Щукин Михаил: другие произведения.

Майя. Юность 2

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Ссылки:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Ссылки
Оценка: 6.95*48  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Великий Раскол Разделил Объединенные миры и разорвал все связи. Вместе с этим, в разных концах вселенной оказались и подруги. Теперь каждая из них идет своей дорогой. Окончательной целью которой станет поиск дороги к друг другу.

Майя, юность.





Глава 1

Глава 2

Глава 3

Глава 4

Глава 5

Глава 6

Глава 7

Глава 8

Глава 9

Глава 10

Глава 11

Глава 12

Глава 13

Глава 14

Глава 15

Глава 16

Глава 17

Глава 18

Глава 19

Глава 20

Глава 21

Глава 22

Глава 23

Глава 24

Глава 25

Глава 26

Глава 27

Глава 28

Глава 29

Глава 30

Глава 31

Глава 32

Глава 33

Глава 34

Глава 35

Глава 36

Глава 37

Глава 38. Вместо эпилога

В конец произведения


Глава 1.



Группа из пяти контейнеров неторопливо ползла по силовой линии к деревушке Мохши. Жейран равнодушно просматривал экраны внешнего обзора, не особенно задерживаясь на мелькающих тварях. В каждом из контейнеров находилась боевая пятерка армейцев. Единственным развлечением для которых, было описание и систематизация всего, что видели камеры их необычного транспорта. Пожалуй, единственное развлечение во время движения отряда разведки
Жейран только ухмыльнулся своим мыслям.
Со времени их возвращения после неудачной эвакуации, уже шёл третий месяц. С тех пор новый вид транспорта, некогда придуманный беглой рабыней, стал ключевым в тактике активной обороны. Контейнера переделывались сразу в нескольких городах Столичного мира и по мере готовности очередной группы сразу выходили на линию. Главным камнем преткновения в этом деле оказалась проблема полной бездеятельности личного состава во время движения контейнера под защитой силового поля. Если не считать скучающего дежурного в каждом контейнере и двух операторов в за командным пультом, всему остальному личному составу во время транспортировки оставалось только пялиться в потолок. Учитывая, что путешествие происходило на сухпайках, а дальняя разведка могла длиться неделями, это действительно могло стать серьезной проблемой. И для её решения за эти три месяца не смогли ничего придумать, кроме того, что уже использовали Вирт с Майей.
На все контейнера уставили внешние камеры и личный состав занимался наблюдением окружающей обстановки с ручным ведением журналов, описанием и систематизацией разного рода тварей. По возвращению, в обработку шла естественно только электронная база данных. Все остальное, говоря, по чести, придумано было именно из необходимости занять людей и время. Но пару раз, когда электроника после снятия щитов вышла из строя, это позволило восстановить утерянную информацию.
Первые такие разведочные караваны двинулись за охранный периметр долины Горного замка в конце второй недели после возвращения правящих. Сразу, как из Столицы приполз транспорт с генераторами силового поля, способными питаться от силовой линии. В наспех приспособленных железных коробках о комфорте даже не вспоминали. Оружие приспособили то, что оказалось под рукой и на складах. В основном обошлись огнеметами и огнестрелами. Не снимать же стационарное лучевое оружие с периметра Горного замка.
Все прекрасно понимали, что время не ждёт. А пять первых контейнеров, пригнанных Майей, не могли обеспечить эвакуацию всех продолжавших обороняться ближайших селений. Поэтому спешили, как могли. Потом конечно начали учитывать потребности, возникающие при длительном путешествии.
Постепенно начала вырабатываться особая тактика таких контейнерных маневров. Сначала шла разведгруппа из пяти коробок, со штабным посередине. Структура отряда практически не изменилась, по сравнению с тем, что была разработана принцессами. Основное вооружение и центральный пульт управления были в штабном контейнере. Из него одновременно шло управление движением всех членов отряда и огневое прикрытие. В отличие от грузовых вариантов Майи, остальные контейнера все-таки содержали минимальное вооружение. Это позволяло закрыть мертвые зоны для штабного оружия. Но пульты, устанавливаемые в них, имели минимальные функции, для ручного управления своим полем и оружием. Это позволило максимально освободить пространство для эвакуируемых людей, при этом сохраняя возможность дистанционного управления оружием.
Два контейнера из пяти несли в себе еще и колесный транспорт, который при необходимости, можно было загнать на крышу коробок. Правда, тогда ограничивалась возможность огневой поддержки со стороны штабного транспорта, а так же вставал вопрос преодоления подземных тоннелей. Зато защищенное помещение освобождалось для эвакуируемых людей. Колесный транспорт использовался для расширения зоны обследования территории относительно силовой линии. И бывало, что только с его помощью удавалось организовать вывоз выживших людей из удаленных от силовой линии точек.
Численность личного состава в отряде тоже была рассчитана из соображений возможной эвакуации. А так же для ситуации вывоза всех бойцов одним штабным контейнером. Она не превышала одной боевой пятерки на каждую рядовую коробку. Четверо из которых при необходимости переходили в штаб.
Но до сих пор до полной эвакуации отряда как-то не доходило. За три месяца потери составили всего семь коробок из первой партии, к тому же в разных отрядах. Их генераторы не вовремя вышли из строя.
Если эвакуируемых было слишком много, на помощь разведке выдвигался в автоматическом режиме целый караван контейнеров без людей. А разведка до подхода превращалась во временный форпост и обеспечивала прикрытие всех, кто находился рядом.
По мере продвижения, вслед за разведкой выдвигались другие отряды, который создавали в ключевых точках постоянные форпосты, служившие опорными пунктами для планомерного дальнейшего продвижения, а так же для организации рейдов на удалении от силовой линии.
Пока бои шли в районах транспортной системой, зажатой горными долинами, было много пересечений старых дорог, пригодных для колёсного транспорта. В таких точках начали устанавливать автоматические автономные пункты обороны из одного контейнера вооруженного не хуже штабного. Такой пункт не требовал постоянного присутствия оператора и оставался в спящем состоянии под прикрытием минимального щита полной напитки. Активация систем осуществлялась через программу распознавания образов и световых сигналов. Была разработана специальная система световых и визуальных сигналов для электроники, которую знали в каждом отряде, уходившим за внешний периметр. Так что для активации пункта не требовалось даже ключа.
Вооружение стационара обеспечивало площадное прикрытие площадки вокруг контейнера радиусом до сотни метров, а генератор мог создать силовую сферу, способную вместить до пары десятков машин одновременно. Система таких выносных пунктов прикрытия, расставленная через два три десятка километров по всей длине силовой линии, позволила решить вопрос скорости и мобильности бойцов.
Разведгруппа двигалась обычным ходом, заодно расставляла пункты прикрытия. А более крупное армейское подразделение могло перемещаться от пункта к пункту на своем колёсном транспорте, с минимальной бронёй и не особенно беспокоясь о снабжении. Это сразу позволило расширить охват территории за счёт большего радиуса действия крупной техники и даже создавать стационарные форпосты в местах, удалённых от силовых линий.
Таким способом, за неполных три месяца удалось сдвинуть линию внешнего периметра из горной долины до прегорьев. Но дальше продвижение замедлилось. При выходе на равнину транспортная система расходилась радиальными лучами в направлении всех крупных городов. Это вело к увеличению расстояния между головными форпостами и контролируемой площади. Резко обострился вопрос нехватки контейнеров, которых, в Горном замке изначально было сильно ограниченное количество. Вся надежда оставалась на крупные города с их станциями-отстойниками. Там работы по переоборудованию коробок шли круглосуточно. Но каждый город сам вел бои по расширению внешних периметров обороны.
Жейран руководил головным отрядом разведки, продвигавшимся к Морсту. Собственно, из участников первого рейда, в Горном замке оставалось совсем немного. Вирт смог выкроить только двух бойцов из своей и Майиной личных пятерок, которые теперь возглавляли личную охрану императорской семьи. Все остальные получили под свое командование первые раведовательные караваны. Даже офицеры из охранников, что имели первый, трехдневный опыт проживания в замкнутом пространстве были откомандированы из охраны замка в полевые отряды.
На встречу его отряда, Морст смог выставить усиленную группу армейцев. Но они застряли на реке Вайли, где был крупный узел силовых линий и городок Риналт, чьи древние системы обороны позволили населению продержаться даже в условиях отсутствия щитов. Там скопилось слишком много разумных, и пришлось организовывать их эвакуацию.
Жейран, со своей стороны, провел несколько дней во вновь организованном форпосте и собирался продолжить движение, когда наблюдатель в очередной раз обратил внимание командиров на клубы черного дыма, вырвавшиеся из-за горизонта. В том направлении уходила слепая ветка силовой линии, заканчивавшаяся в деревне Мохши. Сама деревушка никогда не имела даже зачаточных оборонных систем. И в условиях почти полного окружения, не имела шансов пережить даже первые дни Раскола. Но там располагалось одно из крупнейших хранилищ ископаемого топлива, уцелевшего еще со времен до силовых полей. Сейчас это было даже слишком актуальным. Машин с двигателями работающими на этом топливе немного. Зато именно они использовались в разведке и передовых отрядах. Был еще колесный транспорт, использующий электрическую энергию. Но их накопители быстро разряжались под влиянием Расколов. И использовать их можно было только рядом с контейнерами, способными обеспечить регулярную подзарядку.
Черные клубы на горизонте говорили о том, что хранилища хоть и повреждены, но топливо там все-таки еще есть. Сколько бы его ни осталось, оно могло снизить зависимость нового форпоста от поставок из истощающихся древних хранилищ.
И Жейран получил приказ провести разведку в этом направлении. Два стандартных нудных дня прошли в наблюдении волны, двигающейся им на встречу. Один из Расколов в районе Деревни продолжал выбрасывать тварей в Столичный мир.
- Через три километра поворот, за которым будет прямая видимость на деревню. - Доложил оператор, даже не повернув голову. - До цели менее четырех километров.
Рутина затягивала всех. А ему и размяться даже не светит по прибытию. Подземное хранилище располагалось рядом с погрузочной станцией. Его обследование займет буквально пару часов. Еще два три часа, для остановки утечки, обеспечивающей регулярные возгорания. А потом обратно, для доклада. Остальное будет уже за персоналом форпоста и их не касается.
- Принято. - Жейран прекрасно понимал дежурного оператора. - Парню придется оставаться за пультом все время и обеспечивать прикрытие разведчиков. Выйти из надоевшей коробки до конца смены он не успеет.
Минут пять в помещении царила тишина, прерываемая дыханием готовящихся к выходу бойцов и сигналами коротких докладов из подчиненных контейнеров.
- Единый, ..... - Вдруг раздалось восклицание со стороны оператора. - Над станцией действующий щит второго уровня. Наблюдаю боевые действия.
- Чего? - Не удержался от удивленного вопроса Жейран. Но тут же осекся, глядя на развернувшуюся картинку.
- Волна в активной фазе. И это другая волна, не та, что мы наблюдали по ходу сюда. - Продолжал считывать показания приборов оператор.
- ... - Не сдержался второй оператор. - Они что, со вторым уровнем две волны сдерживают? Здесь же никогда не было оборонительных систем! Даже древних.
- Отставить эмоции. - Резко оборвал опомнившийся Жейран. - Всем боевой режим.

Инер Эртур Ласкович осматривал с крыши диспетчерской станции силовой транспортной системы свои бывшие владения. Управляющий поселением, или как теперь его называли Командир, старался загнать как можно дальше чувство обреченности, уже давно и прочно поселившееся в душе каждого из еще живых бойцов. Хотя командир из него, как из его подчиненных армейские бойцы.
Деревня Мохши располагалась в тупиковой ветви транспортной системы. И ее станция на полную мощность задействовалась только во время сбора урожая. Все остальное время, если на нее и приходили контейнера, то хорошо, если два или три раза в месяц. Деревня была не маленькой и насчитывала около пятисот дворов. Мохши числились в самых первых списках эвакуации. И официально тут оставалось только взрослое население для сбора урожая. Но некоторые семьи решили не спешить и отложить отъезд до окончания работ. Тем более, что на стоянке оставались пассажирские глайдеры, а грузовые машины постоянно курсировали между полями и складом транспортной станции, где производилось накопление груза до прихода контейнеров. Так что эвакуация всех работников была гарантирована. К тому же, неподалеку от Мохши проходила регулярная трасса атмосферных глайдеров, направляющихся в город Морст. Их силуэты часто скользили над деревьями в прямой видимости.
В тот день, на окрестных полях трудились более шестисот человек. Да еще с полсотни находилось в самой деревне, включая почти два десятка детей. Момент, когда машины начали валиться с небес, заменил для них всех сигнал тревоги и общего сбора. Им повезло еще с тем, что Расколы открывались только спустя несколько часов после первой аварии и в стороне от деревни. У людей было время сориентироваться и попытаться выйти к деревне пешком. Впервые часы они потеряли всего несколько человек, которым не повезло оказаться слишком близко к накатывающей волне тварей.
Темная туча насекомых, поднявшаяся из-за леса в первой волне вторжения, заставила управляющего вспомнить о существовании щита на грузовой станции. Слабенькое поле второго уровня. Даже некоторые индивидуальные щиты имели, куда большую мощность. Но мелкие насекомые его преодолеть не могли. И вид роящейся тучи над лесом стал главным аргументом в пользу немедленного отступления под прикрытия этого щита. Даже не смотря на высказанную кем-то надежду, что глайдеры еще могут ожить, после прохода волны и помочь с эвакуацией.
К концу дня под щитом оказалось почти семь сотен разумных. В их числе было два нома, на свою беду прервавшие свой перелет для кратковременного отдыха и три наемника из хорнов, пробившихся в деревню после аварии своего глайдера. Эти трое собственно и составили ядро наспех организуемой обороны. Все остальные были люди. Три десятка операторов уборочных машин. Специалисты по дистанционному управлению. Биолог и его три лаборанта, отвечавшие за качество собранного урожая. Десяток чиновников разного порядка из его администрации и все остальные. Мужчины и женщины, всю жизнь работающие на полях и не имеющие какой-то определенной специализации. И еще дети.
Ласкович еще раз вздохнул, тоскливо переведя взгляд с развалин давно сожженной деревни на границу щита.
Из трех наемников сейчас оставался в живых только один. Остальные погибли, успев за короткое время много сделать для обороны и обучения крестьян. Собственно только благодаря этим троим, они и продержались первые дни. У них было ручное оружие. Лучевики и металлические мечи. Еще они помогли из запчастей создать первые огнеметы для топлива из подземных хранилищ. С этим примитивным оружием, усиленным всевозможными подручными средствами они и встретили удар первой волны. Тогда разом погибла четвертая часть всего его будущего воинства. Если бы не наспех вырытые по совету тех же наемников огневые рвы и огнеметы, то вторую волну вряд ли кто из них увидел.
Надежда на помощь угасла вместе с наступившим рассветом. Когда стало видно, как волна тварей перехлестывает через полосу силовой линии. Твари были повсюду. На поляне перед их импровизированной крепостью, в лесу, даже на склонах самых дальних холмов, что они видели. Они были даже в воздухе. Крылатые, огромные, плавно облетающие продолжавшие роиться тучи насекомых.
А из-за горизонта поднимались клубы дыма. Там, откуда только и могла прийти помощь, шел бой. И вопрос даже был не в том, что о них забыли или сознательно бросили. Абсолютное отсутствие связи не позволяло сообщить о том, что кто-то вообще выжил в отдаленной деревеньке, не имеющей элементарных средств защиты.
Сейчас шел третий месяц этой безнадежной битвы. Вокруг их крепости выросла целая сеть огненных канав, питающихся из бездонных хранилищ ископаемого топлива. Периметр ощетинился ненадежными но многочисленными трубами огнеметов, а все имеющееся в их распоряжении железо было приспособлено в качестве ручного оружия. Снаружи все еще оставались в строю три универсальных сельскохозяйственных машины. На станции был очень ограниченный зарядный портал. Но зато он ни разу не дал сбоя.
Машины использовались при рытье канав, перекачке топлива. А во время волны их съемные сенокосилки оказались великолепным оружием против тварей среднего размера.

На станции не было контейнеров. И вызвать их по связи не получалось. Она так и не восстановилась со дня катастрофы. Была слабая надежда на прибытие контейнеров для забора урожая. Герметичность этих коробок удушит даже одного человека за пару дней. Но можно было нарушить герметизацию в надеже, что проскочат, а заодно оставить послание на стенах транспорта. Вот только контейнера так ни разу и не пришли.
В самом начале обороны, добровольцы делали попытки добраться до ближайших населенных пунктов. Силовое поле с его полным отсутствием силы трения, не самая лучшая дорога для пешего. Но по нему смогли пройти дальше, чем по твердой земле. Ласкович содрогнулся, вспомнив сцену атаки пришлых крыс на ставшую маленькой фигурку курьера. С тех пор было еще несколько попыток. Никому так и не удалось скрыться из поля зрения обороняющихся. Меньше двух недель назад исчез не только дым на горизонте, но и перестала доноситься канонада. Стало ясно, что курьеров больше посылать некуда.
Когда у хранилищ показалось дно, всем стало ясно, что последний отсчет уже запущен. Они все еще на что-то надеялись. Смогли сдержать волну из восточного Раскола. Твари развернулись и пошли привычным маршрутом, вдоль силовой линии. Утром снова открылся южный Раскол. Он всегда выбрасывал множество мелких грызунов. В серой массе только иногда возникали твари размером не доходящие даже до пояса человека среднего роста. Такие волны как правило сжирали больше всего горючего. С крысой мечом или дубиной много не навоюешь. Только огонь. Много огня.
Эту волну они еще переживут. Но не следующую.
А утром, по системе оповещения транспортной системы пришло сообщение о выходе с узловой станции пяти автоматических контейнеров. Что ж, кто-то, где-то вспомнил о том, что на складах Мохши все еще может храниться урожай.
Эртур сморщился от оскомины на зубах, возникшей только при одной мысли о фруктах. В животе неприятно забурлило. Три месяца исключительно фруктовой диеты заставили возненавидеть кисло-сладкие плоды всех, кто здесь находился.
Решение было принято сразу, как только стало известно о контейнерах. Автоматика обеспечит присутствие на станции контейнеров в течение двух часов. После чего аварийная система отправит их обратно. За это время они оборудуют крыши огнеметами и огневыми полосами. Люди поедут внутри. Но двери не удастся закрыть. Потому на крыше окажутся добровольцы с огнеметами.
Если им не встретятся твари, способные проломить металлические стены контейнера. Если их не атакует крупная стая и удастся растянуть запас горючего до мест, где им окажут помощь. Если, если, ..... План был скользкий и шит белыми нитками. Но это был их последний план. Контейнера возьмут в себя треть из выживших людей и половину всего оставшегося топлива. Остальные будут до последнего обеспечивать прикрытие тех, кто готовит контейнера.
Рарх, последний из хорнов-наемников и его единственный заместитель, молча кивнул в знак прощания и двинулся вниз по лестнице. В этом бою он будет командовать тем, кто уже замер перед щитом. Их и внешний и ближний периметр.
- Контейнера. - Помощник возбужденно кивнул на поворот силовой линии. Почти три месяца эта полоса оставалась беспросветно чистой. Даже мертвые твари на ней не задерживались. Из-за поворота плавно выскользнуло пять контейнеров и как всегда неторопливо поплыли к ним.
- Приготовились. - Глухо отдал команду Эртур. - Его последний бой начинался с этой команды. И он очень надеялся увидеть, как эти контейнера исчезнуть невредимыми хотя бы за поворотом.
За щитом полыхнул первый ров. Сразу сквозь барьер раздался визг сгорающих тварей. Следом, по очереди вспыхнули еще два рва. Огонь из того, что был прорыт прямо перед защитой, жадно начал лизать силовую стенку. Это было удачное решение в свое время. Шит, даже такой слабый, тормозил тварей, пытающихся преодолеть огневой ров с разбегу. На несколько секунд. Но этого хватало, чтобы огонь делал свое дело. Пока не подходил основной вал тварей, силовой щит будут преодолевать только те из наземных животных, кто передвигается в прыжке.
За время, когда пошел первый вал, контейнера успели проползти расстояние от поворота и приблизиться к щиту вплотную. Эртур мог видеть, как по команде Рарха, резервный отряд подтянулся к зоне входа контейнеров. Это был самый опасный момент. Автоматика должна была создать проход для транспорта. Сквозной проход пропустит на ту сторону запахи и станет центром внимания штурмующих тварей. Бойцам придется закрывать его практически собственными телами.
Вдоль всего периметра в направлении атаки уже формировался небольшой валик из мертвых чадящих тушек, наваленных на последний ров. А по ним, уже защищенные от огня ползли новые твари. Им на встречу тянулись струи из огнеметов. Визг, больше не подавляемый силовым щитом, ввинтился в уши и отозвался зубной болью.
Командир Ласкович не сразу понял, что это за хлопки и глухой стрекот, перекрывший набирающую силу какофонию. Обернувшись, он с удивлением обнаружил, что центральный контейнер сдвинулся в сторону и остановился. Как будто им кто-то управлял. На его крыше что-то взвизгнуло и начало разворачиваться. На серебристую дымку, окружающую контейнер стены, Эртур обратил внимание только в момент ее кратковременного исчезновения. Она вернулась почти сразу, только выдвинувшаяся конструкция оказалась вне силовой защиты. Как и появившиеся по углам башенки.
Все это время продолжался визгливый грохот, издаваемый оружием, ведущим огонь сразу с четырех остальных контейнеров. Они лупили из огнестрелов непрерывно, вдоль всего силового щита станции, по полю перед ним. По всему, что только пыталось приблизиться к самим контейнерам. А потом первый контейнер замолчал и двинулся к формирующемуся проему щита.
Атака центрального контейнера заставила замереть в восторге всех обороняющимися. Оказывается, не совсем знакомые конструкции были лучеметами. Не теми световыми иголками, что были у хорнов. Настоящие стационарные лучеметы, такие, как показывают в игровых фильмах. Мощные лучи прошлись по земле за щитом, оставляя после себя чистую выжженную землю и белый пепел. Потом они двинулись в сторону леса. С громкими хлопками откуда-то из центра крыши вырвалась целая очередь крупных сфер и навесом ушла к границе развалин деревни. Уже на излете, над самой землей они взорвались, заливая землю слепящим бездымным огнем.
Пока пространство перед щитом оставалось чистым, пока последний контейнер втянулся в отверстие и щит восстановил свою форму. А из первого транспорта уже вываливалась на перрон пятерка бойцов в форме армии Арден. Они без разговоров устремилась к линии щита, с противоположной стороны от точки входа. Эта зона оставалось не тронутой огнем из контейнера. Туда же устремились и остальные пятерки.
Эртур застал на перроне только тройку бойцов, появившихся из пятого контейнера. Через его раскрытые двери, можно было увидеть пульт управления и еще двух операторов.
Пока управляющий пытался прийти в себя, над головой снова раскрылось силовое поле станции. Странный контейнер выплюнул очередь уже знакомых сфер и щит сомкнулся. На этот раз полыхнуло с той стороны, куда не достала первая атака.
- Восточный и южный сектора очищены. - Донесся через открытую дверь спокойный, даже скучающий голос оператора. Северный сектор пассивен, для прикрытия достаточно пятерки. Вероятная угроза по западному сектору под контролем.
- Принято. - Командир прибывшего отряда безошибочно выделил из растерянной группы столпившихся людей старшего и сделал шаг на встречу.
- Жейран. Второй луч личной пятерки ее высочества Майи. Командир разведывательного отряда Арден.
- Э-э. Управляющий деревней мохши Эртур Ласкович. Простите, просто Жейран?
- Да, остальное сейчас не ко времени. - Молодой командир жизнерадостно улыбнулся.
И до Эртура дошел смысл первой фразы. Пятерка принцессы! Тени из личных бойцов правящих, которым, действительно все остальное не важно. И один из них стоит сейчас прямо перед ним и улыбается.
- Вы можете сказать, сколько вас тут? - Офицер осторожно осмотрел черные от копоти лица толпы.
- Двести тридцать семь разумных. По крайней мере, столько было еще час назад. Включая четырнадцать детей, двух номов и одного хорна. - Четко отчитался Эртур.
Ответом было явное изумление командира, впрочем, сразу сменившееся озабоченностью.
- До форпоста более двух суток хода. Каждый из наших четырех контейнеров сможет принять не более двадцати пяти человек. В штабной транспорт, в такой ситуации посторонних лучше не допускать. Операторам придется вести активное прикрытие. В общем, сколько вам потребуется времени для организации четырех групп? Желательно чтобы в каждой группе было два три человека в помощь старшему бойцу для ухода за раненными и детьми.
-Полчаса. Нам надо только переформировать группы приготовленные для эвакуации на пяти контейнерах. - Глухо произнес Эртур, и только осекся.
- Только один боец? А остальные? Вы оставите кого-то с нами здесь?
- Естественно? - Парень недоуменно глянул на управляющего. - Сообщение на узловую станцию уже послано. Выдвижение контейнеров для эвакуации ожидается в ближайшее время. Вечером мы расчистим площадь вокруг щита и обустроим периметр нормальным оружием из своих запасов. После чего командный контейнер сможет обеспечить сопровождения эвакуируемых до встречи с отрядом форпоста. Ребята организуют точку прикрытия на половине пути и дождутся нашего подхода. Не беспокойтесь, это отработанная операция, давно уже не дающая сбоев.
Жейран озабоченно придержал за плечи покачнувшегося мужчину.
- Вам плохо?
- Нет. Просто сегодня мы собирались отправить пять групп, по пятнадцать человек в каждом из пяти грузовых контейнеров, в надежде, что кому-то повезет. Остальные должны были прикрывать их отход.
Жейран осмотрелся, по-новому оценивая закопченные лица детей, прижимающихся к женщинам, газовые горелки и баки, очевидно приготовленные для установки на железную крышу.
- По линии нам встретилось много крупных тварей. Без герметизации они вас учуяли бы. А в герметичной коробке такое количество людей не протянет и нескольких часов.
- - Мы знаем, они ушли от нас только вчера. - Криво усмехнулся командир этих ополченцев. - Но у нас заканчивается горючее в хранилищах. Мы просто надеялись, что хоть кому то удастся выжить.
Один из бойцов, обеспечивающих охрану входа, осторожно убрал оружие за спину и поманил за собой двух ближайших женщин.
Эртур судорожно сглотнул слюну при виде стопки сухих армейских пайков вынесенных из соседнего контейнера. Еда, настоящая еда, а не ненавистные фрукты. В животе глухо заныло.
Жейран недоуменно наблюдал как дети судорожно разрывают прочную обертку и прямо так, даже не замочив водой, выхватывают сухие кусочки и судорожно запихивают в рот.
- Э-э, их можно подогреть, будет вкуснее. - Постарался вразумить женщин растерявшийся боец. Никто из обороняющихся не выглядел особо истощенным. Здесь явно не страдали от голода, как это иногда случалось в других встречах. Но те только отмахнулись, уже сами следуя примеру детей.
- Последний раз нормальную еду мы видели больше двух месяцев назад. - Пояснил Эртур. - Все это время наша диета состояла только из собранных фруктов. Они кстати тоже уже подошли к концу. Знаете, это оказалась очень эффективная диета для желающих похудеть.
- Командир, как бы им плохо не стало. - Забеспокоился боец, торопливо отодвигаясь к контейнеру. Я лучше сам им все приготовлю.
- Вам самим-то хватит? - Поинтересовался Ласкович.
- Наши запасы предусматривают питание для сотни человек в течение пяти суток. Так что один день мы можем даже не экономить. - Успокоил Жейран управляющего.
Он уже понял, что никакого топлива тут не найдет. На продуктовые запасы никто и не рассчитывал. В волнах было немало тварей, не брезговавших и растительной пищей. Но теперь это было уже не важно.
- Сообщение из форпоста. Вышел караван из шести контейнеров под прикрытием капитана Арвина. Точка встречи по факту.
- Принято. - Жейран улыбнулся, глядя на напряженного мужчину. - Ну вот, у вас почти половина светлого дня на подготовку к выходу. Так что спешить нет необходимости.

Одиноко стоящее приземистое здание автоматической станции наблюдения расположилось посередине пустынной серой равнины. Вокруг него раскинулись абсолютно мертвые земли, укрытые тонким слоем серой пыли, сквозь который не пробивалось ни единого ростка зелени. Выжженная поверхность, наверно, когда то имела плодородную почву, но утратила её много столетий назад. И с тех пор нормальная жизнь сюда не вернулась. Только отдельные твари иногда сворачивали с нахоженных троп, проходящих за холмами, видимых на горизонте, и приближались к зданию
Зурх только с виду казался неповоротливым увальнем, не способным догнать добычу. На самом деле, тело хищника размером с небольшой спортивный глайдер, было великолепно приспособлено к охоте в условиях равнинной местности и окружающих холмов. Раскоряченные лапы обеспечивали отличную устойчивость на мягком грунте, а короткий и толстый хвост служил дополнительной точкой опоры на склонах. Зурх не мог поддерживать большую скорость, зато был неутомим в преследовании и обладал молниеносным рывком, как правило, заканчивающимся сжатыми челюстями на теле жертвы.
Сюда его привёл запах раненной добычи. Её кровь хорошо чувствовалась на натоптанной тропинке, петляющей между холмов. Тварь не спешила. Крови от добычи было много, и значит она не может уйти далеко. А значит, и торопиться не следует.
Ниэл Варленти с интересом проследил, как морда с тупой пастью оснащенной клыками, выступающими сразу из-под верхней и нижней губы, с ходу ткнулась в силовой щит. Тварь постояла в полном недоумении, глядя на серую дымку щита, и повторила попытку пройти дальше. Потом она попыталась зайти справа, повторила маневр слева. И обиженно заревев, занялась рытьем подкопа.
Сигнал реаниматора тихо пискнул, сообщив о завершении времени ожидания. Развернувшись, Варленти без эмоции наблюдал ,как из недр медкапсулы без особых церемоний и прямо на пол выплюнули человека.
- Приветствую вас, не слишком уважаемый. - Без имени приветствовал наблюдатель появление мужчины.
Поднявшийся на ноги человек, с бессильной ненавистью глянул на голограмму своего персонального надсмотрщика.
- Ты знаешь, что мне не продержаться там и нескольких дней. А если ты выкинешь меня перед мордой зурха, то вряд ли поможет даже капсула.
- До сих пор ты успевал вернуться к ней. - Привычно т возразил тот. - Но на счет зурха я с тобой согласен. Выйдешь, когда он начнет обход силового поля.
Это был их личный и давний обряд. Всякий раз, когда бывший граф, а теперь лишенный имени, добирался сюда после очередного ранения. За эти годы чего только он не пережил. Приползал в контрольный пункт с перебитыми, и даже оторванными конечностями. Едва успев наложить жгуты и ввести кровоостанавливающие и противошоковые препараты из исправно выдаваемой аптечки. Приходил с вырванными кусками своей плоти. Добирался до спасительной капсулы в полубредовом состоянии, из-за очередной болезни, с которой не справились введенные прививки. И все это всегда сопровождалось оскаленными мордами и когтями самых разнообразных тварей желающих им пообедать.
Все заканчивалось или начиналось снова, это уж как посмотреть, вот этим разговором. Его надсмотрщик неизбежно стоял в тамбуре станции в час завершения работы медицинской капсулы. Единственное защищенное помещение, куда его допускали. Здесь находился приемник для приёма добытых им образцов, устройство выдачи на обмен аптечки или того, что вообще позволялось ему иметь и автоматическая реанимационная камера.
Последнее было скорее автоматической исследовательской лабораторией. Которая не особенно церемонилась со своим единственным пациентом при осмотре. Она служила для регистрации его состояния, и пересылки данных туда, где могли разработать новую вакцину или дистанционно проконтролировать программу управления хирургическим аппаратом. Таким образом, ему зашивали раны, даже пришивали конечности и вводили регенерирующие препараты. В общем делали все, чтобы он остался жив и был способен самостоятельно пересечь линию силового поля. И не более того. А потом его выплевывали сюда и автоматика медленно заполняла помещение безвредным но едким газом, вызывающим резь в глазах и рвотный рефлекс. И он вынужден был вываливаться за пределы защищенной территории до очередного ранения несовместимого со своей жизнью.
- Ты каждый раз пытаешься вести этот разговор. - Надсмотрщик с презрением осмотрел своего личного врага. - Тебе ведь нравилось выслушивать просьбы обреченных, например моей дочери? Кто как, но я получаю удовлетворение от того, что ты теперь на их месте.
- Твоя дочь сдохла годы назад!
- Да, а ты живёшь. И с каждым разом расплачиваешься не только за нее, но и за каждого, кого направил на такую смерть. В отличие от них, ты не в состоянии даже подохнуть как человек и цепляешься за такую недожизнь. Скажи, может, ты боишься смерти, потому что за гранью тебя могут ожидать твои жертвы? Ты ведешь им счет? Скольких ты убил, чтобы тут выжить?
Бывший граф отвел глаза. Его надсмотрщик не имел возможности следить за ним вне границ действия внешних камер станции. О том, что он жив, ему сообщал сигнал вживленного при выброске маяка. Для опытного надсмотрщика того вполне хватало, понять происходящее в Забытых землях. Правда, в последние месяцы спутники не могли ловить сигнал из-за помех в атмосфере. Но это было слабым утешением.
Бывший адвокат сохранил связи в столице и завел новые среди служащих системы контроля Земель забвения. С момента появления осужденного, на эту станцию посылались исключительно сенти приговоренные к выживанию. Его мучитель постарался, чтобы это были по возможности его личные знакомые. Поначалу он этому даже обрадовался. Было с кем переговорить за пределами силового щита. Был кто-то, кто мог помочь выжить в этих проклятых землях. Но первый напарник начал его раздражать своим нытьем на второй день. И когда бывший барон на третий день их совместного выхода вывихнул при падении ногу, он забрал его аптечку. Она ему была нужнее. Зачем тратить лекарства на того, кто и так не доберется до станции? Он же не будет тащить раненного на себе. Потом он стал так поступать, почти не задумываясь. Иногда даже помогая им в холмах упасть с обрыва. Новенькие все равно долго не протянут в этих условиях. А ему их вещи нужнее.
Плохо только то, что от надсмотрщика его действия не могли укрыться. Кроме всего прочего, каждая аптечка имела свои метки в препаратх. И медкапсула легко выявляла факт использования чужих лекарств. Но Варленти не вмешивался. Надсмотрщики за осужденными на выживание в Землях забвения вообще не вмешивались в действия своих подопечных, как и не оказывали им помощи вне пределов станции. Это было запрещено. Но его персональный надсмотрщик сумел и тут найти свой личный интерес. По сути, он превратил его, Графа Контрийского, в палача своих собственных единомышленников. И с удовольствием упоминал об этом при каждом удобном случае.
- Кстати, согласно инструкции, я обязан сообщать тебе о результатах твоей "работы". - Усмехнулся Варленти. - Почему-то считается, что осознание ее важности может вывести таких как ты, на путь осознания и исправления. Так вот, думаю, ты очень жаждешь узнать, что опробованная на тебе вакцина от последней лихорадки с успехом используется в борьбе с эпидемиями Расколов не только столичного мира, и всех провинций, с которыми у нас сохранилась связь. Она даже легла в основу новой прививки, которая использована, в том числе, и при лечении ее высочества Майи. Помнишь такую? Ее брат еще был настолько добр к тебе, что согласился дать тебе ту кличку.
Как же он ненавидел этого бывшего адвоката! За эти годы он не раз уже пожалел, что его дочка так легко умерла.
Бывший адвокат наблюдал, как фигура убийцы его дочери пересекла линию щита. Осужденный, которого он даже в мыслях не называл по имени, судорожно согнулся, выплескивая желчь на песок. Обычные последствия для тех, кто не желает покинуть тамбур станции добровольно. Потом пугливо оглянулся и бросился бежать.
Все правильно. Если надо, зурх мог сутками караулить спрятавшуюся жобычу. Когда тварь обойдет станцию и учует запах желчи, охота начнется снова. У зурхов короткая память, поэтому у опытного осужденного есть надежда на то, что его след пересечет другая тварь, запах которой заинтересует преследователя сильнее.
Так что этот бывший принял единственно верное решение. Бежать к ближайшей миграционной тропе. И ведь добежит. Не в первый раз бегает.
Варленди устало отключил голографическую связь и долго смотрел на изображение своей дочери, витающее над столом. Система, изначально рассчитанная на работу в условиях действия близких Расколов, выжила во время первых штормов. Не без потерь, но прошла проверку и работала исправно. А то, что сейчас нет глайдеров и он практически изолирован в своей станции от внешнего мира. Нет даже связи со спутником, и все сообщения приходят по резервным линиям. Так это второстепенное. Он не жалел что принял решение практически похоронить себя здесь. Не жалел, что по сути превратился в того, кому мстит таким образом за смерть своей дочери. Здесь он, по сути, выносил свой собственный приговор тем, кто лишил его дочери. А палачом сделал убийцу своей дочери. И это стало всем смыслом его жизни. Сенти еще не были истреблены. Столичный мир в этот раз не собирается покорно вымирать, как это было четыреста лет назад. Действия из высочеств Майи и Вирта уже начали приносить результат и преодолели растерянность и панику первых дней после удара. Даст Единый, им удастся продолжить в том же духе. А значит, и его палачу рано подыхать. Пусть поживет еще.

Майя осторожно взяла из вазы фрукт и внимательное его осмотрев, надкусила. Сладкий сок приятно охладил язык. Кивнув, она с удовольствием сглотнула сок и повернулась к дверям. Риттл как обычно не позволял себе садиться без ее прямого приказа.
- Садись, уж. - Проворчала она. - Лера сейчас в восточном крыле. Так что выговаривать тебе некому. Обедать будешь?
- Нет, уже поел. Как ты себя чувствуешь?
- Нормально. Голова пока еще кружится иногда. Но Индерский утверждает, что к вечеру пройдут все последствия лихорадки.
- Удачно все сложилось. - Кивнул Риттл. - С этим вирусом, оказывается, уже сталкивались пару недель назад. Эпидемию удалось предотвратить в самом начале благодаря новой сыворотке.
- Ты лучше скажи как дела у Жейрана?
- Нормально. Полез в тупиковую ветку, в надежде найти там ископаемое топливо в подземном хранилище. Вместо этого нашел более двух сотен разумных. Представляешь, они все это время выживали на транспортной станции, не имея практически никаких систем обороны. Прямо как мы, только почти три месяца и без оружия. Только с этим самым топливом и сельскохозяйственными машинами. Жейран сейчас разбирается, как им вообще это удалось.
- Это здорово. Вирт должен уже быть на походе к столице. Если ему удастся вырвать у Кира несколько десятков контейнеров, можно будет расширить зону поиска таких вот деревенек. - Улыбнулась Майя. - Ты нашел способ добраться до автоматики "Долины"?
- Да, но для этого нужно, чтобы из столицы ключ был доставлен в Аринил. Оттуда уже есть проводная связь с выходом на то, что мы готовили для "Долины".
- Жаль, что не закончили. - Проворчала Майя. - Еще это ключ, который нельзя скопировать. И зачем я его придумала? Вирт сразу по прибытии в столицу вышлет курьера с ключом и инструкциями. Риттл, держи это дело на контроле. Нам очень скоро потребуется "Долина" с ее возможностями к воспроизводству продуктов.

Кир еще раз придирчиво осмотрел две шеренги солдат выстроенных для встречи на перроне дворцового грузового терминала. О проходе контейнера контрольных точек уже сообщили. Так что это были последние минуты ожидания. И кто бы мог подумать, что грузовой терминал станет местом подобного события. Сейчас во дворец прибывал даже не его высочество. В отсутствие отца, Вирт официально приступал к обязанностям императора, а его супруга императрицы.
Кир невольно припомнил случаи, когда мог лицезреть контейнер, вынырнувший из тоннеля, но на его лице это никак не отразилось.
Торжественная встреча прошла своим чередом. Сын Димира заметно изменился за эти месяцы. Кир невольно подумал о Майе. Интересно было бы ее увидеть сейчас, по сути, организовывающую оборону Столичного мира в секторе Горного замка. Но пока это не возможно. Связь между отдельными районами продолжала оставаться кодированной. По проводам или силовым линиям.
Тоже кстати забавное следствие первого побега несостоявшейся рабыни.
- Чего улыбаешься? - поинтересовался Вирт, забирая со стола наполненный бокал.
Они расположились в кабинете его отца. Но принц предпочел с Киром расположиться за чайным столиком.
- Вспомнил, с чего все началось. - Усмехнулся лорд-мастер. - Ведь связь через терминалы транспортной системы это ее находка. Еще тогда, в Морсте.
- Так же как и контейнер. - Ухмыльнулся Вирт. - Представляешь, они с Иллис в нем даже спарринги устраивали. С таким комфортом, неудивительно, что они так долго бегали.
- Бегали. - Проворчал Кир. - Ты бы с нее еще алгоритм контроля стряс.
- Его же тебе выслали! - Удивлению Вирта не было предела.
- Выслали. Да только не тот. Ну не дело это, когда невозможно отследить транспорт самого императора.
- Так и не раскололи алгоритм? - Расхохотался принц.
- Вирт, с этим алгоритмом работали две правящие. По несколько раз и не один год. - Возмутился Кир. - Сам знаешь, Иллис не последний программист. Да и Майя от нее не отстает. Мы тебя определяли только по сообщениям и передвижению контейнеров из твоего отряда.
- Ничем не могу помочь. - Со смехом отмежевался от проблемы Вирт. - Но транспорт разбирать я тебе не дам. Мне очень нравится, как там они все устроили.
- Да нечего там разбирать. - Проворчал Кир. - Загвоздка как раз в том, что алгоритм их вируса не привязан к самому контейнеру. У него вообще нет жесткой привязки. И болтается он в самой системе контроля транспортной системы.
-Ладно, что там с нашей просьбой? - Сменил тему Вирт.
- Два десятка единиц сейчас проходят обкатку. Еще два заканчивают дооборудование. Будет десяток штабных контейнеров. Больше не дам. - Раздраженно повел плечами Кир и тут же начал оправдываться. - Вирт, ты только представь масштабы работ. Посадить всю армию на транспортные линии! А уж эта тактика автоматических пунктов прикрытия съедает даже открытые площадки для негабаритных грузов. Но за то какой эффект! - Закончил лорд-мастер теней не без восхищения.
- Удачно?
- Мы сдвинули внешний периметр на сотню километров за первоначальную линию. Полностью прикрыли подходы к подземному городу. Жаль такие системы нельзя разрабатывать для колесного транспорта. Дистанционное управление для них будет невозможно.
- У нас уже есть опыт заброски платформ на колесах. Управлять с дистанции действительно не получается. Но в качестве автоматического опорного пункта вполне подходят.
- Это я уже знаю. Но ты даже не продолжай. Больше того, что сказал, в ближайшее время все равно не дам. У нас тут в каждой деревне ждут эвакуации. Заметь, ждут и рассчитывают на нее. А мы пока только снабжение смогли организовать. Вывозим в час по чайной ложке. Одним-двумя контейнерами. Даже без сопровождения.
Вирт досадливо поморщился. В Горном замке они это уже прошли. Одиночные контейнеры можно было использовать только для близко расположенных поселений. И при условии, что там есть кто-то, кто сможет организовать погрузку людей. С выходом на равнину такая возможность просто отпала. Майе уже приходится разрабатывать новую тактику эвакуации. Но здесь, в густо населенном районе, где транспортировка могла быть менее суток, этот способ эвакуации будут использовать еще долго.
- Как там Майя? Дети? - Поинтересовался Кир у задумавшегося Вирта.
- Живы. Майя подхватила, было, очередную лихорадку, во время выезда на периметр, но уже все обошлось.
- Опять лезет в пекло?
- А ты их с Бариком не знаешь? Котяра ведь тоже не простаивает.
- Не грусти. С помощью Единого и прочих богов, возьмем под контроль над всем континентом. Найдем способ восстановить нормальную связь. И вы снова сможете жить вместе.
- Знаю. - Вирт тоскливо поморщился. - Но это будет долгое ожидание.
- Зато есть стимул постараться все ускорить.


Содержание
В начало страницы

Глава 2.



Белый кот недовольно смотрел, как его старшая прайда отошла от очередного двуногого. Он подождал, пока она устроится в кресле, подошел и осторожно лизнул в руку. Хоть знал, что ничем не может помочь, но хоть поделиться сочувствием и выразить желание уйти отсюда. Усталость и опустошенность старшей он чувствовал отчётливо. Но поделиться с нею своими силами не мог. Это можно было сделать через старшую прайда брата, но ее не было рядом.
Как всегда, при желании увидеть брата, где-то на грани восприятия пришёл отклик от него. Родичу тоже хотелось разделить с ним свою охоту. Но старших покидать нельзя. Они вынуждены все время отвлекаться на чужаков, защищать своих странных двуногих партнеров. Хоть и непонятно, зачем надо тратить столько времени на тех, кто не входит в твой прайд. Но старшей виднее. А ему главное- быть рядом со старшей.
Майя устало потеребила уши своего питомца. Тот с удовольствием прищурился и боднул руку головой. Выпрашивая ещё ласки.
- Сейчас доберемся до бассейна. - Улыбнулась Майя, ласково отпихивая большую голову. - Лера уже готовит для меня настой. Там и отдохнем.
- Ваше высочество, будут ещё указания?
Майя покосилась на услужливую девушку и подавила накатившее раздражение. Служанка не виновата в том, что дающая сейчас находится где-то во вселенной и ей приходится обходиться своими силами. А срывать свое плохое настроение на старающихся тебе помочь людях, самое последнее дело.
В Горном замке постоянно находилось всего несколько учениц Альтер. Из тех, кого вообще допускали сюда из Столичного дворца. Небольшая группа лучших, которым требовались мастер-классы личного мастера. Состав ее постоянно менялся, обеспечивая учебный процесс для всех личных учениц Майи. Но количество оставалось неизменным. Об этом особо заботилась лично Лера. И никакие уговоры принцесс на нее не действовали.
С момента начала Великого Раскола все ее девочки работали на износ. Помогая раненным бойцам во время операций, больным при выздоровлении, а главное, справляясь с синдромом измененных. В этой области в последнее время им приходится слишком много практиковать. В городе при Горном замке собралось много измененных разного уровня. Многие из живших в удаленных поселениях имели весьма смутное представление о возможностях Альтер. Другие успели побывать на приеме еще в мирное время. И всем им нужно было обеспечить спокойный проход синдрома. Лекарства, выдаваемые ведомством Индерского, имели одно неприятное свойство. Вместе с подавлением судорог и боли, они снижали эффективность приобретенных при изменении способностей. Для мирного времени это было нормально. Но в условиях войны потеря на несколько дней бойца становилась проблемой.
Девочки, хоть и с трудом, но справлялись с потоком клиентов. Для этого пришлось позаботиться о посторонних вещах. К каждой ученице было приставлено сразу по две служанки, обученные Лерой вести документацию и помогать в работе, если потребуется. Но все равно девочки валились с ног. К тому же, высокие уровни изменения им пока были недоступны. И здесь приходилось подключаться самой мастеру Майе.
- Нет Расса, новых распоряжений не будет. Сообщи, если до утра возникнут проблемы. У тех, кто сейчас в лазарете- вряд ли. Но все же.
- Вызвать девушек вас проводить? - Служанка с беспокойством посмотрела на закрытые двери.
- Сама дойду. - Майя недовольно передернула плечами.
Еще одна проблема, вызывающая раздражение и связанная с нынешним ее положением. Кир, Индерский, Димир, Вирт и прочие, давно уже обложили новоявленную принцессу так, что даже кашлянуть лишний раз было боязно. Вот и сейчас за дверью приемной Альтер со стульчика вскочила девочка. Сайяна не желала слушать увещеваний и все свободное от школы время проводила рядом, исполняя обязанности пажа.
Майя только вздохнула, увидев, как тонкие пальчики ребенка выдали команду на вспыхнувшем браслете. Если служанка спрашивала, то Саяна давно все делала без напоминания. Так что о пятерке прикрытия можно было и не думать.
Девочка с беспокойством посмотрела на Майю, потом на Барика.
- Так плохо, да?
- Все нормально. Немного переработала. - Постаралась улыбнуться Майя.
Ее личный паж каким-то образом научился выяснять подробности по виду ниахары, связанной с нею. Иногда Майе даже казалось, что девочка чувствует кота. Но Лера, которой она как-то пожаловалась, только рассмеялась.
- Ваши коты абсолютно не умеют скрывать эмоции. В отличие от вас с Иллис, они даже не пытаются это делать. Так что тем, кто часто с вами общается, остается только научиться различать, когда их эмоции связаны с вами, а когда нет. Это не трудно.

Взгляд откровенно недовольной Леры, встречающей ее на входе в покои, заставил ощутить укол совести.
- Извини, захотелось пройтись одной. - Виновато развела она руками, кивком головы прощаясь с пажом.
- Ты хоть Риттла предупредила?
- Можно подумать, он не знает. - Фыркнула Майя, старательно маскируя чувство вины.
- Ясно, Саяна все сделала. Судя по висячей голове Барика, ты опять перебрала с практикой. - Сделала вывод Лера, критически рассматривая кота, почти уткнувшегося носом в пол, и оттуда исподлобья кидающего взгляды на встречающую девушку.
- Граф Жарнелийски невовремя решил, что может потянуть с синдромом. Ему через несколько дней выдвигаться с отрядом на внешний периметр. А тут скрутило. Пришлось вмешаться.
- Сейчас всегда какой-нибудь измененный куда-то выдвигается, кого-то заменяет или проходит лечение после ранения. - Заметила Лера, распахивая двери в бассейн. - Майя, что все они будут делать, если ты свалишься?
- Пойдут к Индерскому за лекарством от синдрома.
- Ты серьезно так думаешь?
Задрав кверху правую бровь, Лера дождалась пока подопечная принцесса устроится в бассейне, по горло погрузившись в пахнущую травами воду.
Та, заметив её скептицизм, весело рассмеялась.
- Нет, конечно! Но Лера, пока все равно другого выхода нет. Измененные незаменимы в периметре.
Та только вздохнула. Пристраивая под рукой Майи поднос с ужином, привычно шлепнула по любопытному носу Барика
- Вот когда усвоишь, что это тебе не подходит? Сейчас принесу и тебе чего-нибудь.
Барик недовольно пофыркал после шлепка, но морду убрал и послушно отошел и разлегся в сторонке.
- Твой когда возвращается? - Перевела разговор Майя, вглядываясь в лицо старшей подруги.
- На следующей неделе.
- Возьмёшь несколько дней. И парню приятно и тебе нужна разрядка. - Тут же решила она.
- Майка, ну как ты можешь? - Лера даже вспыхнула, хоть давно должна была уже привыкнуть к манере девушки вести такие разговоры.
- А так и могу.
- Я хорошо себя чувствую и совсем не устаю.
Лера смущенно замолкла, теперь уже под ответным весьма красноречивым взглядом принцессы.
- Это ты сейчас кого пытаешься обмануть? - Майя, с удовольствием закрыла глаза и расслабилась в воде. - И не спорь. Наручники прогнозируют скорое наступление второй фазы. Когда начнут плясать горы, нам всем будет не до отдыха.
- Значит, это все-таки произойдёт? - Почти шепотом спросила Лера.
-Так говорят. В Столице сегодня проводится большой совет по этому поводу. На нем опубликуют весь доклад.

Большой приемный зал дворца был заблаговременно переоборудован под это собрание. Отсутствие надёжной голографической связи, да и вообще хорошей связи, диктовало свои условия проведения таких мероприятий. Личное присутствие отнимало немало времени у людей и исключало для многих из них привычную возможность совмещать такие мероприятия с чем-то более полезным или приятным. Например, просто выпить чашечку кофе, сидя в уютном кресле своего кабинета, пока голограмма изображает твоё неустанное внимание к происходящему.
Вторым недостатком необходимости личного присутствия была невозможность оперативного вызова узких специалистов для консультаций. Что вынуждало заранее беспокоиться об их присутствии поблизости или обходиться своими силами.
Вирт недовольно осматривал огромный зал, в обычной жизни использовавшийся для балов и больших императорских приёмов. Сейчас он был заполнен столами, составленными в середине в круг. На свободном пространстве в центре красовалось оборудование для генерации голографических экранов. Там же находилось несколько специалистов, обеспечивающих выдачу демонстрации заранее заготовленных записей. Это было надежнее работающей с перебоями сети. Стулья, размещенные в несколько рядов вдоль стен, так же не пустовали. На самых последних всегда присутствовала пресса. Остальные занимали консультанты, к которым могли появиться вопросы и личные помощники, обеспечивающие работу своих руководителей.
Картина, к которой пришлось привыкать всем. Городские щиты обеспечивали защиту от волн тварей и снижали влияние Расколов. Но все равно этого было недостаточно. Постоянные помехи, сбои в работе электроники, сложности с транспортом диктовали новые правила поведения.

