Щукин Михаил: другие произведения.

Криашан

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Ссылки
Оценка: 8.42*9  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Как выглядит мир глазами, совершенно отличными от человеческих? Это попытка увидеть происходящие события Объединенных миров с противоположной стороны. Рассказ про жизнь существ, совершенно не похожих на человека, но на которую вольно или нет весьма сильно повлияли известные по прошлым книгам события

Нэстэ 5. .





Глава 1

Глава 2

Глава 3

Глава 4

Глава 5

Глава 6

Глава 7

Глава 8

Глава 9

Глава 10

Глава 11

Глава 12

Глава 13

h3> В конец произведения

Глава 1



Зелёное коричневое поле, боль в правой задней ноге и ощущение холодного ветерка на шее, поднятой клешней противника.
Считалось, что второй цикл начинается, когда отрывочные воспоминания второго превращаются в одну сплошную ленту, чётко объясняющую, что происходило до, во-время, и после события. За первый же цикл принимался период, проведенный в яслях, воспоминаний о котором не было вообще.
У каждого шнатлия он начинается по-своему. И, как правило, это был неприятный момент, связанный с выживанием. Говорят, даже серо-коричневые фермеры проходят Обретение сознания после каких-то событий связанных с угрозой жизни. Хотя, что у них там может случиться на полях.
До этого момента Криишан действительно помнил свою жизнь только короткими вспышками отдельных эпизодов. Чем дальше назад по времени, тем они были реже. Самое раннее воспоминание было ещё в яслях рода. И это вроде как считалось началом перехода на второй цикл. Правда, о том, что это ясли, он начал понимать много позже. А тогда не было никаких мыслей.
В любом случае, это был момент, когда его опрокинул на спину кто-то из его же выводка. Намерение противника не имело никакого значения. И у него самого не было эмоций. Его ударили, он ударил в ответ, или попытался рефлекторно оттолкнуть. Даже этого он не смог бы сказать с полной уверенностью. Воспоминания касались мгновения, когда его правая ного-рука не успев сжаться, нанесла удар в не защищённое подбрюшие сородича и выпрямленный ударный палец глубоко погрузился во что-то мягкое и теплое. Возможно и даже наверняка, такие сцены были и раньше. Но почему-то именно в этом эпизоде запомнилось, как что-то теплое и липкое течет по ного-руке и резкий запах, что пробудил удовлетворение от победы и чувство голода.
Так вырабатываются рефлексы у молодняка в яслях. Сильнейший выживает, остальные из выводка идут на корм. Последующие схватки в яслях не запомнились. Видимо там не было ничего примечательного.
Следующий эпизод воспоминаний касался времени, когда он уже стал заметно старше. Детский сад, в который перевели перешедших на второй цикл, стал основным фоном для всех последующих воспоминаний. Просто это воспоминание было вторым в той череде, на которых Криишан мог сосредоточиться. Это был бой, который бы человечки назвали "все против всех".
Тут не было командиров или наставников. Небольшая ровная поляна. Скорее всего, площадка в вольере для завершающих первый цикл. Мелькают чьи-то тела. Он уворачивается и бьёт сам. Отступает и атакует. Его снова опрокидывают, тень на фоне неба и опускающаяся в ударе кулак четырехпалой руки.
В отличие от предыдущего эпизода, он легко выворачивается из-под удара и встаёт на задние лапы. Короткий бой руками и снова ного-рука решает исход поединка. Только боль от удара в бок заставляет бросить врага и отступить. Он оказывается прижатым к кому-то еще. Имен у них пока что нет. Нет даже кличек. Зачем они тем, кто живет ради того, чтобы не стать пищей для родившихся с ним соседей. На них двоих наседают сразу с трёх сторон, и это вынуждает их действовать вместе. Второй двигается медленнее, и заметно хромает на среднюю левую пару.
Криишиан хорошо помнил, как толчком подтолкнул невольного напарника в сторону того, что атаковал справа. А сам принял удар центрального противника. Третьим был тот, кто уже получил от него проникающий в живот несколько секунд назад. Для участников битва это ничего не значило. Но он медленнее двигался и, этого хватило для определения очередности схватки.
Их пара распалась, но только для того, чтобы через несколько мгновений сойтись вновь около стены и отразить нападение еще одного сородича. И после победы второй не стал атаковать его, а замер рядом, подставляя под удар открытый бок. Он тоже не стал наносить удар.
Воспоминание заканчивалось, также как и первое, резко и без продолжения. На чувстве, сродни удовлетворению, что кто-то подчинился ему.
Так у них начинался второй цикл. На нем определялись первые неустойчивые группы, преимущественно состоящие из двух или трех особей. А надсмотрщики из пятого или шестого цикла выделяли в выводке первых лидеров ещё до того, как у них начинали чернеть крылья.
На втором цикле воспоминаний было больше. Все они отражали непрерывную бойню с себе подобными. Когда один, когда в паре с кем-то. Или даже в тройке. Более или менее мирный эпизод проскочил явно, когда второй цикл вошёл уже в силу. У них всех начали проявляться родовые отличия. По крайней мере, Криишан точно знал, что на его крыльях уже расцвели густой сетью чёрные полосы.
В мирном эпизоде они ели. Что-то добытое ими самими в лесу. Рядом стоял все тот же, ещё первый напарник. Чёрными у него пока были только самые кончики крыльев. И он прикрывал его, уступая право поесть первым. Пожалуй, в этом эпизоде он впервые развернулся к кому-то спиной без опаски. И принял как должное, действия своего подчинившегося ему.
У них уже были наставники. Хотя на всеобщем, все же был более точный термин: "дрессировщик". Они еще не воспринимали словесных команд. По крайней мере в воспоминаниях не было разговоров. Только сигналы, короткие звуки, требующие выполнения определённых действий. И уже осознание угрозы наказания при их невыполнении. Принцип руководства вторым циклом действительно мало чем отличался от дрессировки диких животных. За исполнение команды награда - как правило еда. За невыполнение или неверное исполнение немедленное наказание - короткой схваткой с наставником. Второй цикл физически не мог победить пятый или шестой, с его опытом, навыками и рефлексами, подчиненными разуму. Наставники на глубинном уровне воспринимались как старшие. Им приходилось подчиняться.
Конец второго цикла уже отметился в памяти сразу несколькими почти связанными между собой эпизодами. Вот схватка в вольере. Он точно знал, что это вольер и что означает это слово. Он уже действует с пониманием того, что за его спиной стоят двое, которым можно подставить спину. Друг для друга они уже не враги, не пища. Они уже осознают себя одним выводком, в котором есть вожак. Вожаку подчиняются такие, как он, признавшие его старшинство. А им уже подчиняются другие. Ему, например, подчинились двое. В том числе и тот, первый.
Они вырвались или, что, скорее всего, их выпустили из Вольера. Они несутся всем выводком по тропе. Это еще не единый отряд. Каждое звено старается держать соседей в поле зрения и не подставлять им спины. Криишан знает, что должен двигаться за тем, кому раньше подчинился. Он сильнее, чаще побеждал. Его крылья уже полностью чёрные. Остались только небольшие серые и коричневые пятна на плечах. В нос ударяет неприятный запах чужеродных. Впереди слабые, скорее всего первый цикл или начало второго. Но между целью их вторжения, их едой, стоят другие. Кровавая схватка, боль в разодранной руке, судорогой сводит от удара брюхо. И поспешное бегство от более опытного врага. В памяти разорванные тела сородичей. Эмоций по-прежнему нет. Только ощущение опасности за спиной и острое желание уйти от нее как можно дальше.
Судя по деталям в этом эпизоде, они нарвались на охрану яслей и вольера соседнего рода, перевалившую за третий цикл. А то и его завершения. Им вообще повезло, что кто-то выжил в той схватке. Вожак выводка сумел удержать контроль и увести из под удара большинство выживших, пока вражеский род добивал тех из них, кто в схватке потерял разума. Так из выводка выбивали тех, кто уже отставал в развитии сознания от сверстников.
Марево перехода. Это уже завершение второго цикла. Он знает, что они идут мстить. На той стороне кто-то оборвал охоту сородичей, тоже второго цикла из рода, который будет старшим над всеми. Кто-то неизвестный, не такой как он. Чужак и мягкотелый. Проход, ноги завязли в какой-то жиже. Остальные тоже двигаются с трудом. Угроза со всех сторон. Что-то тонкое и острое впивается под приподнятое от усилий вытянуть из этого месива ногу, крыло. Ещё что-то почти пробивает крыло. А сзади наваливается группа, идущая через переход следом. Толчок сородича в спину помогает. Он почти вырвался за границу ловушки. Но перед глазами пляшут двуногие. Боль. Это главное, почему этот эпизод ему запомнился. А ещё тут были первые эмоции. Стыд и унижение, что такие слабые двуногие смогли перебить почти всех кто отправился на эту охоту. А , таких как он выживших, заставили нестись к обратному переходу даже не помышляя о сопротивлении. Ему еще повезло. В той охоте выжил только один из семи. За то каждый выживший перешёл обрел третий цикл.
Теперь он помнил уже все. Как их начали учить. Своего наставника, показывающего первые приёмы с оружием. Пока только ручным. Сложная техника, это для четвёртого цикла. Для тех, кто уже в полном разуме. И теперь у него не короткая кличка. Наставник дал ему имя. Отныне его называют Криишан. Его напарника, того кто прошел с ним все вольеры второго цикла стали звать Риссхан.
В начале третьего цикла они только учились разговаривать связными фразами. Криишан больше не был безумным животным, руководствующимся исключительно рефлексами и двумя главными инстинктами: выжить и поесть. Но он добрался только до начала пути разума. Теперь он сам один из тех, кто скоро будет контролировать выживших в первых двух циклах. В том числе и тех из своего выводка, кто не прошёл рубеж. Конечно, если они дожили до этого.
Сцена, когда он встал перед своим первым отрядом из второго цикла, была мутной. Здесь не было опасности. Запомнились скорее эмоции. Его признали достойным стать младшим наставником. А его крылья отливают чернотой, на которых отчетливо проступает вензель клана и знак рода воинов.
Правда, сам он пока подчинен коричневому. Из тех, что прошли уже в два раз больше циклов. Он знает, что с ними ему не сладить. Его командир без труда показал, что цвет крыльев и размеры еще не главное в схватке с прошедшим не одну битву на уровнях разума.
Теперь он знает, что кроме рода есть ещё клан. В него входит много родов. И без разрешения командира никого из них нельзя убивать. Даже самого слабого и безумного первого цикла. Ещё есть рабы клана. Больше всего из тех мягкотелых двуногих. Это правильно. Низшие достойны только смерти или служить клану.
И тогда же он узнал, что есть другие мягкотелые, почти равные по силе рожденным в клане. Схватки ними были особенно кровавыми и уносили жизни шнатлий достигших высших циклов.
С мягкотелыми и был связан эпизод, запомнившийся тем, что называлось смятением, и заставивший его начать задавать вопросы. Причем это была самая никчемная раса, называющая себя человеками.
Это произошло уже конце третьего цикла, когда стало понятно, что самым опасным их противником оказалась даже не раса. Всего лишь одна единственная человечка. Даже детеныш, едва доживший до периода самостоятельности. С ней не смогла справиться даже Большая охота всех семи кланов, об объявлении которой он слышал намного раньше.
Его подопечные уже прошли большую часть второго цикла. В памяти осталось множество мелких и крупных набегов на разные земли. Он считался опытным бойцом против серпентинидов. Хотя в схватках с кашьяти опыта его отряду ещё не хватало.
Эпизод в забытом Единым окраинном мире можно было бы назвать незначительным. Его и ещё не скольких бойцов третьего цикла направили для участия в той самой Большой охоте.
Мягкотелые ловцы рабов вызывали у Криишана брезгливость и желание отряхнуть крылья, как от насевшей пыли каждый раз, когда с ними приходилось общаться. Но шнатлии использовали их возможности для преследования добычи. Удивление видимо и было тем чувством, из-за которого этот эпизод оказался зафиксированным в памяти. Они преследовали человечку несколько дней. Ловцы рабов сами были почему-то заинтересованы в поимке человечки и сильно помогли им тогда. В очередном мире они неожиданно столкнулись с аррсари. Эллитным отрядом клана, специализировавшимся на диверсиях. О самой цели их пребывания он узнал только потому, что на время отсутствия командира, его отряд оказался приданным в усиление той операции.
Человечка никак не должна была пересечься со змеелюдами. По всей логике, даже если такая встреча произошла, она должна была затаиться и использовать стычку серпендинидов со шнатлиями в качестве прикрытия. Никакая аппаратура ловцов бы не смогла помочь там, где сошлись лучшие воины клана и серпентинидов. Сам Криишан так бы и поступил.
Но человечка пересеклась со змеелюдами и наплевала на всю логику опытного воина. Он видел труп Кхаррстинали. Один из старшего выводка кастилпа его клана был убит опытной рукой, хорошо знающей уязвимые места шнатлий. Тогда ему повезло ещё в одном: он не был в числе личной охраны члена семьи кастилпа. За допущенную халатность их вырезали всех, не дожидаясь завершения поисков человечки и принца змеелюдов.
Тогда же он узнал, что это не первая его встреча с этой человечкой. Оказывается, это именно она научила двуногих из Белого мира ставить ловушки на шнатлий. И он как раз лично в нее угодил.
Но это не были проблемы бойца третьего цикла. И Криишан выбросил странную человечку из головы. Тем более, что были дела поважнее. Короткая война с кланом Кзаретхи. Набег в окраинный мир, с трудно запоминающимся названием. Сами люди зто назвали вторжением. Но что это за "вторжение" парой сотен тысяч бойцов?
Приказ о придаче его со всем отрядом в усиление отряду аррсари не был чем-то необычным. Его память всколыхнулась от того, что здесь тоже оказались задействованы ловцы рабов. Командиры аррсари выстраивались ловушку прямо в Бездне так, как будто готовились поймать старого, и опытнейшего диверсанта шнатлия из высших циклов. Здесь было все: наблюдение за противником, его отслеживание и засады по всем направлениям его возможного движения. И аррсари совсем не считались с потерями от тварей Бездны. Впрочем, последнее как раз было нормальным. Во внешнем прикрытии использовали второй цикл с начального этапа.
Криишану вместе с еще несколькими бойцами конца третьего цикла, отводили место рядом с возвратным Расколом.
- Какое оружие дозволено использовать? - Уточнил он у командира, давно преодолевшего рубеж шестого цикла.
-Любое. И против нее не выходить один на один. Двойка, лучше тройка бойцов.
- С нею? Это самка?
Вопрос был вполне закономерен. Самки шнатлий из высших циклов редко оставались в полевых отрядах. Их ценность для элиты клана была слишком высока, чтобы так рисковать жизнью в боевых условиях.
- Это самка. - Подтвердил его временный командир. - По сообщениям наблюдателей движется в сопровождении ещё одной самки. Но она опасности не представляет. Обе движутся на лошадях. Осложняющий фактор: их сопровождает молодая ниахара. Потому быть готовыми к бою.
- Разве кланы научились использовать этих порождений Бездны? - Позволил себе недоумение Криишан.
- Причём тут кланы? - Проявил раздражение командир. - Большая охота ведётся против самки людей. После посещения из мира предтеч она плохо себя чувствует. У нас есть шанс наконец-то завершить Большую охоту.
- Мы все здесь только из-за одной человечки? - Недоверчиво переспросил Криишан.
-Да. - Командир выглядел ещё более раздраженным. Но что странно, продолжал отвечать на вопросы незнакомого бойца третьего цикла. - Ей очень сильно везёт при встречах с нами.
- Многоуровневая ловушка с такими затратами только из-за её везения? - Никак не укладывалась ситуация в голове Криишана.
- Если бы ей только везло, Большая охота давно бы закончилась. - Проскрежетал командир. - Это умелый и очень умный враг. Некоторые из нас считают, что ей помогает сама Бездна.
Криишан добрался до назначенного в засаде места и замер, переваривая услышанное. Для него, носящего чёрные крылья на третьем цикле, услышанное оказалось огромным потрясением. Элитный диверсионный отряд клана и целая маленькая армия под прикрытием второго цикла собиралась драться с ОДНОЙ ЕДИНСТВЕННОЙ человечкой. Низшей мягкотелой, достойной разве что быть добычей. Не верить командиру шестого цикла он не мог. Но чтобы шнатлий из высших циклов признал человека достойным противником?! Для Криишана это было чем-то невообразимым, рушащим все основы его личного мироздания. Тем более, что бойцы из основного отряда явно были согласны со своим командиром. А это шнатлии четвёртого и пятого циклов.
Так и не придя к окончательным выводам, Криишан оставил в покое непривычное для себя занятие. Он был уверен, что человечка не пройдёт и половины заготовленной для нее ловушки. И он если и увидит ее, то только мертвой, и скорее всего в виде той части тела, что аррсари заберут с собой в знак доказательства успешно завершившейся охоты.
Бездна не позволяла пользоваться радиосвязью. Но то, что ловушка сработала, обозначили звуки выстрелов из огнестрелов. Криишан считал себя опытным воином. Пусть и третьего цикла. Но все же он тоже командовал небольшим отрядом. В том числе и сам планировал иногда подобные засады. Так что отследить и понять происходящее по характеру шума и его передвижению он мог без особого труда.
И то, что он понимал в происходящем, ему совершенно не нравилось. Судя по доносящимся звукам, добыча и не подумала повернуть назад или попытаться вырваться из ловушки. Человечка рвалась вперед, прямо к Расколу и похоже намеревалась пройти через него.
Саму добычу Криишан разглядел уже на склоне холма. Две всадницы на лошадях, несущиеся галопом. Совершенно безумный поворот на полном скаку, прямо на отсечную группу его удивил. Но как воин и командир, он оценил маневр и даже постарался запомнить, на будущее.
Человечка все же просчитала ловушку и шла по намеченному его командирами пути только до точки, что была нужна ей самой. До этого манёвра все кто был в засаде, были быть уверены в том, что полностью контролируют происходящее. И опровержение этого убеждения дало человечке выигрыш в несколько секунд.
Криишан со своего места мог наблюдать, как две всадницы не останавливаясь, врезались в отсечную группу. А сбоку им на помощь вылетела и пошла параллельным курсом сама Бездна.
По их действиям можно было понять, что добыча прикрывает и обеспечивает проход своей напарницы. Та хоть и отбивалась, как могла, но вряд ли смогла пройти самостоятельно даже заграждение из шнатлий второго цикла. Зачем добыча жертвует собой ради столь малоценной напарницы, он не понимал даже когда начал движение на перехват.
В этот момент он уже полностью признал за истину утверждение командира. Человечке Бездна явно позволяла больше чем кому бы то ни было. Она, не останавливая коня, между двумя короткими схватками, совершила невозможное и оседлала ниахару. И видно было, что эта бестия из Бездны не в первый раз носит свою хозяйку.
Вполне возможно, что человечка с самого начала так и планировала сделать. Обеспечив прорыв к Расколу напарницы, сама она на верхом вряд ли смогла бы уйти от засады. Каким бы умелым бойцом она ни была, против двух шнатлий, считая его самого в перехвате, и целым хвостом преследователей сделать это было невозможно. А вот верхом на ниахаре, как выяснилось, вполне.
Как выяснилось, самому ему повезло дважды. И очень сильно. В первый раз, когда странный серый меч легко скользнул под металл брони и между хитиновыми пластинами и пропорол тело под левым крылом. А ниахара, отбиваясь от второго нападающего, вынуждена была ограничиться только сметающим ударом хвоста. Ранение было тяжёлым, но не смертельным. Он даже сознание потерял всего на несколько минут и успел отбиться от небольшой стайки тварей уже принявших его за обед.
Его напарнику в этой схватке повезло меньше. Клюв хвоста и когти ниахары практически не оставили ему шансов выжить.
Второе везение оказалось связанным с самим ранением. Он не смог преследовать человечек и не прошёл Раскол на ту сторону.
-Опять удача с тобой. - Заяаил Риссхан сразу как он пришёл в себя уже в месте дислокации отряда.
- Какая же удача, если меня достала человечка?
- Сомнительная, это точно. - Не спорил напарник по боям ещё в вольерах выводка. - Тебе всё же сильно достается. Но ты ведь выживаешь. А вместе с тобой и я. Так что какая ни на есть, а удача.
- Но сейчас то почему?
- Отряд аррсари, ушедший в погонную, был уничтожен практически полностью. А в него входили только четвёртый и пятый циклы. Для таких, как ты, выжить в прямой встрече с ТАКИМ противником уже большая удача.
- В смысле "все погибли"? Большинство ушло на ту сторону.
- Странно ты разговаривать стал. Видать хвост ниахары крепко тебе по голове приложил. - Заметил напарник. - Часть легла из них при прямом столкновении перед Расколом, когда ты уже отдыхал на травке. Остальные действительно прошли Раскол и почти достали ту человечку. Да только на той стороне их ждали. Напарницей человечки оказалась гекатесса принцессы Арден.
- Мне это известно. Но это же человечка.
- Не тогда, когда убивают одну из этих сестер. К тому же там оказались рубежники Арден. В этот мир арденцы отправляют старых бойцов из тех кто должен дослужить свой срок.
Последнее кое-что объясняло. С каким бы презрением ни относился третий цикл к мягкотелым человекам, добравшиеся до середины цикла бойцы оценивали врага иначе. Старый воин мягкотелых это еще не дряхлый старик. Зато опытный боец при достаточных знаниях и опыте способный выйти из поединка со шнатлием живым. А рубежники в конце срока службы не могли быть неопытными. И их с той стороны оказалось много, раз это мир куда их специально отсылали для спокойной жизни перед отставкой.
- Наверно и их командир тоже из опытных?
- Он сталкивался с нами в Арнери и во время набегов в Зоаре. - Подтвердил напарник. - Но главное, там была сама принцесса.
Шнатлии не умеют свистеть. Но этот звук удивления с успехом замещался тонким треском приротовых щеток. И воспринимался сородичами точно так же.
Криишан уже понимал, что согласен с напарником. Принцесса Арден была из семьи правящих. А что это значит, уже можно было понять на третьем цикле. В конце концов, воин должен оценивать врага, особенно тех, кто командует вражеской армией. Способности правящих были редкостью даже среди мягкотелых. Но в армии врагов такие командиры тоже встречались. И всегда доставляли неприятности шнатлиям. А тут даже не потенциал, не средние способности, а настоящая признанная правящая.
- Как же она оказалась здесь? Ведь никто не мог знать через какой Раскол пойдёт Человечка.
- Какая разница? - Удивился напарник. - Главное что наших на той стороне встретили гекатессы при поддержке целого отряда опытных рубежников. Да ещё при полном вооружении и со щитами.
Вот это было уже понятно. Вышедшие из Раскола не обладали ни щитами ни лучевым орудием. Огнестрелы, скорее всего тоже были израсходованы, да и что они могли сделать против силовых щитов?
- Захватили в плен?
-Тех не многих, до кого рубежники успели добраться. Как оказалось, эти гекатессы очень не любят, когда убивают одну из них. Да и за человечку они были готовы порвать любого.
Криишан поерзал, устраиваясь на лежанке. Раненный бок вдруг стал очень болезненно реагировать на какую-то неровность.
Но свой первый вопрос он не забыл. И при получении нового назначения задал его командиру.
Элшанхиз был воином четвёртого цикла. В его подчинении находилось несколько десятков таких мелких командиров как Криишан. Но вопрос он выслушал, немного странно склонил голову, разглядывая подчинённого, а потом уложил крылья, показывая, что не счел нужным показывать раздражение.
- Странный вопрос ты мне задал. Мы знали, что гекатесса Лика связалась перед уходом к предтечам со Столицей. И знали, что принцесса Рианна лично отправилась в эту провинцию. Они могли не знать, какой Раскол выберет человечка. Но вариантов на той стороне Раскола всего два. Засада нами была устроена около обоих.
-Но зачем же гекатесса принцессы империи отправилась к предтечам?
-Как выяснилось, она только сопровождала человечку, попросившую ее об услуге.
- Гекатесса сопровождала простую человечку? - В конец усомнился Криишан.
- Странные ты вопросы задаешь. -Повторился Элшанхиз -Очень странные.
Командир задержался с ответом на несколько секунд, которые потратил на пристальное рассматривание подчиненного.
- Гекатессы принцессы Рианны попали в зону эпидемии и заразились смертельной болезнью. Человечка смогла предложить предтечам что-то такое, за что они выдали ей вакцину вместе с технологией её производства. К слову, эта болезнь, хоть и в меньшей степени, опасна и для нас. Попади к нам эти данные, клан мог бы сильно возвыситься среди остальных. И даже если нет, эпидемия бы выкосила многих поданных Арден и несколько провинций рисковали остаться с ослабленной защитой. Мы не только упустили добычу в Большой охоте, но и возможность богатых набегов.
Это было понятно. Клан всегда и везде искал выгоду и места для охоты молодняка. Ослабленные провинции человеческой империи были хорошим полигоном для второго и начала третьего цикла.
Криишан уходил удовлетворенный ответами и не обратил внимания как Элшанхиз долго смотрел в спину удаляющегося командира отделения. Потом достал коммуникатор.
- Криишан, третий цикл. Требуется тестирование.
Получив в ответ подтверждение, удовлетворённо поджал руко-ноги и встал во весь рост.
-Надеюсь, в случае подтверждения старшие не забудут, откуда был направлен запрос, как это случилось в прошлые два раза.
Дождавшись завершения возмущения по связи, Элшанхиз издал трещотку, означавшую лёгкое пренебрежение к услышанному.
-Знаю я вас. В этот раз заявку я подам по всей форме и прошу предоставить копию подтверждения в печатном виде.

Глава 2



Криишану потребовалось несколько дней чтобы разобраться с пополнением отряда, прибывшим взамен погибших. Его напарник Риссхан неплохо справлялся с обязанностями заместителя командира. Но сверх обязательных стандартных тренировок ничего не предпринимал.
С бойцами второго цикла так поступать нельзя. Если запустить слаживание бойцов сейчас, в бою отряд превратится в неуправляемую свору и станет лёгкой добыче для любого противника выше третьего цикла.
У них ещё оставалось достаточно бойцов из тех, кто уже знал как и что надо делать. Так что было достаточно объяснить прибывшим кто тут главный и чьи сигналы лучше выполнить.
Тройка из незнакомого офицера четвёртого цикла и двух бойцов конца третьего появилась на площадке как раз, когда отряд выстроился для отработки атаки на имитацию вольера.
- Командир Криишан? - Скорее утвердительно поинтересовался офицер. - Вам надлежит передать командование заместителю Риссхану и проследовать с нами.
Криишан молча покосился на двух бойцов. Это точно был завершающий этап третьего цикла. С такого расстояния рассмотреть три полосы на правом плече и несколько соответствующих точек было нетрудно. У него самого точек было в два раза меньше. Один на один с этим четвертым циклом он, быть может, еще бы и потягался. Вряд ли у штабного было больше опыта, чем у него. Но с тремя сразу лучше не связываться.

Новое место службы чем-то напомнило ему ясли. Небольшая площадка, с высоким забором и столь же много шнатлий. Разница заключалась лишь в том, что драться им здесь запрещалось. При первом же построении это было наглядно продемонстрировано командиром пятого цикла и его двумя замами. Неизвестный Криишану боец попытался показать себя привычным способом. И сразу оказался вызван на бой. Третий цикл не самый лёгкий противник. Но короткая схватка перед строем закончилась выносом останков не успевшего стать их соратником бойца.
-На этом надеюсь глупцы закончились и остальные обратят внимание на запрет. -Проскрежетал командир Шаархнес, даже не сдвинувшийся с места. - Всякий затеявший драку, будет вызван на бой перед строем с кем-то из командования. Последствие такой схватки вы видели. Замечу еще, что вокруг академии достаточно вольеров где не отказываются ни от какой пищи.
Криишан переключил внимание на замершего зама нового командира, благо он не человек, и определить куда смотрит из строя никто не сможет. Точно четвертый цикл. На его плече можно было увидеть полосы. К тому же, далеко прошедший по направлению к пятому. Сходиться с таким было смертельно опасно для любого из стоящих в строю бойцов.
Новая служба была странной. Их не выпускали за пределы забора иначе как в сопровождении старших. И гоняли не меньше чем второй цикл. Одновременно им давались теоретические дисциплины.
Читать его, как командира отделения обучили еще в начале третьего цикла. Чтобы прочесть приказ, больших навыков не надо. Но как выяснилось, книги, что электронные, что изданные, требуют иного навыка. Его начали учить скоростному чтению.
- Для чтения печатных материалов необходимо производить мелкие движения всей головой. - Объяснял новичка преподаватель. Теперь так называли наставников и было их несколько. - Без разницы в каком направлении. Можно так же просто поворачивать голову на небольшой угол. Вам что-то непонятно Криишан?
-Хотел уточнить, наставник. Я наблюдал, как читают большие книги мягкотелые. Их движения головой в этом процессе не столь целенаправленны, как вы показали.
Наставник замер на мгновение, даже встопорщил кончики золотисто-чёрных крыльев, в раздражении. Криишан приготовился выслушать привычную отповедь от старшего. Но к удивлению всех в группе, наставник просто переложил крылья за спиной и ответил спокойно.
- Верное наблюдение, курсант. Я хотел бы уточнить, где именно вы наблюдали мягкотелых за столь странным занятием?
- Присутствовал несколько раз на переговорах в качестве охранения. При совместном прочтении многостраничных документов разница в манере чтения между шнатлием и мягкотелыми была сильно заметна. Потому и запомнил.

