара сложных переломов. И она едва не лишилась правой руки. Налетела на торчащий из стены штырь для переносного фонаря. Если бы не Илар и Сиена, она могла остаться калекой.
  -Там не должно было быть никакого заклятья - ни обычного, ни смертельного, - Стелла откинула покрывало, спустила ноги и собралась подниматься. Агния торопливо вскочила с кровати, выставив вперед руки.
  -Нет!
  -Что значит нет? - Мрачно поинтересовалась она у младшей сестры, прищуриваясь. Напустив на себя суровости, она коснулась пальцем кончика носа девушки и наставительно произнесла. - Вот если ты заболеешь, лекарь пропишет тебе постельный режим, а ты попытаешься его нарушить, я уложу тебя обратно. Если потребуется, силой! А со мной этот номер не пройдет!
  -Я сейчас Фиону позову! - Пригрозила Агния, обидевшись на нее. - Она - самая старшая! Вот будет умора, когда она тебя в кровати будет удерживать! Зная ее, наверняка привяжет, чтобы ты не сбежала!
  -Я хочу ее увидеть. И наведаться в дом, где мы обе могли погибнуть. Для того чтобы поговорить с его хозяином. Если он, бедняга, конечно, еще жив. Он рассказывал, что в последнее время его жизнь коренным образом изменилась и превратилась в череду нескончаемых проблем и неудач.
  -Фиа говорила о вашем деле. Она думала, что его прокляли...
  -Похоже, он действительно перебежал дорогу какому-то магу... И тот решил с ним разобраться самым радикальным способом.
  -Илар уже посетил этого невезучего златогорца, - неохотно призналась Агния.
  -Вы сообщили о случившемся Илару? - Возмущенно спросила Стелла. Мягко отодвинув сестру в сторону, она поднялась с постели. Скользнула взглядом по смятой тунике, сползшей на одно плечо и кожаным брюкам, и неодобрительно посмотрела на смущенную Агнию, неловко пожавшую плечами с несчастным видом.
  -Он запретил тебя переодевать. Мы хотели послать к нему кого-нибудь из братьев, но он пришел сам. Практически сразу после того, как вас принесли. Осмотрел Фиону, отправил Дэйда за Сиеной, приказал уложить тебя в постель, укрыть потеплее и не тревожить ни под каким предлогом. Пообещал свернуть шею каждому, кому хватит ума пробовать тебя будить, притащил наверх Рината и потребовал, чтобы он ни на шаг от тебя не отходил. Я уговаривала его сходить выпить чаю или перекусить, но он каждый раз отказывался. Согласился за пару минут до того, как ты очнулась. Сказал, что необходимость в его присутствии отпала, и теперь он будет только мешать, и вышел.
  -С добрым утром! - Жизнерадостно поприветствовала ее ввалившаяся в комнату Фиона. Наряженная в какое-то платье свободного кроя совершенно немыслимой яркой расцветки, со стоящими дыбом волосами и перебинтованной по самое плечо правой рукой. - Вернее, днем! Если быть совсем точной, с полднем! Есть такое слово, интересно? Даже если нет, все равно с добрым тебя полднем!
  Стелла покосилась на младшую сестру. Девушка была одета в приталенную тунику серебристо-серого цвета. В волосах, убранных наверх, поблескивал в лучах солнца, проникающих в комнату, красивый серебряный гребень с камнями.
  -Фиа, ты не пробовала выглядеть вот так? - Указав на Агнию, удивленно на нее смотрящую, поинтересовалась она у ведьмы.
  Та задумалась. В изумрудных глазах непонимание сменилось неодобрением. Хмуро взглянув на нее, она иронично спросила. - А почему я должна так плохо выглядеть?
  -Эй! - Возмутилась Агния. - Между прочим, Мэйту понравился мой наряд!
  -Да ему все в тебе нравится! - Насмешливо фыркнула старшая сестра. Закатила глаза и пояснила. - Я имела в виду не твой внешний вид. Ты красотка, с этим сложно поспорить. А выражение твоего прелестного личика. К тому же, ты бледная, как субстильная нечисть, завидевшая агрессивно и решительно настроенного колдуна с боевой секирой на плече!
  -Такой нечисти не бывает! - Не поверила ей Агния.
  -Еще как бывает, - Фиона улыбнулась, - я тебе как-нибудь на досуге расскажу интересную и поучительную историю о том, как одна страшная на вид нечисть оказалась доброй, милой и дружелюбной. Она отказалась от нехороших заветов своих предков, питалась исключительно зайчатиной и олениной, дружила с травниками и лекарями и любила поговорить за жизнь с охотниками.
  -Я вот даже спрашивать не буду, откуда ты ее знаешь, - Стелла вздохнула и направилась к шкафу за одеждой.
  -У меня тут двух сестер чуть к предкам на долгую прогулку не отправили! - Сорвавшись, завопила Агния. - Имею право выглядеть и расстроенной, и печальной, и несчастной и нервной!
  -Нашла из-за чего переживать! - Небрежно отмахнувшись от отчаянного крика девушки, пренебрежительно заметила Фиона.
  -Ну, думаю, у нее было полное право на переживания, - заметила Стелла, выглядывая на мгновение из-за открытой дверцы, - единокровных сестер у нее ведь больше нет. И быть не может...
  -А это мысль, - подумав, согласилась Фиа, - сомнительно, что родители когда-нибудь помирятся и осчастливят мир еще одним ребенком!
  -Не приведи боги! - Ужаснулась Агния. - Вдруг малыш родится таким, как наша мать?!
  -Но мы же родились нормальными!
  -Я бы поспорила с этим, - приглушенно отозвалась Стелла. Она как раз снимала через голову тунику, поэтому не увидела, как Фиона с коварным и хитроватым выражением на лице на цыпочках подкрадывается к ней. Чтобы провести холодными пальцами по ее обнаженной спине и получить несильную оплеуху, отпущенную рефлекторно.
  -Ай! - Ведьма обиженно засопела, потерла голову и на всякий случай отошла подальше от сестры.
  -Как твоя рука? - Она накинула дежурный атласный халат, висящий на внутренней стороне дверцы шкафа.
  -Ага, сначала ударим бедную и несчастную женщину, пострадавшую от рук сумасшедшего мага, установившего на доме своей потенциальной жертвы смертоубийственное заклятье, а потом поинтересуемся, как она! - Фиа встретила ее взгляд, неопределенно хмыкнула и призналась. - Не люблю, когда ты на меня так смотришь. У тебя в такие моменты взгляд становится пронзительным... Нормально все со мной. Богам душу отдавать не собираюсь, мракобесам и подавно...
  -Что сказал Илар насчет дома нашего клиента? - Скептически изогнув уголок губ, Стелла отвернулась от сестры, которая напустила на себя беззаботный вид.
  -Хантарские маги проводят зачистку на том месте, где он стоял. После того, как твой торхар развеял силу заклятья, дом раскатился по бревнышку. Стражи, вызванные перепуганными соседями, тут же послали за магами. Но те пока так и не разобрались, что произошло...
  -С добрым утром, драгоценная! - Поприветствовал ее от входной двери до отвращения бодрый и довольный мужской голос, специфично растягивающий букву 'р'. Стелла поморщилась, проверила, надежно ли завязан пояс халата, резко захлопнула шкаф и повернулась лицом к магу, вошедшему в спальню без приглашения. - Рад, что это самое утро наступило для тебя именно сейчас, а не через пару десятков лет!
  -Наверное, тебя бы это расстроило, - не удержалась она.
  -В затянувшемся магическом сне было бы только одно преимущество - я знал бы совершенно точно, что ни в какую неприятную историю ты вляпаться не сможешь по определению, потому что не в состоянии встать с постели и покинуть дом.
  -Я не смогла запретить ей подняться, - быстренько отчиталась Агния перед колдуном, - она надавила авторитетом старшей сестры, и мне пришлось подчиниться.
  -Тебе нужно попудрить носик, - Илар прошелся по бледной девушке долгим изучающим взглядом, - выглядишь, как жертва вампира, решившего растянуть удовольствие. Бледноватенько, одним словом...
  -Ну, спасибо, - обиделась Агния, задетая его словами. - Сегодня всех резко заинтересовал мой внешний вид.
  -Прислушайся к мнению тех, кто старше и умнее, и сходи выпей горячего чая с какими-нибудь травками или пряностями. Попроси Лану, она тебе живенько приготовит бодрящий и согревающий напиток.
  -Тоже мне, - пренебрежительно фыркнула Агния, покосившись на сестру с ироничным видом, - старше и умнее...
  -Не хочешь последовать своему собственному совету? - Вкрадчиво спросил колдун у Фионы. - Как я понял, ты пропустила перевязку. Лекарша в ярости рвет и мечет. Когда я поднимался наверх, она как раз заходила в дом, обещая оторвать кому-то безрассудному и беспамятному голову. Не знаешь, кого она имела в виду?
  -Я хорошо себя чувствую, - ведьма пренебрежительно повела здоровым плечом и скорчила недовольную гримасу. - И не страдаю проблемами с памятью. Я специально не пошла к этой мучительнице. Она невероятно придирчивая и дотошная...
  -А рана опять воспалилась, не так ли?
  -Как ты догадался? - Фиа удивленно округлила глаза и осторожно отвела руку назад, словно опасалась, что из-за угла с боевым кличем выскочит решительно настроенная Сиена и с ходу начнет ее лечить.
  -По тому, как ты ее держишь, стараясь не задействовать. Ну, и твоя выходка о многом сказала. Боишься боли?
  -Я ведьма, не забыл? Могу и наложить обезболивающее заклятье...
  -Что-то мне подсказывает, что не можешь, - колдун расстегнул куртку из тонкой серой кожи, повел плечами, сбрасывая ее, небрежно кинул на спинку кресла и направился к ним, закатывая рукава простой черной рубашки, плотно обтягивающей худое тело.
  Стелла приподняла бровь, наблюдая за ним. Затем перевела взгляд на сестру, которая внезапно запаниковала, затравленно огляделась по сторонам и попятилась. Пришлось сжать губы, чтобы спрятать невольную улыбку, появившуюся в ответ на ее действия.
  Илар мастерски сделал вид, что ничего не заметил. Подошел к ним ровным спокойным шагом, остановился напротив Фионы, побледневшей еще сильнее, нахмурился и серьезно спросил. - И давно у тебя начались проблемы с магией?
  -Что? - Стелла сглотнула возникший в горле ком, быстро поворачиваясь лицом к сестре. И напряженно осведомилась. - Какие еще проблемы?
  Фиа молчала, как рыба, старательно пряча взгляд. Агния, быстро перестав улыбаться, насторожилась и медленно пошла к ним.
  Зато маг молчать не стал. Кивком головы указав на ведьму, словно кто-то из присутствующих, кроме них двоих, еще мог претендовать на владение силой, он произнес. - Я недавно заметил, что у твоей сестрички какие-то проблемы с магией. Она редко пользуется силой, что совершенно не типично для тех, в чьей крови она присуствует. Она не смогла отразить заклятье, а это уже о многом говорит...
  -О чем, например? Может, она просто не успела отреагировать должным образом!
  -Стоим и не дергаемся, - предупредил Илар, проигнорировав ее предположение. Он шагнул к скривившейся ведьме вплотную, наклонился к ней и прикоснулся пальцами ко лбу. Уголок красивых чувственных губ женщины раздраженно дернулся, но она сдержалась.
  -Так и знал, - колдун резко выпрямился и яростно сверкнул глазами, - долго молчать собиралась? Или на смертном одре признаться хотела, так сказать, в обстановке особой трагичности? Все рыдают, и ты такая едва слышно шепчешь: 'Я давно хотела признаться, но не решалась...'
  -Хватит издеваться, - зло зашипела Фиона. - Не собиралась я ничего никому говорить! К ифритам в жерло вулкана всю эту магию! Мне она даром не нужна!
  -Ты теряешь силу? - Стелла прищурилась, обожгла сестру разгневанным взглядом и хрипло поинтересовалась. - И скрывала это от меня и Агнии? Тебе не кажется, что мы, твои единокровные сестры, имеем право знать, что с тобой происходит?
  -Не дави на нее, - колдун положил руку ей на плечо, не сильно сжимая. - На самом деле она переживает потерю способностей гораздо острее и болезненней, чем показывает окружающим. Скрытность - ваша общая черта, как я посмотрю... Отвратительная, нужно сказать, черта...
  -Ты ведь знаешь причину?! - Стелла скептично оглянулась на мага, который рассматривал ведьму с каким-то обостренным интересом. И честно предупредила тоном, не допускающим никаких возражений. - Я не позволю тебе ставить на ней эксперименты сомнительного характера! И не разрешу превратить в зверушку для исследований!
  -Жаль, - Илар улыбнулся и фальшиво-мечтательным тоном протянул, - из нее вышла бы чудная беленькая зайка с большими ушками и пушистым хвостиком!
  -И острыми зубками, - Фиона скрипнула зубами, - причину я не знаю. Это началось после моего переезда в Златогорск. Но процесс протекает крайне вяло и медленно. Сила словно...
  -Утекает по капельке, не так ли? - Колдун с осуждением покачал головой. Скользнув рукой по изгибу шеи Стеллы, он коснулся волнистой пряди и стал наматывать ее на палец. - Думаю, не стоит спрашивать, не проклинал ли тебя кто-нибудь ненароком?
  -Не стоит, - со вздохом согласилась с ним Фиа, - я первым делом проверила себя на проклятия. И даже обратилась к местной ведьме... Так, на всякий случай...
  -И что? - Напряженно поинтересовалась Стелла. Покосилась на мага, который рассеянно забавлялся ее волосами, но не стала ничего говорить. Выглядел мужчина в этот момент так, будто мысленно находился далеко от них. Он что-то обдумывал, а к ней прикасался механически, даже не замечая, что делает. Она пришла к выводу, что контакт подобного рода его успокаивает или помогает сосредоточиться, поэтому не стала язвить на счет его тактильных пристрастий.
  -Ни-че-го, - по слогам отчеканила Фиона. Сжала на мгновение губы с такой силой, что они побелели, но быстро взяла себя в руки и вернула на лицо прежнее чуть насмешливое выражение. - Никто меня не проклинал. Я думаю, такие разные по сути способности, как у меня, просто напросто не смогли ужиться в одном теле. Я себе никогда не льстила - колдунья из меня так себе, крепкий середнячок, не более того. Чего не скажешь о даре эмпатии и телепатии...
  -Сама по себе сила не уходит, об этом знают все маги. Ты придумала оправдание, потому что ничего не собиралась предпринимать. И предпочла поверить в него, чтобы не искать настоящую причину. - Илар прищурился. Бросил быстрый вопросительный взгляд на Стеллу и сдавленно спросил. - Не против, если я прикоснусь к твоей сестре?
  -Конечно, против, - с непроницаемым лицом решительным тоном сказала она, сдерживая желание закатить глаза или иронично фыркнуть. Что там себе понапридумывал маг, она не знала, но его вопрос ее откровенно позабавил. - Я не хочу, чтобы ты прикасался к ней. И к любой другой женщине. Даже если ей пару месяцев от роду или девяносто девять лет!
  -Это распространяется и на твоих близких? - Дотошно уточнил колдун, похоже, приняв ее слова за чистую монету.
  -Да шучу я! - Возмущенно зашипела на него Стелла. Дернула за руку, заставив повернуться и взглянуть ей прямо в глаза, и спросила. - Я похожа на ненормальную ревнивицу, исходящую на желчь каждый раз, когда ее мужчина просто смотрит на другую особь женского пола?
  -Я - не особь, - обиженно выдала Агния, выглядывая из-за колдуна, - а твоя сестра!
  -Суть вы поняли, - отмахнулась от ее робкого возражения Стелла.
  -Нет, конечно, - отмел ее предположения Илар, - я имел возможность убедиться, что ты не ревнива.
  -Правда? - Заинтересовалась она. - Когда?
  -Этот колдун уже успел построить кому-то глазки? - Сурово сдвинув брови, обратилась к ней Фиона.
  -Я не умею этого делать, - маг скептически изогнул левую бровь с мрачным выражением на лице. Наверное, представлял, как флиртует с какой-то особой, впечатлившей его и сподвигшей на такие действия. Картинка, судя по всему, не сложилась, потому что он резко затряс головой, словно прогоняя дурацкие или страшные мысли. - Просто был свидетелем того, как ты легко согласилась на учебу своей любимой младшенькой сестренки, - он улыбнулся смутившейся Агнии, - и спокойно приняла старшенькую, - очередная улыбка, пусть и не такая мягкая, была адресована нахмурившейся ведьме, - в качестве совладелицы агентства, хотя это твое детище.
  -Мы все поняли, - Стелла пожала плечами, принимая его объяснения и удивляясь про себя тому, как много колдун замечает вокруг всяких нюансов. - Трогай ее в свое удовольствие, сколько хочешь.
  -Эй! - Фиона быстро отступила в сторону. У нее нервно забегал взгляд, а щеки обожгло предательским румянцем. - Я не согласна на его удовольствие! Что это вообще означает?
  -Фиа, ну потерпи, не маленькая, - она старательно удерживала на лице серьезное выражение и с трудом сдерживала желание рассмеяться. Прикусив нижнюю губу, она указала рукой на колдуна, хмуро на нее воззрившегося с кислым видом. И торжественно с пафосом продолжила. - Речь ведь о твоей силе...
  -Нет, нет, нет, - зачастила ведьма, - песчаный змей с ней, с силой!
  Веселье взяло верх над сосредоточенностью и серьезностью, которые она демонстрировала. Заразительно и громко рассмеявшись, она уткнулась в руку мага.
  -Тебе должно быть стыдно, - проворчала Фиа, поняв, что ее разыграли.
  -Вот еще, - Стелла отерла выступившие на глазах слезы, ослепительно улыбаясь сестре. И попросила мага. - Давай, щупай ее уже...
  -Не собираюсь я ее щупать, - колдуна аж передернуло от такой перспективы, - мне просто нужно прикоснуться к ней в районе грудной клетки.
  -Длиннохвостую русалку тебе в сердечные подруги! - Зашипела Фиа. - Живой не дамся!
  -Хватит строить из себя невинных благовоспитанных девиц, - Стелла тяжело вздохнула и попросила, - не тяните время, у меня еще много дел... - И ворчливо напомнила забывчивой сестре. - У него уже есть одна. - Продемонстрировала руку с обручальным кольцом и веско сказала. - И статус у нее куда более значимый, чем простая сердечная подруга!
  -Извини, - смутилась ведьма, неловко отводя взгляд. - Но я не хочу, чтобы он лапал мои...мою... - Фиона так и не озвучила вслух то, что хотела сказать, смутившись еще сильнее, покраснев, как маков цвет.
  -Мне больше по нраву вот ее, - колдун язвительно улыбнулся и одарил долгим взглядом ту часть ее тела, которая ему нравилась.
  -У меня силы нет, - напомнила Стелла, - и проверка мне не нужна.
  -Погодите, - видимо, Агния только сейчас опомнилась от сильного потрясения или осознала, что Стелла имела в виду, - Илар сделал тебе предложение, и ты приняла его?!
  -Ну, с натяжкой можно сказать и так, - она поиграла бровями, хитро улыбаясь, к большому неудовольствию колдуна, - с бооольшой такой натяжкой!
  -И ты ничего никому не рассказала? - Завопила ее младшая сестренка, подпрыгивая на месте от возмущения. - Или только я еще не в курсе такой потрясающей новости?
  -Я знаю, - неохотно призналась Фиона.
  -Только потому, что писала текст того потрясающего послания, которое вот он мне должен был зачитать вслух, делая предложение, - пояснила Стелла. И попросила сестру. - Не тяни кота за хвост. И не забывай, что внизу тебя ждет Сиена. А у нее рабочий день начинается ранним утром и заканчивается поздним вечером, а иногда, и ночью, и, к сведению, расписан по минутам. Так что заставлять ее попусту тратить драгоценное время - мало того, что не вежливо, но еще и преступно. Изображая здесь целомудренную девицу, дрожащую от возмущения и негодования...
  -Ты меня еще похотливым озабоченным колдунишкой обзови, - колдун перебил ее и усмехнулся, - для полноты, так сказать, картины...
  -Нет, вы только подумайте, - не переставала вслух удивляться Агния, - они решили пожениться и не сказали никому не слова! Даже мне!
  -Вот чтоб я еще когда-нибудь, - туманно пообещала Фиона, поднимая здоровую руку вверх, признавая свое поражение, и повернулась к магу с решительным выражением лица, - делай, что хочешь. Даже если ты не скажешь ничего нового для меня, твоя возлюбленная бывшая стражница с садистскими наклонностями от меня наверняка отстанет!
  -Вообще-то, она - твоя сестра, - вкрадчиво напомнил Илар с кривоватой улыбкой, - как мне казалось, любимая...
  -Пойду, расскажу остальным, - Агния выскочила из комнаты быстрее, чем Стелла успела отреагировать.
  Досадливо махнув вслед умчавшейся сестре рукой, она прошла к креслу, удобно в нем устроилась и спросила. - Ну? Я долго ждать буду вторую часть этого представления?
  Маг поморщился, но промолчал. Нахмурив брови, он с обреченным видом приговоренного к смертной казни подошел ближе к ведьме, протянул вперед руки и осторожно устроил ладонь одной над левой грудью, второй - под правой. Покосился на Стеллу, которая наблюдала за ними с проснувшимся интересом, закрыл глаза и сосредоточился, словно прислушиваясь к своим ощущениям.
  Фиа, явно ощущая дискомфорт от такого тесного контакта, бросала в ее сторону несчастные извиняющиеся взгляды.
  Сменив несколько раз позу, полистав забытую на столе старинную книгу с описанием всевозможной нечисти, и поболтав ногой в воздухе, Стелла призналась самой себе в том, что процедура затягивается. Поэтому встала и направилась в ванную комнату, старательно игнорируя Фиону, покосившуюся на нее с явным неодобрением.
   -Позовешь, когда наш всесильный колдун отомрет и соизволит сообщить результаты своих магических изысканий.
  -Ты не останешься? Я, конечно, польщена оказанным мне доверием. Но все же...
  -Фиа, пока он в таком состоянии, мне здесь делать нечего, - Стелла уже открывала дверь, но остановилась и повернулась к сестре. - Не волнуйся, Илар - могущественный маг. Он со всем разберется. И, кстати, напрасно ты сразу не обратилась к нему...
  Не став слушать оправдания и возражения, она быстро закрыла за собой дверь. Стелла, в свое удовольствие понежилась под горячими упругими струями воды, неспешно вытерлась и переоделась в чистую одежду. Протерев запотевшее зеркало, она взглянула на свое отражение, недовольно скривилась, рассматривая забавно въющиеся влажные длинные пряди, и вернулась в комнату, чтобы понаблюдать за продолжением представления.
  Илар вальяжно развалился в кресле, закинув ногу на ногу, положив голову на спинку, лениво рассматривая потолок, затянутый атласом. Фиона, цветом лица сравнявшаяся с алым покрывалом на постели, нахохлившись, как воробей, восседала с оскорбленным видом на оттоманке у окна.
  -Ваш внешний вид только добавляет вопросов, но не дает ответов на те, что меня интересуют, - поставила их в известность Стелла. - Что произошло?
  -Помимо того, что твой драгоценный маг обозвал меня дурой? - Хрипло спросила ведьма. Старательно не глядя в сторону мужчины, она язвительно улыбнулась и ехидно протянула. - Ничего интересного не случилось.
  -Я выразился намного мягче...
  -Суть от этого не меняется! - Не сдавалась Фиа. - Я прекрасно поняла, что ты имел в виду под тем расплывчатым опредлением, которым меня наградил!
  -А как еще тебя можно назвать? - Разозлился колдун. - Безголовой самоуверенной и наивной девицей? Хорошо, пусть будет так, раз тебе этот вариант больше нравится!
  -Да чтоб тебя...
  -Так, все! - Стелла, заглушив просыпающуюся тревогу, быстро вскинула вверх руку, призывая их остановиться. - Я хочу знать, из-за чего моя сестра удостоилась от тебя таких нелестных слов.
  -А как еще назвать ведьму, беспечно, я бы даже сказал, наплевательски, относящуюся к собственному благополучию? - Колдун, если бы можно было, наверняка прожег бы в Фионе огромную дыру своим яростным и злым взглядом. - Нет, о том, что у нее, как и у тебя, напрочь отбит инстинкт самосохранения, я знал. Но думал, что и здравый смысл у нее, как и у тебя, есть. Выходит, нет...
  -Послушай, колдун, - начала ведьма, медленно поднимаясь с оттоманки с угрожающим видом.
  -Наслушался в свое время вот по это место, - мужчина резким жестом провел ребром ладони у горла. Усмехнулся и поставил ее в известность. - Пойми меня правильно, ведьмочка. Родственные чувства мне вообще не знакомы. И возиться с тобой я согласен только по одной причине - я не хочу, чтобы драгоценная переживала из-за тебя!
  -Можешь объяснить мне человеческим нормальным языком, что с ней случилось? - Устало спросила Стелла, присаживаясь на подлокотник кресла.
  -Кто-то вытягивает силу твоей сестрички, - худое бледное лицо колдуна помрачнело, - пьет ее, словно вкусный и полезный напиток. С расстановкой, неспешно, наслаждаясь самим процессом...
  -Кто-то? - Негромко переспросила Стелла. Прикусила изнутри губы, оглянулась на Фиону, удивленно округлившую глаза, которая пораженно осела назад, и мрачно спросила у Илара. - Ты можешь узнать, кто именно лишает ее сил?
  -Придется повозиться... - Маг поднялся и размеренным шагом прошелся по комнате. Остановился у окна, задумчиво потер длинными пальцами подбородок и рассеянно произнес. - Склоняюсь к мнению, что это не человек...
  -Но на такое способен только очень могущественный колдун, - Фиона нервно прикусила нижнюю губу, - причем, давно определившийся со своим мировоззрением.
  -И как тебя понимать? - Поинтересовалась Стелла.
  -Она хочет сказать, что мы можем иметь дело с тем, кто между добром и злом отдает предпочтение именно последнему, - со вздохом пояснил Илар. - Таких довольно много. Они селятся в городах или крупных селеньях, где много колдунов и ведьм, и живут себе припеваючи, постепенно вытягивая их силы.
  -Становясь от этого могущественней?
  -Определенно...
  -Но ты думаешь, что из нее силу вытягивает не человек?
  -Я более чем уверен. Я не воспринимаю его, как человека. Ее иссушает какое-то существо из высшей нечисти.
  -И оно обитает здесь, в Златогорске?
  -Или в окрестностях города, - кивнул в знак согласия маг. - Не волнуйся, времени у нас еще предостаточно. Я найду его раньше, чем твоя сестра лишится сил, обещаю.
  -То есть, я - не первая в его меню? - Внезапно задала вопрос Фиа, опередив ее.
  -Вполне возможно, - маг подошел к ее креслу, быстро поцеловал в висок, и отодвинулся в сторону, нахмурившись. - Ты так и собираешься ходить с мокрыми волосами? Простудишься...
  -На улице дышать нечем, - Стелла укоризненно посмотрела на чересчур заботливого колдуна.
  -То, что на улице жара, не означает, что ветер внезапно перестал дуть.
  Ее влажных после купания волос коснулась теплая волна. Длинные пряди мгновенно высохли, свиваясь в тугие локоны.
  -Ну, спасибо...
  -А мне нравится...
  -Ты меня как-то в бибилиотеку городскую приглашала, - заговорила Фиа, - не хочешь составить мне компанию?
  -Пока вы самообразовываетесь, я, пожалуй, переговорю со знакомой нечистью. Не может быть, чтобы появление этого существа в городе осталось незамеченным.
  -Ну, ты же его пропустил, - справедливо заметила Стелла, не собираясь ставить это упущение ему в вину.
  -Благополучие горожан меня мало волнует, - небрежно заметил Илар. Понаблюдал за тем, как меняется выражение ее лица после такого признания, хмыкнул и потер пальцами переносицу. - Хорошо, - поправил он самого себя, - раньше не интересовало. Но после знакомства с тобой я встал на путь исправления. Как бы отвратительно это не звучало...
  -Нет ничего отвратительного в доброте.
  -Нет, нет, - маг торопливо вскинул руку и запротестовал, словно она обвинила его в чем-то недостойном и постыдном, - за добротой - это точно не ко мне!
  -Надеюсь, ты не забудешь сообщить нам, если что-нибудь узнаешь? - Стелла улыбнулась уголками губ. - В виде исключения...
  -Хорошо, - маг смерил ее подозрительным взглядом, - но только если ты пообещаешь мне не лезть в это дело.
  -Сомневаюсь, что мне под силу справиться с существом, питающимся силой магов, поэтому обещаю не вмешиваться.
  Илар нежно провел ладонью по ее щеке и направился к дверям. Замешкался, оглянулся на нее, при этом невежливо ткнув пальцем в ведьму, и попросил. - Приглядывай за ней и не позволяй ввязываться в сомнительные истории. С медленно тающей силой и не зажившей до конца рукой ей лучше вообще сидеть дома.
  -Пинетки будущим племянникам вязать? - Мило полюбопытствовала Фиа с вежливой улыбкой, старательно делая вид, что слова колдуна ее не задели. - Хотя, вязание сейчас мне тоже недоступно...
  Стелла видела, как ее глаза ослепительно вспыхнули, становясь из изумрудно-зеленых золотыми.
  -Пинетки? - Нахмурил брови маг.
  -Не забивай себе этим голову, - посоветовала Стелла. И с обреченным вздохом, заметив интерес, промелькнувший во взгляде мужчины, пообещала. - Я обязательно расскажу, что это. И даже покажу. Где-то в комоде в спальне Фейлин лежала целая гора пинеток. Она практиковалась в вязании и не придумала ничего лучше, кроме как вязать их.
  -Договорились...
  -Силен, - тихо произнесла Фиа из-за ее спины, дождавшись, когда за колдуном закроется дверь.
  -Мне казалось, ты на него обиделась.
  -Сделала вид, - ведьма улыбнулась и пояснила, - по привычке. На самом деле, я удивлена тем, как он себя повел. Да и дурой, если быть объективной, он меня не называл. Я придиралась...
  -Из-за того, что он оказался прав, назвав тебя беспечной? - Стелла повернулась к старшей сестре. Та иронично выгнула брови, покусала нижнюю губу и призналась.
  -Да, меня вывела из себя его правота. А еще замечание насчет того, что я должна была сразу обратиться за помощью к нему, а не бегать по городским ведьмам.
  -И он прав...
  -Ты не выглядишь обеспокоенной моей судьбой...
  -Я верю в Илара. Он обязательно со всем разберется, поймает существо, которое выпивает твою силу и объяснит ему, что так поступать не только плохо, но еще и для здоровья опасно.
  -Ты, как и раньше, меняешь людей к лучшему. Меня всегда поражала эта твоя способность.
  -Жаль только с матерью ничего не вышло.
  -Никто из нас не виноват в том, что Людмила любит только себя, - Фиона ободряюще сжала ее плечо. И предложила. - Чай с пирогом и в библиотеку?
  -Я скоро запрещу Лане готовить, - Стелла окинула соблазнительную фигуру сестры придирчивым взглядом, - вы все с кухни не вылазите.
  -Завидуй молча, - беззаботно отозвалась ведьма, ненавязчиво подталкивая ее к выходу, - никто не виноват, что у тебя отвратительный аппетит.
  -Ну, переживать не из-за чего, - отмахнулась от нее Стелла, - вы с лихвой его компенсируете своим неутомимым энтузиазмом. Бедная Лана едва успевает печь пироги, чтобы всех накормить!
  -Кстати, если поспешим, сможем насладиться любопытным зрелищем...
  -Не заговаривай мне зубы, тебя внизу ждет Сиена...
  -Ты невыносима, ты в курсе? - Закатила глаза Фиона. - Я говорила о том, что кошка наверняка переловила твоего драгоценного колдуна до того, как он вышел из дома и теперь пытается запихнуть в него пирог. Или хотя бы уговорить взять с собой пару кусочков.
  -Удачи ей в этом нелегком деле, - Стелла усмехнулась и убрала руку сестры, - не надо направлять меня в другую сторону. Топай к Сиене. Не будет тебе чая с пирогами, пока лекарша не сделает перевязку.
  -Мне не слишком комфортно оставаться с ней наедине, - после короткого колебания неохотно призналась Фиона.
  -Из-за ее давней связи с отцом?
  -Из-за ее любви к нему, - поправила Стеллу ведьма, - которая до сих пор не угасла. Почему-то каждый раз, когда я ее вижу, начинаю испытывать неосознанное чувство вины. Словно мы украли его у нее...
  -Все это произошло до нашего рождения, Фиа, - справедливо напомнила она, - виновата в их разрыве наша мать. И, если честно, мне порой кажется, что во внезапно вспыхнушем взаимном чувстве, охватившем наших родителей, виновата ее сила.
  -Думаешь, Людмила приворожила отца? - Фиона споткнулась на ровном месте. Остановилась и пораженно округлила глаза. Затем с силой ударила себя ладонью по лбу.
  -Ты бы повременила с самобичеванием, - Стелла скептически изогнула уголок губ, - еще синяка не хватало для полного эффекта.
  -Как же я сразу не догадалась!
  -Это всего лишь предположение!
  -Которое, скорее всего, верно.
  -Не говори о наших догадках Сиене, идет? - Попросила она сестру. - А я, так и быть, посижу с тобой, пока она делает перевязку. - Стелла начала спускаться по лестнице. Дождалась, пока ведьма последует за ней, потирая лоб, и ехидно продолжила. - И даже подержу за ручку, чтобы ты не боялась...
  -Очень смешно, - проворчала себе под нос Фиа, без особого энтузиазма вслед за ней направляясь к кабинету.
  *****
  Стелла, удерживая через силу на губах приветливую улыбку, лично проводила к выходу клиента, слегка подзадержавшегося в ее кабинете, дождалась, пока он отойдет на приличное расстояние от их агентства, и от души хлопнула дверью.
  -Тяжелое утро? - Доброжелательно поинтересовался у нее из-за спины хрипловатый бархатистый голос.
  -Скорее, сложный клиент, - Стелла обернулась к хамелеону, сидящему на ступеньке лестницы, ведущей на второй этаж. Скользнула по нему оценивающим взглядом и спросила. - Ты сегодня спал?
  -Еще нет, - уклончиво ответил Ринат, явно не собираясь развивать данную тему. Наблюдая за тем, как ее правая бровь медленно ползет вверх, а на лице появляется недовольное выражение, хамелеон вздохнул и печально сделал неутешительный для себя вывод. - Вы чересчур заботливы, амана...
  -Сказал мне, хм, не человек, который умудряется всюду заскакивать передо мной, чтобы на собственной шкуре проверить, не притаилась ли в таинственной полутьме какая-нибудь страшная опасность, - съязвила Стелла.