- ... Таким образом, по нашим данным, происходит накопление напряжений....
- Доктор Червыс. - Наконец не выдержал Вирт. - Прошу прощения, что прерываю вас. Научные выкладки и споры с оппонентами очень интересны, но все-таки здесь не научная конференция. Вы можете сказать когда?
- Ваше высочество, все данные о втором этапе событий в эпицентре Великого Раскола у нас отрывочны и носят чисто описательный характер. Чаще всего, описания составлены не профессионально, а то и вовсе случайными людьми. - Старый профессор потерянно осмотрелся и развел руками. - Наиболее полная картина есть только в найденных архивах погибшего королевства Калмеков, которыми Горные кланы любезно согласились с нами поделиться при колонизации их мира. Но даже там это только описание и данные автоматических регистраторов. Пока они один за другим не вышли из строя. Научных обобщений к тому времени уже некому было делать.
- И все-таки. Ваши предположения? - Настаивал Вирт.
- Я считаю, что осталось меньше месяца. - Тихо произнес старичок. - Но мой оппонент, профессор Дажински уверен, что первые серьезные подвижки произойдут только месяца через полтора.
- Где? - Вирт старался задавать вопросы, не давая возможности шуму распространиться среди участников совещания.
- В этом вопросе споров нет. - Обрел уверенность докладчик. - Первые удары произойдут в районе архипелага Туманнов.
- Все население островов архипелага было эвакуировано ещё до начала Раскола. - Кир хмуро смотрел в стол. В отличие от большинства присутствующих, он уже знал основные положения доклада учёных. - Проблема в другом. Эвакуация производилась до ближайших оборудованных Переходов. Там организовывались транзитные пункты для передержки людей. Наиболее крупные из них, расположены в приморских городах Фирнас, Рансил и Далиси.
- При сейсмических подвижках прогнозируются цунами. - Доктор судорожно сглотнул. - Предполагаемая высота волны до пяти десятков метров. Под угрозой затопления все низины западного побережья континента, включая названные города. Кроме того, я прогнозирую второй сейсмический удар уже на самом побережье.
- Эвакуация вглубь континента началась сразу, как до них добрались переоборудованные контейнеры. - Заговори лорд Арнистон, исполнявший обязанности лорд-министра по чрезвычайным ситуациям. - К сожалению, счёт идет на десятки миллионов людей. В отсутствие глайдеров, быстро переместить такую массу людей не получается. Колесной техники не хватает. К тому же она часто выходит из строя. А специалистов по ремонту и восстановлению такого раритета нет. Да и за пределы щитов на колесах далеко не уедешь. Автоматические пункты прикрытия работают на пределе своих возможностей, обеспечивая прикрытие машин на стоянках. Но в дороге караваны несут потери.
Лорд-министр перевел дыхание и предпочел закончить, не дожидаясь понуканий:
- Контейнеры забирают много людей и эвакуация в них не в пример безопасней. Но скорость передвижения нами не контролируется. Эвакуация происходит намного медленнее, чем хотелось бы, ваше высочество.
- Какие последствия могут быть после первых ударов и цунами? - Вирт снова перевёл взгляд на докладчика.
- По тому, что мы знаем, возможны единоразовые вертикальные подвижки- на побережье могут достигать полуметра. Будут формироваться открытые трещины до нескольких метров шириной.
- Лорд Эарнис, что скажете?
Мужчина, к которому обратился Вирт, неопределённо пожал плечами.
- Все города, имеющие современные щиты, держат постоянные поля в ослабленном режиме. Обычно это полусферы, защищающие подземную часть городов, а так же по их периметру. Напитка редко превышает второй уровень. Над землей обычно выступает силовая стенка высотой в несколько метров. Она играет роль барьера против мелких тварей, и работает в качестве сторожевой сигнальной системы на случай проникновения крупных животных. Полный купол и максимальный уровень напитки запускают только во время волны, москитной атаки или биологической угрозы. Думаю, щиты третьего уровня смогут сдержать и волну цунами. Не целиком, вода при достаточной массе пройдет сквозь щит. Весь расчет строится на погашение разрушительной энергетики и размазывание по времени. Тогда ливневые городские системы смогут ее принять. Основные проблемы, по моим представлениям, начнутся позже, когда придётся снимать поля, чтобы не оставить города без генераторов и сохранить возможности их дальнейшей обороны. После снятия защиты трещины и полости будут закрываться. Начнутся осадки грунта. При серьезных повреждениях начнут рушиться здания. О подземной части городов вообще говорить не приходится. Так что люди переживут и землетрясения, и цунами. И мы сможем их эвакуировать, если не до начала второй фазы, так во время нее или даже после. А вот заводы, фабрики, склады лягут все.
- Кроме всего прочего, в этих городах расположены заводы по производству генераторов для контейнеров. - Тихим голосом заговорил лорд-министр промышленности и сельского и хозяйства Садирский. - Заводы в Столице и в городах на равнинах не смогут обеспечить необходимый нам объём. Под угрозой окажется план выпуска транспорта для армии.
- Это невозможно. - Министр обороны, а теперь еще и начальник имперского генерального штаба взвился раньше, чем успели вставить слово остальные военные. - Контейнеров и так недостаточно. Даже для армейских подразделений, ведущих бои на передовых периметрах. Это ключевая проблема, сдерживающая дальнейшее расширение контролируемых армией площадей. Я уже не говорю о развитии сети стационарных пунктов прикрытия вдоль силовых линий. Как мы можем развивать патрулирование без опорных пунктов?
- Мне очень жаль. Но на демонтаж и перемещение оборудования потребуется время. А главное- люди. - Вздохнул Садирский. - Насколько я понимаю, его у нас нет.
- Прошу прощения, уважаемый совет. - Докладчик торопливо вклинился в разговор, привлекая к себе снимание, и ещё раз осмотрелся. - Сейсмические удары и цунами это ещё не все, что прогнозируется в прибрежных зонах.
- Что там ещё? - Подозрительно замер лорд-министр Садирский. Остальные тоже затихли.
- Анализ структуры планетарной коры и системы разломов в пределах западного побережья показывает высокую вероятность вертикальных смещений отдельных её блоков. Изменение сейсмической активности по окраинам континента послужит катализатором этих процессов.
- Кажется, вы упоминали об этом. Но в вашем докладе это событие идет в одном ряду со всем, уже озвученным. - Заметил Вирт. - Почему вы обращаете наше внимание совета на это вопрос сейчас?
- Это не поднятия на полметра, и не раскрытие приповерхностных трещин. - Возбуждено отмахнулся профессор. - В докладе я действительно упомянул об этом в одном ряду с другими катаклизмами. Но показания регистраторов мы получаем ежедневно. К сожалению, из-за сбоев в сети, некоторые из них поступают неравномерно, а то и вовсе с курьером, спустя двое-трое суток. Поступающие за последние дни данные показывают рост напряженности по системе трансконтинентальных глубинных разломов. Возможны опускания крупных краевых блоков, площадь которых охватывает целые районы. Причём высота сбросов может достигать десяти и более метров. Это может произойти одномоментно или в результате нескольких последовательных сбросов. Очень интересное явление, с научной точки зрения.
- Интересное? - Взвыл начальник штаба, перекрывая поднявшийся шум. - Да это сотни поселков и деревень, которые и так с трудом сдерживают тварей в автономном режиме. Десятки городов, удаленных от побережья на сотню и более километров, уйдут под воду. И щитов у них нет.
- Мне очень жаль. - Развёл руками профессор. - Но все сказанное вами верно.
- Вы можете выделить опускающиеся блоки или речь идёт обо всем побережье? - Вирт взмахом руки заставил всех замолчать.
- Город Фирнас и весь прилегающий район, до Змеиного хребта. Полоса шириной примерно до шестидесяти километров, и длиной более двухсот. Это наиболее уязвимый участок побережья. Опускание континентального блока, на котором расположен город Рансил, не превысит трёх метров. А блок с городом Далиси и вовсе должен подняться относительно современного положения, возможно, метров на семь. Там, так же как и в первом случае, будет нарушена система силовых транспортных линий.
- Ненадолго. Это вопрос перенастройки генераторов.- Поспешно сообщил ниэл Элуриан. Он при созданном совете империи выступал в качестве специалиста и представителя транспортной компании. Когда-то обычной, а теперь вдруг ставшей ключевой в выживании целого мира.
- Значит, у нас под ударом целый район с довеском из города Фирнас - Подытожил Вирт.
- Это более тридцати миллионов жителей, учитывая эвакуированных в этот район людей с островов и ближайших поселений. - Простонал кто-то за столом.
Вирт не успел увидеть кто это. Да это было и не важно. За голову схватились не только представители названных районов.
- В условиях практически полного отсутствия скоростного транспорта нам не успеть. - Подвел очевидный итог министр транспорта. - Людей специально свозили к пунктам перехода во внешние провинции, которые должны были остаться в стабильном состоянии. Основной пункт перехода этого района был в Фирнасе. К тому же, из его портов, людей морем переправляли в другие города. Считайте там треть от этой цифры. В остальных городах района сосредоточена вторая треть. Это семнадцать городков помельче, которым повезло иметь свои телепорты или крупные узлы пассажирского транспорта. Увы, сейчас все это бездействует. Но что хуже всего. Оставшаяся треть разбросана по удаленным поселениям, включенным в последний этап эвакуации населения. Они расположены в местах, где не предполагалось большой опасности и на удалении от побережья. Там и сейчас практически нет Расколов. И жители успешно справляются с задачами обороны. Но там слишком редкая сеть силовых транспортных линий. Как обеспечить доставку и вывоз людей?
- Профессор Эларсни, вы же эксперт по истории периода Великого Раскола. Как мне помнится по школьному курсу, первые экспериментальные щиты в масштабах городов имели проблемы?
- Да, ваше высочество. - Немолодой мужчина, одетый в деловой костюм, осторожно поднялся со своего стула у стены и сделал шаг вперед. Первые щиты были неуправляемыми. Для находящихся внутри такого щита людей возникала известная проблема жизнеобеспечения, рециркуляции воздуха, отвода отходов жизне деятельности и прочее.
- Но щиты все же были установлены в городах? Значит, были и решения этой проблемы. - Продолжал настаивать Вирт. - В школьном курсе об этом говорится в довольно общих фразах. Как о быстро преодоленном периоде.
- Было шестнадцать экспериментальных площадок. - Профессор даже потер ладонью щеку, пытаясь сформулировать ответы как можно кратко. - Системы автономного жизнеобеспечения в масштабах целых городов по размерам сопоставимы с крупными заводами и размещались в специально подготовленных под городами полостях на максимальных глубинах. К примеру, в Столице это сейчас заброшенные самые нижние уровни подземного города, куда даже самые отчаянные искатели артефактов предпочитают не спускаться. Эксперимент был признан неудачным. Даже такие большие системы жизнеобеспечения не смогли обеспечить нормальный воздух внутри сферы силового поля полной напитки. Он довольно быстро приобретал неприятные запахи и признаки затхлости. Кроме того, оставалась проблема удаления отходов. Это только то, что с ходу пришло мне на ум. Был и ряд других проблем, связанных с городскими системами, не рассчитанными на полную автономию. С появлением первых разработок по управлению щитами, работы над генераторами щитов первой модификации были свернуты. На всех экспериментальных площадках система рециркуляции была законсервирована, в связи с тем, что ее демонтаж обошелся бы империи больше чем само строительство. В Столице, в подземном городе и сейчас есть штольни с вертикальными вентиляционными трубами.
- Это такие огромные, что в них может едва ли не глайдер летать? - Заинтересовался Кир, вдруг вспомнив свою экскурсию по маршруту одной беглой рабыни, прихватившей с собой не сопротивляющуюся принцессу.
- По центральным воздуховодам они могут и строем пролететь. - Улыбнулся профессор. - Кое-где в подземном Столичном городе вентиляция обрушилась, но в целом система остаётся пригодной к восстановлению.
- Какие из прибрежных городов вошли в эксперимент? - Вирт сосредоточено думал в ожидании ответа.
- Десять, Больше половины из всех экспериментальных площадок. Это было наиболее удобно с точки зрения логистики. Море позволяло транспортировать конструкции значительных размеров и массы. Все три названных на этом совете города входят в этот список.
- Кто у нас тут специалист? Щиты городов могут сдержать воду длительный период?
- Ниэла Варонская, ваше высочество, занимаюсь вопросами систем пассивной обороны городов. - Полноватая женщина, с круглым лицом и аккуратно уложенными иссиня-черными волосами с достоинством поднялась со своего места и обозначила вежливый поклон. - Щиты прибрежных городов всегда создаются с учётом возможного затопления. Правда, обычно имелись в виду нагоны и приливы. Это временные явления, когда требуется не столько сдержать воду, сколько погасить ее энергию и перенаправить в ливневую систему городов. Давление на многометровой глубине они не сдержат. Вода просто продавится сквозь них, как это может сделать любой человек. А вот что касается первых генераторов. Они могли выдавать только сферу высшего уровня напитки, если я правильно поняла. Такие щиты и в наше время используются при организации длительных работ на морском дне. Особенно если там нет людей. Да, такие щиты выдержат нагрузку.
Женщина обернулась к продолжавшему стоять Эларсни.
- Насколько я понимаю, генераторы экспериментальных щитов так же законсервированы и остаются на тех же уровнях, что и вся система.
- Это можно уточнить по архивным данным. - Пожал тот плечами. - Но скорее всего да. Не было смысла оставлять одно и уничтожать другое.
- Если удастся запустить генераторы, то мы сможем обеспечить демонтаж заводов. Вот только как обеспечить эвакуацию оборудования и людей из-под неуправляемого щита?
- В крайнем случае, будет возможность использовать самый древний вариант. Вложенные щиты еще никто не отменял.
- Как вариант принимается. - Вирт тяжело перевёл взгляд на сидящих за круглым столом. - В городе Фирнас необходимо сосредоточиться на эвакуации граждан, включая семьи тех, кто будет занят на демонтаже заводов. Армия займется доставкой жителей поселений, находящихся под угрозой погружения под воду, до ближайших силовых транспортных линий. Придется временно пожертвовать расширением подконтрольных территорий. Если потребуется, сокращайте их для высвобождения транспорта для перевозки и прикрытия людей. План по изменению тактики с учетом новых задач представить в штаб на обсуждение завтра, к десяти.
- Системы находятся на консервации. Мы вышлем специалистов для оценки их состояния. - Предложила Варонская.
- На оценку у нас нет времени. - Резко прервал Вирт говорившую. - Нужно не оценивать, а восстанавливать. - И специалисты нужны для всех экспериментальных городов сразу. Но в Фирнас надо направить сразу несколько человек. Профессор Эларсни, мы сможем найти документацию по этим системам? Что у нас с архивами?
- К вечеру получим полный отчёт обо всем, что у нас есть по этому вопросу. - Кивнул профессор. - Столичные архивы к счастью автономны и доступны для нас.
- Профессор, первые удары- по побережью. Это мы поняли, но ведь это не все. Я правильно понимаю выводы, сделанные в вашем отчете?
- Увы, ваше высочество, абсолютно верно. Внутри континента также будут ощущаться отголоски землетрясений, вызванных подвижками на побережье. Города, где есть сферические щиты и возможность защиты снизу, окажутся в более выгодном положении. Все остальные, скорее всего, получат повреждения. Особенно это касается населенных пунктов, построенных значительно позже завершения Великого Раскола. Когда уже не учитывалась вероятность сейсмических толчков такой силы.
- С этим можно справиться. - Проворчал Кир.
- Вы правы, Лорд-мастер. Но мы также фиксируем изменения на стыках тектонических плит. К примеру, горная система Аларнийских гор. Кроме сильных землетрясений, там ожидается ещё и возрождение вулканической активности. Как минимум, проснутся давно умершие вулканы. Возможно возникновение новых.
- Как далеко от населённых пунктов? - Снова вскинулся Вирт.
- Сейсмические толчки не достигнут предела возможности существующих щитов третьего уровня напитки. Старые вулканы расположены в центральных частях горной системы и все ближайшие населенные пункты оттуда уже эвакуированы. Сейчас это зоны максимального количества временных расколов и территория сплошной волны. Так что непосредственной угрозы сохранившимся городам не предвидится.
- Тогда в чем проблема? - Немного расслабился министр транспорта.
- Такое количество вулканов обеспечит большое поступление вулканической пыли в атмосферу. К примеру, долина Горного замка окажется в зоне постоянных пеплопадов. Щиты выдержат. Горный замок и остальные города будут защищены. К сожалению, остальные территории, защитить не удастся. В общем, первыми последствиями вулканической деятельности будет полное уничтожение всего сельского хозяйства в пределах горной системы и предгорий. - Грустно сообщил профессор. - В ближайшие годы там ничего не будет расти. Как следствие и прокормить скот будет нечем.
- Ещё и скотину эвакуировать! - Застонал транспортник. У нас сейчас даже те четыре экспериментальных контейнера, что были изначально, полностью переделаны.
- У нас есть остатки восточных провинций. - Напомнил министр сельского хозяйства. - Есть ещё Араспела и Фаринил. Можно попытаться компенсировать посевы за счёт них.
- На Фариниле шесть Расколов с микробиологической угрозой.- Помотал головой лорд Арнистон. - Вряд ли там удастся сосредоточить большое количество людей и скота. А с продуктами будет угроза распространения эпидемий и в Ардене.
- Тем не менее, надо проработать и этот вопрос. - Вирт внешне оставался абсолютно спокойным. - Лорд-мастер, Что у нас с ключом к хранилищу 'Долина'?
- Сигнал прошёл, ваше высочество. - Доложил Кир намерено громко. Он правильно понял намёк правящего. Совещание стоило закончить хорошими новостями. Хоть какими-то, но обязательно хорошими и дающими надежду. Это было нужно в первую очередь для прессы, присутствующей в зале. - Из Долины получен сигнал автоматики о начале посевных работ. Через два месяца у нас будет новый урожай. Но к этому времени необходимо приготовить достаточное количество контейнеров для автономной доставки продуктов.
- Данные телеметрии?
- В норме, ваше высочество. Щиты выдержали все шторма и первые месяцы автономной работы. Долина расположена в зоне с относительно стабильным положением. А резервная линия энергообеспечения от существовавшего постоянного Раскола карантинной зоны обеспечила дополнительную подпитку. К тому же генераторы изначально проектировались с учётом серьёзных тектонических толчков, возможно, есть смысл подумать об эвакуации туда части населения.
- Хранилище создавалось совсем для других целей. - Проворчал Вирт. - И если не через два месяца, так через полгода, эти самые цели станут для нас вопросом выживания. В Долину допускать только обслуживающий персонал. И только с соблюдением всех мер предосторожности.
- Усиленный карантинный контроль? - Деловито уточнил Кир. - Обычный карантин там введен их высочествами еще при завершении консервации.
- В обязательном порядке.
-- Недолго она простояла на консервации. - Пробурчал Арнистон. - Нам бы еще парочку таких хранилищ. Можно было бы вообще не переживать за продовольствие.

И, кстати, у нас есть опыт закрытия щитами целой долины. А так же целый отдел специалистов их проектировавших и сопровождавших строительство. Надо обсудить возможность использования этого опыта для создания аналогичных мест и для проживания, и новых мест сельского хозяйства.

Входя в гостиную своих покоев, Вирт рассеянно покосился на Альнара, сегодня исполнявшего роль дежурного и перевёл взгляд на опустившуюся в реверансе девушку.
- Добрый день, Линара, давай перенесем процедуры на завтра. У меня ещё на закончен день. Выпрямившаяся девушка с некоторой иронией посмотрела на принца. Его друг был менее сдержан, и скептически хмыкнув, даже заулыбался. Подобные разговоры с мастерами Альтер происходили регулярно. И даже для императора это было скорее чем-то вроде попытки, из принципа, как правило, не приводящей к результату.
- Иногда я сильно жалею о ваших правилах. Знаешь, сколько раз обсуждалось с иностранцами поведение учениц твоего мастера? - Вирт даже глаза закатил к потолку. - Все-таки с правителем страны и его детьми можно было бы принимать во внимание их пожелания.
- А чем вы отличаетесь от других, когда лежите на столе? - Линара весело рассеялась, ничуть не смущаясь двух мужчин, и решительно указала на двери в отдельную комнату. - Только не говорите, что вы действительно хотите отложить процедуры. Майя, когда узнает, что я нарушила расписание, будет недовольна. И не только вами. Вам все равно надо расслабиться, ваше высочество. В качестве маленькой уступки я проведу вам еще массаж.
- Во, ты слышал, Альнар, мою супругу боятся больше чем меня и используют в качестве последнего аргумента в споре со мной.
- Иди уже. Полчаса я тебе смогу выкроить. - Проворчал друг детства. - Потом подключу связь,
- Как у тебя дела? - Устраиваясь на столе, Вирт с любопытством покосился на подмастерье Майи. Все-таки с девушкой он был хорошо знаком, чтобы позволить себе разговор без оглядки на этикет.
- Хорошо. Только нагрузка большая. - Улыбнулась та. - В Столице ещё хорошо. Школа Альтер к началу событий была почти заполнена. Все-таки завершали практические занятия и начинали новый набор адепток. Когда все началось, в ортобах пришлось привлекать к работе даже в адепток-первогодок. Сильно устаем. Но нам ведь ещё хорошо по сравнению с Мастером. С нею в Горном замке всего полтора десятка учениц оказалось. А там измененных сотни.
- Да. Лекарства подавляют приступ вместе со способностями. Для боевых действий это неприемлемо. Пришлось ваших учениц Альтер даже держать на периметрах. И это несмотря на угрозу прорыва.
Вирт привычно расслабился. Конечно, с его Майей никто не сравнится, даже её первые ученицы, до самого конца прибегавшие к своему мастеру на консультации и мастер-классы. Линара давно освоила все уровни изменения. По просьбе супруги он не раз выступал у неё в качестве тренажера.
Вирт прикрыл глаза, вспоминая теперь уже далёкие времена и споры с Майей. Тогда и он, и отец делали огромное одолжение Майе, соглашаясь выступать для её учениц в этом качестве. Во-первых, с Майей действительно никто из них не мог сравниться. Во-вторых, с чужими девушками было не всегда уютно. Хоть все ученицы были под постоянным присмотром Майи или Иллис. Но все-таки. Как на это уговорили Кира, и вовсе никто не знал. Но Лорд-мастер только отводил глаза, глядя на это безобразие.
Тогда все казалось лишь очередной проделкой Майи. На которую соглашались с большой неохотой. Теперь вот это все оказалось почти единственным вариантом для него. Не будь под рукой Линары, Вирту пришлось бы потерять два-три дня на прием лекарств. И ещё недели две окружающие люди чувствовали бы его настроение.
Роскошь, которую раньше даже не обсуждали. В соседних государствах и провинциях, что уцелели с ними на связи, ситуация с измененными была много хуже. Даже в автономных районах Столичного мира приходилось все время учитывать возможность очередного приступа измененных и держать соответствующий резерв. Были случай, когда целые отряды гибли из-за временного выбытия измененных, которых некем заменить.
Вирт старательно отогнал мысли об отце и матери. Они никогда не отлучались из Столицы без сопровождения подмастерья Альтер, специально подготовленного Майей. К тому же, рядом с ними находилась Иллис. Её Майя обучила кое-чему, чтобы поддерживать и себя и если что, даже вносить изменения в комплекс отца. Но все равно этого недостаточно. Года два, по словам Майи, они протянут без проблем. А потом отцу и Иллис будет нужен Мастер Альтер для серьёзной правки всего комплекса процедур. Вирт очень надеялся, что Аринол не выпал из Объединенных миров ,как они и что мастер-настоятельница обители сейчас с отцом. В провинциях Арден мастера такого уровня точно не было. Майя просто не успела подготовить такое их количество.
А вот первые две её ученицы нахально отказывались от звания мастера под любыми предлогами. Оно и понятно. Мастера Альтер, специализирующиеся в работе с измененными, сразу становились объектом интереса Гринды. Те из преподавателей, что Майя обучила, в обители были загружены ученицами сверх всякой меры. Тоже происходило и в Столице Арден. Две первые ученицы вовремя разобрались в сложившейся ситуации. Благо, время осмотреться и полюбоваться на происходящее у них было.
По уровню подготовки они были мастерами. Причем не из последних. Майя хоть и упрекала их в нежелании получить ленту мастера, но как-то вяло. В дворцовой школе Альтер других мастеров вроде как бы и не полагалось.
Ученицы жили в городе и занимались в специально оборудованном здании. На занятия во дворец теперь приглашали исключительно лучших из них. Кроме того, в городе расположилось сразу четыре ортобы. Девушки с удовольствием занимались с ученицами Майи, вели семинары с дворцовой группой, контролировали практику. И даже могли заменить своего мастера на лекциях. Но брать на себя личных учениц, вести занятия в городской школе, как того хотела Гринда? Нет уж, увольте.
И как мастер-настоятельница ни возмущалась, как ни грозилась приехать лично и силой вручить им ленту мастера, все оставалось без изменений.
Вирт поднялся и с удовольствием потянулся. После процедуры по телу и в голове растекался привычный покой.
- Спасибо, Линара.
- На здоровье, ваше высочество. Следующий сеанс будет послезавтра. Я предупрежу Альнара, чтобы Вы не забыли.
Вирт слегка поморщился, но послушно кивнул. Майя с самых первых дней вдалбливала своим ученицам, что потакать высокопоставленным клиентам в планировании процедур нельзя. И ведь преуспела в этом. Все, кто забирает ее учениц, потом жалуются на необходимость подлаживаться под их расписание. Спорить было бесполезно.

Содержание
В начало страницы

Глава 3.



С расположенного на возвышенности пункта наблюдения был хорошо виден периметр щита долины Горного замка. Не потому что его сделали непрозрачным. И даже не по цепочке расположенных перед щитом автоматических орудий, ведущих почти непрерывный огонь. Узкая полоска щита прослеживалась по формирующейся линии вала серо-зеленого цвета из тварей, штурмующих в последние дни долину. На отдельных участках была неподвижная линия в основании силовой стены. Но это было временно, пока не подойдет новая волна тварей. На остальных участках обороны серо-зеленый вал пребывал в постоянном движении. Даже с удаленного командного пункта можно было наблюдать, как толщина этой линии то резко увеличивалась, то резко сужалась под огнем выступающих перед стеной опорных пунктов обороны.
На экранах, куда выводились данные приборов увеличения, хорошо были видны копошащиеся тела, остервенело рвущиеся к вожделенной добыче по трупам ранее погибших животных. Под боковым огнем лучеметов и огнеметов тушки вспыхивали, быстро чернели и оседали сверху вала. Некоторые катились вниз, навстречу тем, что продолжали карабкаться.
Стоя на наблюдательном пункте, Майя мрачно осматривала картину многодневной битвы вместе со всеми своими командирами.
Последние десять дней выдались особенно тяжёлыми. У защитников было такое ощущение, что все Расколы, что были в Столичном мире Арден, сговорились и начали совместные боевые действия против одной несчастной межгорной долины.
Атаки шли одна за другой, волнами, состоящими из разных тварей. Не сказать, чтобы безрезультатные. Уже пришлось оставить несколько форпостов, оборудованных ещё в первые экспедиции контейнерных караванов. Связь с оказавшимися в окружении зонами на равнине поддерживалась исключительно через систему оповещения по транспортной силовой линии. Даже вроде начавшая налаживаться кодированная радиосвязь снова оказалась потерянной. А обеспечение блокированных форпостов осуществлялось исключительно контейнерами с неорганическим грузом. Да и те не всегда доходили.
Твари словно обезумели. Если можно так сказать о волне из Раскола. Они бросались на все что движется. Случалось, их массы хватало, чтобы сбить движущийся контейнер с трассы. И после потери контакта с силовым полем генераторы недолго сдерживали массу разъяренных клыков и когтей.
Тот факт, что такая же картина происходит практически по всему континенту, мало кого мог успокоить из присутствующих. Вторая стадия Великого Раскола только начинала набирать обороты.
- ... у нас участились прорывы щита. - Докладывал лорд Араспилский.
Командир обороны ближнего периметра долины устало указывал точки на карете обороны, развернутой прямо в воздухе перед панорамой сражения и экранами детализации, висящими под потолком.
- Щиты начинают сдавать из-за слишком большой нагрузки. Резервных генераторов не хватает. Честно говоря, ими обеспечен не весь периметр. Рассчитывали на поставки из Морста. Но нашу партию переправили в приморские районы.
- Там они нужнее. - Майя слегка поморщилась.
В условиях резкого сокращения заводов Вирту приходилось лично заниматься распределением генераторов силовых щитов. Она могла только посочувствовать своему супругу. И выбор направления очередной партии генераторов был больше похож на выбор, какому городу или поселку выжить, а какому погибнуть. И далеко не всегда этот выбор удавалось совместить со своевременной эвакуацией.
- Кроме того, во многих местах масса тварей обеспечивает их продавливание через третий уровень. Они просачиваются через щиты, как вода. Бойцов не хватает.
- Где наиболее опасное направление?
- Правый край, шестой опорный пункт. - Офицер указал направление не на карте, а прямо в окне, на обзорной панораме.
В том направлении клубился черный дым от сгорающих в огневых рвах тварей, в котором даже с этого расстояния можно было видеть языки пламени от огнеметов. По отблескам можно было понять, что лучевое оружие тоже не простаивает. Но в этом густом дыму его эффективность резко падала.
- Защитные огневые полосы в этом месте не помогают. Тварей слишком много. Они заваливают рвы телами. - Продолжал командир периметра. - У меня больше нет резервов из бойцов, ваше высочество. Из города отряд прибудет только через шесть часов. Скорее всего, придётся оставить позицию и отступать на мобильные опорные пункты.
- Если волна прорвет щит, на площадке будет трудно удержать тварей. - Заметил Индерский. - Долина окажется беззащитной.
- Положим, не так уж и беззащитной. - Майя прищурилась, что-то прикидывая. - Мобильные опорные пункты вдоль линии смогут рассеять волну по площади. И справиться с тварями станет проще. Но потерь действительно будет не избежать.
- Майя, надеюсь, ты не собираешься пойти туда сама? - Забеспокоился Диртар.
- Нет. - Улыбнулась принцесса. - Но кое-какой личный резерв у меня все же есть. Периметр против такой массы ему не удержать. А вот прикрыть опорный пункт, и при необходимости отход штабных контейнеров вполне.
Лежавший у ног девушки кот встал, неторопливо потянулся и направился к выходу.
- Араспилский, предупредите бойцов на пункте, чтобы не раздражали Барика своей пальбой. - Отдал команду Диртар. - Когда он подойдет, пусть перенесут огонь за линию огневых валов. А зону непосредственно под стенами пункта оставят Барику.
Рядом с девушкой развернулся плоский экран, отражающий мельтешение веток и травы. Нововведение, придуманное совсем недавно. Барик не одобрил посторонние предметы и не собирался позволять цеплять на себя всякого рода ошейники или ремни . Тем более что это мешало при трансформации. Но местным изобретателями удалось найти выход удовлетворивший всех. Они закрепили на коте маленький маячок, а почти незаметная камера- робот парила на уровне его головы. Камера могла приблизиться к маячку на минимальное расстояние и подзаряжаться от него по короткому лучу. Сам жучок подпитывался исключительно за счет тепла тела кошки. Энергии едва хватало на все это. Расколы по-прежнему высасывали любые накопители и сильно ограничивали автономный полет робота. Поэтому радиус полета камеры был невелик, и ей все время приходилось возвращаться в зону устойчивого энергообмена. Зато теперь можно было не только воспринимать эмоции кота, но и видеть окружающую обстановку глазами.
Майе потребовалась почти неделя и несколько таких миникамер, чтобы приучить питомца не сбивать надоедливую мошку в воздухе своим хвостом. Но это того стоило.
Присутствующие невольно сосредоточились на новом экране. Камера слегка отдалилась от бегущего животного, спасаясь не только от начавших сочиться ядом волосков, но и от пришедшего в движение хвоста над головой кота. Было видно, как Барик на ходу проводит трансформацию.
Майе всегда было интересно, как Барик это делает в зависимости от ситуации. Если переход в боевой режим происходил стоя на одном месте, он мог сделать все сразу и по всему телу. Но, как правило, предпочитал начинать с лап. Щитки превращали мягкие подушечки в тяжелые убойные копыта, к тому же вооружённые длинными выдвижными когтями.
Во время движения, или, как сейчас, бега,Барик предпочитал иную тактику. И щитки сначала выступали на морде, голове и отдельными сегментами вдоль хребта. Так, чтобы не мешать гибкому телу в стремительном беге. Заодно мягкие волоски гривы поднимались, приобретали жёсткость и начинали сочиться ядом. Так Барик защищался от возможной атаки сверху. В том числе и от большинства летающих насекомых. От тех немногих разновидностей москитов, что оказывались неподвластны действию яда, в местах, где щитки еще не выступали, шкуру спасал густой подшерсток, больше похожий на войлок.
- Вот каждый раз думаю, почему генетики древних не придумали нечто подобное для измененных. - Проворчал Араспилский. - Это же ходячий щит. И никакой тебе подпитки, силовых щитов. У наших измененных только скорость, сила и ускоренная регенерация. И то, все уступает этому коту. Обидно!
- Нам бы с тем, что они натворили разобраться. - Проворчал Индерский. - Ещё не хватало заполучить гибрид человека с ниахарой. Не хотел бы я столкнуться с синдромом таких измененных.
Они ещё на некоторое время вернулись к обсуждению вопросов обороны на других участках. Но там накал волны шел на убыль. Впереди предстоял небольшой относительно спокойный интервал времени. Который требовалось использовать для снабжения опорных пунктов, ремонта и замены оружия и замены бойцов. На экранах уже начали высвечиваться доклады о выдвижении колесной техники к передовой. Пресловутый опорный пункт оставался единственным участком периметра, где волна только усиливалась. Когда на экране вырос частокол из жестких волос гривы, в которую зарылась камера-робот, все снова смогли переключиться на происходящее около щита..
- Камере самостоятельно не преодолеть даже щит второго уровня напитки. - Пояснила Майя. - Пришлось вписать алгоритм самозакапывания ее в гриву. Извините, мне нужно отвлечься.
Присутствующие послушно притихли.
Преодолевая самостоятельно щит, ниахара могла вызвать в силовом поле возмущения, способные пустить генератор вразнос. Чтобы этого не произошло, Майе приходилось вмешиваться в действия своего кота, настойчиво сдерживая его с помощью желания мягкого и осторожного продавливания силового поля.
Барику это не очень нравилось. Он предпочитал преодолевать преграды рывком, сходу и совсем не понимал, зачем нужно заботиться о сохранении того, что мешает двигаться и связывает лапы. Но если старшая хотела, значит так нужно. Поэтому кот послушно затормозил перед преградой и слегка расслабился перед входом в эту вязкую преграду.
Знакомое по многочисленным тренировкам вяжущее ощущение вызвало раздражение, тут же уловленное Майей. Захотелось рвануться, разорвать это вязкое нечто. Но старшая была против, она очень не хотела, чтобы он это делал сейчас. Каким-то образом, это препятствие было связано с безопасностью незнакомых двуногих, укрывшихся в пахнущей железом пещере. Ему было абсолютно все равно на чужаков. Но старшая заботится даже о тех, кто никогда не сможет ни войти в его прайд, ни даже стать его союзником. Хотя тут как раз действуют союзники. От старшей пришла успокаивающая волна защищенного тыла и возможности отступить в железную пещеру. Что ж, это совсем хорошо. Здесь действия старшей получили его понимание. Двуногие слишком слабы и медлительны для настоящей охоты. Только их с братом старшие могут стоять рядом с ними в настоящей охоте. Но за стеной и с огнем, двуногие могут быть хорошими союзниками и заслуживают его терпения даже без напоминания старшей.
Барик сдержал инстинктивный порыв и прошёл полосу вязкого воздуха насквозь шагом. Только высвободив из него хвост, он брезгливо одернул лапы.
До Майи докатилось недовольство и ощущение брезгливости, как будто питомец вылез из грязной глубокой лужи.
- У него проход силового поля всегда ассоциируется с водой. - С улыбкой прокомментировала Майя поочередное отряхивание лап и нервные движения хвоста. Это выглядело весьма забавно, особенно на фоне уже накатывающей волны мелких тварей.
Камера уже успела высвободиться из шерсти и поднятья повыше, не надолго открывая более широкую панораму.
Кот казалось совсем не обращал внимание на опасность и был занят исключительно стряхиванием несуществующих капелек воды. Но внимательный зритель мог бы обратить внимание, что лапка опускалась на горку трупиков, заменявших землю, уже обутая в копытца. Прямо перед камерой, едва ее не достав, просвистел кончик хвоста, сейчас принявший вид клюва вместо привычной булавы.
- С опорного пункта докладывают о визуальном контакте с ниахарой. - Доложил оператор с пульта связи. - Они готовы перенести огонь от стен за огневые рвы.
- Пусть переносят. - Отстраненно распорядилась Майя. Она уже очерчивала поле боя для Барика и пыталась сформулировать задачу в эмоциональных сигналах.
Сигнал камеры, уже с трудом пробивашийся сквозь помехи, резко улучшился. Робот автоматически переключился на антенны опорного пункта. Оттуда сигнал шул уже по проводам. Картинка стала намного устойчивее и, сквозь помехи даже прорезался звук.
- Такое ощущение, что он не столько разозлен, сколько получает удовольствие. - Прокомментировал командир периметра.
- Немного застоялся. - Смущённо пояснила принцесса. - Я редко его отпускаю от себя. Слишком много приходится ездить.
- Зато теперь ему раздолье. - Заметил Араспилский, не без восхищения наблюдая, как кошка врезалась в клубок змеевидных, покрытых чешуей тел и сходу располосовала их мгновенно выросшими когтями передних лап. Хвостовой клюв, описав полудугу, резко взвился вверх и с треском пробил голову особо прыткой твари размером больше самого Барика. Ее узко посаженные глаза злобно сверкнули, почти уставившись в объектив торопливо опускающейся за подпиткой камеры.
Но особое восхищение зрителей вызвала не эта рукопашная, а узкая полоса мелких крысиноподобных тел, тянущаяся следом за котом.
- Яд, похоже он действует на этих крысят. - Обрадовался Араспилский. - Их стаи достают хуже москитов. Те хоть не могут преодолеть щиты. А эти твари горой наваливаются и продавливают его. Справляемся с ними только огнём.
- Ветер в сторону стены. - Забеспокоился Индерский. - Как бы защитники не пострадали. Внутри внешней части опорного пункта есть проходы, не закрытые щитом. Они нужны для поступления боеприпасов.
- Не пострадают. Барик адаптировал яд к людям. - Успокоила его Майя.
- Вот никак не могу понять, как эти ниахары это делают. - Заворчал Макс, не отрывая взгляда от разворачивающейся картины.
Отчетливая вибрация была уже привычной и не обеспокоила присутствующих на наблюдательном пункте. А вот яркие всполохи, осветившие редкие облака на небе, заставили поднять глаза. Из-за линии горных зубцов к небу поднимался гигантский столб серого дыма. Следом, и немного правее, его догонял уже второй.
- Ну вот, все-таки началось. - Констатировала очевидное Майя.
Ответом ей было молчание. Все участники совещания, и даже присутствующие операторы следили как высоко в небе ближайший столб начал вытягиваться по ветру.
Очередное утреннее совещание правительственного совета уже заканчивалось. Порядком поднадоевшая картина вращающегося глобуса столичного мира еще продолжала медленно крутиться над столом, выдавая всю информацию, собранную штабом за ночь.
Вирт устало откинулся на спинку кресла. Утро очередного дня еще не закончилось, а он уже чувствовал себя как выжатый лимон. Боевые действия и необходимость личного присутствия и управления действиями многочисленных служб вынуждали действовать в сфере, которую он с детства избегал под любым предлогом. Его конёк, как правящего, была тактика. Оперативное управление, когда он чувствовал живой отклик на свои решения. Стратегия, отдаленное планирование- это скорее к Иллис. Илька никогда не оспаривала его решений в оперативном управлении. Но всегда опережала в решениях, ориентированных на отдаленную перспективу. Вместе они дополняли друг друга и составляли почти единое целое.
Почти, потому что он так думал до того момента, как наконец разобрался о роли боевой пары своей сестры. К его стыду, это произошло гораздо позже, чем он разглядел в ней просто желанную девушку и свою будущую супругу.
Вот уж кто действительно мог работать в масштабах планеты, да ещё с учётом возможностей соседних провинций. Что такое природная правящая, они с Иллис поняли, только столкнувшись с нею. Хотя Илька это поняла раньше старшего брата. Недаром сестренка, словно клещ, вцепилась в подружку и тащила её по всем ступенькам своей программы, не обращая внимания на недоуменные взгляды родственников. А вот ему пришлось похлопать глазками, вспоминая перед советом наставников упущенные моменты.
- Её высочество сообщает, что ситуация в Долине Горного замка стабилизировалась. Как мы и предполагали, щиты сдерживают пеплопады. Снабжение восстановлено. Они начали прорыв блокады изолированных зон.
- Что ещё?
- Она просит перенаправить новую партию контейнеров на запад. В города Арлани и Сантор.
Вирт покосился на глобус, тут же выдавший нужные точки и возможные маршруты от заводов к ним.
- Она решила продолжить старый план по расширению подконтрольных территорий.
- Она так и объяснила. - Докладчик вежливо наклонил голову.
Собственно просьба Майи только так называлась. На самом деле подобные просьбы еще со времен окончания школы всеми воспринимались как приказы и руководство к действию и никакого одобрения со стороны Вирта не требовалось.
- Хорошо, делайте, как она сказала. - Прикинул Вирт. - Но парочку штабного транспорта все равно отправьте в Горный замок. Лишними они там не будут.
- Прошу прощения. Её высочество просила дословно передать: 'что неплохо бы и её личный транспорт вернуть'.
Присутствующие торопливо опустили глаза в стол. История с контейнером принцессы давно стала предметом шуток. Личный транспорт Майи оставался в распоряжении Вирта с момента его прибытия в Столицу. Она давала его с условием возврата. И дело было даже не в том, что этот контейнер оставался наиболее защищенным и комфортабельным транспортом. Сейчас при переоборудовании контейнеров был максимально прагматичный подход. В том числе и к вооружению, которое приходилось тоже экономить. К тому же, некоторые его разновидности требовали значительного времени для установки и синхронизации с дистанционным управлением. О комфорте и вовсе думали в последнюю очередь. Казарменный стиль был хорош еще и тем, что его обустройство не требовало значительных затрат ни времени, ни сил.
Майя свой контейнер собирала не спеша, можно сказать с любовью. Происходило это в течение нескольких лет и с учётом своего собственного опыта длительного в нем пребывания. И рассчитывался максиму на двух девушек, отнюдь не поклонниц казарменной обстановки. Так что по части комфорта и вооружения этот транспорт можно было назвать эталоном для специалистов, проектирующих переоборудование контейнеров. Пока недостижимым. К тому же, Майя с Иллис не могли надолго выключаться из управления своими провинциями. Поэтому вынуждены были позаботиться о настоящей системе правительственного управления. Ее чертежи были подняты из глубин конструкторского отдела, которому эти две заразы поручали подобные разработки. Их внимательнейшим образом просмотрели и .... С разочарованием отложили. Система включала блоки, производившиеся в провинциях, сейчас недоступных. А их замена имеющимися аналогами потребует второго контейнера. Так что пока обходились пультами войскового управления.
Но была еще одна загвоздка. Контейнер по-прежнему оставался невидим для контрольной транспортной системы. Конечно, если на него не повесить маяк. А какой маяк будет работать под силовым щитом или в тоннелях? Учитывая способность супруги находить неприятности, Вирту очень не нравилась идея отдавать супруге транспорт, который не может отследить служба теней. А Майя категорически отказывалась сдавать свой алгоритм маскировки. Но делать было нечего. Контейнер действительно был нужнее в Горном замке. Природная правящая вынуждена была регулярно покидать укрепленный замок.
- Хорошо, один из двух штабных транспортов дооборудовать для меня. - Принял решение Вирт. - А второй контейнер пойдёт в паре с транспортом моей супруги.
Вирт не стал подниматься, прощаясь с членами совета. И некоторое время оставался в кресле абсолютно неподвижным. По глобусу продолжали змеиться огненные реки, рассекающие оба континента Арден. Прогнозы учёных не в полной мере оправдались. Далеко не все западное побережье континента ушло под воду. Уцелела даже часть островов архипелага Туманнов. Правда цунами превратили их в абсолютно голые и вылизанные камни. О стоящем некогда на одном из них Островном замке напоминала пара столбов.
В горах активизировалось меньше трети вулканов, из числа тех, что предрекали вулканологи да тектонисты. Но на этом и заканчивались все хорошие новости.
Увы, даже того, что сбылось, хватало с избытком. Город Фирнас все-таки оказался под водой. Ошибка в прогнозах составила два десятка метров. Восстановленный в спешке древний экспериментальный щит держал. Специалисты восхищались надёжностью старых генераторов и систем жизнеобеспечения. Но проблема преодоления щита полной напитки так и не была решена. Создатели первых генераторов в принцпе не имели возможности предусмотреть управление силовым полем. Всякий раз приходилось использовать принцип вложения через смену радиуса. Это требовало от генератора запредельных нагрузок, что вызвало сильное беспокойство. Несмотря на принимаемые меры, воздух внутри сферы уже приходил в негодность. И исправить ситуацию не получалось.
В самом начале второй стадии стало понятно, что эвакуировать заводы они не успеют. Вместо этого было принято решение перевести заводы в автономный режим и закрыть их современными щитами, по типу тех, что укрывают подводные фермы. Но в полной мере этот план еще не был завершен.
Вирт с тоской посмотрел на горный участок, расположенный совсем рядом с огненными реками. Все или не все вулканы активизировались, но два из них были слишком близко к Горному замку. Они непрерывно извергали клубы пепла в небо. Лава от них широкими реками тянулась на многие километры вниз по долинам. К счастью, не заселенным.
- Суаран, пригласи преподобного Валана - Наконец отдал он команду секретарю и выпрямился в ожидании появления посетителя.
Невысокий мужчина, одетый в длиннополую накидку узнаваемой всеми желто-зеленой расцветки, переступил порог. Он с достоинством поклонился вставшему навстречу хозяину кабинета, и под накидкой обнаружился обычный дорожный костюм..
- Прошу прощения, ваше высочество, что осмелился побеспокоить вас со своими проблемами в столь тяжелое время.
- Я высоко ценю поддержку последователей Единого. - Вежливо улыбнулся Вирт. - Ваша помощь и понимание много значат для империи. Что именно заставило вас обратиться ко мне?
- Исключительно забота о тех, кто сохраняет веру в Единого, ваше высочество. Я понимаю, что Вы к ним не относитесь. Но ведь это не важно?
- Тем более, что Единый существует в наших мирах под разными именами. - С улыбкой наклонил голову Вирт. - Я хорошо помню уроки религиозных верований, преподобный.
- Именно, Ваше высочество. И чтобы Вы ни думали и кому бы ни поклонялись, Вы все равно будете сторонником Единого.
- Даже если я буду верить в неназываемого?
- Раз Вы поклоняетесь вечному врагу Единого, значит вы верите и в самого Единого. Не так ли?
- Хм, пожалуй. Хотя в любви к неназываемому я не могу себя обвинить. Так что же Вас привело ко мне?
- Моя проблема заключается в том, что служители Единого не могут добраться до городов и поселений, где немало наших явных сторонников. - Развел руками преподобный. - Военные не желают нас брать с собой. Если в Столицу или крупные пункты сбора нетрудно попасть в качестве эвакуируемого, то обратно гражданскому разумному дорога заказана.
- Все верно. Согласитесь, как- то не очень логично везти в блокированные города людей, если их оттуда вывозят.
- Я не спорю, но прошу сделать исключение для служителей Единого. Ваше высочество, в осажденных городах и поселениях остаётся множество людей, нуждающихся в поддержке служителей и благословении Единого. Это укрепит их дух и не позволит впасть им в отчаяние. Я прошу позволить нам отправляться с бойцами караванов. Нам много не требуется и мы готовы путешествовать в грузовых контейнерах.
- Этот не слишком удобно, поверье мне и моему личному опыту. - С улыбкой заметил Вирт. - В жилом транспорте гораздо лучше. Вопрос даже не в комфорте, а в банальном удобстве.
- Я всецело доверяю Вашим словам. Но все-таки, позвольте скромным служителям Единого присоединиться к борьбе Защитницы избранной, ставшей вашей супругой.
Причем тут Принцесса Майя? - Несказанно удивился Вирт. - Избранная и Защитница оказались разделены и Майя не может выполнять свои функции. Разве в этом нет противоречия?
- Ничуть, ваше высочество. Избранная осталась в Объединенных мирах, где сможет реализовать свою миссию. А ее Защитница там, где и должна быть. В самом центре вторжения она ведет борьбу с порождениями Неназываемого и защищает нас от замыслов вечного врага Единого. Наш долг помогать ей по мере наших скромных сил. Придет время, и Защитница с Избранной найдут дорогу друг к другу. И это станет началом конца Великого Раскола.
- Ничего себе миссия. - Пораженно пробормотал Вирт. Он попытался представить, как это его сестра и супруга будут соединять разорванные миры, но фантазия спасовала. Потому принц решил вернуться к теме разговора. - Массовый исход ваших служителей в зону боев я не могу одобрить.
- Один, от силы два служителя, Ваше высочество. Среди воинов тоже много наших последователей. Мы сможем принимать людей по мере продвижения.
- На включение в боевой состав каравана снабжения я, пожалуй, могу согласиться, но не более. И с одним условием. Вы будете принимать не только своих явных последователей, но сторонников других религий, не пытаясь обратить их в свою веру.
- Мы можем это делать. - Согласно поклонился преподобный. - В Столице есть представители всех основных религий, развитых в Арден. Думаю, я смогу их убедить в эти сложные времена объединиться и предоставить служителям религии возможность говорить и от имени этих храмов.

Оператор автономной наблюдательной станции, а в простонародье надсмотрщик, пытался выяснить ситуацию по экранам, на которые выводились данные с уцелевших датчиков.
Кодовая связь с краевым штабом пока действовала. С момента, как на горизонте поднялись столбы вулканического пепла, снабжение станций было прекращено. До него колесной техникой можно было добраться только из берегового поселка осужденных. К сожалению, лава одного из первых вулканов пробила себе путь прямиком через это поселок. Щиты не смогли ее сдержать. А выжившие стали легкой добычей тварей, рыскающих повсюду. Штаб еще пытался что-то предпринять. Но особых иллюзий он не испытывал. Наблюдателей со станций, расположенных ближе к береговой зоне, быть может еще и удастся эвакуировать. А вот до него уже точно не доберутся. Между берегом и его станцией теперь лежала не только пара сотен километров, но все тот же огненный поток.
Сигнал медкапсулы пришел как всегда заранее. Последний вирус, что притащил графчик, заставил потрудиться лаборатории при штабе. Потом потребовалось время для программирования автоматов на станции, с тем, чтобы создать новое лекарство для испытания на месте. Потом были поправки и повторные процедуры. И лечение заняло более двух месяцев. В общем, этому осужденному опять повезло.
Выброс безымянного произошёл как всегда безо всяких церемоний. Теперь это был уже высохший ходячий скелет, обтянутый желтоватой кожей. У него отсутствовала левая кисть, а правая нога, после перелома и неудачного лечения, была короче левой. Глаза графчика выглядывали из глазниц абсолютно безволосого черепа и торопливо обшаривали знакомую комнату.
Затравленный взгляд бывшего графа, уже полностью лишенный былого высокомерия и собственного от превосходства, с бессильной злобой уставился на голограмму своего надсмотрщика.
- Я не пойду туда. Лучше сдохну здесь от газа.
- Газ не ядовит.- Равнодушно напомнил Варленти. - Самое большее, можешь потерять сознание. Тогда автоматика тебя выгрузит за периметр сама с помощью робота-уборщика.
- Снаружи слишком много серы и пепла.
- Тебе ещё повезло. В сотне миль от тебя течет река лавы. - Поселение на побережье уничтожено полностью, никто не выжил.
- Ты я смотрю тоже не в тапках сегодня. - Ядовито заметил осужденный.
- Это да. - Спокойно кивнул Варленти. - Мой щит уже дважды сбоил. В последний раз даже был прорыв и пришлось задействовать внутренние системы обороны. На твоей станции их нет, кстати.
- Ещё бы. Кто будет беспокоиться о приговоренном?
- Сам виноват. - Равнодушно сообщил Надсмотрщик.
- Я может быть и виноват. А ты? Ты же подыхаешь в одной компании со мной.
- Это тоже мой выбор. - Усмехнулся Варленти. - И я ничуть о нем не жалею. Подыхающий убийца дочери- неплохая компания для отца. Кстати, поздравляю, ты принес абсолютно новый вирус. Лабораториям с трудом удалось с ним справиться. Эта вакцина спасет много жизней.
- Да пошел ты...
Варленти громко расхохотался в спину выбегающего человека.

Бывший граф смог на одной злости пройти за холмы. Он шел по давно уже натоптанной тропинке и судорожно сжимал единственное свое оружие. Небольшой меч, выданный в качестве премии за очередную тварь, еще полгода назад. Он шел к видневшимся на горизонте горам. Там была обжитая пещера с закрывающимся входом.
Затаившись перед миграционной тропой, он выждал момент, когда поблизости никого не было и поторопился ее пересечь. Графчику еще хватило времени пройти между двумя знакомыми валунами. И он так и не увидел кто именно свалился сверху и сомкнул зубы на его шее.

Варленти только сморщился, обнаружив сигнал с вживленного датчика. С его врагом наконец было покончено. И именно так, как он того желал. Бывший адвокат всмотрелся в изображение дочери, витающее над столом и, аккуратно выключил проектор.
- Все, дорогая. - Пробормотал он. - Не знаю, правы сторонники Единого или нет. Но если он все-таки существует, мы скоро с тобой встретимся. Надеюсь, это будет более счастливый мир.
Варленти неторопливо завершил свои дела и перевел систему управления станции в автоматический режим. Для нее не требуется генератор силового поля. А той энергии, что поступает по питающему кабелю, с избытком хватит для поддержания всех систем в рабочем состоянии.
Судьба еще подарила ему три дня, которые он потратил на отдых и расслабленное наблюдение за местностью. Тревожный сигнал о сбое в работе генератора он встретил с улыбкой человека, выполнившего свое предназначение.
Стоя на обзорной площадке, он активировал пульт управления внутренней обороной. Сдаваться без боя он не собирался. И первые твари, прибывшие на запах добычи минут через десять, приветствовались грохотом автоматических пулеметов. Когда волна приблизилась к стенам приземистого здания, в какофонию влилось шипение огнеметов и треск лучевых орудий.
Но станция без щитов не была рассчитана на длительную осаду. И спустя пару часов Варленти наконец обнажил свой меч, стоя на верху лестницы.

Содержание
В начало страницы

Глава 4.



Появление в личной жизни Лютика произошло как-то естественно и незаметно для неё самой. Через несколько дней после первого приема Лютик предложил составить компанию за обедом. Потом были встречи по чисто деловым вопросам. Все чаще переходившие в обеды или ужины. Чисто ( повторение- может Только?) из соображений совмещения приятного с полезным, конечно. А когда Иллис убыла в очередную поездку, произошло несколько ужинов наедине, один из которых и закончился плавным переходом в спальню.
Поначалу это казалось простым увлечением. И они не обсуждали продолжение романа и не строили каких-то грандиозных планов. Но с возвращением Иллис, Лютик решил согласиться с ее предложением и переехать в покои личного секретаря принцессы. Благо вторая спальня пустовала. И теперь, видя, как она старательно избегает неудобных разговоров с Иллис, подтрунивал над бедной девушкой и предлагал самому разрешить все вопросы.
Она еще раз печально вздохнула, и решительно открыла двери, ведущие в кабинет принцессы Иллисианы.
- Доброе утро, ваше высочество. - Немного более церемонно, чем собиралась, приветствовала она хозяйку кабинета.
- Просила вроде. - Недовольно повернула та голову.
- Ну, я же не знала, что тут никого нет. - Аллоиса несколько нервно улыбнулась.
Иллис заинтригованно приподняла брови и вопросительно уставилась на подругу.
- Для деловых разговоров ты обычно выбираешь другое время. Возьми там бокал для себя. И раз начала, давай уж, подруга, с чем пришла?
- Трудно с вами, правящими. - Тут же пожаловалась Аллоиса. - Всегда угадываете все наперед.
- Надеюсь это не попытка увеличить жалование по статье за вредность?
Аллоиса неуверенно улыбнулась под насмешливым взглядом зелёных глаз принцессы.
- Мы с Лютимиром вместе. Уже скоро как месяц. - Выдала она на одном дыхании, как в воду прыгнула. И замерла в ожидании реакции.
Иллис продолжала с интересом смотреть на неё в ожидании продолжения.
- Да, и что случилось? - Не дождавшись продолжения, поинтересовалась она.
- Так ты что, не возражаешь? - Аллоиса растерялась. Иллюзий, что принцесса не знает, она не строила. Но до сих пор думала, что Иллис тоже не решается начать неудобный разговор. И начало его она представляла как-то по-другому. - Ну, да, ты наверно в курсе.
- Я-а-а? - Иллис даже удивлённо вскинула брови. - С какой стати? Если вас с Лютиком все устраивает, чего мне в эти вопросы лезть? Вроде вы оба взрослые детишки. А с остальным, пожалуйста, к своим родителям. Обидно немного, что узнаю об изменениях в жизни своей подруги не от нее, а через сплетниц. Но я тоже не все готова обсуждать с тобой.
Аллоиса немного расслабилась, продолжая подозрительно разглядывать подругу.
- Давно тебе доложили?
- Думаю, после первой ночи. - Иллис фыркнула. - Через служанок, прямо во время поездки о ваших ужинах предупреждали. Стервы пытались таким образом неожиданную конкурентку устранить. Ну, или нас с тобой рассорить. Не переживай и забудь. И откуда они все выползают? Даже здесь появляются и все шепчут, подлаживаются. Думаешь, почему я за месяц по-тихому уже двоих убрала? И ты свою личную служанку предупреди. Больно много болтает.
- Выгоню. - Помрачнела Аллоиса. Девушка, прислуживавшая в покоях, ей нравилась. Да и привыкла уже. Но если через нее сплетни ползут...
- Подумай сначала. - Флегматично возразила Иллис. - Она вроде не самая вредная девушка. Может по глупости болтает. Служба безопасности проверяла. Сознательно она не вредит и ни на кого не работает. Просто любит поболтать в компании. Особенно, если среди аристократок оказывается. Так что, если кто использует ее, то втемную. Ее тоже можно понять. Ей ведь здесь жить и после того, как все вернется к мирным временам. Связи и хорошие отношения не помешают.
- Значит, проверяла. - Сделала заключение Аллоиса.
- Ты чего, подруга? - Иллис даже удивилась такому странному замечанию. - Не по одному разу и всех без исключения, кто допускается в наш сектор. Знаешь, сколько предложений нашим слугам сейчас поступает? Да тени формуляры заполнять не успевают! Особенно, после того как Лютик за работорговцев взялся.
- Он, похоже, опять сенти нашел. - Сообщила Аллоиса. - С утра вылетел на место дознания.
Иллис замерла, глядя расширившимися глазами на нее. Потом шевельнула пальцами над вспыхнувшим под ладошкой голографическом экране. Вокруг и по стенам кабинета пошла рябь экрана звуковой защиты.
- Ты в своем уме такие вещи выдавать без защиты? Вот когда ты научишься элементарным мерам безопасности?
- Не подумала. Извини. - Покаялась девушка. - Все никак не привыкну к этой вашей жизни. Даже между собой и в личной беседе не расслабиться. Лютик вот тоже все время контролирует защиту.
- И правильно делает. Он еще во дворце несколько раз на этом погорел. Выкладывай. - Потребовала принцесса. - Если Лютик пошел за этими тварями, то я от него вести услышу в последнюю очередь. Когда все завершится.
Выслушав краткий рассказ, она некоторое время молчала. Аллоиса отметила, как сжались пальчики принцессы, будто сжимали рукоять меча. Индикатор на ее сенсоружии мигнул, сигнализируя о готовности к запуску боевого режима. Впрочем, он тут же и погас.
- Ладно. Видно долго еще будем зачищать этих тварей по всей империи. - Тяжело вздохнула она. - Подождем результатов от Лютимира. Ты лучше скажи, чего завела разговор о ваших отношениях? Надеюсь, не поссорились?
- Нет. Он хороший любовник. - Промямлила Аллоиса.
- И только? - Иллис снова улыбалась, лукаво глядя на подругу.
- О большем я не думаю. Иллис, он ведь брат Майи.
- И что? - Нахмурилась та.- Не хватает титула? Или происхождение хромает?
- Я бы тебе ответила, но принцессам такое не говорят. - Обиделась теперь Аллоиса. - Просто как Майя посмотрит на все это? Одноклассница и с младшим братом. Я старше Лютика. А вдруг она решит, что это я из-за их родства.
- Через десяток лет эта разница в возрасте уже не будет серьезной. - Иллис даже рассмеялась на странную проблему(Стилистически неверно). - А насчет остального, ты лучше с Майей не говори. Это вроде как ты не доверяешь ей, как подруге. В спортзале от нее и за меньшие обиды прямиком к санблок отправлялись. А ты ведь не из личной пятерки и боевой подготовки никакой.
Иллис сделала глоток, продолжая вопросительно смотреть на подругу.
- Если у вас все нормально, говори тогда в чем проблема? Я же вижу, как ты мнешься.
- Да вроде все хорошо. Только я ему, наверно, не нравлюсь. - Вздохнула Аллоиса.
- Вот те на! - Иллис от удивления даже поставила свой бокал на стол. - С чего такие выводы?
- За все время, что мы вместе, он ни разу не остался со мной до утра. И мне не позволил приходить на всю ночь к себе. Знаешь, мне иногда очень хочется проснуться раньше своего парня и просто смотреть, как он спит.
- Ни разу. - Иллис настороженно ждала ответа, полностью проигнорировав лирические нотки в голосе Аллоисы..
- Даже в самые первые ночи. - Горько улыбнулась девушка и опустила глаза. - Всегда уходит. Говорит, так лучше высыпается. Разве это нормально?
- Наверно, тебе придётся об этом сказать, раз вы и дальше планируете оставаться вместе. - Медленно проговорила Иллис, не сводя взгляда с лица подруги. - В нашей семье такие вопросы обычно не принято обсуждать. Это личное пространство Лютика и Майи. Но ты не первая, с кем возник этот разговор.
- А с кем ещё? - Вопрос сорвался с языка раньше, чем догадка неприятно кольнула где- то в глубине сознания. - Вирт?
- Сенти, точнее тот граф, был мнемиком. - Иллис недовольно повела плечом, показывая, что тему имен развивать дальше не будет. - Довольно сильным мнемиком, между прочим, хоть и самоучкой. Он пытался взломать защиту, установленную дедом Майи и Лютика. Их отец позаботился об этом еще при своей жизни и несколько раз вывозил детей в Горные кланы. Этот мнемик очень любил пользоваться своими способностями и заинтересовался неизвестной ему защитой. Да только зубки обломал.
Иллис зло поморщилась, но продолжила рассказ:
- У Графчика было много времени, а у Майи не было опыта таких схваток, чтобы разобраться что происходит. Он до побега успел внедрить ей в сознание несколько активных мнемоблоков. Но дед у них, что надо. Так что от Майи эта тварь тоже кое- что получила, что потом помогло и Лютику.
После побега Майя вообще каждую ночь дралась с этой тварью. И не всегда успешно. В своё время нам пришлось даже подключать Индерского. Но это была виртуальная война. Но очень страшная, особенно пока мы с Лерой не понимали что происходит. Майка то все время отмалчивалась первое время.
А вот Лютик все те годы, что провел в ошейнике, вел свою войну и противостоял экспериментам своего хозяина на сознательном уровне. Заметь, даже без первичной подготовки, что была у Майи. В общем, Индерский с целой командой из Горных кланов восстановил защиту и блоки в их сознании. Смогли помочь справиться с последствиями. Но ничего ведь без следа не проходит. - Иллис грустно улыбнулась. - Им обоим время от времени продолжают сниться кошмары. Теперь уже самые обычные. Как у много переживших людей. Майя тоже никогда не остаётся с Виртом на ночь и предпочитает спать одна. Правда, там еще за Барика приходится беспокоиться. Котяра приходит в бешенство во время таких сновидений. Тебе придётся смириться с этим, если хочешь остаться с Лютиком. Да это и к лучшему. Их крики не лучшее средство для пробуждения. Поверь моему опыту.
- Ты их часто слышала? - Почти шепотом спросила Аллоиса. - Вы же с Лерой всегда рядом с Майей. И комната Майи поначалу, кажется, была через дверь.
- Я была с нею, когда это только началось. - Напомнила Иллис. - А Лера вытаскивала ее после всех ранений. В том числе и сразу после возвращения. Я и Лера, единственные люди, кому она позволяет быть рядом с собой в такие моменты. Вирт обижается, но смирился с этим фактом.
- Неужели им ничем нельзя помочь?
- Аллоиса, ты думаешь, кто-то из этих двоих пустит к себе в голову мнемиков? Даже если им доверяет? Я знаю, что Лютику снятся кошмары из докладов управляющего его домом. Они приходят на имя Майи, но мы часто обсуждали этот вопрос с Индерским. Ну, до Катаклизмов, разумеется. Сам Лютик ничего не рассказывает и посылает даже Индерского. Он вообще откровенничает о прошлом только с Майей. И то, я не уверена, что во всем. Так что не рассчитывай на полное доверие в ваших отношениях.
Аллоиса поежилась, пытаясь осознать новую для нее информацию.
- Ты не переживай. Сейчас это действительно обычные кошмары, которые и посещают их нечасто. Только когда что-то происходит. Майя даже научилась использовать сны в качестве подсказок к своим способностям. Мне кажется, что Лютик тоже это делает. Но предпочитает помалкивать. Опасается, что его раскрутят, как Майю, на какие-нибудь способности.
- А они у него есть?
- Конечно. - Иллис невозмутимо кивнула. - Он не правящий, не переживай. Но если бы захотел, думаю, контрольный тест сдал бы балов на восемьдесят-восемьдесят пять, против своих семидесяти пяти. Майка ведь тоже отмахивалась от заданий. На этом наши учителя и погорели, начав подозревать ошибки в самой системе тестов.
Аллоиса присоединилась к смеху подруги.
- А как к вашим отношениям относится твой отец? - Сменила тему Иллис.
- В смысле? - Аллоиса недоуменно посмотрела на собеседницу.
- Ну, ведь он в курсе ваших отношений? Только не разочаровывай меня в своей семье. Не знать с кем именно отношения у собственной дочери, никак не достойно для герцога и управляющего? замком-резиденцией моего отца. - Приподняла Иллис бокал в шутливом( союзе) жесте?. - Все же Лютик всего лишь безземельный барон. Обычное дворянство.
- Иллис, ты издеваешься? - Неподдельно изумилась Аллоиса. - Да кто в здравом уме будет обращать внимание на титул родного брата природной правящей? Обо всех прочих пунктах, как супруга его высочества, боевая пара твоего высочества, личная доверенная всех членов семьи императора можно уже не вспоминать.