- Все верно. Мягкотелые имеют подвижные глаза. Как правило, это парные органы разного вида, расположенные в верхней части тела. Есть исключения, но это не принципиально. Мягкотелые, например люди или как вы их чаще называете 'человеки', обладают природной способностью воспринимать статичное и динамичное изображение одновременно.
Преподаватель помолчал, и поняв что вопросов не будет, продолжил:
- Наши глаза имеют ячеистое строение. Наш мозг воспринимает фрагменты от каждой ячейки и объединяет их самостоятельно. Статичные объекты для нас практически невидимы до тех пор, пока они или мы сами остаёмся неподвижны. Динами нашим мозгом воспринимается по изменению какого-либо фрагмента в конкретной ячейке глаза. Преимущества и недостатки разных типов зрения не всегда очевидна даже для специалистов. Плюсы нашего зрения выражены в том, что мы контролируем все пространство вокруг себя. Даже у себя за спиной мы способны видеть окружающий мир с одинаковой четкостью. В бою фасетчатое зрение позволяет быстрее распознавать угрозу и реагировать на неё, не отвлекаясь на множество малосущественных деталей. Минусы собственно в том же. Неподвижные объекты, остающиеся в фоне, нашим мозгом воспринимаются как несущественные, то есть неопасные детали окружающего мира и игнорируются. Они становятся как бы невидимыми. У нас практически нет перспективы на значительном удалении объекта. Для наблюдения за неподвижным объектом или определения расстояния нам требуется многократное смещение точки зрения целиком. То есть, двигать головой. Что затрудняет использование оружия дальнего действия без специальных приборов.
Зрение людей имеет такое понятие как угол и поле зрения. У разных рас он различен. Но практически всегда такое зрение делит поле на периферийное зрение, где аналогично нашему, воспринимаются только наиболее резкие детали окружающего мира и динамику. И центральную область, в которой внешний мир воспринимается максимально чётко. Парность глаз позволяет им на уровне рефлексов определять дистанцию даже на значительно удалении. Поэтому их огнестрелы и лучевое оружие оснащаются простейшими прицелами не пригодными для нас. В части чтения, люди видят неподвижный текст, и способны считать его целиком не поворачивая головы. Им достаточно просто научиться распознавать письменные знаки. Поворотом глаз они отслеживают отдельные знаки и слова по строчке.
Преподаватель недовольно покосился на Криишана, собравшегося что-то уточнить. И тот послушно заткнулся, решив дождаться окончания лекции.
- Шнатлии, часто практикующие чтение, могут прочесть печатный лист целиком не прибегая к дополнительным ухищрениям. Но обычно, рефлексы нашего мозга не позволяют нам сосредоточиться на статичном изображении. Именно поэтому на начальном этапе приходится обеспечивать ложную динамику через постоянное покачивание или поворот головы. Я понятно ответил на ваш вопрос, курсант?
-Да. Но тогда получается, мягкотелые в чем-то превосходят нас?
- Вы переведены сюда, в том числе и для того, чтобы узнать, в чем именно сильнее ваш противник и использовать это в последующих войнах. Особенности восприятия внешнего мира разными расами могут оказаться в основе расставляемых ими ловушек.
Криишан замер, готовясь слушать. На несколько странных движений, явно обозначавших внимание преподавателя сосредоточенное на нем, он по привычке не обратил внимания.
За какой-то месяц в их отряде произошло ещё несколько коротких схваток. Кое кто все же пытался установить своё лидерство привычным способом. Двоих унесли по частям. Еще трое тихо исчезли сразу после излечения в лазарете. Криишан узнал, что их вернули по месту прежней службы. Сам он держался. Хотя иногда приходилось трудно. Особенно в присутствии заведомо слабого соседа. Но выяснилось, что в теории он далеко не самый сильный в отряде.
Спустя месяц, немного озадаченный отсутствием назначения на утреннем разводе, Криишан замер перед командиром группы.
-Тебе не дано назначения, потому что его нет. - Шаархнес говорил ровным голосом, не выказывая раздражения или каких либо иных эмоций. - Тебе туда.
Двери, или скорее ворота расположенные в самом дальнем конце их вольера открывались крайне редко. За все время, что Криишан здесь провёл, это случалось только дважды. Теперь они открылись для него. Без торжественных речей, без проклятий. Просто открылись и тут же захлопнулись за спиной.
С той стороны никаких страшных тайн не оказалось. Те же стены, точно такая же площадка для построений. Разве что тренировочных полос было всего две вместо десятка. Но на это Криишан обратил внимание позже. Главное отличие было в парке, расположенном за казармой и зданиях, расположившихся в нем.
Его встретили и без комментариев проводили по главной алее парка, уж очень напоминающего виденное в мирах мягкотелых. Встречные шнатлии уступали его сопровождающему дорогу и не скрывали любопытства, разглядывая его самого.
Академия. Не сказать что это для него новое слово. Просто до сего момента смысла в нем было не больше чем в названии неизвестного мира.
- С момента, как ты прошёл ворота, при любых обстоятельствах в пределах этих стен тебе запрещены поединки. - Вместо приветствия начал хозяин кабинета, к которому он вошёл. - На четвёртом цикле голова должна командовать телом, а не наоборот. И тебе предстоит подчинить разуму свои собственные рефлексы. Я Лашнерксил, буду твоим наставником на этом пути. В академии преподаю тактику и занимаю должность декана этого факультета. По твоей квалификации командир полка, шестой цикл.
- Я не успел забрать свои вещи из казармы. - Нейтрально констатировал факт Криишан.
- Уходящим из фильтрационного вольера запрещено общение с остающимися там. - Выдал Лашнерксил, добавляя категоричности жестом отрицания. - Это вредит программе отбраковки кандидатов для дальнейшего обучения. Свои вещи ты получишь к вечеру. Сегодня день для ознакомления с обстановкой. Два стандартных триместра составляют первый цикл обучения. Если справишься, получишь триместр практики в качестве командира своего отряда. При подтверждении статуса, два года обучения в том же режиме. Закончишь курс, получишь подтверждение первого уровня и станешь полным офицером. Вопросы?
- Обретение предыдущих циклов я помню, но не понял, что стало для меня критерием четвёртого цикла.
-Твои вопросы. - Новый командир даже изменил положение ного-рук, показывая что официальная часть закончилась, но он готов все же немного потерпеть присутствие подчинённого. - Третий уровень не задаёт вопросов не касающихся его не посредственных функциональных обязанностей. На том этапе наш разум ещё не готов к самостоятельному расширению кругозора.
-Человечка? Та, на которую объявлена Большая охота. - Предположил Криишан, вспомнив когда именно услышал замечание о своих странных вопросах.- Но они ведь все погибли
- Отслеживание таких случаев входит в обязанности всех командиров прошедших большую часть четвёртого цикла. Подразделения третьего цикла уже достаточно ценные воины. Лишние вопросы вызывают раздражение и способны погубить отряд в боевой обстановке. Но одновременно это критерий для отбора тех, кто способен к дальнейшему развитию. Погибший командир диверсионной группы нашёл время, чтобы оставить письменную запись в блокноте до начала боя.
-Он ещё и писать умел?
Криишан был поражен. Мелкая моторика для вывода букв на бумаге была для него почти недостижимым искусством. Как и все воины шнатлии, сам он предпочитал пользоваться электронной клавиатурой. Руками же оставлял только малопонятные закорючки. Ну не предназначены руки шнатлий для письма, изобретенного мягкотелыми. А их собственные древние письмена из черточек и знаков были не только сложны, но и требовали слишком большого объема бумаги. По этой причине и остались в древней истории где-то до изобретения механических и электронных приборов.
- Ты тоже скоро научишься. - Правильно понял его реакцию Лашнерксил. - Это обязательный курс в академии и для офицеров среднего звена полезный навык. Особенно при схватках в Бездне.
- Пока я шёл сюда, нам на встречу попалось несколько фермеров.
Жест раздражения заставил Криишана замолчать в ожидании выговора.
- Здесь сразу отказывайся от привычных кличек. Они вырабатывают шаблонное мышление и в дальнейшем будут мешать твоему разветию. Клични - Удобная вещь для циклов первичного развития. Но крайне вредны, даже для среднего звена. У нас действительно существуют гражданские группы. И ты будешь с ними пересекаться на лекциях. В основном это выводки из знатных родов. Среди тех, кого ты называешь фермерами, есть и родичи нашего кастилпа.
- Только их мало осталось.
- Верно. Тем тщательнее надо следить за своими словами. Переступив порог академии, ты несешь полную ответственность за все, что произнесешь вслух.

Представить себе, что шестой уровень, и далеко не из ранних, снизойдет до свободного общения с ним, Криишан до сих пор не мог. В жесткой иерархии военных шнатлий такое было немыслимым.
Новое назначение принесло изменения не только в общении с начальством.
Разницу своего положения он увидел и в новом месте проживания. Как выяснилось, курсантам, то есть ему, полагалась отдельная комната в общежитии. По сравнению с привычной казармой это стало значительным изменением в привычном укладе жизни. Не сказать, чтобы это была большая комната. И обстановка мало отличалась аскетичности казарм. Лежак с жёсткой подстилкой так точно переехал из прошлой жизни, как и штатная тумбочка около него. Новшеством оказался стол, который больше не требовалось ни с кем делить и шкаф для личных вещей. А так же персональный санузел.
Личные вещи, кстати, уже успели доставить в комнату из недавно покинутой казармы. Потоптавшись у входа, Криишан немного неуверенно обошел выделенные апартаменты, заглянул в дверь, за которой оказался индивидуальный санузел, да ещё с душем. И все же занялся разбором вещей. Пусть их не много. Но те, кто собирали их, делали это как придётся. Так что выделенного часа едва хватило, чтобы привести себя в порядок до того, как выделенный для ознакомления с территорией сопровождающий появился в дверях.
- Готов?
-Да.
-На будущее. Двери комнат имеют замки и индикаторы. Когда приводишь себя в порядок или переодеваешься, лучше ими воспользоваться.
-Зачем?
-Так принято. Считается, что быть застигнутым в этот момент, значит попасть в неловкую ситуацию.
-Для меня?
- И для тебя тоже. Но главное, что отказываясь предупредить о своем нежелании видеть постороннего, ты проявляешь неуважение к входящему.
-А если входящему требуется срочный разговор?
-Он оповестит тебя стуком в дверь, как это делают все разумные или свяжется по коммуникатору. Вход без твоего голосового разрешения считается нарушением правил вежливости.
-Ясно. Не понял рассуждений о ситуациях. Но рекомендации принял к сведению.
Проводник в новую жизнь снисходительно наклонил голову вправо.
- То, что ты из рода военных я понял. Где служил?
-Аркхария, Карнэсси. Участвовал....
-Все, все, этого вполне достаточно. - Поспешно перебил собеседник. - Верю, что послужной список у тебя впечатляющий. Но я спросил только о месте службы, чтобы уточнить для себя кое-что?
-Это оскорбление или намёк на него? - Криишан решил для себя уточнять моменты, ранее считавшиеся для него очевидными. Нежелание при знакомстве узнать опыт собеседника в казармах считалось признаком оскорбительного пренебрежения.
-Ничуть. Я сам служил в Криахше, Вэссмиле и Иолтарии. Дыры, по сравнению с которыми твои провинции есть светоч нашего клана. - Новый знакомый даже изменил наклон головы в знак уважения за сдержанность новичка.
- Слышал, о них. Кажется неразвитые колонии.
- Точнее совсем недоразвитые. Просто для выходцев из базовых миров клана некоторые вещи подробно разъяснять не требуется. Например, правила, принятые в общении в академии. Кое-что они усваивают ещё со второго цикла, воспитываясь в родовых домах.
Криишан порылся в своей памяти. Среди сослуживцев, особенно на третьем цикле было немало выходцев из центральных миров. Да и офицеры четвёртого цикла им командовали уже не раз. Теперь он мог припомнить некоторые странности в их поведении, на которые раньше не обращал внимания.
Кое-что становилось теперь понятным. Например, почему офицеры из четвёртого цикла редко оставались в казарме ночевать. И эта странная манера второго цикла перед входом в помещение даже в открытую дверь обязательно стукнуть о косяк так, чтобы на него посмотрели.
Боец тогда быстро избавился от этой привычки. Но она ведь была. И сам он происходил именно из базового мира.
Провожатый тем временем вел его по территории, показывая столовую, учебные здания, место для тренировок. Как пользоваться панелями доступа. Они здесь тоже отличались от привычных по казарме. Попутно вываливая на его уже заболевшую голову, все новые правила.
Оказывается, на приём пищи здесь строем не ходят. Более того, он будет сам определять время посещения столовой. И не будет стандартного набора.
Терпение и последовательность, с которой проводник показывал, как все надо делать, говорила об опыте гида в подобных делах. Даже в самой столовой, почти пустой в это время, он педантично провёл его к стопке подносов, потом посоветовал, что именно взять для начала.
- Пока возьми то, что привычно по стандартному пайку неполного офицера твоего ранга. С остальным определишься сам со временем. - Посоветовал гид и устроился неподалеку в ожидании, пока его подопечный поест.
В конце экскурсии Криишан уже плохо соображал от навалившейся информации. Ему требовалось сбросить напряжение, и желательно как можно более привычным способом. Но даже на полосе препятствий пришлось постараться, чтобы хоть немного прийти в норму. Мешало уже то, что он тут оказался совершенно один.

Тренировки на площадках у него теперь сократились до непривычных, пары часов. По желанию можно было добрать в свободное от занятий время. Но его то как раз становилось все меньше. Весь день оказался расписан по непривычным лекциям, семинарам и практике в лабораториях. А ещё была библиотека.
Криишан формально оказался зачислен в группу таких же как он соклановцев из разных родов, начинающих четвёртый цикл. Только увидел он эту группу уже в конце триместра, который потратил на то, чтобы хотя бы подняться до уровня, когда сможет понимать, о чем идет речь на лекциях.
Впрочем, знакомство с группой тем и ограничилось. Близкое общение для шнатлий было скорее исключением, чем правилом.
Сообщение о вызове кастилпом той самой человечки пришло между двумя лекциями по тактике.
И преподаватели, и студенты обсуждали даже сам факт вызова кастилпом мягкотелого. Сомнения были не в исходе предстоящей схватки, а в самом факте признания за человечкой прав равных шнатлиям. А именно так ими воспринимался круг равных.
С чем и Криишан и попытался поспорить на очередном семинаре.
Крхаэш, преподаватель тактики некоторое время выслушивал его речь, с некоторых пор переполненную эмоциональными оборотами. Потом неохотно переложил крылья и нагнул голову, давая понять, что эта тема ему наскучила.
- Тем, кто считает, что мягкотелые это недоразвитые расы и только по недоразумению считаются разумными, лучше оставаться в армии. - Проскрежетал он, когда Криишан замолчал. - Там полно тех, кто остановился на пороге четвёртого цикла. Здесь, в академии учат думать. В том числе над теми постулатами, что вбиваются в головы находящихся на стадии полуразумных и ранних циклов.
- И что не правильного но в моих словах? - Испытал растерянность Криишан.
- Ты и раньше знал многое из того, что сейчас приходится переосмысливать. Например, то, что шнатлии воюют с мягкготелыми разумными всю свою историю. И далеко не всегда мы побеждаем.
-С паразитами в казармах мы воюем столько же, если не больше. Но никто не говорит о нашем поражении. - Криишан от возмущения даже прищелкнул языком.
-И зря. - Отрезал Крхаэш. - Я о поражении, а не о разумности. Впрочем, паразиты не разрабатывают новых видов оружия, а просто выживают в созданных нами условиях. Если же сравнить цивилизации мягкотелых и шнатлий, то скорее уж приходится признать, что мы проигрываем. Хотя бы по числу контролируемых нами миров. И это, не смотря на такой несопоставимый параметр как плодовитость.
-Уж не хотите ли вы сказать, что они нас превосходят.
- Нет. Но им в своей жизни не приходится проходить многолетние циклы в обретении разума. Ребёнок мягкотелого слаб телом. Но по разуму не уступает нашему четвертому циклу. И если говорить конкретно об этой человечке и предстоящем поединке, то нам всем следовало бы обратить внимание на то, что она до сих пор не назвала своих секундантов.
- Наверно нет желающих идти с нею на смерть. - Криишан даже позволил себе жест пренебрежения, поддержанный одногрупниками. Среди шнатлий такого просто не могло быть.
- Ты ошибаешься. Из того, что я наблюдал в новостных каналах, на сторонни человечки круг равных были готовы выйти ее сестры по гекате. Кроме того, я не исключаю, что брат принцессы заключит официальный союз одним из очевидных способов. И судя по интенсивности общения, этот вопрос обсуждается. Его гекаторы намного лучше подготовлены для предстоящего боя. Но по оценке наших аналитиков, их подготовка до сих пор не завершена и в отсутствие необходимого опыта они не противники кастилпу. Но человечка молчит. И это свидетельствует не только о том, что она хорошо понимает возможности своих сестер и гекаторов брата своей старшей. И теперь ищет выход.
- Что может придумать мягкотелая за три дня? Наш кастилп не оставил ей шансов.
- Она не раз доказывала свою способность находить выход из тупика. Вполне возможно, что трехдневная отсрочка, это роковая ошибка нашего кастилпа. Я считаю, что этой девчонке нельзя было давать время на подготовку.
Крхаэш повернул голову, в жесте осмотра всей аудитории. Но группа молчала, озадаченная высказыванием преподавателя, граничащего с крамолой.

Криишан ушёл с лекции в смешанных чувствах. Слова преподавателя, завершающего пятый цикл привели его в изумление. Но и согласиться со старым профессором он не хотел и собирался продолжить разговор после победы кастилпа.
Поединок транслировался в империи шнатлий и сразу по всем мирам клана. Криишан знал об этом, так как связывался, чтобы узнать новости в своём отряде. Его бойцов пока держали в резерве и постоянно гоняли на тренировки. Так что предстоящий бой в круге равных стал основной темой короткого сеанса связи с партнером по боям в вольерах.
Человечка воспользовалась правом вызванного и так до самого начала боя и не определилась со своими секундантами. Криишан ощутил неладное, когда увидел, наконец, кто именно вышел в круг следом за нею.
Кашьяти и серпентиниды.Сам факт что эти две расы смогут действовать на одной стороне уже был странным. Но вторым потрясением для него и остальных оказалось, кто именно из этих рас принял приглашение человечки.
Представители рода правителей извечных врагов шнатлий не погнушались объявить эту двуногую с хилым телом равной себе. И при этом, ради нее они предпочли забыть даже тот факт, что совсем недавно и с огромными усилиями заключили между собой нечто вроде мирного соглашения.
Крхаэш часто требовал смотреть и анализировать все детали обстановки. И использовал для этих упражнений новостные ролики. Благодаря этому Криишан отметил, что сюрприз, похоже, удался не только для кастилпа, но и всех кто лично присутствовал в зале. По крайней мере, суетливые движения и активная жестикуляция кое-кого из гекаты самой девчонки свидетельствовали об этом.

Как опытный воин, он не мог не отметить слаженности действий девчонки со своими секундантами. Не имело значения, что в паре с кашьяти она дралась как одно целое, а со змеелюдом, как подчиненные боец. Был важен сам факт того, что человечка не однажды тренировалась с этими бойцами. И каждый из них обучил ее своему стилю боя, не погнушавшись адаптировать его к телу людей. Похоже, связь девчонки с этими расами разведка клана проигнорировала, или вообще пропустила. И аналитики при подготовке вызова основывались на недостоверных данных. Если они конечно вообще были.
А в круге человечка легко меняла стиль боя в зависимости в паре с кем оказывалась. А если в какой-то момент оказывалась без прикрытия, и вовсе переходила на человеческую манеру боя, а то и вовсе непонятную Криишану. Это сильно сбивало с толку и не только зрителей. Кастилп со своими секундантами из родичей явно терялся при таком разнообразии боя.
Криишан быстро понял в какую ловушку угодил их кастилп. Какое-то время он ещё считал, что этот временное преимущество человечки с которым опытные воины высших циклов справятся. Но схватка в круге равных затягивалася. А человечка, вопреки сложившемуся стереотипу о своей её расе, и не думала уставать. Ей вполне хватало коротких перерывов, что обеспечивали секунданты. И даже полученные лёгкие раны не могли изменить здесь положение.
Атака с подкатом была неожиданной. Ну кому может взбрести в голову атаковать воина шнатлия с подкатом почти под живот? Это же верная смерть для любого, и не только мягкотелого. Но как оказалось, и в этом правиле были исключения. Человечка легко избежала угрозы быть раздавленной и хорошо выверенным и точным ударом из совершенно неудобного положения заставила всплыть в памяти Киишана короткий инструктаж, полученный еще в середине третьего цикла перед боем набегом на с двуноги. Наставник, или уж скорее дрессировщик, тогда внес изменения в стандартную систему боя и указывал на возможность атаки по ногам. В кратком пояснении указывалось, что такая атака была проведена человеком, проживающим в мире королевства куакш.
Криишан ни разу не сталкивался с подобной угрозой в реальности. Теперь же начал подозревать, кем именно был тот человек. Тем более что у самки проскользнуло несколько элементов обороны, явно подсмотренных у этих земноводных.
Завершение поединка Криишан смотрел почти как второй цикл. Не думая, не понимая, что происходит и как в полусне. Арденцы были настолько возбуждены происходящим, что даже обеспечили прессе доступ к переговорам человечки с секундантами. Наверно это была попытка ответа на манеру вызова человечки, без права вмешаться со стороны Совета контакторов и старших по возрасту.
Только для клана это уже не имело значения. В этот день они остались без правителя и наследников. Человечка уничтожила весь род правителей и одним завершающим поединком добила всех, кто еще мог претендовать на титул кастилпа. Как выяснилось, этим же ударом она лишила их возможности выбора нового рода для правления.
Для клана последствия поединка начали сказываться практически сразу. Уже через месяц в окраинных мирах клана появились армии других кланов.
Криишан, как и остальные воины, бессильно наблюдал, как начинался дележ клановых миров. Кастилпы оставшихся шести кланов не собирались позволить отверженным выбрать новый род правителей.

Глава 3


Их сектор оказался под контролем клана Архисори. Офицеры этого клана появились в академии спустя месяц после Дня поражения.
Криишан понимал, что и сам бы так отнесся к представителю падшего клана. Вся иерархия шнатлий, в каждом из семи, а теперь шести, кланов была построена на жёстком подчинении роду кастилпа. И пусть правитель лично отвечал только за внешнюю политику, а внутренние дела клана отдавались на откуп собору глав знатных родов, это не меняло дела. Как бы Соборы любого уровня не думали, каждый в клане понимал чего стоит вызвать неудовольствие кастилпа. Правитель, глава своего рода был единственным, кто не был никому подчинен. И именно род правителя обеспечивал целостность всего клана.
С гибелью кастилпа и всего его рода они все были лишены самого права называться кланом. И при этом, Верховный Собор клана не мог выбрать нового правителя, поскольку таковым должен был стать победитель в поединке. Разве может стать кастилпом мягкотелая, человеческий ребенок, даже по их правилам находящийся в периоде взросления?
Отсутствие кастилпа переводило весь клан в статус отверженных и лишенных клана. Перестали действовать все межклановые законы и договора. Внутренние же клановые правила чужаками игнорировались сами собой. Каждый род, каждый член падшего клана был обречен теперь стоять перед чужаками в одиночку.
Не закончив обучение, Криишан был направлен обратно в свой отряд. Архисори не были заинтересованы в обучении офицеров из числа отверженных. В этом отношении гражданским шнатлиям повезло немного больше. Специалисты фермеры были нужны всюду. Тем более специалисты лишенные всяких прав.
Воины клана стали расходным материалом во всех стычках, что происходили между кланами при дележе освободившегося имущества. Криишан с горечью осознавал, что их жизни, не зависимо от цикла, ценились теперь ниже, чем второй цикл новых хозяев. Но отказаться исполнять приказы для шнатлия было невозможно.
- Держись Криишан и не дай себя убить. - Все чаще повторял Крхаэш.
Его бывший преподаватель по тактике, был направлен в туже часть и стал непосредственным командиром полка, в который вошел отряд Криишана.
По мере возможности, они продолжали общение. Его бывший учитель пытался поддерживать и обучать всех своих бывших курсантов, до которых мог дотянуться в сложившейся ситуации. Новые хозяева не одобряли такой инициативы, но пока никак не реагировали на его своеволие. Все-таки пятый цикл имеет некоторые преимущества.
Пусть и в качестве расходного материала, но клану архисори были нужны не только первый и второй циклы. Им требовались воины, способные управлять техникой и офицеры, умеющие командовать этим самым расходным материалом.
Обращаться с техникой учили прямо на месте. А про тактику и стратегию для отверженных как-то забыли. Что и пытался исправить Крхаэш.
- Разве нам позволят выбрать кастилпа? - При очередной встрече наедине завел разговор Криишан.
-Вряд ли. - Задумчиво откликнулся бывший преподаватель. - Но все может быть. В конце концов, таким как я это не светит, но став опытным воином и перейдя на следующий цикл, возможно, тебе удастся добиться того, чтобы войти в клан Архисори в качестве основателя своего рода.
- Они вырезали почти все наши ясли.
- Архисори расчищают место для своих выводков. Мы поступили бы так же. - Передернул плечами Крхаэш.
- Но без выводков наш клан обречен.
- Официально, наш клан перестал существовать сразу, как выяснилось, что мы не можем выбрать кастилпа. На я тебе скажу немного крамольную мысль. Клан шнатлий существует, пока есть хоть один из нас, считающий себя его членом.
-Тогда мы с вами рискуем остаться последними. - Невесело заметил Криишан.
- Фермеров гораздо больше чем воинов. И ты зря считаешь, что им все равно. В чем-то их положение хуже нашего.
- Я слышал, на фермах к нашим относятся хуже, чем рабам из мягкотелых.
- Рабы, это имущество за которое заплачены деньги и о котором надо. Бывший клановец не может быть рабом у шнатлия. Зато его можно заставить работать как раба, так как за ним не стоит сила клана. А в случае неповиновения убить, в назидание всей семье, а то и роду.
В худшие периоды Криишан все чаще жалел о не вовремя наступившем четвёртом цикле. На примере своих бойцов, он видел насколько им проще. Без эмоций и лишних вопросов они спокойно приняли новых командиров. Для второго цикла и вовсе мало что изменилось. Они просто исполняли приказы своих дрессировщиков.
Остальным приходилось только сжимать жвала и терпеть, прекрасно понимая, что шансов на изменение ситуации нет.
- Завтра прибывают офицеры из центра обучения архисори, название которого мне, и произносить противно. Все из пятого цикла. - Тем временем продолжал бывший наставник. - Они собираются проверять своих водителей водных судов.
-Тех, что тренировались здесь последний триместр?
-Да. Архисори планируют набег через морской Переход. В составе группы планируется три малых судна, и один командный, средних размеров. По классификации людей малые десантные катера под прикрытием среднего командного.
-Почему используется классификация людей? - Озадачился Криишан.
-Потому что набеги планируется на провинцию Арден.
- .....?
- Чего тут тебе не ясно? Пару месяцев назад Арденцы перехватили караван работорговцев. С ним доставлялся уже приобретённый товар из Окраинных миров. В Более сотни молодых рабов для работы на полях клана Архисори.
- Разве их не сопровождали хозяева?
- Две десятки второго цикла под командованием третьего. - Подтвердил учитель. - На перекрестке их встретили рубежники при поддержке серпентинидов. С известных тебе времен, эти расы начали заключать между собой весьма эффективные союзы.
-Неужели всех клановых воинов перебили?
- Могли бы и перебить. - Проворчала старый воин, и вывел изображение местности с обозначением противника.
Судя по всему, это была карта схватки, составленная им для очередного урока по тактике. Бывшему преподавателю за неимением доступа к обычным учебным материалам приходилось изготавливать их из подручной информации. Криишан давно заподозрил, что у наставника сохранилась неплохая сеть осведомителей. Их новые хозяева не часто делились данными о собственных поражеяниях. А Крхаэш теперь принципиально старался рабирать примеры именно на действиях своих новых хозяев и их союзников.
- Что скажешь?
-Арденцы устроили грамотную засаду, причем делали ее заранее. На подходе нельзя разместить резерв в таких местах. Получается, они хорошо знали маршрут каравана и с кем столкнутся. Судя по вооружению и составу бойцов, они шли именно на шнатлий.
- Это и так понятно. - Совсем по-человечески отмахнулся Крхаэш. - Разведка рубежников одна из лучших в Объединённых мирах и если уступает в чем-то нашей, то совсем немного. Маршруты караванов им известны. А о дополнительном усилении в охране легко можно было узнать в Окраинных мирах прямо на рабских рынках. Архисори известны своим пренебрежительным отношением к мягкотелым. Эта заносчивость их и подвела.
Криишан проследил направления не очень аккуратных стрелок. Сектора обстрелов, направления атаки противника и пути отступления своих.
- Арденцы не ставили перед собой цель уничтожить охрану. - Наконец выдал он. - Им нужен был товар.
-В точку. Со шнатлиями рубежники поступили проще простого. Они выбили офицеров третьего цикла. Остальные разбежались сами.
При этих словах оба презрительно передернули крыльями. О качестве бойцов клана Архисори они были невысокого мнения.
- Потом, похоже, рубежники оттеснили остальную охрану. -Закончил Криишан.
- Охрана караван и не сопротивлялась после побега хозяев. Арденцы известны своим отношением к работорговцам. А стычка произошла на Перекрестке. То есть вне законов любого мира. Так что при таких встречах штатная охрана предпочитает не раздражать имперцев, как и их союзников. Самое большее, чего от них можно было ожидать, это обеспечить исчезновение хозяев каравана или управляющего. С этими Арденцы вовсе не церемонятся.
-Это понятно. Они же платят.
- Серпентиниды с некоторых пор так же перестали вступать в преговоры с работорговцами. У них и рабов то немного было. А теперь и вовсе ввели запрет на работорговлю и собираются даже отменить рабовладение.
-Ясно. Нападающие оттеснили охрану и эвакуировали товар.
-Точно. - Удовлетворенно кивнул Крхаэш. - Теперь архисори узнали, где именно для рабов организовали лагерь. Это небольшой пустынный остров в одной из крайних провинций Ардден. Их там приводят в порядок, лечат и скоро начнут распределять по провинциям на поселение. Мирок так себе. Одна вода и куча мелких островов. В океане неподалёку от интересующего их островка есть морской Переход, связанный с тем самым Перекрестком. Обратный Переход немного подальше, но вполне досягаем для катеров этого класса.
- У них может получиться? - Осторожно поинтересовался Криишан.
-Вроде да. В этом мире нет крупных континентов. Множество островов, разбросанных по всему шарику. Столичный остров расположен далеко. Провинция отсталая, населена слабо и в основном фермерами. Со времён Великой волны там даже регулярной армии не сохранилось, за ненадобностью. А морским Переходом раньше пользовались контрабандисты, пока маршрут стал невыгодным. И о нем забыли. На острове где расположили лагерь, даже фермы отстутсвуют. Большая его часть отдана под музей техники времен Великого Раскола.
- Странное место.
-Ничего странного. Это был последний мир, что в те времена требовал полномасштабной зачистки от тварей Бездны. В нём сошлись армии и техника всех союзных государств.
- После завершения операции эвакуировать старую технику было невыгодно, а выкидывать жалко. - Додумал Криишан.
- Выкидывать такую кучу металлолома и снаряжения тоже себе дороже. - поправил его Крхаэш. - Там же топливо, боеприпасы, полевое снаряжение и много чего ещё. Проще все свезти в одно место и обозвать интерактивным музеем. Далеко, безопасно и всегда можно приехать с экскурсией. Сейчас там и персонала то всего десяток человек. Вся охрана, это полсотни стареющих стражников. Вот под их контролем лагерь и организовали. Им там все равно делать нечего.
- Почему Архисори сообщили о своих планах вам? - Криишан уже подозревал ответ. И он ему заранее не нравился.
- Потому что это будет проверка не только их пилотов морских кораблей. - Нехотя признался учитель. - Ты и ещё трое из числа прошедших подготовку пилотов глайдера отправитесь с ними.
- Мы же только приступили к отработке полетов.
- Они считают этого достаточно для вас. Скорее всего кому-то очень хочется в очередной раз показать, превосходство архисори над отверженными.

- В набеге, где даже нет армии? - Со скепсисом уточнил Криишан.
- Я бы с удовольствием тебя не посылал с этими 'хозяевами'. Но могу только попросить быть осторожным. В случае возникновения проблем немедленно уводи всех наших из того мира. Желательно при этом иметь возможность оправдаться перед начальством.
-Не понял, учитель. - Замялся Криишан. - Вы же только что говорили, что там нет опасности. В связи с чем могут возникнуть проблемы?
- Сейчас нет. Но разгром каравана произошёл два месяца назад. Арденцы, особенно рубежники, не могут не думать о возможном ответе. И судя по тому, что до меня доходит, они действительно ожидают нашего набега на одну из граничных территорий. Но все же я не могу отделаться от мысли, что-то тут не так. Помни, что архисори всегда недооценивают врага и его удачу и потому часто проигрывают на ровном месте.
- Учитель! Я думал, вы верите только в науку и суеверия не принимаете в расчёт.
-И совершенно напрасно, Криишан. Удача, это сильнейший фактор для воина, который невозможно просчитать. Зато её можно учесть и никогда не отказываться от планирования запасных вариантов.
Крхаэш переложил крылья, как делал это часто во время лекций на интересную для него тему.
- История падения нашего клана тому доказательство. Не будь на стороне той человечки более сильной удачи по сравнению с кланом, она вряд ли бы выжила даже у куакш. Но сбежав от работорговцев, сама того не понимая, человечка добралась наконец до мира, куда ловцам рабов ход заказан. Даже там она должна была умереть. Но попалась на глаза именно тем куакшам, что отнеслись к человеку со всем вниманием и выходили ее. Она должна была погибнуть во время охоты третьего цикла. В результате, погиб весь цикл из выводка кастилпа. Здесь нет с ее стороны сознательного стремления навредить шнатлиям. Она вообще ничего не знала о кланах. Нет изощренных планов. Зато есть результат. Что это как не удача воина?
- Тогда получается, что мы сами обратили внимание удачи на эту человечку.
-И удача посчитала её более подходящей кандидатурой для своего покровительства. - Прижал жвалы к пасти учитель. - Именно в тот раз человечка выстроила свой первый план, в результате которого наш кастилп лишился наследников, а удача отвернулась от всего клана. Наша ошибка была в том, что мы сами этого не поняли тогда.
-Но что нам до этого сейчас?
-Кланы объявили Большую охоту против этой девчонки, закончившуюся гибелью нашего кастилпа. Человечка не просто вошла в гекату принцессы Арден. По своим способностям она встала почти вровень с нею. Ей повезло даже в этом. Удача с нею даже в том, что ее старшая гекаты совсем не возражает против такого равенства. Как выяснилось, Арденцы и Аринольцы совсем не против конкурентов в области правящих, если те не угрожают императору и империи.
-Как выяснилось, кое кто ещё тоже готов с смирился со сложившимся положением вещей.
-Ты о кашьяти и серпентинидах?
-А о ком еще? Если бы не они, круг равных закончился бы иначе.
-Не факт. Хотя согласен, шансы на выживание кастилпа могли быть иными. Но призвав своих союзников, человечка лишила нас этого шанса.
- Подождите. Вы считаете, что и тут мы можем столкнуться с этой человечкой?
-По моим данным, она сейчас в Арден. После истории с Ринсли её охраняют даже тщательнее чем саму принцессу. Я бы сказал, что сама принцесса Рианна охраняет ее, а не наоборот. Ее передвижения засекречены на уровне семьи императора, и куда она напрвится в следующий раз никто не может предсказать.
Как мы с тобой уже обсудили, ее удача почему-то очень любит сталкивать ее с нами. Поэтому я не стал бы сбрасывать со счетов вероятность того, что она все же появится именно там, где ее не ждут. Если человечка все же появится, советую забыть все, чему я тебя учил и уходить из того мира какой бы ни казалась выигрышной позиция Архисори. Уходи даже с риском быть осужденным Архисори.
-Я понял тебя, учитель. Но ты говорил, что там только музей старого оружия времен последней Великой волны. Что сможет противопоставить человечка, даже со всеми своими гекатессами, могут противопоставить современным ударным катерам?
-Человечка не раз попадала в наши засады и сталкивалась с нами в самых проигрышных для себя ситуациях. В некоторых из таких встреч ты даже участвовал, насколько я помню?
-Да, второй и третий циклы. И совсем недавно.
-Тогда наверно ты согласишься, что эта Нэстэ находит выход там, где его быть не может. В том мире в её распоряжении будет музей с совершенно исправной военной техникой сразу нескольких миров. Персонал музея знает, как обращаться с экспонатами. Гекаты тоже этому учат и именно в этом музее они практикуются в реальных условиях. Так что если постараться, то создать катерам проблемы при приближении к берегу вполне возможно.
-Так Архисори это тоже понимают!
- И считают возможные потери вполне приемлемыми. Но кто же из них считал фактор гекатессы ее высочества Рианны?