  -В том доме было довольно светло, - мужчина запустил руку в волосы, отливающие краснотой, и взлохматил их еще больше. А заодно обнажил впечатляющий засос, украшающий его шею под ухом.
  -Кто так тебя? - Она хихикнула, не сдержавшись, но тут же напустила на себя серьезный вид.
  -У вас глаза блестят, амана, - обреченно заметил хамелеон, - можете не притворяться, что вас это не забавляет.
  -Меня безмерно обрадует, если у тебя появится возлюбленная, - призналась Стелла, подходя ближе, - но интуиция мне подсказывает, что оставила сей впечатляющий след на твоей коже вовсе не она.
  -Вы, как всегда, правы...
  -Твои поклонницы совсем потеряли голову и от восхищенных ахов и вздохов перешли к решительным действиям?
  -Можно сказать и так, - Ринат с досадой потер засос, - какая-то ненормальная девица внезапно набросилась на меня в таверне. Хорошо, рядом оказался Илар - он вовремя ее оттащил.
  -Бедная девушка мечтала о страстном любовном поцелуе, - посочувствовала она неизвестной поклоннице, - а вы разбили ее мечты вдребезги!
  -Она явно хотела опустить этот этап и сразу перейти к разврату, потому что начала раздеваться на подходе ко мне, - хамелеон покачал головой, - люди меня не перестают удивлять даже по прошествию стольких лет.
  -Да, мы такие, - подтвердила Стелла. И спросила. - А колдун что делал в таверне?
  -Когда я пришел, он уже был там. Сидел за угловым столиком с каким-то на редкость неприятным типом. После того, как мы спровадили страстную девицу, он рассказал, что занят поисками существа, которое питается силой магов.
  -И никаких подробностей?
  -Он был немногословен. Я так понял, проблемы с вашей сестрой?
  -Скорее, у нее, - поправила Стелла, - похоже, она подкармливает своей силой магическую пиявку.
  -Кстати, очень точное определение, но только для одного из подозреваемых, - Ринат рукой изобразил в воздухе какую-то непонятную фигуру, - в своем истинном облике он действительно напоминает самую обычную пиявку. Только огромную и зубастую...
  -Ты знаешь, кого мы ищем? - Стелла торопливо шагнула к нему с встревоженным видом. Нехорошее предчувствие, которое она упорно гнала прочь, не желая поддаваться страху и унынию, опять недовольно шевельнулось в груди, силясь выбраться наружу, чтобы потрепать ей нервы.
  -Варианта три, - хамелеон продемонстрировал нужное количество пальцев и стал их по очереди загибать по мере своего рассказа. - Первый я уже озвучил - это родш. Своего рода это существо - обыкновенный паразит. Правда питается исключительно магической силой, вытягивая ее из жертв с помощью специальных присосок, расположенных в пасти наряду с обычными зубами. Нападает обычно ночью, когда потенциальный ужин спит, но не брезгует и беспамятным состоянием. Не отказывается и от закуски, промаринованной вином, лежащей где-нибудь под забором неподалеку от таверны.
  -Гнусное создание, - поежившись, произнесла Стелла. - Но он нам не подходит. Тесного контакта с Фионой у него не могло быть, она или кто-то из нас наверняка заметил бы тварь, украдкой пробирающуюся к ней в спальню для очередного перекуса.
  -Я тоже так подумал, - Ринат усмехнулся, видимо, представив, как родш в человеческом обличие воровато оглядываясь, забирается в окно на первом этаже и на цыпочках крадется по лестнице наверх. Ее подсознание тут же услужливо подкинуло яркую картинку того, как это могло быть. Вот только это видение ее не позабавило. - Поэтому второй вариант - маг. Обладатели силы никогда не упускают возможности стать могущественней. Я не редко встречал тех, кто подпитывался чужим даром. Но и этот вариант отпадает.
  -Почему? Из-за Илара? - Стелла движением руки попросила хамелеона подвинуться. Дождалась, пока мужчина понятливо освободит местечко и для нее, и села рядом с ним. - Он сказал, что вполне мог пропустить появление нового колдуна или ведьмы.
  -Возможно, - согласился Ринат, - ваш жених интересуется делами города только тогда, когда над мирными жителями нависает опасность. Представители колдовской диаспоры его вообще не интересуют, он практически ни с кем из них не общается. Да и ваша сестра или тот, к кому она могла обратиться за помощью, обнаружили бы лежащее на ней проклятье.
  -Агния уже всем успела рассказать, что я приняла предложение Илара? - Ворчливо спросила Стелла, пряча смущение за ироничной улыбкой.
  -По-моему, на домочадцах она не остановилась и сообщила радостную новость всем соседям, - разочаровал ее хамелеон. Лукавые огоньки в его глазах дали понять, что ее нежелание рассказывать о своей помолвке его порядком забавляло.
  -Надо наказать ее за излишнюю болтливость и оставить без сладкого, - пробормотала Стелла себе под нос. Встряхнулась и спросила. - Какой третий вариант?
  -Это только мое предположение, не более, - сразу предупредил Ринат, - последний претендент - существо из высшей нечисти. Умное, этого не отнять, коварное, хитрое и изворотливое до невозможности. Так далеко от Талвинии, как мне казалось, представители этого немногочисленного вида еще не забирались. Наверное, случилось что-то из ряда вон выходящее, раз они снялись с давно обжитого места и начали скитаться по другим странам.
  -О ком мы говорим? - Никого, кто подходил бы под описание, данное им, Стелла не знала.
  -Тамрат. Не ломайте голову, амана, вы и не могли о них знать.
  -Но ты - знаешь, - возразила она, - и, судя по всему, довольно много.
  -Я прожил гораздо дольше вашего. И большую часть своей жизни я бесцельно перебирался из одной страны в другую. В крупные города я первое время вообще не совался, меня упорно разыскивали. Останавливался в глухих деревеньках и провинциальных городках. Поневоле узнаешь тех, кто их населяет, получше. С тамратом я столкнулся в одной такой деревеньке, неудачно подвернувшись ему под руку во время охоты. Он выследил магов, которые, в свою очередь, охотились на упырей, не дающих спокойно жить простым селянам, и уже приготовился ими подзакусить...
  -Как ты вывалился из кустов, озадачил его своим эффектным и внезапным появлением и тем самым позволил не слишком храбрым магам преспокойно сбежать? - Со смешком предположила Стелла, иронично поглядывая на сидящего рядом мужчину.
  -Иногда мне кажется, что у вас есть пророческие способности, - Ринат покусал нижнюю губу, - нет, правда, вы очень часто оказываетесь правы и легко угадываете то, чего в принципе не могли знать.
  -Наша мать ставила на себе эксперименты, пытаясь заполучить бессмертие, - она пожала плечами, - что-то вполне могло пойти не так. И передаться мне...
  -Как ускоренная регенерация передалась вашей старшей сестре? - Поинтересовался Ринат.
  -Твое умение подмечать детали меня просто восхищает, - Стелла хитро прищурилась, - от кого из родителей тебе досталась обостренная внимательность?
  -От матери. Но она с собой никогда ничего не делала. Да и не нужны ей были эскперименты - она родилась хамелеоном... Этого вполне достаточно...
  -Так что там с тамратом? - Понимая, что она невольно задела своим бестактным вопросом больную тему мужчины, Стелла постаралась уйти от темы погибших родителей Рината, и вернуться к той, которая ее больше всего сейчас интересовала.
  -Как вы и сказали, я действительно натолкнулся на него случайно. В буквальном смысле. Правда, вывалился на него не из кустов, а сшиб с ног, вывернув из-за валуна. Естественно, он бросился на меня без раздумий. И даже попытался высосать мою силу.
  -И у него, естественно, ничего не вышло...
  -Он очень удивился, когда понял, что к нему возвращается его собственная сила, - хамелеон потер бровь и развел руками с покаянным видом, - бедняга был так ошарашен и перепуган, что пришлось его из жалости убить.
  -И как ты его убил?
  -Просто проткнул сердце кинжалом. Их можно без труда убить и любым другим оружием. Они довольно уязвимы...
  -Илар сказал, что ощутил того, кто вытягивает силы Фионы, как существо. Скорее всего, в городе на самом деле появился тамрат.
  -Они могут питаться на расстоянии, - Ринат очертил рукой круг, - но не большом. Я видел, как они охотятся - накидывают на мага какое-то заклятье, выглядящее, как затейливо сплетенная сияющая сеть. А затем тянут из жертвы силы, когда чувствуют голод.
  -Ты же убил тамрата...
  -Первого - да, - хамелеон слегка замялся, но после непродолжительного неловкого молчания признался, - но потом мне стало интересно, что же представляют собой эти создания. И я последил за парочкой...
  -И скольких этих живых и разумных силопоглотителей ты отправил на прогулку к предкам?
  -Амана, - укоризненно произнес Ринат, неодобрительно покосившись на нее.
  -Это не ответ.
  -Всех, кто жил в том месте.
  -Количество, - насмешливо потребовала Стелла, - сколько их было в штуках?
  -Семь, - Ринат поморщился, - довольны?
  -Вполне, - с улыбкой подтвердила она, кивнув в знак согласия.
  Звон колокольчика и резко распахнувшаяся входная дверь, извещающая о приходе кого-то из домочадцев, заставила ее отвлечься и поднять голову, чтобы взглянуть на вошедшего.
  -Распоясались, - раздраженно шипела Лана, ввалившаяся в дом с огромной плетеной корзиной в руках, - зла на них не хватает. Сожрать бы их к огненным демонам! Жаль, не питаюсь человечиной!
  -Тебе с утра на хвост наступили? - Спросила Стелла озадаченно. - Или какому-то несчастному торговцу хватило ума с тобой поссориться?
  -Если бы, - вздохнула девушка. Подойдя к ней ближе, она поставила свою ношу на пол, достала из корзины клочек бумаги и, сжав губы в тонкую линию, неуверенно протянула его удивленной Стелле, которая с непониманием наблюдала за кошкой.
  Хамелеон стремительно поднялся со ступеней, нахмурился и шагнул к ней. - Что это за послание?
  -Угрозы, - с презрением и злостью выплюнула полукровка, сжимая свободную руку в кулак. - Мне эту писульку подбросили, пока я выбирала пряности в лавке знакомого торговца. Он стал расспрашивать, как дела, мы разговорились, и я отставила корзину в сторону, чтобы она не мешала. Видимо, кто-то воспользовался тем, что я отвлеклась, и подбросил ее.
  Стелла взяла послание, мрачно пробежалась взглядом по кривым строчкам, написанным неразборчивым, словно намеренно искаженным почерком, иронично хмыкнула, читая многообещающие угрозы, адресованные лично ей неизвестным лицом, которое жаждало заполучить вожделенную карту.
  -Я и думать забыла об этой проклятой карте, - она с силой сжала пальцы, комкая письмо. Вздохнула и покачала головой. - Упорный маг. Никак не желает успокаиваться...
  -Амана, вам не кажется, что мы должны знать о том, что вам кто-то угрожает? - Мягко поинтересовался Ринат. Требовательно протянул вперед руку, и кивком указал на бумажный комок в ее руке.
  Понимая, что от нее хочет хамелеон, Стелла, поколебавшись, отдала ему смятое послание с угрозами. - Я решила, что он оставил идею найти карту и убрался назад в столицу.
  -Он? - Ринат отвлекся от чтения и поднял на нее взгляд, отливающий алым. - То есть, вы знаете, кто клятвенно уверяет, что отрежет вам голову и скормит ее нечисти, если вы не отдадите ему карту?
  -Знаю, - Стелла потерла занывшие виски. В последнее время ей удавалось ловко проводить собственную память. Ужасные воспоминания о несчастной судьбе дочери и мужа отступили на задний план, вытесненные бешеным круговоротом событий, происходящих в ее жизни. Даже бессонница, ставшая ее постоянной спутницей пять лет назад, отступила перед усталостью, позволяя ей спокойно засыпать сразу, как ее голова касалась подушки. - И подозреваю, что именно он виновен в смерти моей дочери и мужа. Я пыталась обвинить его, но не смогла найти доказательств его причастности к пожару, в котором они погибли. Этот человек когда-то был лучшим другом моего мужа...
  -И ты молчала об этом? - Донесся со стороны кабинета обвиняющий голос Фионы. - Скрывала от нас, что по городу бродит ненормальный приятель Дина, жаждущий твоей крови?
  -У тебя талант, сестренка, - Стелла обернулась к ведьме, стоящей у дверей. - Оказываться там, где тебя меньше всего ждут...
  -Неправда, - небрежно отозвалась Фиа, пожимая плечами с невинным видом, - я всегда выбираю нужное время и место. Вот как сейчас, например. Я сделала перерыв, и готова выслушать твой рассказ за чашкой чая, который мне любезно заварит Лана. - Она вопросительно взглянула на кошку. - Заваришь ведь?
  -Куда я денусь, - беззлобно проворчала полукровка. Подхватила корзину и направилась в сторону кухни. Но, сделав пару шагов, остановилась и с виноватым видом обернулась к мрачной хозяйке. - Вы простите меня, амана. Я пыталась выследить тех, кто подбросил мне письмо, по запаху, но они скрылись с помощью перехода. А против магии мои способности бессильны.
  -Я ни в чем тебя не виню, Лана, - искренне успокоила ее Стелла. Не нужно было ломать голву над тем, почему для роли посыльного выбрали именно ее. Полукровка чаще остальных выбиралась в город, постоянно посещала рыночную площадь и гуляла по магазинам. К тому же, маг, бредящий какими-то несуществующими сокровищами, постоянно осторожничал. Фиона, не скрывающая свой магический дар от окружающих, оборотни и горняк явно не подходили. Они могли обнаружить присутствие мага в любой момент и испортить ему весь план. Рината, который выглядел, как эльф, он, скорее всего, сознательно обошел стороной, чтобы не нарваться на неприятности и не попасться.
  -Из-за чего этот тип угрожает тебе? Я пропустила большую часть вашего разговора, поэтому хочу знать, что ему от тебя нужно? - Не дождавшись, пока кошка уйдет выполнять ее просьбу, требовательно поинтересовалась Фиона.
  -Лана еще даже до кухни не дошла, - справедливо заметила Стелла, кивком головы указывая в спину уходящей девушки.
  -Это не ответ, - Фиа в точности повторила ее слова, вызвав у хамелеона легкую улыбку, остановилась рядом с ней и встревожено заглянула в лицо сестры. - Я хочу знать, что происходит.
  -Он ищет карту каких-то легендарных сокровищ. Маг был уверен, что Дин забрал ее себе из древней гробницы. И думает, что теперь она у меня. - Неохотно призналась она, уступая напору сестры.
  -И какого песчаного демона твой разлюбезный друг сердечный не пришлепнул этого мерзавца, как надоедливую прилипчивую муху?
  -Не знаю, - Стелла развела руками, - может, как и я, подумал, что он оставил свою затею и вернулся в столицу.
  -Не верю, - ведьма скептически усмехнулась, - мы, маги, народ довольно недоверчивый. В моем случае - это издержки службы на границе. Поневоле станешь подозрительным и мнительным, когда тебе на каждом шагу вешают лапшу на уши.
  -Не заметно, чтобы она у тебя вместо сережек красовалась, - Ринат манерно склонил голову то в одну, то в другую сторону, с интересом рассматривая женщину, вызывая у нее недовольную гримасу.
  -Эмпата не проведешь, - Фиа прикрыла глаза, - а телепата и подавно...
  -Почему ты сделала перерыв? У тебя ведь на это время был записан клиент, если не ошибаюсь? - Стелла внимательно оглядела сестру, выискивая признаки усталости. И вынуждена была признать, что ведьма на самом деле выглядит гораздо хуже, чем обычно. Кожа казалась болезненно-бледной, особенно на фоне непривычного для нее довольно скромного платья из черного бархата. Черты лица заострились, губы казались обветренными, а глаза - воспаленными. - Ты заболела?
  -Нет, я прекрасно себя чувствую, - быстро ответила Фиона без малейшей запинки, заставив младшую сестру подозрительно прищуриться. - Правда, со мной все в порядке. И рука полностью зажила и не болит.
  -Не люблю, когда ты лезешь ко мне в голову.
  -Такие меры с моей стороны и не требуются. У тебя все на лице написано. Крупными буквами...
  -Сейчас должна была прийти вампирша, - Ринат повернулся к Стелле.
  -Да, - ведьма поморщилась, - но она прислала мне записку с извинениями и просьбой перенести прием. Какая-то богатая дама из высшего общества заказала в их лавке свадебное платье. Теперь они там все носятся, как угорелые, чтобы успеть в срок.
  -Ты ведь все равно не отстанешь, пока я все не расскажу? - Обреченно спросила Стелла.
  Фиона сделала вид, что задумалась. После чего широко и довольно улыбнулась и кивнула в знак согласия.
  -Амана, вы должны связаться с магом, - послание с угрозами вывело хамелеона из себя. Настоящая сущность, прячущаяся под красивой внешностью, стремительно выбиралась наружу. Его волосы быстро меняли цвет, как и глаза. А на коже начали проступать многочисленные татуировки. - Если это не сделаете вы, я сам поговорю с ним.
  -До чего же вы все заботливые, - проворчала Стелла себе под нос. Вздохнула, признавая свое поражение, и коснулась кольца на своей руке. - Илар? У тебя есть пара минут?
  -Я полностью в твоем распоряжении, любовь моя, - горячее дыхание обожгло ухо, заставив ее подпрыгнуть от неожиданности и резко обернуться. Маг, стоящий у нее за спиной, весело подмигнул и улыбнулся.
  Ведьма, сраженная наповал эффектным появлением колдуна, побледнела и шарахнулась в сторону. Стелла и Ринат удивленно переглянулись, не понимая, что на нее нашло. Выглядел мужчина, как обычно. Белые волосы растрепались, серые глаза лукаво поблескивали. Единственное, что выбивалось из общей картины - потеки на коричневой коже длиннополой куртки. Но, как оказалось минутой позже, испугалась она вовсе не его.
  -Ставь блок, - сурово рявкнул маг, торопливо отойдя на пару шагов назад.
  -Да откуда я знала, что ты сейчас здесь окажешься? - Вяло огрызнулась ведьма.
  -Что происходит? - Стелла взглянула на сестру, у которой дрожали губы, и повернулась к Илару, стоящему в стороне с таким видом, словно он пытался побороть сильное желание отвесить беспечной женщине наставительный подзатыльник.
  -У меня - ничего, - он развел руками в стороны, - я просто гулял. А у вас?
  -Гулял? - Фиона скривила губы в насмешливой улыбке и хрипло поинтересовалась. - И часто ты так прогуливаешься?
  -Случается, - малоинформативно ответил колдун, старательно не глядя на Стеллу.
  -Пару минут назад он кого-то прибил, - ведьма обличительно наставила на мага указательный палец, - я почувствовала чужую агонию, вот и шарахнулась от него, как от проклятого.
  -И кого ты отправил к предкам? - Напряженно спросила она.
  -Парочку зубастых и кровожадных тварей, которые прошлой ночью вырезали третью часть небольшой деревеньки, - лицо колдуна стало непроницаемым, - тебе их жаль?
  -Пострадавших людей - конечно, - не стала отрицать Стелла. И попросила Фиону. - Не снимай блок, пожалуйста. Он постоянно развлекается таким образом.
  -Мы собрались здесь, чтобы поговорить о моих привычках? - Маг скептически изогнул брови. - Ну, люблю я по утрам по лесам побродить, на хищную нечисть поохотиться. И что с того?
  -Прекрасная привычка, - внезапно выдал хамелеон. И поставил колдуна в известность. - Амане угрожает какой-то столичный маг. Насколько я понял, вы в курсе, что он ищет какую-то карту.
  -Постой, - Илар озадаченно поднял руку и потер затылок. На его лице появилось рассеянное выражение. - Как он может тебе угрожать? Я же его и всех подельников к мракобесам в присподнюю отправил сразу после того, как они напали на тебя в лавке лекарши.
  -Ты у меня спрашиваешь? - Стелла была сама любезность. - Не могу об этом знать. Ты забыл рассказать мне о том, что убил их. Случайно, видимо?
  -Убил или забыл? - Илар на мгновение с силой сжал челюсть, затем раздраженно тряхнул головой. - Зря я тогда их просто перебил, не задавая вопросов. Нужно было поговорить по душам.
  -Что ж ты так поспешил? - Иронично осведомилась Фиа.
  -Я, если честно, был слегка зол на них, - без малейшего признака раскаяния или сожаления произнес колдун, - и не способен к содержательному разговору. Поэтому просто посносил им головы, а тела сжег. Оказывается, напрасно... Нужно было сдержать свой гнев и задать им парочку вопросов...
  -У тебя будет возможность исправить свою ошибку, - утешила его Стелла.
  -И никаких нотаций? - Искренне удивился Илар, вопросительно глядя на нее. - Ни слова насчет того, что убивать - плохо?
  -Я не собираюсь жалеть тех, кто убил моего мужа и дочь, и превратил пять лет моей жизни в сплошной кошмар, - сухо произнесла она. И, действительно, переживать из-за мерзавцев, лишившихся жизни от руки Илара, она не собиралась. Подельники мага получили сполна. Жаль, что ему самому удалось спастись и избежать смерти. Хотя, многообещающий вид Илара и мрачная решимость в его светлеющих глазах говорила о том, что жить ему осталось совсем недолго...
  *****
  -Оформим, как нападение, - Демир взлохматил волосы усталым жестом, отложил в сторону перо и отодвинул исписанный кривоватым почерком лист бумаги. Устало потер глаза и откинулся на спинку кресла.
  -Может, как самозащиту? - Предложила Стелла, с любопытством рассматривая новое необычное украшение, появившееся на столе брата. Слегка толкнув пальцами блестящие серебряные шарики, которые пришли в движение, она со смешком спросила. - Откуда у тебя эта забавная вещица?
  -А, подарили торговцы из Иллирии. - Он нахмурился, наблюдая за ней. - Нравится? - Дождался утвердительного кивка, и махнул рукой. - Тогда забирай. У меня она все равно будет пылиться без дела. А насчет самозащиты... Она тоже имела место быть, только с вашей стороны. Напишем, что эта тварь, как там ее, - Демир заглянул в свои записи, - тамрат... Ну и имечко... Так вот, погибший смертью храбрых тамрат собирался прикончить Фиону Севьер. Естественно, ей пришлось защищаться...
  -Фионы там и в помине не было. - Стелла усмехнулась. - Илар и Ринат ее в спальне заперли и магическую защиту поставили, чтобы она не смогла выбраться и присоединиться к ним.
  -Ринат? - Он озадаченно сдвинул брови. - А, дракон...
  -Они предполагали, не без оснований, зная характер сестры, что она отправится следом за ними, когда узнает, что они выследили тамрата и нашли его логово. - Выследил хамелеон. Логово отыскал маг. И они оба, к ее огромному неудовольствию, отправились на охоту вдвоем, не взяв с собой даже оборотней. Которые тоже искренне расстроились. Братья не сталкивались с тамратами и не знали, что собой представляют эти существа. И хотели восполнить пробел...
  -Свидетелей сражения не нашлось, - Демир с улыбкой приложил печать к листу и небрежно засунул его в толстую папку. - Никто не видел, кто отправил к предкам эту зубастую зверушку. И, поверь мне, чем меньше людей будет знать, кто к его убийству приложил руку, тем лучше. Маг и дракон постарались на славу - беднягу, посмевшего покуситься на силу Фионы, дежурные стражники, которым не повезло оказаться в том полуразрушенном доме первыми, в буквальном смысле отскребали со стены. Кстати, как сестра? Мама сказала, ей стало лучше...
  -Да, она быстро приходит в форму и восстанавливает силы. Если это все, я пойду, - Стелла весело подмигнула мужчине, - отнимать хлеб у доблестных стражей.
  -Да, ваше агентство успешно этим нехорошим делом занимается, - Демир задумчиво потер подбородок, - стражники то и дело рассказывают о толпах посетителей, которые с утра до глубокой ночи обивают ваши пороги.
  -Большинство из них приходят к Фионе, - и ведь почти не соврала. И пилюлю слегка подсластила.
  -Рассказывай кому-нибудь другому, - мужчина неодобрительно покачал головой и поднялся. - Давай провожу...
  Естественно, далеко она не ушла. Демир, узнавший от матери о помолвке Агнии, захотел узнать подробности. Так как общение между ним, Фионой и Агнией оставалось немного напряженным, он в любом разговоре старался не касаться деликатных тем и никогда не задавал личных вопросов. Стелла как раз в деталях расписывала платье, которое хотела сшить себе на торжество младшая сестренка, когда из-за поворота длинного коридора, где они стояли, вывернула группа возбужденных и страшно взволнованных людей. Советники и маги, согласно традициям, закутанные в длинные светлые мантии, оживленно жестикулировали и разговаривали на повышенных тонах. Некоторые заискивающе смеялись и восхваляли прелести их городка. Другие старательно нахваливали Хантар.
  Ошарашено глядя на старичка, с гордость рассказывающего историю Златогорска и трясущего огромной картой перед высоким широкоплечим мужчиной, насмешливо посматривающим на него, она неуверенно спросила у нахмурившегося стражника.
  -Что это с ними?
  -Судя по всему, прибыл долгожданный гость, - в голосе мужчины появилась напряженность.
  -Тот, кого пытаются уговорить стать градоправителем?
  -Пока что он не согласился даже на роль главы Хантара. Он отказывался до последнего момента. Не знаю, что повлияло на него и заставило задуматься всерьез над перспективой перебраться в Златогорск, но пару дней назад он внезапно согласился приехать в город. Не знаю, выйдет ли из этого приезда толк...
  -Не слышу радости, - иронично заметила Стелла. Она прекрасно помнила, что Демир нетерпеливо ждал приезда этого человека. - Ты же хотел, чтобы тебя побыстрей сменили на должности и позволили вернуться на перевал.
  -Ты ведь практически не обратила на него внимания, - он тяжело вздохнул и нервным движением взлохматил волосы, - наверное, нужно сказать, что это твой...
  -Стелла? - До боли знакомый и родной голос, глубокий и хрипловатый, заставил ее вздрогнуть от неожиданности.
  -Отец... - Демир опоздал со своими пояснениями, она, не оглядываясь, знала, кто стоит у нее за спиной.
  Как он постарел... Стелла с трудом взяла себя в руки и загнала поглубже невовремя проснувшуюся печаль, когда увидела его лицо: с правильными и привлекательными чертами, удивительно похожими на ее собственные. Сколько она себя помнила, Элим всегда был подтянутым, моложавым и харизматичным мужчиной. В столичной крепости стражники даже подшучивали над ним из-за этого, беззлобно укоряя, что он старается держать себя в форме ради красавицы-жены, которая была значительно моложе, чем он. Годы, прожитые вдали от семьи, оставили на нем неизгладимые следы - глубокие морщинки в уголках губ, темные круги под потускневшими, словно выцветшими от времени глазами, из которых исчезли лукавые золотистые смешинки. Только фигура не изменилась, оставшись такой же сильной и могучей, как раньше. В волнистые волосы, едва достающие до воротника простой коричневой куртки, предательски закралась седина, особое внимание уделив вискам, щедро их посеребрив.
  
  Окружающие его маги и советники по инерции прошли еще пару шагов. Заметив, что он не идет за ними, они смешались и растерялись, недоуменно переглядываясь между собой. Старичок, дошедший до появления первой каменной мостовой, печально вздохнул и обреченно замолчал, скатывая карту в трубочку. Затем дружно, не сговариваясь, с недовольными и укоризненными лицами все повернулись к ней, безмолвно укоряя за вынужденную задержку.
  -Здравствуй, папа, - Стелла быстро заморгала, прогоняя не прошеные слезы. Похоже, она снова ошиблась: простить его уход из семьи она так и не смогла.
  -Извините, господа, - Элим оглянулся на стоящего немного позади мага, который, едва заметив, что на него смотрят, сразу нацепил на губы понимающую улыбку, не забыв добавить во взгляд сочувствия, - нашу содержательную и интересную беседу придется прервать. Предлагаю перенести экскурсию по Хантару на более позднее время...
  Судя по всему, он был жизненно необходим им, потому что ни советники, ни маги спорить и возражать не стали. Заискивающе улыбаясь, они заверили его, что подождут внизу, пока он освободится и будет готов продолжить осмотр крепости. После чего быстро ушли, оставив их в просторном длинном коридоре, залитом солнечным светом, втроем.
  Дождавшись, пока тихие шаги последнего советника, тяжело и обреченно вздыхающего, не затихнут, он повернулся к ним и иронично произнес. - Словно я мог забыть крепость! Эти стены в свое время стали для меня родным домом. Я проводил в Хантаре много времени, гораздо больше, чем в доме, купленном по приезду. А вот город, не буду скрывать, узнал с огромным трудом! Златогорск сильно изменился - в лучшую сторону, надо заметить!
  -Ты все-таки согласился принять предложение членов совета и стать градоправителем? - Ничего умнее в голову не пришло. Стелла не знала, что говорить или делать. Стоять молча и ждать, пока он не уйдет сам? Наброситься с яростными обвинениями и упреками? Правдиво рассказать обо всем, что с ней произошло за эти годы, чтобы заставить почувствовать угрызения совести? Прогнать без лишних разговоров? Поплакаться на груди, жалуясь на то, сколько бед в свое время обрушилось на ее неокрепшие плечи? Порадоваться тому, как много он достиг?
  -Э, нет, на должность градоначальника меня и силой не затащишь, - мужчина, в отличие от нее, не отводил взгляда. Заложив руки за спину, выпрямив спину и высоко подняв голову, он стоял практически напротив нее на небольшом расстоянии, глядя ей прямо в лицо. И не чувствовал ни неловкости из-за своего присутствия здесь, ни смущения из-за их случайной встречи, ни раскаяния и чувства вины за годы, проведенные в разлуке. - О чем я честно и без обиняков сказал княжеским советникам, уговаривающим меня согласиться. Мы люди скромные и маленькие, нам столько чести не прожевать! Ну, а если серьезно - нашли простака! Сами кашу заварили со всеми этими ссыльными аристократами, пусть сами и расхлебывают. Лешему было ясно, добром затея отдавать важные посты проштрафившимся придворным не закончится!
  -Вы им так и сказали? - Сдавленно полюбопытствовал Демир, стараясь удержать на лице спокойное и отстраненное выражение. Получалось у него плохо.
  -Ты же общался с Фионой, - Стелла насмешливо улыбнулась стражнику, - чему ты удивляешься? Она вся в отца...
  -А она сказала, что ты, а не она и Агния унаследовала от него больше всего.
  -Внешность, характер, повадки и манеру держаться, - не стала отпираться от очевидного Стелла, криво улыбаясь. Когда-то давно она гордилась тем, что похожа на своего храброго, умного и сильного отца, о котором с восторгом говорила вся столица. - Но не манеру говорить. Тут они с Фионой родственные души. Если захочешь пообщаться с кем-нибудь из них, будь готов к сарказму, иронии и специфическому чувству юмора.
  -Нет, - на лице мужчины появилось смущенное выражение, когда речь зашла об их сходстве, - я сказал им то, что никогда не стану повторять в присутствии своей дочери. И любой другой женщины. Такие слова не предназначены для нежных ушек...
  -Слышали бы вы, какими выражениями кроет ваша 'нежная' дочь нечисть, когда та не желает принимать честный бой и бросается наутек.
  -Она вспыхивает, как спичка. Но быстро отходит...
  -О да, Стелла всегда успокаивается после того, как догонит несчастное создание и отправит его на прогулку к предкам.
  -По-моему, сейчас не самое удачное время для того, чтобы обсуждать мои привычки, - холодно прищурившись, она с предостережением посмотрела на разговорившегося стражника. - К тому же, нечисть, которую я истребляла, вряд ли можно отнести к категории 'несчастных созданий'. Скорее - опасных, злобных, прожорливых и мерзких!
  -Вот, я же говорил, - мягко заметил Элим, - стоило тебе пересечь запретную черту, как она разозлилась. Стелла не любит говорить о себе. Когда она была ребенком, любопытные соседи пытались выспросить у нее подробности того, что происходит в нашем доме. Уже тогда, будучи крохой, она ловко уходила от расспросов и переводила разговор на безопасную тему. А в подростковом возрасте, стоило знакомым или родственникам спросить у нее что-нибудь личное, сразу заговаривала о сестрах.
  -А ты всегда был внимательным и проницательным. И эти качества тебе пригодятся на посту главы Хантара.
  -Я приехал в Златогорск не за тем, чтобы занять какую-нибудь руководящую должность. Ты, как никто другой, должна знать, что я никогда не стремился к власти. Не мое это, сидеть в мягком кресле и строчить сотни донесений, пока мои люди делают грязную и тяжелую работу.
  -Да, - Стелла хмыкнула и многозначительно взглянула на Демира, - где-то я уже это слышала.
  Стражник ответил ей хмурым тяжелым взглядом, отказываясь признаваться в том, что это были его собственные слова.
  -У меня в столице осталось много друзей, с которыми я поддерживаю отношения. Один из них, давний приятель, приехал в Переславль по долгу службы. Он и рассказал мне, что вы все - и ты, и Фиона, и Агния перебрались в Златогорск и поселились здесь. Решил, что это мой шанс, возможно, единственный и последний, встретиться с вами и поговорить. А через пару дней получил послание от знакомого мага, сообщившего о том, что меня разыскивает Фиона. Поэтому я согласился встретиться с помощником князя, обсудить детали и отправиться сюда, якобы для того, чтобы посмотреть на будущее место работы.
  -Похоже, быть тебе главой Хантара до самой смерти, - ехидно сказала Стелла, обращаясь к Демиру. Стражник, забыв о том, где находится, жадно, широко распахнутыми глазами рассматривал мужчину, стоящего неподалеку от них. Она могла понять его чувства, но участвовать в трогательном и душещипательном воссоединении отца и сына, никогда не видивших друг друга, не хотела.
  -А, так вы - Демир Кейлар, - на лице Элима отразился не только искренний интерес, но еще и что-то, сильно напоминающее сожаление, - наслышан, наслышан... Многообещающий стражник, которому пророчат блестящее будущее. От себя могу сказать, что вы - копия своей матери...
  -Только попробуй взбрыкнуть, - едва слышно сквозь сжатые зубы выдавила Стелла, - и я расскажу о том, кем ты ему приходишься! Ты ведь с самого начала знал, кого пригласили на роль главы Хантара? Поэтому так ждал приезда этого человека!?
  -Лгать не буду, знал, - скривив губы в невеселой усмешке, зашептал в ответ Демир, - и оправдываться не стану! Я понимал, что его приезд - мой единственный шанс увидеть отца! Да я постоянно думал об этом с тех пор, как мать рассказала мне о нем!