- М-м-да. Что-то я не подумала. - Иллис слегка пожала плечами и подозрительно посмотрела на подругу.
- Можно подумать, никто не понимает, что Лютимир в безземельных баронах ходит только потому, что об этом не думает. - Продолжила возмущаться та.
- Майя против. Она считает, что у него много и так привилегий. - Согласно пояснила Иллис. - За ним закрепили комнаты в нашем дворцовом крыле, в академии проходит подготовку по спецкурсу Гиндзорского. А это, между прочим, тоже привилегия не для каждого. Еще обучается у присланных дедом тренеров. Знаешь ведь, что бойцы горных кланов у нас в тренерах только благодаря Лютику. Кир требует для разборов все их тренировки. Так что же герцог? Что-то ты как-то глазки отводишь.
- А ничего. Мне еще на первом приеме сестрички уши прожужжали. Отец собрался привлечь меня к управлению провинцией. Сестрички еще на первом балу просветили меня о планах родителей и о целой очереди на руку такой перспективной меня любимой. Теперь женихи уже смотрят не на титул и наследство, а на то, что я могу работать в сфере экономики и на то, что с тобой почти на ты. Связи, что б их....
Аллоиса с досадой махнула рукой, едва не расплескав вино в бокале.
- Знаешь, я не загадываю так далеко. Но отец, кажется, наоборот строит какие-то планы и делает далеко идущие выводы. Я честно не планировала ничего такого. Но, похоже, из-за появления в моей жизни Лютика, он начал корректировать свои планы совсем уже всерьез.
- Это естественно. Он же герцог. И должен передать владения в надежные руки. Ты уж точно удачный вариант для любого из наследников герцогства. Думаю, мужья твоих сестер не будут возражать.
- Да они обеими руками за. Но я не хочу! Иллис, ты извини. Но, отправляясь в твой класс, я надеялась на обычную службу в империи. Титул отца там дает некоторые преимущества на старте. Но и только. Тогда это устраивало всех, даже отца. Я очень надеялась на самостоятельную жизнь.
- Так что же тут такого? - Удивилась Иллис. - Ты же не считаешь меня наивной дурочкой. Я прекрасно знаю планы родителей, пристраивающих своих детей в классы правящей династии.
- Знаю, что ты в курсе. Только я как-то не ожидала, что родители начнут всерьез строить свои планы насчет меня. Причем не только по браку, но и еще в таком направлении. - Аллоиса даже сморщилась, но уже не останавливала так долго сдерживаемое желание поговорить с Иллис начистоту. - Папа у меня, конечно, герцог. Да только не чета столичным аристократам. Кроме титула, ему нечего дать третьей дочке в приданое. Их с мамой это сильно огорчало. Все, что смогли, это пристроить бедную доченьку в Дворцовую школу, в твой класс. Я до сих пор не знаю чего это им стоило и благодарна им без меры.
- Извини, я знаю, что это болезненная для тебя тема. - Решила вмешаться в поток слов Иллис.
- Ничуть. Я страшно довольна была таким решением родителей. На службе все же можно и без наследства неплохо устроиться и не надо замуж пристраиваться(тавтология). Имперская служба для таких, как я, действительно очень неплохой вариант. Я люблю своих старших сестер. И рада, что у них все устроилось. Но сидеть в четырех стенах, ходить на балы и приемы, занимаясь только домом. Пфе-е.
Иллис рассмеялась, глядя как ее подруга скривилась.
- Не хочу. - Все больше заводилась та. - К тому же я на много и не рассчитывала в классе. Особенно, когда поняла всю разницу в подготовке у меня и столичных ребят. Если бы не вы с Майей, мне бы пришлось сваливать из класса. Отец бы не потянул репетиторов.
- Их вообще- то и не было. - С улыбкой заметила Иллис.
- Теперь то я знаю это. - Уныло кивнула девушка, поднося к губам бокал. - А теперь у меня действительно больше нет сложностей с финансами. Только отец теперь думает совсем не так, как раньше. Его очень заинтересовали мои успехи в математике и тот факт, что я сейчас заправляю финансами. Он даже к императору уже обращался с просьбой о моем переводе поближе к дому.
- Ты этого хочешь? - Иллис с улыбкой наклонила голову. Ответ она, в общем-то, и так знала. Но почему бы не подразнить подругу.
- Издеваешься? - Возмутилась та.
- Кошмар. И так плохо и эдак нехорошо. Может лучше дурочкой было остаться? - Рассмеялась Иллис.
- И не говори. Ты только не отпускай меня к отцу. Хорошо? Как бы он не упрашивал. Иллис, заниматься делами провинции или тем более герцогства мне не интересно. Мне вообще социология нравится. Хочу попробовать ее переложить на математику. В Объединенных мирах есть несколько ученых , пытающихся это сделать. Я веду с ними переписку даже сейчас. Правда плохо получается. И меня до Раскола уже приглашали в одну лабораторию.
- Отлично. Не отдам. - Иллис, не сдерживаясь, расхохоталась. - Ты нам с Майей пригодишься, если тебя не обижает такая потребительская постановка вопроса.
- Конечно нет! Только я все равно пойду по науке.
- Да и Лютик будет нужен во дворце, а не в какой-то провинции. - Продолжила принцесса, лукаво подмигнув внезапно смутившейся подруге . - А насчет титула не беспокойся. Ему недолго баронство носить. На таких должностях действительно нужно кое-что посерьезнее. Только смотри, обидишь Лютимира, я с тобой дружить перестану.
- Да, обидишь его! Ты говоришь совсем как ее величество. - Невольно хихикнула Аллоиса, вспоминая недавнее происшествие во время посещения императрицей резиденции своей дочери.
- А что ты хотела? Близнецы в нем души не чают. Лютик все свободное время проводил с ними. - Иллис невольно улыбнулась, довольная тем, что смогла смутить подругу. Все же тогда именно Аллоиса не уследила за молодыми принцами. - Он даже сейчас не отказывается пообщаться с ними, когда бывает в резиденции отца и часто прикрывает их проделки. Едва ли не участвует в шалостях. Ты должна была это знать.
- Ничего себе шалости!- Аллоиса весело рассмеялась. - Они умудрились поднять на уши всю охрану замка.
- Ну, блокировать браслеты,чтобы сбежать в подвал, надо было додуматься. Наверняка Лютик помог с идеей.
- А ты откуда знаешь? - Удивилась Аллоиса. Все-таки охрана вроде согласилась не развивать тему, и сама была заинтересована, чтобы это не дошло до ушей императрицы.
Иллис укоризненно посмотрела на подругу и улыбнулась.
- Ах да, Румми.
- Ну да. До сих пор не пойму, как эта троица умудряется общаться с котами. Но ведь общаются, а главное добиваются от них всего, что хотят. А Румми идет на поводу у этой мелюзги. Знаешь, Румми действительно с ними приятно возиться.
- Ужас. - Поддакнула Аллоиса. - Как вспомню, что это ниахара, а не простая сторожевая кошка. Я вот только одного не могу понять. Они в подвал полезли, чтобы устроить засаду на служанку, не очень лестно отозвавшуюся о Майе. Откуда у близнецов такая навязчивая идея розыгрыша тех, кого вы называете стервами?
Перехватив снова ставший изучающим взгляд подруги, - Аллоиса заметно смутилась. - Извини, наверно я снова лезу не в свое дело.
- Вообще-то да. - Серьезно кивнула Иллис. - Но, наверно, тебе и об этом стоит знать. За пределы доверенных лиц эта история не пошла. Помнишь наше срочное возвращение на выпускные?
- Еще бы! Все были уверены, что вам экзамены сдавать не требуется. Вы же все тесты еще за год до выпуска прошли. Тогда ведь про Майю мало кто подозревал, ну, что она правящая. Но все равно. Ведь именно из-за нее ввели собеседование и персональные экзамены. В школе уж больно сильно подозревали, что система тестов начала давать сбой.
Девушки улыбнулись, вспоминая забавные моменты из школьной жизни.
- Ну, так вот. - Вернулась к теме разговора Иллис. - Истинная причина была в другом. У близнецов тогда произошел первый приступ синдрома правящих. Индерский был убежден,что это произойдет на месяц позже. Потому мы с Майей с чистой совестью отправились в поездки по провинциям. А тут внезапная атака и никакой возможности для нас сразу вернуться.
- Но ведь во дворце оставались ученицы Альтер. - Недоуменно заметила Аллоиса.
- Это сейчас уже есть мастера и даже подмастерья, работающие с уровнем правящих. А тогда только две первые ученицы Майи приступали к нему. - Возразила Иллис. - А уж с детьми, да еще с первым приступом, когда нельзя не то, что нащупать новообразования, но даже предположить первые реакции, серьезно работать могла только Майя. К тому же у братишек одновременно с переходом активизировалась способность к адаптации. Общая блокада практически сразу перестала действовать. Полчаса, а то и меньше. И это с самого первого раза. С одним пациентом Линара с Аритой, наверно, справились бы, хотя бы на какое-то время. Но приступ начался одновременно у обоих близнецов. Девчонки сделали все, что могли и выложились полностью. Но этого оказалось недостаточно. Мы с Майей до дворца добирались почти восемь часов. И последние два из них блокада Альтер перестала действовать. Арита выключилась, почти сгорела. Линаре удавалось отключить нервную систему на пару минут, чтобы хоть передышку дать.
- Это же кошмар!
- Это трудно представить неизмененному. - Кивнула Иллис. - Индерский пытался использовать что-то из своих средств. Но для полноценной разработки ему нужны данные по синдрому. А это минимум сутки. И использовать лекарства рискованно. Они, как оказалось, влияют не только на способности, но и на способность к деторождению в будущем. Поэтому сейчас стараются не глушить анаболиками
Иллис посмотрела на сидящую с расширившимися глазами одноклассницу и неохотно продолжила:
- В общем, представь. Тебя бьет судорога, выворачивает все кости. Да так, что врачи крепко привязывают к столу, чтобы ты ничего себе не повредил. Все кругом суетятся, но ничем толком не могут помочь. А тут прибегает Майя. Три минуты и все. Полный покой с предложением отдохнуть и поспать, пока она занимается с братом.
- Представляю. - С сочувствием протянула Аллоиса. - Я бы наверно от нее не отходила на их месте. Слышала, что у Альтер, работающих с детьми, в первые часы после приступа это сплошная проблема. Дети не желают отпускать мастеров.
- Здесь было то же самое. - Иллис даже рассмеялась, вспоминая давние события.
- Они сбежали от нянь ночью. Нашли их быстро и спящими у нас в гостиной. Если бы не Барик с Румми, наверное, пробрались бы и в кровать. По крайней мере они пытались. Сначала к Майе, а потом ко мне. Но котяры сами заняли постель и отказались им уступать и не позволили остаться в спальнях. Потому они отступили в гостиную. Там их и нашли на диване, спящими под одним покрывалом. А какой скандал они учинили только при намеке вернуться к себе!
- Иллис мечтательно закатила глаза к потолку и рассмеялась.
- И как же их уговорили?
- Никак. Пришлось дежурной служанке опять освобождать комнату. Малыши даже в восторг пришли от того, что будут спать там, где раньше жила Майя. К себе они вернулись только когда приступ совсем прошел. Но с тех пор слово Майи для близнецов- закон.
- Я так понимаю, что потом они узнали о Мегере и ее стервах. - Заключила Аллоиса.
- О них они знали давно. - Возразила Иллис. - Майю-то они и раньше воспринимали как старшую сестру. Потом не особо привечали этих девушек. Просто после этого случая им пришла мысль, что у Майи может испортиться настроение.
Как-то они оказались свидетелями разговора, в котором упомянули Нару Верлинскую. Ты не знаешь ,наверно. Эта девушка в свое время повторно повредила Майе спину. Она после этого долго лечилась.
- Как повредила? - Озадачилась Аллоиса.
- Плетью. Майя тогда только оправилась от переломов. А я не досмотрела. - Вздохнула Иллис. - Отвлеклась по просьбе отца, а Мегера воспользовалась случаем и допустила расправу. В общем, у Майи тогда из-за этих воспоминаний сильно настроение испортилось. И чтобы не рисковать, решила отложить процедуры с близнецами. А мальчики подслушали и сделали свои выводы. Они ведь не о процедурах даже мечтали. Ради Майкиного массажа они даже между собой спорили, кто первый будет.
- Неужели им все рассказали?
- Нет. Все хуже. - Помрачнела Иллис.- Они затеяли свое собственное расследование. Втайне ото всех собирали слухи и делали свои выводы. Может и делились с Лютиком. Но ведь никто из этих троих не признается. Мы обо всем узнали, когда уже поздно было что-либо скрывать. Слухи, разговоры, они умудрились даже узнать об изгнании Нары. Кстати, решили что принудительное замужество и запрет покидать именье своего мужа слишком маленькое наказание для нее.
- В общем, полное представление о проделках Мегеры, помноженное на детскую непосредственность и абсолютизм. - Понимающе кивнула Аллоиса.
- Лучше не скажешь. - Грустно улыбнулась Иллис. - С тех пор близнецы развернули боевые действия против всех, кто достает Майю. И ведут в этой войне свой собственный счет. Братишки включают в список всех, кто хоть как-то напоминает их кумиру о прошлом. И не забывают добавлять в него новых обидчиков. Ну, а про Мегеру ты все слышала.
- Конечно! О причинах ее переезда из Горного замка даже здесь и сейчас слухи ходят один краше другого. Замок Риндол не самое веселое для нее место.
- Это мягко сказано. - Снова развеселилась Иллис. - Но зато там близнецы не могут ее достать. Если не считать замки, находящиеся в зоне боевых действий. Так что старой карге деваться некуда. Родня уже не желает принимать ее.
- Я так понимаю, что в лице Лютика принцы нашли себе надежного союзника. - Аллоиса осторожно отставила, наконец допитый бокал вина.
- Союзников у них полно. - Возразила принцесса. - Им потакают служанки из Горного замка, бойцы личной пятерки, причем не только Майи, но и Вирта. Кое-кто из приближенных, не буду назвать имен. Если честно ,и мама с отцом не сильно следят за каждым расследованием их проделок. Так, пожурят для вида. Не то, что доставалось в детстве нам с Виртом. А в Лютике они нашли не союзника, а самого настоящего единомышленника. Причем с о-о-чень большим опытом жизни в подполье и побегов из-под стражи.
Аллоиса рассмеялась, представив чему именно мог научить их высочества парень, все детство проведший в подготовке и осуществлении побегов. Но почему-то ей совсем не было жалко жертв младших братьев Иллис. Она с сожалением поднялась. Пора было возвращаться к своим обязанностям.


Содержание
В начало страницы

Глава 5.



По длинным извилистым коридорам дворца мягко скользила большая белая кошка, по шерсти которой то и дело проскальзывали золотистые искры. Румми даже не шёл, а лениво вышагивал, время от времени обмахиваясь длинным хвостом. Служащие жилых этажей дворца давно привыкли к необычному питомцу её высочества. Но все равно старались заранее уступить ему дорогу. К их великому сожалению, шаг Румми, как и любой кошки был почти неслышным. К тому же, наверху в коридорах были постелены ковры. Так что служанки в коридорах невольно вздрагивали, увидев знакомый силуэт, вынырнувший из-за угла. Румми шел неторопливо и целенаправленно вниз. Заранее предупрежденные бойцы караула невольно замирали, стараясь избежать внимания существа, считавшегося самым опасным из порождений Бездны. Ее высочество заверяла, что Румми не будет нападать и вообще, предпочитает оставлять принцессе сомнительное удовольствие разборок с разумными. Но гуляющий без присмотра кот все равно нервировал.
Охрана замка могла припомнить всего несколько инцидентов, когда Румми оставлял хозяйку и спускался вниз без предупреждения. Во всех случаях, оказывалось, что на границе контрольного периметра, во дворе или в подвалах появлялась какая- то мелкая тварь, не замеченная датчиками охранных систем.
Румми равнодушно окинул взглядом источник очередного испуга. Новенький, но запах знакомый. Живёт в той же пещере, что и стоящий рядом с ним охранник. И это точно не то, что он ищет.
Румми презрительно фыркнул. Страх тех, кто жил на его территории и находился под защитой старшей, раздражал. Иногда забавно было попугать кого-то из тех, кто злил старшую прайда. Но сегодня не тот случай. Да и эти замершие самцы никак не тревожили старшую.
Кот ещё раз фыркнул и продолжил свой вальяжный путь вниз.
- Прошёл?
- Да, похоже, он что-то ищет. Может можно связаться с принцессой? - Более опытный караульный с насмешкой покосился на взмокшего напарника. - И было бы неплохо заменить Рисса.
- Я в порядке. - Пробормотал тот.
- Расслабься. Никто не будет в порядке при первой встрече с ниахарой. Тебе ещё повезло, он пока в обычном состоянии. Лично я в первый раз с ним пересекся во дворе, когда он уже атаковал салсуни. Это змея такая, метра в полтора. Тогда еще был пост у ворот, на случай прорывов. Эта тварь и проползла в траве почти, что во двор. Кот ее поджидал за углом, и я его не видел. Частичная трансформация атакующей ниахары это что-то!...
Румми уже не слышал голоса караульных и продолжал свой путь. Он, наконец, определился с направлением и ускорил движение. В сложившейся ситуации его злило уже не отношение окружающих двуногих с их испугами или опаской. Он стремился к источнику эмоций, которых не должно быть на его территории. Кто-то имел наглость устроить охоту прямо на ЕГО территории. Это была самая настоящая наглость, которую следует пресекать. Источником были двуногие. Старшая требует, чтобы разборки с ними проводила она. Ну и ладно. Но ведь найти и пресечь охоту он может? А потом уже пусть старшая и разбирается. Тем более что она сейчас занята общением с прибывшими чужими и отвлекать ее не зачем.
Румми аккуратно пересёк небольшой хозяйственный двор и вышел в открытые ворота. Охранник, замерший около пульта, облегчённо выдохнул.
- Он пошёл наружу. Тварь видимо там.
- Отлично, двор значит чист. Подготовь щиты на всякий случай и продолжай следить. Хотя, если Румми вышел на охоту, вряд ли воротам что угрожает.
- А что принцесса говорит?
- Ничего. Через секретаря передала не мешать охоте. Сама она подойдёт, как освободится.
-Как будто тут очередь из желающих путаться между лап ниахары. - Проворчал напарник по караулу и в которые раз нервно осмотрел свои щиты.
Прорывы одиночных тварей все еще не были редкостью. Даже современная техника не обеспечивала полной защиты. В города регулярно проникали разрозненные твари, когда поодиночке, когда мелкими стаями.

Румми аккуратно прошёл по ровной дороге грузового терминала, расположенного за служебным выходом. Тут стояло несколько фургонов, вокруг и суетились чужие двуногие. Недовольно фыркнув, он изменил окрас. Охотничий режим требовал некоторого внимания. На своей территории он считал нелепым заниматься этим и сильно раздражался. Но почему-то, чужаков меньше пугала пятнистая шкура серого цвета, чем его великолепный белый цвет.
- Ты смотри, сторожевая кошка! Не знал, что в замке их держат.
Один из водителей фургона привлек внимание дворцового приемщика к происходящему. Тот обернулся, глянул Румми, торопливо сделал шаг в сторону и начал настороженно осматриваться.
- Держат. Только совсем немного. Давайте мы отойдем к ящикам и еще раз сверим документы.
- Хорошо - Водитель недоуменно осмотрел проходящего мимо кота. - Интересный экстерьер для сторожевой кошки. Что-то напоминает, только не соображу что. И хвост длинноват
Румми не обращал внимания на пару двуногих, отошедших с его пути. Один из них явно был с его территории и почти не боялся. А то, что насторожился, это правильно. В углу затаилось несколько мелких летающих. Двуногие от их укусов болеют. Но это подождет. А позже Старшая разберется. А чужак был не интересен. Нарушители были где-то впереди.
Он мягко скользнул в пещеру, в которую до этого никогда не заходил. Здесь отчётливо пахло одной из самок, входящей в прайд Старшей. Во время общения с которой Старшая всегда расслаблялась и отдыхала. Странно, эмоции преследующих добычу шли из той же пещерки, что и знакомый запах.
Румми уловил чувство торжества. Он и сам его испытывал, когда наносил успешный удар в конце трудной охоты. Эти наглецы все же опередили его и похитили жертву. Нет, это надо прекращать. Раз Старшая просит не убивать двуногих, он их только задержит, а там пусть сама разбирается. Пришло одобрение от старшей, наконец-то отвлекшейся от своих дел.
А откуда страх и отчаяние у члена ЕГО прайда да еще на ЕГО территории?
Кот осторожно ткнул мордой дверь. Та послушно открылась и предоставила его взору девушку и двух мужчин, именно тех, кого он искал.

Аллоиса с легкой досадой смотрела на очередного представителя снабженцев. Прием продуктов, как и всех хозяйственных поставок во дворец, был в ее ведении. Это было скучно и невыносимо нудно. Новый поставщик не нашел ничего лучше, как прислать с первой партией товара этого смазливого ниэла. Все бы ничего. Но недоделанный барон оказался еще с манерами, граничащими с наглостью. Парень был ненамного старше Лютика, и явно уверен в своей неотразимости.
Сверка документов и привезенной партии затянулась, из-за чего ей пришлось терпеть компанию этих двоих. Барон все время пытался пригласить 'неотразимую управляющую' в город на чашечку кофе или чего- то там еще. Его комплименты, не всегда уместные шутки и назойливость быстро начали раздражать и отвлекать от работы.
Все когда-нибудь заканчивается. Последний из команды приемщиков доложил, что все нормально и исчез за дверью, оставив ее наедине с гостями. Аллоиса с облегчением поставила отметки о приеме товара и вежливо замерла, нетерпеливо ожидая, что гости раскланяются.
- Мы очень рады были познакомиться с Вами. - Парень растянул губы в слащавой улыбке. - От имени фирмы выражаю надежду на дальнейшее сотрудничество и прошу принять этот небольшой буклет. Возможно, вас заинтересует и другие товары.
Аллоиса недоуменно посмотрела на появившуюся в руках хлыща красочно оформленную книжку и автоматически взяла ее в руки. Что-то царапнуло пальцы. Так, что захотелось их отдернуть. Но по руке прошло онемение.

- Очень жаль, что такая красивая девушка не захотела составить нам компанию для выхода в город добровольно. - Внешне хлыщ никак не изменился и продолжал все так же слащаво улыбаться. Но его речь уже звучала по-другому. - Не вздумайте обращаться к браслету, уважаемая Аллоиса.
Девушка замерла неподвижно, вдруг осознавая, что вообще не может самостоятельно пошевелиться.
- Мне думается, вы сейчас пойдете со мной. Охране скажете, что приняли мое приглашение на чашечку кофе в ближайшей забегаловке.
- Что? - Вопрос вырвался с большим усилием и не имел продолжения.
- Вы получили небольшую дозу одного средства. Абсолютно безвредную, не волнуйтесь. Его действие пройдет через два часа и безо всяких последствий.
По тому, как мужчины держались, Аллоиса поняла, что за эти полчаса, в течение которых ее бесил этот хлыщ, ими было хорошо изучено расположение камер и датчиков в кабинете.
- Да кто вы такие и что вам надо от меня? - С трудом преодолела она сопротивление.
- Понятия не имею что от тебя надо заказчику. - Фыркнул парень. - Наша задача доставить тебя к нему.
Молодой человек аккуратно сделал шаг в сторону, начав сближение с девушкой так, как будто обходил угол стола.
Совсем растерявшись, Аллоиса беспомощно наблюдала, как он в несколько шагов приблизился к ней, собираясь взять под руку. Только краем сознания она осознала, что такой маневр на экранах службы охраны не вызовет беспокойства. Внешне парень был весьма любезен и каждым движением выражал свое почтение управляющей дворца и радость от ее согласия. В сознании разливалась полная апатия к происходящему. Появилось желание выполнять полученные приказы. Она даже ощутила, как начала улыбаться в ответ на продолжавшего говорить хлыща.
Где о внутри сознания свербила мысль, что такие эмоции не ее. Что они ей навязаны препаратом, что ей ввели и надо сопротивляться. Но все было тщетно. Она даже не могла самостоятельно пошевелить рукой. В голове нарастала паника и чувство полного бессилия. Теперь она не могла бы воспользоваться браслетом связи при всем своем желании.
- Ну, вот и хорошо. Вы продолжайте улыбаться, и покивайте головой, что согласны. - Продолжал тем временем молодой парень выдавать инструкции. - Пять минут вежливой беседы для ваших надсмотрщиков. А потом мы выходим. - Верп, посмотри коридор, она уже готова пойти с нами.
Второй мужчина послушно вышел, чтобы через минуту вернуться обратно, с каким-то листком бумаги.
- Все нормально. А это, предлог, для возвращения. Типа забыл.
Ее 'кавалер' принял бумагу и сделал вид, что просматривает ее. Потом махнул рукой, засовывая в свою папку и, беззаботно рассмеялся, работая на камеры.
Но смех вдруг осекся. Аллоиса прекрасно понимала парня, столь внезапно обнаружившего в дверях пятнистого кота, с любопытством просунувшего голову в приоткрывшуюся дверь.
- Ты чего, Дин? Испугался обычной сторожевой кошки? - Напарник сам и улыбнулся своей шутке.
- Идиот! Во дворце нет сторожевых кошек. Иначе бы нас предупредили.
- А это тогда кто?
- Ниахара. Они могут менять окраску. И на башку посмотри.
- Да, верно. - Напарник ее похитителя задумчиво осмотрел усевшегося в проеме двери кота.
Румми продолжал с интересом разглядывать всех присутствующих и совершенно игнорировал страстную мольбу девушки, не уходить.
- Чего тогда испугался. Это ниахара принцессы, и она не нападает, если нет угрозы для нее.
- Зато она сидит в дверях. - Хлыщ нервно обернулся к Аллоисе. - Ты, прикажи ей убраться. Ты же подружка принцессы. Значит, он тебя знает.
Аллоиса послушно выполнила приказ. И только после этого смогла тих заметить:
- Ваш помощник прав, кот принадлежит принцессе и подчиняется только ей. Чужие приказы он не исполняет.
- А что он делает здесь? Ее высочества далековато отсюда.
- Он гуляет, где захочет. - Аллоиса с отчаянием пыталась перебороть действие препарата и всем сердцем мысленно взывала к котяре, чтобы тот не уходил.
Кот еще раз внимательно посмотрел по очереди на ее похитителей. Поднялся, с явным удовольствием потянулся, вытянув передние лапы и... лениво обошел кабинет, приблизившись к Аллоисе подлаживаясь под руку.
- Погладь, если он так хочет и пусть идет отсюда. Потребовал хлыщ
Аллоиса против воли погрузила пальцы в прижатую гриву Румми. Пожалуй, она была в числе не многих, кто мог вот так спокойно сделать это, не опасаясь яда кота. Даже из числа допущенных лиц, без прямого контроля Иллис к нему рисковали прикасаться только близнецы и Лютик.
Котяра громко заворчал, отзываясь на ласку. Пятнистая шкурка была мягкой и слегка влажной. И только когда кончики пальцев стали влажными, девушка вдруг вспомнила разговор Лютика с принцами близнецами. Он тогда рассказывал им, что ниахары очень неохотно меняют окраску, исключительно на время ведущейся охоты. Но уже в момент атаки они возвращают себе белый цвет. Еще смену окраса могла потребовать Старшая по ментальной связи. Но Иллис поправила Лютика тогда, что ниахарам это очень не нравится и в обычной обстановке приходится постоянно контролировать эту их способность.
А еще Иллис как то оговорилась, что шерсть на загривке всегда сухая и ее увлажнение это первый признак готовности перейти в боевую трансформацию....
Аллоиса не могла воспротивиться приказу и продолжала уговаривать кота уйти. Но отчаяние вдруг сменилось надеждой. Румми в кабинете появился явно не случайно. И ему очень не нравились эти посетители.
Кот еще раз потянулся.
- Теперь прикажи ему уйти. - Повторил требование парень.
Аллоиса покорно выполнила приказ.
Румми поверну голову и с какой-то иронией осмотрел обоих мужчин.
- Уходим. - Подал голос второй. Он уже явно был встревожено.
- Идем. - Парень попытался подхватить девушку под локоток и сделал шаг на выход.
Румми даже не шелохнулся. Аллоиса словно в замедленном кино проследила, как его хвост с ленцой пролетел над головой и уже сформированный костяной наконечник с глухим стуком ударил похитителя по запястью. Потом хвост уже по короткой дуге пришелся в грудь хлыщу. Пока тот отлетал к стене, кот прыжком сократил дистанцию и нанес дар лапой в бок второму. Когти Румми убрал. Старшая, что уже подходила к входу в эту пешерку, может оказаться недовольной. Но против защиты лап она ничего не говорила.
Румми с интересом проследил за полетом второго тела, и замер перед попытавшимся было подняться хлыщом.
Несколько долгих секунд они смотрели друг на друга. Аллоиса очень надеялась, что Румми убьет ее обидчика. Но тот поступил иначе.
Длинный хвост, снова ставший мягким и пушистым, прошелестел по кругу, и самым кончиком коснулся щеки парня.
Звук оказался громким, как от пощечины. Голова молодого человека мотнулась в сторону.
Парень отшатнулся и с грохотом опрокинул стул, стоявший около стены, и осел на пол.
Аллоиса была уверена, что фырканье Румми было презрительным, ей даже показалось, что кончик хвоста после удара брезгливо дернулся, как будто стряхивая налипшую грязь.
- Ну и что тут происходи?
В дверях появился силуэт Иллис. Ее тройка бойцов проскользнула вперед, торопливо перехватывая неудавшихся похитителей. А в дверях уже маячили бойцы из охраны замка.
- Аллоиса, поясни?
Подчиняясь прямому приказу и все так же апатично глядя перед собой, та ровным тоном коротко доложила о происшествии. Иллис замерла перед подругой, тревожно всматриваясь ей в глаза.
- Врача. По телепорту. - Короткая команда немного припоздала. Риттл уже делал вызов. Его напарник уже осторожно поднимал с пола злополучный буклет.

Начальник дворцовой стражи раздосадовано проследил, как извлекается из корешка тонкая иголка.
- Переговорю с оператором. Даже если не заметили яд, надо было обратить внимание на странности в поведении леди управляющей.
- Он-то как раз заметил. - Возразил Риттл. - Засомневался, что Аллоиса столь быстро изменила свое мнение.

Иллис не слушала возникший спор и с беспокойством смотрела на подругу пока вызванный врач ее осматривал.
- Это действительно ринакис. - Вздохнул, наконец, он. - Средство,временно подавляющее волю разумного. Используется скорее как вспомогательное средство, когда клиент должен сохранить разум. Не очень сильное средство, подконтрольный даже сохраняет способность оказывать сопротивление мнемическому воздействию.
- Каковы последствия? - Встревожилась Иллис.
- Никаких. Этот правду сказал. Не беспокойтесь, ваше высочество. Средство действительно безвредно. И его действие закончится через пару часов, может быть чуть больше.
- Значит место, куда ее должны повезти недалеко. - Сделал вывод начальник дворцовой охраны.
- Не обязательно. - Риттл выложил на стол тонкий футляр с тремя иголками, извлеченный из кармана хлыща. - В городе они спокойно могли добавить еще одну дозу.
Офицер внимательно посмотрел на стол. Потом перевел задумчивый взгляд на Аллоису.
- У меня во внутреннем периметре есть девушки со схожим строением тела.
- А еще у нас.- Риттл сделал ударение на последнем слове. - Есть эта гадость и два парня. Румми, ты не мог не портить ему лицо?
Иллис только фыркнула на такое прямое обращение. Кот даже головы не повернул, вальяжно развалившись в ногах принцессы.
- Потерпи, подружка. Всего пара часов. - Обратилась Иллис к Аллоисе.
И невольно спрятала глаза, стараясь не встречаться с взглядом апатичной девушки. Бурная деятельность службы охраны и теней уже не особенно ее волновали. Иллис заботливо повела подружку к выходу.
- Ваше высочество, когда вы подали сигнал, я блокировал коридор. Кроме нас и нескольких бойцов охраны никто не знает, что здесь происходит. Очень вас прошу.
Иллис замерла, не выпуская безвольную руку девушки. Подумав, она повела Аллоису к дивану.
- Ей лучше просто заснуть, ваше величество(высочество?). - Заметил осторожно врач.
За всеми этими маневрами появление женщины в форме внутренней охраны Иллис заметила позже всех. Вообще, она обратила внимание на нее только из-за ощущения чужого пристального взгляда.
Замерев посередине кабинета, незнакомая девушка в форме бойца дворцовой охраны, внимательно наблюдала за ними. Точнее за Аллоисой.
- ... Гримеры сейчас подойдут. - Внушал начальник охраны. - Смотри внимательно. Не только за лицом. Действие этого средства таково, что поводырь управляет не только сознанием подчиненного, но и каждой мышцей, в том числе и на его лице. Если этого не происходит, создается впечатление маски. Обрати внимание на осанку и походку. Ваше высочество, если можно.
Поняв, о чем просит начальник охраны, Иллис с усилием повернулась к подруге.
- Аллоиса, я знаю, что ты все понимаешь. Извини, но тебе надо походить по комнате.
Девушка послушно поднялась и направилась прямо к стене. Потом развернулась.
- Заметь, боец, различия в походке почти не заметны. Но Аллоиса начала слегка сутулиться, плечи поникли. Единый! Лейтенант, вы можете сутулиться, а наклоняться?

Офицер с досадой поморщился. Подготовка бойцов дворцовой охраны предполагала постоянный контроль за их выправкой. И въевшаяся со времен начального обучения привычка заметно мешала. Но девушка послушно старалась выполнять все, что говорил командир. Получалось плохо. Странный урок был нарушен только с появлением гримера.
- Прибью того, кто придумал этот препарат. - Пообещала она, опускаясь на выставленный стул. - Так сутулиться невозможно.
- Не удастся, изобретатель препарата уже скончался. - Заметил доктор, с интересом наблюдая за процедурой преображения офицера в героиню неудачного покушения.-
Спустя каких-то полчаса, по улице от дворца шел молодой человек, увлеченно втолковывающий что-то внимающей ему девушке. Те, кто знал управляющую замка в лицо, с удивлением оборачивались вслед странной паре. Но девушка казалось, была увлечена исключительно беседой с красивым молодым человеком. Та постоянно улыбалась, держала его под руку и даже иногда смеялась, отвечая, по-видимому, на его шутки.
- Заходи. - Вполголоса отдала она команду. - И не забудь про любезность. Что ты там должен сделать?
Парень послушно распахнул дверь и галантно придержал спутницу под локоток. Следом за парочкой в кафе прошел еще один мужчина. Он, не задумываясь, устроился за столиком с противоположной стороны. Операция по прослеживанию цепочки похитителей началась.
Иллис нервно сжала кулаки, наблюдая за всем через браслет Аллоисы, который не мог вызвать беспокойства у преступников. У бойцов скрытого наблюдения отобрали даже их. Действовать они начнут по визуальному сигналу офицера.
От наблюдения за ходом операции Иллис отвлекалась только на мирно спящую на диване девушку.
- Не беспокойся, выйдем мы на них. - Усмехнулся Риттл. - А задумка ничего была. Из хозяйственного сектора ее действительно могли увести без особых проблем. И удар сразу по двум направлениям. Тебя ведь тоже бы задело.
- Думаешь, через нее в первую очередь пытались достать Лютика?
- А кого еще? - Риттл только пожал плечами. - Аллоиса конечно твоя подруга и личная помощница. Но знаешь, в качестве управляющей, она сильно уступает многим своих коллегам. Не ее это. Если кому и мешает, то не сильно. Уж поставщики и разного рода просители как-то не тянут на столь сложно разработанную операцию и связанные с нею риски.
Риттл вздохнул, протирая ладонями лицо. Он старался не отводить глаз от экрана. Но это не мешало ему разговаривать с правящей. Он давно уже привык, что им нужна любая информация, даже такие вот первичные впечатления и рассуждения. Никогда не знаешь, что заставит работать их способности.
- А вот Лютик уже столько времени с нею. И признаков того, что они разойдутся, пока не наблюдается. Скорее всего, похищением хотели повлиять на него. Не слишком сильно. Только чтобы отвел глаза от чего-то, что уже попало в его поле зрения. Уж очень зверствует парень при виде рабовладельцев. О сенти я уже помалкиваю.
- Значит, Лютик действует в правильном направлении. - Сделала очевидный вывод Иллис.
- Да, только через Аллоису можно было и тебе насолить. Да и по ее семье рикошетом задеть. А это уже выход на императора. Эту версию, кстати, тоже нельзя сбрасывать со счетов.
Иллис еще раз покосилась на спящую девушку и сосредоточилась на происходящем в кафе. А там их обработанный похититель послушно прикладывал имитацию иглы к руке девушки под бдительным взглядом подсевшего человека.
- Надо было браслет все-таки оставить. - Подсевший недовольно покосился на спутника жертвы похищения.
- Ее отслеживают по маяку. На выходе сделали замечание. Пришлось вернуться и забрать. - Парень без запинки выложил заранее заготовленную фразу. Его собеседник так и не обратил внимания на буквально приклеенную улыбку, или решил, что это игра по сценарию ловеласа. Тем боле, что парень продолжал все время смотреть на свою спутницу.
Девушка сидела неподвижно, пытаясь имитировать апатичное поведение человека, не получившего конкретных приказов.
- Хорошо. Тебе надо возвращаться к своему напарнику. Так что поспеши. А заодно и браслет забери. Выкинешь его где-нибудь по пути. Лучше закрепить на проезжающем грузовике. Отдай браслет.
Последнее прозвучало как приказ, обращенный прямо к девушке. Та послушно подняла руку и стянула побрякушку. Ее новый хозяин придирчиво посмотрел на экран приборчика, зажатого в кулаке, и удовлетворенно хмыкнул.
- Отлично. А теперь, герцогиня, мы прогуляемся. Возьми меня под руку.
Аллоиса даже не вспомнила о неудачливом похитителе, послушно вышедшем , подчиняясь приказу нового объекта наблюдения. До этого момента сценарий был известен, со слов хлыща. Она знала, что через перекресток к нему подойдет второй похититель, имевший вполне конкретный приказ. И еще через квартал они сядут в машину с двумя бойцами теней, под чьим руководством и уедут в неизвестном? известном ?направлении.
Начальник теней решил не рисковать и заставил исполнителей проследовать по всем предписанным им маршрутам до места их обычной стоянки. Они даже сняли комнаты в гостинице, где всегда отдыхали.
А Иллис сосредоточенно следила за передвижением девушки- офицера. Теперь это делалось через уличные камеры. Прикрывающие девушку тени двигались по соседним улицам.
За полчаса лже- Аллоиса еще дважды сменила сопровождающего, успела переодеться в дешевую одежду, что ей принесли в очередной забегаловке и даже несколько раз поменять транспорт.
- Хорошо подготовились. Твари. - Пробормотал Риттл. - После первого кафе и без браслета мы б ее не смогли вычислить. Траектория уже несколько раз пересеклась. Петляют. Даже электронные ищейки не смогли бы ее засечь. Слишком большой сектор с близкими показателями.
Иллис бросила взгляд на карту, где действительно расплывалось аморфное облако биоданных девушки. Система поиска была все еще далека от совершенства. Громоздкие аппараты со времен их использования во время ловли Майи стали вполне мобильными и помещались в небольшой чемодан. Но вот точность определения местоположения объекта оставалась не на высоте. Самое большее- направление. Использовать эту систему на открытом пространстве все еще получалось с трудом. Но тени не сдавались. Еще до катаклизма Кир разослал новое оборудование по своим подразделениям с требованием отработать методику работы. В этой операции оборудование тоже давало сбой.
- Я думаю, они не собираются выходить за пределы уже очерченного круга. - Сделала вывод Иллис. - Все перемещения имеют целью закрыть площадь ее биометками, чтобы нельзя было отследить. Потом попытаются уйти или в помещение, или в герметичную машину. Типа тех, что ...
- Типа тех, что использовала ее высочество Майя. - Кивнул начальник провинциального отделения теней.
Иллис только хмыкнула, перехватив несколько удивленный взгляд присутствующего тут начальника охраны. До него эта информация, похоже, не доходила.
- Надо их поторопить. - Решила она. - А то они долго могут так бегать. Еще действительно вколют чего-нибудь девушке.
- У нее антидот. Но вы правы, неплохо, чтобы организаторы занервничали. Только вот как это сделать?
- По их легенде, Аллоиса все это время гуляет с тем парнем. Мне представляется, что пора бы обнаружить браслетик. Риттл, давай ты по моему поручению съездишь к машине, на которую его закрепили, и обнаружишь пропажу. - Предложила Иллис. - И сразу по зарытой связи объявляй тревогу.
- Вы подозреваете кого-то из персонала дворца? - Вскинулся начальник охраны. - Точнее, среди охраны. Ведь закрытая связь доступна и им.
- Не исключено. - Иллис поморщилась. - Пока можно с уверенностью сказать, что среди допущенных к операции людей утечки не произошло. А с остальными надо работать. И вообще, лорд-мастер, - Обернулась она к начальнику теней. - Ведь особенности и недостатки биоулавливателей относятся к закрытой информации.
- Даже их количество в провинции. - Помрачнел тот. - О недостатках и вовсе знает весьма узкий круг лиц.
- Значит, утечка и в вашем ведомстве существует. Все же придется вызывать Лютика с его бойцами. - Вздохнула Иллис. - Его отряд будет нелишним во дворце в ближайшие дни.

Содержание
В начало страницы

Глава 6.



Иллис только покосилась на тихо ругающегося лорд-мастера теней. Тот осекся и смущённо развел руками. Впрочем, она его и не винила. Появление среди очередных встречающих слуги из влиятельного дома герцогов Ладорви, одного из влиятельнейших родов, было несколько неожиданным для всех присутствующих. Герцог Алин Ладорви входил в местный совет традиций, а его многочисленные родственники занимали далеко не самые низкие посты в правительстве провинции. И до сих пор этот род считался не уличенным (не заподозренным) в связях с криминалом.
- Не пойму, чего не хватает таким людям. Это же глупо-так подставляться - Зло бросил ниэл Занади. Будучи лордом-начальником дворцовой охраны, он имел удовольствие личного ежедневного общения с герцогом.
- Это только слуга. Возможно, герцога самого пытаются подставить. - Предположил лорд-мастер. Впрочем, безо всякой надежды в голосе.
Иллис отвлеклась на движение сбоку и перестала следить за разговором.
Проснувшаяся, наконец, подруга села на диване и, охнув, судорожно схватилась за голову. Рядом сразу засуетился врач, поджидавший этот момент.
- Ваше сиятельство, вам не стоит делать резких движений.
- Я и не делаю. Единый! Что с моей головой? Ниэл Мардикс, вы же утверждали, что не будет никаких последствий.
Аллоиса перевела страдальческий взгляд на Иллис.
- Для здоровья, уважаемая Аллоиса. Человеческий организм действительно способен справиться с препаратом и ликвидировать все последствия. Но это не исключает болезненной реакции и слабости у вас во время этой самой ликвидации. Это что-то вроде сильнейшего похмельного синдрома.
Ниэл Мардикс торопливо ввел несколько уколов в плечо девушки.

- Напомните мне об этом, когда я соберусь пить вино. - Снова схватилась за голову Аллоиса. - Неужели ничего нельзя сделать? Голова как будто разрывается на части.
- Ваш организм сам справится. Головную боль я сниму, но слабость и апатия останутся. Возможен даже слабый озноб. Мой совет - это сон. Отложить все дела и спать.
- Тебя сейчас отведут в мои покои. - Вмешалась Иллис. - Заберешься в мою спальню и ляжешь под электросон.
- У меня есть свои покои. - возразила Аллоиса. - И электросон в них тоже есть.
- Только твои покои не так хорошо охраняются. - Иллис осторожно коснулась руки стонущей девушки. Не спорь. Просто сделай, как я сказала. Пожалуйста.
- Да я ни с кем не спорю. - Аллоиса со стоном поднялась с дивана и побрела к выходу. - Только дайте спокойно отключиться.
Иллис торопливо вызвала служанку своих покоев, отдавая распоряжения.
- Вас надо провести под маской. - Забеспокоился лорд-мастер теней. - Операция еще не завершена. Если вас узнают в коридорах, это может угрожать лейтенанту Рални.
Один из бойцов торопливо протянул полоску, вызвавшую у Аллоисы неприятные воспоминания об ошейнике, в котором щеголяла Майя в первый год их знакомства. Вздохнув, она послушно позволила нацепить на себя голографическую маску.
У Иллис изменившееся лицо подруги вызвало совсем другие ассоциации и даже некоторое сожаление по временам, когда двум Бешеным Кошкам приходилось на деле доказывать свое право быть среди наемников. Эту легенду все же сохранили. Две наемницы получили очень выгодный контракт и убыли в удаленную провинцию на неопределенный срок. Замерший в ногах Румми заинтересованно повернул голову, провожая девушку. Но с чем именно связано улучшение настроения старшей не смог определить.

Очередная комнатка в неизвестном доме, закрытые окна и, как всегда, не более трёх разумных, один из которых её сопровождающий. Алниа Рални за пару часов постоянного брожения по улицам родного города сумела их изучить лучше, чем за всю свою жизнь. Постоянная ходьба, смена сопровождения и даже пару раз полного переодевания сильно утомило. Но сейчас её все больше волновало время. Похитители все время помнили, что введенный ей препарат имеет ограничения по срокам. Каждый раз, передавая ее новому сопровождающему, эта тема всплывала в виде одной напоминающей фразы. И это очень сильно ее беспокоило. Рядом больше не будет прирученного преступника. По сути, вся эта операция рассчитывалась на те самые два три часа, что действовал препарат. Целью спонтанно возникшего плана было выявить как можно большее количество исполнителей, вовлеченных в похищение. И никто, в том числе лорд-мастер даже не рассчитывали обнаружить заказчика.
В этот раз среди встречающих снова была женщина. По опыту прошлых раз Алниа уже знала, что за этим последует. Приказ полностью переодеться не стал для нее неожиданностью. Делать это приходилось за ширмой, под наблюдением женщины. Зато можно было слышать разговор мужчин, ничуть не заботящихся о свидетеле.
-Я слышал, после этой дряни долго отходят. - Озаботился кандидат в новые спутники. - Не хотелось бы потерять над нею контроль где-то на маршруте.
- Контроль должен будет продержаться ещё с час. - Возразил сдающий ее парень. Он даже не скрывал облегчения, что избавился от неё. - Тебе проще, чем мне. Всего и надо, что довести до глайдера. А в лесу пусть хоть вся исстрадается.
- Я бы все-таки добавил. - Не согласился новый голос.
Алниа все так же механической походкой вышла из-за ширмы, следуя за женщиной. Лихорадочные размышления ни к чему хорошему не привели.
- У меня запасной дозы нет. - Бывший сопровождающий довольно развел руками и развернулся к выходу, не забыв прихватить из рук женщины сверток с одеждой.- Все, мне пора.
Алниа все еще напряженно думала. Похитители или их хозяева слишком затянули с подстраховкой и запутыванием следов. Особенно учитывая, что они не обеспечили исполнителей запасной дозой препарата. Намеренно или нет, но её вывели на пределы срока действия препарата без шансов повторного ввода. Похоже, это была дополнительная проверка. А вот сможет ли она достоверно сыграть начало отходняка, она была не уверена. Если поведение под действием препарата она копировала с оригинала, то есть с самой Аллоисы, то обо всем остальном, что могло произойти после прекращения его действия, доктор рассказал вкратце и в общих чертах. Так, на всякий случай.
Алниа осторожно нагнула голову и сбилась с шага по пути на выход. Начиналась новая игра. Только теперь уже на очень зыбкой почве импровизации.
- Веди себя спокойно и не дергайся. - Тут же последовал приказ. - Я знаю, что голова болит. Потерпишь и не подашь вида.
Алниа выпрямилась, скрывая удовлетворение. Если организаторы и хотели лишний раз подстраховаться, то исполнителей в свои планы не посвятили. И, похоже, они тоже не имели представления, как должен вести себя человек после окончания воздействия препарата.
Её быстро повели по пустынным коридорам здания до лифта, а потом на крышу. Замирая на заднем сидении глайдера, Алниа мрачно подумала, что светлые мечты командования на недалекость заказчиков рухнули в темную Бездну. Начинался столь нежеланный этап операции, насчет которого у нее было только несколько общих указаний. Она оставалась без прикрытия и должна была сама принимать решение о её прекращении. За себя особой опаски не было. Если первые сопровождающие явно были из числа бандитов, то эти двое не могли представлять для подготовленного бойца серьезной угрозы. Они даже оружие толком спрятать под одеждой не смогли.
Скорее всего, её, наконец-то, везут в место, где планируют какое-то время держать взаперти. Самое большее, что она ещё сможет узнать - это конечный пункт своего путешествия и пару новых лиц из числа рядовых исполнителей. Может быть рангом повыше. Лорд-мастер теней особенно настаивал на том, что на этом надо закончить. Рано или поздно подмену все равно распознают.
Машина плавно скользнула над крышами и направилась в сторону морского побережья. Направление и столь короткий перелет даже удивил. Она думала, что похитители предпочтут организовать ее тюрьму как можно дальше от города. Может быть, даже на другой стороне континента. Но, по-видимому, ошиблась. Полёт завершился на опушке густого леса, на границе родовых земель герцога Ладорви. О чем недвусмысленно вещала информационная табличка на стоянке глайдеров.
- Выходи. Дальше пойдёшь пешком. - Приказала женщина.
Ррр
Алниа пересекла площадку и послушно ступила на траву, как могла, имитируя ослабление действия препарата. Она очень надеялась на то, что делает это правильно. На ее счастье сопровождающие не особенно присматривались и спешили уйти с открытого пространства.
Ухоженная и прямая как стрела дорожка, видимо, вела к хозяйским постройкам, скрытым среди деревьев. Но туда ее не повели. Дорожка быстро сменилась утоптанной тропинкой, запетлявшей среди деревьев. Её заставили ещё несколько раз сменить направление. Так, что она почти запуталась.
- Мне кажется, она выходит из-под контроля. - Озабоченно заговорила следующая позади женщина. - Такое ощущение, что она притворяется.
- Ничего, доктор сказал, что такой отходняк имитировать невозможно. Да и недалеко осталось. Дойдем до охотничьего домика, а там в подвале пусть притворяется сколько влезет.
Алниа не без иронии отметила, как идущая сзади женщина достала оружие. Обычный огнестрел. Она была уверена, что уж с этими двумя она справится. Но брошенная фраза о скором домике могла быть и очередной проверкой ее состояния.
Где-то сбоку раздалось тихое стрекотание. Ему ответили с другой стороны тропинки и даже сверху. Алниа увидела, как перед замершим сопровождающим материализовалась сиркха. Перебирая парой лап, расположенных почти под самой головой, она вытянула из травы своё мягкое тело для всеобщего рассмотрения и замерла, приподняв голову и плечи в атакующей стойке.
Со своим узким до метра длиной телом, волочащимся за двумя кривыми лапками по земле, её можно было посчитать неуклюжей и медлительной. Сомнение у зрителя, впервые увидевшего тварь, могли вызывать только две гигантские клешни, растущие почти из тех же плеч, что и толкающие ноги и мелкие зубки в пасти, явно не приспособленные к растительной пище. Плоская морда карикатурно напоминала человеческое лицо с сильно вдавленным носом. Только оно не выражало никаких эмоций и было покрыто тонкой чешуей.
Сиркхи были стайными хищниками, действующими из засады. И их видимая неуклюжесть и медлительность многим стоила жизни.
Её спутники обеспокоенно закрутили головами. Они слышали шелест листьев. И даже могли видеть вздрагивающие стебли травы. Но, похоже, еще не оценили опасность.
Алниа не стала медлить, когда стрекот первой сиркхи изменился. Пусть она из дворцовой охраны. Но этот вид тварей был в провинции одним из наиболее распространённых. Их во множестве извергало сразу несколько Расколов. В том числе и тот, что располагался рядом с городом. Так что, пока не зачистили все городские окрестности, придворцовый парк был местом регулярных встреч с этими тварями. По крайней мере, в той части, что не закрывалась щитами.
Она легко ушла с линии атаки. Твари умели быстро перемещаться. Но две толчковые лапы и волочащееся тело не позволяли им быстро менять направление. Она ещё добавила носком по слишком близко скользнувшему брюшку. Её спутники не обладали достаточной реакцией и, похоже, даже растерялись. Она уже давно отметила, что эти двое вели себя как хорошо вышколенные слуги, если и имевшие дело с воинской подготовкой, то очень давно.
Вопль женщины и ругань парня только подтвердили это впечатление. Парень вместо того, чтобы достать оружие, попытался сначала стряхнуть сиркху, впившуюся ему в бедро. Когда это не удалось, он вцепился в нее руками и попытался оторвать. Он продолжал это делать, даже уже лежа на траве.
Алниа без особых сожалений отобрала огнестрел из рук падающей женщины, не дав той сделать ни одного выстрела. И поспешно отпрыгнула, уворачиваясь от клешней еще одной сиркхи.
- Тебе это уже ни к чему. - Любезно сообщила она похитительнице. - Уже слишком поздно.
Женщина судорожно попыталась обеими руками оторвать тварь, добравшуюся до ее живота. Крик боли оборвался, когда две клешни вошли живот рядом с зубастой пастью. Женщина мешком упала на землю.
Жалости к погибающим спутникам она не испытывала. Сиркхи в своей охоте были чем-то сродни бульдожкам. Добравшись до жертвы, они уже не разжимали зубов и своих клешней, пока тело не преставало биться. Так что о тех из тварей, которые добрались до мяса, можно было не беспокоиться. А на оставшихся поблизости и уже начавших повторную атаку хватило и одной обоймы. Еще несколько особей со стрекотом отступили в траву и там затихли.
Не глядя на погибшую, она подхватила валяющийся под деревом сук и развернулась к продолжавшему бороться парню. Не смотря на отсутствие опыта, тот все же сумел не дать добраться до живота или спины. Ему даже удалось оборвать тело одной твари, клешни которой продолжали торчать из мышц бедра. Но это была всего лишь одна из трех, добравшихся до его ног.
- Замри. - Резко приказала Алниа.
Ловко орудуя сучковатой палкой, она с треском разбила голову одной и смахнула вторую. И только после этого подобрала выпавшее из-под рубашки парня оружие с целенькой обоймой.
- Ты не герцогиня. -Выдал молодой человек, страдальчески моршась и безуспешно пытаясь остановить кровь.
- Нет. Я боец охраны дворца. - Усмехнулась Алниа, без эмоций окидывая взглядом окровавленное тело, даже не делая попытки помочь раненному. - Выстрелы были хорошо слышны. Да и ваши крики тоже. Почему нет помощи?
- Здесь нет щитов и все эвакуированы. - Угрюмо пояснил парень. - Даже автоматика отключена. Поэтому мы тебя сюда и вели.
- Может, скажешь куда направлялись? - Поинтересовалась девушка.
Парень с трудом перевел взгляд на свою напарницу. Ее тело уже не подавало признаков жизни. И особо нетерпеливые твари уже начали осторожно подбираться, в помощь тем, кто уже начал пришество.
- Ты дашь им её съесть?
- У вас слишком мало патронов. - Алниа тоже покосилась в сторону неприятного зрелища. - Я не знаю, сколько этих тварей в траве. А дубиной их можно оторвать от тебя, но никак не время атаки. Так что извини, я дам им съесть не только ее, но и тебя.
- Лучше добей меня тогда. - Парень с ужасом смотрел на происходящее.
- Нет. Мне нужно освободиться как можно естественнее, чтобы твои хозяева ничего не заподозрили. Так что подыхать ты будешь долго и, героически отстреливаясь от стаи тварей. Сиркхи не караулят свою добычу и сразу уходят, как наедятся. Так что я, так и быть, потом воспользуюсь вашим браслетом связи.
Алниа продемонстрировала снятый с трупа женщины браслет и направилась к ближайшему дереву.
- Все равно будет вопрос, как ты уцелела? - Попытался возразить обреченный.
- Не возникнет. - Фыркнула та. - Её сиятельство присутствовала при зачистках в парке. Особенно когда принцесса приводила Ниахару. Так что она отлично знает, что сиркхи не умеют ни прыгать, ни лазать по деревьям. Так что тут все будет нормально.
Алниа ловко забралась на нижние ветки раскидистого дерева и с максимально возможным удобством расположилась на них.
- Сволочь! - Простонал парень.
- Не без этого. - Согласилась та и отвернулась.
Смотреть на реализацию своего плана очень не хотелось. Она даже попыталась закрыть уши. Но это слабо помогло.
Только спустя час, когда на тропинке остались разорванные тела, она включила браслет связи.

Лорд-мастер теней даже не поморщился, пока осматривал место трагедии. После он удовлетворённо выслушал краткий доклад девушки, продолжавшей играть роль жертвы, теперь уже напуганной герцогини, страдающей головной болью и слабостью. Для этого прямо сюда был доставлен и доктор Мардикс. Он старательно изображал попытки облегчить участь пациентки и вполголоса пояснял, какие именно должны быть симптомы для возможных наблюдателей.
- Хорошего ты бойца нам порекомендовал. - Заметил лорд-мастер начальнику дворцовой охраны, как только они вернулись в глайдер.
- Не отдам. - Тут же заявил тот.
- Да я и не настаиваю.
- Нэрэни, поимей совесть! Ты вытаскиваешь у меня всякого перспективного офицера.
- Да я не настаиваю. Но какова девчонка! Какое хладнокровие! Ты обратил внимание, как все правильно рассчитала.
- Обратил. - Сердито пробурчал Занади. - Только все равно не отдам.

Иллис выслушала доклад о первых итогах операции у себя в кабинете. Аллоиса крепко спала под электросном. Возвращение Алнии Рални завершало период глубокой конспирации. Девушка еще прошла в покои и на глазах служанок добрела до дверей в спальню принцессы, где ее уже встречала доверенная служанка, присматривающая за спящей Аллоисой. И отсюда Алния прошла в кабинет, принцессы уже в своей форме.
- Если все сыграно правильно, противник уверен, что остается вне подозрений. - Иллис задумчиво прикрыла глаза и пыталась просчитать дальнейшие действия.
- Да, ваше высочество. - Лорд-мастер теней слегка поклонился. - Надеюсь, что своими действиями герцог Ладорви даст нам необходимые доказательства.
- По мне, так все слишком явно указывает на Алина. - Остановила Иллис офицера. - Сомнений нет, кто-то из его рода замешан в похищении. Иначе бы тут не появился их слуга и охотничий домик. Но больно уж явно все указывает на главу рода.
- Но у него есть свои интересы в том, чтобы сместить ниэла Лютимира. Хотя род Ладорви и не замечен в связях с работорговцами, но от действий отряда непримиримых пострадали некоторые их пограничные владения.
- Указ о запрете рабства касается всех подданных Арден. - Иллис раздраженно дернула плечом. - Даже баронов пограничных земель. А они даже не удосужились своих рабов поставить в известность об освобождении.
- Это так, ваше высочество. Но эти баронства были достаточно прибыльными. И герцог понес большие убытки.
- Тем не менее, что-то тут не сходится. Я одобряю вашу операцию. Но требую максимально ограничить круг допущенных к ней лиц. Вы куда?
Иллис недоуменно уставилась на поднявшуюся девушку.
- Со всем уважением, ваше высочество, я лейтенант дворцовой охраны и не имею необходимого допуска.
- Теперь имеете. - Иллис даже не улыбнулась, глядя на нее. - Понятно, что ваше участие в оперативной работе закончено. Но офицеры личной охраны должны быть в курсе предстоящей операции. К тому же, вам необходимо проконсультировать Аллоису после ее пробуждения. Лучше всего, если вы заодно и подстрахуете ее в качестве личной охраны.
- Это логично. - Кивнул лорд-мастер, стараясь не смотреть в сторону возмущенного Занади. - Вы уже связались с лейтенантом Лютимиром?
- Он сейчас вне зоны связи. - Иллис грустно покачала головой. - По возвращению из Бездны его ждут на редкость неприятные новости.