Пребывание на командном катере для Криишана оказалось гораздо тяжелее, чем он предполагал. Архисори, от командира всем набегом до последнего едва перешагнувшего рубеж третьего цикла, смотрели на их тройку как на грязь у себя под ногами. При первом же знакомстве на борту новый командир демонстративно процедил предупреждение на счёт выяснения отношений с его бойцами.
- Мне все равно, какого вы тут цикла. Для меня вы не шнатлии, а недоразумение, не достойное сражаться даже с первым циклом. - Заявил он прямо перед всем строем. - Вы здесь для зачетного боевого вылета. Так тому и быть. Выжившие после набега будут нужны в конфликте с кланом Вархскэори. Надеюсь, вы там и поляжете.
Криишан невольно напрягся. Бросать в бой едва поднявших в воздух машину бойцов было сродни убийству. Это понимали все. Но архисори гибель представителей падшего клана совершенно смущало. Выжившие продолжат воевать, пока не погибнут за интересы чужого клана. Это было целесообразно, логично и о погибших отверженных никто в последствии и не вспомнит.
Заданное старшим офицером отношение к новичкам немедленно было усвоено подчиненными. Младшие циклы отказались обслуживать их кубрик. Остальные старательно игнорировали воинов падшего клана.
Все, что им позволялось, так это сидеть у себя в кубрике или вощится с глайдерами. Их бы воля, и кормиться бы позволили отдельно. Но условия небольшого кораблика не позволяли устраивать разнос пищи. Криишан с товарищами невольно испытывал удовольствие, от осознания, что хоть в этом может досадить своим союзникам.
Переход они прошли ночью. Криишан считал такую предосторожность излишней. На Перекрестке лишних глаз в открытом океане не было, и не могло быть. А на той стороне, если будут радары или датчики, то ночь или день уже все равно.
Сразу после сброса щитов высшей уровня, катера набрали скорость и пошли к цели, одновременно напитывая опустошенные Переходом энергонакопители. Архисори все же предусмотрели возможность того, что местные наземные службы смогут задействовать древнюю технику. К моменту выхода на лагерь, все катера будут обладать силовым щитом минимум третьего уровня напитки. Вполне достаточно для противостояния оружию четырехсотлетней давности. И это при том, что глайдеры тоже смогут подняться в воздух.
Сидя в кабине своей машины, Криишан прикинул скорость, с которой индикатор энергонакопителя смещается в зеленую зону.
По всему выходило, что взлететь он сможет даже немного раньше, чем запустятся щиты.
Он подтвердил получение сигнала на взлёт по готовности. Эти твари даже в боевой обстановке общались с ними как со вторым циклом. Только через кодовые сигналы, без связи и разговоров. И никого особенно не волнует, что первоначального запаса энергии хватит всего на час-полтора полета.
Неполный час от Перехода до музейного острова пролетели в напряжённом ожидании. О том, что Переход все же не брошен без наблюдения стало ясно практически сразу. Но также подтвердились и сведения о полной неспособности противника к сопротивлению.
Их пытались остановить по связи. Требовали и даже угрожали. Но радары показывали только редкие гражданские суда на довольно значительном удалении и полное отсутствие чего-то, что могло противостоять броневым катерами океанического класса.
Архисори рассчитывали на быстрый налет, захват лагеря с рабами и столь же быстрое отступление к возвратному Переходу. Меньше чем за сутки Арден не сможет перебросить сюда регулярные войска. А и местной морской страже уже не первое столетие не было нужды отходить далеко от берега. Так что у них все могло получиться.
Береговая линия острова выскользнула из-за водного горизонта и начала приближаться. Стали видны мелкие бухты и выступы береговых скал. Криишана охватил привычный боевой азарт. Пусть и под чужим кланом, но он все же снова идёт в бой. И скорее всего этот набег будет удачным.
Неладное он ощутил, когда обнаружил среди волн аномальные буруны разрезающие огромные валы воды и шеренгой двигающиеся им на перехват.
Нечто практически полностью погруженное в воду двигалось на встречу от берега. Так, что над морской поверхностью оставалось только странное круглое возвышение, захлестываемое даже небольшой набегающей волной. Очевидно поэтому радары до самого последнего момента молчали.
Непонятные точки ныряли в провалы океанических волн, появлялись на их гребнях и тут же исчезали снова. Даже сильное увеличение изображения не позволило разглядеть что это такое вообще.
По коротким сообщениям в корабельной связи Криишан понял, что не он один увидел угрозу. Архисори тоже пытались разобраться что же именно их встретило на таком удалении от берега. По всем данным, в музее не было морской техники. Ее музей располагался на совсем другом острове этого мира.
Индикатор энергонакопителя почти приблизился к зелёной зоне и Криишан начал готовиться к взлету. Ему очень не нравилось увиденное на воде. Но пока предпринимать какие-либо действия было рано. Хотя предупреждение учителя всплыло своевольно всплыло в памяти, занозой засев где-то на границе сознания.
Нечто в воде тем временем ускорило ход. Буруны перед ними увеличились, и из воды начало показываться нечто квадратное.
Уже и при небольшом увеличении стало возможно разглядеть округлую башню, ранее только слегка высовывавшуюся над водой, установленную на чем-то весьма громоздком, что начинало за счет скорости вылезать из воды. Плоский верх, резко обрубленные борта, приземистый широкий силуэт и ... гусеницы!
Точно гусеницы! Они вращались, отчаянно молотили воду разбрызгивая фонтаны воды в стороны и наверняка громко лязгали. Хотя последнее Криишан мог только предположить.
"Машина боевого прикрытия колон времён Великой волны" -Всплыли в памяти строки скупой информации из истории военной техники. - "Использовались в отколовшихся анклавах Арден до завершения зачистки тварей. Представляет собой модифицированную машину на основе танка времён создания силовых щитов. Основное назначение - прикрытие караванов различного назначения в отрыве от транспортных линий. В связи с полным отсутствием электроники, машина оказалась крайне эффективным средством прикрытия караванов как на марше, так и в условиях стоянок. Вооружение...."
-Они же не плавают! - Донесся голос капитана корабля. - Да и чем это старье может нам навредить? Разве что пойти на таран.
"Неплохая идея. Такой массой небольшой катер без щита точно можно достать." - Прикинул Криишан. - "Жест отчаяния, но щиты не пропустят его на такой скорости'.
Из воды поднялась гигантская труба орудия.
"И что? Они совсем спятили, если рассчитывают забросать нас доисторическими снарядами'.
Криишан не стал больше ждать и дал своему звену команду на взлет. Арденцев, как и остальных мягкотелых он уже давно перестал считать идиотами. И раз в океане оказались почему-то плавающие танки, значит у тех, кто их ведёт есть план. И ему лучше быть подальше, когда они начнут его осуществлять.

Глава 4



Боевой глайдер едва оторвался от палубы катера, когда самые худшие его подозрения оправдались.
Залп противника не был похож ни на что, ранее виденное им лично. Зато, напомнило другой абзац из того же учебника истории.
Черные точки снарядов вылетели из стволов, встроились в линии и на удивление медленно устремились к катерам. Инфосистема боевой машины тут же выдала характеристики использованного снаряда и их общий вид.
"Тандемные снаряды. - Вспомнилось строчки из учебника. - Одна из последних разработок периода изобретения силовых полей. Снаряды специально созданы для преодоления силовых сфер до третьего уровня напитки методом искусственного снижения скорости. Не смотря на весьма высокую эффективность при преодолении силового щита, этот вид боеприпасов оказался мало пригодным в реальных боевых условиях. Основным недостатком снаряда стала низкая скорость и большие размеры. Системы активного перехвата воздушных целей, достигли к тому моменту пика своего развития. Из-за своей небольшой начальной скорости, а также из-за вынужденного замедления при прохождении щита снаряды становились лёгкой целью даже для не самых сложных систем противоракетной обороны. В связи с чем быстро вышли из употребления".
Уже набирая высоту Криишан увидел несколько вспышек при входе снарядов в силовые щиты катеров. На увеличенном изображении можно было даже рассмотреть, как снаряд почти останавливается и с заработавшим двигателем продавливается через щит, а затем срабатывает дополнительные ускорители. Эти снаряды не имели ни внешнего управления, ни электронной начинки. Тандемным его назвали из-за небольшой головной части с механическим штоком. По сути именно он запускал тормозной двигатель, снижавший скорость практически до нуля, при этом удерживая снаряд на траектории полета. Двигатели же продавливания и ускорения были всего лишь пороховыми ускорителями. Без всей этой начинки снаряд представлял простейшую болванку, начиненную огромным количеством взрывчатки или зажигательной смеси. Главной же проблемой было иное. Размеры снаряда со всей этой начинкой были такими, лучевое оружие, входившее и в древнюю в систему противовоздушной обороны, легко сбивали их ещё на выходе из щита.
Криишан проследил, как на палубе одного из катеров раскрылся огненный цветок.
Вот именно, 'сбивали'. Во времена, когда технология силовых щитов еще только создавалась, а это даже не последняя Великая волна. Без щитов, древние войны требовали эффективной противовоздушной защиты на всех уровнях. В те времена это можно было приравнять к настоящему искусству, которое силовые щиты практически уничтожили.
В те времена тактика внешних периметров предусматривала вынос огневых точек за приделы щитов, обеспечивающих снятие боевой нагрузки со щита. А все что оставалось внутри сферы, образовывало внутренний периметр для ликвидации остаточной угрозы. Тут больше не было систем дальнего обнаружения ивсе строилось на лучевом оружии, обеспечивающем и скорость реагирования и высокую точность попадания. Вот только современные боевые катера не могли выставить внешний периметр. А лучевое оружие требовало энергии, которую съедали поднятые раньше расчетного времени щиты. Их энергонакопители полную мощность должны были набрать много ближе к береговой линии и тогда смогли бы обеспечить все системы обороны энергией.
У командного катера дела обстояли ещё хуже. Размеры его щита позволили накопителям дать щитам только второй уровень напитки. Что для этих снарядов стало слабой помехой. Это понял видимо и командир из Архисори. По крайней мере иначе объяснить исчезновение щита и активность лучевиков было нельзя.
Криишан только подосадовал на допущенную ошибку этого командира.
Боевые лучи по противнику ударили в полную силу. Судя по картинке с радаров, ое-где даже вскрыли металл на незащищённых полем башнях. И подняли густые клубы белого пара, полностью закрывшие визуальный обзор развернувшегося поля сражения. Радары глайдеров, направленные сверху и под углом легко засекали металлические коробки, высунувшиеся из воды. А вот с катеров, после того как нападающие снова почти полностью погрузились в воду, отслеживать перемещение нападающих стало крайне затруднительно. Лучи продолжали лупить по морским волнам, но явно не достигали цели. Даже поврежденные в первом залпе танки ни думали выходить из боя. Непонятный противник снова получил явное преимущество и поспешил им воспользоваться.
Теперь они маневрировали, стараясь оставаться в клубах поднявшегося пара. При этом сами продолжали вполне успешно расстреливать катера, совершенно не заботясь о расходе снарядов. Криишан заметил, что от довольно далекого берега в направлении боя выдвинулось еще несколько точек.
Со стороны нападающего музейного металлолома была голая сила. Под прикрытием медленно кочующей в направлении архисори паровой завесы, нападающие подошли к потерявшим ход кораблям и били почти в упор. На такой дистанции им не было нужды даже целиться. В тоже время катера не могли воспользоваться лучевым орудием из-за активированных на предельную мощность щитов и только пытались сбивать снаряды внутри своих сфер. Впрочем, плавающие танки оставались теперь почти полностью погруженными в воду. Над водной гладью торчали только плоские башни и орудия. Так что от лучевого оружия катеров толку было мало. Другое дело глайдеры.
Азарт схватки захватил Криишана. Для него отошло на задний план, что на катерах клан Архисори, по сути захватчики его клана. Ушли обиды за их отношение к нему лично. Сейчас там были свои, он пришёл с ними в этот набег.
По командному каналу наконец прошёл сигнал атаки. И Криишан начал разворот. Он впервые в своей жизни вёл боевой глайдер в реальную атаку. И уже не думал о том, что до этого он делал нечто подобное исключительно на тренажёре. К моменту этой командировки, он едва закончил обязательный практический курс свободного пилотирования. И до боевого применения в реальности ещё не дорос. Сейчас это было уже не важно.
За ним шла пара таких же 'опытных' пилотов. Поэтому Криишан избрал единственно возможную тактику, назначив сразу всем одну единственную цель, вместо того чтобы позволить каждому выбирать самому.
Танк, остававшийся все время в середине строя врага и немного впереди него. Весь расчёт строился на том, чтобы накрыть не саму цель, а сразу всю площадь вокруг нее. Их лучевое оружие тоже пока не могло бить в полную мощность. Вообще хорошо, что энергонакопители могут обеспечить полную мощность двигателей машины и обеспечить нагрузку генераторам силовой сферы. Но у глайдеров еще оставалось огнестрельное оружие и ракеты.
Клубящийся над целью пар скрыл все от визуального наблюдения даже сверху. Но радары показали по меньшей мере три попадания в башню танка. И все без видимого эффекта. Предки Арденцев строили эти машины на совесть. А современные снаряды давно не рассчитывались на древнюю броню. Ее давно уже заменили силовые сферы.
Криишан выполнил маневр разворота с подъемом и начал повторный заход на цель. Его товарищи следовали следом. В какой-то момент азарт боя резко сменился уколом тревоги. Что-то в происходящем было не так. Совсем не так.
Их остающаяся на плаву цель и не подумала маневрировать и уходить из-под прицела. Сразу два ближайших к ней танка прекратили обстрел катеров. Причём к ним присоединился тот, что пострадал от первого залпа с командного катера.
В башнях этих четырех коробок из открывшихся люков выдвинулись пулемётные турели. Тонкие прерывистые линии потянулись на встречу машине. Сбить ими летящий в силовой сфере глайдер было невозможно. Это Криишан знал точно. Но точно так же он понимал, что и противник это знает. А тогда....
Появление мелкой управляемой ракеты сзади было Криишаном упущено. А на тонкий писк боевого радара он обратил внимание только когда автоматика совершила резкий бросок в сторону, и чёрная точка пронеслась мимо. Если судить по виду снаряда, это должна была быть модифицированная ракетная версия того же тандема с программным управлением траектории. В Арден, во времена Великой волны их пытались использовать в самых критических ситуациях, а еще при площадной зачистке территории.
Слово сочетание 'программное управление траекторией' вызвало кольнула беспокойством.
Инфосистема выдавала крайне сжатое описание древнего оружия людей. Делалось это в связи с невозможностью его использования во время войны. Это тоже была болванка, как правило начиненная зажигательной смесью, в количестве достаточном, чтобы выжечь все живое на площади до сотни метров в глубине волны на удалении до километра и более от внешнего периметра.
Основным усовершенствованием относительно базовой версии тандемного снаряда, здесь был примитивный программируемый контроллер. Благодаря этому новшеству выпущенные один за другим снаряды могли еще в воздухе выстраиваться в цепь с заданным интервалом. Таким образом решалась задача зачистки тварей целыми полосами. Снаряды буквально выжигали все живое в месте падения. Один такой залп мог состоять из десятка ракетных снарядов, называемых пакетом. Возможность выстраивать подобным образом сразу несколько пакетов позволяла во времена прохождения волны накрывать целые площади. Чем и пользовались арденцы как при защите городов, так и во время сопровождения караванов. Сохраненная способность базовой модели преодолевать силовой щит тут использовалась с обратной целью. Поскольку перед выстрелом не требовалось снимать щиты или выносить стартовые установки за их пределы.
О большой точности при стрельбе по площадям естесственно никто не думал. Вообще, это было оружие дальнего действия и били им на как можно большее расстояние, примерно задавая направление, лишь бы в месте падения не оказалось разумных.
Сообразив, что радар продолжает панически верещать он наконец отвлекся от анализа информации и обратил внимание на экран.
Противник похоже повторил его собственный приём, добавив только маневр отвлечения внимания в виде бесполезной, но зрелищной стрельбы из скоростных огнестрелов.
Экран демонстрировал стремительно приближающееся сзади целое облако мелких целей, выстроившихся почти в идеальную квадратную сеть. Первый снаряд был всего лишь прицельным, задающим направление всем остальным пакетам.
Криишан подал сигнал опасности и начал маневр ухода.
Они почти успели. Двое из его пилотов сообразили, что нагоняющие их снаряды уступают в скорости глайдерам. Для манёвра ухода достаточно было прекратить атаку на противника и ускориться, уходя за пределы сети.
Пилот третьей машины оказался не столь сообразительным. Его резкий маневр в право был ошибкой. Траектория выхода из сектора поражения сеть снарядов быстро сократила дистанцию.
Но все равно он почти успел. И только самый край сети задел глайдер. Было хорошо видно, как снаряд задел защитную сферу и сразу резко изменил траекторию.
Красно-оранжевое пламя полностью заполнило силовую сферу прежде чем отключился генератор силового поля.
Мягкотелые считают шнатлий чем-то вроде бездушных машин для убийства. Этакие мало одушевленные, не чувствующие боли и не испытывающие никаких эмоций кроме жажды убийства. Но это все же было не так. Боль и страх за свою жизнь, это первые воспоминания каждого из тех, кто прошёл мясорубку первого цикла. К этому можно добавить и чувство удовлетворения от первых побед, обеспечивающих тебе еще несколько часов, а то и дней выживания. Потом уже приходит и азарт охоты. Когда твой выводок уже выпускают за границы и стравливают с соседями. Наверно именно это стремление уничтожить врага до того, как он позавтракал тобой мягкотелые и принимают воспринимают за жажду убийства.
Вопль горящего заживо товарища был доказательством того, что они все все таки чувствуют боль.
- Честная смерть. - Послышался комментарий одного из уцелевших пилотов.
Судьба свела его с этими шнатлиями только для этого побега. Криишан не смог бы вспомнить полное имя погибшего при всем своем желании. Но он согласился со сказанным. Погибнуть в схватке с сильном врагом было достойно. Непонятно пока кто именно выступил против них, но это был сильный и умный противник.
Они все-таки приступили к новому захожу на цель. И только тогда Криишан понял что именно вызывало то тревожное ощущение неуверенности.
Дальность! Модифицированные снаряды использовались на значительном удалении от любого оборонного периметра. Из-за низкой точности выстрела, всегда был велик был риск оказаться под своим собственным огнём.
Он допустил непростительную ошибку и сбросил со счетов тех, кто совсем недавно выдвинулся от берега на усиление вступившим в схватку. К счастью на этот раз вторую приближающуюся ловчую сеть заметил один из его ведомых. Но атака на танки все равно оказалась сорвана.
За всеми своими этими маневрами, уходами, возвращением на боевой курс, Криишан почти перестал следить за происходящим внизу. А там творился ад.
Катера Архисори практически потеряли ход сразу как запустили силовые сферы для защиты бортов. Противник в упор буквально расстреливал катера.
Совершая очередной маневр можно было видеть, как в рубке командного катера раздалось сразу три взрыва. Она буквально взорвалась из внутри. И последнее достижение морского военного строительства сразу стало напоминать чадяще чёрным дымом корыто. Дым поднимался ввертикально вверх, расползался по силовой сфере и начал быстро заполнять весь ее объем. Но катер хотя бы продолжал держаться на воде и даже пыталась отстреливаться. Правда все так же без успешно.
Один катер уже шёл ко дну. Плавно и медленно, не заваливаясь набок, он постепенно погружался в волны. И там похоже там уже не было живых. По крайней мере он не отстреливался, а силовой щит отсутствовал.
Остальные два катера зияли пробоинами в бортах, о один и вовсе красовался развороченной кормой..
Если судить по времени, то их энергонакопители должны были давно выйти на полную мощность. Отсутствие щитов говорило уже не о нехватке энергии, а о повреждении самих генераторов. Катера ещё пытались развернуться и выйти из-под огня. Но ставшие не поворотливыми корыта не могли соперничать даже с теми коробками, что продолжали скрываться среди волн.
Криишану сверху было хорошо видно, как то, что должно было быть подмогой нападающим, теперь явно пыталось перекрыть пути отступления избитым сородичам.
По сути этот бой был закончен. Командир воздушной эскадры отчётливо сознавал это. В рубке командного корабля погиб и командир операции. И теперь капитан каждого катерка пытался действовать самостоятельно. Хорошо это или плохо у них получалось, Криишан решил не уточнять и подал сигнал отхода.
- Куда?-- Раздался в ушах незнакомый голос с дичайшим акцентом сразу, как тройка глайдеров взяла курс на возвратный Раскол. - Мы же не закончили.
Человечка! Он ни разу не слышал её голоса. Но кто еще из мог разговаривать на языке шнатлий голосом молодой самки мягкотелых на его командной частоте во время боя?
Сигнал ведомого он воспринял уже на рефлексах и спешно увеличил скорость. Противник снова запустил свою ловчую сеть из снарядов. Только теперь они это сделал и сразу с двух сторон. В догонку, для чего на время прекратили добивать катера, и сбоку, по траектории перехвата.
Пришлось спешно менять тактику ухода. Повезло не всем. И второй огненный шар распался серым облаком дыма, из которого сыпались несгоревшие обломки машины.
Криишан ни слова не сказав, только увеличил линейную скорость до предела. Учитель оказался прав. Человечка здесь и руководит обороной лагеря. У нее похоже очень веселая удача. И заключается она в том, чтобы свести человечку со шнатлияями. А остальное она сделает уже сама. В такой ситуации ему остаётся последовать совету бывшего учителя. Не ему меряться удачей того, кто в поединке завалил самого кастилпа.
Два уцелевших глайдера оставили за спиной чёрные клубы дыма поднимающиеся над горящими кораблями и неслись на предельной скорости до самого Перехода. Их никто не преследовал. Тем не менее, Криишан и не подумал замедлить движение даже когда заметил впереди серую дымку. Этот бой дал ему практику в управлении гдайдером больше, чем весь период обучения. Да и жалеть машину уже не приходилось. Через Переход без корабельных генераторов пройдет только металлолом, лишенный всей электроники.
Нос машины ожидаемо клюнул сразу как дымка перехода осталась позади. В воду он нырнул с непривычно громким плеском. И сразу поспешил потянуть рычаг ручного отсоединения капсулы пилота. Шнатлии лучшие воины и верх эволюции разумных, это факт. Но только пловцами были плохими. Крылья, а особенно тонкие подкрылья слишком быстро набирали воду и не позволяли этой расе долго держаться на поверхности.
Поплавок капсулы последнего ведомого закачался на волнах рядом. Им оставлось только беспомощно смотреть друг на друга сквозь фонарь кабины, не рискуя открыть прозрачный защитный колпак. Выставление в зону обратного перехода корабль поддержки планом архисори предусмотрено не было. Оставалось надеяться на то, что им все же повезет.

Глава 5



Любой представитель расы Шнатлий, мягко говоря, плохой пловец. Они вообще очень не дружат с открытой водой, что пресной, что с морской. Криишан никогда бы не рискнул разгерметизировать свою спасательную капсулу, не видя берега открытом океане.
Исключение для этой ситуации он сделал только потому, что был вроде как командиром в их паре выживших пилотов. Именно ему пришлось заботиться о том, чтобы они не потеряли друг друга среди волн и морские течения не разнесли капсулы в разные уголки.
Но даже в этом случае Крииашан потянул рычаг разгерметизации только тогда, когда капсула второго пилота неловко ткнулась к нему в борт.
С последним напарником они не обмолвились ни единым словом. Он и не ожидал, что его подчиненный сочтет нужным ему помогать снаружи. Воде есть вода. И тонуть никому не хочется. Его подчиненный ограничился только управлением захватами изнутри капсулы.
К счастью, море во время катастрофы было спокойно. А капсулы предусматривали внешние крепления для фиксации как раз на этот случай. Но как только захваты встали на место, он поспешил нырнуть обратно и тщательно задраил фонарь.
Криишан нервно передернул крылья. Капли соленой влаги все же попали под них и причиняли неудобства
О спасателях ему думать не приходилось. Здесь, на Перекрестке, их никто не ждал и искать не собирался. В отсутствие корабля поддержки им оставалось надеяться только на удачу и милость местной погоды.
Капсулы пилотов их гладеров не предусматривали запаса пищи на длительный срок. Не было в них и запаса воды. Весь расчет строился на быструю эвакуацию или на естественные особенности организма шнатлий.
Посмотрев сквозь фонарь капсулу как его подчинённый начал укладываться, Криишан счел за благо не терять времени и тоже последовать его примеру.
Двухдневный запас еды им пригодится для быстрого восстановления в случае если капсулы прибьет к берегу. Шнатлии высшие разумные. Их тела способны впадать в спячку до двух месяцев, во время которой не будут расходоваться скудные припасы. Своеобразный природный анабиоз, в котором и смерть будет безболезненной.
Криишан аккуратно выскреб из-под себя иллюзорные крошки и мусор, подогнул задние и средние лапы и проверил положение своего тела. Кабина все же была слишком просторной. Если начнётся шторм, его может сильно побить о борта. Не хотелось бы выйти из спячки с переломанными ногами.
Ему пришлось заняться регулировкой привязных ремней. Они должны были жёстко зафиксировать оцепеневшее тело и предотвратить проблемы.
Закончив, для проверки он попытался для начала высвободить из-под себя задние лапы, потом средние. Убедившись, что ремни не позволяют ему сделать этого, Криишан аккуратно изогнул шею, скалыдвая тело почти что пополам. Вся хитрость здесь состояла в небольшом хлястике, который должен был оказаться под рукой во время пробуждения. За него надо будет потянут после сна, чтобы разом освободиться от привязи.
Ещё раз все поверив, он в последний раз сосредоточил внимание на направлении подчиненного. Тот уже убрал сигнальные усы и превратился в неподвижную темную глыбу. Выдохнув, Криишан аккуратно втянул голову под зафиксированные крылья. В спячке его шейные мышцы, вслед за всем телом закостенеют и крылья зафиксируют голову, предотвращая любые переломы.
Это на нижних циклах уход в спячку исключительно рефлекторное дело. Начиная с третьего цикла шнатлии учатся делать это осознанно, когда действительно необходимо. По своему опыту Криишан знал, что процесс погружения в спячку мог продлится больше часа. Но ему неуда было спешить. Он продолжал разглядывать волны и горизонт попутно отслеживания как постепенно цепенеет тело. Сознание постепенно мутнело, все сильнее отдалялся шум волн, трущихся и бьющихся о борта безвольных капсул. И наконец наступила тьма.
Два соединённых поплавка никем не управляемые мотались по океану почти три недели. За это время они пережили два шторма, побывали в качестве игрушки для какого-то морского чудовища, то подкидавшего их хвостом как мячик. В ясные дни на выступающих поверхностях образовывалась толстая соленая корка, а нередкие проливные дожди её смывали. Металл, там, где он не был защищен пластиком, покрылся корозией. Но капсулы продолжали надёжно хранить своих хозяев даже когда гигантские волны после очередного шторма с грохотом выбросили их на пустынный каменистый берег.
О том, что качка прекратилась, спящие рефлексы сообщили терпящим бедствие шнатлиям только, когда отлив прогнал штормовые волны.
Но свет для Криишана появился только спустя еще не менее часа. Ещё какое-то время понадобилось, чтобы спало оцепенение, и он осознал себя на столько, что вытянул голову из-под крыльев.
Погружение в спячку для шнатлия как бы можно бы повторяло все стадии взросления в обратном порядке - Неизбежная цена за выживание. Соответственно и возвращение к жизни происходило в том же порядке. И когда начали двигаться лапы, Криишан сравнил бы своё состояние с концом второго цикла. Ты уже все видишь, и можешь оценить происходящее вокруг. Но реагируешь исключительно рефлексами, без разума или осознания себя самого. Условия герметично закрытой капсулы оставались нормальными. Внешней угрозы не было и потому тело начало реагировать, только когда запах еды из разорванного пакета стал пробуждать аппетит
Потянуть за рычаг разгерметизации фонаря, это было первое осознанное действие для Криишана после пробуждения. Дальше все уже пошло легче. Разум начал пробуждаться сам.
Из капсул они с подчиненным вышли почти одновременно. Но Криишан на уровне рефлексов ощутил удовлетворение. Он все же опередил своего подчиненного на несколько шагов. Что в их иерархии подтверждало правильность назначения его командиром.
Подчинённый замер в позе готовности выслушать приказ.
- Повреждения?
- Смят подкрылок, неудобство.
-Перетянул привязной ремень?
-Сорвался с крепления и ушёл под перекрылок.
Неприятная вещь. Но шнатлии не летают. Крылья им достались от малорослых предков. И служили они скорее подкладкой под перекрылки, прикрывавшие их хитиновым панцирем. Но все равно ощущения от смятого подкрылка приносили раздражающий зуд. Впрочем, это не смертельно.
-Ты в первый раз самостоятельно уходил в энтарксис?
-Да.
- Запомни опыт. -Толи констатировал, толи приказал Криишан.
Воины шнатлии учатся на собственном опыте или погибают. И в свой четвёртый цикл иначе Криишан учить не умел.
- Полный полевой и комплект для автономного многодневного перехода.
-Срок?
-Неизвестно
- Цель?
-Торговые тропы, поиск торгового каравана.
-Набег? - Уточнил подчиненный.
- Отрицательно. Задача присоединится к каравану и избегать конфликтов. Если получится, то наняться в сопровождение.
-Я слаб. Питания не хватило. - Это же была не жалоба, а констатация факта. Командир должен знать о возможностях своих подчиненных и принимать решение.
- Начнём охоту. - Решил Криишан. - И нам нужна вода.
-Принято
Что больше всего в новых знаниях о теплокровных удивляло Криишана, так это их желание спорить и обсуждать самые разные проблемы. У шнатлий все не так. Воин должен принять приказ, уточнить его цель и неясные детали. А так же указать возможные причины его неисполнения. И констатировать принятие к исполнению. Это были рефлексы воина.
Криишан был уже офицером. Поэтому эти правила его касались не в полной мере. Наставник в академии требовать от таких как он рассуждений и споров.
Его подчиненный был младше, едва начал свой четвёртый цикл и все еще оставался простым воином. Хотя и жаль. Криишан уже мог оценить, несколько было бы проще сейчас, окажись он здесь в паре с равным себе по циклу.
Подчиненный признал его старшим, и теперь будет исполнять приказы с педантичностью машины, даже если это окажется для него губительным.
При этом, гибель командира лишь частично предоставляет свободу действий для подчинённых его группы. В условиях выживания напарник Криишана скорее всего начнет действовать по шаблону, как в мире своего гнезда и не выживет. По сути опустившись до третьего, а то и до границы МО со вторым циклом. Но сейчас с этим уже ничего не поделать. Криишан недовольно переступил, но не стал озвучивать свои мысли. Не перед кем. Только отметил для себя, что присущий шнатлиям рефлекс подчинения уже не казался ему идеальным, как некогда.
Человечки не зря дали им унизительное прозвище по аналогии с насекомыми паразитами. Одинокий воин-шнатлий действительно по поведению похож скорее на мечущегося не неровной поверхности таракана, внезапно застигнутого потоком яркого света. Если в его голове нет пути отхода, он будет метаться во все стороны в поисках надёжного убежища. И скорее всего выберет ближайшую тень.
В одиночку из шнатлий могли выжить только полностью разумные циклы, способные удержать свой разум под контролем. А это только середина, а то и конец четвертого уровня.
Размышления не мешали переставлять ноги, как и отслеживать ситуацию. Потому они без задержек прошли по оврагу на террасу и осмотрелись.
Охота в этом мире была скудной. За остаток дня они смогли добыть всего лишь пару небольших тварей, рывшихся носом в корнях кустарника. Впрочем, этого хватило на ужин, и даже немного на утро. Были здесь и ручьи, и мелкие озера. Полуденный зной в степи для разумных насекомых не был даже неудобством. Перекрылки легко спасали их тела от пересыхания, а ноги и руко-ноги равномерно двигались, почти е требуя привалов