  Не дождавшись от нынешнего главы вразумительного ответа или хотя бы какой-нибудь реакции - положительной или отрицательной, мужчина поиграл поседевшими широкими бровями и представился. - Я - Элим Севьер. Много лет назад служил в Златогорске командиром отряда...
  -Знаю, - коротко проронил Демир.
  -Ну, и где вся твоя решимость? - Поддела его Стелла, радуясь тому, что ее разговор с отцом откладывается на неопределенное время.
  Болезненно сглотнув, Демир на мгновение прикрыл глаза, и прошептал. - Растерял, пока пытался выдать какую-нибудь умную мысль! Мне лучше уйти. Боюсь, сорвусь и наговорю лишнего, о чем потом буду долго жалеть!
  -Вижу, я смутил твоего знакомого, - Элим вопросительно взглянул на дочь, явно не понимая, что происходит.
  -Появление прославленного доблестного воина сразило его наповал! - Не отказала себе в удовольствии поиздеваться над ним Стелла, невинно улыбаясь. - Ничего, через пару часов он отойдет от потрясения и сможет соображать нормально!
  -Спасибо большое, - обиделся Демир, - ты выставила меня тупицей!
  -Думаешь, с таким дурацким потерянным выражением ты похож на того, у кого семь пядей во лбу? Вынуждена тебя огорчить, ни капельки не похож...
  -Думаю, дочь, ты сильно преувеличиваешь, присваивая мне статус доблестного воина, - мужчина неосознанно коснулся толстого белесого рубца на шее, виднеющегося над высоким воротником. И без малейшего намека на сожаление или разочарование сказал. - Много воды утекло с тех пор, когда я сражался с мечом в руках против тех, кто угрожал благополучию моей страны и семьи. Великие свершения и громкие подвиги я оставил другим. Годы взяли свое, поэтому теперь я в основном тренирую молодых стражников, обучая их тому, чему успел научиться сам. И пожинаю плоды своих прошлых деяний, за которые мой организм не устает 'благодарить' меня чередой нескончаемых болячек!
  -Признаться честно, - Стелла смущенно покусала нижнюю губу и тихо произнесла, - я не ждала, что ты так сильно...
  -Постарел? - С иронией спросил Элим, не дав ей закончить. Он с широкой улыбкой развел в стороны руки, предлагая ей еще раз взглянуть на него. Знакомые лукавые искорки на мгновение вернулись в теплые карие глаза, напомнив ей, каким оживленным, веселым и деятельным он всегда был. - Что поделать, дочь. Мне уже далеко не двадцать лет...
  -Сдал, - поправила она его.
  -Ты всегда была невероятно тактична, - мужчина повертел головой по сторонам, рассматривая длинный коридор. - Здесь нет какого-нибудь спокойного местечка, где мы могли бы поговорить?
  -Неподалеку от крепости разбит парк, - Стелла кивнула на окно, из которого открывался прекрасный вид на внутренний двор Хантара и виднеющиеся немного в стороне высокие верхушки старых дубов. - Можем спуститься туда. Там нам никто не помешает...
  Наверное, бессмысленно сейчас вспоминать прошлые обиды и разочарования и выставлять к оплате старые счета. Особенно в свете того, что она узнала о своей матери от сестер. Возможно, у развода родителей и спешного отъезда отца из города была и обратная сторона, о которой гордячка Людмила, тяжело пережившая уход мужа из-за раненного самолюбия, предпочла не говорить детям.
  Демир облегченно вздохнул, стоило им отойти. Стелла иронично приподняла брови, оглядываясь на него. Он потер лоб, ссутулился, и открыл дверь в кабинет.
  Стелла игнорировала заинтересованные взгляды знакомых стражников и магов, попадающихся им по пути. Некоторые просто проходили мимо, другие - останавливались, тихо переговариваясь, с любопытством рассматривая высокого широкоплечего мужчину, идущего рядом с ней.
  -Слышал, ты служила в крепости стражницей, - прервал затянувшееся молчание Элим, переводя на нее взгляд.
  -Да, около пяти лет, - неловкость и скованность вернулись, стягивая ее со всех сторон в непроницаемый для других чувств и эмоций кокон.
  -Почему ушла?
  -Встретила противника, оказавшегося сильнее, чем я, - заученная наизусть ложь далась, как обычно, легко. Незачем ему знать правду.
  -А сейчас ты работаешь в агентстве?
  -Ты хорошо осведомлен.
  -Навел справки, прежде чем приехать, - мужчина усмехнулся, - я не вмешивался все эти годы в вашу жизнь, прекрасно понимая, что вы обижены на меня и не хотите иметь со мной ничего общего. Но это не мешало мне интересоваться вашей судьбой и наблюдать за вами, пусть и на большом расстоянии.
  -Ты бросил нас, - Стелла повернулась к отцу и холодно встретила его пристальный взгляд. Криво улыбнувшись, она добавила. - Мне кажется, у нас есть все основания злиться на тебя...
  -И дня не проходило без того, чтобы я не пожалел о своем глупом благородстве, - мужчина яростно стиснул зубы. Затем вздохнул, стараясь взять себя в руки, и покачал головой. - Я не хотел лишать вас матери. Поэтому не стал порочить имя Людмилы и предавать огласки правду, из-за которой я и потребовал немедленный развод. Детям, особенно девочкам, прежде всего нужна мать, я это понимал.
  -У детей изначально двое родителей, папа. - Стелла прозаично усмехнулась и вышла в услужливо приоткрытую дверь, которую он придержал для нее. Хмуро кивнула в ответ на приветствие стражника, тоскливо слоняющегося без дела во дворе, видимо, в ожидании опаздывающего напарника или приказа от вышестоящего начальства. Если так, ждать ему придется долго. Ведь Демир, испытав сильное потрясение, временно выпал из реальности. Скорее всего, сейчас он запивает пережитый стресс у себя в кабинете чем-нибудь крепким. - И на протяжении всей жизни они нуждаются в обоих. И в матери и в отце.
  -Мое решение развестись было порывом злости, гнева и ярости. Я был в бешенстве, когда узнал о поступке твоей матери. В тот момент я хотел находиться как можно дальше от этой женщины! Но не от своих детей! Я переехал на окраину города, чтобы не сталкиваться с Людмилой по десятку раз на дню, но уезжать из столицы не собирался.
  -Вот только твоей решимости остаться надолго не хватило. - Саркастично заметила она.
  -Верно. Мысль, что я внезапно стал не нужен собственным детям, съедала меня изнутри. Столько лет мы были дружной и счастливой семьей. Ты и твои сестры с рождения тянулись ко мне. Я был порядком смущен и растерян, когда родилась Фиона. Повитуха с радостной улыбкой протягивала мне крохотный кружевной сверток с младенцем, Людмила счастливо смеялась, а я стоял, как дурак, большими глазами смотрел на них и думал о том, что же мне делать с малюткой-дочерью. Мне казалось, что я ничего не смогу ей дать. Воин, привыкший держать в своих руках оружие, и вдруг - прелестное создание с совершенно невообразимыми глазами! И громким голоском... Фиа часто плакала и капризничала. Но стоило мне взять ее на руки, сразу успокаивалась и засыпала. Затем родилась ты, потом - Агния. Я был уверен, вы на самом деле любите меня, нуждаетесь в моей поддержке, опеке, ответной любви и ласке. Когда вы отказались навестить меня в первый раз в новом доме, я подумал, что вам сложно смириться с нашим с Людмилой разводом. Для вас это могло стать страшным ударом, поэтому я решил дать вам время... Но вскоре стало ясно, что общаться и встречаться со мной никто из вас не хочет. Не став откладывать в долгий ящик, я продал дом, отдал деньги на хранение своему поверенному, и уехал - жить с вами в одном городе, и не иметь возможности видеться, оказалось слишком тяжело.
  -Из-за чего вы развелись, отец? - Прямо задала давно интересующий и тревожащий ее вопрос Стелла. Людмила не церемонилась в выражениях, когда рассказывала детям о вероломном и гнусном предательстве отца, уехавшего из города сразу же, как только были готовы документы о разводе. Но верить ей теперь, после всего, что она натворила, было глупо и бессмысленно.
  -Ваша мать разрушила мою жизнь, - мужчина знакомым жестом потер перебитую в молодости переносицу, усмехнулся и иронично произнес, - прозвучало слишком пафосно и помпезно! И не до конца честно. У нас родились вы - это самое важное. Появление на свет каждой из вас стоило того, чтобы долгие годы жить в обмане. Но, чтобы рассказать обо всем, потребуется много времени.
  -Я никуда не спешу, - ответственность робко выглянула наружу и деликатно напомнила о деле, за которое они взялись пару дней назад. Стелла сурово велела ей замолчать и не высовываться. Сейчас у нее были дела поважней. Фиона и Ринат легко разберутся без нее. Если, конечно, не поубивают друг друга... - К тому же, я могу немного облегчить тебе задачу. Ты можешь опустить ту часть, где речь пойдет о твоей молодости, службе в Златогорске в роли командира отряда и романе с Сиеной.
  -Ты ее знаешь? - На лице мужчины отразилась забавная смесь эмоций - смущение, неловкость и удивление.
  -Мы дружим, практически с первого дня моего приезда в город. Наверное, я заинтересовала ее именно потому, что приходилась тебе дочерью. Она прекрасно относится ко мне, да и к остальным тоже. Кстати, Агния проходит у нее обучение. Она хочет стать лекарем.
  -И она призналась в том, какие отношения нас связывали в прошлом? - На губах мужчины появилась теплая улыбка. - Вижу, Сиена не изменилась. Она всегда была прямолинейной. И не умела лгать...
  -Она поднабралась опыта, - Стелла вошла в резную калитку, ведущую в маленький парк, прошла по выложенной гладкими камнями дорожке пару метров, остановилась у первой попавшейся на пути скамейки, и спросила. - Почему ты не вернулся к ней после разрыва с матерью?
  -Не захотел снова портить ей жизнь. - Элим раздраженным жестом провел рукой по волосам. - Я прекрасно понимал, как будет выглядеть мое возвращение. К тому же, она вполне могла выйти замуж, родить детей и стать, наконец, счастливой.
  -Ты мог навести справки и узнать, что она до сих пор одинока, - справедливо заметила Стелла. - И это должно было натолкнуть тебя на определенные мысли...
  Заложив руки за спину, мужчина прошелся из стороны в сторону, словно не мог устоять на месте.
  -Раз Сиена рассказала тебе о нашем романе, ты должна знать, чем он закончился.
  -Да, - подтвердила она, - ты познакомился с нашей матерью, потерял от нее голову, женился и увез в столицу, о чем она всегда мечтала, - Стелла пожала плечами, - по крайней мере, так мне сказала Сиена.
  -Со стороны все выглядело именно так, - и не подумал отрицать свое вероломство Элим.
  -Как же все было на самом деле?
  -Я любил Сиену всем сердцем, - глаза Элима значительно потеплели, когда речь зашла о женщине, которая когда-то была ему дорога, - влюбился в юную, прелестную, умную и целеустремленную девушку, проносившуюся каждый день по крепости подобно маленькому смерчу с восторженной улыбкой на губах. Наши отношения развивались бурно и стремительно. Сиена не хотела покидать Златогорск, поэтому я решил остаться в городе и согласился на должность главы Хантара. Я как раз начал заниматься стройкой дома, когда со мной, якобы случайно, познакомилась ее подруга - Людмила. Она была перспективной, подающей большие надежды ведьмой - хваткой, хитрой и пробивной. Сначала мне она сильно не понравилась, была в ней какая-то нарочитая манерность и фальш. Я сам не заметил, как неприязнь переросла в страсть, сменившуюся любовью. Я действительно потерял от нее голову и напрочь забыл о своей невесте. Я если честно, даже не помню, как я объяснялся с женщиной, которую попросту предал. В считанные дни мы с Людмилой поженились и уехали в столицу. Вот только счастливого конца у этой истории не было. Как выяснилось спустя много лет, голову я потерял не от любви к прекрасной ведьме, а от банального любовного, хотя надо отдать ей должное, качественного зелья, чей эффект значительно усиливался заклинанием ее собственного изобретения. Как оказалось, Людмила мечтала вырваться из провинциального по тому времени Златогорска и окунуться во все прелести цивилизованной жизни. Мне же просто не повезло оказаться единственной на тот момент достойной и подходящей кандидатурой в мужья. Сиена, как и большинство влюбленных, готова была часами говорить о предмете воздыхания, чем и воспользовалась предприимчивая ведьма. Притворившись заинтересованной, она начала расспрашивать обо мне. Так она узнала, что я богат и нахожусь на особом счету у князей - тулгурского и переславского. Соответственно, пользуюсь их особым расположением. В свое время я получил от нашего правителя предложение возглавить столичный Хантар, что не могло оставить ее безразличной. Использовав Сиену и меня в своих корыстных целях, она осуществила мечту всей жизни - покинула скромную и скучную провинцию и поселилась в столице, где сумела добиться всего, чего хотела. Все годы нашего брака она щепитильно следила за тем, чтобы существующий порядок не нарушился, поддерживала и обновляла заклятье и постоянно подпаивала меня зельем. Наверное, я бы сошел в могилу, так и не узнав правду, если бы не отказался в очередной раз от повышения.
  -Я помню скандал, который устроила мать, когда узнала, что ты в категоричной форме отказался от предложения князя стать градоправителем. Она рвала и метала. - В прямом смысле этого слова. Стелла никогда не видела Людмилу в таком гневе. Ведьма кричала так громко, что подручным колдуньям пришлось выставлять заглушающее заклятье, чтобы соседи не узнали, что происходит в их доме. С растрепанными волосами и покрасневшим лицом, перекошенным от злости, она выкрикивала разные гадости в лицо спокойного, как скала, Элима, который наблюдал за ее беснованиями с насмешливым интересом. Менять свое мнение он не собирался, о чем честно сказал жене перед тем, как уйти, оставив ее в бессильной ярости бить декоративные украшения и вазы.
  -Людмила призналась, что ждала этого момента половину своей жизни, закрывая глаза на мои многочисленные отказы занять место главы столичного Хантара. И потребовала, чтобы я извинился за свой необдуманный поступок перед князем и принял его предложение. Я отказался... А утром, после очередного скандала, последовавшего за моими словами, я проснулся с четкой мыслью о том, что не люблю эту женщину. Более того, не отдаю себе отчет в том, как я мог прожить с ней бок о бок столько лет. Я не понимал, что происходит, пока не вспомнил слова жены, которые она злобно выкрикнула перед тем, как в ярости выбежала из комнаты. 'Теперь ты мне не нужен!'. Это расставило все по своим местам. Когда я напрямую спросил Людмилу, что она сделала, она не стала отпираться и призналась, что использовала меня в качестве пропуска в счастливую и безбедную жизнь. Просто никого другого не было, сказала она с насмешливой улыбкой, поэтому она и выбрала меня.
  Элим склонил голову к плечу, с легким прищуром наблюдая за ней, ожидая реакции на свое признание.
  -Возможно, если бы в Златогорск первым приехал ты, а не Агния с Фионой, я не поверила бы тебе. Обвинила во лжи и потребовала немедленно уезжать туда, где ты прожил последние годы. Но сейчас, после всего, что я узнала о матери, я не стану этого делать. Она совершила много дурных поступков, которым нет, и не может быть прощения. Поэтому то, что она так жестоко и эгоистично повела себя с тобой и своей лучшей подругой, меня уже не удивляет. Вполне в ее духе, ради достижения каких-то своих целей, воспользоваться перспективным мужчиной и по пути разбить сердце женщине, любившей его. Не удивлюсь, если ее нынешний любовник, градоправитель Богдан, тоже не по доброй воле попал в ее удушающие объятия.
  -Новая ступень к власти, - Элим криво усмехнулся, - Людмила любит эти игры.
  -Я понимаю, почему ты ушел. И принимаю это. Но что-то глубоко внутри не дает мне с такой же легкостью смириться с тем, что ты оставил не только женщину, которая обманула тебя, но и своих детей!
  -Я бы никогда не поступил с вами подобным образом! - Мужчина яростно сверкнул глазами. - Как ты могла так подумать?
  -Именно это ты и сделал, отец, - Стелла говорила тихо и спокойно, не повышая голоса. - Бросил трех дочерей, оправдав себя тем, что девочкам нужнее мать! А нам был нужен ты!
  -Да, я уехал из Вельска, - Элим нервным движением откинул со лба волнистые пряди, - когда устал стучать в запертые двери. Вы раз за разом отвергали мои пытки помириться, отказывались даже поговорить со мной. Оправдываться сейчас глупо, да и бессмысленно, но я действительно думал, что вы приняли сторону матери. И прекрасно понимал причины, подтолкнувшие вас к этому. В свете спешного развода, который я потребовал, я в ваших глазах выглядел предателем.
  -Отказывались встретиться, отец? - Холодно переспросила Стелла. Скрестив руки на груди, она изогнула губы в ироничной улыбке и напомнила. - Ты больше ни разу не переступил порог нашего дома! И не пытался увидеться со мной, когда я вышла замуж и переехала! У тебя были тысячи возможностей, но ты ими не воспользовался!
  -Стелла, я понимаю, ты злишься на меня. Скорее всего, сильнее сестер, - мужчина шумно выдохнул. Он пару раз прошелся из стороны в сторону. Она видела, как он с силой сжимает и разжимает пальцы, пытаясь справиться с одолевающими его эмоциями. Скрипнул зубами и охрипшим голосом добавил. - Но твои обвинения беспочвенны. Сначала, сразу после развода, я приходил каждый день. По утрам, когда вы должны были идти в школу, днем, когда Агния бегала к подружкам, а вы с Фионой гуляли в городе, по вечерам, когда вы возвращались домой. Но вы неизменно, раз за разом, торопливо пробегали мимо меня, делая вид, что я просто не существую. Наверное, так и было... Я думал, что со временем ваша злость и ненависть утихнут, и вы сможете поговорить со мной спокойно. Но стало только хуже... Разве ты забыла, как Агния устроила истерику прямо посреди улицы, когда я не выдержал и поймал ее за руку? Она кричала и плакала, требовала, чтобы я отпустил ее, звала на помощь. Даже соседи, когда на ее крики сбежались стражники, не выдержали и вышли из домов, пытаясь успокоить ее и вразумить. Потом был скандал с Фионой...
  -Мне сложно подобрать правильные слова, чтобы все объяснить, - Стелла облизала пересохшие от волнения губы. Людмила не подвела и в этот раз! Расстаралась на славу, выдавая своих ручных ведьм за детей, чтобы раз и навсегда избавиться от бывшего мужа. Следила за каждым его шагом и внимательно наблюдала за тем, чтобы никто из них настоящих не столкнулся с ним. - Но всего, о чем ты говорил, на самом деле не было. Вернее, - она нахмурилась и обреченно махнула рукой, - ты сталкивался не с Агнией и Фионой, а с теми, кто притворялся ими. Долго рассказывать, но мать именно таким образом рассорила нас. Мы с Агнией и Фионой не общались пять лет, и каждая считала, что в размолвке виновата другая.
  -Хочешь сказать, кто-то притворялся вами? - Элим остановился, не закончив шаг. Его лицо словно окаменело, а глаза вспыхнули гневным обжигающим огнем. - По приказу Людмилы?
  -Да, подручные ведьмы, выполняющие любое ее распоряжение. Поверь, я была шокирована не меньше тебя, когда правда всплыла наружу. Она неплохо потрудилась, разругав и разлучив нас на долгие годы. Повезло, что моя младшая сестренка оказалась напористей, чем я. И не захотела, чтобы все заканчивалось именно так.
  -Выходит, Людмила выбрасывала письма и подарки, которые я вам постоянно посылал? - Похоже, он отказывался верить собственным ушам.
  -Не знаю, что она с ними делала, но мы их не получали. Мать ничего нам не отдавала, даже не показывала. Скорее всего, ты прав, она не стала бы так рисковать, опасаясь вызвать подозрения с нашей стороны.
  -А я поверил, что вы не хотите иметь со мной ничего общего. Купился на очередную уловку Людмилы. Даже не заподозрил подвоха... Признаюсь, мне и в голову не могла прийти мысль о том, что родная мать может так бездушно играть судьбами собственных детей, - на губах мужчины появилась страшная улыбка, - знал бы, придушил своими руками эту тварь! Прости, родная, но никаких других слов для твоей матери я сейчас найти не в состоянии!
  -Никто из нас не думал, что она может так поступить. Мы до сих пор не знаем, зачем она затеяла всю эту странную игру. Скорее всего, таким своеобразным способом она хотела сделать нас слабее и послушней. Справляться с нами такими, какими мы выросли, ей стало не под силу, вот она и надумала превратить нас в безропотных послушных марионеток, которые выполняли бы все ее прихоти, не задавая лишних вопросов.
  -Значит, она подослала кого-то вместо тебя, - яростно произнес Элим. Резким движением ослабив тугой воротник, он с кривой усмешкой пояснил. - Я перебрался в Переславль, но постоянно через знакомых узнавал, как у вас дела. Один из них сообщил мне, что ты приняла предложение городского мага. Остаться в стороне я не смог, поэтому приехал в город, чтобы встретиться с тобой и поговорить. Я хотел присутствовать на твоей свадьбе, хотя бы в качестве простого гостя... Но ты сказала, что не желаешь портить этот праздничный и торжественный день ни себе, ни сестрам, ни матери. Ты не скрывала, что мое присутствие не желательно, и попросила меня уезжать и больше не возвращаться. Когда родилась Зара, я не выдержал и предпринял еще одну попытку увидеться. Накупил кучу разных подарков для своей новорожденной внучки, и приехал в город. Чтобы в очередной раз получить от ворот поворот, выслушать гневную отповедь и отправиться восвояси. Ты даже личика малышки мне не показала...
  -Я на память еще не жалуюсь, отец. Ты не приходил ко мне домой. Никто не знал о нашей семейной размолвке, слуги не получали от меня распоряжения не пускать тебя.
  -Водится за мной один грех, - Элим развел руками, - вспыльчивость. Сказать честно, я не хотел накаливать обстановку до предела. Если бы ты закрыла дверь своего дома у меня перед носом, я не выдержал бы и сломал ее ко всем демонам! Поэтому решил дождаться подходящего момента, когда ты выйдешь погулять с дочкой или отправишься куда-то по делам.
  -То есть, свой приезд в город ты не скрывал? И мать вполне могла о нем узнать и подстроить твою встречу с ведьмой, которая и до этого вполне успешно подменяла меня собой?!
  -Агния и Фиона даже разговаривать со мной не стали, поэтому я вернулся в Переславль. И оставался там, пока не узнал о трагедии, случившейся с твоей семьей. Я бросил дела и в спешке приехал в столицу, чтобы поддержать тебя. На этот раз Людмила не чинила мне препятствий. Наоборот, встретила у ворот. Она выглядела убитой горем. Я ни разу не видел ее в таком состоянии. Сквозь слезы прошептала, что, возможно, хотя бы мой приезд поможет тебе прийти в себя и отвела наверх...
  -Прости, но я не готова слушать о том, что было дальше, - Стелла болезненно сглотнула, - потому что уже слышала об этом от Фионы. Ее рассказ все еще жив в моей памяти...
  -Фиа встретила меня в дверях комнаты, горько сказала, что я опоздал с выполнением своего отцовского долга, и ушла.
  -После смерти Дина и Зары я вернулась домой. Мне казалось, что в знакомой с детства обстановке мне станет легче. Но я проводила вне дома много времени, выслеживая мага, устроившего поджог нашего дома. Ничто не мешало матери осуществить задуманное.
  -Значит, твоего мужа и мою внучку убили? - Элим с такой силой стиснул зубу, что четко очерченные скулы побелели от напряжения. - Людмила об этом знала и ничего не сделала?
  -Почему же? - Стелла невесело улыбнулась, вспоминая давний скандал с матерью. - Она старалась всеми силами замять скандал, разразившийся после того, как я едва не убила мага, которого подозревала в поджоге. После тяжелого разговора с ней я сразу уехала, потому что больше не могла оставаться в столице. Фиа еще раньше отбыла на границу. Она изредка приезжала, чтобы навестить меня, уверенная в том, что я не вынесла обрушившегося на меня горя и сошла с ума. Но я сильно сомневаюсь, что мать стала бы так рисковать и позволила тебе увидеться с настоящей Фионой.
  -В нашей семье только один человек действительно не в себе, - выражение, появившееся на лице мужчины ей не понравилось. Он явно что-то задумал.
  -Кстати, - Элим пошарил рукой в кармане куртки, нахмурился, вывернул его наружу, полюбовался на подкладку, передернул плечами и полез во второй карман. - Да где же он? А, нашел...Это тебе, радость моя.
  Стелла озадаченно выгнула брови, глядя на маленькую фарфоровую шкатулку нежно-зеленого цвета. Перевела вопросительный взгляд на улыбающегося отца и осторожно спросила. - Что это?
  -Открой и узнаешь, - он протянул ей шкатулку, - я увидел ее пару лет назад на рынке в Виттаре. Вспомнил о твоем детском увлечении и не смог пройти мимо...
  Поколебавшись, она взяла ее и откинула крышечку.
  -Я думала, об этом все успели забыть, - со смущенным смешком призналась Стелла, со смешанными чувствами рассматривая миниатюрную фигурку фарфорового соловья.
  -Готов поспорить на свой кинжал, уезжая из столицы, ты не забыла прихватить коробку с этими игрушками с собой, - добродушно заметил Элим, тепло глядя на растерянную дочь. - Ты их обожала...
  -Не трудно догадаться, какая судьба их ожидала, если бы я не забрала их.
  -Мне безумно жаль твою малышку, - он протянул вперед руку, заправил за ухо выбившуюся из низкого хвоста волнистую прядь и осторожно, неуверенным жестом коснулся плеча.
  -Мне тоже, - тихо прошептала Стелла, - только это не вернет Зару к жизни.
  Шагнув вперед, мужчина притянул ее к себе и крепко обнял. Она уткнулась лицом в широкое плечо, чувствуя, как на глаза наворачиваются слезы.
  -Прости меня, дочь, за то, что меня не было рядом в такой тяжелый для тебя момент.
  -Ты в этом не виноват...
  -От сознания этого мне легче не становится, - Элим наклонился к ней, целуя волосы. - Я должен был помочь тебе, поддержать, хоть как-то приободрить... А вместо этого купился на уловки Людмилы и оставил тебя одну тогда, когда ты больше всего нуждалась в моем присутствии!
  -Ты здесь, это самое главное... И тебе еще предстоит разговор с Фионой и Агнией.
  -С моей старшей зеленоглазой девочкой будет проще, чем с младшей дочуркой, - Элим неохотно выпустил ее из объятий, но не спешил отходить. Нежно провел пальцем по ее щеке, стирая сбежавшую вниз слезу. - Достаточно попросить ее снять браслет...
  -Она его больше не носит, отец. Фиона развивала свой дар и превратилась в сильного телепата и эмпата. В Златогорске, в нашем агентстве, она зарабатывает на жизнь своими способностями.
  -Твоя сестра любит балансировать на грани, - он нахмурился, - она подвергает себя неоправданному риску. Телепаты всегда были в цене у власть имущих.
  -Она умело выдает себя за профессинального лекаря душ, - Стелла развела руками и честно призналась, - поскольку она упряма, как осел, отговорить ее я не смогла.
  -Мне потребуется много времени, чтобы вникнуть в ваши дела и снова стать частью ваших жизней. Хорошо, что у меня хватило ума заставить свою гордость и остальные нехорошие чувства заткнуться, и приехать сейчас, а не лет через десять - двадцать.
  -Тебе стоит навестить еще одного человека.
  -Не думаю, что это хорошая идея, - мрачно сказал мужчина, - Сиена, после всего, что было, и видеть меня не захочет.
  -Она имеет право знать, как Людмила обошлась с вами. Она любила тебя, возможно, любит до сих пор. И, кстати, у меня для тебя радостная новость.
  Элим непонимающе нахмурился, озадаченно глядя на нее.
  -Сообщить ее, конечно, должна была сама Сиена много лет назад. Но, так как она этого не сделала, сделаю я, - Стелла улыбнулась и ободряюще похлопала отца по плечу, - у тебя есть еще один ребенок, папа. Когда ты бросил Сиену, она была беременна от тебя.
  -Беременна? - Элим выглядел так, словно кто-то подкрался к нему со спины и неожиданно с огромной силой обрушил на его многострадальную голову тяжелую дубинку.
  -Да. И в положенный срок родила мальчика. Так что теперь у тебя есть не только три дочери, но и сын. - Стелла направилась к выходу из парка, не выдержала, остановилась и обернулась назад. - И ты его даже видел. Это - Демир Кейлар, глава Хантара. Я бы не стала рассказывать об этом так сразу и ошарашивать тебя, но зная Сиену... Ну, вы вполне можете разругаться и разбежаться еще на пару лет... А я этого не хочу. Так что теперь, даже если разговор о прошлом не заладится, у вас будет весьма интересная и животрепещущая тема для обсуждения...
  -Тебе никто не говорил, что излишняя прямолинейность может стать причиной чьей-нибудь скоропостижной кончины? - Хрипло спросил Элим.
  Его чересчур прямолинейная дочь спокойно пожала плечами и с милой улыбкой ответила. - Яблочко от яблони недалеко падает, папа... - Приоткрыв калитку, она оглянулась на ошарашенного мужчину, приподняла бровь и спросила. - Так куда ты пойдешь сначала?
  -Выбирая меньшую из зол, я иду с тобой, - Элим с силой провел ладонью по волосам, встряхнулся и решительно направился к ней.
  *****
  -Доброго утра не желаю, слышала, как ты спросонья вяло переругивалась с Ринатом, которому не посчастливилось попасть тебе под горячую руку, - Стелла толкнула приоткрытую дверь, ведущую в кабинет сестры, прошла по мягкому пушистому ковру рубинового цвета и поставила на роскошный стол кружку с горячим какао, - поэтому, желаю бодрого...
  Фиона, не поднимая головы, лежащей на толстой папке, обтянутой бархатом, приподняла руку, украшенную замысловатым браслетом в виде большого жука, обхватившего ее тонкое запястье длинными лапками, изобразила в воздухе что-то, в ее понимании являющееся приветствием, и тяжело вздохнула.
  -Понятно, бодрого тоже не желаю. Этой ночью ты явно сделала выбор не в пользу постели и здорового сна. - Стелла придвинула кружку с бодрящим напитком ближе, но так, чтобы ведьма не задела ее, когда решит выпрямиться и принять нормальную позу, и устроилась в кресле, закинув ногу на ногу. Неодобрительно покосилась на сестру, одетую в темно-синее открытое платье из искрящегося шелка, и осмотрелась по сторонам, подметив пару новых картин и мелких безделушек, к которым Фиа, как и она, питала особую страсть с детства. - Какая красота, - она восхищенно указала на одну из картин, - где ты ее взяла?
  -Клиент подарил, - Фиона с видимым трудом выпрямилась, протерла глаза и неохотно открыла их, стараясь сфокусировать на ней взгляд, - в качестве благодарности. Ты что-то хотела?
  -Поприветствовать свою ненаглядную сестричку, - язвительно 'созналась' в своих замыслах бывшая стражница, - выпить с ней по чашке какао и узнать, как у нее дела.
  -Прости, - ведьма смутилась. Прикоснулась ладонями к мгновенно покрасневшим щекам, откинулась на спинку кресла и безвольно стекла вниз. - Эта вампирша сведет меня с ума...
  -Какая вампирша? - Стелла застыла, не донеся руку до своей кружки, и недоуменно выгнула брови. - Та, которую привел Ринат? Лилайн, если не ошибаюсь?
  -Да, она самая. Леди Лилайн, леди до мозга костей, хотя упорно отрицает этот факт. И умалчивает о том, что происходит из знатного, аристократического и очень богатого рода. Ее мать далеко не последний человек, тьфу, вампир при дворе лорда Сарона.
  -Напомню на всякий случай, ты сама решила сделать благородное дело и поиграть с ней в лекаря душ.
  -А, жадность взяла верх над благоразумием, - Фиона криво усмехнулась подкрашенными алой помадой губами, - со мной иногда такое случается.
  -Так в чем проблема? - Признание сестры ее откровенно позабавило. - Лилайн выкинула какой-нибудь номер?
  -Она ведет себя безукоризненно правильно. И очень сильно напоминает мне тебя, - Фиона предостерегающе подняла палец, показывая, что еще не закончила, и объяснила, - в том, что касается воспитания. Вампирша своей деликатностью, предусмотрительностью и обходительностью порой ставит меня в тупик...
  -Если дело не в этом, тогда в чем?
  -В той огромной куче информации, которую она каждый раз с энтузиазмом вываливает мне на голову, - ведьма отчаянно застонала, обхватила голову руками и призналась. - Я никогда не задумывалась над тем, что собой представляют вампиры. Если честно, мне совершенно не интересно, как они живут. Но Лилайн обожает говорить о своем родном городе, семье, друзьях и доме. А мне приходится вникать в ее рассказы.
  -Что мешает тебе сделать вид, что ты ее внимательно слушаешь, а на самом деле просто перестать воспринимать ее слова? И не надо на меня так сердито смотреть, я не раз видела, как ты это делаешь. У тебя в такие моменты взгляд меняется. - Стелла расслабилась, устроилась в кресле поудобней, отпила голоток вкусного напитка, приготовленного заботливой Ланой, и, игнорируя пыхтение раздосадованной сестры, посоветовала. - Воспринимай вампиров, как существ, обладающих выдающимися сверъестественными силами. Вобщем, как любую другую высшую нечисть...
  -Не могу, - поколебавшись, призналась Фиона, - после того, что узнала от этой болтушки!
  -Фиа, у меня складывается впечатление, что ты только что выбралась из какой-то глухой, богами забытой деревушки, где вампиров, оборотней и прочую нечисть все еще считают порождением мракобесов, вырвавшихся наружу и расплодившихся от насильственных связей с людьми! Да, в небольших городках, селах и деревнях к ним продолжают относиться настороженно и с опаской, но, скорее по привычке, чем из боязни увидеть их длинные острые зубы. Многие до сих пор держат в доме связку чеснока, хотя вампиры с удовольствием едят блюда, приготовленные с ним. Особенно натертый солью и чесноком хлеб. Не знаю, почему, но они все его безумно любят. В Златогорске пару десятков лет назад вообще жили только люди и маги. Когда в городе появился первый оборотень, у горожан началась самая настоящая паника. Стражникам с трудом удалось сдержать обезумевшую толпу, окружившую растерявшегося от такого 'дружелюбного' приема беднягу, который до этого жил в столице и никогда не сталкивался с таким своеобразным отношением. А теперь оборотни преспокойно ходят по улицам этого городка, держат лавки, служат в Хантаре. Их дети наравне с другими учатся в школах, проходят обучение у наставников, находят призвание. Понадобилось время - недоверие, предвзятость и страх исчезли далеко не за один день, но теперь, тем не менее, Златогорск сложно представить без оборотней. Хотя среди них попадаются очень опасные и кровожадные существа, которые людей видят исключительно в качестве обеда или ужина. Такой ненормальный вервольф, съехавший с катушек, убил Джерома, отца Фейлин. В нем не осталось ничего от первой, человеческой ипостаси. Когда я его выследила, то увидела настоящего зверя. Им управляли животные инстинкты, победившие голос рассудка и заглушившие остальные чувства.