Принцип поиска проходов в потерянные миры мало чем отличался от игры в угадайку. Что сильно раздражало командира небольшого отряда, состоящего из двух пятерок охотников и наемников. Отряд, когда крадучись, а если не повезет, то и с боями, проходил в Бездне до очередного Раскола, еще не отмеченного на карте Объединенных миров. Куда и в какой мир он ведет, понять можно было, только пройдя на ту сторону. Достоверных научных данных хватало только на то, чтобы определить, что там благоприятный для жизни мир. Но даже здесь случались ошибки. Отряд уже несколько раз попадал вместо нормального мира, в очередную Бездну.
Тем не менее, они продолжали упорные поиски. Лютимир знал, что такие же отряды организованы и в других провинциях. Их задачей было изучение миров Бездны, порождающих волны тварей и сбор информации для ученых. У Лютика задача стояла шире. Он пытался нащупать ту цепочку Расколов, через которые все еще поддерживается связь между ниахарами сестры и принцессы Иллисианы. Пока получалось не очень. Но он не сдавался.
Очередная дымка Раскола была пройдена. Командир пятерки наемников привычно распаковал контейнер высшей напитки и извлек из него браслет. Тот тихо пискнул, выдавая голографическую карту. А через мгновение и их местоположение.
- Вроде уже должен привыкнуть. - Проворчал наемник. - А все равно досадно. Что это за мир такой, Арасхаиаримс.
- Аррах...исим. - Поправил его Лютик. - Провинция империи кашьяти. Причем закрытая для посещений чужими расами.
- Вот же не повезло. Может, уйдем?
- Куда? Спутника по близости не наблюдается. - С досадой проворчал Лютимир.
- Шум на десть ?от светила. Источник вон за теми холмами. - Доложил подбежавший охотник.
Систем оперативной связи их отряду все-таки не хватало. Но в Бездне электроника была бесполезна. Да и не запихнешь все в один маленький контейнер высшей защиты.
Когда Лютимир с командиром наемников подошли к залегшим на вершине бойцам, их взору открылась поразительная картина. Внизу, между холмами находилось селение из нескольких лачуг, собранных из шкур животных. Его атаковала небольшая волна, состоящая из разномастных тварей. Аборигены по всем представлениям не могли ее сдержать своими деревянными копьями и дубинами. Но, тем не менее, это им удавалось. Причина столь отчаянного сопротивления была тут же. В виде хвоста толпы, медленно втягивающегося в зево пещеры расположенной в основании холма.
Защитники уверенно держали оборону. Массивные тела, укрытые слабо поблескивающей в свете местного светила чешуей, были в два раза крупнее человека. Они уверенно орудовали деревянными копьями и метко кидали дротики. По тому, как они легко входили в тела тварей, было понятно, что они оснащены металлическими наконечниками. Тем более удивительным было, что для ближнего боя местные бойцы были вооружены чем-то вроде огромных дубин с шипами. Зато, кроме передних лап, они ловко владели конусовидными хвостами.
Скоротечный бой должен был закончиться гибелью защитников. Это стало понятно после того, как что-то перекрыло вход в пещеру. И этот момент сопровождался неподражаемым воем, видимо выражающим торжество обреченных воинов.
- Поможем? - Поинтересовался Командир наемников. - Хотя не понял, кто это такие? Но ведь хорошо дерутся.
- Не знаю. - Признался Лютимир. - Но помочь, пожалуй, стоит. Да и волна небольшая. Вместе выстоим. Только огнестрельное оружие побережем.
- Да мы им еще и защитников перебьем. - Согласился командир.
Его бойцы торопливо перераспределились, готовясь к схватке.
Десять бойцов, не ахти какая сила в схватке с волной тварей. Но если волна небольшая. А твари не самые крупные, и главное, не самые мелкие, и это уже подспорье.
Аборигены оказались вполне вменяемыми воинами. И без слов приняли в свои ряды нежданную помощь. Лютик с двумя своими клинками оказался рядом с разукрашенным разумным ящером. По-видимому, командир не произнес ни слова. Только проследил, как два трупа тварей рухнули к ногам, и продолжил схватку уже с учетом незнакомого бойца под боком.
Приноровившись к необычной манере своего напарника, Лютик привычно среагировал на его предупреждающий рык и пригнул голову. В воздухе пронеся хвост предводителя аборигенов, и обрушился на двух особо настырных тварей, слишком мелких и юрких, чтобы достать их мечом.
- Неплохое дополнение к амуниции. - Проворчал он, выпрямляясь. - Может попросить наших генетиков подумать над таким дополнением.
Осекшись, он с удивлением смотрел на новых действующих лиц. Отряд кашьяти, численностью от силы в два десятка скатывался со склона соседнего холма и уже отсекал остатки волны от обороняющихся. На удалении уже звучали взрывы и были видны всполохи лучевого оружия.
- Ну вот, теперь точно твой выход. - Отметил командир пятерки наемников. - Если не договоришься, нам может быть очень туго.
Подошедший к ним офицер не выглядел дружелюбно. Лютик не имел опыта общения с тритоновидными. Но вот это гребневидное сжатие головных щитков, кажется, означало эквивалент злости или явной неприязни к собеседнику.
- Вам здесь не место, люди. - Вместо приветствия заявил командир подоспевшего отряда.
- Согласен. - Лютимир облегченно выдохнул. Все же противник начал с разговора.
Драться с кашьяти даже один на один очень не хотелось.
- Мы прошли сюда из Бездны, через раскол. И как командир отряда, я готов взять на себя всю ответственность за нарушение границ мира Аррах...исим.
- Как твое имя?
- Лютимир Толнойский, лейтенант теней империи Арден.
- Арденец. - В голосе командира слышалось отчетливое пренебрежение.
- Наши империи не слишком дружат. - Вздохнул Лютимир. - Но вроде и не воюют.
- В это время допустимы только войны с Бездной. Что ты в ней забыл, арденец.
- Дорогу в свои потерянные миры. - Разозлился Лютимир.
- Толнойский? Кажется, это имя новой природной правящей, которую арденцы не распознали, пока не ткнулись носом.
- Это моя сестра. - Признался парень. - Она сейчас осталась в потерянных провинциях.
- Если ты ее брат, то я слышал и о тебе. - Кивнул командир. - От работорговцев.
- Вряд ли только от них. - Криво улыбнулся Лютик, спиной ощущая, как насторожились товарищи.
- Твоя вражда с ними нас не касается. - Отмахнулся кашьяти. - Командир катоны, сарнэт Лаах..санти.
Лютимир осторожно расслабился. Похоже, боя все-таки удастся избежать.
- Ну и имечки у них. - Послышалось бурчание его командира.
- Ваши имена не менее режут мой слух. Но я же не предъявляю претензии. - Уши у тритонов оказались даже очень чувствительны.
- Да никаких претензий. - Поспешил откреститься наемник. - Вы только не серчайте, если я неправильно произнесу.
Лютик подал сигнал, прерывая разговорившегося подчиненного.
- Повторюсь, мы здесь случайно. Если требуется, это может подтвердить принцесса Иллисиана. Не хотелось бы стать причиной очередного международного скандала.
- Мне он тоже не нужен. - Согласился кашьяти. Его головные щитки заметно расслабились.
Подумав, он махнул рукой в сторону остатков жилищ.
- Вождь Ларнэти готов оказать вам гостеприимство, насколько это возможно. В благодарность за вашу помощь. Я признаю вашу помощь. И в благодарность, позволь дать тебе совет. Не принимай его предложение. Поселения кашаноти не самое удобное место для отдыха людей.
Лютик с интересом осмотрел разумных ящеров, уже начавших собираться около закрытой пещеры.
- Не пойму, кто это такие? Ты назвал их кашаноти?
- Когда-то мы были одним народом. - Немного грустно заметил командир. - С тех пор прошло много тысячелетий. Одни из нас построили города и создали империю. Другие остались в одном мире и ограничились копьями и дубинами. Мы с уважением относимся к их выбору и стараемся оградить наших предков от окончательного вымирания.
- Понятно. - Лютик задумчиво кивнул. Но все-таки не удержался. - Извини, но мне как-то трудно представить тебя с хвостом.
Лаах..санти удивленно посмотрел на человека и неожиданно улыбнулся, раскрыв головные щитки.
- Ящерки легко теряют свои хвосты. Наши дети сохраняют эту способность. К сожалению, эволюция лишила нас способности к регенерации наших диких предков. Так что эта часть тела теряется нами еще во младенчестве.
- Не знал. - Смутился Лютик. - Извини, если обидел.
- Это не секрет. - Спокойно пожал тот плечами. - В этой провинции отсутствует надежная связь. Но в моем отряде есть ретранслятор. Так что пока мы здесь, ты можешь связаться со своим командованием. Я даже могу пообещать, что не буду подслушивать. Но ведь не поверишь.
- Не был уверен, что ты это предложишь. - Признался Лютимир, оставив без комментариев последнюю часть фразы собеседника..
Ему предстояло объясняться не только с Иллис. Димир не будет в восторге от пограничного инцидента.
Лаах..санти только хлопнул собеседника по плечу.
- Вы можете задержаться здесь на пару дней. Пока не появится спутник. Свое командование я предупрежу.

Содержание
В начало страницы

Глава 7.



Лютик появился в спальне Аллоисы на третий день после всех событий, связанных с похищением. Парень проскользнул к не успевшей толком проснуться девушке и вместо приветствия сгреб её в охапку.
- Откуда? - Задала Аллоиса вопрос сразу, как смогла говорить. - Иллис говорила, что тебе ещё дней пять бродить в Бездне.
- Ребята там и сейчас идут. - Хмыкнул парень, слегка отстранившись от нее. - Я договорился с командиром кашьяти. Они провели меня до наших границ через свои земли.
Лютик озорно улыбнулся, глядя ей в лицо.
- Как ты?
- Как преступница. - Сердито пожаловалась та. - Сижу под домашним арестом и на прогулку выбираюсь исключительно под конвоем.
Лютик недоуменно нахмурился. Сообразив о чем идет речь, громко рассмеялся.
- Считай это наказанием за плохо выученный урок. Тебе же говорили быть осторожней.
- Да кто в здравом уме мог предположить, что третьестепенная дочь герцога из пограничной провинции окажется целью преступников из-за романа с безземельным бароном, пусть и выпускником академии теней! - Аллоиса возмущённо фыркнула и сама с удовольствием обняла парня. - Ты знаешь? А мне это стало даже нравится. И Иллис считает мое похищение признаком того, что ты на верном пути.
- Точнее, кому-то прищемил хвост. - Согласно кивнул Лютик. - Причём очень сильно. Раз пошли на такой риск.
- Меня не посвящают в детали. Но вроде речь идет о местном герцоге.
- Слышал, но слабо верится. - Покачал головой Лютик. - Он не числится, конечно, в моих друзьях. Но идти на такой рискованный шаг он не стал бы. У герцога полно возможностей достать меня легальными способами.
- Но ты задел его людей?
- Пару приграничных баронов. Остальные - обычные землевладельцы, выбившиеся из наемных крестьян. Они поднялись, используя рабов на полях. - Поморщился Лютик. - Было бы из-за чего ссориться с семьёй императора.
- Но ведь они приносили ему доход.
- Не самый большой. К тому же и сейчас эти хозяйства не в убытке. Тебе надо одеваться. Мы завтракаем у Иллис. А перед утренним совещанием ещё запланирована встреча с Адилой.
- Ох! Я совсем забыла, что она прибыла вчера. - Подхватилась Иллис.
- Тогда держись. - Заметил Лютик, не без удовольствия посматривая на стройную фигурку девушки. Та неожиданно покраснела и юркнула за ширму.
- Почему? Ведь все нормально закончилось с этим похищением.
- Все только начинается. - Возразил он. - Адила никогда не интересуется ходом расследования и подождет результатов. Для неё важен сам факт нападения на семью.
- Я всего лишь одноклассница Иллис. - Напомнила Аллоиса.
- И Майи. - Напомнил парень, поднимаясь навстречу выходящей девушке.
- Не поняла?
- У них не самые безоблачные отношения. Адила до сих пор помнит, что не только не помогла Майе в детстве, но и сама виновата кое в чем.
- В результате досталось тебе. - Догадалась Аллоиса.
Иллис не рассказывала об участии Адилы в жизни Майи. Похоже, и Лютик не собирается распространяться на этот счет.

- Не без этого. - Слегка поморщился Лютик. - Она пыталась меня опекать как несмышленыша какого-то. Даже Майя вынуждена была вмешаться и объясниться.
- Представляю. Я заметила, что императрица относится к тебе как мать.
- Ну да. Как мать, имеющая возможность оградить своего ребенка от всего и вся. Причем, если воспитание близнецов отслеживается целым комитетом специалистов, пресекающих чрезмерную опеку, то в отношении меня таких ограничений нет.
- Даже сейчас?
- После того как они переговорили, явной опеки стало меньше. Но в остальном ничего не изменилось. - Лютик горестно развел руками. - В общем, есть сильное подозрение, что моя постоянная девушка тоже попадает под внимание императрицы.
- Учту. - Серьёзно кивнула Аллоиса.
Адила не стала учинять ни разносов, ни истерики по поводу произошедшего с Аллоисой. Хоть и не скрывала личного отношения, выказывая недовольство императора работой теней. К охране претензий было меньше. Но тот факт, что управляющая дворцом и, по совместительству, то ли ее личный секретарь, то ли первая фрейлина, оказалась за пределами дворца без присмотра, стал её личным разбором.
- Я не снимаю ответственности с себя, ваше величество. - Оправдывался начальник охраны. - Но внешние технические зоны обеспечения в любом случае являются уязвимым звеном в охране дворца. Тем более в условиях постоянной смены поставщиков. А в наше время это неизбежный процесс.
- Аллоиса не рядовой исполнитель. - Резко прервала офицера Адила. И тут же переключилась на героиню похищения. - Милая, я вообще не понимаю, почему ты единолично занимаешься всеми техническими вопросами? Неужели нельзя подобрать нормальных помощников.
- Здесь, наверно, моя вина. - Покаянно вздохнула Иллис.
- Что? Ты опять за своё? - Тут же возмутилась Адила. - Сколько можно стучаться головой в одни и те же ворота? Иллис, вы с Майей Леру загрузили так, что пришлось Цере вмешиваться. В провинциях ваших мы не можем ни одного человека тронуть. И все потому, что вместо любого из них придётся искать сразу две, а то и три замены. Ты сама уже жалела об этом. А теперь ты опять все валишь на Аллоису. Она у тебя личный секретарь, она же управляющая дворцом, да еще, как я понимаю, единственная и без заместителей. Она же, по сути, и твоя первая фрейлина!
- В этом Леру трудно заменить. - Проворчала Иллис, стараясь не встречаться глазами с матерью. - Но я согласна, опять увлеклась.
- Может нам действительно забрать её у тебя? Герцог уже давно кругами ходит и просит за дочку. Да Димир все откладывает решение. Уж очень хорошие отзывы в плановом отделе о ее работе.
- Ваше величество, мне совсем не трудно. Да и какие там обязанности! - Аллоиса не на шутку испугалась прозвучавшей угрозы.
- Не отдам. - Тут же заявила Иллис. - Согласна. Я переборщила. Поручу Аллоисе самой подобрать штат помощников и заместителей. Сколько надо, столько и наберет. Особенно, если это касается работы вне стен дворца. Но Аллоису к вам не отпущу.
Иллис даже решительно потянула за руку подружку. Как будто боялась, что ее прямо сейчас и утащат.
- Охрану ей обеспечим. Та девушка из охраны, что вышла вместо Аллоисы, постоянно будет при ней в качестве личного телохранителя. Лютик позаботится о пятерке сопровождения, пока идёт проверка.
Адила перевела подозрительный взгляд на Лютика. Но тот и не подумал смущаться, даже, наоборот, в свою очередь по - хозяйски завладел рукой Аллоисы.
- Ясно. Если так, то пусть остаётся. - Улыбнулась императрица одними уголками губ. - Но раз уж все настолько запущено, тебе, дорогая, без охраны из покоев чтобы ни шагу. -стилистически не согласовано
Аллоиса торопливо закивала головой. Сейчас она была готова на все. Лишь бы не оказаться под началом папочки. Тогда о своих планах на будущее после Великого Раскола можно будет забыть. Отец с зятьями вцепятся в неё, как клещи. Немного разобравшись в кухне экономических и плановых отделов, она это уже отлично понимала. А Иллис обещала посодействовать и отпустить, когда все начнёт налаживаться. Да и сейчас с пониманием относилась к её занятиям в лаборатории социологии в провинции Вессарии и попыткам восстановить переписку с другими учеными. Они наедине даже иногда дискутировали по отдельным вопросам, интересующим Аллоису. С измененной правящей это было очень интересно делать. И профессор Заринский, руководитель Вессарской лаборатории социологии даже специально просил в своих ответах обсудить кое-что с принцессой по теме ее работы.
Аллоиса внезапно сообразила, что так и продолжает стоять за ручку с Лютиком под пристальным взглядом императрицы и неожиданно для себя покраснела.
- Ваше величество, я ничего не слышала с утра об их высочествах.- Поспешила она переключиться на новую тему.
- С ними все в порядке. С утра я распорядилась дать им немного выспаться с дороги. Так что к обеду ты ещё услышишь об этом двойном смерче. К моему сожалению, близнецы по-прежнему не очень задумываются о таких мелочах, как личное пространство. Как бы я ни воевала со служанками и нянями, они их все равно слишком балуют. Разве что к Майе да Иллис не лезут без спроса. Насколько я поняла, Лютик живёт в твоих покоях?
Аллоиса отметила последнее замечание, но по примеру Лютика, старательно сделала вид, что в сказанном нет ничего необычного. Хоть в уме и отметила, насколько был прав Лютик, говоря о внимании императрицы к скромной персоне младшего брата Майи.
По личному опыту Аллоиса знала насколько Адила права, называя близнецов двумя смерчами. Как-никак, принцы уже гостили во дворце, что был вверен под её начало и успели тогда подпортить настроение своим побегом в подвалы. Но вот насколько Адила была права? Это она поняла, когда два абсолютно одинаковых мальчишки ураганом ворвались в её уютную гостиную.
Надо отдать им должное, они даже сумели заставить себя поприветствовать местную хозяйку. Но после дружно навалились на вышедшего к ним Лютика. И стало понятно, что любым планам на обед и даже надежде на тихий вечер пришёл конец.
К её удивлению Лютик легко завладел вниманием принцев. Он устроился в кресле, рассадив мальчишек на диване, и во всех красках принялся описывать своё последнее путешествие в Бездну, особенно встречу с кашьяти. Этот рассказ захватил даже саму Аллоису настолько, что она подала знак прибежавшим служанкам не мешать.
- Вечером ты будешь свободен? - Аллоиса очень надеялась, что правильно угадала имя спросившего парня. Уж очень нравилось принцам, когда их путают.
- Конечно, Арисан. - Кивнул Лютимир и, обернувшись, улыбнулся замершим на входе девушкам.- После восьми буду здесь. Только давайте не будем пугать ваших служанок.
'Я всё-таки ошиблась'. - Мысленно отметила Аллоиса, с иронией к самой себе, пытаясь найти три отличия между Арисаном и Виланом.
Две мальчишеские головы синхронно повернулись и осмотрели служанок.
- Хорошо. Этих мы предупредим куда пошли. - Выдал, наконец, Вилан. Пока он шёл к двери, Арисан задержал шаг и перешёл на громкий шепот, совершенно не заботясь, что его слышит Аллоиса.
- Знаешь, к нам сегодня приставили несколько местных служанок. Одна из них сказала, что во дворце недавно появилась настоящая стерва Мегеры. Самая настоящая. Ещё из первых.
- Может это ошибка? - Так же заговорщицким шепотом и без улыбки подыграл Лютик.
- Не-е-е. Мы уже сбегали и все узнали. Она прибыла вчера для работы в дворцовом отделе секретарей и никому не сказала, почему ее выгнали из дворца. Её Нора зовут. Та самая, что била Майю плеткой. Но ты не волнуйся, мы уже кое-что придумали для нее.
Аллоиса мысленно взвыла, сообразив, о ком идёт речь. Только этого ещё ей не хватало!
Лютик оставался спокойным ровно до того момента, как мальчишки чинно вышли в коридор и сопровождающая их служанка аккуратно прикрыла за собой дверь.
- Я не знала, что её приняли. - Постаралась сразу оправдаться Аллоиса, наблюдая, как мрачнеет лицо брата Майи. - Если бы я знала о ком идет речь, этого бы не произошло.
- Конечно, не знала. - Через силу улыбнулся тот девушке. - Это дело вообще не предавалось огласке. Но в кадровом отделе должны были знать о запрете. Хотя ты права. Откуда? Это же не императорский дворец. К тому же она вряд ли будет работать на жилых этажах.
- Её немедленно уберут отсюда. - Аллоиса потянулась к браслету. - Еще не хватало, чтобы о ней узнала Иллис.
- Уже узнала. - Флегматично отметил Лютик, не без интереса наблюдая за появлением голограммы.
- Аллоиса, что там у вас происходит? - Встревоженная Иллис появилась в компании с матерью. Очевидно, они продолжали о чем- то совещаться в кабинете. И они обе теперь смотрели на нее.
- Я давно не видела Румми в таком бешенстве. - Тем временем продолжала Иллис. - Он устроил на кого-то засаду во дворе и передаёт странные мыслеобразы, связанные с Майей. Причем все это как-то связано с близнецами.
- Нора случилась. - Мрачно сообщил Лютик. - На технических этажах и случилась. Мне только что сообщили близнецы.
Адила тихо ахнула и поднесла руку ко рту. Глаза Иллис вспыхнули. Похоже, никому, кроме хозяйки гостиной, не требовалось уточнять, чье имя тут звучало. Аллоиса даже поежилась, видя как от злости губы принцессы превратились в тонкую линию. Даже камень на рукояти сенсоружия, видневшегося в стойке за спиной Иллис, ярко вспыхнул.
- Ваше сиятельство, вы меня вызывали? - Дворцовый компьютер благоразумно вывел голограмму мужчины средних лет на небольшом отдалении от Аллоисы. Он удивлённо сморгнул и поспешно склонился в приветственном поклоне. - Ваше величество, ваше высочество!
- Ниэл Ларсин, лорд-начальник дворцовой службы персонала. - Отрекомендовала Аллоиса прибывшего по ее вызову.
- Ниэл Ларсин, во дворец приняли девушку по имени Нора. По моим данным, она имеет запрет на работу в императорских дворцах.
- Баронесса Нора Ллениринская? - Мужчина удивлённо сморгнул. - Она действительно имеет ограничения, правда не пояснила об их причине.
- Вообще-то у неё ещё ограничение на выход за границы своих земель. - С ненавистью прошипела Иллис.
- Точно так, ваше высочество. - Ниэл Ларсин с удивлением посмотрел на чем-то разозленную принцессу. - Но земли ее отца, герцога Верлинского, равно как и поместье барона Ллениринского подверглись атаке волны тварей. Их провинция вообще сильно пострадала от нашествия. Поэтому местные жители были эвакуированы за ее пределы. У барона Ллениринского есть небольшой дом, неподалеку от нашего дворца. Они с супругой вынуждены были переехать сюда. У девушки великолепные рекомендации от управляющей императорского дворца, леди Мегерианы. А у нас огромная нехватка обученных работников. Кроме того, у нее большой опыт по логистике и содержанию поместья и всего баронства. И, судя по документам, срок наложенных ограничений на нее давно истек.
Мужчина все так же растерянно развел руками.
- Как я уже сказал, мне не известна причина наложенных запретов и ограничений для девушки. Сама она не разговаривает на эту тему.
- Еще бы.
- Обмолвилась только, что за плохое обращение с какой-то рабыней дворца.
- Что-о-о? - Иллис даже задохнулась от возмущения.
- Но я учел этот запрет и предполагал, что она сможет работать с внешними поставщиками. Доступ на ваши этажи, как и вообще в жилую часть дворца для нее будет закрыт. Но если вы возражаете, я готов немедленно расторгнуть заключенный договор.
- Поздно. - Мрачно сообщила немного опомнившаяся Иллис. - Румми атакует.
В открытое окно гостиной донесся истошный визг и рев разъярённой кошки. Аллоиса первая перегнулась через подоконник и уставилась на открывшуюся сценку.
Прямо посреди двора на спине лежала девушка и визжала на одной высокой ноте. Она с ужасом смотрела прямо в нависшую над ней в нескольких сантиметрах оскаленную пасть ниахары.
Румми замер над нею, буквально пригвоздив руки жертвы к земле передними лапами, и громко рычал. Его широко раскрытая пасть демонстрировала девушке весь арсенал огромных клыков, способных перекусить кости животных намного крупнее самой кошки.
- Круто, полная трансформация. Дамочке обеспечены кошмары минимум на год вперед. - Прокомментировал над ухом Лютик.
Только после этой фразы Аллоиса поняла, что в этой сцене есть еще необычного. Румми для атаки принял полную боевую трансформацию от кончиков ушей до самого последнего когтя. Заостренный клюв на кончике его хвоста с отчетливым свистом описал дугу, обозначая границы дозволенного для подскочившей охраны, взвился вверх и с треском вошёл в камень мостовой рядом с головой женщины. Каменные осколки веером разошлись в стороны, чудом никого не задев. Даже у девушки не появилось царапин.
- Иллис, если эта идиотка дернется, то окажется нашпиленной на гриву Румми, что бабочка на иголку. - Спокойно заметил Лютик. - Мне лично плевать, но может, придержишь, чтобы не было вопросов?
Аллоиса с ужасом присмотрелась к гриве разозленной ниахары. Её ставшие дыбом волосы находились в паре сантиметров от груди женщины.
- В боевом режиме эти волоски не только ядовиты. - Пояснил тем временем Лютик для нее. - Они еще настолько острые, что та же бабочка, если сядет на него, будет проткнута насквозь. Очень ценная защита, особенно если попадаешь в рой насекомых.
Аллоиса заметила, как Иллис поспешно прикрыла глаза.
- Сам он Нору не тронет. А вот за все остальное не ручаюсь. - Заметила Иллис. - Близнецы, расследуя в своё время этот случай, добрались даже до служанок, проходивших как свидетели. Младшие обладают очень ярким воображением и как-то умудряются контактировать с Бариком и Румми без всякой связи. К тому же, Барик от Майи имеет очень хорошие образы о той порке.
Аллоиса заметила двух обсуждаемых мальчишек, замерзших в сторонке под прикрытием трёх служанок и бойцов теней.
На руке одного из них блеснул синим браслет связи. И сразу же рядом возник портал, выпуская Иллис. Лютик не задумываясь, схватил девушку за руку и достал свой одноразовый портал. Для перемещения Лютик использовал маяк, вмонтированный в браслет второго брата.
- ...Мы не виноваты, - Услышала Аллоиса начавшиеся оправдания. - Мы только поделились с Румми, что узнали о ней. Мы ничего не знали о его засаде. А мы хотели по-другому подшутить.
В голосе Вилана послышалось сожаление и даже доля обиды, оттого, что кот не захотел вовлекать их в свою шутку.

- Вы хоть когда-нибудь думаете о последствиях своих действий? - Возникла рядом голограмма Адилы. -когда вы вообще с ним пересеклись?
- Так в коридоре, когда шли к Лютику. - Невинно пожал плечами уже Арисан.
Иллис, не слушая оправданий братьев, замерла, прикрыв глаза. Румми недовольно взрявкнул, оборачиваясь к ней.
- Заткните кто-нибудь ее. - Сквозь зубы попросила принцесса. - Ее визг очень раздражает Румми и мешает мне до него достучаться. Только пусть даже пальцем не шевелит.
Голограмма Ниэла Ларсина, последовавшая за телепортом, теперь переместилась прямо к лежащей девушке.
Громкий визг сменился скулежом и всхлипами. Но главное, девушка оставалась неподвижной. Даже глаза замерли, продолжая рассматривать повернутую голову кота.
Неслышимый спор принцессы и ниахары продлился еще с минуту. Румми то недовольно взрыкивал, то недоуменно фыркал. Под его лапами, на руках девушки появилась кровь. Но Нора даже сморщиться боялась и оставалась неподвижной.
Наконец, щитки с морды начали исчезать. Пусть и с неохотой, но Румми принял привычный вид милого и пушистого кота. Переступив, он аккуратно отодвинулся от продолжавшей лежать жертвы и встряхнул сначала одной лапой, потом второй. Как будто стряхивая с них грязь.
Аллоисе даже показалось, что он делает это демонстративно, показывая свое презрение Норе.
Девушка, дождавшись разрешения от Ларсина, поспешно отползла в сторонку и с опаской поднялась на ноги.
Заметив императорскую семью, Нора только опустила глаза и с заметным усилием опустилась в приветственном реверансе. Но подойти или обратиться к кому-то из них не решилась. Не дождавшись отклика, она отвернулась и поспешно направилась через двор к хозяйственным постройкам.
Иллис недовольно наблюдала, как девушка легко переступает через какие-то длинные гибкие палки, разбросанные на мостовой и рассеянно погладила по голове подошедшего Румми.
Аллоиса удивилась беспорядку, но подумала, что это связано с происшествием. Бауна, местное растение, растущее настолько быстро, что могло подрасти на десять-двадцать сантиметров за ночь. Отличалось крепким пустотелым стеблем, способным вымахать на несколько метров. При этом стебель оставался тонким и упругим. Местные жители охотно использовали эту траву для устройства временных перекрытий и выстилания полов в парковых беседках. Видимо, для этого ее и привезли сюда.

- Я даже сердиться на Румми не могу. - Пожаловалась Иллис в пустоту. - Мальчики, а что вы имели в виду, говоря о другой шутке?
В этот момент Нора переступила через очередной тонкий стебель и успела сделать еще несколько шагов. Аллоиса даже отметила странно изогнутое положение, казалось бы свободно валяющегося шеста.
Тонкий, толщиной всего в два пальца прут с шумом распрямился, заходя по дуге, и концом, с характерным хлестким звуком, пришелся в спину не успевшей среагировать Норе.
Новый вопль, теперь уже боли, разнесся над двором. Девушка судорожно выгнулась и почти рухнула на колени.
- Вот эту шутку. - Заявил Арисан. - Только она должна была ближе пройти. Говорил же тебе, надо было сдвинуть правее.
- Ничего, так даже лучше. - Фыркнул второй мальчишка.
- Вы с ума сошли! - Ахнула Адила. - Эта штука могла сломать ей ребра. Вы хоть понимаете, что она испытывает сейчас?
- Очень даже понимаем. - Упрямо нагнул голову Арисан. - Один раз Майя делала нам процедуры и едва не потеряла сознание от боли.
- Это после падения с лошади прошлым летом? - Иллис вопросительно приподняла брови.
- Ага. Как раз сезон бурь начался. Из-за приступа она не могла ни отложить процедуры, ни передать нас своим подмастерьям.
- А Барик тогда очень нервничал. И Лера своего гренадера прислала. А ты, Иллис, его требуешь только тогда, когда дела у Майи совсем плохи.
- Ничего от вас не скроешь. - Сердито проворчала Иллис.
- Но такой удар мог сломать Норе ребра. - Неуверенно заметила Адила.
- Очень на это надеюсь. - Желчно заметил Лютик. - По мне, так пусть хоть так узнает что такое плетка. Чтобы зря не размахивала.
- Лютимир, я понимаю тебя. - Вздохнула Адила. - Но мальчики. Это слишком жестоко. Принцы должны соразмерять свои решения с возможными последствиями.
- Мы под домашним арестом? - Полувопросительно констатировал Вилан. - Мы согласны.
- Точно. А извиняться я не буду. - Решительно присоединился к брату Арисан.
- Ну что с вами делать. - Адила развела руками и укоризненно покачала головой. - Ладно, идите к себе. До отъезда из комнаты не выходите.
Мальчишки послушно развернулись и уже собрались уйти, как заметили подходящего врача. За его спиной можно было видеть, как Нора с помощью двух мужчин скрывается в дверях служебного входа. Красная полоса, проходящая наискосок через всю спину, была хорошо видна всем находящимся во дворе.
- Лорд-врач Лоран, хотелось бы вас увидеть при более благоприятных обстоятельствах. - Приветствовала подошедшего Аллоиса.
- Добрый день, ваше величество. Ваше высочество, Ваше сиятельство. Э-э-э...
- Ниэл Лютимир. - Предельно вежливо и серьезно напомнил свое имя Лютик.
- Да, благодарю вас, Ниэл Лютимир.- Лоран вежливо кивнул парню.
Откровенное несоответствие статуса молодого человека с отношением к нему членов императорской семьи почему-то именно его постоянно сбивало с толку. Что служило предметом мелких подколок не только Лютика.
- Так что там с девушкой? - Почему-то Адила решила не упоминать имя девушки.
- В древние времена бауну использовали, в том числе и в качестве древка копья, и для забивания осужденного. - Заметил лорд-врач. - Платье не слишком задержало удар. У пострадавшей рассечены мышцы спины. В некоторых местах до кости.
- Ребра целы?
- К счастью, да. Но потребуется операция, чтобы сшить ткани. И регенерирующие препараты. С тем, что есть у меня, девушка сможет нормально ходить только через два дня. И у нас тут нет оборудования для сведения шрамов.
- После лечения направьте ее в ближайшую клинику с оборудованием. - Хмуро потребовала Адила. - Счет предоставить мне.
- Будет сделано, ваше величество.
- Мальчики наказаны и будут под домашним арестом до отъезда. В их свите есть девушка, личная ученица Майи. Этим летом, когда мастер-настоятельница Гринда прибудет к нам, она будет защищать звание мастера Альтер. Гринда просила помочь ей провести несколько встреч с местными Альтер.
- Это дело. - Оживился мужчина. - Мы уже надежду потеряли организовать мастер-класс для наших Альтер. Уж сколько обращений в обитель было. Количество измененных у нас выросло в разы. А наши Альтер шарахаются даже от третьего уровня изменения и только руками разводят.
- Вы, как лорд-врач, можете встретиться с девушкой, и организовать встречу с местными мастерами. - Кивнула Адила. - Понимаю, что это не заменит Майю или ее первых учениц. Но хоть что-то.
К удивлению многих, близнецы приняли домашний арест как должное и надежно закрылись в своих покоях. Суета вокруг происшествия во дворе уже улеглась. Недоумение по поводу причин столь странного поведения обычно спокойного Румми и интереса всех членов императорской семьи к новенькой могло бы остаться не удовлетворенным. Если бы не сама Нора, начавшая жаловаться на принцев, на мстительную принцессу, на мальчишку, и, вообще, на его сестру, которой мало еще досталось за ее наглость.
Из ее причитаний и жалоб свидетели сумели прийти к определенным выводам, довольно близким к действительности. И теперь весь дворец полнился опасливыми шепотками. Даже служанки, постоянно обслуживавшие покои принцессы, время от времени бросали опасливые взгляды на ниахару, тихонько скользнувшую в гостиную следом за принцессой.
Иллис с прищуром смотрела, как Лютик быстрым шагом пересек гостиную и без особых церемоний устроился на диване.
Они решили дать дворцу немного переварить произошедшее и не стали задерживаться во дворе.
- Что до меня. Шутка твоих братьев нравится.- Заявил Лютик. - Конечно рассечение это перебор. Но если бы не Румми, Нора прошла бы по дорожке. Самое большее, что ей грозило, это хороший синяк. Ну, может быть, кожа бы лопнула.
- Но случилось иначе. - Возразила Иллис. - А если бы там прошел кто другой?
- Не-а. Я проверил. - Случайность мальчишки только сымитировали. Они там силовой зажим поставили. И ввели через ЭДИ программу на опознавание объекта. Кроме маяка в браслете еще и визуальное опознавание установили. Датчик по команде отключал поле, зажимающее конец стебля. Случайное срабатывание полностью исключалось.
- Такую активность, да в мирных бы целях. - Заметила Иллис.
- Себя вспомни. - Лютик громко рассмеялся. - Твою крыску до сих пор не только тени вспоминают. Слышал, кое у кого тогда пострадало не только личное самомнение. Были и прыжки на стол и падения с лестницы.
Иллис смущенно развела руками, признавая его правоту.
- Но меня тогда заставляли приносить извинения каждой пострадавшей. - Оправдалась она. - А мальчишек я даже упрекнуть не могу в нежелании это сделать.

- Да уж. Вылечить ее, я еще согласен. А вот шрамы бы ей не сводил. - Оставил бы на память. Майка действительно чувствует тот перелом.
- Знаю. Сама его лечила. - Вздохнула Иллис. - Ты лучше расскажи, как на территорию Кашьяти попал?
- Новый Раскол. - Поморщился Лютик. - В Базе его не оказалось. Пришлось проверять экспериментально.
- Что думаешь?
- А что тут думать? Иллис, у нас нет оборудования, которое бы смогло выстроить цепочку вероятных переходов. Тем более в Бездне. Даже направление нельзя определить. Мы тыкаем пальцем в небо и надеемся, что повезет.
- Идеи есть?
- Только одна. И она тебе известна. - Проворчал Лютимир.
- Румми никогда не уходил от меня больше, чем на полдня. - Вздохнула Иллис.
- Мы с ним неплохо ладим. И в карантинных зонах неплохо работали. Иллис, по меньшей мере, ты будешь иметь одностороннюю связь со мной. И Румми точно укажет направление.
- Это очень длинная дорога. А вдруг она займет много дней? Мы даже не знаем, как это отразится на связи.
- Чепуха. Были случаи, когда охотники отпускали своих питомцев для встречи с дикой самкой. Ниахары всегда возвращались. Никакого ущерба для связи не было.
- Я подумаю. - Вздохнула Иллис. - Но надолго все равно не смогу его отпускать.
- Я теперь и сам не захочу уходить слишком далеко. - Поморщился Лютик. - Кстати, заказчик, когда его вычислим, мой. До суда я его доводить не намерен. И твой герцог может возмущаться по этому поводу сколько угодно.
- Ты тоже думаешь, что сам он тут ни при чем?
- Скорее всего, даже не подозревал ничего. Слишком явно его подставили. Наверняка, еще парочку доказательств его вины найдем.
Румми покрутился между мирно беседующими членами прайда. Здесь точно уже ничего интересного не будет. Его старшая совсем не сердилась на него за выходку с той двуногой самкой, из-за которой у старшей брата болел бок и портилось настроение. Да и что он такого сделал?Всего лишь попугал самку. Правда она сильно дергалась под лапами и повредила себе кожу. Ну, так что? Детеныши из прайда старшей вовсе чуть не убили ее.
Румми описал по комнате круг и устроился в любимом углу, наблюдая за беседующими. На охоту бы. Вокруг столько отличной охоты. А если уйти в окно, то и вовсе можно хорошо развлечься. Очень хотелось пойти к брату. Румми с недоумением прянул ушами, ощутив в ответ не только привычное сочувствие старшей, но и слабое обещание все устроить.
Молодой человек с презрением глянул на поспешно отступившего на шаг швейцара. Но после хорошего ужина настроение у него был великолепным. Поэтому сын герцога Ладорви решил для разнообразия удовлетвориться явным испугом служащего и не снисходить до скандала с управляющим ресторана и направился к своему глайдеру.
Рийнор облегчённо выдохнул. Молодого Ладорви здесь очень хорошо знали как любителя устраивать скандалы из-за любой мелочи. Неудачно поданное пальто, когда его руки не попали с первого раза в рукава могло стать причиной довольно значительных неприятностей для безродного швейцара, которому дышат в спину многочисленные кандидаты на эту работу.
Ладорви забыл об инциденте в фойе ресторана сразу, как только закрылась дверь глайдера. Он предоставил автоматике вести машину в довольно плотном транспортном потоке и наслаждался поездкой. Жизнь вроде наладилась. Расколы никуда не делись. Но неопределенность первого месяца,когда не определились (тавтология) с направлением главного удара, закончилась. Правительство уже взяло ситуацию под контроль и твари редко проникали под силовые щиты городов. Улицы городов снова заполнились глайдерами самых разных моделей. Разве что в потоке стало гораздо больше военных машин. Да и среди пешеходов теперь часто можно было заметить вооруженных бойцов самой разной масти.
А жизнь в городе почти вернулась в прежнее русло. Работали дорогие рестораны и большинство развлекательных заведений, которые он любил посещать. Начали восстанавливаться легальные доходы. Даже земли, на которых работали арендаторы, снова начали приносить прибыль. Правда, не сравнимую с тем, чтобы было раньше. Но ха это надо благодарить не Великий раскол, а одного зарвавшегося выскочку.
Молодой человек сморщился, как будто попробовал чего-то кислого.
Земли отца, полученные в управление, давали меньше, чем он заслуживал. Тем более, что приходилось делиться с родителем. Так что это занятие давно стало всего лишь прикрытием для более доходного( занятия) дела. Конечно, и там он постарался взять свое. Указ императора Арден трехлетней давности о запрете рабства и пересмотре всех дел, связанных с рынками рабов, сильно подкосил возможности его фермеров. Правда, нагрянувшие с проверкой инспекторы в своё время не нашли ничего предосудительного.
Провинциальные фермы всегда использовали труд рабов. Так что с этой стороны к его (фермерам) людям было не подкопаться. Разве что сделали замечание о том, что его рабы не знают о новых веяниях в законодательстве и содержатся в бараках. Да и кругленькая сумма всегда затыкала пасти этим шакалам и тогда и после.
По крайней мере, он так думал до момента появления одного молодого выскочки, которому все установившиеся правила были нипочем. Рабов забрали. Даже тех, что работали на фермах постоянно. Те, что остались, находились теперь под постоянным контролем незнакомых инспекторов. Мало того, что они в лицо смеялись тем, кто пытался их прокормить. Так ещё и сами менялись чаще, чем его люди успевали найти к ним подход.
Этот бывший раб в одночасье разрушил все, что благородными людьми налаживалось годами. Покупка на рынке партии рабов в начале сельскохозяйственного сезона ни у кого не вызывала вопросов. Как и их последующая перепродажа перед началом межсезонья. Никого особо не интересовало, если кое-кто из партии бесследно исчезнет. Но, главное, ни один сосед не волновался о соответствии количества рабов в полевых бараках числу купленной партии. Транзит рабов из поступающих из соседних государств и переправляемых дальше за границу Арден был прибыльным, нехлопотным делом. Причем почти законным. Всего-то и нужна была тройка рабов для обслуживания удаленного от лишних глаз барака. Которые в последствии отправлялись вместе с транзитом, чтобы не болтали тут лишнего. Для этих целей он даже забросил самые удалённые поля, добраться до которых требовалось время. Когда появились прихлебатели мальчишки, это его и спасло. Фермеры успели подать сигнал тревоги и бараки были вывезены в последний момент. Если бы не это... Говорят,мальчишка буквально звереет, когда сталкивается с работорговцами. И кто бы подумал, что тот загнанный и забитый звереныш, которого он в свое время видел у графа Контрийского не только выживет после его экспериментов, но и доберется до него? Он и вспомнил то мальчишку с трудом, и то по чистой случайности, вспомнив о планах одной особы по изготовлению карлика.
Ладорви вышел из глайдера перед дверями своего дома. Настроение уже было не столь радужным. Впрочем, как и всегда, когда он вспоминал о причине всех своих неудач в последнее время. Казалось бы, был великолепный план с похищением любовницы этого мальчишки. Надо было не убрать парня, а заставить его отвести глаза от предстоящей партии транзита. Ну очень просили партнеры с той стороны. И деньги неплохие дали.
Подруга принцессы, управляющая замком, дочь герцога, чей замок стал основной резиденцией императора. Ну, кому взбредет в голову искать виновника похищения где-то в другом направлении?
Впрочем, он не был бы настоящим Ладорви, если бы не подстраховался. А заодно и выстроил запасной план. Который потом можно будет реализовать и получить дополнительную выгоду. Выставленный слуга и схоронка в родовых землях идеально подставляла его педанта-отца. После его ареста он по праву наследства окажется во главе всех родовых владений. Молодой человек довольно улыбнулся и, открыв дверь, сделал несколько шагов прежде чем заметил замершего у противоположной стены родителя.
Он пристально смотрел на сына и молчал. Обернувшись на движение, парень обнаружил двух бойцов теней, перегородивших ему путь к отступлению.
- Ниэл Масск Ладорви, - стоящий рядом с отцом молодой офицер сделал шаги вперед, - Вы обвиняетесь в покушении на управляющую замком дочь герцога Аридл.
- А ещё в попытке подставить меня. - Зло произнёс отец.
- Интересно, и какие у вас доказательства? - Молодой человек высокомерно осмотрелся, принципиально игнорируя реплику отца. - Надеюсь, вам потребуются очень веские доказательства моей вины.
Старший Ладорви шумно втянул воздух сквозь сжатые зубы. Сын и не собирался объясняться с ним. Единственный наследник давно выказывал недовольство объемом выделяемых ему на проживание средств. Тем более, что приходилось еще и пытаться управлять этим имуществом.
Герцог ничего не имел против избранного сыном рода занятий для получения дополнительного заработка. Сам он, конечно, находясь на службе у императора, не стал бы связываться с работорговлей. Но знавал многих из аристократов, кто не брезговал деньгами за торговлю разумными. Но чтобы пойти против отца! Даже не так. Подставить его столь бездарно, что теням не пришлось особо напрягаться, чтобы разобраться во всем этом! Доказательств, конечно, нет. И до суда отпрыска знатной фамилии скорее всего не допустят. Но сынок должен был понимать с кем связался. Брату природной правящей далеко не всегда требовались доказательства. Среди знающих людей ходили даже упорные слухи, что он не далеко отстал от своей сестрички по способностям и даже не очень старательно это скрывает. Просто из желания заниматься исключительно своими интересами.

- Доказательств для суда в особых нет, а возможные свидетели погибли. - Тем временем с улыбкой подтвердил мысли герцога Лютимир. - Но для суда будет достаточно и доказательств вашего участия в транзите рабов. Кое-кто из ваших деловых партнеров был столь неосторожен, что положился на ваше слово и пересек границу Арден раньше, чем стало известно о неудаче с похищением.
- Жаль, что Контрийский не превратил твои мозги в желе, когда у него была такая возможность. - Зло сузил глаза Масск. - Я предупреждал его, что идея с передачей тебя хирургу была неудачной. Карлики всегда плохая примета. Что рожденные, что изготовленные.
Лицо Лютика как будто задеревенело. Он более пристально всмотрелся в лицо молодого мужчины, пытаясь что-то сопоставить. Оскал, обнаживший зубы вряд ли можно было назвать доброжелательной улыбкой.
- Маска старика в кабинете графа. Так вот кто развлекался, глядя на наказание беглого раба. - Довольно кивнул парень. - Давно не виделись. Что ж, это все меняет. Зачем нам нужен суд? Еще и отвлекать уважаемых, в отличие от вас, людей на такие мелочи, как поиск доказательств. Мне представляется, герцог Ладорви, что суд над вашим сыном и связанный с этим скандал вам совсем не нужны.
- Что вы намерены делать? -Уже без особого интереса поинтересовался старший Ладорви.
Сын оказался настолько глуп или самонадеян, что сам проговорился о своих связях с сосланным в Земли Забвения.
- Я вызываю вашего сына на поединок в круг равных. - Лютик равнодушно глянул на задержанного. - Как измененный, он не имеет права отказаться. Как имеющий боевую подготовку сопоставимую с моей, он не может выставить замену. Предлог для вызова вы можете выбрать на свой вкус, мне приходит в голову обвинение в связях с Сенти. Моих воспоминаний и записанной во время ареста реплики для вызова достаточно.
- Только не это, прошу вас. - Старший Ладорви покосился на замолчавшего сына с некоторым раздражением. - Род Ладорви никогда не был испачкан общением с этими отщепенцами. Пусть будет претензия о нанесении оскорбления дочери герцога Аридл. Как старший рода, я признаю этот факт по косвенным доказательствам.
- Бой до смерти. - Равнодушно кивнул Лютимир. - Сегодня. И немедленно.


Содержание
В начало страницы

Глава 8.



Целый поезд из десятка транспортных контейнеров неторопливо тащился по силовой линии. Служба контроля и оповещения не давала угрозы ( не оповещала об угрозах )уже два дня. Этот интервал пути проходил по территорииполностью контролируемой войсками Арден. Густая сеть оборудованных форпостов обеспечивала прикрытие не только вдоль транспортной линии, но и по всей территории между ними.
Пользуясь хорошей погодой и безопасностью, на крышах контейнеров развернули самый настоящий солярий. Правда, при этом охрана не забыла вывести в боевое положение стационарные орудия.
Майя тоже предпочла подняться наверх своего транспорта. Пока поблизости не было селений, можно было позволить себе некоторые вольности. Тем более, что модернизированные силовые щиты обеспечивали защиту не только от физической угрозы, но при необходимости теряли свою прозрачность. Но именно этого все в этом караване старались избегать. И Майя не была исключением.
Силовой щит Горного замка выполнял свою задачу и исправно защищал жителей и замка и города от землетрясений, погодных катаклизмов и даже от вулканов. От последних иногда долетали крупные подарки даже через ограждающие долину хребты. Но вот от чего купол оказался бессилен, так это от вулканического пепла. Вулканы выбрасывали его в неимоверных количествах и, главное, постоянно. Он оседал на силовом щите и в безветренную погоду задерживался наверху. В не самые лучшие времена пепел оставался на куполе, пока не накапливался толстым слоем, достаточным, чтобы начать струями или даже пластами скатываться вниз. По периметру щита скапливались самые настоящие сугробы из вулканического пепла, кое-где превышавшие человеческий рост. Это привело к неожиданным результатам. Сугробы лёгкого пепла и шлака замедляли движение мелких тварей, волны которых продолжали накатывать на щит. Что немного даже облегчило задачу прикрытия щитов. Но это было единственным плюсом.
Пепел падал сверху, поднимался с порывами ветра земли. Самые мелкие его частички постоянно висели в воздухе. И при каждой удобной возможности он проникал под щит. Понемногу, на крышах транспортных контейнеров, на одежде и обуви людей и животных, но проникал постоянно. Несмотря на принимаемые меры, он тонким слоем садился на улицах и окнах домов. Жители вне стен своих жилищ теперь постоянно ходили с фильтрами, стараясь защитить дыхание. А в домах устанавливали системы фильтрации как могли, обеспечивали герметизацию окон и дверей.
Пепел, задерживавшийся на верху защитного купола, делал щит видимым. Летающие твари начали садиться на купол и оставаться там достаточно долго, чтобы увязнуть в силовом поле под собственным весом и постепенно начать продавливаться. Большинство из тварей пугалось и улетало. Но были и такие, что таким образом проникали внутрь. Что добавило хлопот защитникам города и замка.
Постоянная дымка из пепла, его слой на щите превращали даже самый солнечный день в сумерки. Жители города практически перестали видеть ясное солнце. Оно теперь ярко светило в редкие дни после сильных и проливных дождей. Только они оказывались способны не только промыть силовой щит и промочить пепел, лежащий на земле, но и на несколько часов очистить воздух. Но такие бури были редкостью, если не считать короткий сезон бурь. Тоска по яркому солнцу ощущалась у всех в городе.
Майя не была исключением. И не смогла отказать себе в удовольствии нарушить свои же собственные правила и воспользоваться современными возможностями цивилизации. На совещание в Столичный дворец она отправила своё голографической изображение в деловом костюме, на фоне внутренней стены контейнера. Сама же при этом расположилась в открытом купальнике на лежаке, установленном на крыше.
Она с удовольствием потянулась, в очередной раз вспомнив добрым словом всех сотрудников столичной лаборатории физики силовых щитов. Это была их разработка. Два первых экспериментальных аппарата, использующих силовые линии как естественную защиту для каналов связи, были собраны вручную сотрудниками лаборатории и предложены для испытаний. Один из них был установлен в Столичном замке. Второй в срочном порядке доставили в Горный замок. Сначала предполагалось, что его установят стационарно. Но правящие вынуждены были постоянно находиться в движении. В том числе и из-за отсутствия оперативной информации. И экспериментальная аппаратура расположилась в караване принцессы. Для этого пришлось даже выделить целый контейнер, ставший заодно местом проживания для двух сотрудников лаборатории. Ученые очень рассчитывали использовать собранный материал для усовершенствования аппаратуры и уменьшения её габаритов.
Новая аппаратура позволила организовать связь практически, ничем не отличающуюся от времен до начала Раскола. Майя уже неделю могла присутствовать на совещаниях правительства используя подзабытую голографическую связь, а не получать сводки из стенограмм спустя двое-трое суток.

-.... Благодаря принятым своевременно силовым мерам, местной страже при поддержке имперской полиции удалось сдержать расширение (усиление ?) волнений в северных провинциях до подхода каравана продуктов. Но должен заметить, что паники можно было бы избежать, будь у нас более надёжная оперативная связь. Происшествие в городе Ларонске показывает чего стоит задержка информации на два или три дня. Этих беспорядков скорее всего не было бы, будь у городских властей оперативная информация об идущем караване . - Личный представитель лорда-наместника северных провинций Ливернаса, закончил доклад, не глядя на присутствующих.
Возражений или споров докладчик и не ожидал. Особенно по последней реплике. Все прекрасно знали ситуацию со связью. О проблеме говорили все и до последних дней с какой-то безысходностью. Но уже неделю, как на совещании правительства присутствует лично её высочество в виде голограммы. Которая, как известно, сейчас совершает традиционный вояж по провинциям. Значит, решение все-таки есть. Точнее, будет найдено.
- Доктор Эдварский, Вы можете что-нибудь сказать по поводу ваших аппаратов?
- Ваше высочество! - Немолодой человек, в густой шевелюре которого уже появились заметные полосы седых волос, попытался вскочить на ноги. Но неловко замер на месте. Очевидно вспомнив, что это делать необязательно. - Идея передачи связи по защищённым силовым полем каналам была выдвинута ещё в прошлом веке. И тогда же сдана в архив за своей неактуальностью. За год со времени начала Великого раскола нашей лаборатории удалось не только восстановиться, но практически с нуля довести её до воплощения в экспериментальных образцах. Один из которых установлен в этом здании, а второй передан её высочеству. Это огромное достижение, учитывая всю сложность расчётов и ручную сборку аппаратуры. Я уже не говорю о периоде, когда лабораторию пришлось практически спасть от развала. Путь от экспериментальных образцов до промышленной сборки в обычных условиях занял бы на менее трёх, а то пяти лет.
- У нас нет ни пяти, ни даже трёх лет. - Пробурчал лорд-министр Эливанский, выполнявший обязанности министра планирования. - У нас даже года нет. Наши ресурсы слишком сильно урезаны. Для эффективного их использования жизненно необходима нормальная связь. Без нее мы просто не сможем удержать даже то, чего достигли за этот год.
Сидящий рядом главнокомандующий войсками Арден Дирандо энергично закивал головой в знак полной солидарности с ним.
- Войска уже вышли в степную часть континента. Мы начали зачистку во внешних провинциях. Если все это остановить, волны снова начнут захват территории. Мы действительно очень быстро можем потерять то, что с таким трудом отвоевали. А для продолжения зачистки требуется оперативное управление войсками. Причём уже в масштабах внешних провинций, а не только Столичного мира. Задержка связи становится критической для военных действий. Особенно учитывая сроки транспортировки войск. Я уже не говорю о продуктовом снабжении населения. Хранилище 'Долина' и защищенные сельскохозяйственные поля Столичного мира стали основным источником продуктов не только для нас. Во внешних провинциях люди не могут и носа высунуть из-под щитов. Все командование и правящие остались здесь. Счастье, что провинции смогли организовать у себя оборону хотя бы в городах. Там только предстоит начать организовывать сельское хозяйство.
- Лорды, я понимаю всю сложность положения. Но поймите и вы меня. Я заведую всего лишь небольшой научно-исследовательской лабораторией, которая до сих пор не занималась производством. - Профессор даже руками развел, показывая свою растерянность.
Выходя на министерство связи с разработкой своей лаборатории, он как-то не задумывался как сильно на него насядут. Причем сразу со всех сторон.

- Лорд-профессор, что надо вашей лаборатории для начала выпуска аппаратуры для защищенной связи. - Вирт решил не отвлекаться на оправдания ученого. Они и так были очевидны.
- Но экспериментальные системы ненадёжны и конструктивно сложны. - Совсем растерялся профессор.
- Нас устроит даже такая связь. - Остановил его Вирт. - Это лучше, чем ее отсутствие. Улучшение и упрощение конструкции вы сможете проводить и в процессе работ. Причём сделать это надо как можно скорее. Так что Вам не? удастся задействовать специалистов своей лаборатории на производстве. Определите общие потребности, включая специалистов, которых сочтете нужным привлечь к работе.
- Но тогда нужен специализированный завод со специалистами высокого класса. Мне на ум приходит только один завод, инженеры конструкторского отдела которого смогли бы адаптировать сырую конструкцию наших аппаратов и подготовить ее для серийного выпуска. Это завод силовых генераторов в городе Фирнас.
- Это я обеспечу. - Подал голос Садирский, лорд-министр промышленности и сельского хозяйства. - Если не возражаете, доктор Эдварский, мы встретимся с Вами сразу после совещания в рабочем порядке.
- Я тоже присоединюсь, если не возражаете. - Главнокомандующий с досадой потери затекшую шею. - Очень хочется быть в курсе этого вопроса.
- Вот если бы ещё избавиться от северного сектора. - Лорд-министр экономики граф Ронзинский покосился на правящих. - Защита северных районов нашего континента забирает до трети финансов и обходится нам слишком дорого.
- Не возражаю. - Поддержал идею министр обороны. - Территория северных провинций относительно слабо освоена. Разрозненные мелкие поселения и города расположены слишком далеко друг от друга, для того, чтобы организовать общую сеть опорных пунктов. Хорошо ещё, что силовые транспортные линии подведены почти к каждому из них. Приходится создавать длинные цепочки автоматических опорных пунктов, нуждающиеся в постоянном обслуживании. И все равно организовать сплошную оборону крайне затруднительно.
- Радует только то, что в тех районах Расколы почти не выбрасывают микробиологической угрозы. - Вздохнул лорд министр медицины. - Но все равно приходится держать там целые отряды медиков.
- Я бы рекомендовал не оставлять северные территории. - Четко заявил Вирт, пресекая разговоры.
- Ваше высочество. - Заговорил после заминки лорд-министр экономики. - Ваши решения не раз доказывали свою эффективность. Даже весьма спорное решение продолжать финансирование и обеспечение контрольной системы Земель Забвения, с которым я не был согласен, принесло результат. Вакцины, полученные за этот год оттуда, спасли много жизней на континенте.
- Да уж. Микробилогическая угроза часто оказывается сначала в этих землях. - проворчал врач. - Потеря в самом их центре нескольких десятков пунктов наблюдения, которых так и не удалось до сих пор восстановить- большая неудача.
- Ваше решение тогда было спорным, но все же логичным. - Продолжил после вежливой паузы Ронзинский - Но северный сектор не имеет Расколов, провоцирующих эпидемии. Там ограниченно число жителей, которых дешевле эвакуировать в подготовленные поселения в центральных районах. Тем более, что сейчас....
- Граф Ронзинский, я понимаю ваши доводы.- Вирт холодно смотрел прямо на собеседника. - И я даже согласен с ними. Именно поэтому я только не рекомендую это делать. В любом случае, этот вопрос необходимо отложить на полгода, а то и год. За это время ещё раз все взвесить и просчитать. В конце концов, потом нам придётся не только зачищать территорию северных районов столичного мира заново, но и восстанавливать там все брошенные города.
- Я бы тоже не стала спешить с эвакуацией севера. - Встряла Майя, сосредоточенно что-то обдумывая.
Вирт про себя даже улыбнулся, невольно залюбовавшись супругой. Он и Иллис с детства обучались прислушиваться к своим ощущениям и делали это почти рефлекторно и незаметно для окружающих. В отличие от них, Майя не имея таких навыков, показывала задумчивую сосредоточенность, как будто решала сложную математическую задачу. На окружающих это действовало даже больше, чем его внезапные решения.
- Раз сразу два правящих высказывают сомнения в моем предложении, я отзываю его, ваше высочество.
Вирт привычно наклонил голову, в знак того что услышал и тему разговора считает закрытой.
Выйдя из зала одним из первых, он уже в кабинете смог всмотреться в лицо супруги. Он тоже был рад появившейся возможности видеться с женой в любое время, а не по записи, сделанной в лучшем случае пару дней назад.
- Можешь снять наложения. Здесь посторонних нет. - Улыбнулся он жене.
- Вот, а меня заверяли, что наведенную голограмму не отличить от настоящей. - Пожаловалась Майя.
- Не отличить, если не присматриваться, особенно если не знать, куда смотреть. Я так понимаю ты и Леру маскируешь?
- Будешь говорить о нарушении правил и о том, что я даю ей доступ в совет?
Майя мягко улыбнулась, показывая хорошее настроение и отключила наложения.
- Не буду. Тем более, что хочу ввести её официально. Ты издеваешься?
Несколько секунд девушки смотрели на опешившего парня, не сумевшего скрыть эмоции.
- Ты же сам предложил все отключить. - Удивилась Майя.
- Да, но я как то не ожидал такого.
Вирт растерянно окинул взглядом стройную фигурку жены, освещённую ярким солнцем и, не сдержавшись, сглотнул. Чем вызвал смех сразу у обеих девушек.
- Ты могла бы немного пощадить мои нервы. - Ничуть не смутился он.
- Неужели среди служащих дворца переведись охотницы? - Майя игриво улыбнулась. И даже слегка повернулась на лежанке. - Я даже могу припомнить парочку имён, от которых мы с Иллис тебя выручали.
Вирт досадливо сморщился и обратился за поддержкой к Лере.
- Вот скажи, что можно ответить на это? Можно подумать, кто-то сравнится с нею. Еще и дразнится.
Лера только с сочувствием развела руками, и, не удержавшись, снова фыркнула.
- По нашим планам, мы будем в Столице через пару месяцев. - Все же нашлась с ответом она. - До этого времени вам придётся помолчать. А уж когда встретитесь лично, думаю, найдете что сказать или сделать.
- Во! Умная у тебя все-таки первая фрейлина. - Поднял палец к потолку Вирт.