Понятие нудности для Криишана было абстрактным. Но именно так бы назвал их переходы любой из теплокровных. Все разговоры между двумя спутниками сводились к уточнению тех или иных решений его собственных решений. Его спутник проявлял инициативу редко и исключительно по веским причинам, касающимся его лично: то задняя лапа повредится о камень, то обнаружит зверушку, пригоденую для пополнения их скудного рациона.
В среде шнатлий обсуждать погоду с подчиненным из младшего цикла было не то что не принято, просто бесполезно. Ну а красоты унылых степных пейзажей и вовсе глупо. Этот уровень эмоционального восприятия даже для Криишана оставался только частично доступным. Что уж тут говорить о воине, едва переступившем за границы третьего цикла.
Караванную тропу и свежие следы торгового каравана они заметили на пятый стандартный день своего путешествия. Остановились, определились с направлением и давностью. Затем пустились его догонять.
Это был караван теплокровных. Несколько торговцев доставляли мелкий товар из Крупных империй в Окраинные миры. Вполне легальный бизнес, если не считать некоторые высоко технологичные игрушки, запрещенные к подобной торговле. Но кто это проверит на Перекрестке.
Встреча со шнатлиями никак не входила в планы караванщиков. Охрана тоже не проявила энтузиазма при виде пары знакомых силуэтов. У них был полный штат. И конкуренция в виде двух хорошо подготовленных воинов-шнатлий их никак не устраивала.
Только караванщик не был бы успешным в своём частично нелегальном бизнесе, не воспользуйся он случаем получить двойную прибыль. За возможность присоединиться к своему каравану он стоговал с них расписку по завышенной ставке. При этом заполучив к себе двух дополнительных бойцов. Ведь они не останутся в стороне в случае столкновения с волной или какой бандой, регулярно промышлявших На Перекрестке.
Охрана морщилась, но спорить с нанимателем не рискнула. Все прекрасно понимали, что в худшем случае эти двое предпочтут двигаться следом за караваном. А иметь ничем не связанных шнатлий на хвосте ещё хуже, чем у себя под боком. Тем более, что тараканы все же соблюдали торговые правила и предпочитали без необходимости заключённые договора не разрывать.
Криишан предпочел бы караван работорговцев, услугами которых кланы не брезговали пользоваться для закупки и доставки партий рабов в свою империю. К тому же такие караваны избегали мест, где была велика вероятность встречи с империями не признающими рабство.
Перекрестки были нейтральными мирами. Но это означало только, что здесь вместо законов царили исторически сложившиеся традиции. Например, соблюдение нейтралитета на стоянках.
Известие о крупном сборном отряде, остановившемся на магистральном торговом пути встревожило Криишана не на шутку.
Начальник охраны, ходивший не встречу с отрядом отвечал на вопросы крайне неохотно. Соседний лагерь не представлял никакой угрозы для каравана. И даже больше, принял предложение об обмене сигналами опасности.
Для Перекрёстка это было что-тот вроде временного военного союза двух или более караванов, волей судьбы оказывающихся рядом. Своеобразный пакт о ненападении и обещании помощи.
Но главное для себя Криишан все же выяснил. Это был военный отряд, не имеющих к торговле никакого отношения. Сборный отряд из представителей весьма недружественных к шнатлиям империй. Но что хуже, за главных у них была группа людей, по возрасту ещё не закончивших период учёбы. Весьма примечательная примета на просторах Объединенных миров, наводящая на совсем неприятные мысли.
За короткое время совместного путешествия Криишан успел уже выяснить, что набег, в провинции империи Арден превратился по сути в нападение на ту самую человечку. А вместе с нею, на всех, кто её сопровождал. Союзные империи вряд ли могли оставить безнаказанным подобные действия. Шнатлии бы точно не оставили. За что его клан и поплатился кстати в свое время. А где лучше искать пропавших пилотов? В открытом океане чужого мира без шансов что-либо увидеть, или на одной из главных торговых троп, на стоянке мимо которой беглецы вряд ли проскочат.
Криишан так точно бы выбрал последнее. Лучше было не дожидаться подтверждения своей догадки.
Со слов караванщика Криишан знал о расположенном рядом Переходе в закрытый мир. Отряд возможного противника остановился крайне неудачно и слишком близко от него. При этом обойти их по степи и уйти от погони хорошо подготовленных воинов будет не просто и обойти отряд как-то иначе не получалось.
Исходя из все своих рассуждений Криишан решил все же рискнуть идти со стороны Перехода. Если нет, будет можно уйти в закрытой мир. А уже оттуда искать способ выбраться. Судя по справке, там человеческий мир. Но это же ограничивает возможности и для нелюдей в отряде противника.
Им не повезло. Непонятно зачем арденцев понесло на ночь глядя выставлять усиленные патрули так далеко от лагеря. Сначала он увидел появившуюся пару на тропе. Хорны, всего лишь гуманоидные наемники из мягкотелых. Один на один они не противники шнатлиям. Но когда рядом с ними появились кашьяти, ркасстановка сил резко поменялась.
Криишан резко сменил направление, пытаясь реализовать свой запасной план. На пути стояла всего лишь молодая человеческая самка и одна змеелюдка. Не рассматривать же в качестве серьезного противника мальчшку. Даже с начавшими двигаться им на перерез другими человечками, шансы на успех были огромными. Тем более человечки явно прикрывали свою старшую и не смогли бы их преследовать.
Человечка видимо получив сообщение об опасности по связи повернулась к ним лицом. Воин любой расы обязать знать мимику я врага. Криишан тоже учился этому, но же понял только одно: девчонка не только не испугалась. Наоборот, она смотрела на них с таким недоумением и досадой, как будто увидела нечто давно надевшее и успевшее наскучить.
- Опять вы? Ну сколько же можно! - Она даже за мечом потянулась с откровенной не охотой.
Криишан резко затормозил при первых звуках ее голоса. Та самая, чья удача больше всего клана. Её речь и акцент он сможет распознать теперь в любой ситуации.
-Назад, уходим. - Отдал он команду подчиненному.
Он отпрянул, уверенный что напарник не задумываясь выполнит приказ. Развернуться, резко разорвать расстояние и рвануть в другую сторону. Это направление было самым худшим из всех возможных вариантов. Будь сейчас день, уйти в степи от конного отряда было бы невозможно. Но сейчас наступала ночь. Да и противник отошел от лагеря без лошадей. В общем, у них был шанс.
Они уносились в степь невольно отслеживая в заднем секторе глаз выражение лиц человеческих самок: Недоумение и похоже какая-то обида у одной, поворачивающейся к своей старшей, возмущение у второй. И явно чем-то озадаченная змеелюдка. Потом сумерки оставили только замершие силуэты, а чуть позже и они исчезли. Их похоже не преследовали.
Они неслись минут десять. Потом угодили в место, где трава стала слишком высокой, да и сумерки уже стремительно сменялись ночной темнотой. Скорость пришлось снизить и перейти сначала на две пары, а потом и вовсе зашагать на двух ногах.
-Почему мы не приняли бой? -Послышался сзади голос подчиненного. - Мы могли справиться с человеческими самками и уйти в Переход, как планировали. Их не так много было. Кашьяти бы не успели к ним на помощь. А змеелюдка была только одна.
- Я узнал человечку. - Пояснил Криишан. - Мы вряд ли бы справились с нею даже с одной. Кроме того, ее пятерку тоже натаскивают драться именно против нас. Так что я сильно сомневаюсь, что мы с тобой добрались бы даже до змеелюдки.
Криишан не останавливался и на ходу медленно приходил в себя. Анализ увиденного в последние секунды их не очень славного отступления говорил о многом. В том числе о том, что он слишком переоценил свою значимость. Этот отряд не искал никаких пропавших пилотов, и похоже выполнял какую-то свою задачу, никак не связанную с ними. И, как это ни обидно, но учитывая все то, что он услышал в караване, о пропавших пилотах похоже вовсе забыли. Так что эта встреча оказалась полной неожиданностью для обеих сторон. А он, решив, что все вокруг только и делают, что ищут его, едва не попав в ловушку.

Глава 6



Возвращение в родной клан для двух выживших пилотов было далеко не самым приятным событием.
Разведка и не подумала соглашаться с обвинениями, исходящими от каких-то там офицеров падшего клана. Да и командование клана архисори не спешило признавать свои ошибки в планировании набега. Свалить полностью вину за разгром на двух пилотов-стажеров из числа изгоев было невозможно. Но ведь можно охарактеризовать их роль в проигранном набеге так, чтобы именно отсутствие воздушной поддержки стало причиной провала, оказалось возможным, особенно если они не могут возразить. Именно в этом ключе и было представлено решение Криишана покинуть поле боя.
Возвращение живым и невредимым вообще оказалось далеко не самым приятным сюрпризом. Командование предпочло бы, чтобы эта пара пилотов не выжила после Перехода. На мертвых ведь со временем можно много чего повесить.
- Считай, что тебе повезло. - Комментировал происходящее вокруг Криишана бывший наставник. - Грустно осознавать, что ты отверженный из падшего клана. Но есть в нашем положении и свои плюсы. Например, некоторые законы кланов на нас не распространяются. Никто из наших нынешних хозяев не счел возможным вызвать тебя на бой. Согласись, выстоять против воина пятого или выше уровня ты не смог бы.
- Слабое утешение. - Уныло шелохнул Криишан повисшими усами. - Особенно если учесть, что никто не будет осуждать выстрелившего тебе в спину в ближайшем бою.
- До боя тебе ещё надо быть допущенным. - Сварливо проскрежетал бывший профессор по тактике и даже насмешливо присвистнул, что в силу воспитания редко себе позволял. - Не спеши умирать, ученик. Возможно нам ещё удастся увидеть возрождение клана.
- Наставник, вы так долго изучали мягкотелых и их психологию, что видимо сами заразились некоторыми их привычками. Как иначе объяснить отказ от прагматизма и вашу веру в вами же построенные иллюзии. Истрия шнатлий не знает примеров возрождения клана после такого падения.
- Бывают времена, когда история всей расы делает резкий поворот и начинает прокладывать себе путь в совершенно новом направлении и вопреки всему, что думают и делают наши кастилпы. Возможно мы живем именно в такие времена. И человечка только послужила катализатором для наступления этих времен.
- Откуда там оказалась эта человечка! - Криишан сразу переключился на подкинутую темы и в досаде даже не заметил, как приподнял надкрылья. - Арденцы не могли ждать нашего нападения. Иначе бы они встретили нас гораздо раньше. Там всего лишь свалка старой военной техники, в которой разбираются только отдельные историки. В ее распоряжении были только мягкотелые и доисторические танки, да ещё более древние снаряды, о которых я вообще узнал только когда был направлен на учебу к Вам. И все равно она победила.
- Это только подтверждает то, как мы недооцениваем мягкотелых. - В голосе бывшего наставника проскочило несколько присвистываний, в знак внутреннего удовлетворения. - И особенно тех, кого они называют правящими. Жаль, что у нашей расы нет потенциала для появления подобных способностей.
- Раньше ты говорил о её удаче. - Заметил Криишан.
- Удача, тем боле Великая Удача, не приходит просто так, на пустое место. Она вслепую ищет тех, кто может быть достоин её внимания. Потому первый, а быть может второй раз она и зовется 'случайной'. Удача, это очень привередливая дама. Она никогда не останется с тем, за кого приходится постоянно и много работать. - Бывший профессор издал жвалами легкий хруст или треск, заменивший нечто вроде смеха в людей. - А из того, что я знаю, девчонка не сильно утруждает свою удачу и предпочитает доверяться исключительно своим силам и знаниям. В твоём случае она обошлась даже без своего кота. Я слышал, ты столкнулся с нею ещё раз уже на обратном пути?
- Столкнулся. Это был сборный отряд змеелюдов, хорнов и людей, но под руководством арденцев. И по словам купца, они ни на шаг не отходили от какой-то человечки. Но никаких официальных обозначений на их форме не было. Саму девчонку я видел только издали, но узнал по голосу.
- Она это. - Вздохнул наставник. - Разведка донесла, что человечка на какое-то время покидала пределы Арден. Но куда и зачем она ходила путями контрабандистов не установлено. Теперь вот узнали хотя бы направление, с которого они возвращались.
- Совсем не установлено? Я считал, что у мягкотелых сбор подобных данных упирается в деньги. Или разведка архисори не пожелала платить.
- Это Геката. - Наставник в знак значимости упомянутого даже присел на задние лапы. - Ни в Арден, ни в большинстве иных империй, к этой структуре у нас нет подступов. Союзная геката в этом вопросе не исключение. Все нити обрываются перед воротами отртобы. И искать кого-либо из обслуживающего персонала бесполезно, так как члены гекат их практически не привлекают на свою территорию. Не сказать, что кланы не пытаются проникнуть туда. Пытались и пытаемся с разным успехом, и будем пытаться. Но результаты этих усилий никогда не оправдывали понесенные затраты.
- У нас ведь тоже есть аналог гекаты. Никогда не думал над этим вопросом. У верховного кастилпа такая же защита?
- Тут ещё хуже. - Неохотно склонил голову в знак подтверждения наставник. - У нас в подобную структуру входят только близкие родственники из союзных выводков верховного кастилпа. Туда входа нет даже представителям нашей расы.
- Но мы же входим в Совет контакторов?
- Там много не узнаешь.
- Зачем мы тогда в нем состоим?
- Если говорить о последних событиях, что происходят после падения нашего клана, империя шнатлий могла бы потерять гораздо больше. Кастилпу через Совет контакторов удалось удержать мягкотелых соседей от активных действий. А желающих прибрать ставшие бесхозными миры всегда будет много. - Бывший наставник переступил ногами и даже припал на среднюю пару, в знак иронии.
Криишан согласно пригнул голову. Это желание он понимал и одобрял. Уж шнатлии ни за чтобы не упустили такой шанс.
- Мягкотелые воюют и учатся справляться с нами на протяжении всей известной истории Объединенных миров. Не будь Совета контакторов, в войнах за наследство нашего клана смогли бы принять активное участие многие из миров мягкотелых. Ты достаточно прошел по четвертому циклу, и сам можешь оценить насколько большими последствиями мог обернуться поединок девчонки и нашего кастилпа.
- Наставник, я никогда не спрашивал тебя об этом, но почему вообще верховный кастилп объявил большую охоту на эту девчонку? Я понимаю, что наш катилп потерял из-за нее свой выводок. Но это была проблема нашего клана. Да и на тот момент это был не единственные ясли у него. Неужели наш кастилп или даже весь клан имел такое значение, чтобы рисковать империей?
- Не клан. - Тихо вздохнул профессор. - И тем более не кастилп. Пал один, пришел бы другой. Это был всего лишь предлог. Главной причиной оказалось то, что было и, как выяснилось, есть у этой мягкотелой человечки. Не забудь, весь наш разговор остается между нами?
Криишан никак не прореагировал на замечание наставника. Подобные беседы между падшими, тем более из среднего старшего цикла, мягко говоря, не приветствовались их новыми хозяевами и пресекались крайне жестко, вплоть до высылки проштрафившихся в разные миры. Так что Криишан давно уже ни с кем не обсуждал того, что делается на таких вот встречах.
Перед Криишаном появилось голографическое изображение: маленькая человечка, ещё совсем ребенок, сидящая на камне, лес, вид какой-то стройки на реке в качестве фона. Девочка что-то сосредоточенно рассматривала в голографической картинке перед собой. У ее ног устроился белый кот. Не смотря на его размеры, без труда можно было определить, что это все-таки еще котенок ниахары.
- Это она? - Заинтересовался Криишан. Ему трудно было сопоставить эту маленькую девочку и ту человечку, с которой столкнулся на Перекрестке.
- Да, здесь она со своей ниахарой прикрывает рабочих куакш, как раз тех, что готовили плотину к взрыву. Тогда еще никто не предполагал, что выводку нашего кастилпа осталось жить менее стандартных суток. Но главное не это то, что она разглядывает.
- Карту миров? Что в ней может быть интересного?
Наставник с самого первого их знакомства никогда не спешил разжевывать очевидные для него вещи своему ученику. Он всегда выводил ученика на исходные и только подкидывал направление, в котором нужно думать.
Криишан не спрашивая разрешения увеличил изображение, всматриваясь в рисунок. Мало ли таких участков, все не запомнишь. Поэтому он включил поиск изображения по инфосети. Учитель ему не мешал и с интересом наблюдал как крылья перспективного ученика начали топорщиться в удивлении. Поисковая система добросовестно выдавала отрицательный результат по всем режимам поиска, какие только ученик смог задать.
- Ничего нет. Отсутствует даже приблизительное совпадение. Как такое может быть? - Наконец сдался Криишан.
- Это фрагмент Бездны, отсутствующий на картах Объединённых миров. - Пояснил наставник. - По выводам наших аналитиков, цветные точки означают миры, пригодные к заселению, то, что обычно называют анклавом. Даже сам факт подтвержденного их существования так глубоко в Бездне вызывало удивление научников.
- Но расположение этих точек выстраивается в цепь, ведущую к крупному разноцветному скоплению!
- Это не наши миры, Криишан. Это неизвестное скопление миров, аналогичных нашим Объединенным. Тогда наши аналитики пришли к выводу, что мы застали девчонку в момент, когда она искала путь к этому скоплению и уже выстроила дорожку от анклава к анклаву от нашего скопления. Проблема в том, что привязать картинку к карте Объединённых миров не представляется возможным до сих пор. Этот фрагмент вообще не имеет знакомых ориентиров. Для этого требуется еще один или несколько предыдущих фрагментов. И у человечки они точно есть.
- Целое скопление никому не известных новых миров, да еще Бездна? Но откуда такая карта у девчонки.
- Одно из ее прозвищ - 'Живущая в Бездне'. Она получила его за то, что проводила в ней очень много времени. Научникам оказалось трудно оценить даже масштаб этой картинки. Возможно, что она уже посещала все эти анклавы и заскучав, просто искала более удобный путь для своих путешествий. Представляешь какое преимущество получат мягкотелые, заполучи они доступ к такому скоплению? Ты как думаешь, стоит такая карта Большой охоты?
- Ещё как стоит! - Воодушевился Криишан и сразу же сник. - Но теперь девчонка у Арденцев. А они в последнее время очень продвинулись в изучении Бездны и даже активно обновляют карту миров. Теперь понятно, откуда поступает информация.
- Тогда аналитики посчитали, что дорожка в Бездне была картой, составленной девчонкой во время своих скитаний. Увы, мы сильно просчитались. - Вздохнул наставник- Как выяснилось, это был всего лишь маленький фрагмент карты предтеч, к которой эта малявка каким-то образом получила доступ. Судить о самой карте нам пока очень трудно. Арденцы сбрасывают в инфосеть только то, что посчитают нужным. Самое вкусное они оставляют себе, естественно.
- И того фрагмента там до сих пор нет. - Догадался Криишан.
- Ты верно мыслишь, не зря я считал тебя одним из лучших своих учеников. - Наставник свернул в одобрительном жесте усы. - И упрекнуть нам их не в чем. Доступ к карте имеют все союзные Гекаты.
Наставник переступил и снова опустился, устраиваясь поудобнее. После чего продолжил:
- Как выяснилось, гекаторы в ручном режиме оцифровывают то, до чего могут дотянуться. Потому и толпятся все мягкотелые около этой девчонки. Видимо только она сохраняет доступ к карте. Известная шутка предтеч: что-то дать, но без возможности передать другому.
- Столько лет?
- Теперь ты понял, что именно мы проиграли? Арденцам, да и прочим империям, что с ними в союзе, наши миры сейчас по большому счету ни к чему. Они, по-видимому, знают об истинных причинах Большой охоты и намеренно придерживают сектора, которые могут позволить нам привязать фрагмент с изображения к карте Объединенных миров.
Криишан растерянно переложил свои крылья.
- Не сходится. Почему она тогда оказалась за границами Арден сейчас? Почему ей вообще позволяют покидать столицу и дворец? Да ее бы не выпустили за ворота, будь она столь важна.
- Человечка в Бездне прожила больше, чем в Объединённых мирах. Это ты на тропах контрабандистов вынужден обращаться к владельцам караванов. А она свой отряд в Перекрестке вела все равно что по аллее дворцового парка.
- Верно, торговцы в караване совсем не обеспокоились появлением имперских сил на стоянке. Даже охрану на ночлег организовали совместную. У ведь них есть какой-то условный код для обмена при встрече по типу 'свой-чужой'.
- И девчонка этим кодом владеет. Она вообще личность известная в их кругах. Про Бездну тебе уже и так известно. А еще она охотник за тварями, проводник, причем не из последних. Шнатлии не последние воины. Но и мы в Бездне только выживаем. А эта человечка там просто живет. И это не просто выражение. Караваны, которые ее нанимали, всегда приходили с минимальными потерями, уж поверь мне.
- Она ещё владеет нашим языком. - Припомнил Криишан. - Правда говорит с сильным акцентом, зато без переводчика.
- Она вообще владеет несколькими языками и даже с ринсли обходится без автоперевода. - Развел передние лапы бывший профессор тактики. - Очень мы просчитались во время охоты на нее. И теперь тебя обвиняют в первую очередь не за провал набега. Клану наших хозяев надо оправдаться за утерю шанса достать наконец человечку при столь выгодных условиях. Ведь с нею была всего лишь небольшая группа прикрытия и музейное оружие. А результат, как говорят человеки, на лицо. Почитал бы ты, что говорят в прессе по этому поводу. Над шнатлиями сейчас не смеётся разве что очень ленивый. Про вторую твою встречу вне клана пока вряд ли знают. Иначе бы тебе совсем плохо пришлось.
- Значит меня точно прибьют в первом же бою.
- Не топорщи крылья. Не все решает командование. Я пока ещё кое-что могу тут сделать. Пока походишь в службе войскового обеспечения. Займешься снабжением тыловых подразделений. А дальше видно будет.
Криашан недовольно подобрал под себя ноги и ногоруки, но не спорил. Чужой клан, на службе которого они все оказались, действительно был больше заинтересован в его героической, или не очень, гибели без разницы в каком набеге. На мертвых так легко свалить свои просчеты
- Все наши неудачи из-за этой человечки.
- Возможно. А возможно из-за глупости нашего верховного кастилпа и его советников. А в самом начале и вовсе нашего кастилпа. - Задумчиво протянул наставник. - Судя по тому, что мне теперь известно, с нею вполне можно было договориться. Арденцы, например, так и сделали. По сравнению с тем, что они сейчас от нее получают, их затраты на содержание, обучение и охрану человечки ничтожны.
- Не зря они соглашаются с нами только не частичное сотрудничество по линии гекат.
- Уже не только по этой линии. Арденцы, аринольцы, кашьяти и змеелюлы заключили военный союз. К нему склонны примкнуть многие миры из числа признающих талант контакторов. Наши кланы по этому поводу сильно злятся, да поделать ничего не могут. Кланам предоставили возможность разбираться между собой, а заодно исключили возможность крупных военных конфликтов. Кланы сейчас на него не пойдут, сил не хватит. В результате, вся наша империя оставлена в стороне от основных событий.
- А теперь нам отрезают и возможность набегов на освоенные провинции.
- Да уж, лезть на чужую территорию, зная, что столкнешься с союзной армией не выгодно. А рубежники такие союзы начали заключать раньше военных. Так что и тропы на перекрестках становятся опасными для нас.

Глава 7



Криашан рассматривал свой, весьма сильно сокращенный отряд и ясно осознавал, что обретенные чувства досады и бессилия для него лишние. Падший клан медленно, но верно вымирал. Рядом в одном строю изгоев теперь можно было наблюдать даже представителей разных циклов. Чего уж говорить о традиционном делении по клановым родам.
Им только и позволили, что основать эту колонию. Но никто, даже клан хозяев не счел нужным снабжать отверженных оружием и техникой. Результат был вполне ожидаем и наверняка прогнозируем аналитиками хозяев. Только за прошлый триместр два выводка были уничтожены тварями Бездны прямо в собственных яслях.
Фермеры колонии без машин теряли урожай больше, чем собирали. О скотоводчестве и вовсе речи не шло. На охрану пастбищ сил у колонистов уже не хватало. Чего именно добиваются их хозяева, а вместе с ними и остальные кланы было до того очевидно, что становилось противно думать об этом.
Ещё сотня, а то и меньше лет, и сюда, в уже изначально подготовленный к заселению мир придут хозяева или иной клан шнатлий, которым он будет продан. А об отверженных, что проведут первичную адаптацию за счет своих жизней, предпочтут не вспоминать.
Еще противней становилось от осознания того, что все это происходило на фоне соседних колоний Арден и Аринола со змеелюдами. Там все было иначе: фермеры осваивали земли новых миров, армия их прикрывала, центральные миры обеспечивали колонистов не только техникой, но и научниками. И все они имели стандартные привилегии первопоселенцев, согласно своей волне. Там, в Бездне, около расколов уже вырастали первые заводы. А значит и сами Расколы становятся безопасными. С момента завершения Перехода по Жемчужной нити прошло всего несколько лет, и колонии мягкотелых уже переходят на полную самоокупаемость. И что характерно, даже с местными жителями у них налажены вполне рабочие контакты. Зачем идти войной на освоенный мир, если и техника, и вооружение позволяют освоить нетронутый?
Не сдержавшись, Криашан досадливо переложил крылья. Шнатлии быть может и решились бы на вариант набега или даже захвата недоразвитых миров. В уже освоенном дикарями мире было бы куда как проще, чем расчищать поля в диких лесах, кишащих непугаными тварями. Но союзные Гекаты не только дали понять, что не одобрят это. Они несколько раз вполне доходчиво подтвердили своё неудовольствие выставив союзные армии на пути вероятных набегов. А после первых стычек и вовсе пригрозили перекрыть доступ к тоннелям Жемчужной нити.
Без регулярного восполнения потерь, они здесь продержатся недолго. Так что все что им оставалось, это мелкие однодневные вторжения в приграничные районы, чтобы успеть сбежать обратно. Причём стационарные Расколы и Переходы закрывались щитами.
А верховный Катилп вмешиваться в ситуацию не спешил. У него и прочих кланов сейчас были заботы куда как важнее, чем какая-то то там колония отверженных.
Последний набег и вовсе ничего кроме разочарования им не принёс. По очевидной для себя причине, вместо затратных пока мер по организации обороны, фермеры змеелюдов предпочли временно отказаться от освоения земель в районе блуждающего Перехода, расположенного на границе с колонией шнатлий и оставили их под пастбища своего скота. Это не было сюрпризом. Но в их ситуации ведь скотина, особенно доставленная из Объединенных миров, тоже добыча.
Его отряд должен был увести именно домашний скот, ну и поживиться роботами, что работали на этих пастбищах в автономном режиме. Ну кто же мог подумать, что змеелюды оставят на ближайшем поле стадо обученных вромов.
Мерзкие верховые твари, подчиняющиеся исключительно своим хозяевам, которые их вырастили и обучили. Переприучить их можно, если выживешь конечно. А обучали этих животных на совесть, причем не только против тварей Бездны, но и против шнатлий. Когти этих тварей были способны справиться даже с их хитиновым панцирем и перекрылками. Ко всему прочему, эти 'лошадки' не брезговали закусить своей добычей. Он сам видел, как одна из них сожрала оторванный кусок ноги у попавшего под удар бойца и не поперхнулась.
В общем, о попытках добраться до техники пришлось забыть. свое пастбище, указанное хозяевами, Вромы готовы были защищать до последнего посягнувшего на него чужака. И делали это с огромным энтузиазмом, против которого и выставить то было нечего. Жесткая экономия коснулась всего, и в первую очередь огнестрелов и боеприпасов к ним. Пришлось спасаться бегством, благо обратный Переход был рядом.
Ну а к поселению змелюдов соваться Криишан даже не думал. Там щиты и оружие нечета их стационарам. Новейшие генераторы и системы автоматической обороны полевых стационарных лагерей в несколько периметров, из тех моделей, что использовались экспедицией во время перехода по Жемчужной нитке, не оставляли шансов маленькому отряду не то что дойти до фермеров, а даже разбудить их. Собственно, это оборудование и создавали в таких количествах с расчетом на дальнейшее применение фермерами.
Кланы предпочли самоустраниться от участия в экспедиции. А потому колонисты не могли претендовать на нечто подобное и вынуждены были обходиться тем, что провезли по уже построенным силовым тоннелям и транспортным линиями.
В таких условиях соваться в набег на территорию населенных дикарями племен было еще опаснее. Стоящие там союзные войска не церемонились с нарушителями. А целая триада правящих, как оказалось, очень эффективная сила при организации обороны.
В фермерских поселениях змеелюдов уже стояли целые улицы из основательных домов на фундаментах. Разведка сообщала, что их дети внутри щитов гуляют без взрослых. А это уже показатель.
А они, представители некогда великого клана, по-прежнему ютятся во времянках. На большее у колонистов нет ни сил, ни желания. Со щитами, что хозяева позволили взять с собой, все равно рано или поздно очередная стая тварей прорвется в стационарный поселок и все уничтожит.
- ..... человечка. - В сердцах выругался Криишан, имея вполне определенного представителя этого рода. С годами это слово для него стало ругательным вошло в привычный лексикон, как проклятие.
- По новостям сообщается, что они возвращаются из своего военного похода. - Проскрежетал стоящий рядом Скрашен. Не плохой боец, уже подошедший к границе четвертого цикла. Он прекрасно понимал своего командира и полностью разделял его мысли.
-Нам то что? - Дернулся Криишан. -Союзные гекаты могут себе позволить отсутствовать в своих колониях по полгода. Связь позволяет, да и обстановка в колониях тоже. Можно повоевать и на охоту сходить.
Криишан не раз задумывался о возможности добраться до ненавистной человечки в Бездне. Разведка у колонистов был слабой, хотя все-таки была. А новостные каналы противника успешно заменяли все недостающее. Пропаганда в империях мягкотелых была поставлена на поток. И Колонисты не считали нужным делать тайну из жизни триады и ее союзников.
Только от идеи покушения, как и многих других, пришлось отказаться. Когда девчонка уходила в Бездну на охоту, её всегда сопровождал кто-то из Гекаты. В мирах, где было относительно спокойно, этих 'охотников' обычно прикрывала этакая маленькая сводная армия.
А в местах охоты.... Короче проще было самому удавиться, чем пытаться достать девчонку в этих местах. С оружием шнатлий против луввы гигантских размеров и какой-нибудь местной зубастой твари, заказанной научниками, нечего было и соваться. Да и попробуй еще доберись через Бездну до мест охоты этой человечки.
- Судя по гому, что пришло по новостным каналам, им сильно досталось в Бездне.
- На сколько сильно?
- Их армия оказалась под ударом волны тварей и столкнулась с какими-то неизвестными тварями, не уступающими по смертоносности ниахарам. К тому же они способны нарушать работу генераторов силового щита.
- Вот как? И чем все закончилось? - Отвлекся от невеселых мыслей Криишан.
- Ниахара принцессы погибла точно. Показывали ролик с этим эпизодом. Кошка человечки получила смертельное ранение и ушла в Раскол. Вместе с нею ушла и сама человечка, которую мы все проклинаем. Раскол вел в тяжелый мир. Так что в гибели девчонки объявлено официально. Еще погибло несколько десятков гекаторов и гекатес. Сейчас в империях объявлен траур.
Криишан разочарованно переступил всеми четырьмя лапами, на которых в это момент стоял.
- Всего одна! Весь остальной состав союзной Гекаты уцелел?
- К сожалению, да. Человечка ушла в Раскол не просто так, а увлекла за собой всю стаю этих неизвестных тварей. После восстановления щита армия смогла продержаться до подхода помощи.
- Эта человечка даже своей гибелью смогла нам напакостить. - Вздохнул Криишан. - А какая бы новость была, погибни в этой Бездне все союзные гекаты сразу.
- Зато она с ушла в тяжёлый мир. И обратных Расколов на той стороне из него поблизости нет. Так что у с человечкой точно покончено.
- Я не удивлюсь, если она сможет выжить и в тяжёлых мирах. - Откликнулся Криишан. - И вообще заявится обратно как ни всем ни бывало. Ещё и с выигрышем придёт в виде новых миров или научных открытий. Вот увидишь, за тем Расколом даже костей её не найдут.
Криишан отдал в раздражении команду отряду. Набег завершился неудачно. Бойцы сильно вымотаны. Но отдыха им никто не обещал. Не было у них такой возможности. Уже завтра все вернувшиеся пойдут в патрулирование по дорогам колонии. Фермерские поля нуждались в защите, хоть в какой-то, иначе, без продуктов, тут никому не выжить даже в ближайший сезон.