  -Оборотни помогали строить Вельск, и снискали к себе особое отношение князей, - Фиа скорчила гримаску, - к ним давным-давно привыкли. Если помнишь, у меня даже был недолгий роман с одним из них.
  -Как не помнить, - саркастично протянула Стелла, лукаво сверкая глазами, - я часто ностальгирую по тем славным временам, когда ты поливала из окна своих многочисленных поклонников, как цветочки на клумбе. - Она замолчала, удивленно хлопая глазами. Прокрутила в голове еще раз сказанное сестрой, и осторожно, опасаясь, что слух ее подвел, переспросила. - Роман? У тебя с тем широкоплечим красавцем были отношения? Если да, то ты талантливо скрывала вашу связь ото всех.
  -Людмила бы не одобрила, - Фиона криво усмехнулась, - а в те времена я по наивности и глупости все же прислушивалась к мнению той, кто произвел меня на свет.
  -Ладно, секрет за секрет, - Стелла какое-то время задумчиво кусала нижнюю губу, раздумывая, стоит ли признаваться. Затем вздохнула и призналась со смешком. - А за мной ухаживал вампир...
  У ведьмы красноречиво отпала челюсть. Она мгновенно проснулась, словно добрая сестричка вылила ей на голову кувшин ледяной воды, а не сказала довольно безобидную вещь. Похлопав длинными, виртуозно подкрашенными ресницами, она честно призналась.
  -Я в шоке...
  -Он служил в Хантаре. И, кстати, когда погибли Дин и Зара, именно он настоял на тщательной проверке, лично все осмотрел и сделал вывод, что дом подожгли. Так что не все вампиры одинаковые. Как и люди. Среди нас тоже много тех, кого сложно при всем желании назвать хорошими, добрыми и милыми.
  -Да, но справиться с ними намного легче, чем с высшей нечистью...
  -Не скажи. В Златогорске в прошлом году несколько месяцев разыскивали убийцу, который живьем снимал со своих жертв кожу. Мы все думали, что охотимся за каким-то существом... А неуловимым преступником оказался симпатичный, приятный с виду паренек семнадцати лет. Мне его взгляд потом еще долго мерещился. Люди ко всему привыкают, - вернулась она к прежней теме, - и к вампирам все со временем тоже привыкнут.
  -Не думаю, что твое предсказание сбудется, - Фиона рассеянно потерла затылок и потянулась за своей кружкой с остывающим какао, которым ведьма успешно пренебрегала все это время.
  -Это не предсказание, Фиа. Я твердо уверена в том, что говорю. Вампиры долгое время не вмешивались в дела людей и представителей других рас. Они замкнулись в своем мирке, как эльфы или драконы, не обращая внимания на то, как живут другие. Но с перемирием, которое заключили лорды между собой, и с новыми соглашениями между ними и правящими династиями, ситуация вскоре радикально изменится. Как было с лордом Сарона. Он первым открыл свой город для людей и позволил своим подданным селиться в человеческих городах. Наш князь, кстати, откровенно побаивался вампиров по словам Дина, но не стал, тем не менее, упускать возможность заключить с ними обоюдовыгодные сделки. Вампиры - непревзойденные ювелиры и оружейники.
  -Как мало я о них, оказывается, знаю, - глобукомысленно произнесла ведьма, изучая немигающим взглядом темно-коричневый напиток, - нужно будет восполнить этот пробел. Возможно, стоит немного расширить свой кругозор... Я ведь искренне верила, что Лилайн, заявившаяся к нам посреди бела дня, обмазалась с головы до ног каким-то особым составом или напилась чудодейственного снадобья, которое позволяет вампирам разгуливать под прямыми солнечными лучами без тени страха.
  -Много же тебе предстоит узнать, - фыркнула Стелла, - они не любят оставаться на ярком солнце длительное время, это верно, но только из-за того, что их чувства восприятия острее, чем у людей. Прямые солнечные лучи их слепят и лишают возможности видеть ясно. Стражники во время дежурства, например, предпочитают держаться в тени. Но теже самые вампиры спокойно прогуливаются по рынку в жаркий полдень, не обращая внимания на солнце. Потому что им в этот момент не нужны никакие выдающиеся способности.
  -Откуда ты о них столько знаешь?
  -Во-первых, они рассказывают о себе, если их спросить. Как я уже и сказала, за мной одно время ухаживал один из них. И, скажу честно, мне его внимание льстило. Не знаю, как далеко зашли бы наши отнощения, если бы ни мое знакомство с Дином. Во-вторых, ни для кого не секрет, что я часто сотрудничаю с нечистью, - откровенно призналась Стелла в ответ на возмущенный, какой-то обиженный, вопрос сестры, - а тех, с кем ты собираешься тесно работать, нужно знать.
  -Говорят, это правило работает для врагов, - скептично произнесла Фиона с кислым выражением.
  -Поверь мне, оно применимо ко всем, в том числе к близким, друзьям, коллегам или просто знакомым. К примеру, я пожертвовала парой свободных вечеров, которые пришлось провести в архивах, зато, в отличие от остальных, совершенно спокойно ходила в патрули с вампирами. Благодаря чему заслужила уважение клыкастых и заручилась их поддержкой. Они высоко ценят такое качество, как храбрость...
  -И ты не боялась, что кто-нибудь из них нападет на тебя? - Поразилась Фиа, широко распахивая от удивления глаза.
  -Первое время опасалась, - Стелла улыбнулась. Она действительно перепугалась, когда командир отряда назначил ей в напарники двух чистокровных вампиров - потрясающе красивого длинноволосого блондина с обворожительной улыбкой и лучистыми фиолетовыми глазами, и харизматичного шатена - уступающего во внешней красоте блондину, но все равно очень привлекательного. Они оба вели себя безукоризненно, но при этом так выразительно переглядывались между собой и загадочно улыбались, что спустя пару минут странного поведения Стелла переместила руку ближе к яварам, ожидая неминуемого нападения. Первым сдался шатен - они как раз миновали главные ворота города, когда вампир, все это время насмешливо, но беззлобно, посматривающий на нее, не выдержал и спросил.
  -Вы действительно умеете ими пользоваться или носите на поясе для красоты?
  Стелла, чьи нервы были напряжены до предела - боковым зрением она прекрасно видела, как блондин выразительно облизывается, словно в предвкушении - с мрачным удовольствием тут же продемонстрировала ему свои скромные возможности.
  -Неплохо, - светловолосый дождался, пока она уберет колено с поверженного вампира и отведет руку с оружием от уязвимых точек на шее, помог своему ошарашенному, сбитому с ног собрату подняться, иронично оглядел его со всех сторон и сделал вывод. - Жить будешь...
  -Он просто не ожидал от меня такой прыти, - буркнула Стелла, не спеша торжествовать по случаю своей победы. - И не собирался причинять мне вреда. Вам ведь категорически запрещено наносить серьезные увечья простым людям, не так ли?
  -Верно, - кивнул шатен, - поступая на службу в крепость, мы подписываем определенные бумаги, где об этом неоднократно упоминается. Вот только откуда такая осведомленность? Обычно стражникам о наших договоренностях не рассказывают.
  -Моя мать - широко известная в столице ведьма. Поэтому я смело могу рассчитывать на определенное, хм, содействие со стороны тех, кто заинтересован в ее расположении. Таких, стоит заметить, много...
  -Что ж, если клацать зубами в вашу сторону бессмысленно, а строить из себя кровожадных убийц - крайне глупо, учитывая вашу позицию, давайте познакомимся, - любезно предложил светловолосый вампир, сияя ослепительной улыбкой. - В конце концов, это справедливо...
  -Хвала Имире, - солидарно поддержал товарища второй, - мы уже отчаялись встретить адекватного и дружелюбно настроенного стражника. Вы не представляете, что начинается, стоит нам войти в какую-нибудь таверну. Люди в панике выпрыгивают в окна...
  -Словно ждут, что мы бросимся на них, чтобы использовать в качестве бесплатной закуски...
  Дежурство прошло на удивление гладко - выпрыгнувшие на них из-под моста твари, увидев, на кого решили покуситься, прытко ускакали обратно с дикими воплями. Риллан, светловолосый вампир, не поленился спуститься вниз. А выбравшись из глубокого оврага, по дну которого текла узкая речушка, с честным видом признался, убирая кинжал за пояс, что нечисть задала стрекоча, не дожидаясь, пока ее переловят и предадут лютой смерти.
  Стражники, уже не чаявшие увидеть ее живой, еще пару дней подозрительно присматривались, стоило ей пройти мимо, а знакомый лекарь мило поинтересовался, не кружится ли у нее голова и не замечает ли она в своем поведении ничего подозрительного.
  Стелла, не обманув общих ожиданий, в подробностях описала странные ощущения, которые не покидают ее, и с невинными глазами предложила ему осмотреть подозрительные отметины на ее шее, появившиеся невесть откуда как раз во время дежурства...
  И ее и вампиров незамедлительно вызвали к командиру отряда, который, к счастью, оказался близким приятелем ее отца. Немолодой уже мужчина, едва увидев, кто входит в любезно открытые Рилланом двери, разулыбался и быстро встал, гостеприимно открывая объятия.
  -Стелла, радость моя, как я рад тебя видеть! Как мать и сестры?
  Инцидент замяли, вампиры пообещали вести себя прилично, поклялись больше не кусать молодых красивых стражниц во время дежурства, на чем история и закончилась. Ну, почти... Стелла все-таки пригласила очаровательных красавцев в таверну к хорошей знакомой. Если бы они знали, чем тот поход закончится...
  -А потом бояться перестала...
  -Мало ли что они могли тебе понарассказывать.
  -Эти кровожадные вампиры не успели и глазом моргнуть, как их обоих окрутили и женили на себе мои хорошие знакомые. Они обе служили в Хантаре и любили проводить свободные вечера в таверне, куда мы стали время от времени наведываться. Вскоре я с удивлением обнаружила их обеих в своем отряде. А спустя пару месяцев меня пригласили на свадьбы, которые они и их избранники сыграли практически одновременно. Ну, а когда у Риллана, одного из вампиров, родилась прелестная малютка-дочь, бояться стало совсем глупо. Мужчина, с радостным и восторженным видом носящийся по дому с новорожденным младенцем на руках, забавляющий ее звоном погремушки или сказками, вызывал совершенно другие эмоции. Умиление, не страх...
   -Я думала, что вампиры не могут иметь детей, - Фиона озадаченно потерла затылок. Нервно хихикнула и призналась. - Эти постоянные разговоры о том, что они похищают маленьких детей и обращают их, вызывают подозрения.
  -Как такой здравомыслящий человек, как ты, мог поверить в такую беспросветную чушь? - Ее возмущению не было предела. - Они способны к деторождению, как и другие раса. Правда, с одной оговоркой - дети у них появляются на свет только в том случае, если их родители едят обычную человеческую еду.
  -То есть, если мама-вампир и папа-вампир пьют только кровь, малыш у них не появится? - Глаза ведьмы стали просто огромными. А выражение лица с подозрительно-недоверчивого сменилось на озадаченное.
  -Нет, - Стелла развела руками, - по крайней мере, так мне рассказывали. Якобы возможность деторождения всем живым существам дает земля. И те, кто ест ее плоды, могут продолжать род, а те, кто не питается ее щедрыми дарами, не способны давать жизнь новым созданиям.
  -А как же их божественное происхождение? - Насмешливо поинтересовалась Фиона.
  -Предрассудки, - она указала рукой на картину, висящую справа от стола сестры, предлагая ей взглянуть на нее. Прекрасное божество спускалось с неба по полупрозрачной витиеватой лестнице, раскрыв объятия длинноволосой человеческой девушке, со счастливым и радостным видом бегущей к нему. - Мы тоже считаем себя потомками богов. Но неизвестно, так ли это на самом деле. А вампиры, кстати, почитаю богиню Имиру, которая, если верить преданиям и легендам, спасла от неминуемой гибели их прародителей. Людей, между прочим...
  -А я все гадала, почему Лилайн с искренним удовольствием уминает пирожные. - Фиона усмехнулась. - Наверное, она просто любит сладкое. О, погоди, - ведьма нахмурилась и бросила на нее странноватый, немного смущенный взгляд. - Как они живут с человеческими женщинами? Нюансов много, сама понимаешь...
  -Ты вообще слышала, что я тебе рассказывала? - Со вздохом спросила Стелла. Допив какао, она поставила кружку на стол. - В повседневной жизни они ведут себя, как люди. Поэтому я и привела в качестве примера оборотней. У представителей обеих рас есть две личины - человеческий облик и сверхъестественная ипостась.
  -Оборотни превращаются в животных, - напомнила ведьма.
  -А ты видела вампира, когда он готовится отразить нападение или сам собирается броситься в атаку? Они меняются: глаза приобретают фосфоренцирующий оттенок, удлиняются клыки и ногти, кожа немного светлеет. И это только внешние изменения. Их силы увеличиваются в десятки раз. В животных они, насколько я знаю, не умеют превращаться, но ты не ошибешься, когда увидешь вампира, принявшего свою вторую ипостась. Кстати, если ты так сильно боишься или не любишь их, как ты нашла знаменитую целительницу? Она ведь сейчас, если мне не изменяет память, леди Сарона, законная супруга лорда Севриала и глава Совета.
  -Все просто, - Фиона помялась, словно подбирала слова, и призналась. - Я несколько месяцев ждала, чтобы она приехала в Виттару. Там я с ней и встретилась, без предварительной договоренности, разумеется. Сопровождающая ее охрана от моей наглой самодеятельности не пришла в восторг и чуть меня не загрызла, но она только посмеялась и сказала, что такую изворотливость и настойчивость нужно поощрять. И согласилась мне помочь...
  -Как и Илару, - заметила Стелла, - должно быть, она хороший человек.
  -Необыкновенный, я бы сказала, - ведьма тепло улыбнулась, - Эссира сильная, мужественная и отважная женщина. И выдающийся целитель. Таких, как она, практически не осталось. Она как-то призналась, что последние годы была уверена в том, что является последним целителем. Во время переворота в Виттаре ее клан был уничтожен. Лорд Сарона, видя, как она переживает из-за того, что многовековые знания и умения не получают достойного применения, втайне от нее отправил своих доверенных слуг на поиски людей, наделенных целительским даром. Правда, результаты его не обрадовали...
  -Почему? Вампирам не удалось найти ни одного потенциального целителя?
  -Наоборот, они подошли к заданию ответственно, проехали всю Виттару и посетили соседние страны. И привезли в Сарон около четырех дюжин людей, которые страстно мечтали обучаться у самой прославленной целительницы... Лорд, когда их увидел, опомнился и потребовал у слуг отвезти их обратно туда, где они их взяли. Но новоприбывшие оказались фанатиками, что меня не удивило, ведь они согласились поехать с вампирами. Наверное, если бы им предложили засунуть голову ко льву ради возможности стать целителями, они все, не раздумывая, согласились...
  -Ты ушла от темы...
  -А, да, - Фиона раздраженно тряхнула головой, - покидать Сарон люди наотрез отказались, хотя лорд, пожалевший о собственной инициативе и признавший свою идею крайне неудачной, даже попытался их подкупить. А тут как раз вернулась Эссира, навещавшая сложного больного... Ну, вобщем, теперь в Сароне основана школа целителей. И самое странное - никого не останавливает тот факт, что город населяет зубастая и кровожадная нечисть. И месяца не проходит без появления нового ученика, каким-то образом прослышавшего о школе, и слезно умоляющего взять его на обучение. И если сначала ученички таскают с собой чеснок и обереги, якобы защищающие от вампиров, то потом начинают сами бегать за ними и уговаривать согласиться на скрооомненький осмотр!
  -Что ж, - Стелла опустила ноги на пол, засунула их в изящные полуботинки на высокой платформе, и выпрямилась, - оставлю тебя усваивать полученную информацию и смиряться с неизбежностью тесного соседства с вампирами. И не кривись. Поверь, Лилайн - первая ласточка, скоро за ней потянутся остальные. Если совет разрешил вампирше, которая для них, если быть честными, не представляет особой ценности, поселиться в городе, он не станет чинить препятствий тем, кто захочет последовать ее примеру и перебраться на постоянное местожительство в Златогорск. Собственно, я только рада этому. Вампиры - это грозная сила, и с ней вынуждены считаться...
  -Лучше молчи, - попросила ведьма, - ты слишком часто оказываешься права...
  -Тогда тебе стоит найти карту Тулгурского княжества, - Стелла задумчиво коснулась подбородка и прищурила глаза, вспоминая, - кажется, пару дней назад я видела ее в ящике своего стола в кабинете. Понятия не имею, что она там делает и как она туда попала...
  -И зачем мне она? - Со вздохом спросила Фиона. Она поднялась следом за сестрой, оправила сбившееся платье, смахнула с расклешенного низа несуществующие пылинки, и поправила сбившиеся пряди волос.
  -Если ты не хочешь жить в непосредственной близости от вампиров, придется искать место, куда они еще не добрались. Скорее всего, какую-нибудь глушь...
  -Да ну тебя, - справедливо возмутилась Фиа, - не собираюсь я никуда переезжать. Я, между прочим, и здесь себя комфортно чувствую. Агентство приносит большой доход, а моя практика процветает!
  -И приносит золота еще больше, чем агентство, не так ли? - Ехидно поинтересовалась Стелла, лукаво посматривая на ведьму.
  -Верно, - и не подумала отпираться та, - я, кстати, на эти, заметь, честно заработанные, средства заказала растения, мебель, декор и инвентарь для оранжереи.
  -Какой еще оранжереи? - Стелла хотела направиться к выходу из комнаты, но после слов сестры резко передумала. Нахмурившись, она спросила. - Ты не удержалась и сунула свой нос в чертежи оборотней?
  -Они спорили и никак не могли решить, что построить на свободном месте...
  -Ты еще в столице мечтала о собственной оранжерее, - она покаянно сложила руки перед грудью и попросила, - прости, я совершенно об этом забыла!
  -Не удивительно, у тебя голова постоянно забита делами, которые мы ведем, - Фиона передернула плечами, - я просто не смогла упустить такой шанс. Людмила каждый раз, когда я заговаривала о постройке оранжереи, быстро меняла тему или просила меня подождать. Не думала, что когда-нибудь дождусь этого счастливого момента... Наверное, иногда чудеса все-таки происходят!
  -Я даже спрашивать не буду, что за растения ты заказала. - Учитывая своеобразный вкус ведьмы, она могла без труда представить всевозможные пышные кусты необычных цветов и карликовые редкие деревца. - Подожди, ты же терпеть не можешь цветы, сама говорила?!
  -Их там и не будет, - небрежно отмахнулась от ее слов Фиона, - я же не извращенка. Их заменит пышная зелень и красивая мебель. Я еще о фонтане с братьями договорилась. Руд пришел в восторг и предложил сложить его из камней. Кстати, - без предупреждения меняя тему разговора, полюбопытствовала Фиа, - ты видела Агнию?
  -С утра нет, я хотела поговорить с ней насчет дома, который они с Мэйтом присмотрели для себя. Мне не нравится поведение хозяина, что-то он не договаривает. Но ее и след простыл. - Стелла хмыкнула. - Хотя подозрения насчет того, куда она направилась, у меня имеются. Я вчера слышала, как она у себя в комнате репетировала речь. Думаю, она наконец-то набралась храбрости и решила поговорить с отцом.
  -Ей пришлось сложнее всего, - Фиона зажмурилась, подняла руку и помассировала шею, - она была ребенком, когда он ушел. Детские обиды так просто не проходят и не забываются...
  Сама Фиа отнеслась к внезапному появлению отца спокойно и философски. А известия о новом предательстве матери восприняла, как само собой разумеющееся. Она пару минут стояла в дверях, пристально глядя на вошедшего мужчину, после чего поздоровалась и устроилась в кресле с предложением.
  -Будешь чай, папа?
  Агния, болтающая о чем-то с Ланой, при их появлении смертельно побледнела, расплакалась и убежала наверх. Уговорить ее спуститься на первый этаж и поговорить с отцом, не смогла ни Стелла, ни Мэйт...
  -Я немного послушала, о чем она разговаривала с зеркалом, - Стелла невесело улыбнулась, - им предстоит трудный разговор. С учетом того, что отец недавно встретился с Сиеной, а после скандала, устроенного лекаршей, сразу отправился в Хантар к Демиру, ему совсем не сладко придется.
  -Кстати, как Сиена? - Фиона смущенно поиграла пальцами с подвеской в виде золотого жука. - Агния сказала, что она разбила большую часть зелий.
  -Плохо, - Стелла чувствовала себя так же неловко, как и сестра. Говорить о женщине, которую она привыкла считать своей подругой, и отце в таком контексте оказалось сложнее, чем она думала. Она в течение двух дней не могла заставить себя сходить к лекарше, опасаясь ее реакции. Но подсознательное чувство вины и проснувшаяся, как всегда некстати, совесть напомнили ей, что именно она рассказала о существовании Демира. - С одной стороны, ей стало легче. Теперь она знает, что любимый не бросал ее ради другой женщины. С другой, их чувства никуда не делись... И она чувствует себя безумно виноватой из-за того, что пошла на поводу эмоций, и разбила об него большую часть своих запасов. Она честно призналась, что хватала первые попавшиеся под руку флаконы с элексирами и бросала их в отца.
  -Насколько я помню, все они стояли на полках сразу за прилавком, - Фиона покусала губы, сдерживая улыбку, - выходит, у них в лавке ничего не осталось?
  -Ну, Агния уходила из дома без особого восторга. Скорее всего, сейчас они занимаются тем, что восстанавливают погубленные лекаршей запасы зелий.
  -Отдаю должное храбрости и решительности отца, - серьезно сказала Фиона. И задумчиво прибавила. - Нужно иметь немалое мужество, чтобы забыть прошлое, переступить через все, что произошло за эти годы, и вернуться в город.
  -Смелость всегда была его отличительной чертой. Не стану скрывать, я рада его приезду. Хотя подсознательно все еще не готова принять правду о том, как мать поступила с ним и со всеми нами.
  -Людмила бы так просто не отделалась, если бы я знала к тому времени, как мы встретились, о грандиозном обмане, в который она вовлекла близких ей людей.
  -Ты сама говорила, что у тебя рука не поднялась убить ее.
  -Да, но ничто не помешало бы мне выжечь ее дотла, оставив без сил навсегда, - Фиона криво усмехнулась, - эмпаты такое могут. Не знаю, справлюсь ли я с таким могущественным магом, как твой Илар. А вот Людмила мне вполне по зубам.
  -Не мучай себя подобными мыслями. Она достаточно наказана - все ее грандиозные планы рухнули. Она осталась одна...
  -Как ты думаешь, почему мы все собрались в Златогорске?
  -Я не раз задавала себе этот вопрос, - Стелла открыла дверь, обернулась и послала хмурой сестре лукавую улыбку, - наверное, нас сюда привела судьба... Должна же, после всего, что случилось, наконец-то восторжествовать справедливость!
  *****
  -А здесь, - скучающим тоном поведала Фиона, картинным жестом обводя площадку вокруг себя, заросшую цветущим кустарником, - юная и беззаботная парочка, убежавшая из дома...
  -Почему-то я не хочу знать, чем в этом месте занималась та парочка, о которой ты говоришь, - недовольно и устало пробормотала Стелла, раздраженно отодвигая назойливую веточку с пушистыми цветами алого цвета, упорно тычущуюся ей в нос.
  Хамелеон, с иронией взглянув на ведьму, ради такого случая переодевшуюся в коричневый кожаный костюм, состоящий из облегающих брюк и длиннополого жакета, мимолетным движением коснулся ветки, заставив ее отклониться в другую сторону, и произнес. - А вот я бы с удовольствием послушал...
  -Не подозревала за тобой такого, - подозрительно покосившись на хамелеона, протянула она.
  Ведьма насмешливо фыркнула и закончила свой рассказ. - Пряталась от разъяренных родителей, многочисленной родни и стражников, поднятых на уши отцом девушки. Тряслись, как зайки, прижавшись друг к другу и обреченно ждали, когда их найдут.
  -Нашли? - Поинтересовался Ринат, без особого интереса оглядываясь по сторонам. Если учесть, что они успели к этому часу исходить добрую треть города, его незаинтресованность и легкое безразличие вполне можно было понять.
  -Как ни странно, нет, - Фиона тряхнула кудрявыми волосами, засунула руки в карманы брюк и прошлась вдоль живой изгороди, отделившей маленькую площадку от остального мира. - Влюбленные голубки всю ночь сидели здесь, вздрагивая от каждого шороха, а утром выбрались из своего укрытия и отправились в Моравву пешком. Дошли или нет, не знаю...
  -Значит, опять ничего, - сделала вывод Стелла, тяжело вздыхая. Она двумя пальцами осторожно подхватила ярко-зеленого жука, присевшего на широкий воротник-стойку ее приталенной удлиненной куртки черного цвета, и пересадила его на большой резной листок.
  -Как сказать, - Фиа поморщилась и потерла пальцами виски, - у меня голова скоро лопнет от переизбытка информации. Обитатели этого прекрасного городка, по моим ощущениям, всюду суют свой нос. И порядком усложняют мне задачу!
  -Я предлагал облегчить всем жизнь и проследить за магом, - деликатно напомнил Ринат, поочередно оглядев их укоризненным взглядом, - но вы отказались.
  -Да он нас сразу вычислит, - возмутилась Фиона, - и отправит обратно в агентство. А я не хочу отсиживаться в кабинете, когда вокруг такое происходит!
  -Ему сейчас не до нас, - справедливо заметил Ринат.
  -Он довольно четко дал понять, что не будет с нами церемониться, если мы притащимся с ней, - старшая сестра кивнула на младшую с безрадостным и разочарованным лицом. Стелла ответила ей сердитым взглядом и с осуждением покачала головой.
  -Я предлагал отвлечь аману и сделать ноги!
  -Наглость, конечно, второе счастье. Но она совершенно не способствует сохранению здоровья тех, кто ей чересчур увлекается! Короче говоря, будете много разговаривать, схлопочете!
  -Может, закрыть ее в подвале? - С надеждой спросила Фиона у хамелеона. - Оставим ей теплых одеял и меховых шкур, чтобы не замерзла...
  -Пока вы тут строите коварные планы, - из кустов высунулась острая морда оборотня. Покрутив головой из стороны в сторону, он куснул острыми зубами цветок. С искренним наслаждением пожевал его, опомнился, заметив, что на него выжидательно смотрят три человека, и добавил. - Маг напал на след...
  -У, блохастый! - Покрасневшая от гнева Фиа швырнулась в оборотня сгустком пламени.
  Волк живо отскочил в сторону, прошуршав в кустах. Высунул морду в другом месте, и оторопело спросил. - Эй, вы чего деретесь? Я, между прочим, сообщил вам важные новости!
  -О, да, не забыв перед этим потянуть время и изобразить из себя травоядное! - Отказывалась утихомириваться ведьма, разозленная его поступком.
  -Руд ни в чем не виноват, Фиа, - вступилась за оборотня Стелла. Она подняла руку, призывая сестру успокоиться и взять себя в руки, и повернулась к волку, который не торопился полностью выбираться из цветущих кустов, подозрительно косясь на ведьму в ожидании подвоха с ее стороны. - Где он сейчас?
  -В центре города, амана, - охотно ответил Руд, - оказывается, эти ненормальные колдуны затаились под носом у властей. Они купили дом на одной из главных улиц, днем вели себя, как законопослушные и примерные граждане, занимаясь всякой бытовой ерундой, а ночами проворачивали свои грязные делишки.
  -Девушка жива? - Стелла искренне надеялась, что колдун успел вовремя и смог спасти от верной и страшной смерти очередную жертву беглых магов. О них благополучно забыли, на что они, видимо, и рассчитывали, выжидая время для следующего нападения. Когда и стража и горожане перестали вспоминать страшные убийства юных девушек из аристократических семей, колдуны вновь напомнили о себе.
  -Ну, - замялся Руд, смущенный ее вопросом, - и да, и нет...
  -И что это значит? Она уже умерла, но остаточный пульс еще прощупывается? Или жива, но выглядит так, что лучше бы ей отправиться на прогулку к предкам? - Озадаченно приподняла брови Фиона.
  -Она тяжело ранена, - оборотень подался назад и из пышных зарослей попросил, - не смотрите на меня так, амана. Я чувствую себя виноватым в том, что случилось с этой бедняжкой!
  -Во-первых, твой пессимизм, Фиа, не к месту. Девушку спасли, это главное. Я уверена, что лекари смогут ей помочь. Во-вторых, я смотрю не на тебя, а на нос твоего братца, который высунулся из кустов в паре шагов от тебя, и тут же нырнул обратно.
  -Ненормальный маг, выкравший ее из дома, начал свое страшное дело, когда ваш жених ворвался в склеп. У девушки обезображено лицо, но глаза, нос и губы, к счастью, остались на своих законных местах. Колдун, когда увидел это, взбеленился и размазал ее мучителя по стене ровным слоем. Но до этого...
  -Мэйт, - предостерегающе зарычал Руд, оглядываясь на братца, высунувшего из зарослей голову. Тот поводил ушами, и ответил.
  -А что здесь такого? В конце концов, он получил по заслугам!
  -Что Илар с ним сделал? - Ничего хорошего, по определению. Но не спросить Стелла просто не могла.
  -То же, что он делал со своими жертвами, - лаконично и уклончиво поведал Мэйт, не расписывая в подробностях действия мага. Хотя его объяснения и не требовались - она знала, что случилось с теми девушками, чьи тела они обнаружили в старом склепе вместе с колдуном.
  -Что посеешь, то и пожнешь, - философски изрекла Фиона с непроницаемым выражением на лице. Вопросительно взглянув на нее, она поинтересовалась. - Отправляемся на площадь? Или все-таки сначала забросим тебя домой?
  -Спешу и падаю, - мрачно сообщила ей Стелла. И иронично напомнила ведьме. - У меня там, между прочим, жених. Может, я волнуюсь за него?
  -Волноваться нужно тем, кому хватило ума навлечь на себя его гнев, - прозаично усмехнулся хамелеон. - Маги, должно быть, даже не подозревали, какого сильного противника получили в его лице.
  -Теперь знают, - охотно высказался Руд, выбираясь на площадку и встряхивая пышную шубу, - он уже отправил троих к мракобесам. Если бы не толпы людей на улицах, он бы покончил с ними раз и навсегда одним махом.
  -Фиона, переноси нас, - колдун ее появлению, однозначно не обрадуется. Но ничего, как-нибудь переживет. Отсиживаться в сторонке, терпеливо дожидаясь, пока ей соизволят сообщить о результах сражения, Стелла не собиралась.
  -А как же хлеб-соль? - Ворчливо поинтересовалась Фиона, быстро уклоняясь от летящего ей прямо в лоб крупного каменного обломка. Брезгливо отпихнув его носком сапога в сторону, она выглянула из-за угла дома, возле которого они оказались после переноса и восхищенно присвистнула. - Весело у них тут!
  -Хлебом и солью встречают гостей, - заметила Стелла, отодвигая любопытную сестру в сторону, чтобы занять ее место. - А нас здесь, я думаю, совсем не ждали...
  -Вы правы, амана, - хамелеон, и не подумавший спрятаться в безопасном месте, оставшийся стоять в проходе между двумя двухэтажными изящными домиками из красного камня, кивком головы указал на высокую фигуру колдуна. Маг, словно почувствовав их появление, стремительно и резко обернулся, поискал взглядом, судя по всему, нашел, прошипел себе под нос ругательство, и яростно рявкнул.
  -Чтоб носа оттуда не высовывали, ясно?!
  -Понятно, - язвительно отозвалась Фиона, делая шаг вперед.
  Твердая рука Рината уверенно легла ей на плечо. Мужчина без труда развернул упирающуюся ведьму и запихнул ее за угол дома.
  -Он прав, вам там делать нечего.
  Осмотревшись по сторонам, Стелла была вынуждена неохотно с ним согласиться. На площади творилось что-то невообразимое. Из окон высокого дома, первый этаж которого оплетали кустовые алые розы, во все стороны летели камни, огненные сгустки, молнии и заклятья. Соседние дома пострадали больше всего. Сверкающие на солнце осколки стекол усыпали покореженный, вздыбленный тротуар, стены покосились, медные решетки и флюгеля расплавились от жара. Хантарские маги не осмеливались высовываться из укрытий. Спрятавшись за грудами кирпичных обломков или углами домов, они яростно атаковали противников ответными заклятьями и огненными шарами. Илар был единственным, кто открыто стоял посреди площади. Заклинания магов, остервенело выкрикиваемые срывающимися хриплыми голосами, сияющими вспышками разрушались о невидимый щит, выставленный в паре шагов от него. Обломки и камни попросту не долетали, превращаясь в воздухе в песок, тонкими струйками стекающий вниз. Он стоял практически напротив беснующейся на крыльце одного из домов высокой женщины. Она громко смеялась, вскинув вверх тонкие руки, украшенные многочисленными золотыми браслетами. Огромная сфера лилового цвета, пронизанная разрядами молний, зависла над ней. Красивое лицо с хищными, заостренными чертами, раскосыми черными глазами и смуглой кожей, исказилось от ненависти. Выкрикнув какую-то невнятную фразу, она швырнула сферу в соседний дом, за углом которого десяток стражников прикрывал своими спинами горожан, жавшихся к стенам.
  -Сильна, - спокойно констатировал Ринат перед тем, как стремительно исчезнуть, просто растворившись в накаленном заклинаниями воздухе. Появился он спустя пару секунд прямо на пути летящей в дом сферы, заставив колдуна скривиться и опустить руки. Рыжеволосый мужчина, в котором Стеллла с изумлением узнала изрядно помолодевшего Адрия, выскочивший из-за огромной горы каменных обломков, оставшихся от рухнувшей стены, мгновенно нырнул обратно.
  -Когда же вы все сдохнете!? - Яростно завизжала противным, срывающимся голосом женщина, с ненавистью поворачиваясь к новому действующему лицу.
  Маги, прячущиеся в доме, обрушили весь свой гнев на него - шквал камней и огненных шаров, перемежаемый вспышками заклятий, полетели в него с удвоенной силой.
  Хамелеон, пожав плечами, с обаятельной улыбкой ответил. - Никогда, мы собираемся жить долго и счастливо, - покатав уменьшившуюся сферу в ладонях, он изящным жестом забросил ее прямо в разбитое окно дома, из которого его атаковали.