- И зачем ты его дразнишь? - Лера с интересом наклонила голову к правому плечу. - Знаешь ведь, что на других девушек он даже не смотрит. Иначе бы стервы давно уже постарались раструбить об этом.
- Конечно, знаю. Но ведь хочется услышать это и от него лично. - Майя снова устроилась под солнцем - Что там у нас?
- Сина, принеси напитки. - Позвала Лера прямо в люк, предварительно сняв звуковой барьер.
Пока девушка аккуратно расставляла стаканы, Лера уже начала зачитывать расписание на сегодняшний день.
- Так, по курьерской связи пришло четыре доклада из внешних провинций. Все информационные. Аналитики утверждают, что ничего серьезного или спешного. Поэтому на ознакомление с ними я выделила два часа, что ты проведешь под солнышком. Ещё есть три запроса к правящей. Тоже из внешних провинций. Извини. Все три срочные, отложить не получится. Так что через пару часиков придется ими заняться.
- Я поняла.
Майя слегка поморщилась. Запросы всегда содержали крайне скудную информацию о практически не связанных между собой фактах. От нее, как от правящей, требовалось ознакомиться с предоставленной информацией, попытаться свести ее хотя бы для себя во что-то удобоваримое и выдать свое мнение. Когда в виде рекомендации, а если сочтет нужным, и в виде приказа. Но когда-то посещавшие ее мысли о сомнительности таких запросов, давно исчезли под влиянием наставников и мнения окружающих, никогда не подвергающих ее слова сомнениям. Хотя ошибок у нее было немало.
- Когда там этот городок?
- Ближе к вечеру. До Лорска дорога проходит по пустынным землям. Раньше тут были сельскохозяйственные поля и несколько временных поселков. Но сейчас эта местность только подготавливается к восстановлению. Щиты и автоматические форпосты уже установили, но посевная начнется только через месяц. Так что можно расслабиться. - Улыбнулась первая фрейлина.
Майя повернула голову на раздавшийся детский плач. Но с крыши рядом идущего контейнера, из-за ограждения поспешно выглянула голова няни и подала знак, что все нормально.
- Биана, что там происходит?
- Прошу прощения, ваше высочество. Её высочество Нияла никак не желает спокойно лежать и требует Барика
Майя покосилась на фыркнувшую Леру и сама тихо ее поддержала.
- Сейчас пришлю. Пусть поиграют.
Белая тень легко перемахнула на соседнюю крышу. Служанка благодарно кивнула и исчезла. Послышался её голос, что-то выговаривающий коту.
- Кто бы подумал, что из ниахары получится такая няня. - Лера с удовольствием устроилась на своём лежаке.
- Как это ни странно, но Барик совсем не возражает против детских игр. - Заметила Майя - Ему это даже нравится.
- Биана ведь долго не могла привыкнуть к Барику? - Заметила Лера.
- Перед катастрофой у меня даже была мысль заменить её. - Призналась Майя и тоже расслабленно откинулась на лежаке. Потом недовольно покосилась в сторону служанки.
- Сина, давай ты тоже немного расслабишься. - Лера перехватила взгляд принцессы и правильно поняла ее настроение. - В конце концов, почему бы тебе тоже не позагорать?
- Но, как же? - Одетая по-походному, в брючный костюм, девушка смущённо покосилась на прикрывшую глаза Майю. Такие вопросы она предпочитала оставлять Лере. У нее это лучше получалось, чем у правящей принцессы и бывшей рабыни, так и не научившейся воспринимать личных служанок как должное.
- Не думаю, что твоё стояние улучшит настроение принцессы. А помогать нам ты можешь и в купальнике.
Лера на секунду замерла, глядя на вспыхнувшее лицо служанки и нахмурилась.
- Ясно. Ты не догадалась взять с собой купальник.
- Но ведь это деловая поездка.
- Конечно. Но она рассчитана на два месяца неспешного путешествия. - Вздохнула Лера и с досадой поморщилась. - Надо было мне поинтересоваться твоими сборами. Как то не подумала, что ты у нас новенькая.
- Ничего страшного. - Открыла глаза Майя и быстро окидывая взглядом фигурку служанки. - У нас вроде один размер.
Лера согласно кивнула.
- Ты же знаешь где и что лежит из вещей ее высочества?
- Но....
- В следующий раз постарайся не забывать свой гардероб на все случаи жизни. - Улыбнулась Майя. - В замках и дворцах есть бассейны, в том числе и для персонала. Возьмешь новый купальник и закроем эту тему.
- Думаю, она сохранит его на всю жизнь. - Улыбнулась Лера, пользуясь моментом, когда девушка исчезла в люке. - Кроме того, что он из коллекции ведущего дома мод и стоит как половина ее содержания, так еще и от самой принцессы Майи.
- Пусть это будет подарком. - Вздохнула Майя. - Насчет платьев я смирилась. Но вот зачем каждый раз заказывать новый купальник, а тем более нижнее белье никак не могу понять.
- Разве тебе недостаточно, что его увидит Вирт? - Поддразнила Лера свою подопечную.
- Да ну тебя. - Вспыхнула Майя.
Чтобы не продолжать разговор, она поспешно потянулась к браслету, вызывая на свет первый отчет.
Вынужденный отказ от глайдеров и телепортов, с переходом на неторопливое путешествие по силовым линиям транспортной системы принесло и необычный плюс. Теперь членам правительства во время своих поездок приходилось не перепрыгивать между крупными городами столичного уровня, а посещать все населенные пункты и лагеря, расположенные на пути следования каравана. Скорость контейнеров позволяла не только помахать ручкой встречающим, но даже пообщаться с местным руководством и провести оперативное совещание. В первую очередь это сказывалось на отношении местного населения к правящим. Особенно, когда после таких проездов начинались изменения в жизни граждан. Так что до вечера надо успеть закончить с отчетами и запросами. А еще подготовиться к встрече с градоначальником Лорска.
В конце концов, это тоже неоценимый опыт. Вирт даже начал подумывать, о сохранении таких неспешных поездок и после того, как восстановится нормальное сообщение.


Содержание
В начало страницы

Глава 9.



Прибытие каравана в конечную точку путешествия было обставлено по всем правилам торжественного приёма правящего члена императорской семьи. На переоборудованном перроне транспортной системы выстроилось все руководство города Рэндом, во главе с действующим градоначальником, бароном Раженсим. Позади него стройными рядами стояла местная знать, ради такого случая облаченная в парадные костюмы. За ним расположились рангом пониже, принарядившиеся в более свободном, но не менее праздничном стиле. Что сильно напомнило Майе прошлое посещение этого местечка. Правда, тогда они были здесь с Иллис. Да и высаживались из глайдера сразу в замке. Рядовые жители толпились на небольшом удалении, по периметру и жадно всматривались в приближающиеся транспорты.
Замерев перед пока ещё закрытыми дверьми, Майя нервно провела ладонями по юбке.
- Вот не пойму. - Заметила стоящая немного в стороне Лера. - Я точно знаю, что тебе абсолютно наплевать на всех этих аристократов. А такое ощущение, что ты нервничаешь. Это далеко не первый твой торжественный выход.
- Ничего я не нервничаю. - Майя снова нервно провела руками по платью, пытаясь расправить невидимые складки. - Просто каждый такой выход мне напоминает тот самый первый выход. Такое ощущение, что я иду в том самом платье или вообще без него. Как голая. Помнишь, как было в первый раз, ещё с ошейником? Вот каждый раз под взглядами все этой толпы точно также
- Ужас! - Кивнула Лера.
Майя подозрительно покосилась на свою теперь уже официально первую фрейлину.
- Что-то сочувствия в твоём голосе не наблюдается.
- Его и нет. - Лера не сдержала улыбки. - Помнится, в тот первый раз ты так нервничала, что послы носом пол пропахивали. Сама не видела, но мне много чего по этому поводу рассказывали. Ты хоть знаешь, что запись того приема до сих пор гуляет в сети и только набирает популярность всякий раз, как ты или Барик становитесь героями очередной потасовки?
- Кошмар. - Майя с трудом удержала улыбку. - Но я тогда была очень злой. И вообще ничего не делала, чтобы заслужить такую популярность. Просто сидела на ступеньке и скучала.
- Конечно, ничего не делала. А сидела так, что потом послы предпочитали приветствовать некую рабыню почти одновременно с принцессой. Так, на всякий случай. Вдруг император снова допустит ее на прием побездельничать.
На экране неумолимо приближался перрон. Градоначальник уже выдвинулся на положенные три перед стройной линией своих чиновников, готовясь приветствовать высокую гостью.
- Я их помню. - Заметила Майя. - По совещанию в замке Рэндом. Перед прорывом волны.Мы с Иллис тогда разбирались с претензиями к их герцогу.

- Они тоже вас запомнили. - Усмехнулась Лера.
- Точно. А уж последствия того посещения запомнили почти все жители империи. - Пробурчал Жейран. Как боец её личной пятерки, он готовился выходить, прикрывая принцессу со спины. Остальные бойцы охраны уже появились на перроне.
- Мы в том прорыве не виноваты. - Снова заявила Майя. - И вообще, ничего не знали о нем.
- Это ты им объясни. - Весело улыбнулся Жейран. - Особенно после того, как ты триаду назад двинула щиты и войска в чистое поле, на котором первые признаки Раскола научники зафиксировали, когда генераторы уже работали на полную мощность..
- Это все Барик. Он почувствовал и передал мне. А в тот раз, на перевале мы даже не обращали внимания на такие сигналы. Знаешь как сложно вычленить что-то конкретное из их эмоций?
- Может и Барик. - Легко согласился парень. - Да только команды отдаешь ты. А на перевале вы появились слишком уж вовремя. Успели навести шороху среди руководства и аристократии. Объявили учения и даже провели мобилизацию. К началу Раскола замок не спал, а был в полной боевой готовности. Так что не отвертишься. Для всех обывателей вы точно знали о предстоящем прорыве и готовились к нему.
- Нас туда император направил. - Майя с интересом проследила, как тени охраны из первого контейнера скользнули за спины торжественного караула. Двое из них сразу же приблизились к месту, где должен был по плану остановиться контейнер. Их задачей будет держать мобильные щиты, после отключения защиты мобильного штаба. - И к тому же, прорыв был спровоцирован.
- Так я и говорю, правящие! Император направил. Вы разобрались в обстановке и подняли замок. Заранее вызвали его высочество с отрядом гвардии. Он же как раз оказался в этом городке. Вы даже предательство предусмотрели и потому лично остались в наиболее уязвимом пилоне. Чтобы лично принять бой и прикрыть последних его защитников.
-Это ты так издеваешься? - Наконец сообразила Майя и удивлённо обернулась к собеседнику. - А, поняла. Отвлёкаешь от ожидания. Спасибо, тебе удалось. Но все-таки, ты сделал, что я просила?
- Конечно, наши уже ушли со станции. Посмотрят адрес, а потом и маршрут проверят.
- Хорошо. Но, главное, сделайте это незаметно.
- Сделаем.
- И была тебе охота лезть в это болото. - Недовольно прорвала Лера. - Выставить дознавателей и дело с концом.
- Точно. Достаточно ребятам засветился и тут все приберут, хвосты подожмут на какое-то время.
- Вот именно, 'на какое-то время'. Это меня не устраивает. Или под предлогом катаклизмов растащат весь Арден. К тому же я хочу сама убедиться в том, что мне рассказала Сайяна. Если все правда, то придётся решать вопрос системно. Вряд ли это единичный случай.
- Майя, мы все поняли. Сделаем в лучшем виде, чтобы обеспечить твой отход. Ты только время нам дай.
- Со временем будет как раз все в порядке. - Заметила Лера, уже пристраиваясь на шаг позади Майи. - Полчаса на политесы здесь. Часа три на плановые поездки, включая местный детский дом. Сильно подозреваю, что это образцово-показательный дом, расположенный почти в центре города. Далее, местные лорды запланировали экскурсии по показательным площадкам, в соответствии с докладами на послеобеденном совещании. Жейран, но что ты хочешь? Они же ещё не знают, сколько времени Барик шипел и пытался разобраться с документами, вызвавшими раздражение Майи.
- Ты же знаешь, сколько они там воды налили, чтобы скрыть нестыковки в цифрах! Хорошо тут подразделение теней надежное.
- Мне читать всю эту муть некогда, да и незачем. - Наставительно заметила Лера. - Мне надо у Барика отвоевывать свое право сохранять документы в целости. А то для истории так и останутся покусанные да надгрызенные листочки, располосованные на тонкие полоски.
Майя ласково потеребила ушки кота, привычно занявшего место у левой ноги. Пол слегка качнулся при остановке, и двери начали раскрываться.
Торжественный выход сопровождался звуками гимна Арден. Майя сделала несколько церемониальных шагов и замерла перед встречающим управителем города. Тот выполнил приветственный поклон по все правилам этикета, сделал протокольную паузу, давая возможность стоящим за спиной выпрямиться и начал приветственную речь.
Привычно отключившись с первых слов чиновника, и сохраняя на лице полное внимание, Майя предпочла на это время ещё раз вспомнить свои пометки по полученным официальным отчетам и места нестыковок в них и сравнить с имеющейся в её распоряжении информацией. Все равно ее роль в этом спектакле была минимальной. Только вежливо улыбаться, кивать в нужных местах, специально выделенных оратором паузами и делать вид, что внимательно слушает. Ответных речей с ее стороны не предполагалось. Все так же вежливо улыбаясь, она прошла вдоль строя почётного караула, наклоном головы приветствовала выстроившуюся местную знать и, следом за сопровождающим градоначальником, прошла к машине.
- Все-таки в колесном транспорте что-то есть. - Заявила она. - На глайдерах переезды слишком быстрые. Даже города не посмотришь толком.
Лера только фыркнула, наблюдая, как подруга с облегчением откинулась на спинку сиденья.
- Расслабься. Самая нелюбимая тобою часть закончилась. Еще один спектакль для дурочки, глупо хлопающей глазками,, а потом твой выход в главной роли.
Ниэла Лорианна Рив грустно перебирала бумаги на своём рабочем столе. Лорд-чайлед каждодневно пенял на непомерные расходы вверенного ей детского дома и требовал усилить экономию. Но что ей, как старшему воспитателю делать?
Выделяемых казной средств едва хватало на содержание здания. Поставки продуктов для столовой лорд-чайлед, как лорд отдела образования города Риндон и одноименного района, к тому же еще и основной опекун детских домов, взял под свой контроль. И речь идет даже не о разнообразии, их количества и качества едва хватает для приготовления той бурды, от которой даже голодные дети отворачивают нос. С одеждой все больше выручают организации, занимающиеся сбором поношенных вещей.
Ну что делать, если детский дом расположен на окраине и сюда ссылают детей простолюдинов? В последние годы число новеньких только увеличилось за счет детей рабов, получивших от императора свободу. А в эти лихие времена, мало того, что поступали воспитанники из эвакуированных домов, так уже сформировалась целая группа детей погибших рядовых из замка. И такая ситуация в большинстве городских детских домов.
Немолодая женщина тяжело вздохнула и покосилась на визиофон, по которому шли новости. Там буквально минут десять назад показывали прибытие принцессы Майи и посещение ею детского дома. Красиво показали. Ухоженные дети, чистые и отремонтированные спаленки на две кроватки. Ниэла Ларнэсти, как старший воспитатель, даже позволила себе вольность высказать сожаление, что иногда приходится ставить третью.
Лорианна брезгливо передернула плечами. В городском центре располагалось несколько детских домов, которые не стыдно было показать прибывшей принцессе Майе. Как правило, это были образцово-показательные заведения, с детьми, получившими воспитание в благородных семьях. Конечно не высшей аристократии. Хотя в эти страшные времена даже высшие аристократы гибли как мухи. Нескольких деток попроще там держали для виду и соблюдения приличий. Понятно, почему её высочеству показывают именно такой детский дом. Принцесса прибыла в рамках традиционной поездки правящих. Местным чиновникам надо как-то отчитываться о понесенных за последний год тратах.
Например, о строительстве второго корпуса для этого переполненного детского дома. Стройка началась еще до Великого раскола. Да путь туда заказан даже ей, старшему воспитателю. Охрана из частного агенства подчиняется лично Лорду-чайледу и отказывается пропускать кого бы то ни было без его личного указания. Да еще и детишек гоняет почем зря. Сколько раз уже было неприятных разговоров с непосредственным начальством из-за неспособности контролировать мальчишек.
За открытым окном послышались голоса охранников, отвлекая от невеселых мыслей. Затем звуки колес въезжающей машины. Выдохнув, женщина встала из-за стола и прошла к окну.
Во дворе творилось что-то странное. Посередине стояла машина, которую она не сразу сообразила сравнить с той, что показывалась в новостях, освещающих приезд принцессы. Пока автомобиль останавливался, сразу трое бойцов теней разбирались с прибежавшими на крик охранника стражниками. Впрочем, это длилось всего несколько секунд. Затем ворота торопливо захлопнулись, отрезая любопытных прохожих от происходящего внутри. Целая пятерка бойцов сноровисто блокировала подходы. А из автомобиля мягко выскользнула слишком хорошо известная в Риндоме белая кошка и тут же скользнула в сторону, проверяя закрывающиеся ворота, забор и весь внутренний двор. Показалось, что ниахара даже задержалась взглядом на ней, замершей в окне. Стражники, оказавшись внутри двора, вытянулись в струнку и замерли, глядя на ступившую прямо в пыль высушенного двора девушку в дорожном костюме. И все во дворе замерли. Даже охранник замолчал.
- Так-то лучше. Говорил же, 'лучше не мешай2. - Донеслась фраза одного из офицеров теней. Говоривший спокойно повернулся к девушке.
- Извините, ваше высочество, ближе к крыльцу машину подать не получилось.
Лориана тихо охнула, сообразив наконец, кто именно оказался во дворе и как могла быстро направилась к выходу из кабинета.
И все-таки она не успела. Известие о прибытии высоких гостей распространилось по детскому дому со скоростью возникновения Раскола в чистом поле. Когда Лорианна вышла в коридор первого этажа, сплошной поток воспитанников, среди которого можно было видеть и воспитателей и обслугу, больше напоминал волну, неудержимо рвущуюся в одном ей известном направлении.
Их высочества были популярны среди детей Рэндома ещё со времён прорыва первой волны. Когда принцессы вынуждены были принять последний бой в Центральном пилоне замка на перевале, прикрывая остатки гарнизона. За последний год, прошедший после катастрофы, её высочество Майя, на пару со своей ниахарой и вовсе стали кумирами ее воспитанников. Не без участия той самой группы, что поступила из замка. Среди их воспитанников постоянно идешт обмен записями об очередных схватках принцессы или её питомца с тварями.
Принцесса спокойно разговаривала с кем-то из подбежавших младших воспитательниц и с улыбкой отвечала на недружные приветствия растущей на глазах толпы детей.
- Ваше высочество, старший воспитатель Лориана Рив. Рада приветствовать вас в нашем доме. Приношу свои извинения за неорганизованность и беспорядок. К сожалению, мы не успели подготовиться к визиту.
- Ничего страшного, инора Рив. - Майя доброжелателшьно ответила на приветствие немолодой женщины. - Это незапланированный визит. Просто решила заглянуть сюда после детского дома, что показали мне по прибытии. Вы устроите для меня экскурсию, пока ваше городское руководство подтянется сюда?
Лориана торопливо сделала шаг в сторону. И сразу же неловко отвела глаза. Двор не был вымощен камнем. И под палящими лучами светила пыль норовила подняться от каждого движения. Хорошо хоть не после дождя. Тогда бы тут была сплошная грязь.
Принцесса ничуть не смущаясь запылившихся походных ботинок, направилась по образовавшемуся коридору к крыльцу.
Принцесса успела сделать всего несколько шагов, как послышался мелодичный звонок браслета связи на руке у девочки, стоящей в первых рядах своеобразного коридора из воспитанников. Лориана с досадой подумала, насколько все случается не вовремя.
Воспитанница испуганно дернулась, поспешно перекрыла вспыхнувший маячок, но было поздно. Принцесса уже обратила на неё внимание и остановилась.
- И искать не пришлось. - Непонятно чем довольная, прокомментировала первая фрейлина. Она тоже задержала шаг и дала возможность ее высочеству первой приблизится к девчонке.
- Инера Линира? - Майя вопросительно посмотрела девочку.
Лориана с трудом удержалась от желания пошире раскрыть глаза от удивления. Оказывается среди ее воспитанников есть такие, о которых знает сама принцесса Майя.
- Д-да, ваше высочество. - Девочка хоть и скованно, выполнила положенный книксен.
Правда, неловко, явно подражая виденному в развлекательных записях. И не к месту. В такой ситуации, девчонке надо было бы исполнить полный реверанс. Лориана с облегчением заметила, что принцесса не обратила внимания на нарушение этикета. И даже сама позволила себе ответить простым кивком.
- Гражданская почта у нас все ещё работает из рук вон плохо. Твое письмо шло до Горного замка почти три месяца. Саяна получила его всего за две недели до моего отъезда. Поэтому она решила не отправлять тебе ответ, а передать со мной.
Девчушка расширившимися глазами проследила, как конверт перекочевал из рук первой фрейлины к Принцессе, а та уже протянула его ей.
- Она очень просила передать тебе его лично в руки. Собственно, потому я и решила немного нарушить запланированную поездку.
- Б-благодарю вас, ваше высочество. - Девочка замялась, а потом не удержавшись выпалила. - Значит, она в самом деле служит у Вас, как она мне об этом писала?
- Саяна исполняет при мне обязанности личного пажа. - Кивнула Майя.- Но служит не у меня, а в Горном замке.
По толпе воспитанников и воспитателей за спиной девочки пронёсся лёгкий шорох. Похоже, тут многие знали о ком идёт речь. Лориана что-то припомнила на эту тему. Но без деталей. У детей детского дома всегда много фантазий. Насчет утерянных родителей, родственников, друзей и подруг.
Лера оставалась в стороне от разговора и с удовольствием следила за разворачивающимися событиями. И ведь не скажешь, что все началось с того, что Майя обратила внимание на чем-то расстроенного пажа, пытающегося в свободную минутку написать письмо своей подружке.
- Мы с Линирой с первого года в школе дружим. - Поделилась тогда девочка. - А теперь вот у нее погиб отец. Он служил в отряде, обеспечивающим защиту выкидного форпоста. У Линиры больше нет родственников, и она попала в детский дом. Там просто ужасно. В ее комнате спят сразу несколько девочек.
- Я могу почитать ее письмо? - Майя приняла конверт из рук девочки и хмурясь несколько раз перечитала листок.
- Как долго шло писмо?
- Два месяца. Может у нее уже все наладилось?
- Может быть. Но то, что у моего пажа нет нормальной фотографии, чтобы поделиться с подругой, это непорядок, который надо исправить как можно скорее. А вот с остальным давай сделаем иначе. Ты напишешь Линире письмо. А я сама его ей передам.
- Разве это удобно? - Засомневалась девочка.
- Раз я говорю, значит удобно. И напиши, что попросила меня подождать ее ответа. Чтобы твоя подружка не начала стесняться.
После этого и началася целенаправленный сбор сведений, приведший

- А давай ты покажешь, как здесь живёшь? Заодно и ответ сможешь написать. А я его заберу с собой.
Девочка странно замялась, но с готовностью кивнула.
- Ваше высочество, боюсь что беспорядок в наших комнатах.....
- Иннера Рив, неужели вы думаете, что меня можно удивить беспорядком в детских комнатах? - Майя весело оглянулась на женщину и перевела взгляд на свою испачканную обувь.
Старшая воспитательница смутилась, принимая этот взгляд за упрек. Но продолжать пытаться оправдываться посчитала неуместным. Потому только послушно пристроилась рядом с первой фрейлиной позади принцессы и своей воспитанницы.
Майя без видимых эмоций осматривала небольшую комнату, в которой расположилось сразу восемь кроватей. Неприятные воспоминания резанули где-то в глубине души. Лера прекрасно понимала причину возникшей напряженности и осторожно коснулась её руки, стараясь успокоить.
Подруга Саяны, ставшая сиротой в этом году, уже пробралась бочком по узкому походу к своему месту и постаралась торопливо расправить небрежно наброшенное покрывало. В комнате негде было поставить стулья. И воспитанницы, по-видимому, использовали вместо них собственные кровати. Майя успела заметить серые от постоянной стирки простыни и даже пару дырок в наволочке на торопливо перевернутой подушке.
- А здесь не жарко. - Заметила Лера, привлекая внимание подруги к другому обстоятельству.
И Майя уже внимательнее присмотрелась к покрывалам, одновременно служившим и оделами.
- Это только сейчас.- Живо возразила девочка. - Всего несколько дней. А так тут очень тепло. Даже форточки приходится открывать. Только это можно делать, когда пыль во дворе прибьют.
Лера, вслед за Майей, перевела взгляд на запыленные окна. Потом быстро осмотрела всю комнату.
- Покажите ваши расходы за последний месяц. - Обратилась она к стоящей рядом старшей воспитательнице.
Та поспешно исчезла, чтобы появиться уже с переносным визиофоном. Но ее опередил капитан из личной пятерки принцессы. Он торопливо перехватил аппарат, что-то подсоединил к нему. В результате, Лера уже через несколько секунд вывела перед собой голографический экран со своего браслета, на котором Лориана с растерянностью увидела свой финансовый отчет.
Майя отвлеклась от разговора с девочкой, предложив той не спешить и спокойно написать ответ, пока она будет заниматься тут другими делами. Заодно пообещала, что обязательно вернется за письмом или пришлет кого-то из своего окружения, если не сможет явиться лично.
- Ваше высочество, Вы не предупреждали нас, что хотите посетить какой-то конкретный детский дом. - По коридору к ним уже спешил градоначальник. Следом семенило еще несколько чиновников.
- Барон Раженсим? - Майя вдруг выпрямилась, глядя на чиновника. - Я и не знала, что обязана отчитываться перед ВАМИ в своих действиях.
- Прошу прощения, ваше высочество, но Ваше внезапное исчезновение заставило нас поволноваться. - Смешался градоначальник.
Лера с трудом удержала улыбку. Даже стороннему наблюдателю было видно, что барона редко когда ставили на место.
- Отчего же? - Пожала тем временем Майя. - Моя охрана была поставлена в известность и действовала в соответствии с полученными инструкциями. Кроме как принцессой, я еще являюсь тактиком боевой пятерки теней и вполне могу организовать безопасный маршрут без помощи ваших подчиненных.
Разговаривая, она развернулась к Лориане.
- Прошу извинить меня. Но, честно говоря, мы с утра на ногах. Почему бы нам не посмотреть столовую? Надеюсь, вы сможете нас всех покормить?

В зале столовой царила непривычная тишина. Дежурные воспитанники осторожно жались по стеночкам, с восторгом глядя на разыгравшееся представление. Принцесса не только соизволила посетить кухню и самолично осмотреть старое оборудование. Она гостеприимно предложила всей свите из местных чиновников расположиться за сдвинутыми столами и демократично устроилась во главе предстоящего пира. Лориана сгорала от стыда, наблюдая, как дежурные воспитанники торопливо разносят наполненные миски. Им-то было весело. А вот каково ей кормить высоких гостей этим варевом.
- М-м-м. Помнится в мою бытность питания из автомата, было нечто сходное по консистенции. - Майя задумчиво приподняла ложку и проследила, как вязкая жижа стекает обратно в тарелку. - Правда, не припомню такого странного запаха.
Сидящие гости с ужасом посмотрели в тарелки, потом на принюхивающуюся принцессу.
Майя не раздумывая сунула полную ложку в рот и почти не жуя проглотила.
- Хм-м, а на вкус точно такой же, как в том автомате.
Лера с интересом смотрела на резвящуюся Майю. Подруга откровенно развлекалась и собиралась отыграться на свите сразу за напрасно потраченную половину дня.
- Судя по тому, что я только что увидела в вашем отчете, Лорд-чайлед, в детских домах готовят дипломированные повара высшего класса. - Заметила она.
- Да? В таком случае, это не может быть изготовлено испортившимся автоматом. - Поддержала подругу Майя. - Наверно, это новые веяния в кулинарии. Лорды, прошу вас, угощайтесь. Составьте мне компанию.
Майя весело загребла вторую ложку и отправила в рот. При этом она не сводила глаз с окружающих.
Всем присутствующим за столом пришлось поторопиться.
- Ну, я уже сыта. - Продолжала спустя несколько минут Майя, отодвигая пустую тарелку. -Лорды, может, кто желает добавки? Не стесняйтесь, мы вполне можем устроить совещание прямо здесь. Ниэла Рив, ведь у вас есть Актовый зал?
- Да ваше высочество. - Лориана судорожно сглотнула. - Я распоряжусь чтобы его приготовили.
- Будьте любезны. Лорд-чайлед, о вкусах конечно не спорят. Но мне кажется, Вы немного переплачиваете поварам.
- Точно. Лучше нанять более дешевых поваров, которые не смогут перевести за раз столько хороших продуктов. - Поддакнула Лера, осторожно отодвинув от себя не тронутую тарелку. Она рискнула только попробовать то, что было в ней.
С этими словами перед Майей раскинулся список продуктов, который по отчетности ежедневно поступает в эту столовую.
- Ваше высочество, я уверен, что это недоразумение легко объяснимо. - Засуетился Лорд-чайлед.
- Вот Вы нам и объясните. На совещании.
Майя легко поднялась на ноги. Толпа в коридоре поспешно подалась к стенам, организуя проход. Майя весело улыбнулась восторженным взглядам детей и уже направилась было вперед, но вдруг резко замерла, будто наткнулась на невидимую стену.
Лориана мысленно застонала, поняв, что именно привлекло ее внимание. Ну как спрашивается этот новенький оказался так близко от принцессы.
Майя медленно развернулась прямо к ней.
- Это что?
-Ваше высочество, этого мальчика доставили всего пять дней назад из изолированного горного селения в провинции Риста. После волны там выжило всего несколько детей, попавших в убежище. Троих из них распределили к нам. В том числе и воспитанника Лидара.
- Все трое из бывших рабов? - Майя продолжала зло смотреть на женщину.
- Да, ваше высочество. На них даже еще ошейники оставались. За пять дней они не успели еще привыкнуть. Рефлексы.
Майя присела на корточки перед испуганным парнишкой.
- Ты знаешь, что больше не раб?
- Да, у меня даже есть браслет связи как у свободного. - Мальчик поднял руку демонстрируя дешевую модель идентификатора.
- В таком случае, больше не исполняй приветствие раба. - Почти приказала Майя. - Ни для кого не исполняй.
Мальчик поспешно кивнул и начал осторожно отступать в толпу других воспитанников.
- Меняйте такие рефлексы. - Зло бросила Майя, уже продолжая путь.

В актовом зале Майя расположилась за единственным столом. Всем остальным пришлось довольствоваться старыми стульями, наспех выстроенными в несколько рядов.

Совещание началось с вопросов к гостеприимной хозяйке.
- Я что-то не поняла, ниэла Рив, - Ее высочество смотрела в упор на Лорану. - От вашего дома был оплаченный счёт за новое постельное бельё. Я точно это помню. Еще удивлялась, почему такое дорогое.
- Какой счёт? - Неприятно удивилась женщина. - Все подобные хозяйственные закупки делаются централизованно. И только потом уже распределяются по детским домам в соответствии с количеством воспитанников.
- Этот порядок был изменён после начала Раскола. Своевременно реагировать на изменение обстановки в современных условиях слишком сложно. Проще для каждого подобного заведения держать свои счета, в том числе и резервные. - Лера быстро пролистала ещё несколько страниц.
Майя перевела деланно удалённый взгляд на местного управленца, остановившегося за спиной градоначальника.
- Кажется, это был доклад за Вашей подписью, лорд Литэри. По крайней мере, он был прислан экономическим отделом, который Вы возглавляете.
- А ещё там был отчет о завершении строительства второго корпуса для этого детского дома. - Добавила Лера.
Чиновник судорожно сглотнул, как школьник вставая со своего места. Старшая воспитательница только растерянно переводила глаза с одного действующего лица на другое. Глядя на своё непосредственное начальство, она вдруг подумала, что предпочла бы оказаться среди дерущихся тварей, чем здесь.
-Ваше величество, чтобы не распылять и так небольшие средства, было решено повременить с разделением счетов и сохранить старый порядок расчётов.
- Второй корпус, кстати, уже вопрос к вам "Лорд" - Майя выделила обращение так, как будто сомневалась в правильности обращения к чиновнику от отдела образования. - Вы хоть представляете, как это жить в пределах исключительно свой кровати?
Тот опасливо втянул голову в плечи.
- Ваше высочество, второй корпус достроен, задержка вызвана всего лишь обустройством помещений. Корпус будет передан под руководство старшего воспитателя в ближайшее время.
Майя мельком глянула на стоящую рядом женщину и невольно улыбнулась выражению её лица. Та явно впервые слышала о планах своего начальства облагодетельствовать местных детей.
- То есть, сейчас завершается обстановка помещений во втором корпусе? - Уточнила она
- Точно так, ваше высочество. - Обрадовался мужчина. - Осталось совсем немного и дети смогут переехать в новый дом. Им осталось потерпеть всего несколько дней, может быть недели две.
- Учитывая то, что я увидела, дети будут рады даже голым стенам. В крайнем случае, они могут прихватить свои кровати с собой. Хотя по мне, чем возиться с этим убожеством, какое-то время можно устроиться и на полу. - Заметила Майя. - Но это дело вкуса.
- Тем более, что новые матрасы уже закуплены - Заметила Лера, просматривая соответствующие строчки пресловутого финансового отчета и явно пытаясь сравнить цифры с тем, что видела в счетах Лорианы. - Да и новые кровати что-то долго на складе пылятся.
- Как вы вообще допустили такие условия проживания для детей? - Не выдержала взятого тона Майя. - Почему их не перераспределили хотя бы в тот дом, в который вы меня возили?
- Э-э - Смею вас заверить, мы делаем все возможное. И условия детских домов....
- Хуже, чем условия для рабов. Поверьте, я знаю это не понаслышке. - Припечатала Майя и сразу переключилась на хозяйку дома. - Уважаемая ниэла Рив. Вам предстоит НЕМЕДЛЕННО принять по описи все имущество второго корпуса и лично принять решение о сроках переселения детей. Если есть возможность, начать уже завтра. В этом здании необходимо приступить к ремонту. Но за эти работы отвечать уже будете лично Вы. Как и за расход средств. К концу третьего триместра у вас должно быть два корпуса с приемлемыми условиями проживания.
- Приняла, ваше высочество. - Немного растерянно откликнулась Лориана .
- Вот и отлично. А чтобы избежать разного рода накладок, сейчас с Вами пойдет боец моей личной пятерки теней. Кроме того, что он имеет полномочия действовать от моего имени, он еще окончил факультет архивариусов Столичной академии и сможет помочь вам с документами. Не стесняйтесь обращаться к нему и в вопросах бухгалтерии.
Женщина с удивлением обернулась к сделавшему шаг в ее направлении офицеру.
Высокий стройный молодой человек в форме офицера теней походил на кого угодно, только не на бухгалтера или жителя архивов. Рукояти оружия весело скалящегося парня были настолько затерты, что сразу было видно, как часто оно использовалось по своему назначению. Не говоря уже об амуниции и индивидуальной защите, только прикрытой парадным мундиром.
Но парень уверенно предложил женщине руку и повёл её к выходу из актового зала. Дальнейшие вопросы высокого совещания явно не были предназначены для её ушей. Ее вежливо удаляли из актового зала под благовидным предлогом. И уж самой себе Лориана могла признаться, что была страшно рада подчиниться.

Линира уже давно написала письмо Санире и не знала что делать дальше. Принцесса вроде сказала, что зайдет или пришлет кого-то сюда. Боясь пропустить этот момент, она забралась с ногами на кровать и терпеливо ждала, стараясь не думать о том, что ее высочество могла и забыть. Соседки по комнате, покрутились в дверях и исчезли, не решившись приставать с разговорами. Оно и понятно. Смотреть на гостей лучше издали, не попадаясь им на глаза. Нет, но как же её подставила Санирка! И ведь попросила- то всего лишь ее фотографию с принцессой. Чтобы утереть нос всяким тут неверующим. Если такое возможно.
Линира невольно улыбнулась, вспоминая сколько было насмешек, когда она похвасталась, что её подруга служит пажом сразу у двух принцесс. Санира вечно что-нибудь придумает. Но прислать саму принцессу в качестве посыльной, вместо фотки, это уже слишком.
- Не помешал? - Высокий офицер весело смотрел на неё из проёма дверей. - Её высочество с сожалеет. Что не сможет прийти лично. Она прислала меня за письмом. С вашего согласия, конечно.
- Вы тоже знаете Саниру? - Линира торопливо вскочила на ноги, едва не ударившись коленкой о соседнюю.
-Кто же не знает личного пажа принцессы Майи? - Удивился офицер.
- Я хотела поблагодарить её высочество и извинится за беспокойство. - Неуверенно произнесла девочка.
- Я ей передам. Вашу благодарность, инера. - Совершенно серьёзно откликнулся Жейран. - Но сейчас, её высочество проводит совещание со всем правительством вашего города и целого района. Не знаю, когда оно закончится, но отвлекать ее я бы не стал.
- Я понимаю. - Девочка постаралась скрыть разочарование за улыбкой и как умела, исполнила реверанс под строгим взглядом чем-то растерянной старшей воспитательницы. - Благодарю вас за беспокойство.
- Не стоит благодарности. - Жейран все с таким же серьёзно-учтивым видом ответил дворцовым поклоном. Чем в конец поверг в шок наблюдающих за всем этим расшаркиванием воспитательниц.
Получив приглашающий жест своего сопровождающего, Лориана послушно развернулась и, ни слова не говоря, направилась к выходу.
Уже подходя с улицы к проходной второго корпуса, старая женщина неуверенно посмотрела на него. Но все-таки на что- то надеясь, она вызвала охранника.
- Какой приём по описи? - недоуменно протянул молодой человек, пренебрежительно окинул взглядом знакомую начальницу детского дома. Потом мельком глянул на стоящего за её спиной офицера теней.
- У вас есть предписание от городской управы? Раз нет, значит, и пропустить не могу.
Женщина неуверенно обернулась к спутнику. Тот осторожно отодвинул её в сторону и сделал шаг вперёд, поднимая на уровень глаз охранника браслет связи, по которому побежали какие-то значки.
- Второй луч личной пятерки её высочества, капитан Жейран. Имею распоряжение от своего тактика сопровождать инеру Рив и действовать от её имени.
- А чего не первый луч? - Хамовато ухмыльнулся парень, уверенный что офицер не пойдет на скандал. - У меня свое начальство, тень. А принцесса далеко. Вот пусть сама придёт сюда и распорядиться. Тогда и допущу.
На секунду её улыбчивый сопровождающий замер, что-то обдумывая. Потом довольно растянул губы в улыбке. Только почему-то наблюдающей женщине очень не хотелось, чтобы эту улыбку увидели дети.
- Я провёл две недели в контейнере, с утра таскаюсь по разным поручениям принцессы и совещаниям. Знаешь, парень, ты очень вовремя появился со своей наглостью.
Женщина с ужасом обнаружила в руке, вроде как бухгалтера, активированный силовой меч. Легкой вуалью сверкнул индивидуальный щит, прикрывая щеголеватый мундир. Очень дорогая штука. Это было известно каждому мальчишке в детском доме, а значит и их воспитателям. Офицер сделал лёгкое движение в сторону охранника. Тот на чистом автомате выхватил свой клинок и отскочил назад. Почувствовав непривычную лёгкость, он недоуменно посмотрел на обрубок меча в своей руке и перевёл взгляд на упавшее на землю лезвие.
- Э, капитан, ты чего, да ты знаешь на кого .....
- Что здесь происходит?
Женщина уже с каким-то отстраненным интересом обнаружила тройку стражников вынырнувших из-за угла и поспешно приближающуюся к ним.
- Вот, лейтенант Сатнир Арисон, прямое нападение на охранника при исполнении своих обязанностей. - С облегчением затараторил струхнувший парень. Уверенности ему ещё добавили два товарища, подоспевшие на помощь сзади.
Жейран развернулся в пол оборота к стражникам и сделал шаг в сторону. Так, что старшая воспитательница оказалась у него за спиной, и при этом Жейран не потерял из виду охранников.
Он снова поднял руку, демонстрируя браслет.
- Личная пятерка её высочества, второй луч. Имею приказ старшей сопроводить инеру Рив во второй корпус детского дома с целью приёма инвентаризации имущества. Оружие обнажено в связи с отказом охранника подчинится прямому приказу от имени принцессы, а так же тоном его ответа.
Подошедшая тройка стражников замерла на месте. Они даже как-то подобрались и почти вытянулись по струнке при виде бегущих значков на браслете. Их командир быстро кинул взгляд на виновника.
- я не думаю, что ин Дарейн хотел нанести оскорбление офицеру теней. - Несколько осторожно начал он. - Уверен, он произнёс это, не подумав и готов принести вам свои самые искренние извинения.
Провинившийся заметно побледнел, начав соображать, с кем именно затеял спор.
- Этот охранник был поставлен в известность об имеющихся у меня полномочиях. - Слегка пожал плечами Жейран. - Равно как и от чьего имени я действую. Боюсь, тут речь идёт не о моей личной обиде, а как минимум о некорректных высказываниях в отношении правящей, к тому же члена императорской семьи. Запись разговора уже сброшена в базу как городской стражи, так и теней.
Жейран говорил спокойно. Даже с некоторой ленцой. Но командир стражи понял намек и с досадой поморщился. По его знаку подчиненные без разговоров оказались рядом с провинившимся.
- Да ты что, Сатнир? - попытался возмутиться тот.
- Помочи уж. - Командир раздражённо мотнул головой. И пояснил на вопросительный взгляд Жейран. - Знакомы мы. Учились в одной школе.
- В таком случае расскажите своему знакомому о пользе некоторых навыков. Например, чтения должностных инструкций. Особенно в отношении служебных браслетов. - Посоветовал Жейран.
- Капитан, может, не будем доводить этот инцидент до её высочества.
- Да уж, не хотелось бы. - Хохотнул Жейран, одновременно убирая меч. - Принцесса так и не научилась пользоваться правом замены и все время сама лезет в круг А уж рука у нее, очень тяжёлая. Мы это ещё в академии усвоили.
Лориана вступив в холл второго корпуса, с удивлением осматривалась вокруг. Дорогая мебель, ковры, уютные шторы. Это был не детский дом, а скорее частный флигель или дорогая гостиница.
- Документы мне на браслет. - Тем временем отдавал команды Жейран появившимся служащим. - И если наткнусь на не переданный ключ, пеняйте на себя.
Теперь это уже был не улыбчивый парень и не задиристый офицер, охочий до хорошей драки. В холле стоял инспектор, каким его только можно было представить. И по тому, как перед его лицом замелькали страницы описи, женщина могла уже поверить, что он не только имеет специальное образование, но и весьма большой опыт подобных разборок.

- Да тут уже все давно закончено! - Заметил тем временем он. - Даже было два приёма местного разлива, по случаю каких-то празднеств. А это что?
- На верхнем этаже гостевые комнаты. По распоряжению лорда Литэри там поселены гости городской управы. - Услужливо доложил слуга.
- Майя, тут гостиницу устроили. Причём обеспечение по линии империи, а оплата счетов уходит налево. Тебе будет интересно посмотреть кому именно.
Женщина даже вздрогнула, обнаружив возникший в воздухе силуэт принцессы. Она немного заторможенно осмотрелась и неприлично присвистнула.
- Ничего себе. Это очень удачно мы заехали. Копай дальше. Все что найдешь, ко мне.
- Принято. Я запускаю дознавателей в городскую управу. Теперь у нас есть все основания вывернуть эту богадельню наизнанку.
Принцесса исчезла так же быстро, как и появилась. А Жейран насвистывая, снова принялся листать документы. Пискнул сигнал приёма на браслете старшей воспитательницы.
- Это от меня. - Не поворачивая головы сообщил офицер. Он уже пристраивался прямо на ближайший диван. - Я сбросил вам список. Начинайте сверку и принимайте на баланс детского дома. Думаю, вам стоит вызвать помощь. Со всеми мелочами, будь то недостающий стул или попытка помешать вашей работе со стороны персонала, ко мне.

- Наверно, это все надо передать управе. - Женщина с некоторым сожалением передавала сверенные списки. Спустя пару часов, работа была завершена только на первом этаже. К кладовым в подвалах, как и к трем этажам выше, ещё и не приступали.
- Зачем? - Изумился Жейран.
- Это очень дорогие вещи и мебель, капитан. Ни один бюджет детского дома такое не потянет.
- Метки есть?
- Ставим. - Женщина показала на свою помощницу с прибором в руке
Жизнь в детском доме давно приучила её к подобному контролю. Специальные невидимые метки исключали возможность незаметного выноса имущества за пределы зоны контроля. Да и отыскивались такие вещи, даже если были спрятаны в подземных городах.
- Вот и отлично. Считайте, что лорд Литэри сделал благое дело и подарил все это вашему детскому дому. Не знаете случайно, он не поклонник Единого?
- Не знаю. - Растерялась женщина.
- Жаль. Впрочем, если даже нет, то станет. - Молодой капитан весело рассмеялся.
Рядом снова возникла заметно утомленная принцесса.
- Ну как? Есть что еще новенькое? У меня есть минут десять. Устроила перерыв в этой болтовне.
Воспитательница вспомнила, наконец, на что было похоже странное поведение голограммы. Для всех, кто сейчас находился рядом с девушкой, она просто молчала, Самое большее, давала односложные ответы в беседе. И одновременно присутствовала здесь в виде голограммы. Необходимость контролировать сразу два места пребывания и вызвала ощущение заторможенности реакции принцессы.
Об этой особенности вживленных браслетов, требующей прямого подключения к нервной системе человека она только слышала. Не по карману такие изыски простым людям. Говорят, не по карману даже большинству из аристократов.
- Да тут все новенькое! - Ответил в полголоса Жейран и весело фыркнул. - Вот только из стандартного комплекта для детских домов практически ничего нет. Местные чиновники тут похоже дом отдыха или гостиницу для своих делали. За счет империи, естественно.
- Отлично. - Принцесса зло улыбнулась..
- Нарываешься на скандал?
Лориана только удивлялась, насколько свободно этот офицер разговаривал с самой принцессой.
- Не будет скандала. Лера ещё в Горном замке говорила, что здесь все не очень вкусно попахивает. Так что или растрата со всеми соответствующими выводами и последствиями, или всех этих лордов внезапно посещает приступ благотворительности и исполнения гражданского долга. Вернувшихся средств как раз хватит на ремонт первого корпуса. Лера уже занимается вопросом питания.
- Она собирается разбираться со съеденными или выкинутыми продуктами?
- Нет. Просто в городе появились благотворители, готовые оплатить доставку питания из ближайших ресторанов, пока не будет налажена доставка нормальных продуктов, приведено в порядок оборудование кухонь и наняты нормальные повара.
- Слушай, а как ты умудрилась слопать целую тарелку этой бурды?- Полюбопытствовал Жейран.
- Не напоминай. - Майя весело поморщилась. - Надо будет тебя как-нибудь посадить на кашку из кулинарного автомата.

Содержание
В начало страницы

Глава 10.



Самым ярким подтверждением всех мыслей воспитанников детского дома о принцессе стал приказ старшей воспитательница о переезде.
Оказывается, вся суета и отсутствие половины воспитателей в День Посещения и последующие два дня, объяснялось их занятостью во втором корпусе. Непонятное слово 'инвентаризация' мало что объясняло озадаченным детям. Но зато уже на следующий день их допустили в новый дом со строгим указом заходить только в открытые помещения. Впрочем, им никто не собирался позволять праздно шастать по чистым комнатам с новой мебелью.
По выражению воспитателей, переезд- это что-то вроде плановой эвакуации, когда хочется взять со старого места все, а берёшь только то, что можешь унести.
Линира вместе своими соседками только недоумевала, о чем можно сожалеть в старом корпусе? Личных пожитков у каждой из них было совсем мало. То немногое, что она лично смогла сохранить из старой жизни до гибели родителей, легко умещалось в небольшую сумку. Туда влезли остатки одежды, из той, что ещё налезала на неё, пара мягких игрушек и переносной визиофон. Последний был предметом зависти многих в детей в детском доме. Даже в большей степени, чем её идентификационный браслет. Особенно у тех воспитанников, что не помнили или вообще не знали своих родителей. Пользоваться всеми его функциями было невозможно. В детском доме не было свободного выхода в информационную сеть.
Но оказалось, что в старом корпусе было множество уголков, кладовок в которых,наверно, веками хранилось нечто ценное, что обязательно надо с собой прихватить. По крайней мере, в этом была убеждена завхоз детского дома. Именно ей в помощь отрядили воспитанников старшего и среднего возраста. Чтобы были при деле и не путались у взрослых под ногами.
Но все-таки детям никто не мешал осмотреться на новом месте, только шугали из комнат, в которых все ещё работали воспитатели.
Свою новую комнату Линира увидела только ближе к вечеру. Во время очередного похода она сгрузила очередную кучку тряпок в будущем чулане на втором этаже и, не удержавшись, по пути обратно заглянула в открытую дверь, за которой оказалась инера Ларна, воспитатель группы, в которую входила иисама Линира.
- Заходи, мы здесь уже закончили. - Женщина устало поправила у себя вечно выбивающуюся прядь волос. - Это жилая комната нашей группы. Так что, если хочешь, можешь даже выбрать себе место.
Линира осторожно переступила порог и недоуменно осмотрелась. В комнате было светло даже в свете заходящего светила. Обои и шторы её мало интересовали. Красивые, это точно. В их с девочками старой комнате были выцветшие и исцарапанные. Даже раньше смотреть на то убожество не хотелось. А уж теперь, возвращаясь к себе, девочки только печально отводили глаза.
Все внимание девочки сейчас привлекли три вроде одинаковые кровати. Точнее, одна из них, стоящая в дальнем углу. Большая, как когда-то дома, кровать, застеленная новым покрывалом, наверняка скрывающим настоящее одеяло. А сверху лежала новенькая мягкая подушка. Рядом с кроватью стояла тумбочка. Линира придирчиво осмотрела остальные два места, убеждаясь, что новый для нее предмет мебели неслучайно оказался в одном стиле с кроватью. Высокая и широкая, она стояла в изголовье и имела выдвижную столешницу. Поискав глазами, Линира обратила внимание и на стул, пристроенный в ногах.
- Угловая? - С улыбкой поинтересовалась воспитательница.
Линира осторожно прошла к уже СВОЕМУ месту, чтобы убедиться в правильности догадки. Под покрывалом действительно было одеяло. И как все здесь, новенькое постельное бельё.
- Зачем же мы тогда разбираем ту рухлядь? - Не сдержала удивления девочка. - Ещё и тряпки эти застиранные таскаем.
- Рассмеялась женщина. - Старое белье пойдет на ветошь и тряпки - Ещё и не хватать будет.
Линира с интересом посмотрела ненечто, прикрепленное у стенки между окнами и как будто разделяющее две соседние кровати.
- Потяни за ручку. - Подсказала воспитатель.
Нечто вдруг легко поддалось за рукой и растянулось между кроватями, отгораживая угол от остальной комнаты.
"Ширма" - Линира восторженно потянула за ручку дальше, убеждаясь, что Ее уголок превращается во вполне уютное местечко , предназначенное только для своего жильца.
- Можно я сегодня здесь буду ночевать? - Неожиданно даже для себя попросилась Линира.
- И я, и я.
В дверях стояло еще несколько её соседок по старой спальне. Две из них уже примеривались к своим кроватям и явно намеревались составить компанию Линире. Остальные нетерпеливо посматривали на воспитателя, ожидая услышать, где будут жить они.
- Нет уж. Сегодня и, наверно, завтра нам всем придётся ночевать в старом корпусе. - Покачала головой женщина. - Здесь столько всего, что мы не успеваем закончить работу. Но свои вещи можете перенести уже сегодня.
Линира торопливо поднялась. Она уже и отвыкла от такого. Ей пришлось до шкафа сделать несколько шагов. Даже больше, чем было в её детской в крепости.
Створки встроенного шкафа открыли полки, половину из которых занимали вещи.
-Здесь кто-то жил и забыл одежду? - Сообщила она воспитательнице.
- Это твоя одежда. - Ларна покачала головой. - Та, что на вас сейчас, останется для работы.
Линира даже головы не повернула на звук защелкавших рядом створок. Она осторожно разворачивала лежавшую сверху стопки рубашку.
- Это будет у всех? - Уточнил кто-то из подруг от дверей.
- Это обязательный комплект для воспитанника нашего детского дома. - Две повседневные смены, один брючный костюм и два платья для торжеств и празднеств, и еще две пижамы. Замена как всегда, раз в полгода. Так что относитесь к своим вещам как можно бережнее. И, дети, у нас все ещё много работы.
- Знаешь, по-моему, ты все-таки соврала. - Обратилась Дарина к Линире, сразу как воспитательница вышла из комнаты. - Твоя подруга не может быть дочкой простого бойца из замка Риндол. Если она может свободно разговаривать с принцессой Майей. А ее высочество не только выслушала ее, но еще и приехала сюда.
- Просто она при её высочестве состоит пажом. - Тихо ответила Линира, убирая свою рубашку на место.
Дверца тихо щелкнула. По её шву проскочила неяркая искра.
Дарина, с которой они оказались теперь соседками по кроватям, тоже заметила ее и попробовала потянуть ручку дверцы на себя. Но это у неё не получилось. Заинтересовавшись, Линира повторила её действия, и шкаф снова продемонстрировал своё нутро. А при закрытии намертво спаял дверцы.
Некоторое время все девочки, сопя, экспериментировали со шкафами, но результат оставался прежним. Они открывались исключительно для своих хозяек и полностью игнорировали всех остальных, даже соседок.
- Не поняла, здесь что, есть ЭИ? - Почти шёпотом поинтересовалась Дарина.
- ЭИ, статус. - Громко и четко, как когда-то в крепости отдала команду Линира.
- Электронный Домашний Интеллект общего уровня. Функция контроля личного доступа, контроля порядка в помещениях и личных комнатах, функции внутренней связи между жильцами, обеспечение точки выхода в городскую информационную сеть.
- Камеры наблюдения? - Тут же продолжила допрос Линира.
- В жилах помещениях видеокамеры отсутствуют. Контроль возможен только по датчикам системы безопасности и идентификационным браслетам. Постоянные камеры расположены во всех служебных помещениях и коридорах, а так же на придомовой территории. В данной комнате определено три постоянных жильца. Им следует определить доступ для посторонних.
- Гостевой допуск. - Тут же сообразила, о чем говорит электронный интеллект.
- Ух, ты! Теперь наверно можно и в общую сеть выходить. - Протянул кто-то из девочек.
- Доступны развлекательные программы, а так же развлекательные и информационные каналы, не имеющие возрастного ограничения. - Выдал все тот же голос. - Режим доступа определяется старшим воспитателем.
- Но в комнате нет визиофона. - Разочаровала всех Дарина, заново осматривая комнату в поисках нужного предмета.
- В жилых помещениях предусмотрена система воспроизводства голографических экранов.
- Это для того, чтобы не покупать три стационарных визиофона. - Деловито пояснила Линира. - Голопроектор может создавать сразу несколько экранов в пределах контролируемого объёма. Так?
- В комнатах стоит проектор, рассчитанный на количество точек воспроизведения, по количеству проживающих плюс один.
- Про число жильцов поняла, зачем плюс один. - Недоуменно нахмурилась Дарина.
- Это большой экран, сразу для всех. Так было в помещениях для младшего командного состава крепости. - Линира с тоской обернулась на свою кровать.
Две её соседки тоже переглянулись между собой, отлично поняв, о чем та подумала.
- Может, спрячемся? - Предложила Дарина.
- ЭИ выдаст. - С грустью возрастила Линира. - Камер здесь нет, но датчики наверняка стоят.
Она вдруг осознала, что с нею советуются как со старшей. А отказ был всеми воспринят спокойно, без насмешек или споров. А еще, почему-то никто из девочек не задал вопрос, почему именно ей было предложено первой выбрать для себя кровать.

Выезд на перевал, в замок Риндол, состоялся только спустя неделю после прибытия в город. В течение всего этого времени Майя не вылезала с рабочих совещаний.
От поступающих докладов дознавателей, теперь уже знающих в каком направлении вести следствие, пухла голова. Причём не только у неё.
Жейран завяз в детском доме. Точнее, он оттуда начал и оккупировал там себе отдельный кабинет. Теперь Жейран уже разбирал отчёты, поступающие от дознавателей, ведущих расследование по району по его части. Майе он сбрасывал уже обобщенные данные. Но и этого было достаточно для предстоящего разговора с герцогом Ландывер.
- Он совсем не контролирует ситуацию - Возмущался Жейран. - Отдал все в руки местных чиновников, а сам сосредоточился на крепости.
- Он как-то связан со всем этим бедламом? - Уточнила Майя.
- Нет. Ни одной зацепки. Да и зачем это местным воротилам? Только лишние хлопоты и делиться нужно. - Отмахнулся Жейран. - Нет, если бы герцог захотел, они спорить бы не стали. А так, он командует у себя в замке, а эти тут распоряжаются. И всем хорошо.
- Но ведь заподозрить, то можно было бы? - С сомнением протянула Майя.
- Счёта замка никто не трогает. Снабжение происходит по льготным расценкам. Обеспечиваются все запросы интендантов. Ты будешь смеяться, но по статье замка явных утечек вообще не нашли. Конечно, еще будем копать глубже. Но с герцогом можешь говорить свободно. Его доходы очень даже неплохо прослеживаются. Это я проверил в первую очередь.
- Значит, ты думаешь, что он не замешан во всем этом? - Задумалась Майя.
- Мы еще проверяем. Но впечатление именно такое. - Кивнул Жейран. - Просто халатность.
- Его можно понять. - Вздохнул присутствующий на связи Вирт. - Замок отражает по несколько атак в месяц. А в перерывах еще приходится вести зачистки. Не помогают даже форпосты, организованные после ваших 'учений'. Рядом с замком расположены Расколы, дающие волны москитов и микробиологическую угрозу. В зоне бывшего карантина гуляет сразу несколько лувв. А ведь ещё проблема санации территории и зачистки трупов.
- Понять можно. Но не оставлять все как есть. - Жёстко откликнулась Майя. - И это предмет для разговора с герцогом. Надеюсь, проблем с "благотворителями' нет?
- Нет. - Жейран довольно ухмыльнулся. - Было несколько попыток по линии питания перевести стрелки. Но я уже разобрался. Поставки, как ты и сказала, из лучших местных ресторанов. И знаешь, на местных складах оказалось новенькое оборудование для кухонь почти в достаточном количестве. Было закуплено еще до Великого Раскола. И даже мебель для столовых есть.
Майя только фыркнула на деланно удивленный тон Жейрана.
- Ты лучше обеспечь, чтобы потом все на склады не вернулось, когда мы уедем.
- Не, не вернётся. Я весь контроль из детских домов вывел в общую сеть. Так что если что-то из установленного оборудования покинет зону контроля детских домов, это станет известно не только в городе, но и в столице. Причем независимо от действий местных руководителей.
Переезд на перевал по обновлённой дороге утомил её гораздо меньше, чем война со всеми местными чиновниками. Поездка позволила и отвлечься, и отдохнуть, глядя на неспешно проплывающие за окном машины виды.
- Здесь вполне прилично все выглядит. - Заметила Лера.
- Стационарный Раскол стягивает к себе все остальные выходы из Бездны, что формируются в округе. Недаром же карантинные зоны всегда делают размером с хороший административный район. - Майя расеянно пожала плечами. - С этой стороны перевала за весь год сформировалось всего несколько Расколов, больше похожих на калитки. И те продержались недолго. Замок полностью перекрывает своими щитами путь для волн тварей. Представляешь, его щиты настолько высокие, что даже москиты не всегда перемахивают их.
- Зато все волны собираются у стен замка. - Заметила Лера. - В сообщениях отмечалась проблема трупов.
- Это да. Замок Риндол спроектирован в месте, куда сходится большинство естественных проходов для тварей. А ещё, это основная труба для воздушных потоков. Сначала расчет строился на том, что тварей будут сжигать на месте. Но щиты все время активными держать не будешь. Так что проблема такая же, как у нас с вулканическим пеплом. Только тут сажа, смрад. К тому же, несгоревшие остатки забивают каналы огневой защиты.
- Точно, что-то такое было. - Кивнула Лера. - Ты ещё ругалась, что никто из древних строителей не подумал об этой проблеме.
- В других местах такой проблемы почти не бывает. Вот и не подумали. - Вздохнула. Майя. - Остатки тварей обычно растаскивают вновь подошедшие волны. Но в других городах волны в одном месте редко собираются. Есть куда расползтись. А тут замок перекрывает почти все проходы. Любая волна из карантинной зоны, идущая в направлении перевала непременно наткнется на замок. Расползтись тварям некуда. Если не считать камнеедов, конечно. Замок принимает на себя в несколько раз больше ударов, чем любой другой город. Отсюда и проблемы
- И как они выкрутились?
- Убирают теперь. Когда есть возможность, зачищают территорию и свозят трупы в ущелье, где чаще всего появляется временный раскол.
- Так волна же в начале почти ничего не жрёт?
- Ещё не хватало её кормить. - Фыркнула Майя. Сжигают их в том ущелье. А чтобы смрад не шёл, поставили слабенький генератор силового поля. Все что не сгорело, втаптывает волна. Но говорят, что ущелье уже заметно помельчало.
Последнюю фразу Майя договаривала, когда машина осторожно переехала мостик, перекинутый через огневую канаву, пересекла щит и выехала на площадь.
- Ведь просила же без особых церемоний! - Тут же скривилась Майя, глядя на выстроившиеся шеренги.
Выбравшись из машины, Майя добросовестно выслушала короткий рапорт герцога и прошлась вдоль шеренги бойцов в сопровождении ниахары. Барик на виду у всех продолжил путь до щита, сделанного операторами замка видимым. В нем образовался проход, через который он и вышел в зону карантина.