Спустя месяц патрулирования, бывший наставник, теперь не без иронии именовавшийся себя главнокомандующим войск отверженных принёс новые известия, почерпнутые все из той де инфосети.
- Ты был прав. - Завил он, имея в виду его ворчание после получения известий - Они действительно попытались найти её через Раскол. Не нашли даже костей.
- Ну, я просто так сказал. Кислотная атмосфера, осадки, ветра. В конце концов эти самые гарымзы. Если они действительно, как сообщают в новостях, такие же как ниахары, то могли выжить в тяжелом мире и сожрать её.
- Точно, именно их отполированные кости там и нашли. - Кивнул наставник. - Кроме двух.
- Ну, вот я и говорю, сожрали человечку и смылись. Не думаете же вы всерьёз, что она в тяжелом мире выжила, да еще в том состоянии?
- Но судя по полученным от робота кадрам, бой она там со своей искалеченной кошкой все же приняла. Гарымзы то уходили следом целехонькие и подыхать не собирались. И даже уложили больше половины этих тварей.
- Так кот скорее и дрался. - Несогласно мотнул головой Криишан. - А она уже была мертва.
- Ниахары трупы охранять не будут. -Не согласно проскрежетал бывший профессор. - Все считают её погибшей. Но я не верю. Удача оставалась с девчонкой даже в таком месте.
- Сами же говорили, Великая удача не останется с тем, кто бездействует. А в тяжелом мире мы все беспомощны.
- Именно так! Да только эта Нэстэ имеет огромный опыт выживать там, где нам с тобой и шагу не сделать.
- ... - Выругался Криишан. - По мне, так я лучше буду верить в её смерть. Мне такая мысль настроение поднимает.

Но разговоры о гибели проклятой человечки заставили Криишана заинтересоваться новостными каналами Объединенных миров всерьёз. Оказалось, за пределами границ империи шнатлий новости не заканчиваются. Там царил целый новостной мир, настоящий хаос из непонятных эмоций, из которого интересно было научиться выхватывать нечто занимательное и даже полезное. Причем не только с военной точки зрения, но для фермеров.
Вот только собеседников чтобы обсудить добытую информацию с каждым годом становилось все меньше. Кланы, в том числе и хозяйский клан, ещё больше сократили снабжение колонии. Фермеры едва справлялись с небольшими наделами, что могли охранять остатки былой мощи падшего клана. Восполнение потерь же шло все хуже. Дошло до того, что уже на уровне яслей приходилось дробить выводки и держать их раздельно, ради увеличения поголовья второго цикла. Какой уж тут естественный отбор? Ущербные бойцы, ранее не выживавшие в мясорубке яслей, теперь были уже даже на третьем цикле. Они не могли разговаривать, с трудом воспринимали нормальную речь и плохо воспринимали дрессировку. Но зато они могли обладать хорошей реакцией. В отрядах за такими ущербными приходилось следить особо. Понятие дисциплины у них тоже было весьма условным. Но Командиры рабовались уже и этому. Было хоть кого посылать в патрули.
Пополнение средних и высших циклов шло в основном из империи. Кланы с удовольствием ссылали сюда весь отработанный материал, с которым становилось невыгодно возиться: увечных воинов, престарелых учёных, ещё помнящих времена расцвета падшего клана, преступивших законы империи шнатлий.
Криишан неожиданно для себя оказался в этой компании.
- Ты говорил, что у нас будет шанс возродить клан. - С горечью скрежетал он наедине с бывшим наставником, а теперь просто старым другом Лашнерксилом, так же сосланным в колонию. - Где он? Тварей не становится меньше, а кланы просто ждут, когда мы тут все лапки сложим.
- Шанс не только должен быть. Нам надо его ещё увидеть. - Шумно вздыхал Лашнерксил. - Возможно он лежит у нас под брюхом, а мы его не видим и не чувствуем.
- Только как туда заглянуть? Колонии сиашеис процветают. Об Арденцах с Ртианольцами и говорить тошно. Даже без новостей, понятно, как они живут. А в набегах видно, как они живут.
- Я слышал, они снова начали возделывать поля рядом с нашими Расколами?
- А что толку? Туда посылают роботов незнакомых нам моделей из последних разработок. А специалистов разобраться с ними у нас практически не осталось. Да и защищают они теперь не сами Расколы, а эту самую технику. Их блокпосты нам уже не взломать - нет больше у нас работающего оборудования, не хватает запасных частей.
- Плохо. Быть может наш шанс в установлении нормальный контакт с Советом или хотя бы союзной гекатой...
- Кто нам позволит? -Дернулся Криишан.
- Тоже верно. Там заправляет представитель верховного кастилпа. - Согласился Лашнерксил. Знаешь, среди фермеров ходят разговоры, чем жить так, уж лучше бы было признать кастилпом ту человечку.
Криишан раздражённо передернул крыльями. Признаваться, что не только слышал нечто подобное, но и сам уже ловил себя этой мысли он не стал.
- В таком случае мы упустили свой шанс в день поединка. - Проворчал он.
За годы прошедшие с того разговора прошло много вечеров за беседой со старым учителем. И не один раз они возвращались к теме погибшей человечки. Криишан мог бы считать себя не только опытным офицером. Пост командира обороны сектора колонии была им заслужена. Да только вызывала все туже бессильную злость и досаду. На весь сектор в его подчинении оставалась по численности едва ли не малая когорта, с которой в Объединенных мирах вряд ли даже город бы стали прикрывать.

Первые новости о побеге детей императорской семьи он не пропустил. Криишан даже мог бы позлорадствовать. Если бы не откровенная зависть, вызванная репортажем о начавшихся поисках.
КОЛОНИИ не раздумывая выставили в Бездну целую армию, хорошо вооружённую, под надёжными щитами и великолепно снабжаемую из столичного мира колонии Арденцев. Она двигалась следом за разведчиками из Гекаты человечки. Уж их то он знал поименно.
Случись такая необходимость в колонии шнатлий, они не смогут выставить и полноценного отряда в сотню бойцов без ущерба для обороны фермеров. Не было у них таких ресурсов.
А союзники выставили, и даже не чихнули. Обороноспособность колоний союзных гекат вообще не заметила такого отвлечения сил.
Побег детей привлек внимание не только Криишана.
- ... заметь, как они организовали поиски. - Скрежетал бывший профессор, следуя своей привычке всегда и везде раскладывать все по полоскам. - Вдогонку по следу пошёл небольшой отряд без обеспечения и практически без прикрытия. Всего три бойца.
- Да эти трое из тех будут, что с проклятой человечкой в Бездне все время охотились. - Возражал Криишан. - Им прикрытие только мешать будет.
- Так и есть. Они догонят детей и обеспечат им безопасность до подхода основных сил. А те при таком раскладе смогут двигаться медленнее.
- И что? Отряд как отряд.
- Ты не раздражайся, а учись как противник организует продвижение крупных сил в таких условиях. - Прикрикнул бывший наставник. - Они отработали эту тактику на своём личном опыте.

- А чего тут смотреть. Мягкотелые с успехом применяют эту тактику не первый год. Да с таким снаряжением и количеством бойцов можно и быстрее двигаться.
- И нарваться на волну или крупную стаю тварей? Нет, ты не обратил внимание. В отличие от чего-то подобного в нормальных мирах, их отряд обеспечения движется в передовой линии, сразу за следопытами и разведчиками.
- Разведка выбирает место для следующего лагеря. - Качнул головой Криишан.
- Отряд обеспечения готовит лагерь и организует его снабжение. Основные силы подтягиваются следом и не тратят время на бытовые вопросы.
- Какие бытовые вопросы? Да с их щитами и количеством Расколов из которых запитываются энергогенераторы, можно двинуться к следующему скоплению.
- Не могут. Для этого сначала надо хоть немного разобраться с тем, до чего уже добрались. - Миролюбиво заметил Лашнерксил. - К тому же их первый отряд разведчиков слишком малочислен оказался. Их не хватает даже на небольшие научные экспедиции. Так что дальние выходы, аналогично переходу по Жемчужной нити им пока не потянуть. Быть может и хотели бы союзные, да и ресурсов не хватает для подготовки новых экспедиций.
- Не хватает им ресурсов. - Не заметил, как скатился на сварливый тон Криишан. - Попробовали бы они с нашими ресурсами хоть одну колонию организовать.
Криишан недовольно осмотрелся. Тёмное помещение, в котором обитал бывший наставник, больше напоминало каменный бункер, наполовину врытый в землю.
За окном затянутым железной решеткой можно было рассмотреть и металлическую стену ближнего и единственного периметра поселения, и хорошо видимые потеки ржавчины на ней, особенно в местах повреждений. Остатки того, что некогда громко звалось 'автономным форпостом'. Железная стена уже несколько раз восстанавливалась после прихода тварей. Кое -де бреши заделывались уже камнями. А орудия на ней Криишан давно бы отправил в переплавку, если бы было куда. Да и заменить их нечем.
Несмотря ни на что, это поселение считалось одним из самых крупных в колонии шнатлий и наиболее защищенным. Здесь было целых три генератора силового поля, и аж пять техников, их обслуживающих. В иных местах генераторами силовых полей занимались наскоро проинструктированные бойцы, да и те из третьего или начала четвёртого цикла.
Оживление по визиофону и шипение с присвистами собеседника отвлекло от мрачных мыслей. На голографической картинке среди показываемых сумерек мало что можно было разглядеть. Но несмотря на прошедшие годы знакомый силуэт быль им опознан сразу. А человечка, словно издеваясь, ещё и помахала рукой глядя с экрана прямо на него.
- Ч-ш-с-че...
- Она с-с-самая. - Зашипел Лашнерксил в ответ. - Выжила все-таки, и кот её вполне себе живой. И не сказать, чтобы плохо себя чувствовала эта парочка.
- Но как? Столько лет в Бездне! Там даже наши армии столько не протянут.
- Поспорил бы, но не буду. - Проворчал профессор Лашнерксил. - Но какова удача у этой человечки! С такой удачей наш кастилп давно стал бы верховным.
- С такой удачей надо создавать свою империю и ломать вековые устои. - Криишан досадливо передернулся. -Зачем размениваться на возню с кланами, когда перед тобой целые скопления миров и сотни анклавов пригодные к заселению? Уж такой бы кастилп бы не стал ждать милости от кланов.
Лашнерксил поперхнулся и внимательно посмотрел на своего бывшего ученика, но промолчал.
Об этом разговоре Криишан вспомнил спустя несколько месяцев. Уже после неудавшегося покушения на человечку в мире элфов.
Лашнерксил пришёл к нему сам, сразу после очередного Собора падшего клана.
- Человечку в кастилпы? Никогда такого не было. - Возмутился Криишан на поведанные новости.
- Но ведь и запрета в наших традициях и законах нет. Собор принял решение. Исполнить его надо в самое ближайшее время, пока кланы не поняли что к чему и не начали противодействовать. Запрос на аудиенцию с членом Гекаты уже послан. Сейчас главное все сделать до того, как кланы успеют вмешаться.
- Человечка может не согласиться на встречу.
- Предварительное согласие уже получено. Император Арден выдвинул в качестве условие встречи присутствие личной охраны вплоть до гвардии Арден и высшей аристократии империи.
- Ожидаемо. - Качнул головой Криишан. - Ещё наверняка там будут змеелюды и кашьяти. Они имеют на это право, как их союзники и члены союзной гекаты. В случае отказа со стороны человечки, мы даже защититься не успеем.
- Так ты с нами идёшь?
- Лучше так, чем загнивать здесь. - Выдохнул Криишан. - Человечка достойный противник. Встречусь с нею ещё раз. Быть может последний.

Когда двери большого приемного зала Столичного дворца Арден раскрылись, Криишан с трудом удержал свои рефлексы под контролем. Весь прошлый боевой опыт начиная с яслей не смог его подготовить к тому, что ждало их за порогом.
Узкий коридор среди замерших в напряжении мягкотелых. Кое кого из тех, кто стоял в первых рядах он мог бы даже узнать в лицо. По стычкам на рубежах, войнам или при изучении противника во время подготовки к набегам. О других нетрудно было сулить по манере поведения и опознавательным знакам на форме. Здесь не было молодых, только опытные воины, наверняка прошедшие серьёзную подготовку для боя со шнатлиями. Все они стояли абсолютно неподвижно, если не считать головы, что поворачивались следом за их продвижением в этом коридоре.
Фасетчатые глаза позволяли Криашану контрлировать все пространство вокруг себя не поворачивая головы. Он отмечал прищуренные взгляды, побелевшие костяшки пальцев, сжимавших рукоятки пока еще зачехленного оружия.
Император Аранир действительно собрал здесь наиболее опытных бойцов и наверняка, уже оставивших наследников. Молодёжи в зале не было вовсе. Ритуал предложения куэрклина начался и шёл своим чередом. Он замер в последнем ряду и следил за разворачивающимся действием, ожидая завершения процедуры как собственного приговора.
Лашнерксил вышел вперёд, замер между двумя гекатессами из ближнего периметра охраны. Извлечение куэрклина. Обе человечки только веки напрягли, но не сдвинулись с места. Хорошие подруги у этой девчонки, настоящие бойцы с отличной выдержкой.
Человечка с неподвижным лицом приняла дар. И только в глазах можно было увидеть какое-то странное, непонятное для Криишана выражение, как будто она в чем-то была не уверена.
И ... Все. Смертный приговор отменялся. Он видел, как так и нераскрытый клинок клана перекочевал в руки стоящей рядом девушки. И даже смог различить выражение лица теперь уже своего кастилпа. Обучение и опыт не прошли даром. И Криишан смог распознать явное сомнение в том, что она поступает правильно.
Теперь стало главным уйти так, чтобы не нарушить её решения.
- Ты остаешься здесь, в охране кастилпа. Другому я это доверить сейчас не могу. - Проскрипел Лашнерксил, даже не скрывающий облегчения от благополучно завершившегося дела. - Задача у тебя будет непростая. Вам придётся взаимодействовать с её охраной и гекатами. Они не захотят уступить вам своего места рядом с кастилпом. И требовать этого от них мы не вправе. Такого никогда раньше не было. Так что из советов, могу дать только один - помнить об интересах НАШЕГО клана. В конце концов, они все здесь хорошие воины.

О сложностях Криишан понял практически сразу. Охрана зала не пожелала принимать их традиции. Пришлось резко оборвать начавшееся недовольство в подчиненной ему пятерке и подавить собственное раздражение.
Начальник охраны, весьма нервно посматривавший не замерших шнатлий все же сумел выдвинуть дельное предложение: обсудить все прямо с новоявленным кастилпом.
Криашан с уважением кивнул. Судя по имеющейся информации, этот человек был в службе дворцовой охраны не один десяток лет. Он имел специальную подготовку для схваток со шнатлиями. А эта подготовка включает в себя службу на рубеже и прямые военные контакты. Так что офицер точно знал на что способна пятерка шнатлий.
Без толпы аристократов большой приемный залдворца показался Криишану неправдоподбно огромным. И только в его конце оставалась группа что-то между собой обсуждающих разумных. Их кастилп была среди них. И судя по её виду, чем-то человечка была чем-то очень сильно озадачена.
Криишан топал следом за офицером, стараясь держаться слегка позади него. Во-первых, по представлениям людей это знак уважения, как никак они тут в гостях. Во-вторых, лучше пусть этот человек будет между ним и кастилпом. А то начинать общение с показательного боя ему не хотелось.
Криишан невольно вспомнил картинки давнего поединка, ставшего судьбоносным для клана. Те самые змеелюд и кашьяти тоже были здесь и замерши за спиной человечки.
Один на один, он быть может и справился с ними. Но против троих сразу исход предрешен даже без учета того, что теперь перед ним стоял кастилп клана. Девчонка могла проста отдать приказ, и он не раздумывая зарежет сам себя.
Офицер задал вопрос на всеобщем. Но кастилп обратилась к нему на языке шнатлий. Пусть и с дичайшим акцентом, неправильно ставя предлоги и строя фразы. Но это не имело никакого значения. Важным было то, что новый правитель клана предпочитал соблюдать традиции.
- Оставь двоих у входа. - Отдала она приказ. - Но, чтобы ни при каких обстоятельствах оружие её доставали. Остальные пойдут с камердинером устраиваться.
- У меня нет связи с бойцами. - Счел нужным озвучить проблему Криишан.
- Коммуникаторы вам разблокируют. - Вздохнула Нэстэ. - Но я смогу быть на вашей стороне только до первой ссоры с кем бы то ни было из моего окружения или охраны дворца.
- Споров не будет. - Кратко согласился Криишан.
- Спорте сколько угодно, лишь бы драки не было. - Слегка пожала плечами девчонка.
Криишан топал за сопровождающим и присматривался к обстановке. Человечек из младших офицеров охраны явно торопился исполнить неприятное поручение и поскорее слинять от своих подопечных. Служащие замка предпочли успать дорогу издали. Так что продвижение по коридорам проходило без задержек.
В голове проскочило несколько щелчков, означавших, что кастилп сдержала слово и связь им все-таки разблокировали.
- Старший, чего нам ожидать? - Тут же поинтересовался Ркриса.
В его пятерке все были четвёртого цикла, не ниже. Так что они могли себе позволить вольность в общении, если это не мешало службе.
- Нам выделили гостевой дом. Охраняем кастилпа парами. Остальные стараются не раздражать наших союзников.
- Это змеелюдов-то?
- И их тоже. - Немного рассеяно согласился Криишан.
Он уже рассматривал новое жильё.
На казарму оно совсем её походило. Криашан знал, что этот сектор предназначался для рядовых посетителей, и часто использовался для временных сотрудников дворца. Место возможной битвы надо было знать хорошо. И разведка постаралась снабдить их всем, до чего смогла дотянуться, учитывая современные ресурсы колонии.
- Ого, если это минимум, что же тогда Арденцы считают нормой? - Не удержался от восклицания Лашнерксил, его заместитель.
Остальные тоже заинтересованно осматривались.
Дом был рассчитан человек на десять. Имел пять комнат и гостиную. Кухня тоже присутствовала. Трансформируемые двери позволяли приспособить дом даже для таких крупных разумных как шнатлии. В спальне кровати вполне могли заменить привычные шнатлиям туэлы. Своеобразные подставки под их тела.
Из-за строения своего тела, шнатлии спали, поджимая все конечности под себя и укрываясь крыльями как в скорлупу. И здесь об этом похоже знали.
По крайней мере в каждой спальне одна из кроватей плавно скользнула в пол.
- Каждому по комнате? - Не унимался Лашнерксил.
Он был из числа недавно выброшенных хозяевами в колонию после ранения в какой-то из междоусобных схваток. И будучи даже на пороге пятого цикла, всю жизнь довольствовался казарменным положением. Впрочем, Криишан и сам удивился предложенным условиям.
- Как там сложится впереди я не знаю. - Заявил тем времён Лашнерксил. - Но по мне, так это уже неплохо. Новый кастилп могла бы нас и в подземелье какое поселить. Ведь наверняка знает, что мы за нею охотились.
Криишан нервно передернул крыльями. Реплика бойца вызвала неприятные мысли. А ведь точно, неизвестно как его бойцы, а он лично несколько раз участвовал в охоте на человечку. Тьфу, кастилпа Нэстэ.. И представься тогда случай, не задумываясь бы ударил. А как она разбирается со своими врагами всем известно. Но делать нечего.
- Располагайтесь, я дойду до ортобы её высочества. - Распорядился он. -До ужина надо бы переговорить с их старшими.
- Не повезло тебе. - Весело развел руками Лашнерксил. - Если кастилп может разобраться со шнатлием в рукопашной, что же должны уметь её телохранители?
- Лучше подумай, от чего её эти телохранители защищают при таких-то умениях охраняемого. - Проворчала Криишан. - Что может угрожать Живущей в Бездне, что требуется такая охрана.
Брошенная вскользь реплика вертелась в голове весь путь до входной залы в ортобу. Эта мысль почему-то не приходила ему в голову раньше. Человечку охраняли как особу императорской семьи. Но это как раз было понятно. Но даже в колониях известно, что её охрана никогда не скучает. Разведка сообщала о случавшихся время от времени потерях из близкого к кастилпу круга при 'невыясненных обстоятельства'. Проблема была в том, что когда эти обстоятельства выяснялись, легче не становилось.

- Не могу сказать, что рад столь внезапному знакомству. - Проворчал Орсаэссин, недовольно скрутив хвост, как будто готовился к прыжку. Кашьяти, исполнявший обязанности командира своего подразделения, стоял рядом и согласно сжал головные щитки. Про человека и хорна, командиров своих отрядов, и говорить не приходилось. Они даже не скрывали, насколько недовольны сложившейся ситуацией.
- Сам не в восторге. - Согласился Криишан, и осторожно, без резких движений переложил крылья, намеренно оставив несколько уязвимых мест открытыми.
Вышедшие не встречу командиры заметно расслабились. Жест им всем был знаком. Хоть и редко приходилось его видеть не шнатлиям.
- Ты Криишан, участвовал в охоте на Нэстэ. - Сразу перешёл к делу Орсаэссин.
- Было. - Криишан отметил, что местная разведка не зря есть свой хлеб, раз даже о таких второстепенных участниках давних событий им известно. - Сталкивался с нею несколько раз. В Белом мире, потом в Бездне, когда она возвращалась от предтеч, ещё я участвовал в бою около вашего музея военной техники времен Великой волны. Делать замечание, что никто из присутствующих в то время рядом с девчонкой не стоял он не стал. Сейчас его задачей было налаживание отношений.
- И как? - Хорн враждебно сощурился.
- Живой, и на том спасибо. - Недовольно отметил Криишан.
- Сегодня вы нам тоже сюрприз преподнесли. - Немного расслабился человек.
Первоначальное напряжение немного отпустило. Теперь уже можно было переходить к цели встречи.

Новая служба оказалась не так сложной, как думалось вначале. Кастилп им не доверяла. Это было понятно для человечки. В нежданной охране из шнатлий трое были участниками Большой охоты на неё. Двое не приняли в ней участие только по случаю.
Свое недоверие она не скрывала, но и не тыкала при всяком удобном случае. Двух телохранителей терпела, как неизбежную неприятность. Остальные из ее окружения иронизировали над сложившейся ситуацией и мирились с положением вещей, только усилили свое присутствие рядом.

На поверку человечка и вся её компания даже нравились Криишану. На взгляд шнатлий, спутники кастилпа позволяли себе слишком много в общении с нею. Как в прочем и с остальными старшими союзных гекат. Это было непривычно и нервировало. Но приходилось терпеть.
В колонию, теперь уже самостоятельное государство клана, они вернулись только спустя месяц.
- Очень удачно прошла церемония представления кастилпа. - Делился Лашнерксил со своим бывшим учеником вечером первого же дня после возвращения. - Я удивлён, что она так много знает о наших традициях. Твоя работа?
- Она задавала много вопросов. - Признался Криишан.
- Не замечал за тобой столь глубоких познаний в области культуры.
- Моя заслуга заключается только в том, что я связал её с Лурнкрасмтом.
- Живой ещё старик?
- Бывшему профессору культуры клана не легко приходится на ферме. - Заметил Криишан. - Но мне показалось, что он был в восторге ответить на все вопросы кастилпа.
- Старик был почти что хранителем наших традиций. Новым хозяевам его знания оказались не нужны. И я потерял связь с ним. - Признал Лашнерксил.
- Профессор ушел еще с первой волной переселенцев. Он собственно и вел переговоры с людьми на стартовой станции жемчужной нитки. - Пояснил Криишан, как сумел сохранить связь со стариком. - А в колонии его ферма с самого начала была в моём тенке. Потому я и смог с ним сохранить связь. Ну и помогал ему, чем мог.
- Понятно. Радует, что наш кастилп серьёзно отнесся к традициям клана. И досадно, что человечка оказалась гораздо уважительнее к ним, чем наши соплеменники. Ты дольше всех находишься рядом с нею. Что можешь рассказать?
- Странно все, непривычно, учитель. Но я стараюсь разобраться.
- Например?
- Она постоянно разговаривает на разных языках. С нами на нашем языке, с кашьяти на их. Она свободно владеет даже языком хорнов. Электронные переводчики, не всегда успевают среагировать. И иногда нить её разговора для меня теряется.
- Человечка позволяет тебе слушать её разговоры с другими разумными? - Удивился Лашнерксил. - Насколько мне известно, у них телохранители не всегда допускаются до этого.
- У неё были вопросы. - Признался Криашан. - На сколько я понял, она повторила их Лурнкрасмту. После этого мне предоставили новую модель электронного переводчика. Но и он дал сбой, когда кастилп разговаривала с ринсли.
- Ты и там был?
- Да учитель. Но в улей меня не пустили. И на их территории нас сторожили москиты.
- Ринсли сейчас почти что живая база данных Центральных миров. Странно что ты вообще смог пройти на их территорию. - Сварливо заметил Лашнерксил. - По не проверенным данным, они помнят всю карту предтеч, что была в кольце нашего кастилпа.
- Можете считать это проверенной информацией, учитель, только она не полная. В этом уже нет тайны. Кастилп Нэстэ как раз и посещала центральный улей, с тем чтобы провести сопоставление данных и выявить участки карты требующие обновления. И это не вся карта, а только часть. Для полного копирования, прерванного из-за ее отсутствия, потребуется еще много времени.
- Ты видел эту карту?
- Несколько раз. Гекаты возобновили её копирование и привлекли к этой задаче младших. Учитель, я видел путь, который она прошла чтобы вернуться обратно. Он намного длиннее жемчужной нити. И я начинаю думать, что те кто дал ей прозвище, не так уж и неправы.
- Дарующая миры? Там, где она была есть населенные пространства?
- Для нас похоже есть. И она даже показала мне их. Они располагаются далеко от крупных скоплений и являются абсолютными анклавами. Но таких миров несколько.
- Оч-ч-ень интересно. Может в этом кроется причина, почему она так много интересуется нашими яслями.
- Она планирует поездку по колонии.
- Кто же ей запретит? Жаль только, что мы не сможем принять ее с полагающимся достоинством. У многих в соборе сложилось впечатление, что у неё существуют какие-то планы на наш счёт. Вынужден признать, это меня радует. Хозяева отводили нам ещё совсем немного времени. Своей церемонией мы сильно из разочаровали.
- Учитель, я ведь стал верить в вашу теорию про Великую удачу. - Внезапно признался Криишан.
- Вот как? И что же тебя подтолкнуло? На э церемонии вроде все прошло хорошо. Конечно я тоже заметил, что кастилп сомневалась какое-то время. Но все же она приняла решение в нашу пользу.
- Дело в том, учитель, что она сомневалась не на наш счёт. приняв куэрклин, она не знала, что с ним делать. Шнатлии не так уж много места занимают в жизни мягкотелых. Как я выяснил, в Арден, и вообще вне наших миров, никто понятия не имел о ритуале смирения и передачи власти. Они понимали, что он должен бы быть, но не сразу даже поняли, что присутствуют на нем. Сама церемония ведь проводилась в последний раз более двух тысяч лет назад. Кастилп не была уверена, что вынуть клинок из ножен будет правильным решением. Потому и не сделала это.
Несколько минут Лашнерксил стоял почти не двигаясь. Потом все же отмер.
- Ты хочешь сказать, что она приняла решение не вынимать клинок чисто на своей интуиции?

Глава 8



...
- Вы действительно не знали о ритуале смены рода кастилпа?
- Именно. Так что ваша теория совсем не работает. - Весело развела руками Нэстэ.
- Как раз наоборот. Удача провела вас по целой цепи правильных решений. И уже в тот момент краешком своего крыла прикрыла весь клан. Великая удача с вами, или интуиция правящей, в любом случае это доказывает, что СОБОР принял правильное решение.
...
- Тьфу. Они совершенно непробиваемы. - Возмутилась Нэстэ, с размаху падая назад, в кресло после длинного разговора.
В этой части резиденции они могли немного расслабился. Шнатлии оказались весьма понимающими в вопросах уединения представителей чужих рас, несмотря на свой образ жизни. Их охрана оставалась снаружи выделенных покоев.
- Да, любой поворот событий они вывернут в пользу своего мнения. - Лика озадаченно почесала висок и тоже устроилась на диване. - Это что же получается. Знали мы о ритуале или нет, все равно по их представлениям удача с тобой?
- А если бы я вынула тот клинок?
- Тогда получается, что они слишком поздно спохватились. - Выдала Лика. - Но это все равно великая удача, ведь они сделали попытку восстановления клана.
- Вот упертый народ. - Нэстэ потянулась. - Могли бы и сами придумать как вылезти из-под власти кланов. Всего то и надо было, начать договариваться с соседями.