  Смуглые, черноволосые мужчины в черных кожаных костюмах, выпрыгнули на улицу за секунду до того, как раздался оглушительный взрыв, заставивший пригнуться даже стражников, много повидавших на своем веку. Пятерым повезло меньше - ударной волной их вышвырнуло из оконных проемов прямо на остатки большого фонтана, в мраморную искореженную чашу, переполненную прозрачной водой, поблескивающей на солнце. Фундамент дома пошел трещинами, стремительно перебирающимися на стены. Через пару коротких мгновений под взметнувшимся вверх столбом пыли образовалась груда местами спекшегося кирпича. Выжившие бросились врассыпную - под прицельным обстрелом хантарских колдунов, стремясь спрятаться в соседних домах. Не добежал ни один - Илар и Ринат точными ударами перебили их всех.
  -Откуда в Златогорске столько южан? - Мэйт, перекинувшийся в человека, задумчиво потер ухо, с азартом наблюдая за сражением. - Они же из пустыни своей практически не выбираются.
  -Перебежчики, - Руд протяжно и тоскливо вздохнул. По его печальному лицу можно было понять, что он предпочел бы сейчас гоняться за магами, а не простаивать в тенечке. Но понимал, что против заклятья его звериная сила - плохая защита... - Я уже пятнадцать человек насчитал. Вместе с теми, кого больше нет с нами, - добавил он с кривоватой усмешкой.
  -Странно, что они медлят, - Мэйт прищурился и оглядел площадь, - вдвоем они бы живо справились с этой ведьмой!
  -Вы не видите, но все дома на площади, в том числе и тот, за которым прячемся мы, окружены каким-то заклятьем. Силовые потоки исходят от колдуньи и оплетают их, заключая в круг. Не знаю, что это, но подозреваю, что стоит убить эту ненормальную - и домам конец! Вместе с горожанами, стражами и магами... Илар и Ринат, скорее всего, знают, что за заклятье она применила, вот и не торопятся спроваживать ее к предкам. - Фиона подалась вперед. Плавно качнув головой, она зажмурилась. - О, да она действительно не в себе! У нее на фоне ускользающей молодости и неизбежно надвигающейся старости совсем крыша поехала! А перед своими товарищами по магическому беспределу прикрывается благородным порывом закончить начатое мужем. А эти фанатики, слепо преданные ему при жизни, верят каждому ее слову и беспрекословно выполняют любые приказы и распоряжения.
  -Ты забралась в ее голову? - Потрясенно выдохнула Стелла.
  Ведьма, не открывая глаз, небрежно отмахнулась. - Это было не сложно, она не закрывается.
  -Немедленно прекрати читать мысли колдуньи и выбирайся из ее черепушки! - Рявкнула она на старшую сестру. Не дождавшись ответа, Стелла несильно дернула ее за волнистую прядь, заставив вздрогнуть от неожиданности. - Не хватало еще, чтобы ты тоже слетела с катушек!
  -Меня не пугает неизбежный конец жизненного пути. Все вполне логично - одни уходят, другие приходят. Да и изменения во внешности - понятие относительное. Ну, стану я лет через, хм, дцать, сморщенной и сгорбленной старушкой с невыносимым характером, так к тому времени вы такие же будете.
  -Твоя позиция не может не восхищать, - неодобрительно взглянув на сестру, Стелла повернулась к Мэйту. - Сможешь подобраться к ведьме незамеченным?
  -Легко, я не чувствую следящей магии, - оборотень повел заметно видоизменившимся и удлинившимся носом. Он с хитроватой улыбкой спросил у брата. - Зайдешь с другой стороны?
  -Без вопросов, - Руд мгновенно заметно оживился. В радостном предвкушении потерев руки, с загоревшимися от восторга глазами, он подался вперед. И разочарованно протянул. - Сперва от магов избавиться надо. Сдадут ведь. Кто-нибудь из засевших в укрытии колдунов наверняка заметит оборотней, подкрадывающихся к их предводительнице, и предупредит ее об опасности. Да и хантарские маги могут неправильно понять наше появление - начнут еще огнем швыряться. Шкуру подпалят...
  -Хватит тянуть кота за хвост, ведьма, - устало попросил Илар. Он раздраженно отмахнулся от крупного обломка какого-то предмета, летящего ему в голову. И мрачно сказал. - Ты должна понимать, что не выйдешь с этой площади живой при любом раскладе.
  -Смерть меня не пугает, - гордо произнесла колдунья, искривив алые полные губы в кривоватой жестокой усмешке, - лучше умереть сейчас, в бою, чем от старости, превратившись в жуткое подобие человека! А тебе, колдун, лучше подумать о тех, кого я захвачу к предкам с собой! Вместе со мной погибнут сотни людей - и магов, и стражников и невинных горожан! И их смерть будет на твоей совести!
  -Вообще-то, нет, - Илар скользнул равнодушным взглядом по людям, прячущимся от заклятий и камней, и пожал плечами, - ответственность полностью ложится на градоправителя. А раз такового у нас на данный момент не имеется - на главу Хантара. - Драматично вздохнул и прибавил без видимого сожаления. - Сочувствую ему...
  -Ты все еще хочешь выйти за него замуж? - Иронично спросила Фиона.
  Стелла указала сестре на небольшую группу стражников под предводительством Демира, которая под прикрытием своих спин уводила с площади людей, оказавшихся невольно втянутыми в сражение. Мужчина сделал вид, что не услышал слов колдуна, или попросту не обратил на них внимания, стараясь как можно незаметнее убрать людей, ставших живыми мишенями слетевших с катушек магов-перебежчиков.
  -Илар отвлекает магов на себя, стража выводит людей в безопасное место, - она насмешливо понаблюдала за смутившейся ведьмой, - я никогда не поверю, что он бросит горожан в беде. Каким бы плохим он не старался притвориться, сердце у него доброе.
  -Что же с ним такого случилось, что он стал вести себя, как законченный мерзавец? - Сдавленно поинтересовалась Фиона.
  -Ты действительно хочешь поговорить об этом прямо сейчас?
  -Нет. Зато есть то, что я действительо очень хочу сделать. - Она одарила их ослепительной улыбкой и вышла из-за угла, игнорируя яростное шипение сестры. - Пойду, испорчу жизнь южанам.
  -Постой здесь еще, может, в твою светлую голову придет идея получше, - Стелла с силой ударила сжатым кулаком по стене дома и выругалась. Иллюзия, стоящая рядом с ней, разрушилась, а сама ведьма обнаружилась выходящей на площадь изящным и неспешным шагом прогуливающейся женщины, которая решила скрасить свой досуг и пройтись по модным лавочкам.
  Весело помахав рукой мрачно взирающему на нее колдуну, она смерила долгим оценивающим взглядом сбитую с толка колдунью, растерявшуюся от наглого появления нового лица, повернулась к окнам дома, где засели ее подельники, и задорно спросила нежным, чарующим тоном. - Ребята, а вы в курсе, что ваша славная предводительница развела вас, как несмышленышей?
  Приподняв брови, Фиона пару мгновений слушала озадаченную тишину - даже камни и огненные шары прекратили падать на изуродованную, оплавленную и разбитую тротуарную плитку, затем наивно поинтересовалась. - Нет? Какая жалость... На самом деле она искала секрет вечной молодости. А вас просто использовала в своих корыстных целях, как расходный материал. Вы были ей нужны только для выполнения грязной работы. На самом деле, ну какая уважающая себя ведьма станет пачкать руки в крови? Она поступит гораздо проще - найдет тех, кто будет делать все за нее.
  -Да что ты знаешь, девчонка? - Яростным, срывающимся голосом закричала женщина. Она с силой вцепилась руками в перила, с ненавистью глядя на Фиону. Та только несчастно вздохнула.
  -Мы ровестницы, вообще-то... Ты прикрылась перед своими подельниками историей с гибелью своего мужа. Врала им, что хочешь воскресить его к жизни, а на самом деле проводили вовсе не обряды воскрешения с помощью кровавых жертв, а свои страшные опыты по омоложению. Завлекая магов, слепо преданных твоему покойному супругу, лживыми обещаниями сделать их всех бессмертными, ты искала вечность только для себя.
  -Не слушайте ее, - колдунья видимым усилием взяла себя в руки. Но выражение лица, отражающего откровенное непонимание и нарастающую панику, выдавало ее. - Она лжет, специально, чтобы настроить нас друг против друга! Убейте ее!
  -Никто из вас не присутствовал при проведении обряда, не так ли? - Тем временем спокойно продолжала говорить Фиа провокационно-невинным и ровным тоном. Чувство, закравшееся в душу, было хорошо знакомо Стелле. Ведьма уже демонстрировала свои необычные способности в ее присутствии. Ощущения были такими же - головой ты понимал, что происходит что-то неправильное, но рассудительность и логика сдавали позиции под напором эмоций. Судя по всему, Фиона бессовестным образом воздействовала на магов, била по самому не защищенному месту. - Она запиралась в своем потайном убежище вместе с двумя верными приспешниками. Кстати, вы не задавались вопросом, куда это они оба подевались? Не сбежали же, свернув с половины пути? Сомнительно, что они отказались от бессмертия...
  -Их убили стражники! - Поспешно выпалила колдунья, стремительно бледнея. - Они погибли, выполняя мое последнее задание!
  -Ммм, твои верные слуги на самом деле мертвы. Вот только убила их ты - своими руками... Хладнокровно перерезала горло, когда они вернулись ни с чем. Ты поручила им украсть двух девушек аристократического происхождения, чтобы провести ритуал. Проводила его ты, к слову, неправильно, потому и результат оказывался таким кратковременным. Они подвели, не смогли сделать то, что ты им велела, потому что стража и хантарские маги не забывали о странных убийствах и продолжали охранять прекрасную половину человечеста соответствующего происхождения. Вот и пришлось тебе довольствоваться малым за неимением лучшего... А тела разочаровавших тебя приспешников лежат на дне оврага за городом, изуродованные и обескровленные. О, и еще одна маааленькая пикантная деталь - среди магов, прячущихся в доме и охраняющих тебя - находится родной брат одного из них!
  Выяснить, поверили ей или нет, не удалось. Двое волков, незамеченными прокравшиеся по разрушенной площади, одновременно бросились на колдунью. Перед тем, как один из оборотней сбил ее с ног сильным ударом передних лап, женщина истошно выкрикнула. - Ненавижу! - И, выбросив вперед руку, что-то прокричала срывающимся голосом на незнакомом ей языке.
  Илар и Ринат в мгновение ока оказались рядом с домом, где отсиживались подельники ведьмы. Фундамент рассыпался в мелкую пыль, стены покосились и осыпались отдельными кирпичами, а само здание вместе с отчаянно вопящими людьми, пытающимися выбраться наружу через разбитые окна, провалилось в разверзившийся провал. Все пришло в движение - маги и стража бросились к горожанам, стремительно вытаскивая их из укрытий и торопливо уводя с площади. Стелла, устремившаяся к Фионе, заметила фигуру отца, который руководил небольшой группой стражей, откапывающих двух женщин, придавленных одним из шальных обломков.
  -Все, заклятье перехватил и деактивировал, - хрипловато заметил Ринат, подходя ближе к краю провала, с интересом заглядывая внутрь. - Она вся ваша...
  -Не убивайте, - отрывисто скомандовал Илар оборотням, радостно вздыбившим шерсть. Мэйт издал неодобрительное фырканье и сел. Руд, скалящийся в сантиметре от лица колдуньи, боявшейся шевельнуться, оглянулся на колдуна с таким видом, словно заподозрил его в неадекватности. - Пусть ее судит совет. Люди должны видеть, как ее казнят...
  -Справедливо, - согласился хамелеон. Земля у них под ногами ощутимо задрожала. - Провал расширяется...
  Переместились они одновременно, правда, в разные стороны. Ринат бросился к Фионе, небрежно прихватил ее левой рукой, правой на бегу схватил Стеллу, и за считанные секунды оказался на краю площади, рядом с вернувшимся мрачным Элим. - Вот, доверяю самое ценное!
  -Спасибо, конечно, - мужчина хмуро смерил Рината пристальным взглядом и поинтересовался, - ценное для кого, позвольте узнать? Для меня, или для вас?
  -Папа, что ты здесь делаешь? - Спросила Фиона, скорчив недовольную рожицу. Она покосилась на хамелеона, демонстративно сняла его руку и царственным жестом указала на площадь. - Иди мир спасай, герой!
  -Я был в Хантаре, когда дежурные стражи сообщили Демиру о магах. Вот и пришел сюда, чтобы по возможности помочь, - он улыбнулся дочери и огляделся по сторонам. - Вроде бы всех успели вывести.
  Стелла слушала их разговор краем уха. Илар переместился к зданию, стоящему рядом с провалившимся домом. И сейчас стягивал провал. И не замечал, как второй этаж изящного особняка из красного камня начинает осыпаться вниз.
  -Илар, осторожно! - Ее предостерегающий крик опоздал - кирпичи, крупные обломки и балкончик с цветочными горшками с глухим шумом обрушились вниз, ему на голову.
  -Погоди, детка, - Элим поймал ее, не позволив броситься к заваленному колдуну. - Для тебя там слишком опасно! Эльф ему поможет!
  -Похоже, я нужна братьям, - встревоженная Фиона сощурилась, внимательно рассматривая ее, вздохнула и сказала. - Не перестаю восхищаться твоей выдержкой! - И переместилась к оборотням. Руд тут же без церемоний ударил колдунью лапой по голове, лишая чувств. Ведьма ловко скрутила ей руки и ноги золотистой тонкой веревкой, испускающей странноватое свечение, вытащенной из маленького нагрудного карманчика.
  Оборотни сразу же бросились к завалу, минуя хамелеона, стоящего у провала. Земля начинала медленно и неохотно сходиться, занимая положенное ей место.
  -Не дело он придумал, - хмуро заметил Элим, наблюдая за ним, - маги внизу останутся. Достать тела надо...
  -Позже достанут, магов в городе полно, - Стелла повернулась к отцу и попросила. - Отпусти, пожалуйста. Я должна быть там...
  -Только со мной, - категорично сказал он.
  Оборотни тем временем слаженно откапывали заваленного мага, быстро и ловко работая передними лапами. Камни и обломки с огромной скоростью летели во все стороны - братья явно торопились, опасаясь, что завал увеличится и поглотит и колдуна, и их самих.
  Знакомая высокая фигура рыжеволосого мужчины выросла у нее на пути, стоило ей сделать пару шагов в напрвлении завала. - Стелла, - он кивнул, приветствуя ее.
  -Здравствуй, Адрий, - а когда-то они были друзьями. По крайней мере, ей так казалось. - Твоя миссия в городе окончена. Возвращаешься в Сараарт?
  -Да, но перед этим я хотел бы поговорить с тобой...
  -Извини, у меня нет времени на разговоры, - саркастично произнесла Стелла с ироничной полуулыбкой, - здесь сейчас боги знает что будет твориться. Да и погребенный под обломками маг, когда его откопают, не придет в восторг от того, что я стою посреди руин, оставшихся от площади, и беседую с тобой!
  -О нем я и хотел поговорить...
  -Уезжай, Адрий. Здесь тебе больше делать нечего!
  -Слушай, оборотень, - словно в подтверждение ее слов, раздался со стороны приглушенный, злой и раздраженный голос колдуна, срывающийся на шипение, - не хладный труп откапываешь! Умерь пыл и втяни когти, ты мне куртку порвал!
  -И чем я буду копать, если втяну когти? - Задал правомерный вопрос Мэйт, ускоряя темп.
  Стелла на мгновение закрыла глаза и тихо выдохнула. Тяжесть, сковавшая грудь стальными тисками, бесследно растворилась. Нет, она ни секунды не сомневалась в том, что простой обвал не сможет отправить такого могущественного, как Илар, мага на прогулку к предкам. Но беспокойство и страх от этого понимания не становилось меньше.
  Когда они с Элимом поравнялись с ними, колдун как раз поднимался на ноги. Отряхнув перепачканными коричневой пылью и землей руками разорванный острыми когтями рукав кожаной куртки, он с отвращением провел ладонью по коротким белым волосам, перевел на нее бесконечно устальный взгляд и несчастно попросил. - А давай сразу рванем в свадебное путешествие, а, любовь моя?
  -Без свадьбы? - Удивленно изогнув брови, спросила Стелла, внимательно и придирчиво рассматривая его на предмет повреждений.
  -Ну а что, мы же не маленькие...
  -Только через мой труп, - холодно произнес Элим, заметно напрягаясь.
  -О, теперь понятно, в кого ты такая категоричная, - беззлобно усмехнулся колдун, и поставил мужчину в известность, - папой называть не буду. У тебя и так детей хоть отбавляй! К тому же, раньше ты был ювелиром, а сейчас еще и бракодел!
  -Упаси боги, - сразу отказался от сомнительной чести Элим.
  -Вообще-то, именно Демир был пробным, так сказать, вариантом, - справедливо заметила Стелла с дразнящей улыбкой, - а после него отец исправился!
  -Это явно не та тема, которую я хотел бы обсуждать в твоем присутствии, радость моя, - смущенно выдавил мужчина, чьи щеки заметно покраснели.
  Нарастающий гул голосов, плач, причитания и крики прервали их разговор. Фиона, понаблюдав за толпой потрепанных горожан, пытающихся обойти стражников, не пускающих их на площадь, спросила. - Поработать с ними?
  -Кстати об этом, - вспомнила Стелла, и отпустила приблизившейся сестре подзатыльник.
  -Ай, - ведьма свела глаза вместе, ошарашено потрясла головой и гневно завопила. - За что?
  -Ты сильно рисковала, связываясь с колдуньей! Кто-нибудь мог догадаться, что ты не строишь догадки, а говоришь о том, в чем действительно твердо уверена!
  Второй подзатыльник прилетел от помрачневшего еще сильнее Элима, осознавшего, что его старшая дочь подвергала себя опасности, используя свои способности эмпата и телепата.
  -Вот и старайся ради них, - обиженно пробубнила Фиона, отходя на всякий случай в сторонку.
  Крики и шум наростали. Горожане, похоже, хотели вернуться к своим домам и лавочкам, чтобы оценить нанесенный ущерб.
  -Тиххххо! - Внезапно зло рявкнул на всю площадь Илар. Оборотни навострили уши, Элим изумленно поднял брови. Фиона так и застыла, не донеся руку до уха, которое хотела потереть по привычке. Даже Ринат, сосредоточенно стягивающий завал, с насмешливой улыбкой оглянулся на них. - Вы остались вживых! Пострадавшим окажут помощь лекари! Маги займутся восстановлением домов!
  Кто-то, самый храбрый, робко и тихо поинтересовался из-за спин стражников, что же им делать дальше.
  -Взять себя в руки, перестать наматывать сопли на кулак, и отправляться в Хантар! - Прорычал колдун. - Вам окажут первую помощь и дадут временный приют!
  -Ага, - ехидно протянула Фиона, - так они тебя и послушались!
  Словно в подтверждении раздался недовольный ропот.
  Хищно прищурившись, Илар сделал пару шагов вперед, сложил руки на груди, и гаркнул на всю площадь. - Все в Хантар, быстро, пока я вас в лягушек не превратил! Их земные блага не заботят... Ссыпем в болото, будете там по кочкам скакать и недовольно и протестующее переквакиваться!
  Кто внял его словам быстрее - горожане или стражники, сказать было сложно. Потому что они одновременно сорвались с места, стараясь как можно скорее унести ноги.
  -Пусть не любят, зато слушаются, - пожав плечами, под укоризненным взглядом Стеллы с хитроватой усмешкой протянул колдун.
  -Вот кого надо на место градоправителя назначать, - задумчиво сказал Элим, переводя взгляд с нее на скривившегося мага.
  -Слишком много чести...
  -А как же ты, отец?
  -Я согласился только на роль наставника молодых стражников и командира небольшого отряда, - мужчина усмехнулся и несколько смущенно признался, - годы уже не те, чтобы по лесам и оврагам шальную нечисть гонять! Мне бы теперь больше дома сидеть у огонька, кости старые греть.
  -Да на тебе пахать, эээ, - Стелла с силой пихнула мага в бок, и с предупреждением посмотрела на него, - всмысле, нет у тебя особых проблем со здоровьем. Это я как маг говорю...
  -Не хочешь рассказать своим любимым девочка о поездке в столицу? - Лукаво поинтересовалась Фиа из-за спины мгновенно напрягшегося Элима. - Отрицать бесполезно. Лучше сам все расскажи, пока я тебе в голову не забралась и все не узнала!
  -Ты был в столице? - Она повернулась к отцу. - Ездил, чтобы встретиться с матерью?
  -Давайте все обсудим в другом месте, - со вздохом предложил Элим, признавая свое поражение. - И заставим Фиону надеть браслет... А то рассказывать о поездке в столицу в присутствии эмпата - задача не из легких!
  *****
  -Амана, у вас все в порядке? - Взволнованно спросила Лана, выбегая на порог. Судя по всему, полукровка дежурила у дверей, нетерпеливо дожидаясь, пока они вернутся домой. - Говорят, что-то случилось на главной площади!
  -Колдуны там случились, - Илар бесцеремонно развернул побледневшую кошку лицом к двери и подтолкнул ее в нужном направлении. - Но беспокоиться уже не о чем. Все они упокоились с миром...
  -Вряд ли, - засомневалась Фиона, взбегая по ступеням и проскальзывая мимо них. Бегло улыбнувшись нахмурившему брови магу, она пояснила. - Перед смертью они испытали сильное потрясение. Предательство главной колдуньи стало для них ударом. А уж с учетом того, как их отправили на тот свет...
  -Хорошо, - покладисто согласился Илар, - просто упокоились.
  -Хотите, я сделаю вам чая? - Предложила Лана, зябко передернув плечами. Стелла ее не винила. Специфический обмен репликами между ведьмой и колдуном мог впечатлить и куда более хладнокровного и невосприимчивого человека, нежели чувствительная и переживательная девушка.
  -Хочу, - и не подумал отказываться Илар, не удосуживаясь поинтересоваться, обращалась ли она конкретно к нему или выразила заботу о другом человеке. Он оглянулся на Стеллу, остановившуюся у глиняного расписного горшка с буйно цветущими фиолетовыми петуньями, над которыми весело порхали крупные разноцветные бабочки, и с нахальной улыбкой спросил. - Одолжишь полотенце?
  -Примени к себе магию, - из глубины дома посоветовала Фиа.
  Колдун скривился так, словно ведьма предложила ему совершить какое-то неприличное или отвратительное по своей сути действо. Сдув пыль, осевшую на рукав куртки, он себе под нос недовольно произнес. - Предпочитаю чувствовать на себе струи воды, а не потоки силы...
  -Моя ванная комната полностью в твоем распоряжении, - торопливо вмешалась Стелла, сразу вспомнив давний разговор с Демиром о неспособности мага применять созидательную магию. Ей совершенно не хотелось разбираться с последствиями, если у колдуна что-то пойдет не так, и в ее ванной появится водопад. Или вместо красивого парадного крыльца и входных дверей образуется огромное озеро.
  -А спинку потереть?
  -А как ты все эти годы справлялся без меня? - Смущенно фыркнув, поинтересовалась Стелла, стараясь не обращать внимания на жар, опаливший щеки.
  -Использовал мочалку, - на высоком бледном лбу мужчины пролегла глубокая морщина. - Монотонное и скучное занятие. И никакого удовольствия...
  -Тебе повезло, что отец отстал, - поставила она его в известность.
  -А что он может мне сделать? - Магу удалось запихнуть полукровку в дом. Остановившись в дверном проеме, он обернулся к ней, выпросительно выгибая бровь.
  -Возможно, ничего, - Стелла пожала плечами, признавая, что бывший странник, пусть и очень сильный и опытный, в сражении против могущественного колдуна не продержится и пары минут. - Если ты будешь использовать свою силу. В противном случае, есть все шансы, что поражение потерпишь именно ты! В любом случае ты должен уважать его только по одной простой причине - он мой отец!
  -О чем до недавнего времени он благополучно не вспоминал! - Резко ответил Илар. Его глаза быстро светлели. - Признаться честно, я никак не могу взять в толк, как вы смогли так быстро все понять, простить и забыть.
  -Долгая история, - она сердито взглянула на него, - ты уверен, что хочешь поговорить о наших внутрисемейных отношениях именно сейчас?
  -Извини, любовь моя, - маг ослепительно улыбнулся, - забыл, что для серьезного разгова тебе требуется долгое время для того, чтобы морально подготовиться.
  -Да ну тебя, - возмутилась Стелла. Подтолкнув мага, смотрящего на нее с дразнящей улыбкой, она заставила его войти в дом. - Иди, мойся, пока я не попросила Фиону превратить воду в ледяную.
  -Мне не привыкать, - флегматично отозвался Илар.
  -То есть, подогреть воду ты не сможешь?
  -Смогу, конечно, - он привлек ее к себе, быстро поцеловал в висок и направился к лестнице, ведущей на второй этаж, - раз ты так жестоко и бессердечно отказываешься потереть мне спинку, я пойду, пожалуй, мыться. Пока твоя озабоченная чистотой кошка не кинулась на меня с мокрой тряпкой из-за того, что я пачкаю землей и пылью ее безупречно вымытые и натертые до блеска полы.
  -Возможно, в следующий раз, - дождавшись, пока маг поставит правую ногу на первую ступеньку, ровным тоном произнесла Стелла, пряча улыбку, - слишком много людей здесь скоро соберется. Такая атмосфера не располагает к, хм, принятию водных процедур.
  -Учитывая, что ты меня просто дразнишь, я даже отвечать ничего не стану по этому поводу, - колдун сделал вид, что ее замечание оставило его равнодушным.
  -Как знаешь, - она улыбнулась уголком губ, наблюдая за тем, как напряглись плечи мужчины. Показала язык его спине и повернулась в сторону кухни, где, она в этом ни секунды не сомневалась, исчезла полукровка. - И, между прочим, я говорила серьезно... Учитывая, чем закончится совместное купание, я вынуждена заранее отказаться. Фиона, в отличие от меня, не отличается такой добродетелью, как терпение. Она не отстанет от отца до тех пор, пока он не расскажет все о своей поездке в столицу. Да и я хочу узнать, чем закончился его разговор с матерью.
  -То есть, идея остаться наедине тебя не пугает?
  -Илар, я уже говорила - я тебя не боюсь, - устало произнесла Стелла.
  -Я не об этом, - досадливо отмахнулся маг.
  -Если бы отношения с тобой, - она интонацией выделила последнее слово, - как платонические, так и плотские, меня пугали, я бы никогда не приняла от тебя вот это, - она на ходу подняла руку, продемонстрировав обручальное кольцо.
  -Так какого демона ты все еще обретаешься в этом доме, а не в моем? - В голосе мужчины были отчетливо слышны рычащие нотки.
  -Хм, даже не знаю... Наверное, из-за твоей неуверенности в себе и врожденной робости...
  Невовремя вошедшие в дом Элим и Ринат спасли Стеллу от немедленного и безотлагательного доказательство того, что она бессовестно на него наговаривает. Скривившись, колдун поплелся на второй этаж под недоуменными взглядами, а она, кивнув на открытую дверь своего кабинета, предложила. - Устраивайся, отец. А я пока посмотрю, куда там делась Лана с обещанным чаем.
  -В ускоренном темпе печет пирог, - хамелеон выразительно потянул носом, - песочный, с яблоками. Я сразу почувствовал запах, едва переступил порог.
  -Если эта кошка не перестанет каждый день поражать воображение и вкусовые рецепторы обитателей дома своими кулинарными способностями, мне придется ввести ограничения на потребление сладостей и выпечки, - мрачно сказала Стелла, со скептической гримасой на лице представляя толстеньких волков, лениво лежащих на крыльце дома. Картинка получилась такой яркой, что ей пришлось потрясти головой, чтобы прогнать видение.
  -У оборотней великолепный обмен веществ, - со смешком произнес Ринат, видимо, тоже сразу подумавший о них. Привалившись плечом к стене, он сложил руки на груди и кивнул в сторону кухни. - Поэтому старания Ланы проходят впустую. Она может печь пироги сотнями, Руд все равно не поправится от них. Не в коня корм...
  -Везунчик, - завистливо вздохнула Фиона, спускаясь по лестнице. Подозрительно покосившись на глубокое и откровенное декольте приталенного платья пронзительно-синего цвета, в которое успела переодеться, она неуверенно протянула. - Мне вот начинает казаться, что моя одежда села после стирки... Или это моль добралась до нее...
  -Моли в Златогорске отродясь не водилось, - ехидным тоном поспешила ее 'утешить' Стелла. А она давно предупреждала сладкоежку, чем для нее может закончиться чересчур активное воздаяние кулинарному гению полукровки. Может быть, кошка - засланец какого-нибудь завистливого владельца другого детективного агентства, поручившего ей вывести всех работников из строя? - Хантарские маги говорят, что мелкие насекомые-вредители в городе не приживаются из-за многочисленных бытовых заклятий. Что до твоих сомнений по поводу стирки - они тоже не обоснованы - Лана относит вещи в лучшую прачечную Златогорска, где работает какая-то водная нечисть. Не удивлюсь, если прачки там - кикиморы, принявшие человеческий облик.
  -Тогда что же случилось с моим платьем? - Сделав большие глаза, невинно-удивленным тонким голоском маленькой девочки поинтересовалась Фиа, заставив ее улыбнуться.
  -Кое-кто ел слишком много пирогов, вот и перестал в него помещаться? - Предположила она.
  -Практически любая ведьма способна поработать со своим внешним видом и изменить его в лучшую сторону, - небрежно отмахнулась Фиона, - так что пусть Лана несет свой пирог, я готова рискнуть своей фигурой.
  -Заставлю бегать вокруг дома, - ласково пообещала Стелла, - а не заклинания над собой читать.
  -Если у тебя нет аппетита, это не означает, что все остальные должны сидеть голодные! - Справедливо возмутилась ведьма, обиженно надувшись.
  -Ваш спор возник на пустом месте, - хамелеон лукаво прищурился и ироничным тоном поведал, - ты просто слишком туго затянула шнуровку!
  -А, - просияла Фиона, в кои-то веки не став недовольно морщиться и возмущенно шипеть на мужчину, - вот в чем дело!
  Элим, удивленно переводящий взгляд с дочерей на хамелеона, и обратно, задумчиво хмыкнул, покачал головой и, сделав для себя какие-то безутешные выводы, судя по невеселому выражению лица, направился в кабинет.
  -Агния в лавке лекарши, - Фиона пошла следом за отцом, - она оставила записку, что вернется поздно. Они опять колдуют над каким-то сложным зельем...
  -Они еще даже не поженились, а Мэйт уже проводит долгие вечера в одиночестве, - Стелла не осуждала сестру, ведь Агния наконец-то нашла занятие себе по душе. Но сочувствовала оборотню, которому только и оставалось, что терпеливо ждать, пока возлюбленная завершит работу, чтобы проводить ее домой.
  -Пока что это его не расстраивает, - хамелеон хлопнул себя ладонью по лбу, - спасибо, что напомнили, амана. Я совсем забыл про строительные схемы, которые ждут братья. Они уже третий день валяются без дела у меня на столе. Нужно отдать, а то они скоро потеряют терпение и загрызут меня!
  -Руд не производит впечатления самоубийцы, - засомневалась в справедливости слов хамелеона Стелла, - не станет он на тебя нападать.
  -Ну, отправляться к предкам он желанием не горел, - Ринат насмешливо улыбнулся, и признался после короткого колебания, - но нападать - уже нападал. Из-за угла...
  -С целью навредить тебе? - Стелла категорично отрезала. - В жизни не поверю. Во-первых, он совершенно спокойно воспринял то, кем ты являешься на самом деле, во-вторых, считает тебя своим другом, и, в-третьих, нуждается в твоих творческих и вычислительных способностях.
  -Он утверждал, что хотел застать меня врасплох. И посмотреть, насколько быстро я смогу сменить облик. Учитывая, что я почуял его, едва выйдя из дома, до пристройки, за которой он прятался, я дошел уже в зверином облике. Руд полчаса отчаянно гонялся за мной по заднему двору, упорно отказываясь признавать тот факт, что уступает и в ловкости и в скорости. Я не хотел расстраивать его этим, да и размяться мне не помешало бы, поэтому мы весело носились по травке, пока оборотень не налетел на разбуженного шумом вампала. Ваша зверюга мирно дремала в теньке, но наши гонки ее не только разбудили, но и раззадорили. Вампалы вообще очень азартны - они включаются в любое соревнование.
  -Странно, - Стелла задумчиво коснулась подбородка указательным пальцем. - Почему соседи до сих пор не пожаловались на трех 'зверюг', - она подмигнула смутившемуся хамелеону, - играющих в салочки у нас на заднем дворе?
  -Мы никому не мешали, - Ринат с торжественным видом прижал руку к груди, словно приносил клятву, - побегали туда-сюда в свое удовольствие и разошлись по сторонам, полностью довольные жизнью и друг другом!
  -Присмотри, пожалуйста, за Ланой, - попросила она, косясь в сторону приоткрытой двери кабинета. Терзали ее смутные сомнения насчет того, что нетерпеливая Фиона уже начала допытываться у отца, как прошла поездка в столицу. А пропускать его рассказ Стелла не хотела. - А то дай этой кошке волю, и она не только пирогов к чаю напечет, но еще и первое и второе приготовит.
  -Чем она уже и занимается, - со смешком сообщил хамелеон, безропотно направляясь в сторону кухни, - судя по запаху жареного мяса.
  -Разрешаю связать ее и вставить в рот кляп, чтобы она не смогла жалобно мяукать, - отчаянно махнув рукой, позволила она.
  -Она просто пытается угодить вам, амана, - Ринат пожал плечами, - вряд ли ее можно осуждать за это.
  -Мне уже угодила, - Илар в чистой, приведенной в порядок одежде, и с влажными волосами, сбежал вниз по лестнице, - если что, я готов воздать должное ее стряпне. Готовит она отменно, да и я пропустил не только сегоняшний завтрак, но и вчерашний ужин и обед.
  -Выслеживая магов, совершенно забыл о себе?
  -Идя по следу проклятых колдунов, обосновавшихся в Златогорске, случайно натолкнулся на лекаря-недоучку, продающего элексиры сомнительного качества под видом безобидных настоек. Пришлось заняться им вплотную, чтобы выяснить, кому он успел всучить свои экспериментальные творения. А затем тащить мальчишку в Хантар и сдавать его дежурным стражникам, которые обещали пристроить его на обучение к какому-нибудь практикующему лекарю.
  -Мой герой, - без тени насмешки произнесла Стелла. Так как хамелеон сразу после появления колдуна ушел, она подошла к нему, приподнялась на цыпочки и нежно поцеловала опешившего мужчину. Илар не сделал попытки ответить на поцелуй, пару раз моргнул и хмуро поинтересовался.