Я не могу обойтись совсем без них. - Оправдывался Герцог спустя час. Вы и принцесса Иллис защищали замок и остановили прорыв тварей. Меня бы не поняли бойцы, откажись я от торжеств при встрече.
- Вот только этого мне не хватало. - Майя без стеснения с досадой сморщилась.
После торжественной встречи, на которую умудрились собраться почти все жители замка, они спрятались в кабинете герцога. Лера тоже предпочла воспользоваться предложением Майи прекратить официоз и устроилась в предложенном кресле рядом с нею.
- Вот вернётся Димир, я ему все выскажу по поводу той компании во славу нас с Илькой. В самом деле, шагу нельзя ступить. Даже в этом Детском доме я, оказывается, что-то вроде кумира.
Герцог согнал с лица радушную улыбку и нахмурился.
- Ваше высочество, если в связи с этими расследованиями у вас есть сомнения на счёт меня....
- Если бы они были, ВАШЕ сиятельство, то я вряд ли сидела бы сейчас здесь в столь благодушном настроении. - Майя немного охладила тон, давая понять, что не очень рада переходу на официальный стиль общения. - Я по-прежнему считаю Вас своим другом. Надеюсь, Вы не рассчитываете, что это основано только на моей вере в Вас.
- Это было бы неуважением с моей стороны. - Тяжело вздохнул герцог. - Но я рад, что проверка уже проведена.
- Еще не закончена. - Спокойно заметила Майя. - Сомнений в вашей честности нет. А вот претензий как к герцогу этих земель, предостаточно. И все их нам с Вами придётся обсудить.
Закончила со вздохом Майя, отлично понимая, что предстоящий разговор приятным не будет.
- Поверьте, я не снимаю с себя ответственности. - Заторопился мужчина.
- Вы слишком увлеклись замком и обороной. Это важная задача, входящая в функции герцога. Но, увы, не единственная. Боюсь, мне пришлось вмешаться и использовать полномочия императорской семьи. Очень бы хотелось, чтобы в дальнейшем Вы не пренебрегали своими обязанностями на вверенных Вам землях. У меня и Вирта и так слишком много хлопот. И вмешиваться еще в управление герцогств или там графств как-то не с руки.
- Непременно, ваше высочество. Поверьте, для меня было полной неожиданностью такое состояние дел в городе.
- Результаты расследования Вам передадут. И заверяю Вас, Вам придется еще многому удивиться, читая их. - Нетерпеливо отмахнулась Майя. - Жейран отличный специалист и имеет большой опыт в финансовых расследованиях. Но, говоря по чести, и он растерялся от таких масштабов. Чиновников из управы я заставила вернуть все средства, а потраченное оформить за свой счет, как акт благотворительности. Незачем будоражить общественность ещё и происками разного рода проходимцев. В конце концов, это Ваши люди и подчиняются Вам. И давайте уж по окончании расследования Вы сами решите, что с ними делать. Естественно, что суды я пришлю из столицы. Во избежание ненужных разговоров, так сказать.
- Это будет правильнее всего. - Согласно кивнул Герцог. - Но я бы хотел показать Вам замок.
- С удовольствием посмотрю. Только позже. Если есть возможность, очень хотелось бы нормально размяться.- Майя открыто улыбнулась собеседнику, давая понять, что все неприятные разговоры отложены на потом.
- Размяться. - Лера иронично покосилась на подругу. - В твоём понимании разминка-это с кем-нибудь подраться. Желательно не с одним. И чтобы был обязательно хорошо подготовлен.
- Лере нас не понять. - Доверительно сообщила Майя хозяину замка. - Но, честно говоря, очень хочется снять напряжение.
- Я охотно составлю вам компанию вечером. Через два часа выход смены на форпосты. Я должен убедиться, что все пройдёт нормально.
- Об этом я и говорю. - Вздохнула Майя. - Вы все пытаетесь контролировать сами. Это приводит к потере контроля над всем, что выпадает из вашего поля зрения. Но ловлю вас на слове. Очень уж меня достал гадюшник, созданный из-за Вашего попустительства. Так что на площадке Вам придётся попотеть.
Проход принцессы по коридорам замка до спортивного зала не мог пройти бесследно. Для Майи такое внимание давно стало привычным. И она спокойно отвечала на осторожные приветствия жителей замка, явно опасающихся слишком сильно занимать принцессу.
- Это тренировочный зал разведчиков, Ваше Высочество. Можно сказать, лучшие бойцы всей обороны замка Риндол.
- Майя с интересом осмотрела ровный строй из двух десятков бойцов. Ее появление заставило их выстроиться в ровную шеренгу вдоль стены и замереть в ожидании команды.
Внимание привлекло угловатое лицо парня, смотрящего на неё с каким-то ожиданием. Молодой боец примерно ее возраста стоял в середине шеренги и не выделялся ростом среди своих соседей. Влажные от пота, после незавершённой тренировки, волосы скрывали часть лба и спадали на левый глаз. Она продолжила осмотр шеренги, но под конец снова вернулась к заинтересовавшему ее лицу. Чем-то оно показалось ей знакомым.
Майя ещё раз присмотрелась к нему. В памяти всплыло что-то полузнакомое. Какой-то эпизод из прошлого. Крыша контейнера, бегущие внизу дети. Братик с толстым котом на руках, бегущий в общей толпе.
- Шкряба! - Майя сделала шаг навстречу парню.
Стоящий во главе шеренги сержант удивлённо вскинул брови, но выучка не позволила ему выдать удивление как-то иначе.
Рядовой сделал шаг из строя и тоже улыбнулся.
- Так точно, Ваше Высочество. Рядовой пятого взвода разведки замка Риндол Шкрябовский.
- Высочество? - Майя весело рассмеялась. - Забыл как моё высочество тебя трепало на улицах Морста.
- Никак нет. Но осмелюсь заметить, что вопрос кто кого трепал решен не был.
Сбоку послышалось возмущенное сопение сержанта. Но Майя только рассмеялась в ответ на явное неуставное обращение рядового.
- Отлично. Ты готов выяснить этот вопрос сейчас?
Вместо ответа рядовой сделал приглашающий жест в сторону тренировочной площадки и улыбнулся.
- Рукопашный или с оружием? - Поинтересовался он.
- А есть разница? - Майя, как девчонка наклонила голову к плечу и улыбнулась.
- Никакой. - Решительно заявил парень. - Выбор за противником.
- Ну вот. Наконец-то я увидела того самого Шкрябу. - Прокомментировала Лера. Перехватив вопросительный взгляд немного растерявшегося герцога, махнула рукой.
- Не обращайте внимания, Ваше сиятельство. - Вместо подруги ответила Лера. - Давняя история. Хоть и не настолько, как их соперничество.
- Надеюсь, не из тех эпизодов её жизни, что не рекомендуется рассказывать на ночь маленьким детям во избежание кошмаров?
- Нет. - Лера снова улыбнулась. - Они были знакомы ещё в те времена, когда были живы её родители. Хотя, насчёт рассказов детям, я бы еще подумала. Насколько я понимаю, Майя и тогда не была примерным ребёнком и милой девочкой.
- Тогда действительно лучше не рассказывать.- Согласно кивнул Герцог. - Особенно, если учесть характер и манеры этого бойца.
Начав с прощупывания друг друга они пару раз прошлись по кругу, потом Майя попыталась провести блок и сразу отступила. Реакция знакомого из детства была знакомой. Парень ушел в глухую оборону. А те удары, что он провел, вряд ли могли оставить даже синяк на ней. Очень даже знакомое поведение, с которым сталкиваешься при встрече с бойцом на новом месте.
- Если будешь так осторожничать, то быстро выгоню из круга. - Без возмущения предупредила она.
Шкряба виновато улыбнулся и начал сближение. Связку из прямых ударов и блоков они провели на максимальной скорости. Отступив, Майя легко встряхнула левой рукой, сбивая боль от пропущенного в предплечье удара. Её противник тоже повёл плечами. Они снова начали сближение по спирали.
- У Майи в таких ситуациях главная задача- это найти бойца, готового забыть о её титуле и начать схватку всерьёз. - Спокойно заметила Лера стоявшему рядом герцогу.
- И насколько успешно у нее это получается?
- На моей памяти пару раз уходила ни с чем. - Лера весело окинула взглядом присутствующих зрителей. - Бойцы опасались проводить реальные удары в полную силу. А некоторые и вовсе ограничивались только защитой. Честно говоря, я мало что в этом смыслю. Но у Майи после тех случаев на всю поездку портилось настроение.
- Бойцов можно понять. Такой бой с членом императорской семьи может иметь свои последствия. К тому же, что будет, если принцесса действительно пропустит серьезный удар?
- Лучше здесь, чем в реальной схватке. - Философски пожала плечами Лера. - И, если честно, такое редко бывает. Мой муж объяснял как-то, что Майя владеет несколькими боевыми школами. В том числе и малоизвестными в Арден. При встрече с серьёзным противником она может их комбинировать. Но она делает это только в крайнем случае.
- В таком случае у принцессы есть серьёзное преимущество. - Согласно кивнул Герцог.
Схватка продлилась еще минут десять. Зрителям был продемонстрирован весь арсенал ударов, захватов и бросков. Под конец, довольная Майя предложила закончить бой. И они отошли для отдыха в сторонку. Хотя мешать особо было некому. Никто из наблюдавших бойцов не собирался продолжать тренировку.

- На мечах тоже только армейская техника? - Поинтересовалась Майя, вытирая пот поданным полотенцем.
- Ты же знаешь, меня отец с детства ей учил. - Развел руками Шкряба. - В разведку я попал совсем недавно.
- Откуда ты вообще тут взялся?
- Поступил в армию три года назад. Служил в полку, что стоял в Морсте. Пошел, так сказать, по стопам отца. А после прорыва, где ты отличилась, нас перебросили сюда на усиление гарнизона. Здесь и встретил Великий Раскол.
- Как семья, отец? - Майя с интересом рассматривала выходца из ее детства.
- Семьёй пока не обзавелся. Шкряба беззаботно встряхнул головой. - Отец жив, пошёл сержантом в ополчение. Сейчас они защищают щиты Морста. Только связь с ним от случая к случаю.
- Рада за тебя. - Улыбнулась Майя. - А насчёт связи, ещё полгодика потерпи. Дальше должно все наладиться. Хотя телепорты еще долго на большие расстояния работать не смогут.
- Майя рассеянно потерла бок, пытаясь достать спину.
- Я не сильно тебя задел? - Парень встревоженно проследил за ее действиями. - Вроде ни разу не достал тебя по корпусу. Тем более со спины.
- Нет, это старый перелом. Иногда напоминает о себе. - Майя торопливо убрала руку, но было уже поздно.
Лера резко оборвала беседу с герцогом и уже направлялась к ним.
- Ну вот, заговорилась с тобой и забылась. Теперь не отстанет, пока лично не убедится, что все нормально. - Вздохнула Майя.
Шкряба недоуменно посмотрел на подходящую первую фрейлину, приветствовал по уставу и вопросительно приподнял брови. Задавать новые вопросы он не рискнул.
- Майя, опять разболелось? - Лера встревоженно смотрела на подругу.
-Лера, ну что ж ты все как нянька. Все со мной нормально. Просто заныло немного и все.
- Беда с тобой. - Пожаловалась в пустоту Лера. - Тут есть три подмастерья Альтер и один мастер. Я вызову их на вечер. Пообщаешься с ними по теории. Заодно мастер поработает с тобой. А практику перенесем на завтра. Герцог и пациентов подберет.
- Извини, я не знал. - Неуверенно заговорил парень.
- Да ты тут не причём. Это старый перелом. Я получила его ещё во время аварии после первого побега. - Отмахнулась Майя. - А потом еще несколько раз подновляла. Последний раз как раз в самом начале Раскола. Вообще, он не сильно мне мешает. Только ноет иногда. И Лера тогда превращается в ворчливую нянюшку. Она со мною при всех болячках возится.
- После побега? - Шкряба только мельком глянул на первую фрейлину.
- В аварию попала, пока меня везли во дворец. Там и перебило тросом.
- И часто обновляла?
- В начале частенько. - Вздохнула Майя. - То сама, то под плетку попадала.
Парень помрачнел, видимо вспомнив с кем именно разговаривает, и через что пришлось пройти его знакомой из детства, прежде чем стать принцессой.
- Знаешь, когда вас объявили погибшими, ваш котяра прибился ко мне. Он у нас прожил ещё два года. - Сменил тему парень. Чем заслужил одобрительный взгляд Леры.
- Старый был. - Согласилась Майя. - Ты же вроде терпеть не мог котов.
- И сейчас не очень дружбу с ними. Просто я встретил твоего кота на улице всего в крови. Его здорово потрепали в подворотне. Не бросать же было. - Пожал тот плечами.
- Спасибо. - Серьёзно кивнула Майя. - Я рада услышать, что он не пропал в трущобах.
- Нет, умер на своей подушке и сытым. Аппетита до самого конца не терял.
- Поесть он всегда любил. - Согласилась девушка.
- Майя, давай мы все же пойдём. Все дела я перенесу на завтра. Сегодня только отдохнешь и позанимаешься с подмастерьями Альтер.
Майя согласно кивнула. Встреча с противником из детства выбила из налаженной колеи. Ей действительно хотелось отложить все дела и немного отдохнуть.
- У тебя как сегодня со службой?
- Ухожу вечером в рейд. - Развел руками Шкряба. - Я рад был с тобой встретиться.
- Я тоже. Но теперь я знаю где тебя найти. Так что мы выясним еще кто кого.

Уже направляясь по лестнице в свои покои, она ощутила чей-то взгляд и обернулась.
В конце коридора стояла настолько знакомая фигура, что Майя даже непроизвольно вздрогнула. Сильно постаревшая женщина смотрела на нее все так же высокомерно. Но первая исполнила безукоризненный дворцовый реверанс, приветствуя принцессу.
Майя ответила положенным наклоном головы, давая понять, что принимает приветствие.
- Все нормально? - Лера уже не на шутку встревожилась. - Ты ведь знала, что Мегера служит здесь.
- Конечно, знала. Потому и Барика отправила на свободную охоту. Лэндывера я заранее предупредила об этом. А получилось даже красиво. Как будто специально готовили. Лера, со мной все хорошо. Просто неприятные воспоминания и не больше. Ты же знаешь.
- И ведь хватило же ей наглости появиться на глаза. - Не успокаивалась Лера.
- Ну не прятаться же ей все время. Я здесь проведу несколько дней. И хватит уже о ней,я свою войну с Мегерой закончила. Но и встречи с нею удовольствия мне не доставляют.

Содержание
В начало страницы

Глава 11.



Традиционная поездка принцессы по территориям империи подходила к концу, и их маленький караван благополучно возвращался в Горный замок. Линия выносных форпостов была уже позади. Охрана заметно расслабилась. Это чувствовалась по репликам, звучавшим по внутренней связи. Кто-то обсуждал предстоящие дела, кто-то подтрунивал над планами друзей по поводу отдыха.
Майя улыбнулась очередной подслушанной шутке. Нельзя сказать, чтобы путешествие было тяжелым. Целый поезд, прикрытый щитами и всем мыслимым оружием, был не по зубам даже самой сильной волне. Что не раз и доказывал в подобных поездках. Но напряжение не отпускало людей, вернуться под защиту стационарных периметров хотелось всем. Даже несмотря на запыленность и запах, свойственный всем вулканическим ландшафтам. Да Майя и сама испытывала чувство возвращения домой.
Она покосилась на Барика. Тот тут же сделал жалобные глазки, даже уши прижал и махнул самым кончиком хвоста. Воплощенное раскаяние и готовность заслужить прощение любыми способами. Вот только на волне эмпатической связи ничего этого не было. Кот просто принимал недовольство своей старшей как должное и был уверен в своей правоте.
- Да ладно тебе на него злиться. - Улыбнулась Лера. - Ты посмотри, как он подлизывается к тебе. Скоро наверно улыбаться начнёт.
- Как же, начнёт! И никакого раскаяния он не испытывает, не верь ему. Скорее наоборот. Считает сделанную пакость, удачной демонстрацией своего отношения к нежелательной в прайде персоне. И нечего его защищать.
Лера, не выдержав, в который раз за время пути домой закатилась смехом. Произошедшее в замке Риндол уже две недели оставалось темой для шуток и пересудов даже в их маленьком караване. Что уж говорить о персонале самого замка и даже в городе.
Все три дня, что они провели на перевале, Майя и управляющая замком благополучно избегали случайных встреч. Перед самым отъездом Барик всё-таки добрался до Мегеры. Майя специально решила вызвать его из-за щитов только накануне отбытия. Причём через щиты его пропустили поздно ночью.
Как ниахаре удалось пронести нечто запретное через все системы контроля, теперь была головная боль технического отдела и учёных. Но после его прохода по коридорам замка это нечто оказалось в небольшом тамбуре, ведущем в покои Мегеры.
Совершенно невообразимая, и доселе ни кем не виданная зверюшка была чем-то вроде мячика величиной с кулак и обладала целым арсеналом бескостных конечностей из четырёх пар ходовых и двух ловчих щупалец. И вообще, казалось, состояла из одних челюстей с весьма острыми зубами. Челюсти были на каждом кончике щупальца и заменяли захваты. В основном теле красовался рот, обрамлённый ещё и короткими отростками толщиной с палец непонятного назначения. И все это было ещё зеленовато-жёлтого, как гной из застарелой раны, цвета. Ко всему прочему, в теле и в щупальцах оказалось множество газовых мешочков. Они постепенно сдувались в мертвом теле. Из-за чего казалось, что оно непрерывно шевелится, вздрагивает и пытается переползти. Эти эманации, ко всему прочему, обладали вполне ощутимым запахом. Так что тварь ещё и воняла. Точнее, смердела так, что у оказавшихся поблизости, начинали слезиться глаза и появлялись позывы к рвоте.
На запах обратили внимание первые служанки, вышедшие утром в коридор. Источник запаха и все остальное благодарные зрители увидели только когда прибежали на отчаянный женский визг и грохот падающей вместе с телом мебели.
Неизвестная дохлая тварь вызвала ажиотаж среди врачей, пытающихся привести в чувство Мегеру, инструкторов, спешно проводящих внеочередной инструктаж среди служанок по использованию дыхательных аппаратов, учёных, умоляющих обращаться с невиданной тварью как можно аккуратнее, а так же у защитников замка, получивших внезапные учения на случай прорыва щитов.
И ...смех среди всего персонала. Мегеру пришлось срочно переселять. Выделения твари оказались крайне агрессивными и въедливыми. Убрать запах с пола, где она лежала, не получилось, даже содрав напольное покрытие. Потому пришлось воспользоваться тем, что обычно открытая внешняя дверь в тамбуре, как и все жилые комнаты, имела режим герметичной блокировки на случай биологической угрозы.
Происшествие вызвало искреннее возмущение Майи и её неудовольствие своим питомцем, которое она всю обратную дорогу и демонстрировала коту. И .... молчаливое одобрение персонала замка. Даже герцог предпочел принять извинение Майи за своего питомца и поспешно перевел разговор на второстепенные темы. По его признанию в личной беседе с Лерой, здесь признавали достоинства Мегеры как управляющей замком, но не любили ее. Так большинство жителей было готово простить Барику и внеочередные учения, и предстоящую санацию покоев управляющей и прилегающего коридора.
- И не злюсь я на него. - Призналась, наконец, Майя. - Я вообще не могу на него злиться. Но все равно он должен понимать, что я недовольна.
- Ещё бы. Мегера, по их с Румми милости, уже в который раз меняет свой гардероб за счёт императорской семьи. - Лера снова рассмеялась.
Майя почесала за ушком осторожно подлезшего к ней кота и полюбовалась волнами искорок, побежавших по шерсти.
- Я старшая по связи. И Барик это признаёт безоговорочно. - Вздохнула она. - Вот только он глава прайда, в который я и вхожу в качестве старшей. С его точки зрения он не сделал ничего плохого. Только показал врагу свое отношение, что не желает его видеть рядом со своим прайдом. Не хочет начинать настоящих боевых действий и призывает держаться подальше.
- А если неугодный не послушается?
- Тогда начинается прелюдия к боевым действиям. Угрозы, даже демонстрация нападения. Но атаковать всерьёз без явной угрозы жизни члену его прайда Барик не будет. Не из человеколюбия, как ты понимаешь. Эх, скорей бы уж в свои покои!
На экране внешнего обзора уже появились пригороды.
- Саяна сообщает, что бассейн готов. Только трав осталось мало.
- Ничего. - Майя улыбнулась старательности своего пажа. - Скоро отправимся в Столицу. Дворцовый парк уцелел и Вирт утверждает, что там все как прежде. Садовники даже беседку отремонтировали. Как раз к сезону сбора и подоспеем.
- Соскучилась? - Улыбнулась Лера.
- Знаешь, даже очень. - Неожиданно для себя призналась Майя. - Вот вроде и принцессой стала, и академию закончила. Не последняя в технике Альтер. В любом месте есть где остановиться. А так спокойно, как в той беседке или в доме Лютика, я нигде себя больше не чувствую. Глупо, правда?
Лера осторожно обняла подругу и подопечную и отрицательно покачала головой. Она совсем не считала это ни глупым, ни странным. Но продолжать эту тему не хотела.
- Ничего, вот доберемся до Столицы, и сможешь в своей беседке даже поспать. - Пообещала бывшая служанка покоев.
Что-то уловив, Лера с беспокойством бросила взгляд вниз. Майя пыталась скрывать проблему даже от неё и Вирта. Но, обнимая девушку, легко почувствовать неестественное напряжение тела. Пальчики ног Майя уже подвернулись в судороге.
Поняв, что обман не удался, Майя осторожно высвободилась из рук Леры и вымученно улыбнулась.
- Ты иди. Я уж тут сама.
Лера молча кивнула и торопливо направилась к лестнице, ведущей на крышу контейнера.
Принцесса ненавидела бесполезную жалость. А против этих приступов оказались бессильны и Индерский со своей наукой, и мастера Альтер. Майе приходилось справляться с фантомными болями самостоятельно. И на это время она выставляла из комнаты всех друзей.
Обнаружив первую фрейлину, в одиночестве появившуюся на крыше, на соседнем контейнере, продолжившем прикрывать штабной транспорт, насторожился Жейран. Запуск звуковой защиты, направленной вопреки всей логике вовнутрь контейнера и отключение всех систем связи только подтвердили его подозрения.
- Что, опять?
- После того, как она увидела Мегеру, это уже четвёртый раз. - Мрачно констатировала Лера, стараясь не поворачиваться к нему лицом.
- В следующий раз надо подсказать Барику притащить не только воняющую зверюшку, а желательно ядовитую. - Пробормотал парень себе под нос.
- Ничего, примет ванну, отдохнет. И все придёт в норму. Это всего лишь воспоминания. - Постаралась неизвестно кого успокоить Лера.
- Имеющие вполне физическое выражение в виде реальных судорог.
- Иллис легко с ними справлялась.
- Но ее сейчас нет.
Они некоторые время помолчали, не глядя друг на друга. Впереди уже показалась городская станция.
Саяна металась по покоям принцессы и в который раз проверяла исполнение поручений первой фрейлины. Бассейн наполнен. Сборы сухих трав лежат рядом. Лера сама определит, какой из них надо использовать. На столике в гостиной и около бассейна стоят вазы с фруктами. Даже горячий чайничек принесла. Её высочество лично заваривает для себя травы. Так что нужен только кипяток и чистые чашки.
Девочка подхватила корзинку с любимыми принцессой пироженками и в очередной раз попыталась пристроить на столик около дивана. Поставила ее обратно на поднос, вздохнула и старательно поправила стопку писем, запихивая ее подальше с глаз. Леди Лера по связи предупредила, что сегодня не должно быть никакой корреспонденции. И вообще, никаких посетителей и деловых вопросов. Ее высочество должна отдохнуть с дороги. Самое большее, вечером придут ее ученицы.
Открывшаяся дверь заставила девочку отвлечься от своих беспокойных мыслей и повернуться к входящим.
- С прибытием ваше высочество, леди Лера. - Саяна исполнила почти безукоризненный протокольный поклон. И уже в конце искренне улыбнулась входящим девушкам.
- Я же просила тебя не делать этого. - Майя укоризненно покачала головой. Не сдержавшись, она взъерошила девочке волосы. Уж очень забавным выглядело возмущение на ее лице.
- Мне же надо тренироваться. - Возразила она, развивая радостную суету вокруг госпожи покоев.
- Надо, но давай не сегодня.
- Я освободила вечер на сегодня. Так что чуть позже зайдет только леди Ликсандра. Конечно, если не возражаешь. - Заметила Лера. - А вечером будут подмастерья.
- Не возражаю. - Майя устало опустилась на диван и лукаво покосилась на подругу. - А ты со своим Гардом когда собираешься увидеться?
- Завтра. - Улыбнулась Лера. - Его ради нашей встречи отпустили со службы. Только он в командировке на периметре. С нашим транспортом, добраться до замка сможет только утром.
- Тогда составь мне компанию и отдыхай. - Распорядилась Майя. - А завтра у тебя будет выходной.
- Хорошо иметь такую заботливую госпожу. - Доверительно поделилась Лера с девочкой и выложила перед нею конверт. - Это тебе. Расписываться в получении не нужно.
Сайяна улыбнулась на шутку и смущённо замялась. Все-таки она на службе.
- Читай. - Майя махнула рукой. - Должна же я отчитаться перед тобой о выполненном поручении. Мы тут и без тебя справимся. И не стесняйся, бери пироженку.

За истекший год статус продуктовых хранилищ поднялся настолько, что в правительстве были вынуждены ввести отдельную министерскую должность. Лорд-министр граф Рис Арлэн неслучайно был назначен первым руководителем этого хозяйства.
Он возглавлял отдел продуктовых хранилищ при министерстве сельского хозяйства ещё с до конфликтных времён. Правда, тогда это были именно хранилища, места складирования, консервации и хранения продуктов. Теперь же, хранилище 'Долина', созданное двумя принцессами в рамках личной инициативы, превратилось в краеугольный камень новой министерской структуры.
Его базовые принципы используются при возрождении сельского хозяйства Столичного мира и всех сохранившихся провинций. Все попытки начать сельское хозяйство на открытой местности потерпели фиаско.
Мозаичное силовое поле, окончательно доведенное до реализации именно при создании 'Долины', оказалось единственным универсальным решением в условиях полномасштабного вторжения тварей. Большие площади сельских полей закрывались щитом, и только после этого производилась зачистка и полная санация территории. А чего стоят полностью автоматизированные системы ухода за полями полного цикла? Даже проблема транспортировки требовала минимальной адаптации к ситуации.
Все это избавляло от необходимости лишний раз рисковать людьми и создавать опорные защитные зоны. Но 'Долина' продолжала оставаться самым крупным хранилищем в Арден и его провинциях. Его производительность и объём были велики настолько, что Столице даже удавалось экспортировать продукты в блокированные пока города.
Природные условия и полная закрытость позволяли снимать урожай до трёх раз в год. Это, конечно, создавало огромную нагрузку на поля и необходимомсть их восстановления. А пока удалось протянуть время, пока поля под защитой дадут первый гарантированный урожай.
Горная долина по площади превышала любую территорию, что можно закрыть на равнине. Защищённая со всех сторон скалами, она представляла собой природный бастион, всего лишь в малой степени усовершенствованный технологиями. И .... изначально окруженная карантинной зоной, а потому обеспеченная полноценным оборонным периметром. В современных условиях немаловажным фактором стала ее удаленность от вулканических зон и эпицентров землетрясений.
Рис закончил свой доклад и сделал паузу. Его высочество счел возможным принять его в своем личном кабинете. Доклад о текущих делах занял немало времени, в течение которого его никто не прерывал.
- Что у вас за история с проникновением в 'Долину'? - Вирт так и не дождался объяснения по этой теме и сам решил спросить докладчика. - Что показало дознание?
Граф мысленно вздохнул. Он надеялся обойти этот вопрос молчанием и решить его своими силами, без привлечения правящего. Но, видимо, кто-то решил иначе.
Защищённая по последнему слову техники горная долина с самого начала катастрофы стала причиной совсем других проблем, над которыми их высочества даже не задумывались.
Практически абсолютная защита, отряды гильдии наемников, защищающие подступы к щитам, удаленность от мест катаклизмов вызвали интерес, далекий от изначально заложенных задач.
Но Долина строилась в большей части на средства императорской семьи, а не бюджета империи. И вопрос проникновения под щиты посторонних для постоянного проживания был решен без обычной чиновничьей волокиты. В систему автоматической огневой защиты была введена программа на уничтожение всего, что движется. И доступ на изменение программы оставался исключительно у членов императорской семьи. Так что несколько воронок на месте начавшегося строительства охладили пыл любителей спокойной жизни.
Зато позднее встала совсем уж неожиданная проблема.
- Это механик, ваше высочество. Имел хорошие рекомендации и никаких нареканий в работе. - Вздохнул министр. - Он провел под купол свою семью. Жену и ребёнка.
-Арестован?
-Так точно.
Перед Виртом появился мужчина средних лет. Он торопливо вскочил на ноги со скамейки и начал нервно переминаться с ноги на ногу и глядя в пол.
- И как тебе удалось провести их? - Полюбопытствовал Вирт.
- В контейнере, ваше высочество. Через карантинную зону они идут всего лишь сутки. Воздуха внутри для двух человек хватит.
- Понятно. Дальше можешь не объяснять. - Закончил за него Вирт. - Их санируют в городе, а в шлюзовой зоне герметичные контейнеры не досматривают.
- Теперь уже досмотр полный, ваше высочество. - Поспешил доложить министр.
- И зачем ты их притащил туда? - Вирт снова обратился к провинившемуся мужчине.
- В городе все время слышишь о прорыве тварей. Ребенку шесть лет, а сидит все время дома. Выйти на улицу даже думать не приходится. Жена безработная. А в 'Долине' нет даже москитов. Прошу прощения, ваше высочество, я знаю, что это запрещено и знаю почему. Но не удержался.
- И сколько у вас там сейчас персонала, граф Арлэн?
- Восемь человек, ваше высочество. Сменяются попарно с выездом в город. Все сотрудники начинали работу ещё в период строительства и монтажа оборудования. Очень опытные специалисты.
- Ясно. - Вирт нетерпеливо прервал славословие своего министра. В конце концов, он великолепно представлял себе как его супруга, на пару с сестрой, подбирали сотрудников для своих дел.
-Что может делать твоя жена? - Снова обратился он к мужчине.
- Она повар, ваше высочество.
- Штат из восьми человек предполагался для мирного времени. Сейчас их явно недостаточно.
- Это так, ваше высочество. Но 'Долина уникальное хранилище с карантинным режимом. Было решено не привлекать новых сотрудников, если в том не будет крайней необходимости.
- Пусть специалисты заберут свои семьи. Но при нескольких условиях. Проживание исключительно в карантинном секторе. Допуск в хранилище только по служебной необходимости. Я имею представление о карантинном секторе. Там вполне достаточно территории для детей. Но родителям придется согласиться на автоматическую школу. Никаких дополнительных преподавателей, дедушек или бабушек. И второе, при нарушении правил, из убежища будет выслана вся семья.
- Это может решить проблему. - Согласился лорд-министр.
- Отлично. С данным случаем разберетесь сами. Не забудьте составить доклад.
Его высочество давно исчез из комнаты голосвязи убежища, и ни Рианр даже задремал на жесткой скамейке в ожидании ужина, как лорд-министр снова возник перед ним.
- Тебе повезло Рианр. Но следующего раза не должно быть.
Мужчина судорожно сглотнул.
- Вы оставите нас здесь?
- А куда я, по-твоему, денусь? Вас всего двое, разбирающихся в том железе, что сейчас работает на полях 'Долины'. Назначу для тебя испытательный срок. И в любом случае, даже мелкое нарушение правил с твоей стороны приведёт к увольнению.
- Не извольте беспокоиться, ваше высочество, я буду работать как проклятый.
- Будешь. - Чиновник согласно кивнул.
- Могу я вас как-нибудь отблагодарить? - Мужчина неуверенно замялся, глядя немного в сторону.
- Ты хоть думай, кому такое предлагаешь. - Лорд-министр раздражённо глянул на мужчину и невольно осмотрелся. - Даже для тебя не секрет, сколько голов слетело в правительстве только за намек на такой вопрос. Хочешь меня подставить?
- Ни в коем случае, ваше сиятельство. Я исключительно в благодарность. - Мужчина заметно смутился.
- В таком случае советую больше не поднимать этой темы. Тем более что благодарить тебе надо не меня, а его высочество. Вот работой и отблагодари его. И остальным объясни, что если там появятся посторонние, придется менять весь штат.
Рис с удовлетворением отметил сразу расширившиеся глаза мужчины.
"Отлично, теперь там за порядком будут следить не только наемники и войска, но и сами служащие. Чужаки им совсем не по нраву придутся".
Лорд-министр удовлетворённо устроился в своём кресле. Конечно, можно было бы и получить благодарность и с мужика, и с других семей. Но действительно страшно. Их высочества не церемонились с членами правительства в вопросах 'благодарности', считая это угрозой выживанию империи. Простое и тихое увольнение в последний год стало скорее исключением, чем правилом. А последствия всегда болезненны для всех родственников.

Майя не сразу разобралась, с чем именно обратилась к ней Ликсандра после окончания совещания. Переключиться с планов по передвижению войск и их снабжения на, казалось бы, мелочный внутренний вопрос удалось не сразу.
- Извини, тётя, а в чем проблема-то?
- В городе сейчас сосредоточилось множество аристократических семей самого разного уровня. Как местных, так и эвакуированных. Саяна продолжает обучаться в довольно престижной школе. Ее жалования сейчас хватает на оплату обучения. Девочка действительно смышленая и оправдывает свое жалование полностью.
- И в чем тогда вопрос?
- Всех аристократов возмущает, что дочь служанки служит при тебе пажом. - С небольшим сарказмом завила Ликсандра. - По их мнению, этой службы достойны отпрыски более благородных имен.
- Чего? - Майя изумленно раскрыла глаза. - А где они все были, когда Саяна только начинала тут служить?
- Ты на меня-то не нападай. Я прекрасно помню, чего она добилась за год, и каких усилий ей это стоило.
- Да сейчас на неё Лера сбрасывает все второстепенные вопросы. Кто из этих благородных сможет работать вместо Саяны.
- Вот именно, все. - Ликсандра тяжело вздохнула. - Девчонка у тебя занимается разбором корреспонденции, заменяет курьера, помогает секретарю и много чего ещё. Раньше даже была на подхвате у служанок покоев. Да только эти обязанности пришлось с неё снять. Майя, девочка носится по замку как угорелая в попытке везде успеть. А ведь есть ещё твое требование к успеваемости в школе.
-Но на нее регулярно выходят, в том числе и со служб правительств соседей. Лера иногда поручает ей поддерживать с ними связь. Это удобнее, чем все время держать сотрудника курьерской службы. Ей необходимо знание языков и обычаев.
- Лера делает это, когда с той стороны тоже ведут вопрос молодые разумные. - Со значением заметила Ликсандра. - У соседей в правительствах существуют целые службы, включающие до полутора десятков специально подготовленных молодых людей, занимающихся подобными связями и организацией разного рода встреч. Но, Майя, ты взвалила на Саяну сразу все направления. Я уже не говорю о том, что через девочку полным ходом идет корреспонденция после вашего триумфального выступления в детском доме.
- А здесь то что? Вроде все было решено.
- Конечно, решено. В кои веки новости можно с удовольствием посмотреть. Да только в рамках разгрузки детских домов Риндома, детей начали по одному- два вывозить в другие районы. А им теперь есть с чем сравнивать. И знаешь, принцессе, да еще природной правящей не каждый решится написать. А вот девочке и своей ровеснице ....
- Что, так много писем? - Расстроилась Майя.
- Смеёшься? Пишут обо всем. От действительно серьезных вопросов, таких как аналогичные ситуации с детскими домами и до хулиганов, отнявших игрушку, до обычных девичьих переживаний. Саяна молодец, пытается разобраться с каждым письмом. Но если поначалу их было одно- два, то сейчас уже число идет на десятки в день.
Мы с Лерой помогаем ей, как можем. Когда подсказываем, куда лучше передать информацию, если что серьезно, когда просто ответить. А иногда достаточно и простого обращения по адресу. Смешно, но обычного звонка от пажа иногда достаточно, чтобы ситуация начала исправляться.
- Майя, твоему пажу нужен секретарский отдел. Иначе она в один не самый прекрасный день просто свалится с ног. - Заговорила, наконец, Лера.
- Что ты предлагаешь? - Майя сосредоточенно нахмурилась.
- Да воспользоваться инициативой этих аристократов и занять их отпрысков.
- Вы в своём уме? Кто согласится быть в подчинении у безродной, да еще дочки служанки? Кое-кто из них не пожелал даже, чтобы их ребёнок ходил в одноклассниках рабыни.
- Времена меняются. - Ликсандра довольно улыбнулась, не без удовлетворения поглядывая на девушку. - Те, кто когда-то забрал своих детей из класса принцессы, давно уже до локтей руки себе искусали с досады. А правила на уровне императорской семьи теперь диктует та самая бывшая рабыня.
- Тем более, что рабыня оказалась тем самым мастером Альтер, которая проблему синдрома измененных из теоретического 'невозможно' перевела в плоскость вполне решаемой проблемы с нехваткой специалистов. - Заметила Лера. - Та знаешь, что практикующие Альтер в периметре охраняются исключительно измененными, и без охраны их вообще никуда не выпускают?
Майя неопределенно пожала плечами, но невольно улыбнулась сказанному.
- Хорошо. Создавайте пажеский отдел или отряд, как там вы его назовете. Только подготовку надо продумать, прежде чем доверять что-то серьезное.
- В конце концов, маленьким принцам будет нужна компания. Почему бы эту обязанность не вменить подросткам? - Весело добавила Ликсандра. - А Саяна раньше жила в замке Риндол, знакома с дисциплиной и порядком. К тому же пережила прорыв первой волны.
- И мы поддержим. - Поддержала Лера.

Сайяна долго не могла понять, что именно меняется в ее обязанностях. Вроде увольнять не собираются. Уже хорошо. Но зачем нужны другие пажи? Разве она не справляется?
- Ты вчера, сколько получила писем? - Втолковывала ей Лера.
- На мое имя пришло тридцать два. - Тут же отчиталась Саяна. - Одно по условиям проживания в детском доме. Там пожар был, и никто не занимается ремонтом. А холода уже скоро. Я его отправила в министерство и продублировала финансистам. В одном жалуются на шум с улицы. Там кабак прямо напротив окон. Вот и шумят по вечерам. Я уже связалась с тамошним штабом городской стражи. Остальные так, обычные детские разборки и вопросы.
- Вот видишь, а тебе приходится все это читать. Сколько времени было, когда ты закончила отвечать на последнее письмо?
- Три часа ночи. - Призналась Саяна. - Но это, же все мне присылают.
- А ты подумай, как все организовано с корреспонденцией её высочества. Ты сама принимаешь участие в её разборе.
- Так то принцесса. Ей приходят сотни обращений в день. И все важные. Тут нужен целый секретарский отдел.
- Вот и тебе нужен секретарь. Иначе потонешь в этом потоке. Скоро наладится нормальная связь. Тогда совсем тебя завалят.
- Мне? Да я лучше сама
- Если сама! Не надо было читать письма от подружки на глазах принцессы. А теперь уже поздно. Кстати, как у нее дела?
- Линира очень довольна. Она теперь в каком-то районном детском комитете и может иногда сбрасывать короткие сообщения по курьерской электронной почте. Сообщает что условия стали намного лучше. Особенно когда поменяли руководство города.
- Считай это результатом своих действий. - Заметила Лера. - И начинай подбор ребят в пажеский отдел замка. Например, из своего школьного класса.



Содержание
В начало страницы

Глава 12.



Как правило, инспекторские функции Аллоисе давались с трудом. И, честно говоря, не очень нравились. По этому поводу она даже несколько раз спорила с Иллис. Но ее высочество упорно настаивала на полноценных функциях первой фрейлины. Аллоиса предпочла бы оставаться управляющей замком и в дополнение работать в финансово-аналитическом отделе. Но пока вынуждена была мириться с упрямством принцессы, помня просьбу отпустить ее со службы на научное поприще сразу, как изменится положение с Великим Расколом.
Но в эту поездку Аллоиса напросилась сама. Очередной традиционный выезд правящей планировался в Рансу. Столицу одноименной провинции, по старой памяти относившуюся к северной грозди империи Арден, но оказавшуюся под присмотром принцессы из-за изменившейся системы Переходов.
В этом городке располагалась одна из социологических лабораторий под руководством профессора Лоур Марвеэла. И Аллоиса не могла упустить шанса пообщаться с одним из ведущих специалистов социологии Объединенных миров, с которым к тому же находилась в переписке.
Довольно лёгкий перелет к Переходу и после до резиденции императорской семьи не был испорчен даже торжественным приемом, который им бы пришлось отстоять на центральной площади.
- И чего ты сюда притащилась? - Аллоиса недовольно смотрела на местный зеленовато-розовый закат, постепенно затухающий в окне. - Тут вроде нет особых проблем. Я проверила перед вылетом финансовые отчеты.
- Ты же сама захотела. - Удивилась Иллис.
- Я, понятное дело - Аллоиса протянулась и перешла к креслу около столика. - Мне нужно встретиться с профессором Лоур Марвеэлом. А он возглавляет здесь лабораторию социологии и в переписке согласился обсудить со мной мои идеи.
- Ну, так и обсуждай. - Иллис пожала плечами и сделала глоток из бокала. - Поездка носит чисто формальный характер, в большей степени из политических соображений. Потому и сроки всего пара дней. Ты инспекцию проведешь, конечно. Переговоришь с экономистами и плановиками. Это много времени у тебя не займёт. Потом можешь бежать по своим делам. Только охрану не забудь. Без двойки наших бойцов выходить запрещаю. А моя участь- это по большей степени местные приемы.
Иллис сокрушенно вздохнула.
- Лютик тут ещё полгода назад такого шороху навел, что местные лишний раз чихнуть боятся. Не то, что воровать по-крупному. - Проворчала Аллоиса.
- А по - мелкому воровать, значит, можно? - Подначила ее Иллис.
- По мелочи все равно тащить будут. Кроме того, для этой задачи надо приводить сюда целый отряд финансистов и плановиков. За два дня я все равно ничего не успею.
- Согласна. По мелочи проверить не получится. Например, как не использовать своё положение с выгодой для себя - Усмехнулась принцесса. - По настоянию Лютика серьезная проверка ведется по линии теней. Наш выезд еще и туман напускает на местных. В общем, с твоей стороны требуется формальный подход и только. Например, на подчиненность близких родственников. Лютик занимался этим вопросом только по своей линии. Но сильно по этому поводу ругался.
- Давно уже предлагаю разобраться с этой семейственностью. - Проворчала Аллоиса. - Почему в провинциях допускаются такие отклонения от правил?
Иллис только поморщилась. Обсуждаемая тема была болезненной для окраинных провинций, где протекционизм и взятки давно стали чем-то вроде нормы. Переломить за год ситуацию, складывавшуюся многие десятилетия, никак не получалось. Но поскольку эти два явления оказались тесно связаны с работорговлей в числе первых борцов на этом направлении оказался Лютик со своим отрядом неприкасаемых. В Рансе они имели уже последствия его деятельности. Причём такие, что местная аристократия старалась не появляться при дворе прибывшей принцессы без приглашения. Что ее вполне устраивало.
Девушки переглянулись между собой и рассмеялись. Обычная практика появления в резиденции всякого рода неучтенных посетителей, жаждущих только засветиться пред светлые очи правящей принцессы сильно раздражала всю свиту. Особенно бойцов охраны.

- Ну что, встреча была плодотворной? - Иллис не без удовольствия расположилась на заднем сидении глайдера. Обратный перелёт должен был занять часа полтора. Так что можно и расслабиться в обществе подруги, почти исчезнувшей в последний день их пребывания тут.
- Ещё бы! - Аллоиса энергично взмахнула руками.- Профессор Марвеэл ведущий учёный в области социологии и сторонник теории единого социополя. В противовес теории мозаичной природы профессор поддерживает идею, что социополе едино для всех Объединённых миров, а не мозаичное, как все еще многие думают. Я тоже считаю, что поле не ограничивается природными границами конкретного мира, а взаимосвязано через Переходы и представляет собой единое целое. Просто разной интенсивности, вплоть до разрывов, обусловленными отдельными особенностями.
Представляешь, Марвеэл еще пятнадцать лет назад выдвинул идею о корпускулярности социополя и как следствие его дуалистических свойствах. Что объясняет некоторые противоречия в имеющихся сейчас данных. Он предположил, что носителем поля и одновременно его генератором является каждый разумный в Объединенных мирах.
- А что, старая теория никого уже не устраивает? - Иллис скептически посмотрела на подругу. Почему бы и не подержать разговор, раз она так увлечена этой темой.
- Что ты! Конечно сторонников старой теории много. Но они рассматривают социополе как некую энергетическую оболочку планеты, формирующуюся сама по себе по мере увеличения численности разумного населения. Соответственно и ограничивается исключительно рамками одного мира. Отсюда и термин 'Мозаичный'.
Но это не объясняет, например, такие (вещи) явления как развитие сходных социальных явлений почти одновременно в нескольких мирах сектора. Да и о самой причине возникновения этих явлений внятно старая теория не говорит.
- А единое поле Марвеэла все объясняет? - Подначила Иллис.
- Еще бы! - Аллоиса воодушевленно взмахнула руками. Корпускулярность определяет и двойственность свойств. В масштабах целого мира, поле ведет себя одновременно и как энергетическая и как физическая оболочка. Я внимательно прочитала выкладки сторонников единого социополя. И предлагаю в качестве аналога использовать жидкую среду.
- Почему именно ее, а не газы?
- Честно говоря, можно и газы. Поле, по моему мнению, имеет минимум два ничем не ограниченных измерения и третье, сильно сжатое. Такая ситуация больше соответствует жидкости в условиях планеты. Тут тоже два горизонтальных измерения, не имеющие ограничений. Ограничение в третьем измерении у жидкости происходит под воздействием силы тяжести. У газов примерно тоже самое. Но масштаб, как мне кажется, несоизмерим. Я думаю, социополе тоже обладает двумя безразмерными измерениями и одним сильно ограниченным. Правда, ограничение тут обусловлено естественной привязкой источника к поверхности мира.
- Но я так понимаю, что аналогия с газами, все же, возможна. Разница всего лишь в масштабах?
- Ну да.
- Хорошо, ты выбрала жидкую среду. Не буду спорить. И что это тебе дает?
- Как что? Если рассматривать социополе как подвижную среду в рамках определенных измерений, то тогда вводятся такие понятия как течения и флуктуации.
- А так же заводи, воронки и прочее. - Рассмеялась Иллис.
- Я их называю аномалиями. - Немного обиделась Аллоиса. - Вот ты смеешься. А профессор очень внимательно отнёсся к моей идее локальных возмущений в социополе и их влиянии на нашу жизнь. Он заинтересовался настолько, что подкинул мне несколько мыслей и даже согласился выступить соавтором в моей будущей статье.
Иллис с улыбкой посмотрела на снова загоревшуюся подругу. Все же здорово, когда рядом есть увлечённые чем-то друзья.
- Вот только мне пока непонятно как локализовать такие течения и аномалии и ,вообще, что является их первопричиной. Для явления такого масштаба необходим очень мощный источник. Например, какая-то сформировавшаяся группа разумных, объединенная одной революционной идей.
- В любой подобной группе должен быть лидер. - Заметила Иллис. - Без хорошей организации никакая идея не сможет серьёзно повлиять на жизнь людей и твоя аномалия затухнет, так и не набрав силы. Какое-то мелкое возмущение получится.
- Точно, но организатор и носитель идеи не всегда одно и тоже лицо. Тогда, получается, должно быть несколько центров возмущения, работающих в одном направлении.
- Или они вторичны и в группе есть третий центр, воздействующий на них. - Пожала плечами Иллис. - Может быть, он даже вне группы и как-то влияет сразу на несколько направлений.
- Нет, не то. Получается, что это уже созданная группа является возмущением сама по себе. - Огорчилась Аллоиса. - А причина возникновения аномалии снова осталась неопределённой. Должно быть что-то ещё. Нечто, что создаёт такие мощные движения в социополе. На природном уровне. Может быть, даже не осознавая этого.
- Как раз этот гипотетический сильный разумный вне группы и может выступать как этакий катализатор, который тащит за собой всех, кто оказался поблизости. Если такой есть, то он влияет на каждого и, скажем, провоцирует их саморазвитие. При этом оставаясь в стороне.
- Но тогда свойства каждого разумного непостоянная величина. - С сомнением протянула Аллоиса.
- Ну, а почему бы и нет? У детей один уровень воздействия на это твое социополе и свои индивидуальные способности. У взрослых другие. Ведь все мы, когда становимся взрослыми, развиваем одни свои способности и игнорируем другие. Может это тоже влияет на уровень и тип воздействия каждого разумного на социополе. - Немного увлеклась Иллис. - Смотри, вполне красиво получается. Вводим некий абстрактный уровень колебаний социополя и обзываем его фоном. Берем абстрактную группу разумных, не особо выделяющуюся в пределах этого фона. Даже если они достаточно активны и действуют сообща, их воздействие на твое поле будет малозаметно. Но если группа подпадает под воздействие гипотетического катализатора, составляющие ее разумные получают дополнительный толчок развития. Причем такого воздействия на окружение нет. Уже это обуславливает нарушение фонового режима колебаний в поле. Если брать жидкость, например при помещении в нее постоянного источника тепла, даже слабого, начинается изменение сложившихся течений. Кроме того, мало того, что уровень взаимного влияния в группе резко увеличивается, так и совокупное воздействие становится уже заметным. Хотя бы потому, что эта группа, по мере своего развития начинает влиять на свое окружение. Получается цепная реакция. А еще, если ввести временной параметр воздействия, то и вовсе можно рассматривать подобное воздействие в масштабах глобального поля. Аномалия, начавшаяся с малозаметного толчка, при длительном воздействии будет способна дорасти до общемировых размеров.
- Но для этого надо понять, как носители социополя взаимодействуют между собой. Ведь от этого зависит и характер поведения самого поля. - Резонно заметила Аллоиса.
- Ну, тут я могу дать подсказку для размышлений. - Хмыкнула Иллис. - Тебе стоит пообщаться с мастерами Альтер. С теми, кто практикует с биоэнергиями пациентов. Я тут только практик, к тому же дающая, как тебе известно. Ты поговори с мастерами, разрабатывающими теоретическую составляющую. Уверена, с таким подходом вы найдете много общих точек соприкосновения. Альтер тоже считают, что мы все обмениваемся своими энергиями. В общем и целом, по их теории, каждый из нас обладает резко индивидуальной биоэнергетикой. Причем, биополе разумного работает одновременно в нескольких частотах. Этакий своеобразный спектр. Моя мастер давала сравнение с радугой. Только каждый цвет развивается при наличии способностей в конкретной области. Ну там красный цвет- за математику, зеленый -за гуманитарные науки. Только учти, цвета это я так, к примеру. Альтер ими не оперируют. У них там свои термины. И все люди контактируют и даже обмениваются энергетикой между собой. Кстати, Альтер утверждают, что спектр некоторых людей содержит одну особенную частоту, работающую как усилитель или активатор на подавленные частоты окружающих разумных. Гринда даже оговорилась как-то, что близкое окружение носителей такой частоты начинает проявлять новые для себя способности. Так сказать, развивают свой набор частот. Чем тебе не катализатор?
- Интересно.- Задумалась Аллоиса. - А скажи, я вот за собой не замечала талантов к управлению, пока ты меня не вытащила в замок и не стала погонять. Может ты и есть такой катализатор.
- Тогда уж скорее Майя. - Рассмеялась Иллис. - Настоящие чудеса в нашем классе начались с её появлением. А у меня всего лишь талант подбирать людей. Впрочем, это тоже черта того самого спектра.
- А этот самый спектр у человека можно измерить? - Заинтересовалась Иллис.
- Понятия не имею. Хотя мой мастер из дающих упоминала о попытках разработать такой прибор. Но я не интересовалась. Надо будет тебя с нею свести.
Иллис вдруг насторожилась, осознав, что Румми уже несколько минут передаёт настойчивое приглашение поохотиться. И проснувшийся охотничий азарт кота уже не был похож на абстрактную эмоцию. Что могло означать только одно.
- Вниз!!!
Короткая команда правящей, переданная по общей связи, заставила все машины рывком уйти к поверхности планеты. Аллоиса невольно вскрикнула от неожиданности и почти сразу ощутила резкий толчок посадки.
- Что случилось? Пилот, не убирая рук с пульта, настороженно осматривал местность. Из двух машин сопровождения уже выскакивали бойцы и занимали позиции во втором периметре.
- Румми чувствует Раскол. - Сообщила Иллис сразу для всех, кто был на связи.
Она тоже уже ступила на траву. Правда, послушно дождавшись сигнала от командира охраны, что подступы под контролем.

- Может ошибка? В этой местности ни разу не фиксировались прорывы. - По голосу говорившего, Иллис узнала одного из двух местных бойцов теней, выделенных им в качестве сопровождения.
- Румми не ошибается. - Немного резко отрезала Иллис. - И все бывает в первый раз.
Из кабины высунулся пилот.
- Связь отключилась, и накопители пошли на ноль.
- Успел сообщить, где мы? - Встревоженный командир уставился на своего подчиненного.
- Так точно. По сообщению диспетчера, до подхода помощи час, максимум полтора.
- Уже легче. - Иллис деловито осмотрелась, оценивая позицию, и вопросительно глянула на тактика своей десятки.
- Ваше высочество, очень прошу вас оставаться рядом с глайдером. Периметр будет организован здесь.
- В машине я буду как в ловушке.- Заметила Она.
- Не в машине, рядом с глайдером. - Поправился офицер. - Ваша задача, как обычно. Обеспечить свой ближний периметр для себя и вашей спутницы.
- Принято. Не волнуйся Лантер, я буду хорошей девочкой. Если что, отходите ко мне?
- Так точно. Отходить все равно некуда.
- Проход между глайдерами оставьте за Румми. Он очень соскучился по хорошей охоте.
Офицер спокойно кивнул, приняв к сведению пожелание правящей. Хоть у нее и подготовка бойца пятерки, и в таких ситуациях она подчинялась охране, но ниахара играла у них серьезную роль на тренировках.
Аллоиса тоже вылезла из ставшей бесполезной машины и нервно осматривалась.
- Здесь открытая местность. Разве не лучше отойти к лесу или на возвышенность?
- Это волна, а не враждебная армия. - Иллис рассеянно пожала плечами. - Для тварей без разницы, где мы будем. Наверху или внизу холмика. Только время зря потеряем. Кроме того, летающих тварей в волне обычно немного. Зато полно тех, кто умеет лазать по деревьям. Зачем им предоставлять возможность атаковать нас сверху. Нет, Лантер правильно решил. Здесь и до дороги ближе, и местность более ровная. Это важно для колесного транспорта, который придет нам на помощь. Да и глайдеры можно использовать при обороне. Хотя бы как опорные пункты
В ответ на явно напряженное состояние, на поясе Иллис мелькнул красный огонёк. Она сняла рукоятку силового меча и придирчиво его посмотрела.
- Накопитель теряет заряд. Но час у меня есть.
Десяток бойцов личной охраны уже распределился по периметру. Пилоты пока ввозились в пультах своих машин.
- Они попытаются объединить щиты наших глайдеров. Хоть несколько минут, но выиграют. - Пояснила Иллис на вопросительный взгляд нервничающей подруги.
- Тебе ведь не впервой, да? - Немного нервно уточнила она.
- Несколько раз попадала в такую переделку. - Иллис спокойно пожала плечами и подала сигнал Румми. Кот как-то вразвалочку выдвинулся в проход между машинами и занял позицию в трёх шагах от девушек.
- Аллоиса, ты отойди к нашему глайдеру. Он выполняет роль опорного центра нашей обороны.
- А ты?
- А я с Румми. Не волнуйся за меня. И знаешь, не вздумай далеко уходить. С этой стороны тебя прикрываем мы с Румми, сзади находится глайдер. А ребята протянут время во внешнем периметре.
Аллоиса до этого момента ни разу не оказывалась в открытом поле на пути волны. Дочь герцога не была воином. И с оружием имела дело разве что на уроках в детстве, обязательных для детей высшего сословия. Беспомощно покрутив в руке выданный одним из бойцов меч, она прислонилась спиной к корпусу глайдера и замерла. Все окружающие люди были спокойны и заняты своим делом. Даже принцесса не оставалась в стороне, а контролировала участок вокруг себя. А вот ей оставалось только беспомощно стоять в надежде, что все обойдется.
Аллоиса вздрогнула, уловив движение со стороны Румми. Его белая шкурка разом куда-то исчезла, закрываясь панцирем пластин. В полной боевой трансформации кота она видела только один раз. Когда он устроил засаду на бывшую служанку. Но тут кот не шутил и даже не пытался угрожать. Его хвост со свистом пронёсся над головой принцессы. И что-то летающее распалось на две части.
Иллис даже не поморщилась на брызги, попавшие в лицо. Два гибких тела проскользнули понизу мимо кота, вступившего в схватку с более крупным противником. Силовой меч в руке принцессы легко справился с первыми нападающими.
Аллоиса обратила внимание на стоящий вокруг грохот. Только теперь она сообразила, что внешний периметр вступил в бой ещё раньше. Используя огнестрелы, и даже огнеметы, они пытались удержать первый вал подступающих тварей. Но это помогло ненадолго.
Спустя несколько минут все завертелось. Выстрелы слились с визгом и рёвом подступающей волны. Воины один за другим переходили на мечи и постепенно отступали, сужая радиус периметра. Какое-то время исключением оставалась сама Иллис. Ниахара легко сдерживала натиск. Оставляя для принцессы только мелочь, с которой та справлялась без особого труда. Но потом, по сигналу тактика начала отступать и она.
Аллоиса немного справились со страхом, когда грызун, размером едва достигающий ее колена вынырнул из-под днища машины и попытался атаковать её. Так и не успев толком испугаться, она воспользовалась, наконец, своим мечом вместо кола и сверху вниз вогнала его в хребет твари.
- Молодец. - Одобрила её действия Иллис. - Ещё немного потренироваться и мы сделаем из тебя настоящего бойца. Пригнись.
Аллоиса рефлекторно присела, краем глаза уловив несущуюся откуда-то справа тень.
Хвост ниахары со свистом пронёсся над головой и смахнул очередного грызуна, оказавшегося на крыше глайдера. Несколько неприятно пахнущих капелек попали на волосы. Но она решила не обращать на это внимания и поспешно сделала пару шагов в сторону принцессы, а значит под защиту Румми.
- Нормально. Помощь уже на подходе. Вон, сигнал подают. - Постаралась подбодрить подругу Иллис.
Аллоиса бросила взгляд в указанном направлении. По установившимся правилам в подобных ситуациях помощь оповещала о своём приближении сигнальными ракетами. Одна из них и расцвела над дальней кромкой леса. Лантер отдал команду и один из бойцов охраны выпустил в небо ответный сигнал.
В условиях волны и близкого Раскола световая индикация оказалась наиболее надежным способом общения. Все остальное оказывалось слишком ненадежным. И кодовые сигналы оповещения теперь знал каждый школьник.
- Москиты. - Короткая команда Лантера заставила охрану нарушить уже налаженную оборону. В центр, почти к ногам девушек полетело несколько цилиндров. Тугое облако желтоватого цвета накрыло девушек и начало расширяться. Бойцы слаженно сделали шаг назад, ещё больше сокращая радиус периметра. Зато все они оказались в защитном облаке. Все, кроме Румми. Он наоборот вышел вперёд, перекрывая основное направление подхода тварей.
- Хорошо иметь в отряде ниахару. - Прокомментировал Лантер и весело улыбнулся Аллоисе сквозь маску.
Аллоиса с удивлением увидела, что все бойцы уже прикрыты чем-то вроде плотных комбинезонов зелено-красного цвета и прозрачной маской на лице.
- Лучше не расслабляйтесь. - Вернула ему улыбку Иллис и покосилась на подругу. - Дыши свободно. Запах неприятный, но безвредный.
- Точно, только под душем придётся долго стоять. Въедливая штука. - Снова прокомментировал Лантер.
Аллоиса судорожно сглотнула. Бойцы охраны и её подруга действовали слаженно и даже как-то с ленцой. Как будто исполняли основательно надоевший сценарий. Да так, наверно, и было. Иллис ни разу не позволила себе уклониться от совместных тренировок со своей пятеркой и бойцами охранения. Лантер как-то даже обмолвился, что о таком объекте охраны можно только мечтать. Не пытается командовать, не лезет на рожон и исполняет свою роль на всех тренировках безропотно. А в пределах полномочий охраны полностью подчиняется тактику и не лезет с комментариями. А ещё много и настойчиво работает с Румми. Хоть ниахары не любят взаимодействовать с людьми, особенно с новенькими.
Это была одна из основных причин, по которой в личную охрану принцессы с большой неохотой принимали новых бойцов. Их приходилось довольно долго обучать отдельно от основного отряда, причем без гарантии, что Румми согласится его принять. Кот руководствовался исключительно понятиями 'нравится' или 'не нравится'. И даже Иллис не могла добиться от него, почему конкретный боец ему не подошел.
Темное облако из мельчайших черных точек поднялось над травой и стремительно надвинулось, закрывая свет и накрывая маленькую группу. Аллоиса с интересом проследила, как зашевелилась грива кота. Чёрные точки с гулом ползли по его щиткам, пытались пролезть в щели между ними, пробраться между ставшими влажными волосками гривы. Грива Румми пошла волнами и спустя несколько мгновений, вниз из нее посыпались чёрные ручейки
- Отлично. Живём парни! - Прокомментировал Лантер.- Яд Румми действует на этих москитов. Так что держимся кота.
Аллоиса ощутила несколько толчков в щеку. И болезненный укол куда-то в плечо.
- Закройся накидкой. - Только после подсказки подруги она вспомнила о маленьком пакете, который ей выдавался командиром охраны перед каждым таким выездом. Его было положено крепить на пояс. Но вместо этого, она всегда засовывала индивидуальную защиту в карман или дамскую сумку.
Торопливо нащупав маленький пакет индивидуальной биозащиты, она нажала единственную кнопку на его торце.
Неприятное ощущение обволакивающего все тело плотного материала прошло сразу, как он превратился в гибкую ткань, укрывшую её всю, вместе с одеждой. Даже на лице чувствовалась плёнка. Только прозрачная. Сразу стало душно. Зато толчки врезающихся трупиков после пролета облака крупных москитов прекратились.
Новая сигнальная ракета взлетела уже совсем рядом. Похоже, помощь была уже за холмом, около которого они защищались.
Лантер выдал ответный сигнал, а два его бойца одновременно ударили особо крупного грызуна, прикрывая своего командира.
- Румми, пропускаешь. - Прокомментировал Лантер.
Впрочем, больше для своих людей, чем для кота. Ниахара как всегда игнорировала реплики двуногих. Кота интересовала только старшая.
Из-за пригорка уже вынырнуло несколько колесных транспортов. Специально приспособленные для использования в условиях волны, они были полностью закрыты металлом и имели достаточно вооружения и боеприпасов, чтобы обеспечить себе проход в волнах не слишком крупных тварей. Конечно, долго выстоять против серьёзного вторжения машины были не в состоянии. И даже сейчас их экипажи сильно рисковали. Но главным назначением таких отрядов была эвакуация людей, а не позиционная оборона.
Длинные языки пламени вспухли на удалении от обороняющихся. Огонь, выброшенный из снарядов, пятнами расползался на удалении и начал формировать сплошную огневую полосу вокруг обороняющихся. Огонь вынуждал подступающих тварей менять направление движения или сжигал их.
Аллоиса услышала стрекот пулеметов и ручных огнестрелов. Пришедшие на помощь начали выбивать то, что было ближе, чем организованный огненный круг. Заработали и огнеметы ближнего боя. Их огненные языки то и дело облизывали борта собственных машин и сжигали траву под колесами.
Посадка для нее прошла как в тумане. Вопреки всем инструкциям в машину первым делом засунули именно ее, а не принцессу. Иллис забралась в темное нутро сама. Ее прикрывал Лантер, который и закрыл дверь за собой. Остальные бойцы распределились по другим автомобилям.