- Но как же тогда. Получается можно провести аналогию между тем что мы понимаем под Великой удачей и интуитивными способностями тех, кого мягкотелые называют правящими... - Криишан не договорив замер, и вопросительно вскинул голову.
- Ты озвучил очень опасную информацию для нас. Лучше об этом не распространяться пока, ни здесь, ни где-либо еще. - Старый учитель нервно переступил всеми четырьмя лапами и опустился на привычное место за своим столом. -Нам нужно время, чтобы подготовиться к моменту, когда к таким же выводам придут аналитики в других кланах.
Криашан медленно подобрал лапы, устраиваясь удобнее. При этом не позабыв послать по коммуникатору сигнал своему заму. Учитель одобрительно склонил голову, когда пришло сообщение о проведённом контроле прослушки территории.
- Люди давно умеют выявлять способности, которые имеет наш кастилп. Они необычны и редки, но давно уже не удивляют их. В Арден и Ариноле действуют целые программы по их выявлению. Можно считать, что в этих империях ведется настоящая охота на потенциально одаренных детей. История мягкотелых знает настоящие воины между государствами из-за одаренных. - Вздонул Лашнерксил. - После того, как образовался совет контакторов, таких случаев не наблюдалось. Да и родственные связи между Аринолом и Арден сыграли свою роль.
- Но мелкие конфликты все равно были.
- Пограничные провинции, спорные территории. Куда без этого? После Великого Раскола правящие из династии Арден по сути спасли империю, а затем, еслине одновременно, вытащили из начавшейся депрессии всех, до кого смогли дотянуться. Косвенно, кстати, даже нас, хоть мы этого никогда и не признаем на официальном уровне.
Бывший профессор в знак иронии на самого себя даже повел коловой.
- Наш кастилп входит сразу в две гекаты прямых потомков той триады. - Напомнил Криишан.
- И организует вместе с принцессами Аринола и Арден свою собственную триаду. - Добавл профессор. - Понимаешь, что это означает для нас?
- Вы учитывали все это на Соборе?
- Это были дополнительные плюсы для нас. - Не стал отрицать Лашнерксил, уверенный что разговор останется в пределах стен комнаты. - Не случай вторжения в колонию клана хозяев, гекаты кастилпа не останутся в стороне.
- Получается, у нас действительно есть шанс возродить клан?
- Я верю, что это не просто шанс. - В речи старого профессора проскочили свистящие звуки, отражая его энтузиазм. - Это возможно единственная возможность для нас начать все сначала.
- Значит мы ожидаем нападение кланов. Сколько времени у нас есть?
- Не много. Первая растерянность после ритуала передачи власти прошла быстро. Кланы решили, что мы сами пожалеем о сделанном выборе и захотим обратно. Так что Верховный кастилп занял выжидательную позицию. Боюсь, что этот период очень скоро закончится. С появлением кастилпа, в нашей колонии начались слишком резкие перемены в лучшую сторону, чего уже невозможно скрыть. Иноформация о достигнутых соглашениях Собора со змеелюдами, о поставках не только сельскохозяйственной техники, но и военного оборудования. Это ведь для колонистов кашьяти оно устарело. Как следствие, уже нельзя скрыть и последние данные о заложенных гнездах. Их количество растет. Изменения столь явные, что очнутся кланы очень быстро и тогда начнут действовать.
- Плохо. Так просто они нас не выотпустят из империи. - Криишан даже не обратил внимания на свою оговорку. Сама мысль о выходе из империи шнатлий казалась настолько естественной после произошедших событий, что не вызывала ни малейшего отторжения. В конце концов, если избранный кастилп не шнатлий и не рвется в подчинение к Верховному, то клан пойдет за своим кастилпом.
- До нашей колонии ещё надо добраться. Через тоннели армиям шнатлий не пройти. - Невозмутимо отметил Лашнерксил, так же никак не прореагировавший на крамольные мысли своего ученика.
- Кланы могут пойти и через Бездну. - Возразил Криишан. - Направление и тактика преодоления ее миров им теперь известны. Хотя я думаю, что на этом направлении много сюрпризов их ждёт.
- Наши аналитики, те что еще остались, пришли к тем же выводам.
- ОНА знает?
- ОНА уже вплотную занялась нашими выводками. - Лашнерксил передернулся. - Она занялась яслями и требует прекратить неоправданные потери молодняка.




Они отступали. Криашан мог бы сказать по-другому. Но не стал. Все-таки его воины не бежали, а именно сдавали одну пять земли за другой, давая возможность человеческой части экспедиции эвакуироваться.
В этой Бездне было все по-другому. Волны тварей, срывавшиеся с места по самому малому поводу. Сами твари, при виде которых даже видавшие виды воины замирали в недоумении. Сколько уже таких миров они прошли? Пять или семь. Он затруднился бы сразу точно сказать. Некоторые миры Бездны почти не отличались друг от друга при пересечении Расколов. Зато при продвижении экспедиции в пределах одного мира иногда начинаешь думать, что пропустил очередные вороты между мирами.
Криашан никогда не думал, что шнатлиям может быть стыдно перед другой разумной расой. Но он это чувство уже не раз испытывал, глядя на действия хорнов, змеелюдов и кашьяти с людьми. Особенно при виде действий тех, кто сами себя называли 'старой гвардией', состоящей из ветеранов давней, еще первой экспедиции по Жемчужной нити.
Про своего кастилпа и ее ближнего круга Криишан и вовсе старался не думать. Человечка действительно чувствовала себя в Бездне как дома. Она казалось не искала, а просто знала где расположены наиболее удобные места для стоянок рядом с Расколами. Заранее предупреждала о начале волн. И совершенно не задумываясь вступала в схватку с тварями, если по какой-то причине оказывалась на периметре. Кашьяти не могли критиковать действия старшего, но Криишан давно перестал возмущаться шипению кашьяти со змеелюдами на своего кастилпа и согласно переминался рядом с возмущенной гекптессой Ликой, когда та в очередной раз возмущалась её поведением. На этой почве они даже как-то сблизились между собой, что ли. По крайней мере эта разношерстная команда уже не возражала против его компании.
- ... ты куда лезешь? Наши нервы не жалеешь, так на своих шнатлий посмотри. Они же у тебя все серые стали. - Возмущалась человечка, махая руками в сторону телохранителей из отряда Криишана.
Те только недовольно крыльями передергивали, но старательно пригибали головы и помалкивали. Было за что. За полчаса до этого разговора, с очередной волной к щитам подошла гарымза. Как потом ему пояснили, не совсем старая, но им и такой хватило, чтобы испытать настоящий мистический ужас.
Бойцы его охранного отряда дрогнули, когда щит сгорел. Ему было стыдно перед этими человеками. Но восстановить строй удалось только за счет отряда 'старой гвардии' под командованием этой самой Лики.
Да и то, полностью в себя шестилапые телохранители пришли только когда их прикрыла сама кастилп, которую вроде как они должны были защищать.
Человечка вышла перед мордой твари с одними клинками. И её кот не спешил на помощь, занятый разборкой с мелочью.
- И Лео не дождалась. - Вступила со своей стороны Санира.
- Так ребята совсем растерялись. Надо было немного их встряхнуть. - Оправдывалась перед подругами Нэстэ. - Лео не в обиде. Там на подходе ещё две гарымзы, ему есть чем заняться. А это совсем молодая была. Ему на один коготок.
Криашан на секунду замер от овзмущения, но потом сник. Ну прислали же все боги Объединенных миров ему кастилпа. Если кому рассказать - засмеют. Кастилп охраняет свою охрану.
- Так, Криашан, этот мир пока под очередным номером. - Тем временем поспешила переключиться Нэстэ на своего 'подданного', вроде как опредленного при ней главнокомангдующим. - Но его атмосфера, флора и фауна пригодны для шнатлий. Я не говорю, что тут все идеально. Но ваши ясли вполне могут адаптироваться к нему. - Это будет конечный мир нашей экспедиции. Через месяц мы уходим в обратный путь, к Новым мирам. С вами остаётся корпус учёных и вся техника. Вашей задачей остается организовать на базе лагеря экспедиции постоянную базу и развитие колониального поселения. Название колонии сами дадите.
Криашан растерянно осмотрелся. В сторону недавнего прорыва силового щита ухолила полоса мёртвых тел тварей. Останки луввы с лёгким бульканьем заливались тем, что этим тварям заменяло кровь. За щитом из джунглей доносились визг и рычание недобитых существ.
- Вы оставляете нас навсегда? - Криишан не возмущался и спорил. Как истинный воин шнтлий он только уточнял задачу. Если кастилп решил пожертвовать ими, то так тому и быть.
- Здесь будет база для новых экспедиций, что пойдут дальше в Бездну. - Нэстэ прекрасно поняла эмоции совего командира и только терпеливо закатила к небу глаза. - У вас всего два, в лучшем случае три года на организацию базы и поселения. Кроме того, тебе предстоит выделить отряд для подготовки площадок под станции силовой транспортной линии по пройденному нами маршруту. Пока открытой линии для транспортных контейнеров. В перспективе и силовой туннель надо будет пустить. За тобой я оставлю сектор из пяти площадок в этом и предшествующем мире. Остальное я думаю мы сделаем с той стороны.
- Три года? - Криишан едва удержался от жеста возмущения.
База ладно, продержатся и сделают, раз кастилп приказал. Тем более, что припасов и вооружения им оставят достаточно. С оставляемым оборудованием это не вызовет затруднений. С поселением сложнее, но тоже можно. Среди ушедших в эту экспедицию есть и выходцы из фермеров. Даже ясли, обязательный атрибут поселений было понятно. Но траспортные станции? Человечка уже планирует следующую экспедицию, причем не одну. И на все про все три года?
- С вами остается отряд научников. - Новозмутимо кивнула Нэстэ, даже не развивать тему. - Они займутся изучением окружающих миров и помогут вам адаптацией мира под ваши нужды.

Он стоял около Раскола, ведущего в Бездну. Кастилп уходила в числе последних членов экспедиции. Хоть здесь она согласилась выполнить требования своей охраны и дождаться сигнала от передового отряда с той стороны. Криишан в этот момент даже радовался, что остается здесь, а не уходит в качестве командира охранения их кастилпа. Уж очень это нервная должность оказалась.
- Держись парень. Надеюсь, через три года тут будет город-сад. - Хохотнул Дино и весело хлопнул его по предплечью. Жесты мягкотелых давно уже не вызывали раздражения ни у него, ни у других шнатлий. Некоторые из его офицеров даже начали их перенимать. - И мы с тобой еще погуляем в Бездне.
- Три года...
За прошедший месяц он так и не свыкся с этой мыслью. Хотя объяснения в необходимости столь сжатых сроков он получил. Кастилп решила, что он и остающиеся офицеры, должны знать причины такой поспешности. По её рассчетам, подтверждённым специалистами, здесь волны тварей подчинялись определённой периодичности. Кастилп собиралась вернуться именно к началу следующей миграционной волны. И прийти уже с транспортной силовой линией и всем что необходимо для обороны.
- Волна? -Криишан вспомнил как зацепился за хоть что-то понятное. - А сейчас тут что происходит?
- Сейчас тут обычная жизнь этого мира. Все жрут друг друга и размножаются. - Любезно сообщил профессор билогии из человеков, присуствоваший на том совещании. Эдакий божий одуванчик в очках и с весьма внушительным запасом энергонакопителей на поясе к лучевику, что болтался за спиной.
Профессор Эд Крниловски оставался с ними, в составе отряда научников, и был в полном восторге от обилия тварей, ругался даже со шнатлиями второго цикла. И те почему-то покорно сносили его пинки и размахивания кулаками перед глазами. А ведь второй цикл никого кроме своих старших к себе не подпускает. У них разум то считается частичным на ранних этапах цикла.
Впрочем, профессор был не единственным странным мягкотелым в этом отряде. К нему уже не раз подступали с требованиями по первоочередной организации вылазок в Расколы. Причем каждый из этих научников, будь то биолог, физик или химик, считали свои задачи самыми первоочередными и не требующими отлагательств.

Криишан ответил на прощальный жест Дино и развернулся всем телом в сторону лагеря.
- Три года на организацию колонии и пяти площадок. - Заметил Ларкрэс, исполнявший при нем обязанности заместителя. - Человеки странные существа.
- У нас есть причины, чтобы постараться выполнить приказ кастилпа. - Заметил Криашан. - Этот мир подходит нашему виду даже лучше, чем первая колония.
- Это так. Но всего три года?
- Не рассчитывай. Кастилп приказал через три года быть готовым к приему новой экспедиции. Так что силовую линию нам предстоит принимать раньше. Что у нас с ближайшими Расколами?
- У научников есть карта. Да что толку? Там несколько десятков миров. И все из Бездны. Прквда утверждается, что один из ближайших ведёт в мир с тварями, пригодными в пищу. Только воздух там отвратительный и миграционные волны там едва не каждый день. К тому же еще транзитные.
- Распорядись, чтобы разведка занялась им в первую очередь. Выводкам потребуется место для охоты. Мир с транзитными волнами тварей, это то, что требуется.
- Нахватался от кастилпа. - Проворчал напарник. - Можно подумать тут молодняку будет мало места.

Глава 9



Криишан озадаченно чесал пальцами между своих глаз, выслушивая доклад разведки. Вредная и очень приличивая привычка, перенятая у некоторых через чур увлеченных научников. Да только сейчас было не до этого.
После краткого доклада прибывшего от отряда разведчиков курьера, в немаленьком помещении зала совещаний административного здания колонии, главным предметом в котором был стол для совещаний, сейчас царила тишина. И это, не смотря на более чем два десятка разумных, на половину состоящих из шнатлий.
- Где ты сказал произошла встреча? - Осторожно уточнил Ларкнес.
-В восьми днях пешего перехода от площадки Кэжрсон. Это....
- Мы в курсе, что это четвертая площадка от нас. - Прервал его Криишан. - Вопрос только в том, как получилось, что головная группа из Новых миров проскочила пятую площадку?
- По утверждению командира группы, для открытой силовой транспортной линии выбрано другое направление, сокращающее ее длину на четыре станции. В том числе и ту, что строим мы. Но этот выбранный вариант пригоден только для силовой транспортной линии. Силовой тоннель строится по ранее выбранному маршруту и строительство пятой станции приказано не останавливать.
-Тоннеля?! - Буквально взвыл Ларкнес. - Они сюда ещё и тоннель уже тянут.
- По словам группы проводников, пока все силы брошены на открытые транспортные линии. - 'Успокоил' начальство едва переступивший третий цикл боец. - Экспедиция прибудет в поездах. Приказ кастилпа, быть готовыми к приёму через год.
- Ты был прав, командир, спокойно пожить с нашим кастилпом не получится. - Отметил Ларкнес, оборачиваясь всем корпусом к Криишану.
Тот только переступил, отметая непродуктивную болтовню. Сейчас было не до этого. Планы менялись, сроки сокращались на полгода. Причем, если головная группа вышла уже на станцию, значит строители где-то рядом. И что хуже, им теперь не требуется ожидать сигнала о готовности площадкок. Две опорные транспортные станции уже готовы, но это было все не что хватило их ресурсов.
- Может временно законсервируем строительство пятой станции и перебросим все ресурсы на третью и четвертую? - Неуверенно пробормотал Шрскриссин, руководивший строительством.
- Вряд ли этого будет достаточно. - Откликнулся Криишан и развернулся к Вайлентайну, руководившему на данный момент отрядом научников. - Придется сократить исследовательские выходы. Нам потребуются все воины.
Убеленный сединами человек досадливо сморщился, но неохотно кивнул. Криишан его прекрасно понимал. Опять придется утрясать графики выхода научных экспедиций, подстраиваясь под сильно урезанные группы прикрытия.
- Быть может они тоже там задержатся на строительстве станций. - Без надежды выдал он. - С той же стороны несколько десятков станций должно быть.
- Вряд ли. - Отмел мысль Криишан. - У друзей кастилпа опыт строительства в Бездне трудно переоценить. Да и ресурсов с той стороны намного больше, чем у нас.
- Почему головная группа решила задержаться на четвертой площадке? - Поинтересовался Ларкнес.
- Так это, они обратно собрались. - Замялся курьер.
Ларкнес тоскливо выдохнул, причём синхронно со всеми присутствующими.
- Похоже наша спокойная жизнь заканчивается.- констатировал Криишан.

- Спокойная? - Переспросил Вайлентай, руководивший на данный момент отделом нацчников.
Тот только переложил крылья
- О-о, полу прощения, я н сразу понял, что вы так пошутили. - Дошло до профессора. - Пожалуй я могу свами согласиться. С прибытием вашего кастилпа и её спутников, прошлый год нам покажется ужасно скучным и поразительно спокойным. У вас же только первый выводок покинул ясли?
Криашан нехотя кивнул. Обсуждать с мягкотелыми нюансы взросления своей расы было неприятно. Но научники это не досужие обыватели, и далеко не праздные любопытные. К традициям шнатлий они с самого начала отнеслись с большим уважением и приняли весьма деятельное участие в выборе места для обустройства первых яслей. Воины шнатлий все же несильны в этом, а нужных специалистов как-то не удосжились прихватить с собой. Научники из биологов подошли к делу весьма обстоятельно. По меньшей мере Аркрисса, самка отложившая яйца, лично перед тем, как за нею закрылись двери, благодарила биологов из мягкотелых за выбор места. Весьма необычное, практически граничащее с Расколом в Бездну и расположенное во внешнем периметре обороны колонии.
Выводок получился сильный. Он потребовал пересмотра многих традиций, казалось бы незыблемых ранее.
Не сказать, что Криишан и другие воины были в восторге от такого вмешательства чужих профессоров. Но и не согласиться с их решениями было трудно. Зачем позволять личинкам поедать друг друга, если можно сохранить всех? В этом мире было слишком много еды для молодняка, чтобы допускать такое расточительство. А естественный отбор? Так лучше пусть слабые гибнут в схватках с тварями, чем от клыков своих же братьев.
И гибли. Детский сад организовали на границе щита.
По рекомендации все тех же научников, сразу после линьки личинок, они стали регулярно пропускать в ясли тварей из-за первого периметра. Результат оказался неожиданным даже для самих шнатлий. Молодняк начал сбиваться в пары, а затем в группы, не дожидаясь наступления положенного срока взросления. Более того, в выводке почти сразу появились первые вожаки. И что характерно, они не воевали между собой, а пытались выстроить общую охоту или оборону. Что вроде как служило основными признаками полноценного первого цикла.
Что было вроде как признаком завершения первого цикла. Сейчас этот выводок уже пытаются выводить из гнезда. Да только для целей кастилпа это все равно бесполезно. Первый цикл, как известно, к дрессировке не пргоден.
- Я надеюсь, она не рассчитывает на первые выводки. - Проскрежетал Ларкнесс, словно подслушал мысли своего началства.
Криишан промолчал. Похоже все за столом в зале совещаний думали одинаково. Нэстэ ломала традиции шнатлий одну за другой. И вечная проблема всех кастилпов регулирования численности своих подданных была ею решена самым кардинальным образом. Если говорить точнее, в этом анклаве эта проблема в ближайшие сотни лет точно не встанет. Почему кланы не додумались до такого простого решения, и предпочли предоставлять молодняку жрать друг друга, Криишану вряд ли кто смог бы ответить.
- Что же, транспорт у нас появится раньше расчётного срока. - Прервал он разгорающиеся споры. - Нам придется еще ускориться с расширением лагеря.
- Знать бы еще на сколько его расширять. - Тоскливо протянул Ларкнес.

Криишан в общем-то рассчитывал на прибытие кастилпа с поездом. Ну хотя бы с первым поездом, о котором сообщили едва появилась связь с Центральной колонией. И он сильно про считался.
Кастилп его клана заявилась пешком, безо всякого предупреждения и ещё до того, как были закончены последние станции транспортной линии.
Её отряд из пары пятерок прошел через щит с помощью Лео и вместо ожидания положенных почестей, сразу направился в столовую.
Нэстэ только рожицу скорчила, поняв что подскочивший к ней начальник прямо с порога готов докладывать о проделанной работе.
- Криишан, я тоже очень рада тебя видеть. - Громко заявила она, не дав тому продолжить положенное приветствие. - Но мы вышли сюда через Раскол, расположенный за тем болотом, что на западе. И последние три дня мы тащились по этой Бездновой трясине, пешком. А потом ещё полдня вверх по склону, до щитов. Будь добр, дай своему кастилпу поесть спокойно и отоспаться. А завтра я постою с гордым видом перед всеми твоими войсками, даже произнесу речь, как это положено. Ну и ли что там ещё положено в таких случаях.
Это можно было считать за неудовольствие с ее стороны. Собственно, так Криишан и воспринял слова своего кастилпа. Среди прибывших с кастилпом Криишан узнал Лику. Вечная спутница Нэстэ в Бездне весело приветствовала его, помахав над головой ложкой.
- Не обижайся, в этих болотах нам здорово досталось. - Поделилась она впечатлениями. - И связаться с вами не получилось. Расколы, что б их. Все энергонакопители сожрали, а генератор заглох еще в Бездне. Ребят вот из ваших потеряли.
Криашан покосился не двух соплеменников. Не знакомые бойцы четвёртого цикла только хмуро передернули плечами.
- Трое. В Бездну автономной группой два месяца как вышли. Ни одной потери не понесли. А в этих болотах застряли. - Не громко поделился один из них.
Криишан с пониманием кивнул. Незнакомому командиру пятерки охраны он даже посочувствовал. Сам в первые месяцы экспедиции избавлялся от остатков своих иллюзий на счет мягкотелых.
Их Кастилп только внешне как мякготелый выглядит. Телохранителям, воображающим себя сильнейшими воинами, трудно признать свою беспомощность. А в Бездне приходилось регулярно приходится уходить под защиту того, кого они вроде как должны охранять, да еще и её спутников.

Прибывшим на отдых хватило одной ночи. А с утра они все разбежались по колонии. Пока кастилп проводила обещанные торжества и действительно тщательно исполняла свою роль, ее гекатессы успели осмотреть почти все. И по мере поступления от них докладов по ликале, все больше мрачнела. Такие эмоии Криишан уже научился определять практически у любой расы, с которой работал.
- Криишан, я недовольна. - С ходу заявила кастилп сразу, как они оказались в зале совещаний. - Оставим пока периметры. Там вроде серьезных проблем нет. Капитальных жилых зданий в колонии практически нет. У тебя остаются целые боевые подразделения, проживающие во времянках. Ясли всего одни. Хорошо, вы подготовили ещё два места для гнезд, но этого мало. С первыми поездами прибудет почти десяток матерей. Где ты их разместишь?
Криишан поблагодарил предков за столь удобные позы, в которых полагалось принимать неудовольствие кастилпа. Четыре ноги и так были почти что подобраны под себя. Оставалось только слегка ослабить переднюю пару, чтобы почти лечь на пол и склонить, почти удобно положить, к полу голову.
Десять самок? Это что же за планы у неё, если сюда везут сразу такое количество оплодотворенных самок? Они с одними-то яслями едва справились.
- Я ставила тебе задачу построить постоянное поселение, а ты сосредоточился исключительно на базе. Фермерских полей практически нет. У тебя есть резервные роботизированные охранные системы. Они от лежания на складе не станут более новыми. Зачем ты их экономишь? Стационар щитов можно расширить в два раза безо всякого ущерба для нагрузки на бойцов. Я уже не говорю о сельскохозяйственных роботах, что пылятся на складе. В Центральной колонии уже скопились сотни контейнеров. Как только завершится строительство станций, сюда пойдут поезда. И чисто грузовыми будут только первые два из них. Потом планируется доставка поселенцев и начать сбор экспедиции. Ты где собираешься размещать тысячи разумных и чем будешь их кормить? Одним мясом? Ничего себе база!
- Среди оставшихся бойцов оказалось мало выходцев из семей фермеров, кастилп. - Осторожно заговорил Криишан не поднимая головы. Не из опасения ее гнева, это было правильно. Просто названная цифра окончательно вывела его из равновесия. Судя по всему, на базу прибывало в несколько раз больше разумных, чем весь ее персонал, включая научников.

- Да поняла я. - Нэстэ с досадой сморщилась и покосилась на устроившуюся неподалеку Лику. Подруга откровенно развлекалась ее разборками и не собиралась вмешиваться. - Но поля-то можно было подготовить! Почему это дрянное болото было не спустить? Я же видела следы ваших работ. Вы пытались, но почему не закончили?
- Болото требует отвлечения слишком больших сил на охрану рабочих. Я счел понесенные потери неоправданными и сосредоточился на строительстве станций.
Нэстэ вздохнула и удрученно устроилась на стуле.
- Чего вы там улеглись? Давайте к столу, будем менять планы и думать как выйти из сложившейся ситуации.
Криишан неуверенно кивнул в ответ, когда Лика весело подмигнула. Оказалось, что в позе покорности пребывал не только он. Весь его штаб неуверенно зашевелился за спиной. Сбоку пристроился и профессор, хотя вроде как гнев кастилпа его не касался.
- С таким кастилпом, я вам даже позавидовал. - шепотом поделилося он с Криишаном. - Так и хотелось улечься на пол рядом с тобой и закрыть глаза.
- Не нагнетайте паники, не все так трагично профессор. - Так же шёпотом откликнулась Лика. - Вы все здесь очень много сделали. Просто у нас там немного планы поменялись.
Нэстэ тем временем выждала пока все более или менее устроятся и вздохнула.
- Первые транспорты прибывают с сельскохозяйственной техникой. Её немного, основной груз все таки военного назначения. Мы рассчитывали, немного усовершенствовать оборонные периметры колонии. А вот во в третьем поезде планировалось привезти молодняк второго цикла.
- Их держат под контролем фермеры третьего и четвёртого уровня. - Поспешила пояснить Лика.
- Предполагалось, что так все те же третий и четвертый циклы и дальше продолжат заниматься с молодняком. - Кивнула Нэстэ. - В свете того, что тут у нас выяснилось, придется поезд с молодняком пустить вторым. Только боюсь, что теперь прибывающий молодняк вам придётся взять на себя. Всех прибывающих фермеров предлагаю переключить на полевые работы.
Криишан сначала ощутил удовлетворение от известия, что на базу с первыми поездами прибывает все же пополнение, а не участники предстоящей экспедиции. Исполнителей полноценного второго цикла в колонии катастрофически не хватало. Но в следующий момент он ощутил беспокойство и заподозрил какой-то подвох.
- Много там молодняка? - Осторожно поинтересовался он.
- Около восьми тысяч, учитывая переходный уровень с первого.
- Все что она смогла отобрать у воющих фермеров Центральной колонии. - Шепнула Сжирил, один из уцелевших телохранителей - Там сейчас молодняка нехватка, просто катастрофа. Кастилп не тронул только рода воинов.
Криишан едва удержал на месте крылья и не схватиться за голову в чисто человеческом жесте. О том, что с открытием транспорта здесь сильно прибавиться населения он уже понял. Но масштабы впечатляли. Ему придётся в качестве старших выставлять всех, даже тех, кто только что прошёл на третий цикл и ничего толком не знает.
- У вас там что, всю колонию в детский сад превратили? - Не сдержался он, воспользовавшись тем, что кастилп пока отвлеклась на ответы других участников совещания.
- Нет. - Сжирил даже передернул плечами, но смешок подавил. - Зато у нас так же как и вы, исключили естественный отбор в выводках и между садами. Сюда отправили всех, включая слабаков, что раньше не выживали. Эту часть взросления планируется теперь предоставить Бездне. Но насколько я понял, у вас эта методика уже развивается полным ходом.

То, что со вторым поездом прибывает старый знакомый фермер по временам бытности в колонии Криишан узнал много позже. Со слов своего друга. Профессор и бывший преподаватель тактики теперь оказался среди членов Верховного собора, ведавшего делами колонии. Новый канал связи появился чуть раньше выдвинувшегося в Бездну поезда.
Все такой же подтянутый и собранный соратник по 'временам упадка' теперь выглядел даже лучше, чем в дни их первого знакомства. Ради такой встречи профессор даже вышел из-за стола в своём кабинете и радостно сложил в приветственном жесте и среднюю пару конечностей.
- Рад что ты жив. Судя по поступающим от вас отчетам, вам там тяжело пришлось?
- Хуже всего было заниматься фермами. - Своему наставнику Криишан уж точно мог признаться и даже немного пожаловаться. - Гражданское дело все же не по мне. В академии меня к такому не готовили.
- Ничего, тебе в помощь сейчас отправилось сразу несколько специалистов. В том числе и из числа твоих старых знакомых. Скхарэш Ривси, помнишь ещё такого?
- У меня тут похоже только пятый цикл прорезался. - Проворчал Криишан, припоминая фермера из своего сектора, с которым не раз пересекался в период становления колонии. - Так что забывчивостью пока не страдаю. Хороший фермер, опытный. Такие везде нужны. Почему он? Его ферма разорилась?
- Процветает его ферма, равно как и все его соседи. - Усмехнулся бывший профессор. - Из фермеров с четвертым и выше циклами к тебе отпустили только тех, кто уже имел наследников того же уровня развития. Их не так много, как может показаться с твоей стороны. Гнезда военных родов решено оставить здесь.
- Значит известия на счёт кланов все же верные?
- Совет контакторов отказал им в доступе к транспортным линиям. А сунуться против объединенной армии кланы не рискнули. родвижение у них медленное. Прут через Бездну, как, в прочем, и предполагалось. По нашим данным они несут чудовищные потери. Они не смогли организовать производство генераторов силового поля для тоннелей и обходятся единственной силовой транспортной линией. Да и та, с устаревшими установками.
- Это же очень медленно. - Только произнеся фразу, Криишан отметил что его задела информация о потерях. В отличие от них, кланы могли позволить себе не считаться с ресурсами в живой силе.
- И опасно. Они теряют целые поезда с молодняком. Но в любом случае полгода, от силы год, и кланы подойдут к нашим границам.
- У кастилпа есть союзники?
- Еще какие! Змеелюды перекрывают свои Расколы, в том числе и те, за которыми есть промышленность. Кашьяти и люди тоже готовятся к встрече. Но ты ведь знаешь, свои границы мы должны защищать сами и без помощи союзников. Иначе кланы никогда не признают нашей независимости.

- Вы продержитесь?
- А у нас есть выбор? Впрочем, на случай, если кланы прорвутся в колонию, змеелюды и кашьяти уже планируют перебросить свои войска в зону Переходов.
Два боевых товарища помолчали. Выбора у их клана действительно не было и обсуждать эту тему было незачем.
Криишан тоскливо вздохнул, глядя в то место, где пропала голограмма друга. Он завидовал Лашнерксилу и очень бы хотел сейчас оказаться на той стороне возводимой транспортной линии. Пусть не в числе командиров, даже лучше, если бы рядовым воином. Там все было ясно и понятно. К колонии идет враг, с ним надо драться. А он тут сидит и совсем погряз в хозяйственных делах.

Глава 10



В свете багрового местного светила, узкая полоса леса на горизонте казалась абсолютно черной. Все пространство между наблюдателем и этой полоской было занято ровной как стол степью покрытой высокой травой. Порывы ленивого ветра создавали на поверхности волны, перекатывающиеся из одного края поля к другому. От этого у наблюдателя возникало стойкое ощущение того, что он находится на берегу красновато-зеленого моря.
Штаб армии шнатлий в очередной раз занял вершину единственного в округе холма. Лашнерксил осматривал поле предстоящей схватки и мрачно прикидывал их шансы.
Первые стычки с приближающейся армией кланов прошли ещё полгода назад. Разведка, в состав которой на правах наемников вошли хорны, из числа личных друзей кастилпа, отслеживала все передвижения противника и время от времени вынуждена была схлестываться с отрядами противника.
Было не понятно, как это удавалось условиях Бездны. Но Лашнерксил точно знал, что противник, даже преодолев столь гигантское расстояние, множество миров Бездны, со всем своим приобретенным опытом, все равно продолжал нести огромные потери. Их же небольшие группы бойцов четвертого цикла, выходившие в рейды под контролем хорнов, несли обходились сравнительно небольшие небоевые потери. Бездна словно отказывалась брать плату за проход с друзей кастилпа.
В самом начале совместных операций это вызывало раздражение, причем не только у него. Ведь в качестве наемников кастилп привлекла и кое кого из личных друзей от змеелюдов и кашьяти. Если говорить более точным, они поставили ее перед фактом. Официально это были военные советники и не больше.
Все-таки даже для него, столь долго изучавшего мягкотелых, оказалось не так легко преодолеть впитанные с яслей представления о превосходстве шнатлий над мягкотелыми. Сейчас же это явление было привычно. Более того, отряд уходивший в Бездну без таких вот 'советников', воспринимался ущербным.
Так или иначе, но отряды разведки, уходившие в Бездну под руководством ветеранов экспедиции по Жемчужной нити почти не несли потерь. И это без учета кота кастилпа. Сама человечка вернулась из анклавного мира всего месяц как и ходила в Бездну редко. Зато ее кот, вместе со своим прайдом, охотно принимал участие в этих вылазках.
Лашнерксил несколько раз порывался разъяснить ей насколько их положение серьезное. Многим в штабе казалось, что их кастилп слишком увлечена организацией предстоящей научной экспедиции и угрозу со стороны вражеской армии воспринимает не слишком серьезно. Но Нэстэ отказывалась менять сроки экспедиции и отказывалась перебрасывать ресурсы со строительства второй силовой транспортной линии.
Война только раздражала их кастилпа, вынуждая оставаться безвылаздно в колонии. В Бездне даже с технологиями Центральных миров находиться было нелегко.
Лашнерксил грустно вздохнул. Судя по последним сообщениям разведки, противник совсем недавно получил пополнение, уже из расчета на предстоящую схватку.
Многомиллионная армия прошло десятки миров Бездны практически не встретив мест пригодных для колонизации. За двухгодичный переход потери превысили в два раза численность тех, кто сейчас остановился в лесу, узкой полосой видневшимся на горизонте. С их устаревшими и изношенными генераторами силовых полей, с постоянными перебоями в работе силовых транспортных линий, работу которых они так и не смогли наладить, отступать было некуда. Если армия не прорвется в колонию, единственная транспортная линия не сможет обеспечить эвакуацию выживших. Весьма существенный стимул победить даже для второго цикла, не страдающего особым умом.
У колонии со снабжением дела обстояли намного лучше. Недостатка в силовых генераторах не ощущалось, как и в энергетических станциях. Производство вооружения, благодаря стараниям кастилпа, было налажено на заводах колонии, построенных по технологии мягкотелых за Расколами. Все бойцы их армии покинули родной мир совсем недавно и не собирались страдать от влияния Бездны. Проблема была только в том, что колония смогла выставить сюда армию численностью с пять раз меньше той, что им угрожала. И кастилп пока не решила эту проблему.