  -Издеваешься?
  -И в мыслях не было, - честно призналась она, обнимая его.
  -С тобой все в прядке?
  -Со мной вот уже вторую неделю по вечерам содержательно беседует одаренный лекарь душ, - Стелла фыркнула и спросила. - Как ты думаешь, в порядке ли я?
  -Вот только обрадовала, и сразу разочаровала, - колдун вздохнул, - значит, старшая сестренка по доброте душевной промыла тебе мозги. А я уже начал надеяться, что ты сама переосмыслила наши отношения...
  -Илар, тебя когда-нибудь женщины кусали? - Она зло прищурилась, намечаясь на шею мага, открытую расстегнутым воротом куртки.
  -Кстати, нечто похожее ты уже спрашивала, - подумав с минуту, колдун ответил, - в назидание - нет. А так - было...
  -Не хочу знать о предпочтениях твоих, хм, пассий...
  -Да не о них речь, - отмахнулся мужчина, - я о ведьмах. Есть у них такая дурацкая привычка - кусаться, если их тащат в Хантар получать заслуженное воздаяние за неблаговидные поступки и антиобщественную деятельность!
  -Стелла, - донесся до них окрик Фионы, - где ты там застряла? Я ценю твое умение сдерживать свое любопытство, но сама я так, к сожалению, не умею. Если не хочешь, чтобы я умерла в самом расцвете сил, иди сюда!
  -Кстати, вредина, чей голос ты сейчас слышал, никак не повлияла на то, что я изменила мнение насчет наших отношений. Я их действительно переосмыслила. Сегодня, если тебе интересно, когда тебя накрыл завал. - Стелла смерила колдуна оценивающим взглядом. Реакции не последовало. Судя по напряженному выражению его лица, Илар что-то в этот момент лихорадочно обдумывал. - Маги, что с вас взять!
  Оставив мужчину стоять в коридоре, она пошла к кабинету.
  Элим сидел на диване, положив руку на подлокотник, поглаживая кончиками пальцев бархатистую обивку. Фиона нетерпеливо расхаживала туда-сюда, нервно покусывая нижнюю губу. Увидев ее, она встрепенулась. - Наконец-то! Ты спасла меня от страшного поступка - я уже на полном серьезе рассматривала возможность забраться отцу в голову и прочесть его мысли!
  -Ты уже это делала, - мягко заметил мужчина, - когда я пришел в агентство впервые. Никогда не поверю, что ты так спокойно восприняла мое появление, если бы не поковырялась в моих мозгах!
  -Какие все вокруг недоверчивые, - Фиона усмехнулась и тут же виновато призналась, - ну было, я и не отрицаю...
  -Надеюсь, мать жива? - Стелла не могла сказать, какие эмоции испытывала в этот момент. Но одно знала точно - она не хотела, чтобы отца обвинили в убийстве бывшей жены.
  -Надеюсь, нет, - в тон ей ехидно произнесла Фиона, устраиваясь с ногами в кресле.
  Неодобрительно покосившись на голые ступни сестры, выглядывающие из-под платья, она покачала головой и заняла второе свободное кресло, стоящее напротив дивана, где сидел отец.
  -От прежней гордой, самовлюбленной, самоуверенной, честолюбивой и амбициозной ведьмы мало что осталось, - Элим безразлично передернул плечами и изогнул уголок губ в легком подобии улыбки, - она напомнила мне новорожденного котенка, который слепо тычется мордашкой во все, что попадается ему на пути, жалобно мяучет и зовет на помощь. Без своей силы она - ничто...
  -Никогда не поверю, что ты ездил в столицу только для того, чтобы поупиваться ее беспомощностью, - Стелла побарабанила пальцами по подлокотнику кресла, - она причинила тебе много зла. Но ты слишком благороден для того, чтобы издеваться над ней сейчас, когда она сама попала в затруднительное положение.
  -Почему бы и нет? - С изрядной долей насмешки в голосе поинтересовалась Фиона, холодно усмехаясь. - Небольшая моральная компенсация за все то, что она натворила.
  -Я хотел узнать, почему Людмила так поступила с вами, - он перевел взгляд с раздраженной Фионы на спокойную Стеллу, и покачал головой. - Прекрасно понимая, что ваша мать ничего не делает просто так, я решил выяснить правду.
  -Скажи мне, что вооруженные до зубов стражники не нагрянут сюда с минуты на минуту, чтобы арестовать тебя за попытку убить известную в столице ведьму.
  -Можешь не волноваться из-за этого, радость моя, - Элим послал ей теплую, понимающую улыбку, - я с самого начала подозревал, что мой разговор с Людмилой ничего не даст. И не ошибся. Она лгала, не переставая. Придумывала себе какие-то небывалые оправдания. Отчаянно заламывала руки, плакала, и пыталась давить на жалость. Обвиняла вас в черной неблагодарности и клятвенно уверяла меня, что поступила с вами так несправедливо только из желания удержать рядом своих детей.
  -Возможно, это правда, - Фиона легким движением руки заставила хрустальный графин, наполненный свежим гранатовым соком, сбросить крышечку и наполнить высокий бокал. - Будете? - Предложила она, вопросительно глядя на них. Получив от мужчины согласный кивок, она так же на расстоянии наполнила второй бокал и переправила его отцу по воздуху. Сделав глоток, она подняла полный решимости взгляд на сестру. - Ее стремление управлять нами давно превратилось в манию. Но я никогда не поверю, что оно было продиктовано материнской заботой и любовью. Здесь что-то другое...
  -Ты права, Фиона, - гнев и ярость исказила черты лица мужчины, но он быстро взял себя в руки, справившись с обуревающими его эмоциями. - Я сделал вид, что поверил ей, и ушел. К счастью, в городе осталось много моих должников, поэтому узнать, что происходит в нашем доме, не составило труда. Оказалось, что Людмила сразу после твоего визита, - он взглянул на старшую дочь со свирепым одобрением. Видимо, он уже был в курсе того, кто лишил его бывшую жену сил. - Со страшным скандалом выгнала свою первую помощницу. Все соседи слышали, как она, как сумасшедшая, кричала и обвиняла ее в предательстве. Ведьма слабо оправдывалась и слезно умоляла простить ее. Но Людмила и слушать ее не хотела. Она за руку выволокла ее из дома и яростно велела убираться прочь и не попадаться ей на глаза. Женщине не оставалось ничего другого, кроме как выполнить ее приказ и уйти. Я узнал, что она была вынуждена перебраться в бедный квартал и коротать ночи в домах для бездомных - ваша мать не вернула ни ее вещи, ни сбережения, которые она, несомненно, успела скопить за долгую службу. Прекрасно понимая, что после пережитого унижения никаких добрых чувств она к своей бывшей хозяйке испытывать не будет, я попросил своих знакомых стражников разыскать ее.
  -Вот видишь, выжила, - лукаво подмигнула ей Фиона, улыбаясь.
  Стелла сразу поняла, о чем она говорит. Сестра сама не знала, выкарабкается ли помощница Людмилы или отправится на прогулку к предкам после того, как попала под горячую руку разгневанного эмпата. Но не стала отвечать на улыбку - ничего веселого в их разговоре не было. Сейчас ее волновало другое. Она не в первый раз задалась вопросом, использовала ли Фиа свои способности, чтобы выснить страхи матери? Или действовала импульсивно, не задумываясь о последствиях? Она задумчиво хмыкнула,
  -Ты могла поквитаться с матерью любым способом. Но почему-то решила заблокировать ее силы. Ты знала, что именно этого она боится больше всего?
  -Больше всего на свете Людмила боится лишиться своего высокого положения в обществе, - Фиона резко перестала улыбаться. Ее глаза стали пронзительно-зелеными. А тон источал холод. - На момент нашей последней встречи она нежно лелеяла давнюю мечту стать придворной колдуньей, выйти замуж за нынешнего градоправителя, таким образом приблизиться к князю и проскользнуть в Совет. Сила нужна ей для того, чтобы эта мечта смогла воплотиться в реальность. Так что да, Стелла, я знала, что делаю, когда блокировала ее силу. Она причинила нам много боли, заставила родных сестер отвернуться друг от друга, разлучила нас на долгие годы. Я нисколько не жалею о том, что сделала. Если бы мне выпала возможность все изменить - я, не колеблясь ни секунды, поступила бы точно также. Людмила заслужила свое наказание...
  Не было никакой нужды смотреть на Элима - она не сомневалась, что отец в данный момент страстно, всеми фибрами души, поддерживает старшую дочь. Людмила жестоко обошлась с ним, поиграв его жизнью, использовала, чтобы достигнуть желаемого. Судьба мужчины могла сложить совсем иначе. Если бы коварная ведьма не позавидовала своей подруге и не присмотрела его для себя, он мог стать счастливым, заботливым и любящим мужем женщины, которая до сих пор сохраняла в своем сердце трепетное чувство по отношению к нему. Его первый ребенок, сын, рос без отца и без надежды когда-нибудь увидеть его вновь. Сиена все эти годы страдала из-за его предательства. А он жил с ведьмой, испытывая к ней фальшивые чувства, вызванные смесью заклятий и зелий.
  -Я вовсе не осуждаю тебя, Фиона, - боги свидетели, она ненавидела мать за то, что она повернулась к ней спиной в самый тяжелый период ее жизни. Она не стала помогать ей, когда Стелла хотела добиться справедливости и заставить заплатить за ужасное злодеяние убийцу ее дочери и мужа. Наоборот, Людмила, прикрываясь заботой о ней и ее рассудке, уговаривала ее обо всем забыть. Просто со временем ненависть и обида притупились и отошли на второй план. Она заставила себя забыть о предательстве матери, чтобы не отравлять себе жизнь постоянными мыслями и воспоминаниями об этом. - Я всего лишь хотела сказать, что потеря сил сказалась на матери гораздо больше, чем мы могли себе представить. Сколько себя помню, эта прислужница везде и всегда следовала за ней тенью. Мать никому не доверяла так, как ей. Не понимаю, из-за чего она разозлилась на нее...
  -Полагаю, разлад между ними произошел из-за моего незапланированного визита, - Фиона нахмурилась и задумчиво покрутила бокал в руке, отстраненно любуясь игрой света на тонких гранях хрусталя. - Ведьма до последнего отказывалась говорить. Но так уж вышло, что я оказалась сильнее и смогла убедить ее все рассказать... Скорее всего, Людмила не смогла простить, что ее служанка не сумела сдержать язык за зубами и предала ее, раскрыв правду.
  -Но она пощадила ее...
  -Пусть тебя не вводит в заблуждение это мнимое милосердие, - губы Элима изогнулись в жесткой усмешке. Он насмешливо приподнял брови, и сдавленно кашлянул. - Ваша мать просто осторожничает. Сейчас ее прислужница гораздо сильней, чем она. Без сомнения, Людмила не стала подсылать своих подручных, опасаясь, что изгнанная ведьма может оказаться быстрее, проворней и ловчее, и отправить к предкам тех, кто покусится на ее жизнь. А затем прийти за ней самой. Достаточно вспомнить, кому она верно служила долгие годы, чтобы понять - чувство жалости и сострадания ей не знакомо.
  -Для чего ты искал эту женщину, отец? - Фиона вопросительно склонила голову к плечу, с легким характерным прищуром глядя на него. - Ты же сам только что сказал - Людмила вскормила ее с руки. Не сомневаюсь, что из уст ведьмы не слетит ни единого правдивого слова.
  -Почему же? - С изрядной долей скепсиса в голосе насмешливо поинтересовалась у нее Стелла. Изогнув бровь, она с дразнящей улыбкой встретила сердитый взгляд сестры. - К каждой двери можно подобрать ключ, как мы могли убедиться на примере твоей способности развязывать языки...
  -Меня восхищает твоя манера замысловато выражаться, - восторг ведьмы показался ей не искренним.
  -Стелла права, - Элим сплел сильные пальцы в замок. Покусывая нижнюю губу, он помолчал какое-то время, собираясь с мыслями. - При желании можно отпереть любую дверь. И, даже если не удастся подобрать нужный ключ, ее без труда можно высадить плечом...
  -Похоже, прислужница матери не изъявила особого желания говорить с тобой, - со вздохом, сделала вывод Стелла, посматривая на отца с легким осуждением и укоризной. Она не сомневалась, что нежелание ведьмы встречаться с ним и беседовать, отца не отстановило.
  -Я был весьма корректен, - мужчина усмехнулся, - да что там, я был сама любезность. Особенно учитывая тот факт, что речь шла о моих детях!
  -Выживет? - Поинтересовалась Стелла, поочередно оглядывая отца и сестру долгим пронизывающим взглядом. Почему, кто бы ей сказал, все, как один, уверяли, что она - копия своего родителя? Вон она - копия, сидит с невинным видом в кресле, потягивая сок, и искусно делая вид, что она вообще не имеет никакого отношения к происходящему - так мимо проходила...
  -Дорогая, я не настолько жесток, чтобы безжалостно пытать женщину, выбивая из нее правду.
  -Наверное, мне стоит сходить прогуляться в саду, - как бы между прочим небрежно произнесла Фиона, - мне, право, неловко находиться к компании таких добросердечных и мягких людей, как вы!
  -Поэтому я предоставил ей право выбора. - Элим отсалютовал старшей дочери бокалом, поднятым со столика. - Честно и правдиво ответить на мои вопросы и отправиться на пожизненную каторгу, или оказаться в пыточной камере столичного Хантара, где ее уже с нетерпением поджидали обученные стражи. Должен заметить, эти ребята - мастера своего дела и умеют искусно проводить допросы.
  -Да ты сама доброта, - хмыкнула Фиона.
  -За то непродолжительное время, что она скиталась по временным пристанищам в поисках работы, ведьма успела натворить немало дел. Убила пару людей, напала на торговца, он, видите ли, заговорил с ней с недостаточным почтением... Вобщем, совершила достаточно проступков, чтобы отправиться на виселицу. Она согласилась сразу, без раздумий. Не зря она все-таки столько лет служила Людмиле - успела узнать, что и почем в столице.
  -Ведьма пользовалась особым расположением и доверием матери - значит, была посвящена в ее тайны и могла много чего рассказать, - Стелла видела, с каким напряжением Элим ждет ее реакции на свои слова. Но осуждать его не спешила - для отца, обеспокоенного судьбами своих детей, он на самом деле обошелся с женщиной мягче, чем любой другой человек на его месте.
  -Верно. Людмила сразу после переезда чувствовала себя в Вельске одинокой и потерянной - знакомых у нее в столице не было, а друзей она не торопилась заводить, присматриваясь к моему окружению и соседям. В чем нельзя отказать вашей матери, так это в расчетливости - она просчитывала все свои действия на много ходов вперед. Ей нужен был человек, исключительно преданный и обязанный ей. Шайне просто вовремя подвернулась ей - она служила лекарше, у которой Людмила покупала ингредиенты для зелий. Заприметив сметливую, расторопную и, главное, весьма не глупую девушку, ваша мать без труда убедила ее оставить прежнюю работу и пойти в услужение к ней. Шайне импонировала ее амбициозность, да и жалование, обещанное Людмилой, в пять раз превышалао то, что платила ей лекарша. Поэтому она сразу согласилась. Какое-то время ваша мать благоразумно держала ее на расстоянии, присматриваясь. Но после того как новая служанка, рискуя своей жизнью, спасла ее от обезумевшей нечисти, на которой она ставила опыты в подвале нашего дома, она посвятила ее в свои планы. Ваша мать прекрасно понимала, что прославиться и добиться высокого положения в обществе за считанные дни, как ей того хотелось, у нее не получится. А тратить долгие годы, усердно трудиться, создавать себе определенную репутацию, налаживать отношения с нужными людьми она не хотела. Я был слишком занят службой в Хантаре, да и зелья, которыми она меня подпаивала, видимо, не позволяли мне трезво оценивать ситуацию. Поэтому я попросту не обратил внимания на то, что она так быстро, слишком быстро, добилась всего, о чем мечтала. За пару месяцев из никому не известной ведьмы, перебравшейся из провинциального городка, она превратилась в широко известную, пользующуюся уважением колдунью, чьи магические услуги пользовались огромным спросом. Находясь под воздействием заклятья, я считал такое положение дел правильным - в то время я любил вашу мать, пусть и фальшивой любовью, и полагал, что она невероятно талантлива и сильна.
  -Сомневаюсь, что она встретила джинна, который в благодарность за освобождение исполнил ее заветные желания, - пробормотала Фиона.
  -Я быстрее поверю в то, что она заключила сделку с какой-нибудь высшей нечистью, способной влиять на людей, - Стелла была солидарная с сестрой в одном - тут явно не обошлось без вмешательства кого-то сказочно богатого, могущественного и обличенного большой властью.
  -Все значительно проще. Людмила охотно помогала людям с сомнительной репутацией, и посещала места, где собирались личности, находящиеся в напряженных отношениях с законом. В одной из таких таверн, куда она отправилась в сопровождении верной Шайне на встречу с каким-то скользким типом, торгующим артефактами, ваша мать услышала, как за соседним столиком несколько человек шепчутся о делах запрещенного в столице ордена. Торговец не торопился появляться, поэтому Людмила слушала разговоры в полуха из простого любопытства и желания убить время. Но затем один из собеседников начал рассказывать историю о том, как орден изменил к лучшему его жизнь, и она вся буквально превратилась вслух. Шайне пыталась отговорить ее, но Людмила не стала ее слушать - оставила ее в одиночестве, устроилась за соседним столиком и сказала, что рассказ об ордене ее заинтересовал, и она хотела бы узнать о нем как можно больше. Ей не составило труда уговорить новых знакомых ввести ее в круг адептов. Именно орден валадатов дал ей все, что она имеет на данный момент - знания, силу, могущество, известность, признание и нужные связи. Лидеры ордена открывали перед ней все двери, а она шпионила для них и выполняла различные поручения, в том числе - весьма сомнительные и опасные.
  -Не нравится мне эта история, - Фиона оглянулась на Стеллу.
  -Не верю, что орден стал бы помогать простой ведьме по доброте душевной, - она склонила голову к плечу, прищурилась и пристально взглянула на мрачного, хмурого отца, который, судя по напряженному выражению лица и встревоженному взгляду, рассказывал им правду с тяжелым сердцем. - Помощница матери смогла сказать тебе, что она пообещала ордену в качестве благодарности за его помощь?
  Тонкий, издевательский голосок коварно выбрался откуда-то с задворок подсознания и любезно сообщил, что ответ на этот вопрос ей прекрасно известен. Стелла с силой сжала губы, отказываясь прислушиваться к нему.
   Не в состоянии усидеть на месте, Элим резко встал, нервно прошелся из стороны в сторону, постоял у камина, коснулся изящной статуэтки прелестной феи, устроившейся на миниатюрном деревце, и решительно обернулся к ним. Заложив руки за спину, он прямо встретил взгляд Стеллы, не сводящей с него глаз, и горько произнес.
  -По словам Шайне, Людмилу сильно беспокоило отсутствие достойного дара, заслуживающего внимания. Поэтому, когда сомнений в щедрости ордена, покровительствующего ей, не осталось, она без малейшего колебания поклялась валадатам отдать им в услужение своих детей...
  Стелла коротко и болезненно сглотнула, и быстро отвернулась. Она закрыла глаза, с болью признавая собственную глупость. Казалось бы, в прошлом она уже получила хороший урок и должна была оставить робкую надежду на то, что их мать каким-то немысленным чудом внезапно исправится...
  Фиона отреагировала куда спокойней и сдержанней, чем она. Ведьма позволила себе лишь удивленно изогнуть брови.
  -Такое бы мне и в голову не пришло, - она спокойно отставила бокал с соком, и коснулась замысловатой сережки, усыпанной драгоценными камнями насыщенно-оранжевого цвета, - а если бы мы не родились, что тогда? К тому же, вместо трех дочерей она вполне могла произвести на свет сыновей.
  -Думаешь, пол детей существенно изменил бы ее планы? - Стелла сжала руки в кулаки, стараясь справиться с охватившей ее злостью. На этот раз Людмила действительно зашла слишком далеко...
  -Она не смогла бы отдать в услужение ордену мальчиков, - Фиона прозаично улыбнулась, - все ждали бы, что сыновья такого человека, как наш отец, пойдут по его стопам.
  -А я еще считал, что мои родители - худшие в мире, - раздался от дверей вкрадчивый голос колдуна. В неестественной тишине, повисшей в кабинете, он прозвучал неожиданно громко. Стелла непроизвольно повернула голову в его сторону. Илар задумчиво пригладил короткие влажные волосы, развел руками и с издевкой протянул. - Да они просто эталон родительской любви и заботы! Они всего лишь бросили меня в младенчестве под дверями приюта. И чего я на них, спрашивается, взъелся?
  -Действительно, - насмешливо согласилась с ним Фиа, скривив губы к жесткой холодной усмешке. - Наша мать пошла дальше и обменяла своих нерожденных детей на власть и могущество. Хотя теперь становится понятно, почему она так страстно стремилась нас контролировать.
  -Недостоточно, чтобы удержать нас рядом.
  -Шайне сказала, что орден не торопил Людмилу с оплатой долга. Первое время после рождения Агнии она напряженно ждала, что адепты в любой момент придут за вами. Но потом поняла, что ее страхи необоснованны и перестала волноваться из-за этого.
  -Пять лет назад, после смерти Дина и Зары, между нами состоялся, хм, скажем так, неприятный разговор. Мать вела себя как обычно - отстраненно и снисходительно. Она не потрудилась даже притвориться, что смерть моего мужа и дочери расстроила ее. Мне даже показалось, она рада этому... Видимо, не показалось...
  По мрачному лицу Элима скользнуло искреннее сожаление. Но исчезло быстрее, чем кто-либо успел его заметить. Но Стелла не сомневалась - она успела уловить проблеск именно этого чувства.
  -Надо было поступиться принципами и отправить вашу дражайшую матушку на прогулку к предкам, - с досадой сквозь зубы процедил Илар, - да только толпа, собравшаяся на площади в тот момент, когда она заявилась в город, осложняла задачу. А тут еще ты стала взывать к моему благородству...
  -Я всего лишь сказала, что ее убийство не сойдет тебе с рук, - напомнила ему Стелла с легким раздраженным вздохом, сверкнув глазами, - так что взывала я, как ты выразился, не к твоему благородству, а к рассудительности и здравомыслию.
  -Надо было притвориться глухим и расправиться с ней, - колдун сложил руки на груди и с недовольным выражением прислонился плечом к стене.
  Людмила, Людмила... Ей казалось, мать уже не сможет разочаровать ее сильнее... Оказывается, она сильно ошибалась...
  Подсознание своевольно извлекало из глубин памяти радостные и светлые, ничем не омраченные, воспоминания из детства. Она всегда охотно проводила время со своими дочерьми - играла с ними во дворе дома в догонялки, начаровывала красивые иллюзии, развлекала различными историями, пела веселые песенки своим прекрасно поставленным, мелодичным голосом, читала им сказки на ночь... С готовностью подставляла объятия каждый раз, когда кто-нибудь из них, вытирая слезы, прибегал к ней после падения... Нежно вытирала прозрачные слезинки, бегущие по детским румяным щечкам, заботливо и чутко утешала, залечивала ссадины и царапины с помощью магии и поцелуев...Столько лет она искусно и умело прикрывалась фальшивой маской любящей и заботливой матери. Ее настоящее лицо стало угадываться только тогда, когда Фиона и Стелла подросли достаточно, чтобы иметь собственное мнение и решимость его сообщать. Именно тогда Людмила впервые стала показывать свою истинную натуру - жесткую, властную и малопривлекательную. Наверное, самостоятельность, которую они обе проявляли, подстегивала ее страхи остаться без звонкой разменной монеты - дочерей, обещанных благодетелям в качестве уплаты старого долга...
  Она не будет думать об этом. Не станет плакать и страдать из-за предательства человека, которого когда-то считала близким и родным. Людмила осознанно сделала свой выбор, и жалеть ее она не собиралась...
  -Что ты можешь сказать об ордене валадатов? - Спросила Стелла у разозленного мага, не сводящего с нее пристального, стремительно светлеющего взгляда.
  -Много чего, - колдун постучал длинными пальцами по подбородку, и прищурился, - согласно старинной легенде, после падения Зверя, он же Валадат и Фиар, грозного и могущественного царя, правившего в древности, его последователи отказались признать свое поражение. Они затаились, ушли в тень до поры до времени, собираясь с силами. И создали два ордена - валадатов и фиарцев, призванных пронести память о нем сквозь века и не позволить новым поколениям забыть об Истинном Царе, как они называли своего почившего в вечности господина. И тот и другой орден состоял из немногочисленных, чудом уцелевших в жестокой резне, придворных, магов и потомственных аристократов. Поговаривали, что они, объединив усилия, уже не раз пытались воскресить своего повелителя. Но у них ничего не вышло...
  -Я думал, что Зверь - всего лишь вымышленный персонаж из страшных сказок, которыми пугают непослушных детей, - Элим с силой провел руками по лицу. - Мои друзья уверили меня, что орден не настолько могущественен, чтобы предпринять что-то серьезное.
  -Века назад Валадат долгое время правил огромным, могущественным и развитым городом-государством к югу отсюда. Сейчас древний, некогда невероятно-прекрасный, город лежит в руинах. Ни у кого из ближайших соседей не хватило смелости переступить его границы и присвоить обширные земли. По большей части - из страха встретиться с людьми, населяющими его, которые, по легенде, не умерли, а превратились в каменные или ледяные статуи. Тут мнение у всех расходится, но еще никто из тех, кто отправился подтвердить или опровергнуть миф, не вернулся назад с вескими доказательствами. Мычание полубезумных странников, наведавшихся в разрушенный город, многочисленные истории магов, якобы перступивших порог замка, где обитал Зверь, не в счет...
  -Почему это? - Удивилась ведьма, судя по оживленному блеску изумрудных глаз, заинтересовавшаяся рассказом колдуна.
  -Мало ли что они пили для храбрости перед тем, как отправиться на подвиги, - равнодушно пожал плечами Илар, - суть сейчас не в этом. А в том, что орден валадатов - не самый худший вариант из возможных. Встречал я адептов этого культа пару раз - они все, как один, принципиальны, умны, расчетливы и осмотрительны. И преданы своим идеалам...
  -И считают, что мы всецело принадлежим им? - Стеллу такое положение дел, мягко говоря, не устраивало. Она не хотела, чтобы однажды на пороге ее дома появились люди, требующие вернуть старый долг ее матери.
  -Насколько я знаю, орден не торопится раскрывать свои тайны первым встречным. Ваша мать рвалась к власти и готова была пойти на все, чтобы заручиться их помощью и поддержкой, вот лидеры культа и заключили с ней взаимновыгодный союз. - Колдун сузил глаза, что-то обдумал, судя по задумчивому и немного отстраненному виду. Прошел к креслу, устроился в нем и негромко продолжил. - Не думаю, что они испытывают острую нехватку в людях, готовых выполнять любые поручения и приказы, преследуя личные интересы. Сама посуди, с такими личностями и договориться проще... И избавиться от них, в случае чего, тоже не составит труда. Мне кажется, если бы орден действительно интересовался всеми вами, или кем-то одной, его адепты уже давно дали бы о себе знать.
  -Считаешь, реальная опасность не угрожает никому из моих девочек? - Напряженно спросил Элим, выжидательно поглядывая на мага. Он выглядел расстроенным и подавленным, однако глубокие морщинки в уголках глаз, выдающие его обеспокоенность, разгладились. Слова колдуна его немного успокоили и приободрили.
  -Уверен, - коротко, без колебаний, ответил Илар. Изогнул уголки узких губ в насмешливой улыбке и добавил. - Но на всякий случай, в ближайшее время наведаюсь в столицу и расскажу как можно большему количеству людей, на ком собираюсь жениться. С моей репутацией знакомо слишком много людей, чтобы кто-то отважился открыто выступить против меня и причинить беспокойство или вред моим будущим родственницам. Хотя, - он медленно повернул голову в сторону мгновенно напрягшейся Фионы. Ведьма встретила его изучающий взгляд с неприкрытым раздражением, словно знала, что хотел сказать маг. Почему 'словно'? иронично хмыкнула Стелла, внимательно наблюдая за ними со своего места у окна. Наверняка знала... Сестра могла сколь угодно долго уверять всех, что не читает мысли окружающих, но она догадывалась, как обстоят дела на самом деле. Фиа постоянно использовала свои способности. - Одной из вас не помешало бы подстраховаться...
  -И почему именно мне оказана такая высокая честь? - Хмуро полюбопытствовала ведьма, подпустив в голос яда. - Думаешь, адепты культа Зверя не смогут устоять перед моим личным обоянием?
  -На их месте я бы благоразумно держался от тебя подальше, - дрожащим от смеха голосом поведал Илар, - даже с голодной и злой гарпией иметь дело проще, чем с тобой.
  -Кто бы говорил, - не обидившись на его слова, с лукавым блеском в глазах незамедлительно ответила на выпад Фиона с милой улыбочкой, - да твоему мерзкому характеру может позавидовать любой высший демон, угодивший в тщательно подготовленную западню.
  -Так как твоя сестра скоро прожжет во мне дыру своим осуждающим и недовольным взглядом, поясню, - Илар оглянулся на нее и насмешливо приподнял брови. Стелла лишь вздохнула и начала рассматривать потолок, сдерживая желание сказать ему какую-нибудь гадость. - Согласно древним негласным правилам, распространяющимся не только на этот орден, в счет долга вашей сумасшедшей матери могут идти только те из вас, кто свободен. Агния и Стелла отпадают, так как обе носят на своих пальчиках обручальные кольца. Остаешься ты...
  -Нужно срочно что-нибудь предпринять, чтобы обезопасить тебя, - решительно произнес Элим, стукнув сжатым кулаком по раскрытой ладони другой руки. - Нельзя полагаться на волю случая! Людмила, оказавшаяся в затруднительном положении, вполне способна сообщить ордену о твоих необычных способностях. А я не допущу, чтобы они явились сюда и попробовали тебя забрать!
  -Повесить на двери объявление о поиске жениха? - Фиона состроила гримаску. - Надеюсь, свадьба в ваши далеко идущие планы по моей защите не входит? Я не собираюсь связывать себя по рукам и ногам брачным союзом. К тому же, я считаю, Илар прав. Если бы мы были нужны ордену, он не стал бы терпеливо ждать столько лет...
  -Тебе и не придется выходить замуж. Можно просто притвориться, поносить кольцо...
  -Лет двадцать-тридцать, пока о моем существовании благополучно не забудут, и проблема не исчезнет сама собой? - Невинно предположила Фиона, ослепительно улыбаясь.
  -Поверь, все закончится гораздо раньше, - Илар прожег не к месту развеселившуюся ведьму пронзительным взглядом, - но если тебя не смущает мысль о служении Зверю, можно оставить все так, как есть. Интуиция мне подсказывет, что орден не станет отказываться от талантливого телепата и сильного эмпата в одном лице...
  -По-моему, лучше ненадолго притвориться счастливой невестой, чем служить кому-то до конца своих дней! - Резонно заметила Стелла. Отойдя от окна, она подошла к сестре и ободряющим жестом положила руки ей на плечи.
  -Не отвлекай, я уже мысленно составляю текст объявления, - непримиримо буркнула Фиа.
  -Не вижу ничего смешного, дорогая, - укоризненно покачал головой Элим. - Время у нас, судя по всему, в запасе есть. Но я не вижу смысла затягивать...
  -Вообще-то, подходящую партию даже искать не нужно, - Стелла тяжело вздохнула и приготовилась к возмущенным воплям сестры.
  О ком она говорит, Фиона догадалась мгновенно. И так же быстро отрезала категоричным тоном.
  -Только через мой труп!
  -Хорошая мысль, - поддержал ее идею Илар, мгновенно оживляясь. Видимо, в их компании стало одним телепатом больше. Или же она становится слишком предсказуемой. - Более подходящую кандидатуру на роль временного жениха сложно представить. Осталось осчастливить его прекрасной новостью о скором обручении. Как думаешь, имя счастливой избранницы стоит раскрывать? Или лучше сделать сюрприз?
  -Кого вы имеете в виду? - Поинтересовался Элим, по очереди оглядывая их внимательным взглядом. - Я его знаю?
  -Ринат, - пояснила Стелла. Она покусывала губы, стараясь сдержать улыбку. Потрясенно-недоверчивое выражение на лице сестры выглядело забавно. Ведьма, похоже, никак не могла справиться с изумлением и поверить в то, что Стелла предложила именно этого мужчину в качестве предполагаемого жениха.
  -А, - понимающе произнес мужчина, - маг, который удержал и стянул разлом на площади. Силен, ничего не скажешь!
  -Он не маг, отец, - она успешно проигнорировала испепеляющий взгляд сестры, небрежно отмахнулась от ее безмолвного - невероятно просто! - возмущения и после короткого колебания, не уверенная в том, что стоит раскрывать всю правду, тихо призналась. - Ринат - хамелеон...
  -Невероятная удача! - Откровенно обрадовался Элим.
  -Он - высший, - сквозь зубы процедила его старшая дочь, не разделяя радости по поводу видовой принадлежности мужчины.
  -Тем более, - широко улыбнувшись, он повернулся к Стелле, напряженно наблюдающей за ним в ожидании реакции на свои слова. - Видел я парочку хамелеонов в бою. Должен признаться, я испытал огромное облегчение, когда узнал, что они сражаются на нашей стороне. Так то - средние... А высший... Представляю, насколько он силен! - Элим нахмурился и озадаченно потер бровь. - Хотя, если честно, не понимаю, что он делает в вашем агентстве!
  -Твоя чересчур добрая дочурка его приютила, - Фиона выглядела искренне обиженной. Видимо, она ждала, что отец примет ее сторону и начнет всячески отказываться от идеи Стеллы.
  -Я приняла его на работу, когда агентство только открылось. И я считаю его своим другом. Так же, как и остальные...
  -Кстати, он еще ничего не знает о своем скором обручении, - ехидно напомнил Илар, - и может послать нас вместе с этой идеей ко всем демонам. Тогда нам придется искать кого-то другого...
  -Погодите, - Стелла смущенно покусала щеку изнутри, но все-таки задала не дающий ей покоя вопрос, - а что будет с нашей матерью?
  -Тебя действительно это волнует? - Колдун взглянул на нее с таким видом, словно у нее внезапно выросла вторая голова. Потерев указательным пальцем переносицу, он с раздраженным вздохом сквозь зубы произнес. - Звездочка, то, как она поступила с вами - непростительно! Тебе должно быть все равно, останется она в живых или умрет!
  -Прощать подобное нельзя, радость моя, - поддержал мага Элим, - Людмила натворила много дел, вот пусть теперь сама и расплачивается за свои ошибки и перед орденом, и перед богами!