Все закончилось, когда машины вывалились на дорогу и смогли изрядно оторваться от волны. Но все равно запах горящей плоти ещё долго витал в этой металлической коробке. Аллоисе казалось, что она повсюду. Что она сама пропахла настолько, что не сможет даже отмыться. Тошнота все сильнее подкатывала к горлу, а в глазах сгущался туман.
- Сколько погибло? - Донесся до неё голос Иллис. Принцесса обращалась к Лантеру, оказавшемуся в одной с ними машине.
- Четверо. - Сдержанно ответил тот. - Ещё трое имеют тяжелые ранения и нуждаются в лазарете.
- Непросто далась нам эта волна. - Прокомментировала Иллис.
- Слишком много мелких тварей. - Согласился командир. Это всегда проблема. - Как там Румми?
- Обедает. - Иллис равнодушно пожала плечами. - Во время драки у него не было времени. Зато теперь отрывается по полной. Говорит очень вкусно.
- Хоть у кого-то все хорошо. - Философски согласился Лантер.
- Аллоиса, ты какая-то бледная. - Иллис участливо коснулась руки девушки.
- Для вас такие приключения наверно вместо развлечения. А для меня, все эти запахи...
- Какие запахи? - Удивилась Иллис. - Все уже давно выветрилось.
Аллоиса недовольно поморщилась. Сознание упорно отказывалось становиться ясным.
- Спать хочу. Прямо выключаюсь. - Призналась она. - И тошнит. Можно окно сильнее открыть?
До неё как сквозь вату доносились голоса встревоженный подруги и Лантера. Кто-то потрогал лоб. Она ощутила два укола в руку. Но это ее не привлекло ее внимания. Ее все сильнее затягивало куда-то в глубину.
- Это поддержит её до прибытия на базу, ваше высочество. - Послышался сквозь вату незнакомый голос. - Как же так? Почему она выехала к нам без прививки. Мы же посылали информацию в вашу резиденцию. Это совершенно точно. Список адресатов в открытом доступе и я лично получал подтверждение, что данные получены.
Аллоиса с трудом открыла глаза и смутно разглядела силуэт мужчины в форме местной полиции со значками медика.
- Я не специалист в этом вопросе. А всего лишь врач оперативной эпидемиологической бригады. Знаю только, что даже миовакцина, что у вас, с этим вирусом не справляется. Правда позволяет вам чувствовать себя лучше. Дайте вашу руку.
Сумерки перед глазами, наконец, сменились абсолютной тьмой. И Аллоиса перестала слышать голоса.

Содержание
В начало страницы

Глава 13.



Возврат к осознанию себя происходил с трудом. Сначала появилось ощущение чужих осторожных прикосновений. Потом, как сквозь глухую стенку, начали доноситься звуки. В основном это были тихие незнакомые голоса разных людей. Иногда кто-то кому-то выговаривал. Голоса возникали в сознании и куда-то уплывали прежде, чем на них можно было сосредоточиться. И только спустя некоторое время появился свет. Расплывчатое пятно мутно-серого цвета.
Спустя какое-то время серое пятно превратилось в плотно зашторенное окно на фоне пустых стен. А звуки приобрели осмысленность односложных фраз, произнесенных медицинским персоналом вполголоса или даже шепотом. Любые громкие звуки отзывались острой болью в голове, ведущей к новой потере сознания.
Только когда исчез туман в глазах и стало возможно слушать звуки без напряжения, Аллоиса узнала, что провалялась в беспамятстве почти три недели. И только тогда ей осторожно сообщили, что Иллис находится рядом, в карантинной зоне. Заразившись уже от своей первой фрейлины, она пролежала больше недели в постели. Её миовакцина в этот раз не смогла справиться с новым типом вируса. Но только благодаря ей последствия заражения оказались менее катастрофичны.
И уже пойдя на поправку, Аллоиса узнала, что командир их охраны Лантер, оказавшийся вместе с ними в одной машине не справился с этим вирусом. В отличие от самой Аллоисы сделанная ему прививка не помогла.
Местный медик только развел руками, сообщая грустную весть в присутствии принцессы, впервые допущенной к подруге.
- Мне очень жаль, ваше сиятельство. Новая вакцина носит избирательный характер и приживается не в каждом организме. Вашему начальнику охраны не повезло. А для повторной вакцинации оказалось слишком поздно.
- Есть ещё пострадавшие? - Мрачно поинтересовалась девушка.
- Все наши бойцы. - Иллис устало прикрыла глаза. - Но они живы. Отчасти потому что рядом с тобой находились недолго и на открытом воздухе. Все бойцы из эвакуационной группы привиты, поэтому не пострадали.
- Но где же я могла заразиться?
- Помнишь, ты задержалась с биокомбинезоном? - Осторожно напомнила Иллис.
Аллоиса осторожно кивнула, вспоминая прошлый бой.
- Москиты. Меня несколько раз успели укусить.
- Твари являются переносчиками этого вируса. Болезнь здесь хорошо известна. И информация о ней, как и о разработанной вакцине действительно распространена по всем государственным учреждениям империи. Вот только почему-то именно в моей резиденции все материалы, образно выражаясь, лежат в эпидемиологической службе на самой дальней полке. Еще и старательно скрыты от посторонних глаз.
Аллоиса попыталась встать с кресла, в которое её усадили. Но тут же поспешно вернулась обратно.
- Не спеши. До завершения карантина ещё две недели. Так что у тебя еще есть время. Я в первые дни тоже с трудом передвигалась. Все время кружилась голова и тошнило.
- Так ты ещё не покидала лазарета?
- Нет. Все деловые вопросы и совещания приходится делать по связи. Хорошо, что её уже восстановили в полном объёме.
Аллоиса настороженно смотрела на подругу. Иллис слишком старательно отводила глаза и заметно нервничала.
- Что-то случилось с Лютиком? - Попыталась она угадать причину недоговорок подруги.
- Что с ним может случиться?- Проворчала Иллис. - Бросил все свои дела, оккупировал резиденцию и переворачивает её вверх дном. Весь отряд эпидемиологов арестовал. Вплоть до уволенных сотрудников и их родственников. Отец прислал ему в помощь своих дознавателей. В общем, Лютик развил бурную деятельность и даже получил кое-какие результаты. В отделе выявлен сотрудник, не давший ход информации. Кстати, не только по этому вирусу. На его счету сокрытие данных еще по пяти опасным болезням, поступивших за последние полгода. И все болезни распространены в провинциях, подлежащих инспекции в ближайшее время. Да только этот сотрудник попал в аварию еще месяц назад и скончался. Сразу, как был заменен начальник дворцового отдела эпидемиологической службы. Сейчас тени подняли из архива городской стражи дело о том несчастном случае.
Так что дома по всей провинции сейчас все ходят шелковые и молятся Единому, чтобы не оказаться в связи с заговорщиками.
- На что они надеялись? - Тоскливо поинтересовалась Аллоиса.
- Удар был нацелен не только на меня. - Тихо заметила Иллис. - Расчёт состоял в том, что хоть кого-то из нас троих заденет. Меня, тебя или Лютика, если тот захочет вернуться сюда. Особенно Лютика, так как он скачет из одного мира в другой и полностью игнорирует средства индивидуальной защиты.
- Но как же? Ведь для этого нужен Раскол.
- Не совсем. Например, если взять этот мир. Вирус появился уже после того как Лютимир отсюда ушёл. Его переносчиком стали не только москитные твари из Бездны, но местные насекомые. Потому он и приобрел такую опасность. Так что у нас с тобой шанс подхватить заразу был довольно велик.
Аллоисе очень не нравилось, как принцесса продолжает отводить глаза и старательно прячет кисти рук. Совсем не нравилось. Но особенно настораживало присутствие при разговоре лечащего врача. И когда он заговорил, Аллоиса напряглась.
- Болезнь всегда протекает очень тяжело. - Начал тот издалека. - Но в вашем случае опасность уже позади. Правда, вы будет чувствовать слабость еще несколько месяцев. Реабилитационный период при должном отношении к режиму продлится около года. Но смею вас заверить, все это мелочи и вы поправитесь.
- И что же тогда не так? - Аллоиса решила немного поторопить замявшегося мужчину. Уж очень напряжённой выглядела Иллис. А при её вопросе поймала с ее стороны странно сочувствующий взгляд.
- Э-эмм. Видите ли, этот вирус очень активен, а его инкубационный период составляет первые часы. - С запинкой продолжил врач. - В общем. В первую очередь он поражает репродуктивную функцию организма. К сожалению, этот процесс необратим. Медицина тут бессильна.
Аллоиса наверно с минуту сидела неподвижно, пытаясь правильно перевести сказанное применительно к себе.
- Вы хотите сказать ...?
- У вас никогда не будет детей. - Как в воду прыгнул, на одном дыхании выдохнул врач. - Я имею в виду собственных детей.
- Но как...? Ведь сейчас есть способы. Я слышала. Может нужно какое-то особое лечение?
- Медицина тут бессильна. Врач сокрушенно покачал головой. Последствия таковы, что ваш организм не сможет выносить ребенка. Более того, донорство тоже исключается. И если Вы не позаботились о сохранении яйцеклеток заранее, помочь вам уже нечем. - Врач неуверенно посмотрел на Иллис. - Извините меня. Ваше высочество, я лучше пойду к пациентам.
Воспользовавшись кивком принцессы, он поспешно ретировался, и даже осторожно прикрыл за собою дверь.
- Ты как? - Спустя несколько минут молчания, Иллис осторожно коснулась её руки.- Знаешь, тут уже третьи сутки к тебе на связь рвутся родители. Может, ты хочешь поговорить с ними?
- Нет. Я не готова. - Аллоиса вдруг с ужасом осознала, что если даже отец с мамой так спешат на связь, значит все сказанное врачом правда.
Она судорожно вздохнула. Одновременно осознав и ещё одну мысль.
- Но ведь ты тоже болела? А этот, сказал, что поражается в первую очередь.
В глазах Иллис за сочувствием к ней промелькнула собственная затаенная боль.
- Я тоже не смогу больше иметь детей. Миовакцина мне не помогла.
- Но как же? - Растерялась Аллоиса.
- Ну, у династии ещё остаются Вирт и Майя. А так же их ребёнок. Я все равно верю в то, что у Майи все хорошо. Иначе бы эмоции Барика были куда более сильными. А всплески азарта, прорывающиеся иногда от него, всего лишь свидетельство серьезных переделок, в которые они там регулярно попадают. - Иллис вымученно улыбнулась. - Ты давно нас знаешь, но даже не представляешь, насколько моя названная сестричка любит в них влипать. Став принцессой, Майя стала делать это почти официально.
Иллис осторожно обняла девушку. Аллоиса судорожно всхлипнула, отвечая на ее объятия. Две девушки замерли, прижавшись друг к другу и переживая общую беду.
В дверях палаты появился белый кот, сумрачно осмотрел открывшуюся картину, развернулся и устроился прямо на пороге. Его старшая не желала сегодня никого видеть. Значит, в эту пещеру никто больше не войдет. Даже вот эти две двуногие самочки, знакомые на столько, что даже иногда он позволяет им украдкой провести лапкой по своей спине.

Герцог старательно отводил глаза, пока его супруга что-то тихо внушала дочери. По голосвязи они не могли даже обнять её. А словами здесь лучше всего действовать матери. Поэтому герцог Аридл стоял рядом и осторожно кивал в нужных местах речи супруги.
Вид у дочери был неважный. На их вызовы она ответила только на третий день после того как окончательно пришла в себя. Осунувшееся лицо и потухшие глаза больно задели герцога. По-видимому, жене вид дочери причинил ещё большую боль. По крайней мере, незаметно для неё, она на мгновение оперлась на его руку в описках поддержки. Но разговор начала с беззаботной улыбки и малозначащих для Аллоисы новостей. Только под конец осторожно коснулась несчастья.
- Ты, это, дочь. - Решил внести свою лепту Герцог при прощании. - Ты помни, что у тебя есть семья. Мы всегда рады тебя видеть. Возможно, тебе стоит подумать о переезде в родной дом.
Аллоиса без улыбки кивнула головой и равнодушно отвела глаза.
- Возможно, отец, я подумаю. - Ее безэмоциональный голос заставил вздрогнуть родителей. Но они промолчали.
- Уж лучше бы она, как всегда, спорила. - Вздохнул он, обращаясь к супруге, когда связь закончилась.
- У неё было столько планов.

С Лютимиром она до последнего откладывала откровенный разговор. Это просто было сделать, пока они с Иллис оставались на карантине. Односложный ответ, отговориться занятостью или слабостью и разорвать связь. Лютик у нее понятливый, и не делал попыток настоять на большем. Иллис наблюдала за нею с неодобрением, но тоже предпочла оставить попытки обсудить ее поведение.
Но после прибытия в замок графа Дарийсы, возможности откладывать неприятный разговор не осталось. И ей все же пришлось согласиться на встречу. Как-никак, а её парень жил в тех же покоях, что и она.
Она с внешним равнодушием смотрела мимо ставшего таким родным за этот год лица, готовясь к последней фазе разговора. Лютик выглядел таким радостным от их встречи, что даже ей стало теплее. И очень не хотелось портить настроение своему парню.
- Нам надо разорвать малый обряд. - Решила она, наконец, начать разговор.
- Я тебе так надоел? - Лютик спокойно закончил наполнять бокалы и протянул ей вино.
- Прекрати. Мнение не нужна твоя жалость. И вообще, я думаю, этого должен хотеть ты.
- И с чего такая уверенность? - Лютик с искренним любопытством смотрел на нее поверх своего бокала.
- Сам знаешь. - С горечью бросила Аллоиса. - Я уже не смогу дать тебе ребёнка.
- Эта проблема в наше время вполне решаема. Например, усыновлением. Детей лишившихся не только первых и вторых родителей, но даже своих родов в империи полно.
- Лютик, прекрати. Мы оба понимаем, что родной ребёнок важнее.
- Ага. Кажется, я понял, в чем проблема. Иллис тебе так и не рассказала. - Усмехнулся Лютик.- В твоей ситуации, могла бы сделать это, не спрашивая у меня разрешения.
- О чем? - Девушка старалась не поднимать глаз на парня.
- Ты знаешь кто такой скульптор сенти? - Лютик с досадой поморщился, не скрывая, насколько эта тема ему неприятна.
- Я даже знаю, что ты был в руках одного из них. Об этом говорили на суде. А ты давал показания по делу этой женщины. - Огрызнулась Аллоиса. - Я внимательно ознакомилась с материалами суда. Даже с закрытыми для публикации материалами. Ты, правда, ее убил?
- Да. И до сих пор считаю это самой большой своей удачей. - Ничуть не смутился Лютик. - Ну, так вот. Ради своих целей, та женщина держала меня на гормональных модификаторах. Если ты знакома с этим делом, то знаешь, что я был слишком долго под их воздействием.
В голосе Лютика зазвучала горечь, а лице задержалась обычно скрываемая маска тщательно спрятанной боли.
- Индерский много чего смог сделать для меня. Я до сих пор не знаю, чего стоило мое лечение. Адила закрыла эту информацию не только от меня, но и от сестры. Вместе с Майей им удалось справиться почти со всем, что натворили сенти. Даже мою биоэнергетику восстановили. По крайней мере, так утверждает Майя. Не зря ведь она ведущих мастеров Альтер ко мне таскала. Но одно исправить не удалось.
Аллоиса недоверчиво подняла расширившиеся глаза, пытаясь поймать взгляд парня. Но он отвернулся от нее.
- Так ты, поэтому сделал мне предложение только на малый обряд?
- Дочь герцога должна думать о продолжении рода. - Пожал плечами Лютик. - Я думал, что может у тебя появится кто-то, от кого ты захочешь иметь ребёнка.
- Дурак! - Аллоиса на мгновение забыла о своем горе и по-настоящему обиделась на парня.
- Наверно. - Покладисто кивнул Лютик. - Зато теперь я могу предложить тебе полный обряд прямо сейчас. Думаю, у твоей семьи возражений тоже уже не будет. А с детьми ещё разберёмся. И сейчас, и после Великого раскола будет большой выбор. Так что эту проблему мы всегда сможем решить. Если выживем.
Аллоиса неуверенно улыбнулась. Ей вдруг подумалось, что иногда приятно, когда есть кому за тебя подумать. Впервые с момента разговора с врачом, она ощутила, как где-то внутри спадает напряжение.
Лютик осторожно коснулся щеки застывшей девушки.
- Еще я не люблю загорать, потому что кожа на месте сведенных шрамов меняет цвет неравномерно. - Лютик постарался придать голосу легкомысленный тон. - Индерский и с этим ничего не смог с этим сделать. Даже современная техника спасовала. Макс говорит, восстановленная структура кожи все равно отличается от первоначальной. Потому на солнце моя шкура становится пятнистой. Ну, так как? Ты согласна на полный обряд со мной? Только смотри, я страшный собственник.
- Ты только имей ввиду. Я не собираюсь сидеть дома в ожидании мужа, носящегося по всей империи и за ее пределами во главе отряда неприкасаемых и непримиримых.
- Уже и до тебя дошло. - улыбнулся парень, привлекая ее к себе.
- Да вас иначе уже никто не называет. - Усмехнулась та.

- Ну как она? - Иллис тревожно смотрела на вошедшего в комнату брата Майи.
Тот, по ходу подхватил из вазы на подставке яблоко. Затем без особых церемоний, устроился на том же диване, что и Иллис.
- Ты могла бы ей все рассказать сама. - Укорил он ее. - Знаешь ведь, что эта тема мне неприятна.
- Знаю. Но когда-то я уже нарушила данное слово твоей сестре. - Спокойно заметила Иллис. - Это дорого обошлось нам всем. В том числе и Майе.
- Это спасло ей жизнь.
- Да. И тогда у меня не было выбора. Так что я стараюсь больше не допускать таких ситуаций. В конце концов, ты регулярно был на связи и мог поднять эту тему сам.
- Лучше признайся, что предпочла все свалить на меня. - Усмехнулся Лютик. - Как сама-то?
- Отвратительно. - Призналась Иллис. - Особенно когда понимаешь, что тебя все-таки достали.
- Ничего, впредь будем умнее. - Проворчал Лютик. - Мне еще с первого знакомства не понравился этот барон Далийский. Правильно ты поместила его в первую пятерку того списка.
- Может и правильно. Но ведь доказательств так и не было. Только ощущения. - Пожала она плечами.
- Ничего, теперь будут и доказательства и кое-что посущественней. - Злобно улыбнулся Лютимир. - Ниточка от погибшего исполнителя все же потянулась. Не прямиком к нему, конечно. Для этого барон слишком умным оказался. Но кое-что барону пришлось сделать для посредников самому.

- Что у тебя с судейскими? - Сменила тему Иллис
- Все нормально. Я передал материалы в имперскую канцелярию. Мы уже несколько человек ловим по второму разу. Они получают приговоры и даже отбывают их. А потом под разными предлогами получают амнистию. Не хочу больше упускать это из виду. Так что прошу тебя поддержать мою просьбу. Пусть тени возьмут на контроль этот вопрос.
- А они возражают?
- Ну, надзор за исполнением приговоров вроде как не их епархия. - Пожал плечами Лютик. - но исполнение приговоров сейчас происходит без вывоза за пределы провинции. А какова надежность местных исполнительных структур- сама знаешь.
- Я выйду на отца с предложением запретить амнистию по приговорам работорговли.
- Было бы неплохо. Но тут ведь не только они.
В комнате на несколько минут наступила тишина. Лютик поднялся и прошел к бару, расположенному около стенки.
- Тебе как всегда?
- Естественно. - Иллис с готовностью кивнула. В отсутствие Аллоисы, брат Майи оставался единственным, в чьей компании она могла расслабиться и отдохнуть. Ему принцесса доверяла без оглядки.
- С той стороны есть вести? - Поинтересовался парень, возвращаясь с бокалами к дивану.
- Нет. Знаю только, что Барик снова дрался. Очень серьезно. Эмоции были на уровне первых месяцев раскола. Они прорываются в Румми только когда они попадают в серьезную переделку и им действительно угрожает опасность. Ниахары очень боятся потерять свой прайд. Особенно старших в нем. Но это была кратковременная вспышка. Потом все успокоилось.
- Интересно, как там у них? - Вздохнул Лютик.
- Знаешь, перед этой поездкой было сообщение из Ларнии. Мне не нравится новый Раскол, возникший там. Не пойму пока чем. Вроде все как обычно. Но какой-то он не такой.
- Что-то конкретное?
- Ничего конкретного. Тревожно как-то. Появилось какое-то чувство ожидания.
- Понял. - Деловито кивнул Лютик. - Займусь этим Расколом. Завтра же ребят отправлю туда. Пока здесь подчищаем, они соберут информацию и кое-что подготовят. Если отпустишь со мной Румми, сходим туда без разведки. Поставить датчики и собрать первичные данные недолго. Но для возвращения нужно вычислить спутник. Лучше Румми это пока никакая аппаратура не делает. Без него вообще тыкаемся как слепые.
- В Ларнию я сама поеду с тобой. - Кивнула Иллис. - Мне все равно надо туда с официальной поездкой. Все равно из-за болезни придется менять график поездок. Румми сходит с тобой поохотиться. А я займусь делами.
- Отлично. - Обрадовался парень. Как будто ему предложили увеселительную прогулку, а не поход в неизведанный мир Бездны. - Заодно продолжим разработку обратных сигналов через Румми.
Иллис с улыбкой покачала головой, любуясь парнем. Что брат, что сестра. Оба любители влипать в передряги, а потом из них вбираться.
Идея использовать для связи с отрядом разведчиков ниахару принадлежала Лютимиру. Сама Иллис поначалу отнеслась к ней скептически. Проблема состояла в том, что Иллис через эмпатическую связь прекрасно воспринимала его эмоции и ощущения. Румми отлично уживался как с Лютимиром, так и с его отрядом. Об этом парень заботился заранее. Но оставалась проблема, как Иллис передать полученную от кота информацию отряду. Лютимир предложил выработать несколько простейших сигналов, которые бы подавал сам кот по команде Иллис.
Пока удалось добиться всего несколько устойчивых сигналов. Обойти вокруг Лютика. Что означало наличие поблизости Спутника, ведущего к старшей. Сделать несколько шагов в нужном направлении и обязательно обернуться. Указывая, что это не ошибка.
Сейчас Лютик пытался разработать сигнал, подаваемый при наличии сразу нескольких Расколов и их спутников поблизости.
- Договорились. - Лютимир поднялся, собираясь уходить. - На сбор данных у ребят уйдет недели две, если не больше. Так что время у нас есть. И еще. Аллоиса приняла мое предложение о полном брачном обряде.
- Поздравляю и я рада за вас. -Искренне обрадовалась Иллис.
- Спасибо. Но ты не дай ей передумать. Хорошо? Можешь рассказывать обо мне все, что сочтешь нужным. Только потом предупреди, чтобы сюрпризов не было.
- Идет. Но обряд мы отметим до отъезда. Маленький семейный праздник нам не помешает.

Иллис вопросительно смотрела на мнущуюся подругу. После разговора, Лютик все время пропадал по своим делам. В подробности она не лезла. Знала что он торопится довести до логического завершения начатые дела и передает материалы старшему дознавателю, присланному отцом.
Лорд-мастер теней с подачи императора, неожиданно заинтересовался вопросам досрочного освобождения приговоренных. Насколько поняла Иллис, это явление не было прерогативой ее провинций.

- Суд. - Аллоиса развела руками. - Лютик во время своих задержаний обнаружил, что кое-кто из работорговцев уходит даже от вынесенного приговора. Местная аристократия очень уж глубоко завязла в этом бизнесе.
- Знаю. - Иллис слегка пожала плечами. - Он рассказывал.
- Ну вот. Лютик решил вернуть их дела на повторное расследование?
- Сложнее будет с теми, кто организовал все это. Особенно с адвокатами и судьями. - Вздохнула Иллис. - Значит, он решил заняться расследованием коррупционных схем. - Задумчиво протянула Иллис.
- Только в области работорговли, Иллис, Лютик конечно превысил свои полномочия. Но ведь не сильно.
Принцесса недоуменно глянула на подругу. Уж очень горячо получалось у нее защищать Лютика. Та неожиданно смутилась и отвела глаза.
- Та-а-к. А можно подробнее. Я не о его деятельности Это мне он сам доложит.
- А что объяснять?
- Колись, подруга. Что за сомнения и как давно они у тебя?
- Иллис, ну что ты все время делаешь выводы на пустом месте. - попыталась отвертеться Аллоиса.
- Это мое основное занятие. - Хмыкнула та. - Забыла? Напомню что у Майи тоже это хорошо получается. Так что колись уж, в чем проблема?
- В возрасте. - Выпалиа та.
- .....
- Я старше Лютика. И намного.
- Вроде как мы уже говорили об этом. - Удивилась Иллис. - А что, уже есть причины беспокоиться?
- Это тогда. А теперь я согласилась на полный обряд. - Аллоиса слегка порозовела под взглядом принцессы.
Привыкнуть за несколько дней к мысли, что уже почти вошла в семью Майи и Иллис она еще не успела.
- И что?
- Ну вот. Я теперь мало что смогу ему дать. А теперь еще и возраст.
- Лично я совсем не об этом. - Заметила Иллис. - Ты ведь понимаешь, что он в любом случае не будет идеальным мужем и домоседом.
- Конечно! И не собираюсь ему мешать. Ты бы видела его шрамы.
- Можно подумать я не видела.
- Что-о?
Сообразив, о чем та подумала, Иллис только рассмеялась.
- Я вместе с Майкой его лечила. Так что знаю все шрамы, что он отказался сводить.
- Ведь он много рассказывал вам с Майей, да? Со мной он почти говорит об этом.
- Да. Но тебе я тоже ничего не расскажу. - Помрачнела Иллис. - Это его жизнь. Что захочет, расскажет сам. Добавлю только, что он вряд ли успокоится в отношении работорговцев.
- Как и Майя. - Заметила Аллоиса.
- Верно. А ты когда выйдешь за него, потеряешь титул. Не жалко?
- Пфе. Я его и так потеряю. Наследства мне никто не предложит, некому уже передавать. Пусть его заберет кто-то из старших сестер. Племянникам титул нужнее. Ты не думай, моя семья будет рада принимать меня и без титулов.
- Да я в общем то и не сомневаюсь в этом. - С улыбкой заметила Иллис. - Но на обряд у вас будет небольшой сюрприз. Надо же воспользоваться тем, что Майя пока не может помешать.


Содержание
В начало страницы

Глава 14.



Вторжение волны через Раскол, открывшийся в провинции Ликардия было спрогнозировано. Пожалуй, впервые за всю историю исследования Расколов не угадано, а именно спрогнозировано с точностью до нескольких дней. Были предсказаны и направление и тип волны.
- Благодаря данным, предоставленным ниэлом Лютимиром, нам удалось выявить закономерности, ваше высочество.
Профессор Ларнери замер ожидая реакции слушателей. Он чувствовал себя не очень уютно еще и потому, что это совещание происходило совместно с генеральным штабом и на голосвязи присутствовал сам император, к которому приходилось обращаться.
Димир решил не игнорировать этот доклад еще и потому, что сделанный успешный прогноз показывал объем предстоящих денежных вложений. Созданная методика, несмотря на достигнутый результат, не могла претендовать на выход из лаборатории. Но времени на ее доработку и доведение до уровня массового использования не было совсем. Прогноз новых волн и их степень их интенсивности был жизненно необходим всем мирам империи.
Тот, на кого ссылался профессор, по своему обыкновению отсутствовал. Иллис не без иронии вспомнила, как попыталась ему выговорить по поводу нежелания посетить это мероприятие.
- Иллис, да ну эти совещания! Там и без меня будет кому докладывать. Моя работа заключалась в расстановке датчиков и сборе информации со стороны Бездны. Этим сейчас в четырех мирах и за девятью Расколами у меня занимаются более сотни сотрудников. Профессор- дока в этих вещах. Это он вычислил ключевые параметры для мира Делса три. К тому же они все равно будут меняться от мира к миру. Главная проблема в создании методики расчета таких параметров. У профессора пока это не выходит. Так что работа только начинается. Думайте там как все организовать.
- Но ведь ты принимал участие. Лютик, неужели тебе не хочется присутствовать при докладе? Это ведь результат всей вашей работы.
- Не-а. Еще на вопросы всякие отвечать. Я помощника пришлю. И вообще, пришли мне данные по одному каналу контрабандистов. У меня появилась смутная зацепка по одному дикому переходу в мире Расин. Его используют для транзита рабов.
Иллис тогда только развела руками. За прошедшие полтора года работы с братом Майи, она утвердилась только в одном правиле. Никогда не пытаться вставать между ним и работорговцами. Лютик вел настоящую войну на этом направлении, беспощадную и непримиримую. И в этой войне он не собирался щадить ни противника, ни себя, ни тех, кто согласился с ним работать. Это был единственный вопрос, в котором он вообще не признавал компромиссов, даже в разговорах с Иллис. Все остальное, даже поиск Расколов ведущих к сестре, он отводил на второй план.
Созданный им отряд дознавателей до сих пор пока имел только официальный номер и работал исключительно в направлении работорговли. Сам Лютик подчинялся непосредственно лорд-мастеру теней, находящемуся при (отце?) императоре. На месте он отчитывался перед нею, как правящей.
Внутри отряда он завел порядки, разительно отличающиеся от армейских и даже от порядков теней, в составе которых вроде как числился. Поначалу в новое перспективное подразделение теней было много желающих из местной аристократии. Случаи протекционизма через кадровую службу не были редкостью. А озвученные правила, естественно, аристократами игнорировались.
До Иллис не раз доходили данные контрольных служб о попытках подкупа бойцов отряда. Лютик не спорил. И даже принимал всех, кого присылала кадровая служба. Но с молчаливого согласия Иллис и при поддержке лорд-мастера, внутренние проблемы отряда обсуждались исключительно в приватной обстановке. И то, при его согласии.
Лютимир отказался от помощи при расследовании взяток бойцами отряда, тем более, о передаче дел в суд. Его отряд был боевым. В операциях участвовали все без исключения его члены, включая самого последнего дознавателя. И бойцы, упомянутые в очередном внутреннем расследовании, почему- то всегда оказывались на очередной операции. Наиболее "умные" после этого бесславно уходили сами. Были и такие, кто упорно верил в силу титулов и денег.
Иллис заметила, что о гибели отдельных бойцов семьям сообщали сухо, через официальные протоколы и обязательно через служащего кадровой службы, давшего рекомендацию. Обязанность же общаться с семьями других погибших бойцов Лютик брал на себя лично. Кое на какие мысли это наводило не только принцессу. Но наружу из отряда просачивались только невнятные слухи. И то, скорее всего, с ведома командира. Надо сказать, это было очень радикальное решение проблемы протекционизма, зато действенное. Число желающих пристроить в перспективный отряд своих детей как-то резко пошло на убыль и в последние месяцы совсем не находилось.
Чистку других отделов Лютик оставлял на усмотрение начальства, включая Иллис. Эта тема за пределами отряда его не интересовала.
Исключение случайных людей, своеобразные критерии по подбору кадров давали результаты и спустя полтора года отряд приобрел вполне заслуженную репутацию.
Местные контрабандисты усвоили, что встречаться с бойцами именно этого отряда лучше не стоит. И в вопросах правосудия рассчитывать на своих покровителей не получится.
- Я вот одного понять не могу. Лютик, ты же никогда не занимался контрабандистами. Откуда такие знания тонкостей их работы? - Приставала Иллис.
- У меня есть неплохие консультанты в этом вопросе - Отмахивался тот.- Я тебе потом его покажу. Выпускник офицерского училища рубежников. Он сам из семьи бывших контрабандистов. Его дядя до сих пор наверно в Столичном мире смотрящим числится. Кстати, утверждает, что вы с Майей его знаете.
- Кныш? - Ахнула Иллис. - Я совсем забыла о нем. Откуда он тут взялся? Как он вообще?
- Зато он вас помнит. Особенно ваш уход из города.- Улыбнулся Лютик. - После выпуска был распределен в эти места. Только сейчас ты не можешь с ним встретиться. Это для него опасно.
Иллис привычно отложила посторонние мысли в сторону сразу, как разговор на совещании перешел к постановке практических задач. Следовало решить вопросы с производством аппаратуры, подготовкой специалистов, которые пойдут с новыми отрядами в Расколы, чтобы там из обычных деталей собрать датчики, а главное небольшие генераторы, способные запитаться от диких Расколов и обеспечить энергией контрольные сети.

Лютимир устало осматривал небольшую группу разномастно одетых разумных, в число которых затесалась даже парочка коренастых номов. Все, что осталось от довольно крупного каравана. Рабов в нем оказалось совсем немного. Пять человек сейчас жались в сторонке и с ненавистью поглядывали на сдавшегося владельца каравана. Лютик еще раз покосился на двух детей. Братья, восьми и десяти лет от роду. Именно их поиски позволили вывести дознавателей отряда на этот караван.
Вздохнув, он опять развернулся к тем, кто обыскивал караван.
- Обычная мишура. - Махнул рукой капитан в ответ на его вопросительный взгляд. Сядут на год, может два. Документов нет. Сам хозяин рабов был убит в схватке. Знал сволочь, что нам лучше не сдаваться.
- Я вот этого бугая знаю. - Заговорил боец стоящий рядом. - Лют, помнишь операцию семь месяцев назад:
- Захват в местечке Араши?
Лютик внимательнее присмотрелся к одному из сдавшихся охранников, или,точнее, конвоиров.
- Похож. Кажется их осудили на пять лет.
- Я говорил тебе, что этих тварей освобождают за примерное поведение или по пересмотру дела. Не будем же мы отслеживать их всю жизнь.
- Нет, не будем. - Лютик сузил глаза и продолжил разглядывать охранника. - Давай его в сторону. Мнемосканировпие запрещено, зато есть другие способы развязать язык.
- Вряд ли он что-то знает. Обычный охранник. - Засомневался капитан. - Что можно получить от него?
Полномочий у них было много. Но на прямое нарушение запретных списков Лютимир не шел. Это был изначальный принцип работы их командира. Правда, это мало помогало тем, кто становился объектом интереса их отряда.
- Нам нужна цепочка, благодаря которой он вышел на свободу. Вплоть до судьи и его помощников.
-Думаешь, он знает? - Усомнился офицер.
- Хоть кого-то да знает или видел. - Лютик пренебрежительно дернул плечом.
- Что обещать? - Перешел на деловой тон помощник.
- Легкую смерть. - Проворчал командир.
Капитан проследил взглядом, как их командир тяжелым шагом прошел до детей и затеял с ними разговор.
- Нелегко ему.
- А тебе бы было легко? - Отреагировал капитан на слова своего подчиненного. - Он выжил в лапах сенти, будучи немногим старше этих мальчишек. Наверняка всякий раз вспоминает, когда встречается с такими вот пленниками.
Охранник смотрел на своих пленителей если не с презрением, то откровенно вызывающе. Он точно знал, что бойцы отдела контроля не используют запрещенных методов дознания. Все-таки уже имел с ними дело. Потому на подошедшего молодого командира даже не обернулся.
- Молчит? - Лютик вопросительно глянул на своего капитана.
- Может все же применить кое-что из старых времен? - Вместо ответа развел тот руками.
- Не имеете права. - Нагло рассмеялся пленный. - Это запрещено вашим Запретным списком.
Лютик задумчиво осмотрел мужчину и начал стягивать с себя куртку.
- Держите его. И надо бы рубашку снять. - Отдал он команду.
- Вы что делаете. Вы не можете использовать запретные технологии.
- К запретным спискам относится мнемосканирование. - Вежливо просветил мужчину Лютик, начав разминать пальцы.
- Пытки тоже запрещены. Я буду жаловаться.
- А кто тебя собирается пытать. - Удивился парень.
- Химия тоже запрещена и оставляет следы. - Неуверенно гнул свое бедолага.
Капитан тоже с некоторым недоумением покосился на командира, но сделал это за спиной пленного. До сих пор они обходись запугиванием, длительными допросами и расследованиями. Но, похоже, Лютимир все-таки собрался применить кое-что иное.
- Вот еще. У нас и нет химии. Или есть? - Вопросительно посмотрел Лютик на офицера.
Капитан послушно отрицательно покачал головой.
- Ты видел запись поединка рабыни и главы сенти? - Тем временем продолжил разговор Лютик. - Ее частенько крутят в сети даже сейчас.
- Да. Эта рабыня была мастером Альтер. - Пленник заподозрил что-то нехорошее. Но пока не понял к чему клонит знаменитый командир непримиримых.
- Верно. Хорошая техника. И предназначена исключительно для лечения разумных. Но вот ведь, что интересно. - Продолжал философствовать парень, деловито сжав пальцы в кулаки и снова их растопырив. - Это моя сестра. Родная, между прочим, и мама при мне учила Майю, как надо лечить людей.
Лютик до хруста вывернул суставы пальцев и еще раз покрутил кисти в запястьях.
- Мы не только не будем тебя пытать и пичкать химией. А даже наоборот. У тебя такой усталый вид. Я бы сказал болезненный вид. Правда, капитан?
- Точно. Наверняка, что-то болит. - Включился в игру офицер. Наконец поняв, куда клонит командир. Он крепко зажал локти пленника и уперся коленом ему в хребет.
- Ну вот. Мы же можно казать старые знакомые. Как мы можем оставить такое болезненное состояние без внимания?
- Вы не можете....
- Я?! - Лютик весело рассмеялся так, что даже свидетелям происходящего стало не по себе. - Я тот самый брат бывшей рабыни, что выступал свидетелем на первом суде по делу сенти. Знаешь, почему я был там основным свидетелем? Я прожил у этих тварей не один год. Не надо говорить мне о том, что я чего-то не могу. Ты даже не представляешь, чему я у них научился. А я очень хороший ученик. Уж поверь мне. В том числе и когда моим учителем были мама или сестра.
Лютик лениво подошел и присел на корточки перед пленником. Равнодушно глянул ему в глаза и потянулся к плечу.
- Не на-а-до. Прошу вас, не надо. - Панический вопль мужчины заставил оглянуться на них всех, кто находился поблизости. - Я действительно ничего не знаю.
- Ну, ты же наверняка кого-то видел. С кем-то разговаривал до и после освобождения. - Рассудил Лютик, снова придвигаясь к мужику.
Тот буквально заверещал от ужаса, даже попытался отползти. Но уперся в колено капитана.
- Один из проходивших по нашему делу был из знатной семьи. Его родичи наняли адвоката, который добился пересмотра дела. Приговор был отменен за недостаточностью улик. Того парня освободили. А нас заодно с ним.
Лютик задумчиво продолжал смотреть на верещащего мужчину.
- Ты не скули. Раз аристократик был в твоей группе, значит, ты знаешь, как зовут адвоката. Причем знаешь его настоящее имя. Ведь отмену приговора вам должны были зачитать. Ты должен был видеть адвоката, и уж точно знаешь судью, пересмотревшего дело.
- Все скажу. Все. Только не трогай меня. Я не хочу как тот граф, на записи в круге равных.
- Да без проблем. - Лютик равнодушно пожал плечами и легко встал. - Я даже могу отойти. Только помни, что офицер меня может позвать в любой момент.
Лютик перешел на приказной тон.
- Капитан. Показания этого ... под запись. Во всех подробностях. Если будет артачиться, сразу зови меня. После допроса арестованного передать дознавателю по делу этого каравана. В общем, все как обычно. Где, когда, кого покупали или получали и прочее.
Офицер поспешно кивнул, передавая пленного подчиненным.
- Я и не знал, что вы владеете техникой Альтер - Спустя полчаса заметил капитан, как только сообщил результаты допроса.
- Я и не владею. - Лютик пожал плечами. - Что бы владеть Альтер так, как моя сестра, надо чтобы тебе пальцы наизнанку вывернули еще в раннем детстве, когда вместо костей одни хрящи.
- Но как же?...- Недоуменно нахмурился офицер.
- Стард, ну сам подумай. Моя сестра, конечно, не единственная, кто может использовать приемы Альтер в бою. Возможно, это знают, как делать и другие мастера высшего уровня. Но для такого уровня как в записи, нужна еще и реальная боевая подготовка. У Майи она есть, а у других мастеров нет.
- Но вы тоже обучались в Дворцовой академии.
- Зато я не обучался у мамы. - Рассмеялся Лютик. - Майя занималась одновременно с мамой и отцом. А я только с отцом, готовился на защитника мастеров.
- Техника горных кланов. - Понимающе кивнул капитан.
- Да, она самая. А потом имперская техника и учеба в академии. Только я на боевом учился. А сестренка закончила направление тактика.
- Но как же тогда?
- Да не владею я этими приемами Альтер. Там такая распальцовка, что любой музыкант позавидует. - С досадой поморщился Лютик. - Все мои познания в этой области ограничиваются процедурами, доступными для обычных людей. Ну, чуть больше, чем пара точек. И использовать я их могу только в спокойной обстановке. Но и только.
- Вы блефовали. - Офицер обвиняюще посмотрел на командира, но, не выдержав тона рассмеялся.
- Ну да. Только этим знать не обязательно. - Ничуть не смутился Лютимир. - Единый видимо решил, что разумным достаточно что-то одно из двух. Быть мастером Альтер или воином высокого уровня. Майя в этом вопросе абсолютное исключение и обладает талантом и в том и в другом. Хотя как воин, она до мастеров горных клановцев не дотянула. Но ты уж поверь мне, с моей сестричкой в круге равных лучше не встречаться ,даже если она пообещает не использовать свои приемчики.
Лютимир посмотрел на допрашиваемого и вспомнил кое что еще.
- И кстати, ты перечитай наши полномочия. Император лично дал нам право применять некоторые методы дознания. Без членовредительства. В том числе и легкие аналоги сыворотки правды. Так что пару шприцов стоило бы включить в отрядную аптечку. И до остальных это доведи. А то все киваете на эту чушь, по поводу запрета химии.
- Зачем? - Изумился тот. - Вам стоит только приблизиться, и эти сразу начинают петь соловьем. Вон, дознаватель записывать не успевает.
- Была охота еще возиться с ними. - Недовольно сморщился Лютик. - Сегодня уж очень сильно меня разозлил это охранник. Вот и решил проучить. Заодно и новый слух пойдет. А если при нем проговориться, что я и других офицеров кое-чему обучаю...
- Как бы с вас за такую репутацию мастера Альтер не спросили.
- А чего спрашивать? Они и сами об этом предупреждают каждого клиента. - Пожал плечами Лютик.
Подождав, пока дознаватель отойдет от пленного, он обратился уже к нему.
- Ты все оформил?
- Обижаете. Все как положено, дословно и при свидетелях. - Весело отчитался молодой боец.
- Хорошо. Стард, примешь командование на себя. И подними дело, по которому проходил это охранник.
- Не в первый раз. - Кивнул капитан. - Сделаем. Так опять в Бездну?
- Да. С датчиками ребята и без меня справляются. А вот идти дальше не могут. Ее высочество обещала отпустить со мной ниахару.
- Хорошая идея использовать кошку для поиска обратного пути в Бездне. Но хоть убейте, не могу понять, как вы общаетесь с чужой кошкой.
- Да никак, к моему сожалению. - Вздохнул Лютик. - Как бы все было проще, будь у меня с Румми связь. Впрочем, хорошо, что кошак не возражает против обычной дружбы со мною.

Прибытие к месту не было обставлено чем-то особенным. Небольшая привилегия для боевых подразделений, прикрывающих активные Разломы, заключалась в отсутствии ряда торжеств по случаю прибытия высокого командования, включая и лиц семьи правителя.
Потому Иллис и предпочла обозначить официальной целью своего визита посещение полка. После перенесенной болезни ей все еще было сложно присутствовать на протокольных торжествах, затягивавшихся иногда на несколько часов.
Полковник по согласованию с правящей принцессой ограничился только эскортом из небольшого отряда. А по прибытии представлением своего штаба. Этим торжественная часть и была ограничена.
То, что правящая лично решила посетить район открытия нового Раскола, для всех означало только то, что он чем-то ее заинтересовал. А это уже означало назревающие проблемы как минимум для офицеров. Полковник недоумевал, чем именно вызван интерес принцессы к этому, прямо сказать, малозначительному Расколу. Он даже не в полной мере давил радиосвязь. А волны не смогли дойти до ближайших деревень.
Иллис внимательно выслушала доклад полковника, отвечавшего за организацию обороны. Собственно ничего нового он не сказал. Раскол открылся, как всегда, неожиданно. Предварительных признаков или чего-то особенного никто не заметил. Открытие Раскола сопровождалось стандартными возмущениями в электромагнитных полях. Но первая волна пошла с опозданием. За неполный месяц Раскол выдал три волны тварей. Минимум москитов. Практически полное отсутствие крупных животных. Интенсивность ниже средней. Продолжительность и вовсе в пару дней. В последние дни через Раскол и вовсе прошло всего несколько десятков одиночных тварей, с которыми бойцы справились без труда.
Эвакуация местных жителей из соседних деревень прошла без проблем. Но приходится держать патрули для перехвата желающих вернуться домой в обход разрешения. Вверенное ему подразделение занимается контролем Раскола и зачисткой проникающих тварей. В дополнение, его бойцы готовят площадку для строительства генератора щита, прибытие которого ожидается в конце следующего месяца.
- В письменных докладах, при описании тварей вы отметили несколько необычных меток. Можете добавить что-нибудь необычное еще? - Иллис привычно поправила выбившуюся прядь волос и склонила голову набок.
Подобные разговоры всегда сопровождались вот такими вопросами. Военные не очень понимали, что именно от них хочет правящая. Оттого, они еще больше терялись и старательно тонули в ненужных подробностях. Впрочем, Иллис давно уже привыкла к этому и выработала свою линию разговора. Честно говоря, она даже сочувствовала этим офицерам, не имеющим богатого опыта общения с правящими. Она и сама бы затруднилась сказать что именно ей надо в такой вот ситуации. Что-то в письменных докладах этого офицера и его штаба ее заинтересовало. Но все пока было понятно, это не было связано с угрозой провинции. Какая-то фраза или незначительная деталь, теряющаяся в массе по военному точной и структурированной информации. Нечто, касающееся ее лично. Но вот что?
- Да нет вроде. - Полковник замялся, покосившись на своих офицеров. Но те тоже пожали плечами. Разве вот капитан Эльстан позавчера обратил внимание на необычный цвет шкуры жварнерии, убитой прямо перед выходом из Раскола.
- Что за цвет? - Иллис требовательно обернулась к столу, глазами выискивая названного офицера.
- Капитана здесь нет. Его десятка сейчас на дежурстве. - Правильно понял ее полковник. - А с цветом он ошибся. Оказалось, что шкура была повреждена и давала болотистый цвет. Такое ощущение, что по ней наждачкой прошлись.
- Что-нибудь еще? - Иллис даже не улыбнулась на неловкую попытку офицера пошутить.
- Было странное небольшое облако, состоящее из нескольких видов насекомых. - Заговорил молоденький лейтенант. - Я служил на трех Расколах. Но такого разнообразия в одном маленьком облаке не видел. Обычно два или три вида из наиболее распространенных москитов. А тут больше десятка. Это то, что вам надо?
- Возможно. Пока я не уверена. - Задумчиво протянула Иллис и обернулась к вошедшему Лютику.
- Отряд готов. Три человека, включая меня, с нами пойдут две пятерки военных.
Иллис кивнула, направляясь к выходу во двор. Процедура была отработана до мелочей. Чтобы Румми воспринимал бойцов группы в качестве гостей прайда и защищал их, они должны были быть ему представлены лично. И если Лютик и его бойцы давно не нуждались в таком представлении, то десяток новых бойцов сейчас замер в шеренге во дворе и с опаской наблюдал за котом, неспешно проходящим вслед за своей хозяйкой и обнюхивающим каждого из них.
Собственно сам Румми в этом не нуждался, но еще в мирное время было замечено, что люди гораздо увереннее себя чувствуют рядом с ниахарой, после такого явного знакомства. Да и не лишним было напомнить Румми, что нервничающие в его присутствии верховые животные все-таки не являются добычей, и даже ,наоборот, тоже нуждаются в его защите. Румми недовольно пофыркал, в ответ на ее настойчивые эмоции и прислал волну нетерпения. Эти перепуганные животные были не интересны. Он нетерпеливо ждал момента, когда будет позволено отправиться туда, где есть более вкусная добыча и славная охота.
После того, как Расколы начали выводить из строя даже колесную технику, войска ,их охранявшие, стали обеспечиваться гужевым транспортом. Для Разведчиков Бездны это вообще оставался единственный вид доступного транспорта. Правда, воспользоваться им мог только отряд, сопровождаемый ниахарой. В остальных случаях верховые животные были скорее дополнительной приманкой для тварей Бездны, чем помощью.
С точки зрения обывателя, привыкшего к глайдерам, силовым движителям, космическим полетам и прочему, это выглядело дико. Как картинка из учебника истории. Но ко всему привыкаешь. Вон, у полковника на поясе металл висит. Хоть петля для силового меча тоже осталась, но рядом с Расколом энергетическое оружие быстро перестало пользоваться популярностью. Уж слишком быстро оно выходило из строя.
Иллис дождалась, пока отряд Лютика свернет на дорогу, ведущую в направлении спутника местного Раскола. Провожая его взглядом, Иллис отметила, что свои выходы в мир Бездны Лютик превратил почти в рутину. Все у него было отработано до мелочей. Небольшой отряд поддержки и два, максимум три специалиста и минимум вещей. В числе которых, в последнее время обязательно были детали миниатюрных датчиков, и накопители, способные поместиться в небольших контейнерах с силовой защитой высшего уровня. Такие контейнеры Лютик позаимствовал у своих личных врагов. Тех, кто баловался предметами из запретного списка. Таких, как ошейники с силовым полем торсионного типа.
Из деталей прямо в Бездне собирались электронные датчики. Контейнеры обеспечивали защиту накопителей до момента их подключения к аппаратуре. Все эти сложности позволяли увеличить срок работы аппаратуры и получить максимум данных, которые и возвращались обратно вместе с отрядом.
Иллис знала, что Гиндзорский в вопросе Запретных списков полностью положился на брата Майи. По сути, Лютик, несмотря на свою молодость, занял при ней должность личного представителя лорд-мастера. А в некоторых вопросах и при ее поддержке даже мог подчинить себе местное командование теней. И совершенно этим не тяготился. Хотя Иллис частенько приходилось разбираться со скандалами, возникавшими в результате его деятельности.
Ее высочество подала знак сопровождавшим ее офицерам и вернулась обратно в штаб. В отличие от Лютика ей оставалось только заниматься расспросами. Благо ее никто не отпустит в Бездну. А сбежать? Если честно, без Майи неинтересно и вряд ли получится. Кир, как-то на днях так и сказал:
- Главного специалиста по побегам с нами пока нет. И это единственный факт, которому я сейчас рад. Правда, можно предположить, что ее отсутствие есть следствие очередного побега. На этот раз с Виртом. Только мы об этом еще не знаем.

Подошедший полковник вежливо подождал, пока взгрустнувшая принцесса закончит разговор с очередным капитаном.
- С той стороны все спокойно. - Обернулась она к командиру. - Румми проверил площадку на выходе и ожидает отряд.
Офицер поспешно кивнул подчиненным. Процедура перехода в Бездну действительно была отработана Лютиком до автоматизма. Когда Иллис отпускала с ним ниахару, Румми всегда уходил в Раскол первым. Его задачей с той стороны была первичная разведка и зачистка площадки для перехода всего отряда. Для этого Иллис и приходилось быть рядом. Когда она передавала информацию лично, а когда, как сейчас, через офицеров связи.
- С той стороны степь и небольшой кустарник. - Продолжила она сообщение. - Для нас будет довольно жарко. Но атмосфера пригодна для дыхания. Так что можно обойтись дыхательными масками от пыли.
Два офицера поспешно отошли, фиксируя первую информацию. Принцесса не вечно будет рядом. Да и не будешь ведь переспрашивать правящую.
Иллис была абсолютно спокойна. От Румми приходили отчетливые эмоции довольства и возбуждения. Он уже успел немного размяться, обеспечивая выход неуклюжих двуногих. А в планах ему предстояла большая охота вокруг будущего лагеря. И самое интересное, ночная вылазка.
Иллис улыбнулась, поймав привычное недоумение кота. Он никогда не понимал, зачем Лютик берет с собой целый отряд неуклюжих, и все время нервничающих двуногих, которых еще и защищать приходится. Сам Лютик, вместе со своими бойцами воспринимался ниахарой как достойный напарник, способный защищать логово. К тому же, они умели действовать совместно с ним. А сам Лютик даже нравился Румми. Что было огромной редкостью для него.
Иллис про себя хихикнула как девчонка, представив выражение лица полковника, узнай он о таком мнении котяры. Ведь ушедший десяток состоял из лучших его бойцов. Но у Румми на этот счет всегда было свое мнение.

Кот совершил уже несколько подобных вылазок в Бездну. Лютик использовал его даже не столько для защиты, сколько в качестве живого радара, безошибочно определяющего положение ближайших Расколов и их спутников. Неудобство было только в том, что информацию от Румми могла получить только Иллис. Им с Лютиком пришлось разработать несколько условных сигналов, которые она могла подать через Румми. Но Румми до сих пор не всегда соглашался выполнять странные с его точки зрения команды.
- Ваше высочество, Я не знаю, насколько это для вас интересно. - Обратил на себя внимание капитан, выходивший зачем-то их комнаты. Но я несколько раз замечал одну особенность у тварей. Вот посмотрите.
Майя недоуменно осмотрела предъявленную тварь размером с небольшую собаку. Офицер без заметных усилий удерживал на руках замороженный трупик.
- Вот, посмотрите. Эта тварь убита моим бойцом три дня назад. - Капитан провел ладонью, показывая открытую рану в районе шеи. - Вот эти старые шрамы, скорее всего, от когтей. А вот эти свежие, и наш эскулап утверждает, что они нанесены не менее двух месяцев назад. И они нанесены силовым оружием. Есть характерные следы на костях.
Майя только поспешно закивала головой. Офицер при виде ее заинтересованности и в азарте исследования, замешанного на рвении показать правящей нечто необычное, готов был продемонстрировать и эти следы на костях.
- Я в этом не специалист, капитан, и верю вам на слово. Не стоит разделывать ее больше необходимого. Но что тут необычного? Расколы часто ведут в один и тот же мир. Если эта тварь побывала в другой волне или прошла соседний Раскол в одиночку, она могла получить ранение и вернуться в Бездну. Такие случаи не раз отмечались.
- Я проверял, ваше высочество. - Замотал головой офицер. - Такие случаи всегда проверяются, чтобы отследить пути миграции тварей и периодичность возврата. Проблема в том, что ни в этой провинции, ни в соседних, силовое оружие с такими параметрами давно не применяется. Вы же знаете, мы его вообще стараемся не использовать. Все переносные накопители направляем на щиты и лучевики.
- То есть, вы хотите сказать, что это не мы? - Уточнила Иллис.
- Нет, ваше высочество. - Капитан помотал головой. - Но, тем не менее, ранение было нанесено именно мечом, изготовленным в Арден.
- Значит, этот мир Бездны имеет еще один или несколько выходов в объединенные миры.. - Задумчиво протянула Иллис.
Она поспешно перенастроилась на своего питомца, пытаясь уловить от него расположение Расколов. Их оказалось в округе сразу несколько. Совершенно разных, но ведущих только в другие миры Бездны. И ни одного Раскола, хоть намеком связанного с Объединенными мирами.

Вихрь эмоций и ощущений налетел внезапно. Удовлетворение от того, что старшая в этот раз вышла на охоту в паре с ним. Еще неостывший азарт схватки в паре со старшей прайда. И даже младшие к месту и ,как обычно, прикрывают логово от всякой докучливой мелочи. А тут еще и братец объявился. У него тоже все хорошо. Хоть старшая и не вышла с ним на охоту. Сытость, довольство. Связь волной прошлась по нервам и резко спала, вернувшись почти к прежнему состоянию.
- Ваше высочество, вам плохо?
Иллис тряхнула головой, сообразив по встревоженным лицам офицеров, что уже несколько минут остается неподвижно. Слишком внезапно было осознание того, что она только что услышала через Румми эмоции Барика. Основательно подзабытое чувство, надо сказать. Тем более изрядно сдобренное укором лично ей. Ведь Барик охотится с Майей, чем не преминул похвалиться перед братом. А вот она никак не может составить компанию питомцу.
- Все хорошо. - Иллис поспешно послала эмоцию чувства вины и извинения. А так же сожаления, что не может быть сейчас рядом с ним и разделить охоту. Потом со счастливой улыбкой продолжила вслух. - Просто только что узнала, что их высочества Майя и Вирт живы. И совсем недавно закончили бой.
- Где? - Капитан от возбуждения даже позабыл о правилах этикета. Остальные офицеры тоже замерли в ожидании ответа.
- Где-то там, в Бездне. Между Бариком и Румми сейчас не более трех миров Бездны. - Снова улыбнулась Иллис. - Очень хорошая связь. Особенно если учесть, что до сих пор приходилось обходиться только ее намеками.
Офицеры неуверенно переглянулись, пытаясь осознать сказанное.
- И как далеко отстоят эти расколы друг от друга? - Задал главный вопрос полковник.
- Не знаю. - Честно ответила Иллис. - И связь уже снова вернулась к прежнему состоянию. Скорее всего, это был пробой через временные Расколы. Но то, что наш путь домой начинается из вашего лагеря, это я могу сказать точно.

Содержание
В начало страницы

Глава 15.