Лашнерксил переключил внимание на звук приближающихся шагов. Одно из преимуществ фасетчатых глаз шнатлий. Ему для этого не пришлось даже головы поворачивать.
Когда на холм выдвинулась знакомая фигура бывшего ученика, он даже растерялся.
- Криишан? Откуда?
- Только вчера начали разгузку. - Проворчал бывший подопечный. - Сам знаешь, контейнера не самый быстрый транспорт. И ведь не поторопишь его.
- Но я вообще ничего не знал о вашем прибытии.
- Так и было задумано. - Иронично скрутил лицевые отростки Криишан. - Распоряжение о переброске пришло в письменном виде с ниахарой кастилпа. По обычным средствам связи никаких сообщений или даже намеков на перемещение бойцов не подавалось. В общем, собрались, погрузились и вышли к вам.
- Сколько бойцов?
- Шесть сотен, все четвёртого и пятого уровня. Надеюсь, ты не прогонишь своего старого ученика.
- У нас нехватка офицеров. Из пятого цикла даже фермеров ставим командовать отрядами третьего цикла. А какие из них командиры на поле боя? - Лашнерксил медленно расслабился, прикидывая изменившуюся расстановку сил.
Похоже кастилп оценивала ситуацию намного лучше, чем показывала окружающим. Шесть сотен офицеров имеющих боевую подготовку и с опытом экспедиционных действий в Бездне.
- Я слышал, ее ниахара уже здесь действует?
- Лео кастилпа, и его прайд охотятся в районе щитов и принимают участие в рейдах. - Подтвердил Лашнерксил.
- Понятно тогда почему она запретила нам брать своих проводников. - Переступил Криишан и с любопытством осмотрелся.
- Молодняк у нас тут есть. Для второго цикла они вполне обучены. А вот с офицерами беда, мы уже и так и этак прикидывали что делать. Фермеров к ним не приставишь. Твои смогут командовать отрядами?
- Вот это они точно могут. - Хохотнул Криишан. - Только имей в виду, четвертый цикл в начальном периоде у меня совсем не имеет боевого опыта с разумными. Только схватки с тварями. Было бы неплохо пройти несколько тренировок.
- Если кланы дадут нам это. - Передернул надкрыльями Лашнерксил.
И оказался прав.

Враг не дал им времени. Совпадение или нет, но кланы активизировались буквально через пару дней. По словам Вржисиса, аналитика из разведки, ровно столько должно было потребоваться гипотетическим соглядатаям передать сообщение о прибытии подкрепления.
Лагерь врага расположился в прямой видимости от их внешних периметров. В этом Лашнерксил тоже усматривал признаки эффективности его разведки. Кланы похоже были хорошо осведомлены о возможностях их дальнобойных батарей и их количестве. Достать лагерь было можно. Но пробить их щит нет. Зато научники колонии с помощью своих приборов получили возможность оценить возможности генераторов силовых щитов лагеря.
- Армия кланов не сможет держать щиты длительное время. - Докладывал аналитик на очередном заседании штаба. - Судя по динамике энергонапитки и изменчивости ркзмера щитов вокруг лагеря, у противника сильно ограничены возможности мобильных энергонакопителей.
- Энергогенераторы им поставить практически негде. - Бросил реплику Лашнерксил. - Все близко расположенные от лагеря Расколы нами уже прекрыты и находятся под нашими щитами.
- К сожалению, у них все же есть своя транспортная линия. - Вздохнула Нэстэ, устроившаяся во главе стола. - Немного далековато для лагеря и нестабильная, но в качестве источника для зарядки энергонакопителей вполне подходит. Только их генераторы силовых полей сами по себе выдают нестабильное поле. Аналитики считают, что их щиты не долго продержатся. Да только клановцы это понимают лучше нас с нами и наверняка имеют представление о возможных сроках падения мощности. Так что следует ожидать от них активных действий в самое ближайшее время.
- С их оружием, по крайней тем, что мы знаем о нем, им не преодолеть наши щиты. - Вмешался Криишан.
- Транспортная линия пока действует. - Проворчал Лашнерксил. - А по ней к лагерю движется более тяжелое вооружение. Кстати, со снарядами тандемного типа. Кланы учли успешный опыт их применения во время твоего набега.
Нэстэ заметно поморщилась, но ничего не сказала на это замечание. Криишан тоже только передернул плечами. Все вопросы из прошлой жизни когда-то уже были обсуждены между ними. В том числе и тот бесславный набег. Кастилп предложил не заострять внимания на их встречах в прошлом. Криишан был рад принять это предложение.
- Аналитики, на основании выводов научников и данных разведки предполагают, что доставка может не успеть. К тому же несколько диверсионных групп уже выдвинулись в сторону их транзитных станций.
- Подождите. - Растерялся Лашнерксил. - Это что же получается, мы рискуем заполучить совершенно незащищенный лагерь целой армии посреди Бездны?
- Причём именно в этом мире и в непосредственной близости от наших Расколов. - Мрачно закончила Нэстэ.
- Ой-ё ..., прошу прощения, кастилп. - Осекся Криишан, до которого тоже дошло сказанное.
- Согласна с вами, Криишан. - Криво улыбнулась Нэстэ. - Это именно то, что вы сказали. И даже более того. В этой местности и так есть все признаки начала новой миграционной волны. Я как собственно и рассчитывала, что клановцы спровоцируют ее начало своими передовыми отрядами. Они так и не научились нормально передвигаться в бездне и всегда несут серьезные потери. Свежая кровь могла бы спровоцировать волну, которая бы и пошла в сторону основной армии и вынудила бы отступать. У клановцев были бы большие потери, но при наличии Расколов в тылу и правильной организации отступления, вопрос вполне был решаем.
-Наша разведка сильно переоценила состояние их полевых генераторов силового поля. - Пояснил начальник аналитиков. - Еще до недавнего времени предполагалось, что они вполне способны выдавать устойчивое поле высшей напитки длительное время.
- А теперь Скорее всего, именно из-за угрозы потерять щиты, клановцы отказались от полномасштабной диверсионной войны и сосредоточили всю свою армию для нанесения единственного основного удара. - Развела руками Нэстэ. - Я ошиблась, считая такой вариант развития событий маловероятным. У них похоже просто нет другого выхода.
Криишан по очереди обвел взглядом всю разношерстную компанию, собравшуюся на этом совещании. Неизменная Лика, со своей пятеркой, хорны, скромно замершие в сторонке. Наемники редко принимали активное участие в совещаниях штаба, но всегда присутствовали на правах консультантов. Не хватало только старших гекат. Но и они скорее всего были на связи через ликалы гекатес, хоть и не афишировали своего присутствия.
- Открытый лагерь поднимет волну по всей округе. Причем она будет крутиться именно здесь, пытаясь добраться и до нас. - Решил он порассуждать в качестве вновь прибывшего. - Волна ожидается крупной?
- Она и природная то не маленьких размеров должна была быть. - Вздохнула Нэстэ. - А теперь считай, что будет затронут не только весь регион. Дело в том, что Раскол, в который она должна была пойти, сейчас нами закрыт.
- А если его открыть?
- Волна будет настолько большой, что снятие щита проблемы не решит.
- И на сколько эта волна будет продолжительной.
- Она начнёт работать сама на себя. В этом мире очень много живности. К тому же, скорее всего будут задеты миры, расположенные за дальними Расколами. Так что хорошо, если несколько лет.
- Здесь же заводы ставить собирались. - Озадачился Лашнерксил.
Криашан припомнил, что об этом действительно были разговоры. Выгодное положение, сразу несколько Расколов поблизости, ведущие в разные части колонии, атмосфера, которую любой завод своими выбросами только облагородить сможет. И целая куча металлов.
- Да что же это такое! - В сердцах и совсем по-человечески стукнул кулаком по столу незнакомый офицер четвёртого цикла. - Опять эти кланы жить нормально не дают. Ну чего им надо? Мы им столько освоенных миров оставили, ушли в удалённую колонию незнамо куда. А они опять приперлись в то время как как колония только начала вставать на ноги.
Криишан заметил, что кастилп сидит с отстранённым видом. Её сёстры по гекате при этом слегка подобрались, и с давно въевшимися рефлексами заняли круговой периметр вокруг старшей. Знакомая позиция, которую ему далеко не сразу разъяснила в свое время Лика. Видимо в этот момент триада решала возникшую проблему в режиме мозгового штурма. В возникшем обсуждении по ликале остальные гекатессы участие редко принимали. Зато старшие в таком состоянии теряли контроль над окружающей обстановкой и становились весьма уязвимыми для атаки. Что гекатессы сейчас и компенсировали, даже не задумываясь о реальности угрозы нападения.
- Если сейчас с ними не разобраться, они и дальше пойдут. - Провлрчкл Лашнерксил. - К тому же наше транспортная линия не чета их устаревшим станциям.
Криашан ощутил, его ноги и ногоруки рефлекторно подобрались, причем это произошло и остальных окружающих шнатлий. Второй мир, пока ещё официально считающийся всего лишь международной базой, ему нравился даже больше, чем эта колония. Там было чем заняться всему клану. И фермерам и воинам и промышленникам. Но эта колония становилась столицей будущей империи ИХ КЛАНА.
- Все верно. Но скормить волне целую армию разумных все же не лучший вариант. - Лашнерксил озадаченно повел плечами, привлекая к себе внимание. - Да и эту Бездну отдавать тварям нет делания. А это произойдет, если волна получит свое так близко от наших Расколов.
- Ты предлагаешь допустить клановцев к нам? - Возразил кто-то из находящихся за столом. - Вряд ли чувство благодарности будет свойственно кланам.
Криишан тоскливо вздохнул. Враг он и есть враг. Но все же это были разумные одного с ними вида.
- Лашнерксил, щиты смогут выдержать их атаки? - Вклинилась в разговор вернувшаяся из прострации кастилп.
- Да без проблем. - Хмыкнул старый профессор. - У них есть средства для их вскрытия в ручном режиме, но очень немного. По одиночке мы их легко сомнем. Для них единственный шанс, это атака под прикрытием основных сил.
- У офицеров появилось снаряжение из щитков и шкуры луввы. Да только пользоваться они ими как вы, кастилп, не умеют. - Заметил ещё один незнакомый офицер.
Криишан невольно поежился, вспомнив пару демонстраций подобного умения. Нэстэ с помощью серого клинка и нкомбинезона из шкуры луввы могла вскрывать щиты высоких уровней защиты не хуже, чем ниахара. В отличие от последней, правда, сохранить генератор силового поля в целости она не могла.
Надо выбить отряды с подобным снаряжением. - То ли попросила, то ли приказала кастилп. Впрочем, для шнатлий это было равнозначно.
- Сделаем. Но без большой крови не обойдётся. А кровь поднимет волну.
- Сейчас главная наша задача лишить противника шанса прорвать наши щиты. - Вздохнула Нэстэ. - Выполнив ее, наши отряды должны вернуться под защиту периметра, не вступая в продолжительные схватки и не пытаясь удерживать позиции вне наших щитов.
- Принято. Но что дальше?
- Подождем. Волна скорее отрежет их от транспортной линии, где можно запитать энергонакопители. - Вздохнула Нэстэ. -Сколько времени они продержатся без подпитки, при условии исправности генератора силовых щитов?
- Дня три, возможно пять. - Отчитался аналитик.
- Будем надеяться, что полтора года хождения в Бездне для них не прошли даром. - Подытожила Нэстэ. - Должны же они понять, что происходит. Единственный выход для армии клановцев это переговоры.
- А если они не поймут?
- Тогда будет очень плохо. В соседних мирах есть луввы. Да и гарымзы могут заинтересоваться таким обилием еды. А справляться с ними умеют пока только наши ниахары. В общем, волне вполне есть на чем разгуляться. А нам потом откладывать строительство промышленности на несколько лет.

Глава 11



По совету своих умудренных в политике кланов советников, о ни входили в зал совещаний последними, вынудив собравшихся кастилпов кланов, включая верховного, прождать не менее четверти часа. Ровно столько, чтобы не нанести оскорбления и показать им всем, кто здесь главный.
Криишан шёл справа от их человечки, контролируя действия своей пятерки охранения. Лашнерксил, как военный советник и член Собора клана, занимал позицию слева.
Криишан, пожалуй, был впервые рад, что четвертый цикл был временем полного освоения эмоций. Сегодня был их день. Клан, после всего перенесенного, не возвращал свое место, а претендовал на нечто большее. Если говорить точнее, клан ставил Собор империи и самого Верховного перед свершимся фактом, не спрашивая ни чьего согласия. И последнее, судя по приходившим в последние дни репортажам в прессе, раздражало их соотечественников больше всего.
Сёстры по гекате никуда не делись, явно недоверяя клановцам, но учитывая значимость события, Нэстэ уговорила их занять сегодня позиции на удалении.
Криишан был полностью солидарен с Ликой и предпочел оставить канал связи с ее пятеркой вопреки правилам шнатлий при проведении подобных мероприятии.
Здесь и сейчас вряд ли будет провокация, но все равно так надежнее. Да и своим опытом в охранении старших гекатессы могут поспорить с любым из его отряда.
Криишан привычно отметил, насколько его мысли изменились за эти годы. Он уже считал чем-то само-собой разумеющимся равенство и даже превосходство мягкотелых в своих собственных делах.
- ... их всех проверяли, в том числе и на предмет ядов. Но мы на всякий случай свои детекторы держим при себе. - Донесся по линии связи голос Лики. - Криишан, следи за ближним периметром охраны этих ...
Криишан не имел возможности ответить в слух. Но система условных сигналов между охраной весьма беспокойного кастилпа давно была наработана. Так что он только небрежно повёл головой. Необходимости в этом не было, зато лика поняла, что он услышал.
Что полелать. Их кастилп стал настоящей занозой в спине под крыльями для всех кланов. И больно и не достать без посторонней помощи.
Там, в Бездне все произошло именно так, как спланировала Нэстэ. Перехватить ударные группы со средствами взлома щитов труда не составило.
В коротких схватках вне щитов уничтожалось снаряжение, а потом диверсионные отряды быстро уходили, не принимая боя, под прикрытие щитов и армии калонии.
Противник попытался навязать им затяжной бой. И видит Единый, как любят говоорить его поклонники, это у них могло бы получиться с другим кастилпом. Но человечка не была шнатлием, и давно научилась не поддаваться на провокации. Зато ее хватка в управлении ничем не уступала иным кастилпам. И ее армия оставалась на месте даже когда кланы выдвинули несколько когорт в поддержку своих ударных групп. Как бы ни хотелось тем, кто помнил годы унижений, выйти им на встречу, в том бою участвовали только дальнобойные орудия.
Криишан, наблюдавший эту схватку стоя непосредственно рядом с экраном штабного наблюдателя, видел, как среди сплошного колышащегося моря из коричневых спин разорвались первые снаряды. За первыми пристрелочными выстрелами последовал залп, потом второй. И все равно, когорта шнатлий в отличие от крупных подразделений мягкотелых, насчитывает не сотни и даже не тысячи боевых единиц. Мягкотелые давно отказались от этой тактики в войнах с ними.
Несколько, пусть и впечатляющих залпов, возможно проредили ряды наступающих, но отнюдь не задержали их. Море, как и положено, слаженно закрыло образовавшиеся дыры и двинулось дальше.
Криишан несколько раз выслушивал доводы своего кастилпа. Он верил Нэстэ, научился уже, но на месте шнатлий удерживал все же только ее прямой приказ.
Что такое волна тварей он, как подошедшая армия врага, хорошо себе представлял. Как никак, не первый год в Бездне. Ему трудно было представить нечто более страшное, несмотря на попытки кастилпа лично объяснить что такое спровоцированная волна в Бездне.
На экране только с помощью специальной программы Криишан смог увидеть, как сначала отметились мелкие твари, жившие в норах и на деревьях рядом, а то и на месте намечавшейся бойни. Запах крови и обильная еда, мгновенно заставили их позабыть о собственных инстинктах самосохранения. Переход был настолько стремительным, что к когда орудия замолчали, в коричневом море уже начались локальные подспудные круговороты.
Через каких-то полчаса боковые камеры, установленные на удалении от места боя, показали, как редкие небольшие крупки тварей, несущиеся к начавшемуся пиршеству, начали сливаться в тонкие ручейки. Те быстро расширялись, сливались в сплошную массу, потоком следующую за начавшим спешно отступать противником, вдруг превратившимся в легкую и доступную добычу. А через пару часов до наблюдателей донесся звериный вой крупных хищников, вливающихся в поднявшуюся волну.
Их кастилп немного ошиблась в оценке упрямства клановцев. Чтобы понять, в какую ловушку они угодили, им потребовалось больше двух дней. В течение этого времени они пытались отсидеться под державшимися щитами, в расчете на то, что вона как обычно пройдет дальше.
Криишан их понимал. Так всегда было. И это была обычная тактика в их экспедициях. Только здесь и сейчас волна стояла на месте и только расширялась, возбужденная присутствием ЕДЫ. Даже щиты колонии работали на пределе своих возможностей. И это несмотря на уверенную работу энергогенераторов, запитывающихся из Расколов.
В Бездну на разведку ходил разве что Лео со своим прайдом и все время звал свою старшую на славную охоту. Нэстэ регулярно сообщала штабу об изменении обстановки и тоскливо поглядывала на сестёр, упрямо не реагировавших на ее вопросительные взгляды.
Вопреки обыкновению, Лика не поддерживала желание Нэстэ присоединиться к своей ниахаре и только мрачно отводила глаза. Лезть в эту мясорубку только чтобы поохотиться ей не хотелось.
Криишан только вздыхал, присутствуя при всех этих переглядываниях. Шнатлии с кастилпом спорить не могли на уровне рефлексов. Если она решит пойти, охрана пойдет следом. Но одна мысль отправиться в рычащий и визжащий за щитами лес заставляла неуверенно переминаться даже опытных воинов. Мягкотелые не так хорошо умели читать эмоции разумных насекомых. Но Криишан и сам не раз ловил себя на том, что есть кому повлиять на их предводителя.
Ему оставалось надеяться только на Гекаты. По ликалам и на совещаниях, куда допускался Криишан, все упорно уговаривали её оставаться под щитами и не рисковать зря. Ну, если уж Лео со своими эмоциями совсем достал и очень хочется сорвать раздражение, можно с кем-нибудь подраться. Рианна по голосвязи даже предложила ей схватку со шнатлиями вооруженных настоящим оружием.
'... Я получаю от Лео только часть эмоций, и могу себе представить, каково приходиться тебе.' - Внушала она на совещании. - 'К тому же Сумми у себя не вылазит из спортзала'.

Ситуация начала меняться, когда силовые щиты противника начали сдавать. По сути, армия кланов оказалась в безвыходном положении и по линии Совета контакторов пришла просьба о содействии в эвакуации.
Кланы не желали терять всю свою армию. С учетом понесенных затрат, это могло оказаться катастрофой даже для империи шнатлий.
На этом война кланов за потерянную колонию была закончена.
Нэстэ безо всяких сантиментов приказала уничтожить уцелевшие генераторы, прикрыв армию противника щитами, зависящими от генераторов колонии. В результате она оставила захватчиков полностью зависимыми от её воли. Затем был указан срок, когда эти самые щиты будут сняты.
Месяц потребовался на то, чтобы вывести этих вояк к силовой транспортной линии. Нэстэ отказалась обеспечивать кланам проход к тоннелям жемчужного ожерелья. Кланы были рады уже тому, что колония согласилась прикрыть вывод армии частями до их собственной силовой транспортной линии. На станциях кланов колонистам пришлось еще предоставить собственных техников для поддержания оборудования в рабочем состоянии, да еще и предоставить запчасти. За это Нэстэ уже стребовала с них плату, умудрившись при этом устраниться от дел и натравив экономистов из своего собора. Как известно, экономист любой расы даст фору любой волне тварей.
Криишан был в восторге от такого решения. Заставить противника не просто сдаться, а еще и платить за саму такую возможность. Это было в духе шнатлия. И кто сказал, что у их кастилпа должно быть шесть конечностей?
Этот Собор семи кланов состоялся уже позже. Ради него Криишану, как командующему автономной колонией второго мира, пришлось задержаться и сопровождать своего кастилпа до резиденции триады в Новых мирах. А от туда уже в мир Совета контакторов. Но от возможности принять на себя командование охранением ближнего периметра кастилпа он не отказался.

Собор происходил в одном из больших переговорных залов Совета. Кланы сами выбрали это место. Верховный Собор кланов проходил вне границ империи шнатлий впервые в истории. Но пресса уделяла гораздо больше внимания тому факту, что в нем на правах ПРИЗНАННОГО кастилпа клана впервые принимала участие человека. Остальным шести кланам, как и верховному кастилпу империи ничего не оставалось кроме как смириться с этим фактом.
Воевать кланы в ближайшее время не могли, колония не собиралась и дальше делать вид, что зависит от империи и претендовала на полную независимость. И самое главное, их кастилп не собиралась идти на уступки.
Криишан ещё мог припомнить времена, когда он только надеялся на такой реванш и возвращение миров клана. Но теперь о тех временах он думал с иронией, равно как и все его знакомые фермеры. Маленькие миры, зажатые между мирами иных кланов. Там даже Расколов то раз два и обчелся. Вернуться ко временам, когда выводки бесцельно уничтожали друг друга, оправдывая выживший молодняк естественным отбором? Такая мысль вызывала отвращение у большинства в соборе. В столичном мире будущей империи, где число межродовых яслей выросло в несколько раз, такая возможность даже не обсуждалась.
Этот собор показывал, что их клан вернул своё место. И сделал это гораздо быстрее, чем можно было предположить.
Нэстэ озвучивала заявку на колонию в анклавном мире в Бездне. Чиста формальность. Кланы растратили слишком много ресурсов на попытку призвать к порядку падший клан. Эвакуация спасла часть их армии. Но этого недостаточно. Спорить с Советом контакторов и Союзной гекатой они теперь не скоро смогут. Что уж тут говорить о далеких мирах, ставших для кланов еще более недоступными, чем до начала военных действий. Вторая колония, в которой уже существовала постоянная база вроде как падшего клана, была свершившимся фактом.
Слуга своего кастилпа, Криишан не без иронии подумал о свершившейся иронии судьбы. На войну с соседями у них не будет сил несколько десятилетий. Да и потом, империи Объединенных миров уже не позволят им безнаказанно лезть на свою территорию. Шесть кланов, оставшихся в Объединённых мирах, рассорились с остальными государствами, оказались изолированными и обреченными на бесконечную междоусобную войну. В то время, как поднимающий голову вроде уже уничтоженный клан все сильнее сближался в Новых мирах с представителями иных рас и все дальше уходил от своих сородичей.
На Соборе Нэстэ говорила о чем-то еще. О возможности выгодного сотрудничества. Но Криишан уже хорошо изучил своего кастилпа и видел, как все больше она разочаровывается в происходящем событии, равно как и выступающие на ее стороне в качестве консультантов Сумми и Рианна.
- Они не питали особых иллюзий перед Собором. - Пояснил Лашнерксил, когда Криишан поделился с ним своими наблюдениями после завершения Собора. - Но все же определённые надежды были у всех нас. Способности правящих позволяют им понять такие вещи немного раньше, чем все становится очевидным для окружающих. Я думаю, Нэстэ прервет своё участие в Соборе сразу после заключения мирного договора.
- В него она тоже верит? - Криишан позволил себе ироничный наклон головы и даже сплел хитроумную фигуру из вибрисов.
- Юмор? Признак наступающего пятого цикла. Ты стал совсем как человек.
- Все мы общаемся с мягкотелыми.
- И это неплохо, как выяснилось. Но среди нас есть такие как ты, кто уж очень сильно реагируют на присутствие кастилпа. Ты знаешь, что такое фиолетовый цвет в их спектре?
- На нас он вроде не действует? - Неуверенно заметил Криишан.
- Точнее, у нас не было прецедентов длительного его влияния. - Успезнулся Лашнерксил. - Теперь с уверенностью можно говорить об ошибочности этой теории. И даже больше. Ты знаешь, что первый цикл, действующий в постоянном контакте с разумными проявляют признаки смены уровня раньше остальных?
Криишан прикинул в уме свой не слишком большой опыт.
- Да, у меня тоже пары и даже группы начинали формироваться очень рано, еще до первой линьки. Но я думал, это влияние Бездны и постоянной опасности.
- В яслях да. Но потом процесс ускоряется именно при постоянном контакте с мягкотелыми. Они не воспринимают молодняк как объект дрессировки. И в отличие от нас, все время пытаются общаться с ними нормально.
- Ты говорил о планах кастилпа? - Прервал рассуждения старшего Криишан. - Я так понял, кастилп собиралась что-то предложить каланам?
- Решение о переговорах принималось кастилпом вместе со всей триадой.
- Информация закрыта, раз не доведена даже до членов миссии. - Вздохнул Криишан.
Вместо ответа Лашнерксил вывел перед своим бывшим учеником карту миров в мелком масштабе.
- Про масштабы исследования Бездны говорить не буду. Ты в этом сам участвуешь и можешь со мной поделиться. Новые технологии в транспорте, разработки дешёвых силовых генераторов ну и прочие факторы навели промышленников Объединённых миров на весьма интересные идеи. Если вкратце, они пришли к выводу, что чем заботиться о вредных выбросах, проще размещать свои заводы там, где продукты отходов заводов будут соответствовать окружающей среде. Персонал все равно надо защищать, и тут увеличения расходов нет.
- Это уже давно практикуется. Извини, я не понял к чему ты заговорил об этом?
- Вместо того, чтобы собирать все виды промышленности в одном мире, как это делается сейчас, и заниматься анализом их воздействия на экологию и возможных последствиях, заводы предполагается размещать там, где выбросы ничему навредить не могут. Есть ведь миры с кислотными атмосферами, туда направить химические производства. Причем каждое по своему профилю. В горячих мирах можно разместить то, что даёт мощные тепловые выбросы. Ну и так далее. Силовые транспортные линии сейчас становятся настолько дешевыми, что доставка готовой продукции в населенные миры становится выгодней, чем постоянное поддержание экологической защиты. Даже с учётом её охраны.
- Значит охрана транспорта тоже учтена?
- Именно. И заниматься ею предлагается нам. - Лашнерксил раздвинул усики на лице, что было аналогом ехидной улыбки.- Естественно в сотрудничестве с мягкотелыми. В боевых контейнерных блоках хорнам или людям куда сподручнее действовать чем нам или змеелюдам. Но учитывая особенности процесса взросления, у нас практически нет конкурентов на открытой территории.
- Но это же...?
- Это даже не сотни, и не тысячи заводов. - Кивнул Лашнерксил. - Нэстэ собиралась предложить кланам равноправное участие в предстоящей работе.
- Я так понимаю, после того, как она сделала предложение на Соборе, у неё и начало портиться настроение?
- Многие из нашего молодняка в колонии уже не понимает реакции кланов. Но ты то можешь предположить реакцию кастилпов на саму идею совместного сотрудничества с мягкотелыми, да еще на условиях равноправия, а то и в качестве подчинённых им.
- В Бездне иногда змеелюды или Кашьяти более эффективны, чем мы. - Заметил Криашан.
- Про людей ты уже не упоминаешь.
- Что тут можно сказать. За своего кастилпа я пойду даже в тяжелые миры. А это.... Скажи, эти планы ведь дают не просто перспективу нашему клану?
Лашнерксил молча изменил карту. В стороны разошлись скопления Объединённых и новых миров. Теперь на фоне потускневших миров Бездны стали видны отдельные яркие точки, далеко отстоящие друг от друга.
- Сориентировался?
Криишан уверенно ткнул в мало заметный кругляшок.
- Наша вторая колония. остальные тоже анклавы?
- Анклавы. - Согласился Лашнерксил. - Только не совсем. Это миры, пригодные для шнатлий. А вокруг миры Бездны: тяжелые, холодные, без атмосферы или наоборот, с кислотными морями. В общем то, что сейчас очень интересует промышленников всех рас. А ещё куча аномалий, в том числе временных и прочее, что нуждается в исследовании и детальном изучении. Есть несколько миров, вроде как пригодных для преобразования под нужды рас мягкотелых. Но это пока не главное.
Криишан нагнулся и медленно повёл головой, всматриваясь в трехмерное изображение, прикинул, попытался сосчитать.
- Миры для нас? - Ухватился он главное. - Это значит новые базы и колонии. Это же больше, чем клан имел в Объединённых мирах.
- Теперь понял, почему кастилп решила не предъявлять кланам претензий по поводу попытки вторжения?
- Это ей не интересно.
Криишан и сам вдруг подумал, что междоусобные войны кланов перед этой картой выглядят мышиной возней. Причём даже не на поле, а в своей собственной маленькой норке, устроенной в углу огромной комнаты.
- Это работы лет пятьсот. - Воодушевленно воскликнул он.
Услышав совсем человеческое скептическое хмыканье, он недоуменно посмотрел на на Лашнерксил.
- Триста?
Старый учитель иронично склонил голову, как бы давая ученику еще одну попытку угадать правильный ответ.
-Двести? - Теперь тон Криишана был полон неуверенности.
Лашнерксил не изменил позы.
- Не хочешь же ты сказать, что она планирует выставить стационарные бызы менее чем за сотню лет?
- Новая экспедиция будет развиваться сразу по нескольким направлениям. - Наконец отмер бывший профессор. - Один отряд двинется в сторону временной аномалии, к тяжёлым мирам. Там планируется организовать базу в анклаве, который назвали Ралсцени. Тут темпом будут заправлять физики, а с ними и служители Единого.
- Ох уж эти мне ...
- Второй отряд продолжит направление предыдущей экспедиции в глубь Бездны. Научная группа примерно в том же составе, что и была. Изменится только режим движения. Теперь ставится цель не линейного продвижения, а изучения смежных Расколов. Базой для этого направления будет твоя колония. Есть ещё третье, и пятое и прочее направления в каждом из которых будут действовать уже совсем небольшие группы научников. Они удовлетворяют узкоспециализированные интересы науки. Например, целью одной из них будет ледяной мир этих зверьков куинли, что принесла с собой Нэстэ. Не знаю зачем они триаде. Но нам ставится задача организации научной базы максимально близко к Расколам того мира. Поддержка её без нашей колонии в мире Ланлис будет невозможна.
Криишан растерянно рассматривал выведенные линии и понимал только то, что чего-то не понимает.
- Но это же невозможно. Кастилп должна понимать, что у нас нет таких ресурсов!
- Никто не говорит, что это будет сделано в первый же выход и только нашими силами. - Пожал плечами Лашнерксил. - Собственно передача кланам функции сопровождения транспорта в Бездне могла высвободить существенную часть наших ресурсов для решения других задач. Жаль, что эта идея провалилась. Теперь змеелюдам и кашьяти предстоит выставить гораздо больше военных на транспортные линии, чем предполагалось.
- Она все рассказала кастилпам? - Осторожно уточнил Криишан, тоже непонимающий, как можно отказаться от таких перспектив.
- В общих чертах, естесственно. Без деталей.
- Но это же...
- В ближайшее время нашей задачей становится организация стационарных баз и развитие транспортной сети в Бездне. Что до освоения колоний, тут ты даже погорячился. Это планы гораздо больше чем на пятьсот лет.
- Они отказались от участия, что будет теперь?
- Мы оба знаем нашего кастилпа. Она не меняет своих планов. Она только исключила из них неизвестный фактор.
- Что же будет, когда кланы узнают о масштабах этих работ?
- Если честно, мне это уже не очень интересно. - Передернул крыльями Лашнерксил . - В конце концов, у них остаются миры империи шнатлий. Я согласен, пусть в них и копошатся. Жаль только, что столько времени потеряли. Надо было признавать её кастилпом сразу после поединка. Не пришлось бы сейчас возрождать клан.