  -Нужно отловить вашего хамелеона и поговорить с ним, - маг легко хлопнул ладонями по подлокотникам кресла, быстро поднялся и направился к двери.
  -Он должен был быть на кухне, - подсказала Стелла, - я попросила его присмотреть за Ланой. Если эту заботливую полукровку вовремя не остановить, она расстарается и приготовит и первое, и второе, и третье, и десерт, и чай...
  -Хм, не знаю даже, расстраиваться или радоваться, - колдун тепло улыбнулся ей и вышел из кабинета со словами, - пойду, послежу за твоей кошечкой. Заодно и дегустатором поработаю...
  Элим последовал за колдуном. Проходя мимо нее, он ободряюще сжал ее плечо и лукаво улыбнулся старшей дочери. - Не расстраивайся, дорогая. Никто не заставляет тебя выходить замуж по-настоящему!
  -Даже у высшего хамелеона не хватит смелости связать себя узами священного союза с вашей очаровательной дочуркой, - донеслось из коридора.
  -Сложный характер еще никого не остановил, - отец пожал плечами, явно не разделяя мнения колдуна.
  -Так то люди, - маг, судя по дрожащему голосу, с трудом сдерживал смех, - они вообще довольно доверчивы. А у хамелеонов сильно развит инстинкт самосохранения!
  -Никак не могу понять, почему мне нравится твой жених, - хмыкнув, ворчливо произнес Элим.
  -Она сама, должно быть, не знает, - язвительно протянула Фиона.
  -Почему же? Все довольно просто - у него этот самый инстинкт напрочь отсутствует!
  -А я думала, ты сейчас будешь с мечтательным выражением перечислять его достоинства, - не удержалась от шпильки ведьма.
  -Разговор о его многочисленных достоинствах затянется надолго, - не поддавшись на провокацию, ответила Стелла, - а Лана сейчас позовет всех за стол. К тому же, не вижу смысла говорить об очевидных вещах...
  -То есть, тебя больше всего восхищает его решительность и мужество?
  -Да, и то, что он не побоялся связаться с нашей семейкой!
  -Подожди, - Фиона, стоило ей отойти на шаг, быстро поймала ее за руку, заставив остановиться. Ведьма встала, выглянула в коридор, прикрыла дверь и повернулась к ней. - Тебе нужно кое о чем знать.
  -Ты все-таки залезла в голову отца, не так ли? - Догадаться, о чем пойдет речь, оказалось не трудно.
  -Да, - честно призналась ведьма, легко передернув плечами. - Я не собиралась этого делать, но одна странность в его поведении заставила меня пересмотреть свое решение.
  -Я не заметила ничего странного, - Стелла нахмурилась.
  -Когда ты упомянула о том, как Людмила отреагировала на смерть своей внучки и зятя, отец ощутил очень сильное сожаление.
  -И что здесь такого?
  -Он сожалел, что не убил ее, Стелла... Поэтому я прочитала его мысли. На самом деле, отец отправился в столицу вовсе не для того, чтобы поговорить с Людмилой. Он хотел поквитаться с ней, заставить заплатить за все зло, что она нам причинила. Он задушил бы ее, если бы ему не помешали.
  -И кто вмешался?
  -Ее теперешний возлюбленный, столичный градоправитель. Он с помощью слуг оторвал отца от задыхающейся, уже начинающей синеть от недостатка воздуха, Людмилы и посоветовал ему не портить жизнь еще больше, ведь ее убийство помешает ему вернуться к детям.
  -Неудивительно, что Богдан мне нравился, - Стелла невесело улыбнулась, - он производил впечатление достойного человека.
  -Как оказалось, он вмешался не сразу. Постоял в дверях, и послушал их разговор... После того, как Людмилу более менее привели в чувства, он честно признался, что не желает иметь ничего общего с такой женщиной, как она, и разорвал их отношения.
  -Значит, она теперь совершенно беспомощна, - сделала вывод Стелла, - ведь Богдан был не только ее любовником, но еще и покровителем. Он искренне любил ее и старался во всем помогать.
  -А Людмила умело пользовалась его чувствами, - Фиона иронично хмыкнула, - она получила по заслугам.
  -Не думаю, что она извлечет урок из того, что случилось. Скорее, еще сильнее обозлится на весь мир.
  -Ее проблемы, - безразлично отозвалась Фиа, - я бы немного поостереглась, будь она по-прежнему сильной ведьмой. Людмила коварна и хитра, и способна пойти на многое ради достижения своих планов, как мы успели убедиться. Но без своей силы она - ничто...
  -Довольно иронично, не находишь? - С горечью спросила она у сестры. - Имея трех дочерей и любимого человека, остаться в одиночестве?
  -Мне кажется, судьба просто решила восстановить попранную справедливость. Как говорится, сколько веревочке не виться, а конец все равно будет. Она сама сделала свой выбор, Стелла. Не буду скрывать, мне ее нисколько не жаль...
  *****
  Стелла отодвинула толстую тетрадь, куда прилежная Лана скрупелезно записывала имена всех клиентов и подробно излагала суть вопроса, по которому они обращались в агентство. Так и есть, сидит у стола, не сводя с нее влюбленного, счастливого взгляда, высунув язык и восторженно виляя пушистым хвостом. Со вздохом, подтверждающим ее поражение, она захлопнула тетрадь и отложила ее в сторону.
  Сердито нахмурив брови, она подвернула рукава белоснежной рубашки из тончайшего шелка, и строго спросила, обращаясь к щенку, терпеливо ждущему, пока на него обратят внимание.
  -Ну, что тебе от меня нужно?
  Пушистый малыш громко тявкнул, наклонил мордочку и носом подтолкнул лежащий у его лап небольшой мячик.
  -Да, я должна была догадаться, - Стелла поднялась из-за стола, подошла к щенку, который радостно стучал хвостом по пышному ковру, радуясь, что его наконец-то заметили. Подняла мяч и погладила собаку по голове. - Извини, я не заметила твою игрушку...
  Пес не только отличался всепрощением, но еще и готовностью играть сутки напролет - с любым, кто был достаточно добр и терпелив, чтобы бесконечно бросать ему его любимый мячик. Игрушка улетела в открытые двери - щенок, восторженно взвизгнув, со всех лап помчался за ним следом.
  -Амана, - из приоткрытых дверей, ведущих в кабинет Фионы, высунулась голова полукровки. Лана, с трудом дождавшись, пока ведьма отправится на улицу, с ведром воды, кучей тряпок, веником и шваброй захватила ее владения, решив посвятить утро грандиозной уборке. Кошка подобрала длинные светлые волосы наверх и подвязала их яркой алой повязкой. Видимо, от постоянных движений тонкие пряди выбились, и теперь на голове у девушки красовалась не прическа, а что-то, не отличающееся по внешнему виду от разоренного птичьего гнезда.
  Щенок, постукивая когтями по натертому паркету, промчался мимо нее. Приветливое выражение на лице полукровки сменилось неодобрением, переросшим в осуждение. Стелла с невинной улыбкой развела руками, как бы говоря, что не имеет никакого отношения к разыгравшемуся псу, который портил пол.
  -Что ты хотела, Лана? - Полукровка не спешила возобновлять разговор, возмущенно сопя.
  -Я хотела узнать, зачем ваша сестра делает банный веник.
  -Веник? - Стелла удивленно моргнула, задумчиво потерла бровь и переспросила, опасаясь, что слух стал ее подводить. - Веник? Фиона?
  -Ну не Агния же, - полукровка беззлобно усмехнулась и неопределенно махнула рукой, - ваша младшая сестричка давным-давно умчалась в лавку. Я уже в дверях поймала ее и силой запихнула в нее завтрак.
  -Силой? - Воображение услужливо подкинуло картинку того, как разозленная пренебрежением к своим стараниям кошка кормит с ложки Агнию, накрепко привязанную толстыми веревками к обеденному стулу.
  Лана напустила на себя невинный вид - похлопала длинными ресничками и расплылась в очаровательной улыбке. - Я оговорилась, амана.
  -Допустим, влюбленной Агнии не помешает правильно питаться, - решила она, - но что там с веником? Ты уверена, что Фиона занимается именно этим? Может, она пытается освоить какой-нибудь новый навык, а у нее не очень хорошо получается?
  -Нет, у нее в руках, без сомнения, был веник, - полукровка на мгновение задумалась, вспоминая. Затем встрепенулась. - К тому же, я слышала, как она на рассвете отправляла Руда в лес за дубовыми ветками. Да вы сами посмотрите - она на заднем дворе, на бревнах сидит. Кстати, и с собакой там поиграете.
  -Мне кажется, или ты выпроваживаешь меня из дома? - Насмешливо поинтересовалась Стелла, забирая мячик у щенка, который уселся у ее ног, виляя хвостом, готовый продолжить игру.
  -Вам не помешает прогулка на свежем воздухе, - нашлась полукровка, - вы пару часов безвылазно просидели в кабинете. Понаблюдаете за братьями, отвлечетесь...
  -А ты тем временем бросишь все силы на борьбу с пылью, ведь она не дремлет? - Иронично поинтересовалась Стелла, повторно бросая мячик.
  -Своевременная уборка, - нравоучительно подняв указательный палец, начала Лана.
  -Залог крепкого здоровья и долгой жизни, - давясь от смеха, закончила за нее она. Покачав головой, Стелла махнула на кошку рукой и направилась к двустворчатой двери, ведущей на задний двор. Но, проходя мимо, не выдержала и съязвила. - Твоя забота о всех похвальна. Даже с учетом того, что счастливая и безмятежная старость с нашей работой может только сниться.
  -Амана, не превращайтесь в Фиону, - не удержалась от шпильки кошка, исчезая в кабинете, - это ее прерогатива - вечно ворчать и брюзжать...
  Показав язык двери, за которой скрылась девушка, Стелла с коротким смешком взяла принесенный мячик. Поморщилась, переложила его в другую руку и торопливо вытерла ладонь о кожаные брюки. И, наставив на щенка, гавкнувшего от переизбытка чувств, указательный палец, сказала. - Если хочешь играть дальше, прекращай слюнявить свою игрушку!
  -Рината он не послушал, - донесся до нее приглушенный веселый голос кошки, - не думаю, что проникнется и вашей просьбой!
  -Хорошо, что напомнила. Он уже вернулся? - Она спрятала руку с мячом за спину, - и не смотри на меня таким несчастным взглядом. Вот выйдем на улицу, там и побегаешь в свое удовольствие!
  Щенок, выслушав ее с уморительным видом, склонил голову сначала на один бок, потом на второй, гавкнул, чем произвел на нее впечатление, и припустил бегом по коридору. Стелла по собственному опыту знала, что он устроится у дверей, и будет терпеливо ждать, пока ему откроют и выпустят его на задний двор.
  -Нет, амана, как ушел на рассвете, так больше не приходил.
  -Как вернется, разрешаю и его накормить силой, - она не одобряла фанатичность хамелеона, с которой он брался за дело. Но переубедить упрямого мужчину и уговорить его снизить темп не смогла.
  -А он согласится? - Засомневалась полукровка.
  -В крайнем случае, используй шантаж и угрозы.
  -Это как?
  -Скажи ему, будет отказываться и отнекиваться, приду я, и сама покормлю его с ложечки!
  -Прекрасная мысль, амана. Это должно сработать...
  Выпустив собаку, она бросила ему мяч, и сбежала по ступенькам. И споткнулась о большой золоченый сундучок, украшенный россыпью мелких фиолетовых камней, ярко сверкающих на солнце.
  -А я говорила, что об него обязательно кто-нибудь запнется, - не поднимая головы, флегматично заметила Фиона, продолжая свое занятие.
  Ведьма, ради разнообразия, не иначе, одетая в алую шелковую блузку с ошеломляющим декольте и длинными прозрачными рукавами, украшенными золотой нитью, кожаные черные брюки и изящные туфельки на высоком каблуке, небрежно устроилась на горе бревен, дожидающихся своего часа, положив на колени...
  -Хм, - Стелла смерила сестру и творение в ее руках пристальным оценивающим взглядом. Вдумчиво потерла подбородок, поиграла бровями и признала. - Лана была права. Это - веник...
  -Это - предложение, - скорчив недовольную гримаску и яростно сверкнув изумрудными глазами, искусно подкрашенными, недовольно поправила ее Фиона. Близнецы, стоящие у банного сруба, оглянулись на них, одинако приветливо улыбнулись ей, ехидно взглянули на ведьму, и вернулись к пререканиям. Дэйд весело помахал ей рукой перед тем, как исчезнуть в глубокой яме на месте будущего фонтана. Вампал, валяющийся посреди двора, усеянного деревянными обрезками, обрывками бумаги, ветками, обпиленными досточками, прочим строительным мусором и инструментами, задрав вверх все четыре лапы, поленился подниматься. Поэтому поприветствовал ее длинным хвостом, покачав им из стороны в сторону. Щенок, забыв о мяче, звонко залаял и метнулся к нему. Вампал никогда не отказывался поиграть с ним - пушистый малыш его откровенно забавлял - чем тот бессовестно пользовался. - Не веник, - невозмутимо продолжила между тем Фиа, ловко вплетая зеленую ленточку в скрепленные между собой свежие дубовые ветви с едва заметно подвядшими резными листиками.
  -Чего? - Изумленно расширив глаза, спросила Стелла, не уверенная в том, что готова услышать правдивый ответ. И тут же насмешливо предположила. - Руки и сердца?
  -Вот Ринат удивится, - донесся ироничный голос горняка из ямы. Не прошло и секунды, как он возмущенно завопил и ловко выскочил наверх, преследуемый мощной водной струей.
  -О, ты все-таки отыскал подземные воды, - невинно заметила Фиона с обаятельной улыбкой, - или, вернее, сказать, это они нашли тебя!
  -Так кому и что ты собралась предлагать с помощью этого, - она раздраженно махнула рукой, поймав укоризненный взгляд сестры, - хорошо, как скажешь, не веника. И что за сундучок стоит у крыльца?
  -А, это твой ненаглядный с утра пораньше притащил, - Фиона усмехнулась и кивнула в сторону оборотней, - Руд должен был отнести его тебе в комнату...
  -Извините, амана, я увлекся и забыл, - покаянно прокричал оборотень, который благодаря своему тонкому слуху, прекрасно слышал их разговор. - Я сейчас же унесу его!
  -А что это вообще такое? - Стелла удивленно оглянулась на сундук и задала другой, закономерный и волнующий ее куда больше первого, вопрос. - Илар был здесь с утра?
  -Да, объявился на рассвете вот с этим, - Фиа махнула рукой в сторону сундучка, - в руках. Я предложила разбудить тебя, но он не захотел. Сказал, что не хочет тревожить тебя по пустякам. Оставил подарок, ну, я думаю, что там внутри - подарок, и пообещал заглянуть попозже.
  -Вот так просто сказал, что придет позже и спокойно удалился? - Не поверила Стелла, недоверчиво покосившись на сестру.
  -Насчет сундучка, не могу сказать ничего определенного.
  -Даже не заглянула внутрь? - С тихим смешком полюбопытствовала она, с лукавым блеском в глазах.
  -Шутишь? - Фиона не разделяла ее веселья. Выгнув бровь, она перевела взгляд с нее на небольшой, щедро украшенный драгоценными камнями сундук, и обратно. - Ни один маг, если он в своем уме, конечно, не сунется смотреть, что принес второй. Так и головы ненароком можно лишиться... А мне моя голова нравится на том месте, отведенном ей природой. И я хочу еще пожить спокойно с ней на плечах, а не доказывать с пеной у рта мракобесам свою невиновность, приводя в качестве главного довода искреннее и горячее желание защитить любимую сестренку. Они ведь могут решить, что я задумала не спасти тебя от страшной участи, а стащить что-то, что лежит там! Что бы это ни было!
  -Хорошо, а что насчет Илара?
  -Сдается мне, что твой любимый колдун не понимает, что значит ходить в гости, - язвительно произнесла Фиона. Удовлетворенно вздохнула, вытянула вперед дубовый веник, перевитый лентами. Хорошо, не веник, мысленно исправила себя Стелла, поймав недовольный взгляд прищуренных глаз. Скептически изогнув уголки губ, она с сомнением наблюдала за тем, как сестра вдоволь налюбовалась творением своих рук и отложила его в сторону. - А еще не знает, как быть милым и вежливым с другими!
  -Хм, - Стелла притворилась, что задумалась. Она старательно смотрела в сторону, чтобы ведьма не заметила блестящие искорки, лихо отплясывающие в ее глазах. Они всегда выдавали ее. Задумчиво постучав указательным пальцем по губам, она сложила руки на груди и отстраненно, словно говоря сама с собой вслух, медленно протянула. - Кого-то он мне напоминает... Никак не могу вспомнить, кого именно! Определенно, я знаю того, кто весьма на него похож!
  -Я умею быть милой и вежливой, - понятливо улыбнулась Фиона, не выказывая признаков раздражения, - с теми, кто мне нужен! И когда мне это удобно! А он - нет!
  -Фиа, когда Илар шутливо говорил о своих родителях в твоем присутствии, он на самом деле был предельно серьезен, - Стелла перестала улыбаться. Вздохнув, она присела на бревно рядом с сестрой, которая слегка подвинулась, освобождая ей место. В груди все сжалось в тугой, давящий комок, стоило ей вспомнить о рассказе хранителя. Она глубоко сочувствовала тому маленькому доверчивому мальчику, каким маг когда-то был. Сейчас, повзрослев, жалости к себе он не приемлил ни в каком виде... - Мать бросила его в младенчестве, подбросив к дверям сиротского приюта.
  -А отец?
  -Он верил, что после развода его бывшая жена вернулась в семью вместе с их ребенком, - поколебавшись, она сказала, - или хотел верить. По-крайней мере, Илар считает, что он проявил недопустимую для боевого мага беспечность.
  -И он, обладая таким могуществом, никогда не пытался отыскать своих родителей?
  -Он легко нашел мать, но не захотел иметь ничего общего ни с ней, ни с ее детьми, рожденными от второго, более удачного с точки зрения ее семьи, брака. Отца он не нашел. Скорее всего, его уже нет в живых...
  -Печально, - помолчав, тихо произнесла Фиона, - хотя теперь становится понятно, почему он такой колючий. Его просто некому было любить... Что ж, я прощаю ему сегодняшнюю грубость... И даже беру назад слова, которые сказала ему в спину! Хотя, мне кажется, он их не расслышал...
  -Он нагрубил тебе? - Стелла нахмурилась. Странно... Маг определенно испытывал к ее старшей сестре сильную симпатию, какое-то родственное чувство. Она даже иронически заметила как-то, что они удивительно похожи между собой, как родные брат и сестра.
  -Нет, - Фиа покачала головой, - горняку и оборотням. Чем-то эти дружные ребятки ему не угодили. Я так поняла, что речь шла о последнем деле... Потом он прошелся по заднему двору, с надменным пренебрежением оглядел постройки, скривился и посоветовал им обратиться к помощи мага... Оставил сундучок, сквозь зубы процедил, что нам не помешает банник и дворовой, и покинул нас.
  -А вы?
  -Ну, его последний совет не был лишен здравого смысла. Нам действительно не помешают опытные, трудолюбивые и знающие свое дело помощники по хозяйству. Вот я и сделала приглашение, - она взяла в руки веник, - дубовые ветки, можно использовать и березовые и еловые, но мне эти больше нравятся. Красивые ленты или бусы, и капелька магии... Берешь веник, хорошо, не смотри на меня так иронично, конечно, это обычный банный веник! Вешаешь его на дверь и ждешь...
  -Чего? - Поинтересовалась Стелла.
  -Кого, - поправила ее Фиона, - банника, который увидит, что место вакантно и придет его занять, то бишь - устроиться на работу.
  -Банный веник - для банника, логично, - Стелла рассеянно почесала нос и спросила. - А как принято заманивать, то есть, приглашать на работу дворовых?
  -Подойдет обычная метла, - ведьма передернула плечами, - или топор... Да любая вещь, нужная в хозяйстве. Главное украсить ее понарядней и заговор прочесть...
  -Сходить за топором? - Любезно предложила Стелла, делая вид, что поднимается со своего места. Фиона схватила ее за подвернутый до локтя рукав, останавливая.
  -Давай завтра? Я и так едва не заснула, пока этот веник связывала. Такое монотонное и нудное занятие... Меня от таких постоянно в сон клонит. Кстати, - она подергала тонкую белоснежную ткань ее блузки и скривилась, - почему ты их постоянно подкатываешь?
  -Потому что мне так удобно, - Стелла возмущенно посмотрела на бесцеремонную сестру, которая теребила ее за рукав с таким видом, словно на ней было одето что-то неприличное, раздраженно фыркнула, взяла наглую руку ведьмы и отцепила ее от злосчастного рукава. - Я же ничего не имею против твоей манеры одеваться! Вернее сказать, раздеваться!
  -И ненаглядный твой ничего бы против не имел, - Фиона коварно усмехнулась и лукаво ей подмигнула, - наоборот, по достоинству оценил, если бы ты последовала моему примеру!
  -Это ты без труда продираешься в своих нарядах замысловатого кроя сквозь колючие заросли и быстро бегаешь на этих пыточных приспособлениях, - она указала на высокие каблуки туфель сестры, - а я так не умею!
  Фиона в ответ на ее слова залилась бархатистым теплым смехом, заставив оборотней и горняка удивленно оглянуться на них, чтобы посмотреть, что же ее так рассмешило.
  -Жить захочешь - и не такому научишься, - иронично отмахнулась ведьма.
  -Если это был камешек в мой огород, - Стелла изогнула бровь и деликатно, вкрадчивым тоном, напомнила с легкой полуулыбкой, - то замечу - ты сама полезла в логово той твари, на которую мы охотились. Хотя тебе нормальным человеческим языком сказали - держись от этого существа подальше, потому что спросонья оно совершенно дикое и неуправляемое!
  -Во-первых, это создание, на момент моего появления в его владениях изволило почивать на своей подстилке, - Фиона начала загибать по очереди пальцы с безукоризненными округлыми ноготками, выкращенными в темно-красный цвет, - во-вторых, оно только что перекусило, невзирая на то, что непосредственно перед сном есть вредно...
  -Да, я в курсе, - перебила ее Стелла, саркастически изгибая уголки рта. - Именно из-за его пагубного пристрастия к еде мы и оказались в лесу. Видишь ли, ему наскучила оленина и кабанятина, и он перешел на человечину!
  -У меня все было под контролем! - Не сдавалась упрямая ведьма.
  -Аааа, - ехидно протянула она, сохраняя совершенно невозмутимое выражение лица, - теперь это так называется! Выходит, я зря забила тревогу...
  -Вот именно, - Фиона печально и обреченно вздохнула, оперлась локтями на бревно, лежащее выше того, на котором они устроились, и слегка откинулась назад, зажмурившись от ослепительно-ярких и жарких лучей солнца. - Я бы прекрасно справилась сама. Но, зная твое упрямтсво, не буду ничего доказывать. К тому же, я понимаю, что ты просто волновалась из-за меня, поэтому и вызвала мага!
  -И мне пришлось отчитываться перед ним, - невесело припомнила Стелла. Покусав нижнюю губу, она досадливо тряхнула головой, прогоняя безрадостное воспоминание. У бессовестного колдуна хватило наглости упрекнуть ее в том, что она не держит данное слово! Каков наглец! Видете ли, она сказала ему не всю правду, когда нехотя рассказывала об очередном клиенте, обратившемся за помощью в их агентство. А если бы знал, что собой представляет новое дело, никогда бы не позволил ей так рисковать. Напоминание о том, что она пять лет прослужила в местном Хантаре и посещала куда более опасные места, нежели лесная чаща, где устроило логово какое-то плотоядное чудище, нужного действия не возымело. Когда Стелла в спешке вызвала мага, прибегнув к помощи подаренного им кольца, Илар на ее призыв отозвался мгновенно. Огромный свирепый лохматый монстр благополучно отправился в другой мир - колдун, не мудрствуя лукаво, яростно швырнул в него большой огненный шар. Фиона, с невероятной скоростью и ловкостью улепетывающая от него, петляя между деревьями и зарослями кустарника, остановилась, недоуменно оглянулась назад, когда поняла, что за ней больше с громким треском и шумом никто не ломится, вопросительно изогнула брови, приметив мага, не слишком приветливо помахала ему рукой, и заклятьем раздвинула колючие ветви низкорослого кривоватого деревца. Позволив и ей, и колдуну, и выбежавшим на поляну оборотням увидеть стальные, осторозаточенные хищно ощерившиеся зубья.
  -Я, между прочим, вела его к капкану!
  Илар, проигнорировав ее замечание, вперил в Стеллу тяжелый немигающий взгляд и холодно процедил сквозь зубы. - Я сделал ошибку, когда не включил в наш договор подробное объяснение сути дел, за которые берется 'АСАЛиН'.
  -Он прав, вообще-то, - едва слышно произнесла Фиа, не глядя на нее, - ты мастерски изворачиваешься и постоянно обманываешь его! Ему это сильно не нравится, ведь он переживает за тебя.
  -Если я буду честно и подробно рассказывать ему о каждом новом деле, - вспылила Стелла, - мы останемся без работы! Ему все, что заставляет меня переступать порог дома, кажется смертельно опасным! - Она мстительно прищурилась и ехидно протянула. - Но тебе ведь нечего волноваться - ты-то без работы точно не останешься!
  Придумать достойный ответ Фиона не успела. Хотя, судя по ехидному выражению милого личика, очень старалась. Ей помешал маг, внезапно возникший посреди двора. Он, склонив голову к плечу, насмешливо взглянул на горняка, занесшего руку с тяжелым молотком для удара. Оглянулся на братьев, стремительно спрыгнувших вниз, готовых, если понадобится, без раздумий броситься в бой. Стелла подозрительно нахмурилась, скользнув по нему внимательным изучающим взглядом. Нижние веки припухли и покраснели, бледная кожа, туго обтягивающая высокие острые скулы, казалась прозрачной. Белые короткие неровные пряди в полном беспорядке торчали во все стороны. Едва слышно шмыгнув носом, он раздраженно поморщился, потер щеку о высокий воротник кожаной куртки, отделанной спереди с обеих сторон от крупных пуговиц серебряными короткими шипами. - Похвальная бдительность, - и не удержался от шпильки в их адрес, - жаль, вы ее проявляете не всегда, когда нужно...
  Стелла закатила глаза. Нет, он воистину не исправим!
  -А я думала, ты уже на сегодня свой лимит издевок в их адрес исчерпал, - хмыкнула Фиона, легко спрыгивая с бревен. Прихватив банный веник, и небрежно помахивая им, она неспешно направилась к дому. И остановилась, услышав голос колдуна, издавшего хрипловатый тихий смешок. Серые выразительные глаза лукаво сверкнули. Он окинул застывшую ведьму долгим взглядом и отпустил в ее адрес комплимент, сказанный таким ехидным тоном, что всем окружающим сразу стало ясно - издевается...
  -Ты потрясающе выглядишь!
  Стелла обреченно вздохнула и мысленно попросила богов наградить ее терпением.
  -Этот, хм, веник так тебе идет! - Развлекался маг.
  -Не могу сказать о тебе того же, - любезно улыбнулась ему Фиона, - выглядишь паршиво. Плохо спалось?
  -Не знаю, как бы мне спалось, - маг устало потер рукой затылок, еще больше встопорщив волосы, - этой ночью мне не удалось добраться до своей постели. Кстати, вот, - он рукой обвел вокруг себя небольшое пространство, словно на что-то или кого-то указывая, - знакомьтесь...
  -С кем? - Осторожно спросила Стелла, поднимаясь и подходя к колдуну поближе. Поймав ее настороженный взгляд, полный беспокойства, он скорчил гримасу.
  -Все со мной в порядке.
  -Может, у тебя жар? - Фиона была сама вежливость. - Бред, зрительные галлюцинации... Такое иногда случается...
  Илар, похоже, наконец-то заметил неприкрытое смущение окружающих, которые явно чувствовали себя неловко рядом с ним. На его лице появилось вдумчивое и сосредоточенное выражение. Он опустил взгляд, и подозрительно уставился на смятую траву, усеянную опилками. Задумчиво вскинул левую бровь, удостоверившись, что рядом с ним никого нет, и удостоил таким же пристальным вниманием другую сторону. Пусто... Левая бровь опустилась, зато правая поднялась вверх. Сложив руки на груди, он постучал пальцами по кожаным рукавам, хмыкнул и с приглушенным смешком произнес.
  -Нет, всего лишь небольшие проблемы с памятью. - Он пожал плечами. - Я их просто забыл...
  -Кого, Илар? - Удивление сменилось растерянностью.
  -Ваших новых работников, - насмешливо пояснил колдун. Выражение его лица, стоило ему взглянуть на нее, потеплело и смягчилось. - Я велел им не отходить от меня ни на шаг, но они, видимо, отстали или испугались и куда-то спрятались. Теперь понятно, почему бедняга стражник, к которому я обратился, с таким потрясенным видом провожал меня взглядом. Решил, наверно, что я совсем с головой дружить перестал. Пришел в крепость за банником и дворовым, нашел, и довольно быстро, что удивительно, заключил от твоего имени договор, заверил у того самого дежурного стража, а потом бросил их в Хантаре и ушел в гордом одиночестве. А все ваш братец со своими неуемными идеями, чтоб ему икалось, не переставая, и его заместитель. Сцепились в коридоре, пришлось вмешиваться, иначе дело закончилось бы дракой.
  -Мне казалось, они ладят между собой, - Стелла, тая улыбку в уголках гбу, невинно поинтересовалась. - А ты случайно не слышал, из-за чего они поругались?
  -Я их разнимал, Звездочка, - маг шмыгнул носом и раздраженно встряхнулся, - поэтому мне пришлось выслушать и того, и другого, потому что молчать они не желали! Они мне всю голову забили, я даже искренне пожалел, что не плюнул на них и не прошел мимо. Пусть бы себе выясняли отношения с помощью кулаков, к вящей радости стражников, деловито начавших делать ставки.
  -И что же они не поделили? - Стелла про себя порадовалась, что Илар все-таки не прошел мимо Демира и удержал его от ошибки. Интересно, что же до такой степени вывело его из себя, что он, забыв обо всем на свете, бросился на своего заместителя?
  -Знала, что инициатива бывает наказуема? - С легким смешком полюбопытствовал маг, прищуриваясь.
  -Слышала, - уклончиво ответила она. Похоже, Илар решил вернуться к своей любимой теме и в очередной раз поведать ей, какому риску она себя подвергает, помогая другим людям и нелюдям.
  Словно прочитав ее мысли, колдун отрицательно покачал головой. - Речь сейчас не о тебе. А о вашем чудном братце. Хотя, наверное, и о тебе в том числе, - засомневался колдун, прикинувшись задумчивым. - Вы похожи... Если ближе к делу, то он подписал указ о принятии на работу нечисти. С массой оговорок и подпунктов, разъясняющих, кто на вакантное местро стража может претендовать, а кто нет. Но суть от этого не меняется...
  -Решился все-таки, - Стелла не стала делать вид, что эта новость стала для нее неожиданностью, - он уже давно с завистью на моих оборотней посматривает. Он медлил, потому что прекрасно понимал, что такая смелая идея в провинциальном городке не у всех вызовет восторг.
  -Я ж говорю, что это и тебя касается, - Илар отчаянным жестом закатил глаза, - как только он начал говорить, я сразу понял, откуда ветер дует...
  -Ничего, - успокоила его Стелла с насмешливой улыбкой, - повозмущаются, как в столице, потом поймут, какую ценность представляет собой нечисть в роли стражников, и смирятся. Еще спасибо скажут!
  -Не понимаю, из - за чего весь сыр-бор, - Фиона пожала плечами, - в моем отряде людей и нелюдей было примерно равное количество. У нас в крепости даже демон служил, низший, правда. Но не в этом суть...
  -Здесь - не граница. Люди привыкли ждать от нечисти подвоха, вот и относятся к таким радикальным нововведениям, как то, что придумал ваш брат, настороженно и недоверчиво. Его заместитель взял на себя смелость сообщить ему об этом - вот они и разругались в пух и прах. И едва не подрались...
  -И не мечтайте, - Стелла заметила, как оживились оборотни, подавшись вперед, поэтому смерила их хмурым взглядом и поспешила охладить их энтузиазм, - я вас не отпущу!
  -А мы и не собираемся никуда уходить, - Руд с невинной чарующей улыбкой указал на деревянный сруб, - нам здесь еще строить и строить...
  -Мы так переглядывались между собой, - смущенно признался Мэйт, - потому что нам обоим пришла в голову идея отослать пару весточек родичам. Десятки, если не сотни оборотней по всему Тулгурскому княжеству с детства мечтают служить в Хантаре. Начальнику крепости будет из кого выбирать. Когда о новом указе станет известно, нечисть потянется в Хантар со всех сторон.
  -Ничего, - Стелла и глазом не моргнула, - устроит какие-нибудь состязания и выберет лучших, если уж соискателей должностей будет слишком много.
  -Воришки, шарлатаны и прочие преступные несознательные элементы выйдут на площадь с протестами против таких нововведений, - Фиона лукаво улыбнулась.
  -Я с самого начала подозревал, что вас такие новости только обрадуют, - маг говорил недовольно, но раздосадованным, разочарованным или злым не выглядел. Видимо, ему самому было интересно, чем же вся эта история закончится. Он поманил Дейда, который кусал нижнюю губу и напряженно что-то обдумывал - наверное, как сообщить сородичам об изменении политики в городе - решила Стелла, и распорядился. - Сбегай в Хантар, забери банника и дворового. Эти двое, сейчас, скорее всего, сидят под лавкой в приемной и подвывают от страха. Я бы перенес их сюда сам, но они пугливые до ужаса. Еще помрут раньше времени...
  -Тебя кто угодно испугается! - В сердцах заявила Фиона, зло глядя на веник в своей руке. - Мог бы и сказать, что сам найдешь банника! А я бы занялась чем-нибудь полезным, а не тратила свое время на всякие глупости!
  -Да не переживай ты так, - маг кивком указал горняку, бросившему молоток на землю, на ведьму, - захвати с собой творение этой чудо мастерицы. Банник будет рад - он совсем недавно из Талвинии перебрался, еще не обжился и к местным традициям не привык. Вот он обрадуется... Все, как обычаи предписывают! Жаль, метелочку не успела украсить, дворового бы заодно порадовали!
  -Будет тебе метелочка, - проворчала Фиона, направляясь к дому, - сейчас только кошку отловлю, рабочий инструмент у нее отберу, и займусь.
  -Лучше не надо, - быстро предостерегла ее от рискованного и необдуманного шага Стелла, - она за свою метлу и загрызть может!