Глава 12



Криашану пришлось задержаться в представительстве. Члены собора убыли по своим делам, ему пришлось взять на себя вопросы встречи очередной партии научников для предстоящей экспедиции.
Связь с базой была отменная. И новости оттуда только радовали. Первые комплексные отряды уже готовились выходу к выходу. Эуспедиционные разведчики и вовсе уже ушли в Бездну и готовили места для бюдующих временных лагерей.
Хорошо! Вот только отбытие с базы самой кастилпа планировалось со дня на день, а он по ее просьбе застрял тут.
Впрочем, союзные Гекаты не собрались отпускать их кастилпа в одиночку, и даже в сопровождении бойцов шнатлий. И Криишан был здесь полностью с ними согласен. Его сородичи, как и он сам, со своим кастилпом физиологически не могли спорить. Так уж устроена его раса, решение старшего становилось законом для любого из них. И примеров губительного для рода решения их история знала немало.
Если кастилпа нельзя удержать в безопасных населённых мирах, лучше пусть отправляется в Бездну в компании с теми, чье мнение для нее что-то да значит и кто сможет с нею спорить.
-Прошу прощения, если я не ошибаюсь, вы Криишан, из свиты кастилпа клана Куишнири?
Криишан настолько задумался после связи с Базой переваривая новости, что совсем перестал следить за окружающей обстановкой и не обратил внимания на замершего уступившего ему дорогу сородича.
'Никак не годится, совсем уже расслабился' - Недовольно одернул себя Криишан. - 'Даже за оружие не взялся. Всего несколько лет в нормальных условиях, и уже не ожидаешь нападения от подобных себе'.
- Да, чем могу....? - Все же проявил вежливость Криишан, настороженно оценивая обстановку.
Немолодой уже шнатлий начала пятого цикла из клана арнерикхис. Хорошо хоть так. С бывшими хозяевами разговаривать пришлось бы через силу. С дипломатией у него по-прежнему было плохо. С арнерикхисами Криишан пересекался всего несколько раз во время мелких набегов и особых счетов к ним не имел. Вроде неплохие воины. Некоторые их набеги на мягкотелых разбирались даже в академии как пример одачного сочетания стратегии и тактики.
- Жрлхакрнис, пятый цикл. Состою в охранении делегации клана, прибывшей на собор.
- Собор завершился больше недели назад. - По прежнему настороженно заметил Криишан.
В коридоре они были одни. Но это ничего не значило. Собеседник был значительно старше его. Хотя не было видно и причин, по которым новому знакомому надо было бы нападать на него.
- В посольстве остаётся несколько членов делегации. - Пояснил тот. - Я использовал это в качестве предлога чтобы задержаться здесь. Но застать вас одного очень трудно.
- Вы хотели встретиться именно со мной?
- Ты воин. Так проще.
- Зачем?
- Я слышал разговоры о выступлении твоего кастилпа на Соборе кланов. Человечка предложила каланам участие в планах Совета контакторов на правах наемников.
- В целом так. - Согласился Криишан. - Твой кастилп отказался. Впрочем, как и остальные.
- Я знаю. И хочу у тебя уточнить. Как твой кастилп отнесется к боеспособному отряду, если он обратится с просьбой о смене клана?
Криишан замер недоверчиво разглядывая собеседника. Смена клана была вполне возможной процедурой. Не секрет, что Кастилпы не чурались таким образом решать текущие проблемы между кланами. Бывало, что и пленным предлагался такой вариант. Но вопрос все же застал врасплох.
- Я останусь в Арден ещё несколько дней. - Закончил Жрлхакрнис.
- Сам я не могу ответить на твой вопрос, я уточню. - Осторожно согласился Криишан, в мыслях совершая святотатственный поступок и проклиная своего кастилпа. Как выяснилось, не для организации толпы научников оставившей его здесь. - Сам я последние годы был на базе в новой провинции. Мне придется связаться с кем-нибудь из окружения кастилпа.
- Я буду ждать.
Собеседник замялся, но все де решился на новый вопрос.
- Я слышал, у вас там изменились правила содержания выводков?
- Да. Мы не можем позволить себе неоправданные потери даже на нулевом цикле. - Сдержанно подтвердил Криишан уже и так опубликованную информацию. - Мы очень нуждаемся в ресурсах.

Лашнерксил выслушав доклад только поджал под в себя все что мог.
- Значит так даже. Есть рода, что готовы перейти в клан отверженных несмотря на потерю статуса.
- Похоже на то. На вряд ли это решит проблему.
- Не скажи. На участки, где надо сотрудничать с мягкотелыми их конечно нельзя ставить. Но хорошие военные рода смогут высвободить ресурсы в пределах самой столичной колонии. Рода фермеров будут рады заняться своим делом в наших новых мирах. Тем более если им пообещать права первопоселенцев. Что?
Лашнерксил оборвал рассуждения и недоуменно повел головой, уловив запах подозрения, исходящий от друга.
- Только не надо подозревать меня в том, чего я не делал. Для меня причина ее решения оставить тебя здесь оставалась такой же загадкой, как и для остальных. Кастилп вообще не имеет привычки объяснять причины своих решений. Они, оказывается, не всегда могут и сами объяснить свои действия.
- Как это?
- А вот так. И назначение гекат в империях оказывается не док конца была нам понятна. Представляешь, гекатесс кроме всего прочего учат наблюдать за правящими, различать реальные интуитивные решения от обычных эмоциональных всплесков и указывать им на них.
- Но в гекате Кастилпа ведь оказалось две правящие?
- Теперь можешь попытаться понять каково им пришлось? У тебя вроде не плохие отношения с некоторыми из них.
- Не настолько. - Недовольно проворчал Криишан. - Дела гекаты касаются только самой гекаты и никак иначе. Что мне ответить?
- Нэстэ не давала никаких указаний. - Приподнял основания надкрылков Лашнерксил, что было очень похоже на жест пожатия плечами у людей. - Хотя нет, на прощание она сказала, что нам нужны воины для сопровождения грузов по открытой транспортной линии. Одна уже не справляется с потоком грузов. В планах строительство еще двух. Промышленники из мягкотелых торопят.
- Тьфу. - Не стал сдерживаться Криишан. - Выдала указание называется.
- Так в понимании гекатесс это весьма конкретное распоряжение, оказывается. - Трескотнул Лашнерксил. - Теперь понятно, как оно может быть выполнено.
- Мне бы в Бездну. Кастилп собирается уйти с базы. - Тоскливо попросился Криишан.
Завтра сведешь меня с этим парнем и можешь отправляться. - Принял решение Лашнерксил. - Не жалко оставлять руководство базой?
- Лучше уж я буду командиром ее охраны. - Недовольно проворчал бывший ученик, направляясь к выходу из комнаты.

Глава 13



Рваная пила зубьев белоснежных пиков далекого горного хребта на фоне ясного серо-зеленого неба резко контрастировала с равниной покрытой ядовито-сине-зеленой растительностью. Этого цвета здесь было больше чем достаточно: высокая, выше головы трава, колышащаяся словно море на ветру, будто вышедшие из сказок об апокалипсисе деревья, и кустарники, уютно устроившиеся между изломанными под невообразимыми углами стволами.
Все пространство до далёких хребтов, на сколько хватало глаз, да и дальше, состояло из приземистых холмов, словно застывших морских волн. Их склоны с вершинами и покрывал столь необычный лес, характерный для этого пока еще только нумерованного мира. В низинах же между ними хозяином был сплошной ковер из разнообразных гигантских трав.
Это был, пожалуй, самый заселённый мир Бездны, из всех что могла вспомнить Лика. Зелень была всюду, разных оттенков и буквально резала глаза.
Она двигалась в тройке прикрытия непосредственно за спиной своей подруги и почти на полном рефлексе отбила очередную пичужку размером в половину локтя, попытавшуюся прорваться к ее врому. Верховой Нэсте лениво махнул хвостом сбивая на ходу вторую прямо под морду врома Саниры. Тот, в свою очередь, не задерживая шага столь же флегматично подхватил тушку из травы, смачно захрумкав косточками. В этом мире эти твари всегда нападали парами. И как они уже успели выяснить, вромам их мясо пришлось очень даже по вкусу.
Небольшой разношерстный отряд в полтора десятка бойцов двигался в стандартном для разведки порядке: его ядром и центром движения была Нэстэ с группой из гекатесс в ближнем периметре. Криишан не был от этого в восторге, но тут по каким-то своим причинам предпочитал не спорить. Сегодня в качестве личной охраны шла тройка Лики. С флангов и тыла ядро отряда прикрывал отряд личной охраны кастилпа, целиком состоящий из шнатлий с опытом еще первой экспедиции. Впереди время от времени среди травы мелькала белая спина Лео. Этот котяра был своеобразным арьергардом разведывательного отряда.
Отряд неспешно рассекал колышащееся под ветром травяное море и откровенно скучал.
База их экспедиции собиралась простоять на месте ещё дней пять.
Научники каждый вечер требовали задержаться ещё больше. Им всегда не хватало времени. Военное прикрытие тоже было не прочь передохнуть в спокойном мире. Только в этом мире Нэстэ, вопреки своему собственному обыкновению, осталась глухой ко всем доводам звучавших на заседании штаба.
Никто не мог понять, с чего вдруг их предводитель стал вдруг настолько осторожным. Сама она только хмурилась и отделывалась односложными ответами из арсенала правящих: типа чувствую, не нравится и прочее. Весьма необычное поведение для той, кто даже спустя столько лет нет-нет, да смутится при ссылках на собственные ощущения.
А ведь за больше чем месяц пребывания в этом мире они не потеряли ни одного бойца. Больные были, особенно в начале, пока разобрались с воздействием атмосферы. Но это не в счет. Самые агрессивные твари до сих пор здесь были вод эти пичуги. И научники сколько ни пытались, следов чего-то крупнее не находили. Москиты тут водились во множестве, но тоже не представляли серьезной угрозы, встречали и пострашнее.
По ходу маршрута научники натыкались несколько раз на кости крупных животных. Толи хищников, толи их жертв. Да только настолько древние, что почти окаменевшие. И никаких следов катаклизмов глобального масштаба в обозримом прошлом. В общем, тишь да благодать. Если бы не примеси в атмосфере и почве, мир можно было бы посчитать потенциально годным к заселению.
Тем не менее, Нэстэ явно чем-то не нравилось раскинувшееся вокруг благоденствие. Вот только своими соображениями она не делилась даже с гекатессами.
И тем оставалось довольствоваться собственными наблюдениями. Благо эту науку они с детства освоили в совершенстве.
И эти самые наблюдения Лике очень не нравились.
По всему выходило, что Нэстэ сама никак не может понять, что ее беспокоит. Подруга постоянно хмурилась, пытаясь что-то вспомнить. Уходила вот так с отрядом в разведку, что-то проверяла. И, видимо, не получив подтверждения своим выводам, еще больше хмурилась.
Единственное, что пока сдерживало подругу отдать приказ о ликвидации лагеря и продолжении экспедиции, это ее собственная осторожность. Соваться без предварительной разведки всем отрядом дальше по намеченному маршруту она тоже не желала. Вот их отряд и выдвинулся по направлению к далекому Расколу.
Высоко в небе пронеслась стайка чего-то пищащего. На такой дистанции было не разглядеть, что именно. А твари не заинтересовались столь малой добычей, как их отряд.
Лика лениво проследила, как серое облачко тварей начав опускаться где-то впереди, и вдруг резко изменила направление и устремилась в сторону. Но в направлении первоначальной посадки степь оставалась все такой же пустынной. Да и Лео выскользнувший из травы, довольно пристроился рядом со своей парой.
Лика покосилась на раздавшийся свист клинка справа и отметила вялое движение, с которым Криишан убрал свое национальное оружие в ножны. Вид холмистой равнины, по которой лениво пробегали травяные волны, зной и полдня пути сказывались даже на шнатлиях. Лика поймала полусонный взгляд Саниры, раскрывшей рот в зевке и отвернулась.
Они все давно и прочно усвоили простую истину, что Нэстэ вбивала в их головы всякий раз, как брала с собой. В Бездне нельзя расслабляться, какова бы ни была обстановка. Но этот мир действительно казался мирным и спокойным, насколько это слово вообще приемлемо к мирам в Бездны. Здесь даже изолирующих костюмов не приходилось носить. Только лёгкая маска-фильтр и ежедневный набор капсул. Совершенно непонятно, почему Нэстэ наотрез отказывалась признавать выводы наручников экспедиции и продолжала настаивать на скорейшем уходе отсюда
Лео рыкнул и рванул куда-то вперёд, поднимая из травы очередные тушки летающих колобков. Иначе этих существ назвать было нельзя. Круглые, на неправдоподобно коротких лапках и с птицеподобной головой без шеи, смотрящейся как небольшой прыщ на толстом теле. Питались они исключительно зернами местных трав. По меньшей мере научники, сколько не пытались, найти в их желудках что-то иное не смогли. И как эти существа выживали здесь, было загадкой для любого оптимиста.
В воздухе сверкнул веер стальных искорок и пять тушек послушно плюхнулись под ноги вромов.
Шнатлий из периметра справа сноровисто подобрал их, отдал в качестве законной добычи одну Лео, выскользнувшему из травы, а остальные уложил в сумку на грузовом вроме.
Лика сладко потянулась в седле. Остальные тоже оживились. Раз Нэстэ дала Лео команду на охоту, скоро планируется остановка. Хорошо! Если её подсчёты верны, то на привале у них будет вкусное мясо на углях. Она не без зависти посмотрела, как сестричка по гекате отточенным движением укладывает вернувшиеся ножи в чехол.
Пять ножей - пять тушек. Как всегда, без промаха. Она сама так и не смогла освоить в полной мере этот способ метания. Её личный рекорд три мишени, да и то неподвижные и безо всякой гарантии. В гекате вообще только несколько девочек смогли составить конкуренцию хорнам в этом искусстве. Так что основным добытчиком котлового от питания во время таких выходов оставалась Нэстэ. В паре с Лео она была вне конкуренции.
Она невольно улыбнулась, краем взгляда отметив жест Криишана. Командир Шнатлий до сих пор не смирился с этим фактом. По его понятиям кастилпу клана заниматься охотой было не почину. Но даже командиру личной охраны пришлось смириться с тем фактом, что в Бездне эффективность воинов-насекомых оказалась сильно преувеличена. Даже во второй экспедиции Нэстэ вынуждена была учить и натаскивать своих подданных. Впрочем, предпочтя возиться с теми, кто уже прошел 'начальный уровень' в первой экспедиции. А уж те, в свою очередь, занимались молодняком. И как это ни странно, шнатлии терпели такое положение вещей.
Вообще, как оказалось, инсектоиды были почти идеальными подданными. Кастилп, для ни был всем. И то, что он ходил на двух ногах, не мог пользоваться языком запахов, и вообще учился их обычам и традициям что младенец, для них не имело никакого значения.
"Абсолютная власть во плоти' - Не без иронии подумала Лика, заодно вспоминая далеко не один случай, когда эта самая власть выводила Нэстэ из себя.
Сейчас уже было намного проще. А ведь в самом начале вступления в свои права новоявленный кастилп регулярно вынужден был прямо требовать от членов своего правительства возражать или спорить с собой.
Впереди снова что-то зашуршало. Видимо Лео развлекался и кого-то спугнул. С высоты врома можно было видеть, как шевелится трава, расстцпаясь перед невидимой животинкой, что пустилась наутек. Расшалившийся кот белой тенью мелькнул следом над травой.
Лика ещё растягивала губы в улыбке, когда одна рука уже на рефлексах с силой заворачивали врома в сторону, а вторая судорожно тянулась к оружию.
Впереди там куда унеслось спугнутое животное, ровное поле зашевелилось и начало стеной вырастать ввысь. Нечто крупное вылезало из-под земли. Колышащаяся на его спине трава резко сжалась и стремительно втягивалась в громадное бугристое тело серого цвета, в несколько метров в диаметре.
Лика с ужасом смотрела на громадного червяка раскрывшего на уровне земли округлую пасть, в которой стремительно толи вращались, толи синхронно двигались несколько рядов длинных зубов, больше напоминающих кинжалы.
А вокруг уже набирал силу свист ветра. Невиданная тварь словно громадный пылесос гнала в себя воздух, в потоке которого оказался отряд. Воздушный поток стремительно набрал силу урагана, что начал срывать венчики травы и даже целые стебли, которые

Тварюшка, видимо та самая, что удирала от Лео и спровоцировала ловушку, с визгом мелькнула в воздухе среди травы и прошла через частокол зубов.
Только в момент, когда кровавое облачко мелькнуло и исчезло в чудовищной глотке Лика осознала, как её вром всеми силами пытается сопротивляться, все нарастающему потоку воздуха, чему сильно мешала несущаяся со всех сторон трава, ветки и даже комья почвы.
Червяк-переросток словно гигантский пылесос всасывал в себя все, до чего мог дотянуться. Вром отчаянно завизжал, когда особо длинная травянистая плеть хлестнула его по глазам. От резкого движения головой, его протащило сразу на несколько метров вперед. Умная животинка раскрыла копыта и буквально зарылась когтями в почву. И даже несмотря на это, они шагу, по полшага, неумолимо продвигались в направлении твари.
Среди носящихся вокруг стеблей трудно было что-то разглядеть, но судя по взвизкам животных и командам, прорывавшихся сквозь свист ветра, у остальных ситуация оказалась не лучше.
Вромы едва удерживались не одном месте и думать о том, чтобы уйти с линии атаки не приходилось. Шнатлии как-то умудрились оказаться на траве и теперь держались за неё всеми шестью конечностями, и даже вроде как пытались передвигаться.
Лика видела, как Криишан пытается добраться до Нэстэ. Ей пришлось хуже всего. Вром Нэстэ оказался ближе всех к страшной пасти и неумолимо приближался к страшным жерновам.
Подруга ещё держалась в седле, но ветер сорвал притороченную на седло за спиной сумку понес к пасти. В гуще поднятого живым пылесосом урагана на фоне зелени мелькнула белая шкурка ниахары. Кот все же не смог вырваться из воздушного потока и был оторван от земли. Его тушка мелькнула ещё раз в круговороте зелени и следом за сумкой понеслась в пасть. Лике было видно, как Лео прямо в полёте оттолкнулся от пластин, обрамляющих пасть твари и исчез в зеленом мареве. Сквозь свист ветра и шелест травы прорвался вопль Нэстэ.
Лика с ужасом наблюдала, как подруга сделала непроизвольное резкое движение, едва удержалась в седле под порывом ветра. И тогда она подняла руки над головой, бросила поводья, подтянула ноги и резко оттолкнувшись от седла и почти сразу исчезла в круговерти травы.
Кто-то из тех, кто все же смог добраться до края воздушного потока смог воспользоваться ручной ракетой. Её огненный хвост мелькнул перед пастью и исчез, чтобы вернуться мощным взрывом.
Все закончилось мгновенно наступившей тишиной и огромной воронкой, уходящей куда-то в глубь земли и разлетевшимися вокруг ошметками твари.
Какое-то время ещё можно было наблюдать волны, пробегающие в траве куда-то за ближайшие холмы, отмечающие судороги той части тела, что оставалась под землёй и все стихло окончательно.
Несколько мгновений пострадавшие ошалело переглядывались и переводили дыхание. А потом все бросились к воронке
Слабая надежда на чудо таяла с каждой минутой, потраченной на прочесывание развороченной местности. Ни следов пропавшей Нэстэ, ни её кота нигде не было.
Шнатлии топтались около воронки, деловито оценивая наличное снаряжение, и явно собирались погрузиться в то жидкое месиво, что её заполнило.
Лика зло отвернулась. Спорить с Криишаном она не собиралась. Он не хуже нее понимал, что возможно этот спуск и позволит найти что-то, но их безбашенную сестренку это не вернет. И дернул же неназываемый кого-то из охранения пустить эту ракету!
Девочки мрачно поджидали её.
- Здесь Криишан сам разберется, чего ему мешать. - Зло заговорила Санира. - Но вдруг взрыв все же был раньше, или Нэстэ не попала в жернова? Я предлагаю прочестать местность дальше, куда уходит обрушившаяся канава.
- Эта тварь не поперхнулась даже на Лео. - Зло сплюнула Лика. - Но ты права, чем сидеть без дела, лучше прочесать местность, пошли.
Взрыв видимо сопровождался чем-то вроде гидро-динамического удара внутри тела твари. Иначе как было объяснить длинный ров обрушевшейся и частично выброшенной обратно земли, уходящий за холм, в котором и рядом с которым валялись все те же дурно пахнущие ошметки и внутренности, больше похожие на остатки трубы разного диаметра.
Знойный ветерок разносил по округе тошнотворный запах, уже начавший привлекать первых тварей этого мира. А почва под ногами стала склизкой на столько, что трудно было удержать равновесие.
Они прошли уже половину этого рва, когда впереди донесся глухой удар, сопровождаемый вполне узнаваемыми выражениями:
- .... Тварь ....- бум- ... Все сожрал, ...- бум - ....- Чтоб тебя в чертогах тошнило - ... бум.
Троица девушек, не очень доверяя своим ушам, осторожно прошла еще несколько десятков метров помогая друг другу, чтобы не упасть, и раздвинула густую траву.
Их взорам предстала совершенно невредимая и абсолютно чистенькая, на сколько это можно было себе представить подруга. Она удерживала в руках распущенный на тонкие полоски рюкзак и с силой пинала какой-то хлюпающий шланг метров в десяток длиной и диаметром наверно в половину ее роста.
Нэстэ снова занесла ногу и опять с силой пнула нанесла удар.
Бум
....
Бум
- Тварь, так тебе...
Бум
- И надо.
За её спиной сидел целехонький Лео, и невозмутимо вылизывал свой бок. При этом он казалось вполне одобрительно посматривал на свою старшую пары.
Подруги наконец были замечены, и Нэстэ радостно кивнула им.
- Что, тоже пришли попинать тварюгу. Правильно присоединяйтесь.
Бумм.
- Нэстэ, ты в порядке? - Осторожно поинтересовалась Лика, не совсем доверяя своим глазам.
- Да что со мной будет? - С досадой отмахнулась Нэстэ. - Эта тварюга мой рюкзак прожевала. А там травы, что я собрала за последние дни. Я с утра не стала их перекладывать, думала до базы подождать. А там такие уникальные стебельки были! Представляете?
- Травы? - Уточнила Санира.
-Ну да. У-у-у, тварь.
Бум.
- Но как ты через эти жернова?
Нэстэ устало отошла от своей жертвы и устроилась прямо на спину блаженно развалившегося Лео.
- Да ты о чем? Это же хара. Зубы у неё по кругу не бегают, а колеблются, создавая впечатление вращения. А центр абсолютно свободен. Хара через него все с чем не справляется и перенаправляет на выход. Там легко можно проскочить хоть целом отряду. Она туда направляет все, что не может перемолоть. Когда тебя засасывает, главное не зевать: на входе надо от ротовых щитков оттолкнуться, чтобы обойти зубы, в потом в глотке. Она сразу за пастью раздваивается. По правой попадаешь прямо в желудок с кислотой. Можно всякой дряни нахвататься. А по левой тебя перенаправляет с воздушным потоком в хвост и выбрасывает на поверхность.
- Ты это узнала пока летела к ней в пасть? - Осторожно поинтересовалась Санира.
- Нет конечно. -Нэстэ недоуменно посмотрела на подругу, и рассмотрев нечто на ее лице, явно насторожилась. - Хара довольно распространена в нескольких мирах, где я проходила. Лео её не чует, от слова совсем. Вот и попадалась пару раз. В первый раз так через желудок прошла, отхаркивалась месяца три. Нет, ну ты подумай, какая зараза, такой сбор сожрать!
-Сбор? Травки, говоришь? - Медленно и спокойным голосом заговорила Лика. - Сестрички, как на счёт помощи?
- Задушить? Да с превеликим удовольствием.
Тройка дружно начала расходиться, со зловещими лицами заключая жертву в кольцо.
- Э, вы чего?
- Ничего, пока ты тут за травки свои пытаешься всяким шлангам отомстить, шнатлии за тобой лезут во внутрь этой твари. Твои останки между прочим искать.
- Какие останки?
-Твои.
- Так я же здесь. Хара совершенно не опасная, пройти к концу и дело с концом. Чем в неё ударили?
- Рэшкой.
- Зачем?
- Может быть за тем, что кое кто не удосужился отдать команду по ликале, прежде чем лезть в глодку твари. А еще, этот некто, позабыл рассказать о такой 'безопасной' твари, коей дала странное название 'хара'. - Вкрадчиво поинтересовалась Лика.
Нэстэ сообразила, что подруги уже почти окружили её с весьма не дружественными намерениями.
- Э, вы чего....
Уже не раз ученая, она не раздумывая сорвалась с насиженного места и начала торопливо отступать. Лика сделала резкое движение, но не успела ее перехватить и тут же поскользнулась на чем-то склизком. Сбоку раздалось досадливое восклицание Саниры, поскользнувшейся на очередном ошметке и при падении угодившей руками прямо в валявшуюся требуху.
Третья все же попыталась достать Нэстэ, но безуспешно. Она споткнулась о валяющиеся внутренности и рефлекторно схватилась за плечо едва восстановившей равновесие лики. Так вдвоем они и рухнули в ближайшую склизкую лужу, расплескав что-то дурно пахнущее.
Нэстэ торопливо отступила ещё дальше и благополучно избежала брызг. После чего возмущенно осмотрелась.
- Ну я забыла, наверно. Это же просто тварь, не самая опасная. И обитает далеко отсюда. Знаете, сколько раз я мимо её проходила? Да если на нее не нарваться, хара вообще не будет атаковать.
- А кинуть сигналку по ликале никак, да? - Пыхтела Лика, снова начав движение на перехват.
- Так не дотянется же сигнал, Бездна.
- А Лео прислать, как вас тут, через задний проход выкинули?
- Ну, я не подумала, расстроилась.
- Проходила, значит, рутина, чего о ней вспоминать, не подумала она.
Пыхтела уже Санира, перебираясь черз очередной огрызок истекающей слизью трубы, за который поспешно отступила Нэстэ. - Не, ну правильно, чего о ней рассказывать? Детям же неинтересно считать сколько раз тебя проглатывали. Им подавай битвы и схватки, из которых выходишь победителем, а не через задний проход. Сейчас мы покажем тебе рутину.
Нэстэ опять торопливо отступила, выходя из вновь начавшего смыкаться круга.
- Да ладно вам, ну виновата, я исправлюсь.
Растратив начальный запал, девочки остановились. Лика осмотрела подруг и невольно заулыбалась. Вся тройка после безуспешной погони была с ног до головы извазюкана в слизи. Кое у кого капли грязно-зеленого желе медленно стекали даже с волос.
Они все же сгоняли Лео до Криишана в качестве гонца. Пока они осторожно пытались привести себя в порядок, он успел обернуться.
Возвращались гекатессы уже вполне мирно обсуждая происшествие. Только Нэстэ предпочла забраться с ногами на Лео и держаться от общей группы чуть в стороне. Что, впрочем, не мешало ей поддерживать разговор.
Криишан встречал их на границе наспех разбитого лагеря. И даже им было понятно, с какими чувствами он внимательно осматривает всю кавалькаду.
- Чур я первая в душ, а то вам слишком долго отмываться.
Криишан развернулся всей головой, провожая своего кастилпа. Потом обратился к ним.
- Что с вами произошло?
- Кое кого тут сожрали, вот что произошло. - Лика с досадой провела по начавшим застывать коркой волосам. - Как тебе пожеванный кастилп?
- Если судить по внешнему виду, то жевали скорее вас, чем её. - С невыразимым тоном заметил шнатлий. - Я распоряжусь поставить ещё один душ для вас. Я теперь не уверен, что эта тварь подавилась ракетой?
Криишан развернулся всем корпусом и направился вглубь лагеря.
- Слышь, Лика, это мне показалось, или главарь личной охраны нашей сестренки и над всеми ближайшими тараканами только что пошутил? - Задумчиво протянула ему в след Санира.
- Нет, не показалось. -Лика яростно разодрала слипшуюся прядь.
- Если я правильно помню лекции наших спецов, юмор у них просыпается к пятому циклу.
- Только этого не хватало! - Простонала в ответ та. - Шнатлий с юмором и сарказмом, это же прост катастрофа.

Спустя час, уже в начинавшизс сумерках, Лика застала Нэстэ за разговором с Криишаном, застывшим в позе признанной вины. Она с какой-то беспомощностью глянула на подругу и развела руками:
- Вот, требует вынести ему наказание и позволить уйти в одиночку за пределы лагеря.
- За что?
- За то, что я попала в глотку хары. - Мрачно пояснила Нэстэ. - Типа он не должен был этого допустить.
- Так ты же вроде сама и не в претензии.
- Он ссылается на ритуал кхами, есть у шнатлий такой, и в нем оправдания допущенным просчетам нет.
- Можешь пояснить? - Осторожно поинтересовалась Лика. Далеко не все, что Нэстэ узнавала об укладе шнатлий подлежало распространению вне расы. И с просьбами разъяснить их, им приходилось быть осторожными.
- Клятва, которой воин связывает себя и признаваемого им командира. - Мрачно пояснила Нэстэ. - Криишан действительно дал мне её, когда принимал командование ещё в прошлой экспедиции. Её дают все бойцы личной охраны. Ну что мне с ними делать, а?
- Не поняла. Это что же, они тут сейчас с собой покончат или по одиночке разбредутся в Бездне. А мы останемся без внешнего периметра? - Озадачилась Лика.
- Почти что так. Клятва каким-то образом завязана на физиологию шнатлий, и усиливает эффект зависимости, приобретаемый после выбора своего кастилпа. Если он признаёт свою вину, то должен понести наказание от сюзерена. В противном случае провинившегося ждёт весьма медленная и болезненная смерть в виде последовательного отказа всех внутренних органов. Научники подробностей не дают, да и не знают, скорее всего, как это действует. Они только подтвердили, что это так. Но ведь бойцы же не виноваты! Я сама шла впереди и попала под удар. А ведь подозревала какю-то подлость в этом мире. Только не связала признаки с присутствием хары. Даже не подумала про нее.
- Так, мне совсем не нравится идея остаться без твоих подданных здесь. - Категорично заявила Лика. - Я как-то к ним привыкла знаешь ли.

"Давай их пустим в Бездну" - Перешла Лика на частоты Ликалы - "Только не в одиночку и на смерть, а на разведку дальнего пути. Пятёрка что шла с нами теперь знает об опасности и как с нею справляться. Признаки присутствия хары ты им расскажешь, ну те что знаешь. Новые они и сами вычислят, не маленькие. Криишан уже на пятый уровень готов перейти".
'Так это не то по их понятиям'
"Представь все так, как будто ты на время отлучаешь из от себя. А как справятся с задачей, так сменишь гнев на милость."
"Неплохо, может сработать".
"Криишана, как главаря воинов, нагрузи ещё изменением структуры о храмы. Пусть подумает, изложит ну и все остальное по возвращении из разведки".
"Да он меня в коробочку засунет и сверху ещё крышечку приладит".
"А лучше, если мы завтра его крылышки найдем за периметром?"
Нэстэ расстроенно вздохнула, соглашаясь с подругой. То, что предложит Криишан они знали обе. Шнатлий уже не один раз порывался изменить сложившуюся систему охраны кастилпа. Тем более, что Собор все больше начинал опасаться потерять ее. Слишком уж много планов у клана было завязано на Нэстэ.
Проект закончен. Если прода и будет, то совсем немного.

В начало





Оценка: 8.42*9  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Е.Кариди "Сопровождающий"(Антиутопия) А.Завадская "Шторм Янтарной долины 2"(Уся (Wuxia)) К.Тумас "Ты не станешь злодеем!"(Любовное фэнтези) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Антиутопия) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика) Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) Д.Маш "Золушка и демон"(Любовное фэнтези) Д.Дэвлин, "Особенности содержания небожителей"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) А.Чарская "В плену его демонов"(Боевое фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"