  -Покусать, так точно, - сдавленно подтвердил Руд, смущенно потирая шею с виноватым видом, - а я ее не отбирал! Наступил только! Клянусь, совершенно случайно... Она у меня под ногами валялась, а я с Фейлин разговаривал, увлекся, ну и не заметил ее! Слышали бы вы, амана, как она кричала!
  -Значит, отправим кого-нибудь за новой, - не стала спорить ведьма.
  -Амана, - одно из окон, выходящих на задний двор, широко распахнулось, являя миру расстрепанную, раскрасневшуюся, но невероятно довольную полукровку. Вампал, уставший от шустрого щенка, который носился вокруг него с неуемной энергией, и успешно притворяющийся мертвым последние пять минут, тут же навострил уши и заинтресованно приподнял большую голову с травы, видимо, ожидая, что его позовут есть. Собака, обрадованная чудесным воскрешением партнера по играм, припала на передние лапы, с энтузиазмом завиляла хвостом и залилась звонким лаем.
  -Кстати, - Илар похлопал себя по бокам, затем - по нагрудному карману, свел брови, хмыкнул, и неуверенно полез в один из боковых карманов куртки. Покопавшись в нем с видом, ясно указывающим на то, что на успех своего предприятия он заранее не рассчитывает, маг с триумфальным видом извлек из него небольшую кость.
  Фиона откровенно захихикала, прикрывая губы ладонью. Оборотни вопросительно переглянулись между собой. Горняк тихо фыркнул и покачал головой. А Стелла, устав удивляться непредсказуемости колдуна, просто спросила. - Ну, и кому из нас она предназначается?
  -Ему, - маг усмехнулся и покачал косточкой в воздухе, привлекая внимание разыгравшегося щенка. Тот с восторгом кинулся к нему, встал на задние лапы, высунул язык и устремил на него влюбленный и преданный взгляд. - Держи!
  Косточка улетела к крыльцу, щенок, повизгивая от радостного предвкушения, стремительно бросился за ней.
  -И как давно ты его подкармливаешь? - На самом деле она с трудом сдерживала желание улыбнуться. Маг, медленно, но верно, оттаивал, приспосабливаясь к нормальной и полноценной жизни. Все же ее идея подарить ему Финни оказалась крайне удачной. Стелла не сомневалась, что Илар привык к лисичке и полюбил ее. Хотя, спроси она напрямую, несомненно, будет все отрицать с кислым выражением на лице.
  -С тех пор, как Фирн свихнулся на фоне того, что у него появился новый подопечный. Он вместе с дочерью носится с твоим прытким питомцем, как с писаной торбой. Не удивлюсь, если вскоре он закажет для нее подушку, расшитую золотом и драгоценными камнями, - колдун иронично поиграл бровями, ехидно улыбаясь при этом, - и будет собственноручно таскать ее на руках с этажа на этаж, чтобы она не топтала свои маленькие лапки.
  'Что ж ты этому не препятствуешь? - Мысленно осведомилась Стелла у ворчиловго, черствого и надменного типа, который упорно отказывался признавать свою человечность, и, упаси великие боги! показывать ее другим людям.
  Вместо этого она послала ему уверенную и спокойную улыбку. - Верни ее назад. Думаю, я смогу подыскать для малышки новый дом, если она в очередной раз не поладит с остальными питомцами.
  -Эм, а когда... - начал было говорить ошарашенный Руд, очевидно, удивленный ее словами насчет враждебности Финни к остальной домашней живности. Кому, как не оборотню было знать, что лисичка ладила со всеми. Он, как только выпадало пару минут свободного времени, сразу отправлялся к питомцам, чтобы поиграть и повозиться с ними.
  Но не договорил. Беззвучно открыл и закрыл рот, выпучив глаза, как выброшенная на лед рыба, и жалобно взглянул на Мэйта, ответившего ему ироничным взглядом. Крепко сжав подрагивающие от смеха губы, он кивком указал на Фиону. Ведьма раздраженно помахивала веником, и смотрела на беднягу Руда тяжелым, пристальным и неестественно-непроницаемым взглядом. Изумрудные глаза словно закрыла темная пелена.
  Сразу становилось понятно, что именно она являлась причиной странной немоты оборотня, едва не проговорившегося по незнанию.
  Маг на маленький, но выразительный инцидент не обратил никакого внимания. Или умело сделал вид, что ничего странного не заметил. Вместо этого он поднял голову, рассматривая голубые небеса, подернутые легкой дымкой, белоснежных облаков над собой, и печально поинтересовался, будто обращаясь к ним. - Вернуть ее тебе? И тем самым разбить сердце Фирну? Он мне такого подлого поступка точно не простит. Соберет вещи, обвинит в бесчеловечной, вернее, беззвериной жестокости, и уйдет подыскивать новое место для службы. Понравилась, да? - Колдун улыбнулся щенку, который с довольным ворчанием сгрыз лакомство и вернулся за добавкой. Упав на спину, собака задрала вверх все четыре лапы, и закрыла глаза. Затем приоткрыла левый, хитровато поблескивающий, и уставилась на колдуна, напрашиваясь на похвалу.
  -Ты что, дрессируешь его? - Стелла проследила за очередной косточкой, полетевшей на траву. Щенок быстро вскочил, поймал ее налету и умчался со своей добычей за дом.
  -И в мыслях не было, - честно солгал Илар. Сощурившись, он приглушенно чихнул, помотал головой и вытер заслезившийся уголок глаза. - Он с самого начала так странно себя ведет. Может, все дело в этих вкусняшках, покупаемых для лисички? Хотя, - засомневался он, - попробуй ее заставить что-нибудь сделать. Эта хитрюга отказывается выполнять трюки, умело прикидываясь необучаемой. - Поняв, что проговорился, Илар свирепо уставился на нее.
  Стелла ответила ему невинным взглядом и очаровательной улыбкой, от которой на ее щеках появились ямочки. Ведьма делала вид, что ее целиком занимает разноцветная крупная бабочка, вьющаяся возле горняка. Оборотни прикинулись глухими...
  -Амана, - несчастно простонала Лана, по пояс высовываясь в окно, - выслушайте меня, пожалуйста. К вам пришел посетитель. Сказал, что по срочному, не терпящему отлагательств, личному и очень деликатному делу. Просил его принять...
  -Проводи его в мой кабинет, - Стелла не сдержалась, провела пальцем по зачарованному кольцу, в свое время навязанному ей колдуном, и серьезным тоном произнесла, - Илар, у нас новое дело...
  -Я в курсе, - колдун не оценил по достоинству ее шутку, зато остальные не стали отказывать себе в возможности немного повеселиться. Правда, старательно маскируя смешки приступами кашля...
  -Ох, амана, и еще кое-что, - исчезнувшая было в доме кошка вернулась на свою позицию, свешиваясь через подоконник вниз, - это вампир.
  Фиона выглядела так, словно кто-то коварно подкрался к ней со спины, с силой ударил по голове тяжелой доской, и с коварным и подленьким хихиканьем быстро скрылся, пока ведьма приходила в себя после удара и неожиданности.
  Илар прожег ее яростным взглядом - можно подумать, она вывесила на двери агентства специальное объявление, в котором говорилось о предоставлении скидки вампирам - и мрачно, с шипящими злыми нотками предупредил. - Я иду с вами.
  -А ты почему так настроен по отношению к вампирам? Их вон даже Лана не боится!
  -А чего их бояться? - Кошка широко улыбнулась. - В мое племя нередко наведывались вампиры. Они проводили в пустыне какую-то исследовательскую работу. Между прочим, они очень сдержанны, воспитаны и обходительны. И без причины ни на кого не кидаются, как принято считать. Они мне чем-то оборотней напоминают, кстати... Тоже имеют вторую личину, ну или ипостась, но не используют ее без крайней необходимости. Моя мать, к слову, дружила с одной вампиршей. Она детей очень любила, постоянно приносила нам всякие игрушки и вкусности...
  -Исследовательская работа в пустыне? - Сдавленно, едва слышно, повторила за девушкой Фиона, правда, без всякого восторга. И простонала. - Вампиры в пустыне? Драконий хвост, такими темпами ифриты побрасают свои вулканы и на север переберутся, русалки устроят акцию протеста против беззаконной дискриминации и потребуют себе на постоянку ноги, единороги станут выпрашивать второй рог, а болотная нечисть переквалифицируется и начнет выращивать клюкву на продажу!
  -Нормально я к вампирам отношусь, я с ними частенько пью, - колдун сквозь зубы выдавил какое-то замысловатое проклятье, и торопливо добавил, - чай! - И поспешил исправить ситуацию. - Просто я прекрасно понимаю, что вампир не стал бы обращаться в агентство, если бы его совсем не прижало. Значит, дело серьезное.
  -Мы не узнаем, зачем ему понадобилась наша помощь, если будем стоять здесь и гадать, - справедливо заметила Стелла и направилась к дому. Поравнялась с сундучком, коварно улыбнулась, указала на него пальчиком и капризным тоном маленькой избалованной девочки велела. - И подарочек мой не забудь. Я хочу посмотреть, что же находится внутри этой прелестной вещицы!
  Взбежав по ступеням, она терпеливо дождалась, пока маг, выдающий в ее адрес какие-то язвительные комментарии себе под нос, поднимет сундучок и присоеднится к ней, и вошла в дом. Навстречу ей метнулась Лана, чудесным образом успевшая привести в порядок свой внешний вид. Избавившись от скособочившейся повязки на голове, она сняла передник и перчатки, расчесала волосы, и, как ей показалось, даже слегка подкрасила глаза. А вампиры ей действительно нравятся, оторопело подумала Стелла...
  Дверь за ее спиной громко хлопнула. Фиона с сердитым видом целеустремленно прошла мимо нее по направлению к кабинету.
  -А если он на тебя бросится? - Коварно полетел ей вслед вопрос колдуна.
  Ведьма оглянулась через плечо, снисходительно улыбнулась и поведала. - Я на Лилайн воздействовала без особого труда. Вампиры, оказывается, вообще натуры тонко чувствующие. Оскалит клыки и отправится на лужок травку жевать. Глазом не моргну, заставлю поверить, что он - безобидный милый зайка...
  -Я с ней больше ругаться не буду, - пробормотала себе под нос Лана, убедившись, что ведьма отошла на значительное расстояние, - а то еще в собаку превратит! Буду весело за своим хвостом гоняться и на посетителей лаять!
  -Она не может превратить тебя в собаку, - Илар вздохнул и поправил самого себя, - вернее, может. С помощью магии. Но ты очень быстрая, поэтому с легкостью уйдешь от заклятья. А говорила она о ментальном воздействии. Действительно опасная и непредсказуемая штука. И мне, признаюсь честно, не нравится, что твоя сестра, Звездочка, ее использует.
  -Вот и скажи об этом Фионе. Наш последний спор на данную тему закончился победой в ее пользу. Она сказала, что в течение пяти лет развивала свои способности не для того, чтобы теперь забыть о них. Крыть мне было нечем...
  Ведьма не вошла в кабинет. Она нетерпеливо ждала их у приоткрытой двери. Стелла усмехнулась над ее раздраженным сопением, повернулась к сестре и наставила на нее указательный палец. И тоном, не допускающим возражений, произнесла. - Веди себя вежливо и приветливо...
  -А ему ты почему такое не говоришь?
  -Я не могу требовать от человека невозможного, - с улыбкой парировала она, лукаво подмигнув ведьме.
  Она первой вошла в кабинет, оглядываясь по сторонам. Высокий худощавый мужчина, облаченный в черную форменную одежду стражников, стоял у стола. При виде ее он приветливо склонил голову и глубоким, бархатистым тоном произнес. - Добрый день. Вы, должно быть, Стелла Севьер?
  -Все верно, - она пробежалась по мужчине оценивающим внимательным взглядом. Вампир выглядел, как человек. Красивый и подтянутый, с безукоризненно-правильными утонченными чертами, роскошными черными локонами и матовой загорелой кожей. Теплые карие глаза прищурились - он рассматривал ее в ответ.
  -Внутренний голос мне подсказывает, что дело в этом, - колдун, не здороваясь, подошел ближе к вампиру и невежливо ткнул в форму пальцем.
  -Похоже, мне повезло, - вампир и бровью не повел. Только слегка нахмурился, задумчиво хмыкнул и неуверенно спросил. - Илар Шагрен, если не ошибаюсь? По крайней мере, мой брат описывал вас именно так...
  -Брат? - Колдун скептически изогнул уголок губ и поинтересовался. - И как зовут вашего брата?
  -Дакрейн Эсс Вантар.
  -А вы - тот самый малолетний и умненький любимец семьи, который отравлял его жизнь много лет подряд, - Илар с непроницаемым лицом спросил. - Прэйт Эсс Вантар, не так ли?
  -Уже пару месяцев как не малолетний, а совершеннолетний, - вампир, не споря в остальном, повторно склонил голову в вежливом поклоне, сопроводив свои действия усмешкой.
  -Моя сестра Фиона, - Стелла указала легким движением руки на ведьму, и присела на диван.
  -Наслышан. Леди Лилайн Эсс Тирайн находится под таким сильным впечатлением от знакомства с вами, что собирается назвать свою первую дочь в вашу честь.
  На лице женщины появилось страдальческое выражение, но она мужественно сдержалась. Только вздохнула, бросила в ее сторону обвиняющий взгляд, и устроилась в кресле. Стелла сделала вид, что ослепла.
  -Вы хотели встретиться со мной по важному делу, - припомнила она слова Ланы. - Что у вас произошло?
  -Как проницательно догадался господин Шагрен, случилось это, - вампир коснулся кончиками пальцев рукава своего форменного одеяния, - я прибыл в город пару недель назад. Прошел положенные процедуры и получил разрешение на проживание в городе. Вчера утром глава Хантара предложил мне устроиться на службу в крепость. Наверное, нет нужды говорить, что я, не раздумывая, согласился? Вчера вечером я получил знак стража и форму, а сегодня, раньше времени, с прогулки в парке вернулась заплаканная и перепуганная няня моих маленьких племянников и сообщила о том, что дети таинственным образом пропали. Конечно, я должен был сразу заняться поисками, выследить похитителей, забрать детей и свернуть шеи негодяям, осмелившимся украсть мою племянницу и племянника. Но ведь именно этого от меня и ждут, чтобы подтвердить, что я - отвратительное и кровожадное чудовище. И мне не место в Златогорске. Как и моей семье...
  -Быстро же они начали действовать, - колдун засунул руки в карманы узких брюк и прошелся по комнате, - глава Хантара едва успел официально утвердить свой указ, а его противники уже выбрали первую цель. Думаю, на этом они не остановятся, и будут продолжать до тех пор, пока неугодный им приказ не отменят, а нечисть не выгонят из города.
  -В первую очередь, нужно найти детей, - Стелла решительно поднялась. Она своими руками готова была задушить каждого, кто имел отношение к похищению. Какая разница, к какой расе принадлежат малыши? Они всего лишь маленькие, беспомощные и испуганные дети! Сжав руки в кулаки, она стиснула зубы, и постаралсь успокоиться, чтобы скрыть свое истинное отношение к происходящему.
  -Начнем с дома или парка? - Деловито осведомилась Фиа, быстро вставая следом за ней. - Или разделимся?
  -С дома, пожалуй, - Илар задумчиво коснулся подбородка и с намеком взглянул на ведьму, - думаю, стоит начать сначала.
  -Не волнуйся, - стоило им перенестись к очаровательному двухэтажному особняку в центре города, сложенному из кремово-белого камня, окруженного небольшим садиком, маг шагнул к ней. Осторожно коснувшись губами ее щеки, он тихо сказал. - Они не посмеют причинить вред детям. Понимают, с кем связались. Да и глава Хантара, если правда всплывет наружу, сразу же подпишет им смертный приговор, если кто-то из них хотя бы пальцем тронет малышей.
  -Похитители уже причинили им вред, Илар, - Стелла отвела взгляд в сторону, чтобы не видеть лица мага. - Мы не знаем, где эти мерзавцы держат детишек. Может быть, они сейчас сидят в каком-нибудь грязном и холодном подвале...
  -Ты же доверяешь моему опыту? - Без обиняков спросил колдун. Дождался утвердительного кивка, и продолжил. - Поверь мне, с детьми все в порядке. Похитители не станут им вредить по еще одной веской причине. Когда вампир нападет на помещение, где держат малышей, они постараются обставить все таким образом, что именно он останется во всей этой темной истории виноватым. Скорее всего, за спинами похитителей стоит кто-то еще. Они используют их в качестве расходного материала, затем отправят туда стражей, а детей под шумок вернут домой. Вот и получится, что вампир, не прослуживший в Хантаре и суток, обезумел, напал на горожан и жестоко убил их. И пусть Прэйт станет доказывать обратное, слушать его никто, ну, кроме твоего брата, не станет.
  -Хороший ход, - тихо сказала Фиона. Она криво усмехнулась. - На что только не идут люди ради достижения своих целей. Какими бы сомнительными они не были. - Она покосилась на колдуна. - Отвлечешь вампира? Я хочу осмотреть дом и поговорить со слугами. Особенно, с няней...
  -Если все так, как ты говоришь, к похищению имеют отношения и стражники, - Стелла прищурившись, наблюдала за тем, как ведьма идет по выложенной камнем дорожке к дому. Прэйт Эсс Вантар, демонстрируя немалое мужество и выдержку, стоял неподалеку от них, сохраняя завидное спокойствие.
  -Пусть тебя не обманывает его внешнее равнодушие, - Илар, казалось, внимательно осматривает улицу, на которой стоял дома вампира, но ее быстрый взгляд все-таки не упустил из внимания. - Вампиры обладают незаурядным самообладанием.
  -Ты знаешь его старшего брата? - Поддерживать разговор она не хотела, но сомнения и тревога уже запустили свои щупальца в ее душу, поэтому она постаралась отвлечься от дурных и страшных мыслей хотя бы за счет объяснений мага.
  -Да, познакомился, когда жил в Виттаре. Похищенные дети, скорее всего, дочь и сын их сестры, безвести пропавшей полтора года назад. Дакрейн часто говорил о них. Его племянники остались круглыми сиротами, отец умер за пару месяцев до их рождения. Он хотел забрать малышей в свой дом и воспитывать самостоятельно. Но его служба при дворе верховного лорда не позволяла ему уделять детям досточное количество внимания. Видимо, поэтому младший брат взял их под свою опеку.
  -Почему он решил перебраться в Златогорск? Да еще с маленькими детьми? Надо у него спросить. Может, мы ошибаемся и похищение - дело рук кого-то из родственников, не согласных с его решением поселить детей в человеческом городе?
  -Он переехал сюда, потому что отец малышей - человек. Они полукровки, любовь моя. Судя по всему, вампир хочет, чтобы они выросли в той среде, в которой родился и воспитывался их отец.
  -А их мать? Неужели братья прекратили ее поиски?
  -Шутишь? Семья Вантар, в том числе близкие и дальние родственники, друзья и знакомые ни на день не прекращали поиски. Ее ищут по всей Виттаре. К сожалению, безуспешно...
  -А этот Дакрейн, неужели он не просил тебя попробовать найти ее?
  -Хамелеон прав, ты чересчур проницательна для простого человека. Просил... Но я не смог отыскать пропавшую вампиршу.
  -Почему? - Не сдавалась Стелла. Ей не понравилось выражение лица мага.
  -Потому что она не хочет, чтобы ее нашли, - коротко ответил колдун, и повернулся к Прэйту, - пойду, займу его чем-нибудь...
  Но не успел. Фиона, как раз взявшаяся за ручку приоткрытой входной двери, застыла столбом, затем напряженным тоном позвала. - Стелла!
  -Пойдем, она явно хочет видеть тебя, а не меня, - она поспешила к сестре.
  Вампир, поколебавшись, устремился за ними.
  Ведьма нетерпеливо поджидала ее, постукивая каблуком по каменной степени. Подавшись вперед, она быстро зашептала ей на ухо. - Попроси Илара провести проверку. Он поймет, о чем идет речь.
  -Ты что-то нашла? - Тревога усилилась, а стальной обруч, стягивающий ее голову, сжался еще сильнее.
  -Нашего первого похитителя. Вернее, пособницу. Нянька детей согласилась отдать их за приличное вознаграждение. Потом разыграла сцену в парке, и зареванная вернулась домой, ломая руки и причитая. Она не слишком жалует высшую нечисть, поэтому по поводу своего поступка не испытывает ни малейшего сожаления или раскаяния.
  -Зачем же она устроилась на работу в дом вампира? - Ледяным тоном спросила Стелла. Пальцы сами собой сжались. Она бы с огромным удовольствием стиснула в них не воздух, а шею мерзкой гадины, подвергшей жизни детей опасности.
  -Он хорошо платил, - прозаично улыбнулась Фиона. И поморщилась. - Я едва подошла к дому, как она стала закидывать меня различными образами. Она боится, что ее вычислят и поймают, поэтому ее истерика - настоящая...
  -Илар, ты не мог бы, - начала Стелла, оборачиваясь назад. Уткнувшись в худую грудь мужчины, она смущенно кашлянула. - Что ж, ты в курсе...
  -Прикажите слугам собраться в одной комнате, - маг уже отвернулся к вампиру, - но не сообщайте, что среди нас есть маг.
  -Вы подозреваете кого-то из слуг?
  -Я просто хочу их допросить, - Илар жутковато улыбнулся, - с помощью силы. А, да, и это законно... Для меня, по крайней мере...
  -Поверьте, ради племянников я готов на что угодно, - мрачно заверил его Прэйт. Они посторонились, давая мужчине дорогу.
  -Меня уже тошнит от нее, - ведьма с исказившимся от отвращения лицом отвернулась от входной двери, на мгновение закрыла глаза, затем облегченно и удовлетворенно вздохнула. - Так гораздо лучше... Не могу больше слышать безмолвные, полные ужаса, вопли мерзавки-няни. Девица, судя по всему, не отличается большим умом. И только сейчас начинает понимать, во что вляпалась из-за своей жадности.
  -Я все равно допрошу остальных слуг, - Илар галантно пропустил их вперед, в просторный и светлый холл, оформленный белоснежным мрамором, - хочу узнать, как они относятся к службе у своего нового хозяина. Нам ведь не нужны сюрпризы, верно?
  -Тогда нам придется завязать ей рот, - Фиона указала на Стеллу, вопросительно и слегка обиженно вскинувшую брови после ее заявления.
  -В честь чего? Если ты не заметила, я вообще молчала!
  -Ты сказала, что вампиры скоро начнут перебираться в Златогорск! И - пожалуйста - вот они!
  -Я, просто-напросто, не обделена здравым смыслом! - Возмутилась она. - И причины, которые заставили меня так думать, я объясняла!
  Она протянула руку вперед, мстительно прищурилась и сильно ущипнула сестру за руку, обнаженную округлым вырезом на рукаве блузки. - А это тебе за предложение завязать мне рот! Будешь знать!
  -Добро пожаловать! - Из боковой двери показалась миловидная невысокая пышнотелая женщина в шелковом сером платье. Она присела в реверансе, и улыбнулась, поднимая глаза. И застыла, с ужасом глядя на мужчину, узнавая в нем колдуна, прославившегося на весь город дурным нравом и отвратительным характером. Затем, справившись с собой, прошептала. - Господин всех слуг собрал в столовой. Прошу, проходите... - Ее голос задрожал. Она торопливо подняла руку и вытерла скользнувшую по щеке слезу. - Простите, как представлю, что малыши одни в каком-то страшном чужом месте!
  Серебристое сияние охватило экономку, Стелла не сомневалась, что она занимает именно эту должность, из-за ее манеры поведения, замерцало и сменило цвет на небесно-голубой.
  -Верю, - колдун доброжелательно улыбнулся, - не лжете. И в себя пришли достаточно быстро...
  Стелла беззлобно покачала головой и прошла в комнату, на которую указывала женщина.
  Первое, что бросилось ей в глаза - изысканная роскошь обстановки. Прэйт Эсс Вантар, может, и пошел в Хантар служить простым стражником, но от недостатка денежных средств определенно не страдал.
  -Богатая семья, - методично пояснила Фиона едва различимым шепотом, заставив ее слегка обернуться к ней. Остановившись рядом, ведьма добавила. - Очень богатая...
  Второе, на что она обратила внимание - все собранные экономкой слуги, выстроившиеся в одну шеренгу рядом с камином, а было их здесь человек десять, не меньше, вели себя сдержанно, хотя лица в разной степени отражали волнение, испуг и растерянность. Все, кроме одной девушки... Она сидела в кресле, спрятав лицо в ладонях, заходясь в рыданиях. Ее худенькие плечи, обтянутые желтым платьем с кокетливыми оборочками, тряслись. Она то и дело бормотала себе под нос какие-то невнятные фразы.
  -Нянька? - Она вопросительно взглянула на сестру. Та в знак согласия прикрыла глаза. Стелла с трудом проглотила тяжелый ком, образовавшийся в горле. Крепко сжала губы, с яростью глядя на притворщицу, которая лила слезы, оплакивая отнюдь не пропавших детей, а свою жизнь, стоящую под угрозой. - Будь моя воля, я бы без промедления отправила ее на висилицу!
  -Петля от нее никуда не денется. Она у твоего жениха сейчас живо певчей птичкой запоет!
  Илар на удивление вежливо дождался кивка вампира, который только сейчас, словно догадавшись об их подозрениях, стал проявлять признаки нетерпения и волнения. Он старался держать себя в руках, но бегающий взгляд, нервно прикушенные губы и руки, то и дело сжимающиеся в кулаки, выдавали его.
  -Пожалуйста, приступайте, - он резким движением обвел шеренгу слуг, - здесь все, кого я успел нанять.
  -Благодарю, - медленно отозвался Илар, шагнув вперед. Скривив губы, он пару секунд любовался легким смятением людей, затем хрипловатым голосом пообещал с неприкрытой насмешкой. - Не волнуйтесь, больно не будет...
  Слуги дрогнули, но никто из них даже шага в сторону не сделал. Наоборот, они синхронно, словно сговорившись, подобрались и приготовились. Девушка, рыдающая в кресле, подняла голову только тогда, когда три серебристые вспышки сменились голубоватым сиянием. Колдун переходил от одного человека к другому, медленно и неторопливо, держась на небольшом расстоянии.
  Но Стелла смотрела только на няньку. В больших светло-синих глазах испуг сменился откровенной паникой. Она судорожно сглотнула, с силой впиваясь тонкими пальцами в подол платья. Нервно облизала губы и заозиралась по сторонам. Нет уж, голубушка, никуда ты не денешься...
  Она, как бы невзначай подошла к ней ближе. Остановилась в паре шагов от кресла и улыбнулась девушке - искренне и спокойно. Почему-то нянька не приободрилась, наоборот, стушевалась еще сильнее, вжав голову в плечи.
  -Ну-ну, не нужно так бояться, - мягко произнесла она, - это всего лишь небольшая проверка. Мы понимаем, что никто из вас не поступил бы так жестоко с маленькими детьми. Скорее всего, это чудовищное преступление какой-то негодяй совершил из корысти. Не сомневаюсь, что требование о выкупе скоро поступит, но мы не можем сидеть, сложа руки. Дети могут находиться в большой опасности. Чем раньше мы их найдем, тем лучше. Для всех...
  -Госпожа, - внезапно заговорил высокий, немолодой мужчина, делая шаг вперед. Он смотрел ей прямо в глаза. - Клянусь, мы бы сделали все возможное, если бы могли помочь. Но мы не замечали ничего странного или необычного. Никто чужой в дом не приходил. Мы бы знали, если бы с детьми разговаривал какой-то посторонний человек...
  -Что ты делаешь? - Прошипела Фиона.
  -Приближаю развязку, - просто ответила Стелла, боковым зрением наблюдая за виновницей призошедшего. - Она уже поняла, что бежать ей некуда. И теперь лихорадочно придумывает, как выкрутиться. Не выйдет... Даже если дядя малышей ее простит и пощадит, я - нет!
  -Взять тебя сюда было не лучшей идеей, - Фиона ободряюще сжала ее руку, - детей скоро найдут, милая. Я уверена, им никто не причинит вреда!
  -Мой господин! - Нянька, не выдержав напряжения, сгустившегося в комнате, вскочила с кресла и бросилась в ноги отшатнувшегося от неожиданности вампира. Похоже, мужчина думал о своих племянниках, отвлекся, и не ожидал от нее такого. Вцепившись в его брюки, девушка разрыдалась. - Простите, меня господин! Я не удержалась от соблазна! Мне пообещали золото! Очень много золота, если в парке я отвлекусь на минутку и перестану наблюдать за детьми. Но те люди, они клятвенно заверили, что с ними ничего не случится. Они сказали, что просто хотят вас припугнуть! Выкрадут детей, подождут какое-то время, а потом вернут целехонькими! Мне очень, очень нужны были деньги, которые они мне дали!
  -Лжет. - Холодно констатировала Фиона, наклоняясь к ней. - Никто ничего ей не говорил.
  Среди слуг началось волнение. Люди недоуменно и растерянно переглядывались и шептались.
  -Ну что ж, игру в верю-неверю можно прекратить, - криво усмехнулся колдун, отходя в сторону, - раз это милое создание само во всем призналось. А расскажи ка мне, дорогуша, кто заплатил тебе золото? Как они выглядели? Что на них было одето? А самое главное - куда они отвели детей? Где сейчас держат малышей?
  -Я не знаю, не знаю! - Девушка подползла еще ближе к вампиру, уткнувшись лбом в его колени. - Умоляю, господин, пощадите меня! Не вызывайте стражу, не отправляйте меня в Хантар!
  Прэйт Эсс Вантар смерил ее долгим, немигающим взглядом, без труда расцепил судорожно сжатые пальцы, и отступил назад.
  -Ты понесешь справедливое наказание за совершенное преступление. Какое - решит глава Хантара. Теперь твоя судьба полностью в его руках!
  -Она знает людей, которые забрали у нее малышей, - Фиона пристально смотрела на рыдающую няньку, - двух из них точно!
  -Давай я помогу тебе вспомнить, - короткий взмах рукой, и девушка осела на пол, хватаясь обеими руками за горло. Она старалась сделать вдох, очень старалась, но у нее ничего не получалось. Она жадно хватала губами воздух, но он словно ускользал от нее. - Скоро твоя кожа начнет синеть. Удушье станет сильнее, и ты задохнешься... Конечно, ты умрешь не сразу... Пожалуй, я повторю эту процеду пару-тройку раз, чтобы освежить твою память.
  Колдун подошел ближе, присел на корточки рядом с нянькой, которая, как подкошенная, рухнула на пол лицом вниз, судорожно вдыхая драгоценный воздух. Не поднимая головы, она сипло, охрипшим и севшим голосом прошептала. - Дети в старом заброшенном доме за городом, на пустующей ферме. Это недалеко, всего в киллометре отсюда...
  -Кому принадлежала ферма?
  -Семье Капрос, они уехали...
  -Довольно, - Илар резко выпрямился и поднял руку, останавливая ее, - что ж, ты выторговала себе пару дней жизни.
  -Отведите ее в Хантар, - вампир кивнул слугам. Те бросились выполнять его повеление, не без злорадного удовольствия. Похоже, они тоже радовались тому, что виновные в похищении отыскались так быстро. Двое мужчин подхватили сопротивляющуюся девушку под руки и силой вытащили ее из комнаты. Третий на всякий случай пошел следом.
  -Подождите меня здесь, - Илар подошел к ним, в упор глядя на Стеллу.
  -Мы пойдем с тобой!
  -Стелла, вам там не место! Не надо, чтобы все знали о вашем участии!
  -Пусть идет, - Фиона тронула ее за руку, - это дело нужно закончить как можно скорее, чтобы дети не пострадали!
  Стелла не хотела оставаться в стороне, но вынуждена была уступить. И не напрасно... Не прошло и пятнадцати минут, как колдун, улыбающийся уголками губ, и счастливый вампир, прижимающий к груди двух белокурых очаровательных малышей трех-четырех лет в пестрых летних костюмчиках, которые обхватывали маленькими ручонками его шею, вернулись назад.
  Прэйт Эсс Вантар благодарно кивнул им, хотел что-то сказать, отчаянно закатил глаза и убежал наверх вместе с малышами, вцепившимися в него крохотными пальчиками.
  -Дети сказали, что хотят спать, - пояснил маг, - наверное, помчался их укладывать.
  -Как все прошло? - Стелла встала с подлокотника кресла, и направилась к нему. Илар взял ее ладонь в свою и поднес к губам. - Кто стоял за похищением?
  -Как я и думал, заместитель Демира. Он вел себя совершенно неадекватно, когда я разнимал их в крепости. Я тогда еще подумал, что на скандале и простой драке дело не закончится, и не ошибся. Он так сильно ненавидит высшую нечисть, что готов был рискнуть собственным положением, и постараться обвинить их в чем-нибудь гнусном и вышвырнуть прочь из города. Естественно, он был не одинок в своем желании - вместе с ним в доме было четверо хантарских магов и с десяток стражников. К счастью, детей они сразу заперли в пустующей комнате, поэтому они просто испугались. Но надо отдать им должное, не плакали и не истерили. Терпеливо ждали своего дядю...
  -Что теперь будет с этими негодяями?
  -Ну, главе Хантара придется обзавестись новым помощником, - колдун пожал плечами с безразличным видом, - я не сдержался и свернул мерзавцу шею. А стражников и магов передал в Хантар. Ими, как и продавшейся нянькой, займутся дознаватели. Не сомневаюсь, что завтра на площади состоится показательная казнь. Ну а нам пора возвращаться. Не будем мешать. Прэйт сам придет в агентство, когда поверит в то, что племянники вернулись к нему в целости и сохранности.
   Стелла на мгновение закрыла глаза, мысленно благодаря богов за проявленное милосердие по отношению к детям. Никто не должен страдать - особенно малыши...
  Но не смогла удержаться от вопроса, не дающего ей покоя. Когда они вышли на крыльцо, она повернулась к магу, и спросила. - Так что насчет их матери? Ты сказал, она не хотела, чтобы ее нашли? Но почему?
  -Ты неисправима, - простонал Илар. Подхватив ее под локоток, он быстро повлек ее прочь от дома, приговаривая на ходу. - Никаких новых дел с вампирами! Стелла со скептическим выражением взглянула на него, но благоразумно промолчала...
Оценка: 9.31*5  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com М.Юрий "Небесный Трон 2"(Уся (Wuxia)) С.Панченко "Ветер"(Постапокалипсис) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) Э.Милярець "Сугдея"(Боевое фэнтези) А.Черчень "Все хотят меня. В жены"(Любовное фэнтези) Н.Изотова "Последняя попаданка"(Киберпанк) О.Бард "Разрушитель Небес и Миров-2. Легион"(ЛитРПГ) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) М.Зайцева "Трое"(Постапокалипсис) О.Обская "Возмутительно желанна, или Соблазн Его Величества"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"