Лорхан оставался старостой посёлка 'Речное' ещё с мирных времен. Он руководил поселковым имуществом, ремонтировал дома и строил дороги. Работа была рутинной и однообразной. Впрочем, сейчас он бы с удовольствием вернул те времена, даже согласился бы на какие-нибудь обыденные разборки по придомовому устройству. Но Великий Раскол все перевернул в его жизни.
Когда пришла беда, пришлось возглавить оборону. Благо навыки, полученные еще во время службы в армии, оставались при нём. Местный архивариус, давно уже вызывавший смех у ребятни своей старческой походкой, вспомнил, что его предшественник узнал от своего предшественника....
В общем, в служебных архивах посёлка смогли раздобыть настоящие БУМАЖНЫЕ документы с чертежами генератора силового поля. О том, что поселок в былые времена служил убежищем для всех окрестных деревень, естественно, упоминалось в истории поселка. Но кто ее читал?
Оказывается, генератор силового поля никто не демонтировал. Когда в нем отпала нужда, его просто закрыли, а документы отправили в местный архив, где они и пылились до сих пор.
Законсервированные помещения нашли. Местные работники сельских полей поудивлялись, как с такой конструкцией вообще могли обороняться четыреста лет назад, да и отремонтировали агрегат. Лорхан сильно подозревал, что мужики сделали это из чистого любопытства. Так как иначе ответить на столь животрепещущий вопрос не получалось.
И ничего. Оказывается, предки не были глупыми людьми. Генератор ломался, сбоил и требовал неимоверной изобретательности от обслуживающих его техников. Особенно в поиске и изготовлении запасных частей. Зато он работал. И это был не современный слабый щит третьего уровня, а сфера полной напитки. К тому же защита накрывала только часть разросшейся за последние четыреста лет деревни и была абсолютно неуправляема. И когда запускали генератор приходилось обесточивать весь поселок. Но это того стоило.
Лорхан смог забрать не только своих, но и жителей ближайших деревень. Был момент, когда казалось что все, им не продержаться. Неуправляемый щит нельзя держать активным слишком долго. Такое количество людей быстро уничтожали воздух под ним. Не хватало еды и воды. Дошло уже то того, что в пищу пошли те самые твари, что хотели ими пообедать. Да и для решения проблемы отвода канализации приходилось отключать защиту. Не всегда успевали исправить поломки в генераторе. В такие моменты приходилось держать периметр поселка в ручном режиме. И люди гибли, иногда десятками в день. А еще добивало отсутствие связи и невозможность узнать, что творится за пределами их сузившегося мирка.
В общем, день, когда после почти трёхмесячной осады и полного неведения, около щита появился отряд военных, в посёлке все отмечали как второй день рождения.
Прибывшие осмотрели посёлок, одобрительно покивали, оценивая разваливающийся агрегат. А затем вместо эвакуации жителей, организовали на базе поселка лагерь для беженцев. Даже притащили по силовой транспортной линии новенький генератор силового щита. Совсем небольшой по размеру, он разместился на поверхности, прямо над своим наверно пра-пра-прадедушкой и накрыл полем ВЕСЬ поселок, и даже часть ближайших полей.
Но за идею местных техников демонтировать старье и освободить помещение для новой техники, тогдашний командир военных едва не пригрозил судебным разбирательством и потребовал отремонтировать музейную редкость. Так что спустя полтора года после катастрофы, Речное имел целых два уровня защиты, состоящих из вложенных силовых щитов. Роскошь, которой не каждый город мог похвастаться.
Поселок разросся в полтора раза и втянул в себя население не только ближайших деревень, но и некоторых отдаленных поселений. По транспортной линии стали прибывать беженцы даже из прибрежных районов, где под воду уходили целые города.
А вот Лорхан так и остался старостой или по военному администратором поселка. Военное начальство в повседневные дела не лезло. Их задачей оставалась оборона посёлка и окрестной территории. Лорхан слышал, что кое-где эту задачу выполняли наемники на службе империи. Но здесь были кадровые военные. Они контролировали периметр и улицы посёлка, уходили в многодневное патрулирование и вели разведку. В общем, много чего. В том числе обеспечивали прикрытие людей, выходящих на работы в поля, расположенные вне щитов.
Как говорится, война войной, а поля сеять надо. Эту простую истину ему лично сообщил лорд Райсниш, прибывший еще в стадии становления поселка с инспекцией военных. В Столичном мире к тому времени уже второй урожай готовились собирать. Даже подкидывали немного их провинции. А ведь в мирное время Харсания производила продуктов столько, что даже в другие страны экспортировала.
Лорхан тяжело вздохнул, осматривая место предстоящей битвы. Глупо получилось. С утра они, как обычно, направились в поле. Первый урожай после катастрофы имел ещё одно важное значение. Для большинства жителей поселка это был почти символ возврата к привычной жизни. Все работали на него и ждали как большого праздника. Небольшой отряд должен был всего лишь провести осмотр и провести мелкие работы по подготовке дорог для колесной техники. Раньше- то за этими проездами мало следили. Грузовым глайдерам все равно было, что там под днищем. Лишь бы не до днища не доставало. В общем, обычная рутина.
И надо же было такому случиться. Вот только глупой бабе могло прийти в голову взять с собой ребёнка. 'Как же, дитя сидит целыми днями под щитом, пусть подышит свежим воздухом'. Что еще хуже, Храчиха подала пример другим бабам.
Да и он хорош. Повелся на их крики. Дескать, за щитами уже несколько месяцев тишь да благодать. А от одиночных тварей у нас будет отряд прикрытия. Целая десятка знакомых воинов. Что с такой силой может случиться? Вот и надышались свежим воздухом.
Когда, после обеда пришёл сигнал о волне, группа почти час потеряла, разыскивая двух подростков заигравшихся на опушке леса и там и заснувших. Потом дорогу им пересекла стая ширсан.
Мелкие твари, чувствующие себя в новом мире настолько вольготно, что начали размножаться. Их чешуйчатые тела размером с крупную крысу, можно было раздавить каблуком. К сожалению ширсаны оказались настолько же и юркие, как крысы. И, увы, будучи плотоядными, они охотились стаями. Будь тут что покрупнее, отряд военных справился бы сам, не задерживая всю группу. А вот стая мелких чешуйчатых тварей в несколько десятков особей потребовала постановки объединенного щита. Тем более что стрельба по ним из огнестрелов была пустым переводом боеприпасов. А чешуйчатая шкурка была способна выдержать кратковременное воздействие струи огнемета. Составленного из мобильных устройств, что были у каждого бойца. Командир как-то объяснял, что это совершенно новая технология, созданная буквально незадолго до катастрофы. И назвалась такая штука 'Мозаичный щит'.
Ширсаны, на радость всем местным жителям, твари глупые. Перестав чуять добычу, они покрутились с полчаса вокруг, что-то учуяли и рванули в новом направлении. Но эти полчаса все-таки потребовалось оставаться на месте. К тому же, накрылась колесная техника.
Глупо получилось. До дома и надежных силовых стен оставалось всего-то меньше часа пешего ходу. Но волна, от которой они уходили, успела перерезать дорогу. И в эфире царила анархия из-за выставленных Расколом помех. О происходящем там узнают только по всполохам выстрелов да по дыму, когда будет поздно.
Лорхан мрачно переглянулся с капитаном, в последний раз проверявшим расстановку своих бойцов. Полная волна, даже небольшая- это не мелкие ширсаны.
Накопители мобильных щитов рассчитаны на работу в течение часа. Но близкий Временный Раскол вносит свои коррективы. После ширсан, даже если отдать на щиты накопители из энергетического оружия, их хватит максимум на полчаса. И то, второго уровня напитки, который не содержит серьёзных тварей. Они продавят его. А дальше сценарий уже давно известен ещё по первым дням катастрофы.
Бойцы сдержат первые накаты, пока хватит боеприпасов. А потом настанет черед ближнего боя, исход которого понимали все.
По докладу курьера волна пройдёт часа за три. Жители посёлка вряд ли даже смогут найти их останки. Разве что по несъедобному оружию и остаткам техники определят, где именно произошла схватка.
Чтобы не смотреть, как бледные бабы выстраивают своих детей рядом с собой, Лорхан перевёл взгляд в сторону. Дорога, что вела к поселку, хорошо просматривалась, но над нею уже клубилась поднятая волной пыль. А в стороне раскинулись поля.
"Скоро и здесь собирать урожай' -Лорхан с тоской подумал, что этим уже займутся без его участия.
Вдали из-за перелеска плавно выскользнул контейнер, за ним еще один. Силовая транспортная линия проходила всего в сотне метров от дороги. Специально ее прокладывали так. Контейнерами волна не страшна. Теперь каждый из них был оборудован своим силовым экраном. Единственный шанс для тварей, добраться до его содержимого, это массой спихнуть его с силовой линии. Генераторы контейнеров не имели мощных накопителей и недолго работали в атомном режиме.
Лорхан отвлекся на шум. Серая масса уже заполнила дорогу со стороны поселка. Она неспешно наискосок перетекала через проселок и уходила куда-то в сторону полей. Это не страшно. Одно два поля потеряют, конечно. И только. Часть этой массы длинным щупальцем потянулась по дороге к их маленькому отряду.
-Приготовились. - Послышалась команда капитана.
Две пятерки бойцов молча, приподняли стволы. - Силовой щит оставался невидимым. Капитан экономил энергию на всем, что только можно. Даже на мутной пленке, что могла сделать защиту осязаемой и дать уверенность обреченным. Хоть и было понятно, что эти несколько минут, что простоит щит, им не помогут.
Лорхан взвесил свой металлический клинок. Давненько он уже не пользовался им. Почитай с тех пор, как военные запустили второй генератор. Но в поселке ручное оружие с собой носил каждый, выходящий за периметр посёлка. Иногда все же приходилось встречаться с Тварью, обошедшей патрули.
- Вам лучше быть со своими людьми. - Заметил капитан, прозрачно намекая, что сейчас здесь командует он. И посторонние рядом ему не нужны.
Кивнув, Лорхан развернулся и встал в шеренгу между своими и работниками.
Их черед придёт очень скоро. А пока, он еще раз покосился на мирную картинку ползущих по силовой линии контейнеров. Их число уже подходило к десятку. Целый грузовой караван. Совсем как в мирное время. Особенно если постараться не замечать того, что творилось в стороне.

Майя злилась. Сообщения от Вирта приходили односложными и мало что проясняли. Прорыв под Морстом оказался полной неожиданностью для всех, включая учёных-теоретиков. По всем их гипотезам, его там не должно было случиться в это время. Но Раскол вырос в полный рост, едва не перерезав силовую транспортную линию. Но что еще хуже, он выплеснул на многострадальные равнины Столичного мира волну полного масштаба. Твари из Бездны рекой выплескивались из Раскола, паводком растекались по холмам, летели в воздухе и даже нашлись такие, что не боялись воды. Судя по видеозаписям, тучи москитов, поднимаясь в небо, даже отбрасывали тень на землю.
Щиты города держали. Они и не на такое теперь рассчитаны. Что удивительнее, выдержали мозаичные щиты над сельскими полями. Хоть и пропустили немало крупных хищников. Но в целом, сберегли поля. Засбоили только генераторы, оказавшиеся совсем близко от Раскола. Но этт потери оказались незначительными по сравнению с тем что могло быть.
Эвакуация мелких временных поселков прошла в штатном режиме. Конечно, в контейнеры люди набивались так, что было проблематично даже присесть. Но и дорога в город занимала какую-то пару другую часов. Невелика плата за гарантированную безопасность.
И вот тут появились первые 'но'. Местные власти, оказывается, не ограничились рекомендациями из Столицы и начали организовывать посёлки на удалении от силовых линий транспортной системы.
'Как же, патрули ведь держат территорию, зачищают тварей' - Передразнил кого-то Вирт, на личной связи несколько дней назад. - 'Со времени второй посевной во всем районе происходили только отдельные стычки с одиночными тварями или небольшими стаями, осевшими после волн. Причем обходилось практически без потерь. Не считать же за потери раненных. Это по сравнению с мировым катаклизмом даже несерьезно. А что у военных госпитали переполнены и похоронки командиры патрулей рассылают через день, то и вовсе не счет'.
Знакомые рассуждения. Майя и сама с такими сталкивалась все чаще. Чем дольше удавалось удерживать стабильную ситуацию в районе, тем больше таких разговоров. И что характерно, офицеры военных подразделений тоже часто придерживались такого мнения. Всем хотелось мирной жизни. Или хотя бы ее подобия.
Вот и дорассуждались. Первая полномасштабная волна за последние полгода, и району потребовалась помощь аж сразу двух армий.
А правящий принц срывается из Столицы на место событий для личных разбирательств. Самое дело для правящего принца!
С возвращением связи правящие смогли позволить себе частые выезды в провинции, пока еще не охваченные качественной связью. Но вынуждены были делать это по очереди. Штабные дела и общее управление уцелевшим осколком империи было сосредоточено там.
Вирт с его активной натурой и склонностью к тактическим решениям сильно тяготился необходимостью торчать во дворце. И уже не раз намекал, что место природной правящей, как более универсальной, да еще проявившей способности к стратегическим решениям даже в мирное время, должно быть во дворце. Замолкал он после прозрачных намеков, что во дворце по-прежнему остаются норки, не обнаруженные тенями.
Понятно, что Вирт воспользовался предлогом лишь бы сбежать от бесконечных совещаний. Она не спорила, и прекрасно понимала, что сама бы так поступила. Тем более что связь это позволяла.
Но мог бы нормально с нею поговорить хотя бы раз в сутки. Чай не начало катастрофы. Можно уже и поговорить нормально по голосвязи.
-Ты бы немного успокоилась. - Заметила Лера.
Первая фрейлина устроилась на своём обычном месте за столом и старалась не мешать мечущейся по штабному транспорту принцессе.
-Да как успокоиться? Вот скажи, что это такое? "У меня все хорошо, буду на связи вечером". - Передразнила Майя своего супруга. - Что значит, буду вечером? Они что, вне связи? Значит, Вирт уходит от транспортных линий? А там волна.
-Майя, да с Виртом теней, больше чем с тобой. Плюс две армии. И все это не считая командного транспортного каравана с системой обороны, ничем не уступающей твоей!
Лера старалась говорить серьёзно, но получалось у неё это очень плохо.
-И все равно, мог бы давать больше информации. - Снова заметалась по контейнеру Майя.
- Так у тебя ежедневные отчёты его штаба.
-Это отчеты. А то Вирт. - Взвыла Майя.
- Так и скажи, что скучаешь.
-Ну, есть немного. - Призналась смущённо Майя. - И дети остались без присмотра. В следующий раз с собой заберу.
- Они с пятью нянями во главе с Биной, не считая служанок.- Снова возмутилась Лера.
-Наблюдаю движение на дороге. Группа гражданских под прикрытием воинского подразделения. Две пятерки. - Прервал все разговоры доклад оператора с контрольного пульта.
Майя живо развернулась к экрану. Открывшаяся картина вызывала даже не удивление, а оторопь. Небольшая группа гражданских под прикрытием редкой шеренги бойцов замерла на возвышенности, прямо на дороге, по которой собирался пройти до неподалёку расположенного посёлка.
В центре периметра расположились гражданские. Плотная шеренга, в которой можно было разглядеть даже подростков. Этот факт сорвал с губ принцессы несколько неожиданных выражений, которые операторы постарались не заметить.
Редкая шеренга из военных составляла внешний периметр, и образовали почти идеальный круг, наиболее подходящая конфигурация для построения мозаичной сферы в условиях открытого поля. То, как они держали оружие, показывало, что они не рассчитывают переждать небольшую волну под щитами и готовятся к бою.
- Откуда они взялись? - Недоуменно поинтересовалась Майя.
- Группа рабочих из посёлка. Утренний выход для работы на полях. Но они должны были получить известие о волне ещё два часа назад. Более чем достаточно для возвращения. - Отчитался оператор, видимо успев за короткое время послать, запрос и получить краткую информацию из поселка. - Волна небольшая, пройдёт меньше чем за час. С остатками они должны справиться. Но, похоже, что-то случилось с транспортом.
-Странное построение, для собирающихся отсидеться под щитом. - Усомнилась Майя, более внимательно всмотревшись в изображение на экране. - И почему щиты прозрачные?
- Судя по отчету, отряд прикрытия вышел с полными энергонакопителями. Их должно хватить минимум на час работы в режиме мозаики. Да и твари не особо крупные. В первых накатах должны выбить.
-Вижу, щиты, похоже, держат. - Майе явно что-то не нравилось в разворачивающейся ситуации. Но вот что?
Она встревожено увеличила изображение. Очередной вал тварей накатился на невидимую стенку. Было видно, как мелочь бестолково прыгает не преграду и скатывается обратно. Две наиболее крупные из них, чем-то похожие на гигантских пауков из-за шести раскоряченных лап, почти споткнулись о щит, и получив толчок ещё и сзади, буквально впечатались в прозрачную стенку.
Майя проследила, как их падение замедлилось. Стремясь выровнять равновесие, животные поочередно продавили первую пару лап сквозь барьер.
-Тонкий щит какой-то. - Отметил оператор.
Не отвечая, Майя с все возрастающей тревогой отметила, как военные, отложив огнестрелы, воспользовались мечами, чтобы добить не до конца высвободившихся из щита тварей.
- Достанем? - Поинтересовалась она у оператора.
-Никак нет, ваше высочество. Слишком далеко для огнеметов. А тяжёлое вооружение может пробить такой тонкий щит. Боюсь, заденем людей.
- Отряд на выход. - Отдала хриплым голосом команду Майя, параллельно посылая предложение охоты Барику.
Для этого Кота дважды упрашивать не требовалось. Белая кошка охотно закрутилась около выхода, нетерпеливо поглядывая на свою старшую.
-Ты уверена? - Лера нервно покосилась на экран. - Ребята там и без тебя справятся. Зачем ты лезешь?
- Барику надо развлечься. - Заявила Майя.
Синие индикаторы на ее оружии послушно вспыхнули, по мере того, как она выхватывала комплект из стойки.
- Так бы и сказала, что надо настроение на чем-то сорвать. - Пробормотала Лера, наблюдая, как Майя заскакивает на подскочившую колёсную платформу с бойцами личной пятерки. Так она и не заполнила ее, удовлетворившись теми, что остались с нею после катаклизма. Даже уговоры Вирта не помогали. На охрану соглашалась охотно. Даже с удовольствием работала с ними на тренировках. Но вводить бойцов в личную пятерку не спешила.
Платформа принцессы устремилась второй, следом за уже вдвинувшейся в направлении идущего боя. Еще две платформы заняли свои мест немного позади и с боков своего объекта охраны. Лера отчетливо расслышала обещание Жейрана высказать все что он думает предводителям того отряда.
-Как была упрямой девчонкой, так и осталась. - С улыбкой заключила она.
В штабном контейнере стало как-то тихо и неуютно без её подопечной. Это почувствовали даже примолкшие операторы.
Прогон по полю от штабного каравана до места боя занял всего десяток минут. Может быть чуть больше. Но и их хватило, чтобы мозаичный купол над державшими оборону людьми схлопнулся. Это ознаменовалось треском огнестрелов и чёрным дымом, вставшим над сгорающими тварями.
-Не успели. - Зло выдохнул Жейран. - Без купола, мы не можем применять своё оружие. Заденем.
- Идём в ближний. - Подтвердила его слова Майя.
Она проигнорировала взгляд старшего личной пятерки. Тот в очередной раз мысленно проклял тот день, когда заполучил такое веселье в Академии. Майя, даже став принцессой ,не забывала развлекать их своими выходками. В результате комната в лазарете была для их пятерки как дом родной.
Отдавать приказы бойцам было незачем. Их объект охраны настолько часто лез в подобные переделки, что каждый из них знал своё место.
Майя отбросила все посторонние мысли на потом. Сейчас была охота. С её Бариком и во главе отряда теней. Тактики пятерок четко исполняли команды, распределяя своих бойцов по периметру.
По ее команде одна пятерка начала формировать новый мозаичный щит вокруг всей схватки. Отсекая основную массу волны от себя и обороняющихся. В сторону купола заработали огнестрелы и лучевое оружие. А вот на выручку тем, кого уже захлестнула волна, пришлось идти врукопашную. Что только отдалось волной азарта в Барике, а потом и в ней.
Первую крупную тварь ее котик, как водится, пропустил к старшей. Майя послала подопечному ответную волну азарта и одобрения. В ответ получила нечто вроде "всегда, пожалуйста". И все завертелось. Мечи, хвост и когти. Стрельба где-то за спиной. Отрывистые команды бойцам в ответ на столь же односложные их доклады. Она со злостью рассекла очередное атакующее с земли тело. Пригнулась, подчиняясь неясному сигналу Барика, и пропустила над головой хвост. Тот сбил падающую откуда-то сверху летягу. И тот же обернулась, оценивая причину короткого доклада Жейрана.
Несколько тварей пробили все-таки периметр обороняющихся бойцов и атаковали стоящих в центре. Майя увидела, как упал один из мальчишек, безуспешно размахивающий ножом перед мордой твари. Ему на помощь метнулась дородная женщина.
Почти не раздумывая, она послала волну эмоций Барику. Он единственный в сложившейся ситуации мог попытаться успеть. Партнер по связи недовольно рявкнул. В ответ пришла эмоция, пришло нечто вроде 'осторожнее тут без меня'. В несколько прыжков Барик добрался до обороняющихся и прыгнул через одного из них.

Лорхан отвлекся от разглядывания пейзажей, когда первый вал навалился на щиты. Было видно, как по невидимой стене прошлась рябь, искажающая вид предметов снаружи. Совсем слабая энергетика вызвала приступ отчаяния, привычно подавленного в зародыше.
Рядом засопели товарищи. Гражданские в последние полгода действительно почти не принимали участия в обороне посёлка. И даже в таких вот стычках оставались под надёжной защитой сопровождающих военных отрядов. Но опыта подобных схваток было в избытке у всех. Наверно даже дети его имели.
Щит продержался даже дольше, чем рассчитывал командир их отряда и дал им больше двадцати минут относительно спокойной жизни. В течение которых Лорхан смог вдосталь насмотреться на разнообразных тварей, налетавших на стену снаружи, на прорывающихся сквозь слабы щит тварей и даже отметить продолжавший мирно ползти по транспортной линии караван грузовых контейнеров.
Бойцы экономили боеприпасы, и пока держался щит, добивали прорвавшихся тварей мечами. Но все когда-нибудь кончается.
Срыв щита оглушил их какофонией рева и визга, прорвавшегося через барьер. И почти сразу все перекрыл грохот выстрелов и шипение огнеметов ближнего боя. Противный запах горящего мяса ударил в нос.
Собственно разницы между первым периметром и вторым не было с самого начала. Крупных тварей ещё хоть как-то отшвырнули выстрелы крупнокалиберного оружия. Огневой вал смог заставить отшатнуться волну только в первый момент. Но почти сразу несколько опаленных мелких существ, проскользнули по земле между редкой шеренгой бойцов, не имеющих возможности отвлечься на всякую мелочь.
Так что гражданским пришлось вступить в схватку почти одновременно со своей охраной. Несколько минут боя слились в сплошную рубку, преимущественно на уровне ног. Кто-то не успел вовремя раздавить тварь, к кому-то прорвалось что-то по крупнее. Первый вскрик раненного, падающего на траву и сразу же пришедшая в движение шеренга, в попытке прикрыть товарища. Впереди началось непонятное движение, но отвлекаться не было времени. Отбиться бы от того, что вцепилось в ноги. Сзади послышался детский вскрик. Значит и твари и в центр прорвались.
Лорхан на мгновение отвлекся, вдруг осознав, что крики за спиной не перебиваются выстрелами. Военные за несколько минут успели истратить весь боезапас и теперь бились в общем периметре с теми, кого должны были прикрывать. Нечто крупное проскользнуло совсем рядом. Лорхан на автомате нанес удар в ту сторону и едва не потерял меч, застрявший в чьё-то плоти.
-Спасибо. - Рядом оказался командир охраны. Тварь атаковала именно его. Не отвечая, Лорхан снова сосредоточился на бое. Продержаться до конца волны, надежды не было с самого начала. Но хоть есть на ком выместить свою злость за такую глупую смерть.
-Обидно. И волна-то плевая. - Прикрывавший теперь ему спину командир охраны будто повторял вслух его мысли.
Позади тонко закричал мальчишка. Ему вторил женский визг. Лорхан не мог даже обернутся, чтобы увидеть, кого именно достала волна. Им двоим, пришлось принимать сразу трёх зубастых тварей размером с добрую собаку. А, уже добивая третью, староста уловил странно белую тень, промелькнувшую над головой, и ударил снизу вверх, стремясь остановить угрозу для центра.
У него было такое и ощущение, будто металл заскреб по камню. Удар оказался настолько стильным, что ему отсушило руку. Одновременно за спиной раздался обиженный вой, больше похожий на рев.
Лорхан резко обернулся, готовясь принять новую атаку, и уткнулся взглядом в раскрытую пасть ниахары, усеянную громадными, как показалось клыками. Однако кошка почему-то не напала. Прекратив рычать, она раздражённо махнула хвостом над его головой, сбивая напавшую со спины очередную тварь.
Потом отвернулась и деловито пришпилила сначала одну из прорвавшихся в центр круга многоножек, затем вторую. Еще раз рявкнула прямо в лицо продолжавшему стоять в ступоре Лорхану, да так что он даже ощутил её горячее дыхание, и прыжком ушла за их ненадежный периметр, к границе поля обозначенного полупрозрачным щитом.
ЩИТА? Лорхан только в этот момент сообразил, что вокруг места боя стоит мощный щит. Причём энергии не экономили, так как его сделали почти что непрозрачным.
-Чего застыл? Смотри под ноги.
Сзади к нему устало прислонился спиной капитан. Лорхан торопливо убрал правую ногу с линии атаки какой-то мелочи чуть больше руки, и махнул мечом, разрубая чешуйчатое тельце пополам.
Ещё пара торопливых взглядов прояснила обстановку окончательно. В центре опасности не было. Ниахара разобралсь с крупными многоножками, что прорвались через их заслон. А в вытоптанной траве можно было увидеть несколько трупиков мелких тварей, кое- где еще сучивших лапками.
- Грива ниахары ядовита. И она может регулировать его воздействие. - Пояснил капитан. - Ее работа.
Лорхан не ответил, продолжая осматриваться.
Вся их отчаянная схватка уже превратилась в отдельные стычки уставших бойцов, старающихся контролировать только тварей вокруг себя и активно действующих незнакомых бойцов. Причём, судя по знакам различия, тени из столичного имперского подразделения. Лорхан не был знатоком, но шевроны теней дворцовой охраны почитай мог узнать любой мальчишка. Считай, элита теней. Лорхан с удивлением заметил, что среди этих опытных воинов крутится молодая девушка, кого-то ему напоминающая. Он попытался вспомнить, но мысли все еще были сосредоточены на пережитом бое.
-Не повезло тебе. - Снова подал голос командир охраны, продолжая при этом прикрывать ему спину. - Поднять меч на ниахару императорской семьи. Самой принцессы Майи.
-Принцесса Майя. - Наконец вернулся к действительности Лорхан. - Откуда?
-Она мне ещё не доложила. - Съехидничал капитан. - Зато я точно могу сказать, что наша героическая гибель отменяется. Придётся тебе извиняться перед кошкой, причём через её высочество. Она, между прочим, в круг прорывалась на выручку мальчишке.
-Полковник Ристас, командир отряда охраны принцессы Майи. Капитан, доложите, что тут вообще происходит?
Лорхан опустил меч и оглянулся. Напротив его знакомого капитана замер целый полковник теней. Оружие он уже успел убрать. И не отрываясь, смотрел на вытянувшегося капитана.
Краткий отчёт о произошедшем, он выслушал, не перебивая. Только сморщился и недовольно покосился на Лорхана, при рассказе о детях и как они оказались вне щитов.
-Ну, ладно, гражданский не смог настоять. - Выговорил полковник. - Но, Вы куда смотрели при этом, капитан? Взять с собой на вылазку детей! Совсем тут расслабились!
Возмущённый взгляд офицера резанул по Лорхану. - По прибытии в казармы доложите командованию о вынесенном вам выговоре за допущенную халатность на входе из поселка. А все остальное получите по окончанию расследования этого дела.
-Принято. Будет исполнено. - Капитан даже попытался каблуками щелкнуть. Правда в дорожной пыли это плохо получилось.
Неплохо зная капитана, Лорхан сообразил, что полученное взыскание намного меньше, чем тот ожидал.
-Могу я уточнить, полковник? Вы разве не поедете в посёлок?
-Что мы там забыли? - Удивился полковник. - Нас ждут в Рисне. И мы собирались мирно проехать мимо. Так что вам просто повезло. Скажите, кстати, спасибо её высочеству. Операторам, да и мне даже в голову не пришло, что у вас щиты сдыхают. Ее высочество выкинула нас из транспорта до его схлопывания. Не сделай она этого, мы бы пришли минут на пять позже. Кто именно бы из вас к тому моменту уцелел неизвестно.
Лорхан судорожно сглотнул, соглашаясь с высказанной репликой. Даже за те несколько минут боя, погибли три бойца из охраны. Ещё пятеро было тяжело ранено, включая того мальчишку ,что кричал и его мать. Практически все в их группе имели укусы или порезы от когтей.
А вот прибывшие на помощь бойцы казалось, и вовсе не пострадали. Они деловито заканчивали зачистку всей территории, оказавшейся под щитом. Трое из них все время находились при принцессе, которая уже занималась ранеными.
Лорхан вспомнил, что она ещё, ко всему прочему, является мастером Альтер. И может снимать боль.
- Это вы ударили Барика? - Неожиданный вопрос заставил Лорхан вздрогнуть и виновато отпустить глаза.
-Не разглядел я. А он проскочил прямо надо мной. Вот так и получилось.
-Ваше счастье, что бойцы личной пятерки пока остаются за щитом. - Усмехнулся полковник. - Мои ребята не в восторге от такого происшествия. Каждый из них провел не одну тренировку с котом. А ваш удар может вызвать у него недоверие ко всем остальным, носящим меч. Мой вам совет, как можно быстрее принести извинения. Хотя бы её высочеству.
-Непременно. - Лорхан сделал движение в сторону девушки. Но был остановлен.
-Не сейчас. Чуть позже, когда закончит с тяжелораненными. - Полковник даже сочувствующе улыбнулся. - Уж больно у неё перед схваткой настроение плохое было. Пусть остынет.
Майя осторожно убрала руки от плеча мужчины и успокаивающее улыбнулась.
- Нормально?
Тот судорожно кивнул.
- А вот этого делать не стоит. Резкие движения при общей блокаде противопоказаны. - Серьезно заметила мастер. - Блокада продержится три часа. До посёлка доберетесь, а там за вас уже медики возьмутся.
-Благодарю вас, ваше высочество. - Мужчина постарался расслабиться. В конце концов, принцесса лично запретила ему пытаться встать.
Кивнув, Майя отошла от своего последнего пациента и почти сразу наткнулась взглядом на переминающегося неподалеку местного управителя.
Что же это вы на Барика и с мечом? - Вместо приветствия поинтересовалась она.
-Извините, Ваше высочество, так получилось. Я не знаю как принести свои извинения вашему питомцу. - Лорхан растерянно развел руками и немного нервно вздрогнул, когда рядом с девушкой появилась пушистая белая морда.
Кот недовольно осмотрел провинившегося мужчину и без стеснения полез под руку хозяйки.
Та укоризненно покачала головой и запустила пальцы в мягкую шерсть. Золотистые искорки разлетелись по шерсти от ее пальцев.
-Наохотился? Ладно, ладно, я тоже отдохнула.
Кот сел около ног девушки и все ещё обиженно посмотрел на Лорхана.
- Меч, тем более металл, не может причинить вред даже шкуре ниахары. Не то что ее щиткам. Но боль Барик все равно чувствует. - Пояснила Майя собеседнику.- Но Барик обижен на вас не из-за боли, а из-за самого факта нападения с мечом. Это для него почти оскорбление. Это для него , как если бы на воина всерьёз захотели напасть с деревянной палкой. И больно, и обидно, что всерьез не воспринимают.
-Я не хотел обидеть вашего питомца, ваше высочество.
-Партнёра. - Недовольно поправила его Майя. - Ниахары не домашние животные, а равные партнёры в ментальной связи.
-Конечно, ваше высочество. Потому я и осмеливаюсь принести ему свои извинения через вас. И я бы хотел выразить благодарность за наше спасение.
-Этого бы не потребовалось, не прояви вы непростительную слабость в вопросах с детьми. - Заметила Майя
Лорхан замялся с ответом. Девушка одним тоном смогла дать понять, что теперь перед ним не простая хозяйка ниахары, и не мастер Альтер, а принцесса Арден, к тому же природная правящая, о которых в народе ходит много слухов.
-Я виноват, ваше высочество.
-Как вы вообще до этого дошли? Вы же опытный управляющий. Вам удалось организовать оборону поселка и безо всякой помощи продержаться столько времени!
- Мирное время. - Лорхан развел руками. - За последние месяцы окрестности были настолько очищены от тварей, что казалось, оно наступило. А волны перехватывались на удалении от посёлка.
-Расслабились! - Раздражённо буркнул подошедший капитан.
Судя по еще невысохшему поту, один из тех, кто до последнего оставался за щитами и вернулся вместе с ниахарой.
Майя вопросительно посмотрела на него.
- Волна спадает. Из поселка через штаб сообщили, что помощь подойдет через двадцать минут. Не гнать же нам технику ещё и туда. Предлагаю дождаться их здесь и продолжить движение.
- Подождем. - Кивнула Майя. - Караван только опоздает к назначенному часу.
- Ничего, подождут. - Отмахнулся капитан. - Надеюсь, сама без проблем?
Вместо ответа Майя приподняла руку.
Лорхан с интересом проследил, как сквозь кожу проступили линии вживленного рисунка. Об этой технологии он до сих пор только слышал. А уж лично увидеть императорский браслет и вовсе не мечтал.
-Почему ты остаешься одна, тем более без щита? - Спокойно поинтересовался парень, что-то высмотрев в показаниях на руке девушки. - Мы же договаривались.
- Ну, со мной ведь ребята из охраны. - Немного виновато пожала плечами девушка.
Лорхан, наконец, сообразил, что этот парень, скорее всего командир личной пятёрки теней. По крайней мере, полковник Ристас держался с принцессой намного более официально. И уже точно не требовал отчёта от неё.
Парень на объяснения принцессы только поморщился. К ним уже подходили два бойца теней. Из тех, что вошли под силовой щит последними.
Без лишних разговоров, они заняли позиции за спиной девушки, действительно став напоминать её тень.
Троица, до сих пор прикрывая принцессу, без лишних разговоров отступила на несколько шагов и убрала оружие. Но все равно оставалась поблизости.
Майя тяжело вздохнула, наблюдая за этой передислокацией, и не стала возражать.
-Что до Вас, уважаемый Лорхан. - Вспомнила о нем принцесса : -По результатам этого происшествия логично будет передать полномочия по формированию состава групп под контроль военного патруля. А последствия для вас лично пусть определяет ваш наместник и его правительство по результатам служебного расследования.
-Да, Ваше высочество. Лорхан торопливо поклонился. Ничего хорошего от чиновников из города он не ожидал. И даже был согласен, что проявил непростительную слабость. Действительно, расслабился под иллюзией мирного времени. Великий Раскол не прощает таких ошибок.

Лера с трудом сдерживала смех, наблюдая семейную сцену императорской семьи. Голограмма Вирта шипела и в голос возмущалась тем, что правящая принцесса самолично полезла в самое пекло волны. При этом совершенно проигнорировав тот факт, что в таком геройстве не было ни малейшей нужды. Тени прекрасно справились бы сами. Тем более при поддержке ниахары.
-Единый! Ну почему мне досталась в жены правящая со способностями тактика и склонностью к всякого рода авантюрам! - Вопрошал Вирт.
Майя, я все это время скоромно сидевшая на кровати, ехидно прищурилась.
- Наверно потому, что мне достался супруг, предпочитающий лезть во все дела, где могут обойтись без него. Да еще к тому же не удосуживающегося выкроить парочку лишних минут, чтобы нормально пообщаться со своей супругой.
Вирт резко осекся и с минуту сердито сверлил Майю взглядом. Наконец он сдался и обречённо махнул рукой.
-Ладно, оба хороши. Но я- то не лезу в волну. Майка, ты хоть понимаешь, что от тебя зависят сразу несколько провинций. Я просто не справлюсь без тебя. Стратегия- не мой конек и ты уже не раз в этом убеждалась.
- Что-то я не помню, когда твой отец самолично наводил порядки среди проштрафившегося районного начальства. - Парировала она.
- Виноват. Но это все-таки исключительный случай. Люди перестают замечать опасность. У меня есть исключительные обстоятельства.
- И заключается они в том, что тебе надоело сидеть во главе стола в зале совещаний. Захотелось немного повоевать. Ты хоть бы меня дождался. У меня тоже богатый опыт по приведению в чувство всякого рода наместников и градоначальников.
Лера, наконец, не выдержала и громко расхохоталась.
Вирт недовольно покосился на первую фрейлину супруги и тоже улыбнулся.
-Хоть раздражение то сняла?
-Ты даже не представляешь, как удачно этот отряд мне подвернулся. :- Весело улыбнулась Майя. - Иначе бы ты много чего услышал от меня. А знаешь....
Майя, тихо охнув, замерла, глядя в пустоту. Барик поднялся с пола, несколько раз крутанулся на месте и сел рядом..
-Что, опять волна? Ноги сводит? Лера, да сделай что-нибудь. - Встревожился Вирт, глядя на переставшую реагировать на окружение жену.
Лера растерянно т коснулась плеча подопечной. Но та нервно дернула им и отстранилась, продолжая смотреть в одну точку, расположенную где-то за стеной движущегося контейнера. Лера в нерешительности замерла, боясь потревожить ее. Тем более что и Вирт подал знак не мешать ей.
Несколько минут прошло в напряженном молчании. Пока Майя, наконец, не вздохнула свободно.
-И что это было? - Первым поинтересовался Вирт.
-Не что, а кто. - Лера давно не слышала такого счастливого смеха от нее. - Илька вышла на связь. Правда, далеко и непонятно где они. Похоже, Румми находится далеко от неё, и, судя по его эмоциям, сопровождает Лютика.
-Эти всегда ладили друг с другом. - Недовольно проворчал Вирт. - Особенно, когда дело касалось проказ в компании с близнецами.
- Нет, Лютик был один. - Замотала головой Майя. - Или в компании с другими двуногими. Тьфу, людьми. Близнецов рядом не было. Румии с Бариком их тоже эмоционально выделяют по сравнению с чужими. Судя по удовлетворённому состоянию Румми, они находятся в Бездне.
-Ты хочешь сказать, что Лютик начал искать проход через Бездну? - Сделал попытку угадать Вирт.
-Похоже на то. А Иллис с помощью Румми обеспечивает его прикрытие и сканирование Расколов в мирах. При этом остается в Объединенных мирах. Румми сильно жаловался братцу, узнав, что мы только что вместе охотились.
-Интересно как они решили проблему обратной связи. - Задумался Вирт.
-Да какая разница? Они живы и даже пробиваются к нам. - Снова рассмеялась Майя.
- Ты даже не надейся. В Бездну никто из нас не полезет. - Поспешил охладить свою жену Вирт. - В Арден сейчас всего два действующих правящих. Мы и так едва справляемся. К тому же у нас и так сейчас мало отличий от некоторых миров Бездны.
-Понимаю. - Майя грустно вздохнула, но снова заулыбалась. - Зато я знаю направление, откуда прошёл сигнал от Румми.
- Предлагаешь организовать там пункт ожидания? - Насторожился Вирт.
-Барик должен быть как можно ближе к тому Расколу. И время от времени сможет проходить в него, в том числе для охоты. Ну хотя бы без меня. - Решительно заявила Майя. - Илька тоже получила сигнал. Мы даже смогли почувствовать друг друга. Значит, Лютик будет искать проход этом направлении. Моя задача, максимально облегчить ему задачу.
- Согласен. Но ты в Бездну не пойдёшь. - Уточнил Вирт. Дай слово.
-Буду паинькой. И даже в волну не полезу. - Заверила та. - Даже если ее увижу.
- Знаю я тебя. Если ты не пойдешь в волну, то волна приползет к тебе. - Проворчал Вирт.
Лера тоже скептически сморщилась.


Содержание
В начало страницы

Глава 16.



Просторная комната с высокими потолками на три окна утопала в полуночном полумраке. Если не считать зашторенных окон, единственным источником света в это время были вмонтированные в двери встроенных шкафов индикаторы, заодно выполняющие роль ночных светильников.
Около каждого из окон стояло по кровати. Тумбочки около кроватей, три столика с креслами для занятий около стены и небольшой коврик на свободном пространстве дополняли обстановку.
Сами кровати от общей части комнаты отгораживались наполовину раскрытыми ширмами, которые при необходимости можно было даже полностью замкнуть, чтобы побыть одному. Это было личное пространство каждой из хозяек кроватей, которым, похоже, они очень дорожили и рьяно защищали от любых посягательств. В том числе и от соседок.
Ночную тишину нарушало только сопение девочек, уютно устроившихся под одеялами.
Никто не встрепенулся и не заметил появление светящейся голограммы девочки в странной коричневой форме, чем-то напоминающий военную. И даже шеврон на ее рукаве пока можно было найти не в каждом справочнике.
Осмотревшись, Хоть в том и не было необходимости, прибывшая крадучись приблизилась к кровати, стоявшей в дальнем углу.
- Линира, Линира. Да проснись же ты.
Девочка в кровати продолжала мирно сопеть под одеялом, не реагируя на зов.
Девочка растерянно замерла. Голограмма, что призрак. Ходит без шума, если нет других указаний электронной системе, и за плечо не схватишься. Оставалось только звать. Она еще раз попыталась окликнуть подругу.
-Не проснётся. - Раздался полусонный голос с дальней кровати. Соседка по комнате, зевая, села на кровати. - После переезда сюда, она спит как убитая. Хоть тревожные сирены включай. Все равно будет спать.
-Извини, я не хотела вас разбудить.
-Ничего. Паж принцессы не будет без причины появляться здесь.
-Ты меня знаешь? - Удивилась девочка.
-Кто же в этом детском доме не знает личного пажа принцесс? - Последовал риторический вопрос.
Еще на одной кровати зашевелились, устраиваясь удобнее.
- Если включить свет, тут будет дежурная няня и хорошо если одна. А то и врача с собой притащит. С распорядком у нас теперь строго. Ли, да толкни ты Линирку. Ведь так и проспит все интересное. Меня кстати Дариной зовут. Давно хотела познакомиться с тобой. А это Лиона.
Саяна проследила, как Лиона поднялась с кровати и, обойдя ширму, без особых церемоний затрясла подругу. Чисто автоматически, паж посторонился, пропуская соседку подруги. В этом тоже не было необходимости. Но вдолбленные правила дворцового этикета требовали при голографической связи реагировать на подобные сближения обычным образом.
-Подъём, соня, у тебя гости. - В полголоса позвала Лиона.
-А? Саяна? Ты давно здесь? - По-детски протирая глаза, удивилась проснувшаяся.
-Достаточно, чтобы познакомиться с нами. - Хмыкнула Дарина, заодно сдвигая ширму так, чтобы видеть происходящее в комнате.
-Что случилось? - Окончательно проснулась девочка и встревоженно села на кровати.
-Ничего. Просто у меня сейчас свободное время. И мне разрешили воспользоваться голосвязью в личных интересах. - Развела руками голограмма Саяны. - А с кем мен еще связываться? У мамы дома голопроэтора нормального нет. Так что с нею я и по обычному браслету разговариваю.
-Забавно. Связь, конечно, восстановлена, но не до такого же уровня, чтобы каждый мог пользоваться междугородным каналом. -Заметила Дарина.
-Этот служебная связь. - Вынужденно призналась Саяна. - Но про свободное время и разрешение-чистая правда. У меня окошко на ближайшие два часа. А все текущие звонки теперь принимает секретарь.
-Недурно. Насколько я знаю, голосвязь с абонентом вне города сейчас только в специальных помещениях. И то, надо свою очередь ждать. Ты наверно и с принцессой можешь связаться.
- Ну, быть на связи- это моя прямая обязанность. - Заметила девочка. - Но сама я с ее высочеством связываюсь редко. Для этого должно произойти что-то серьёзное, и чтобы рядом никого не оказалось, к кому бы я могла обратиться.
-Ясно. - Решила вмешаться Линира.- В отличие от подруг о некоторых возможностях Саяны она знала. Все же не один раз уже они общались по голосовой связи. Этот канал был намного доступнее для гражданских лиц. Настолько, что можно было даже поболтать несколько минут.
-Чего случилось то?
-Я подумала над твоими и словами. Мне кажется, ты права. - Заявила Девочка.
-Ты это о чем? - Осторожно поинтересовалась Линира. - Я спросонья что - то не соображу.
-Ну, на прошлой неделе ты говорила о праздниках. Точнее о том, что их больше нет. Даже День Нисхождения взрослые после начала Великого раскола не праздновали.
-У нас в тот день давали праздничный пирог. - Заметила Лиона. - Его готовили на кухне в старом здании. Правда, он сильно пригорел тогда.
-Ну вот. Я предлагаю самим заняться этим вопросом. А там взрослые, быть может, подтянутся.
-Праздник Нисхождения уже прошёл. Ты пришла посреди ночи, чтобы предложить нам готовиться к нему за год? - Удивилась Линира.
- Вообще-то скоро День рождения Принцесс Майи и Иллис. А ее высочество о нем вспоминает, только когда я начинаю притаскивать пачки с протокольными поздравлениями. Этих отписок полно, и они все такие скучные. А вот чтобы по-настоящему, не по обязанности поздравить. В прошлый раз такого не было. Если не считать совсем близкого окружения. Ну, его высочества Вирта, леди Ликсандру и первую фрейлину.
-Ты предлагаешь подготовить такое поздравление нам?
-Если захотите. - Кивнула головой Саяна. - Я не только вам предлагаю. Просто начала с вас. Позвоню еще парочке ребят, с которыми уже пересекалась. И вы можете подключить к этой идее своих знакомых. Ведь вы поддерживаете связь с детьми, уехавшими в другие детские дома?
-Поддерживаем. Но подожди, ты предлагаешь лично выступить? - Сообразила Дарина. - Кто позволит нам передать личное поздравление самой принцессе Майе? Это же, сколько связи потребуется! Даже если все записать, все равно не факт, что ей передадут.
- Я предлагаю другое. Сделать несколько номеров от разных групп. Лучший номер пойдет в прямом исполнении, а остальные оформим в альбом и передадим Майе. В крайнем случае, будет только альбом. - Тихо заметила Саяна. - Сами же между собой и выберем. У меня уже есть мысли как все организовать. Так что эту часть я беру на себя. Я найду способ организовать прямую связь в день торжественного приема.
Девочки неуверенно переглядывались между собой. Потом Линира заулыбалась.
-А что? День рождения их высочеств через месяц. Выступить в прямом эфире для принцессы Майи хорошая идея.
-Пожалуй, присоединюсь. - Пробурчала Дарина. - Только идеи по номеру давайте начнем выдвигать, когда выспимся.
-Значит договорились? - А может быть удастся даже упросить кого-нибудь помочь с просмотром и выбором номера для выступления. Получится настоящий конкурс с независимым жюри.
- Договорились. Немного расслабилась Линира. - Устроим конкурс и за пару дней до выступления определимся.

Линира откинулась на подушку и некоторое время с улыбкой т смотрела в скрытый ночной темнотой потолок. Её соседки, немного повозившись, уже заснули. А она все не могла перестать думать о планах.
Поздравить принцессу. Что могло быть лучше для того чтобы выразить свою благодарность? О временах, когда они жили в старом здании, они теперь рассказывали новичкам как страшную сказку. Со времени посещения принцессы прошло уже больше года. Их бывший дом начали ремонтировать почти сразу после переезда. Но не закончили до сих пор.
Воспитанники иногда тайком заглядывали в знакомый двор, теперь огороженный высоким забором. Не часто. Но надо же показать новичкам что-то в подтверждение своих страшилок. Во время одного из таких посещений, Линира как то слышала, как грузный хорошо одетый дядя на эмоциях восклицал: 'Да этот дом настолько изношен, что надо было с самого начала его снести вместе с фундаментом. А на его месте построить новое издание. И это было бы дешевле".
С этой репликой были согласны все воспитанники дома, слишком хорошо помнившие, каково было жить в старом здании.
Линира сладко потянулась и откинула одеяло, оставив только легкую простынь. Несмотря на, замерзающие на улице лужи, в комнате было тепло. Даже слишком.
А тот подгоревший пирог, о котором говорила Дарина, она помнила. Жесткий, пресный и действительно со следами счищенного пригара. В старой кухне при всем желании испечь что-то стоящее было невозможно. Это оправдание от поваров слышали все няни. Тот пирог даже приблудившийся уличный пёс не смог полностью одолеть. Столько детей дружно решили поделиться с ним кусочком такого 'праздника'.
Словно в ответ на её мысли, от окна послышался глухой лай. Приблуда давно уже обрёл будку на служебном дворе и старался добросовестно отрабатывать своё место по ночам. А что можно было бы показать в номере?
Линира и сама не заметила, как глаза закрылись.

-И кого в этой сценке будешь играть ты? Принцессу? - Дарина не скрывала, какого ответа ожидала от Линиры.
Тем большим было её удивление, когда она услышала ответ.
-Нет, принцессу пусть сыграет кто-нибудь другой. Я хочу сыграть Барика.
Небольшая компания заговорщиков, пополнившаяся за эти дни ещё несколькими подростками, расселась в комнате по кроватям, и сосредоточенно обсуждали будущую сценку. Пока они всю идею держали в тайне даже от воспитателей.
- Ты же девочка.
-И что?
-Ну, Барик и Румми вроде как мальчики. Им и играть их надо.
-Это не имеет значения. Мне нравятся ниахары. А принцесс могут сыграть ты и Рина. - У вас и волосы почти как у них.
Названные девочки довольно улыбнулись. Против такого довода они возражать не собирались.
-Хорошо, За Румми выступит Рилар.- Не стала спорить Дарина. - А что у нас с остальным. - Киран, что у тебя получилось?
Вместо ответа, мальчик, которому обратилась Дарина, вызвал посреди комнаты голографический экран. Вся компания с интересом сосредоточилась на картинке, изображавшей немного стилизованную атаку волны тварей.
Снимок был сделан еще во время первого вторжения на перевале. И Линира помнила, что в реальности волна смотрелась, как сплошная стена из оскаленных морд. Но то, что было снято обычной камерой, при воспроизведении разбивалось на отдельные эпизоды, и никак не хотело ложиться в то, что задумала компания. Отдельные крупные твари вырывались вперед, забирая все внимание зрителей на себя. И ощущение сплошной массы тварей не получалось.
-Так не пойдёт. Решительно замотала головой Линира. - Тут каждая тварь видна. Надо усилить количество тварей в фоне.
-Пробовал уже. - Грустно ответил мальчик, что-то вызывая на экран. - Но эти твари настолько страшные, что зрители только на них и будут смотреть. Все остальное кажется каким-то мелким. И как принцессы стояли вдвоем против них?
-Надо резкость снизить. - Деловито вмешался ещё один паренек. - Тогда детали исчезнут. Волна смажется и станет общим фоном. Давай попробуем в разных вариантах.
Все немного разочарованно проследили, как из четкой картинки получается серая клубящаяся масса.
- Может, к взрослым обратимся. Или хотя бы к старшим группам. - Неуверенно предложила Дарина.- Времени ведь совсем нет. Ну чего стоило твоей подруге прийти с этой идеей месяца три назад.
Линира неопределённо пожала плечами.
-Не надо тварей. - Вместо ответа тихо заговорила она. - Киран, размажь эту массу тварей ещё сильнее. Так, а теперь сделай её чёрной.
Компания недоуменно смотрела на клубящуюся в центре комнаты темноту, из которой высовывались щупальца там, где на первоначальном изображении стояли крупные твари.
- А теперь включи ролик. - Попросила тем временем Линира.
Массе чего-то черного заклубилась в комнате. Одно из щупалец вдруг резко удлинилось в сторону Рина. Та с визгом взлетела с ногами на кровать. И тут же смущенно засмеялась.

-Не надо тварей. - Все так же тихо заговорила Линира. - Давайте волну изобразим таким вот чёрным туманом. Тьмой. А принцессы во время боя будут отрубать щупальца. Только надо, чтобы обрубки падали на пол, корчились и исчезали.
-Но, как же побороть туман? - Удивился Рилан. - Барик с Румми тоже будут рвать только эти жгуты?
-Чтобы справиться с такой массой, четырех лап недостаточно. - Авторитетно заявил Киран. - Даже с двумя хвостами не справятся.
-Вот все остальные и придут на помощь, защищая раненных принцесс.- Закончила Линира.
-А что, мне нравится. - После некоторого раздумья Дарина поднялась со своего места и осторожно обошла голограмму клубящейся тьмы. - Рилан, сможешь сделать так, как говорит Линира? Я на счет щупалец.
- Этот я смогу. Вы даже сможете отрубать их по-настоящему.
- Это же получается, не только сценка про перевал. Это почти как принцесса вступила в схватку здесь, с нашими чиновниками. Отрубает одно щупальце, сразу появляется другое. Поэтому одной ей даже с ниахарой не справиться. С такой тьмой надо бороться только всем скопом.
- Вот мы и выйдем все вместе и прикроем Барика и Румми. - Поддержал Дарину Киран.
-Линира, ты уже звонила ребятам?
-Связь, сказала бы какая, да вроде как пообещала воспитателям не ругаться больше. - Проворчала Девочка. - Но там поняли идею. Насколько я смогла разобрать, они собираются поставить песню. Только я не поняла какую. А еще, в отличие от нас, они там ходят в общую городскую школу. В общем, от школьников тоже будет группа.
-Это уже пятая. Живём! Но наш номер должен быть лучшим. - Решительно заявила Дарина.

Ниэла Лера, я могу с вами поговорить?
Первая фрейлина и недоуменно оторвалась от бумаг и посмотрела на пажа принцессы. Сайяна давно уже была не той девчушкой, что металась по Горному замку, в попытке угодить принцессам и исполняя мелкие поручения персонала.
Пажеский корпус теперь насчитывал три десятка мальчишек и девчонок самого разного происхождения. Его центром или штабом стал Горный замок. Где они проходили обучение под присмотром леди Ликсандры.
Но Саяну Майя позвала с собой еще при переезда в Столицу. Девочка вела теперь мелкие дела, касающиеся обращений многочисленных детей, потоком шлющих свои просьбы во дворец лично Майе. Ликсандра вдруг воспротивилась отпускать кого-то еще из этих 'новобранцев' до завершения их подготовки. Потому, уже в Столице, в пажеский корпус приняли еще несколько парней постарше из местных дворян. У Сайяны теперь числилось сразу два секретаря, сидящих только на корреспонденции, и помощник, которому полагалось отслеживать исполнение дел, за которые отвечала девочка. А ещё, во дворце было три пажа, занимающихся как раз тем, что когда-то делала Саяна. А именно, исполнением мелких поручений, в том числе и исходящих от служанок.
-Что-то случилось?
- Нет. Но тут такое дело. - Немного смущённо заговорила девочка.
Лера некоторое время обдумывала услышанное. Идёя ей нравилась. Как и её исполнение.
Сайяна пару раз подошла очень близко к тому, чтобы превысить свои полномочия. Но удержалась. А то, что она воспользовалась служебной связью, так тут Лера сама предлагала ей это сделать. Правда, для связи с матерью, оставшейся в Горном замке. Уж очень заскучала девочка в первый месяц после переезда. Подружек в дворцовой школе ещё не успела тогда завести. Да и учёба поначалу не заладилась. Требования тут все-таки были другие. Сайяна тянула новую программу на чистом упрямстве и, не желая подвести своего кумира. Майя ведь не упускала случая повозиться с девочкой, помогая с новыми предметами.
-Это хорошая идея, Саяна. И я рада, что вам удалось столько сделать самостоятельно. Вы просто молодцы. - Искренне заговорила она. - Ты уверена, что все получится?
-Теперь, да, только я не ожидала, что будет столько желающих выступить. И что делать со всем этим я уже не знаю. Нам надо прослушать выступления и выбрать победителя. А где и как... - Саяна смущённо т улыбнулась.
- Много, это сколько? - Осторожно уточнила Лера.
-Сначала мне казалось, что удастся собрать пять или шесть номеров. И то, если смогу уговорить ребят. Я сделала всего три звонка. Сейчас в списке уже более двух десятков заявок. И большая часть из них поступила в последние дни.
- Да уж, тайком такой масштаб не одолеешь. - Подколола Лера.
-Извините, что отвлекаю вас от дел. Просто если бы все было, как я рассчитывала, нам бы удалось все решить между собой. А с таким количеством, я не уверена что смогу справиться.
-Поняла. Теперь тебе надо срочно организовать отбор. Но так, чтобы о нем не прознала её высочество. А еще, все надо спрятать от прессы. Иначе и сюрприза не получится. - Серьезно заметила первая фрейлина.
-Что же делать? - Саяна совсем расстроилась. Получалось, что она, затеяв всю эту историю, подвела ребят.
- Все не так страшно. Тебе в любом случае полагается небольшой отпуск для встречи с мамой. Ты отправиться на побывку в Горный замок. - Решила Лера. - Я переговорю с Леди Ликсандрой. В замке есть комната голографический связи. Детям в городах придется выступать в защищенных комнатах. Иначе, в наше время надежную связь для показа не организовать. До дня рождения остается неделя. На поездку времени нет. Рискнешь пройти порталом?
Лера хитро улыбнулась. Об открытии защищенных телепортационных линий говорили редко. Этот способ перемещения теперь был сильно ограничен и требовал баснословных мер защиты от воздействия Расколов. Обеспечить их можно было далеко не во всех городах империи. Соответственно и стоимость такого перемещения выросла в разы. Но в Горном замке телепорт работал и обеспечивал один из планов эвакуации императорской семьи, на случай разрушения дворца.
Саяна, как личный паж принцессы знала все плюсы и минусы этого пути. Как и то, что после телепортации ей придётся пару часов провести под наблюдением врачей. Общая слабость, тошнота и головная боль были той самой ценой, что приходилось платить за надежную защиту канала.
- Маму тоже хочется увидеть. - Согласилась девочка.
-Свободного времени у тебя будет совсем мало. - Продолжила планировать Лера. - Леди Ликсандра даст иннере Артен отпуск на время твоего пребывания в замке.

Дилани осторожно придержала за плечи вымученно улыбающуюся ей дочь и сочувствующе улыбнулась. Пока помочь ей чем-то большим не получалось.
Когда, ещё днем ее вызвала Леди Ликсандра, она и подумать не могла для чего.
Известие о прибытии дочери обрадовало. Общались они по связи регулярно. И даже пару раз общались по голосвязи. Но Дилани сильно скучала по своей непоседе. Тем более что по голосу видно было, как Саяна устает.
Но чтобы ее дочка решилась на такую авантюру как этот кошмарный телепорт! И это притом, что девочка знала обо всех возможных последствиях.
Её девочка из приемной комнаты вышла, шатаясь, едва не держась за стенку. И вот уже второй час её тошнило так, что даже стоять не могла. Главный врач императорской семьи успокаивал, и утверждал, что все быстро пройдёт без последствий. Но каково наблюдать, как твоя дочка сворачивается в клубок в постели в попытке подавить очередной приступ тошноты.
-Что же ты телепортом-то пошла? Разве нельзя было воспользоваться контейнерами. Говорят они сейчас вполне комфортные.
-В них до Горного замка больше двух недель пути. А мне надо срочно.
Дилани понимающе кивнула. Значит, дочка прибыла в замок по службе. И теперь вряд ли что ей расскажет. Это правило, они обе усвоили ещё в самом начале. Дочка оказалась слишком близко к принцессам и даже матери могла рассказывать о своей работе с большой оглядкой.
Дилани уж убеждалась в правильности этого правила. Несколько раз к ней пытались обратиться представители прессы. Из тех, кто охотился за деталями личной жизни знаменитостей.
Женщина ласково погладила по волосам заулыбавшуюся дочь. И не без гордости вспомнила, с чего все начиналось.
Невинная попытка встретиться со своими кумирами в парке. Потом место при принцессах в качестве тут же выдуманной должности пажа. Сегодня неудобно в этом признаться даже самой себе, но тогда ей все казалось блажью двух заскучавших девушек. Саяна была в таком восторге от преставившейся возможности, что ей возражать не приходилось. Тем более что как позже выяснилось, это позволило решить финансовые вопросы после их переезда.
Кто бы мог подумать, что все это получит такое продолжение? Теперь ее дочь состоит во вновь образованном корпусе пажей, куда принимают далеко не каждого из аристократов. Подростки из корпуса в замке теперь были постоянно. Саму Дилани это не касалось. Но иногда она слышала, что пажей привлекают к самым разнообразным работам.
Да и служба дочери при принцессе оплачивалась выше, чем работа простой служанки. И это притом, что её высочество взяла на себя еще и расходы по учёбе девочки в Дворцовой школе. Здесь бы такого образования Сайяна не получила.

Женщина спохватилась, что дочка уже поднялась на ноги и начала приводить в порядок форму.
-Ты куда? Хотя бы поесть надо. Его сиятельство настаивал, чтобы я не выпускала тебя голодной.
Отсылка к главному врачу замка возымела действие. К титулам Сайяна относилась спокойно. Слишком часто она общалась с людьми благородного происхождения. Но графа Индерского она уважала и немного побаивалась. Потому без лишних разговоров устроилась за столом.
- Меня уже почти не тошнит. - Успокоила она мать. - И ты не переживай, мне надо всего на пару часиков отлучиться. Потом вернусь и буду отдыхать.
Дилани только вздохнула, проводив взглядом, дочь и начала прибирать разворошенную кровать. Её дочке выделили комнату прямо в замке. На одном из этажей постоянно проживающих служанок.
Управляющая так прямо и сказала: "Нечего ей мотаться каждый день до города и обратно. Только время зря будет терять'.
Пришлось и ей согласиться пожить тут и присмотреть за девочкой. Видно девочку привлекли к чему-то важному, если на это время ее освободили от всех других обязанностей по службе.

Саяна снова стояла, неловко опустив глаза. Только теперь уже перед леди Ликсандрой. Та внимательно просматривала список, составленный секретарями пажеского корпуса и проверенный лично Сайяной.
-Я смотрю, тут и твоя подружка отметилась. - Заметила она строго.
-Это её была идея, с самого начала. - Честно призналась Саяна. - Я только начала все организовывать.
-Ничего себе, начала! - Ликсандра увеличила экран и запустила список на прокрутку.
- Да я только троим позвонила. А дальше уже девочки сами связывались со своими друзьями. Я думала, будет совсем немного. А тут...
-А тут почти три десятка, и как я понимаю, это ещё не предел. - Заключила Ликсандра.
-У ребят в обработке ещё шесть заявок. - Призналась Саяна. - И еще несколько звонков, чтобы выяснить как их подать и куда.
- М-мда. Хорошо, что ты вовремя поняла проблему. Принцессе чтобы просмотреть столько выступлений и дня не хватит. - Заметила Ликсандра. - Лера сказала, что у тебя есть одна здравая идея. Может, поделишься?
- Нужно устроить предварительный просмотр и для выступления выбрать один номер. А остальные выступления записать и красиво оформить. Ведь по сети можно и запись крутить. И не обязательно все сразу. А её высочеству подарить блок.
- Понятно. Как собиралась выбирать лучшее выступление? - Ликсандра откинулась на спинку кресла, внимательно присматриваясь к мнущейся девочке.
-Если бы было, как я думала в самом начале, то мы смогли бы договориться между собой. В крайнем случае, я бы сама выбрала. - Призналась та. - А теперь. Я хотела с вами посоветоваться.
-Ясно. Не возражаешь, если составом жюри я займусь лично?
-Нет, что вы.
-Особые пожелания?
-Я бы хотела, чтобы участники все-таки тоже могли участвовать в выборе номера.
-Хорошая идея. От каждого коллектива один голос. А как там они внутри группы между собой решат, пусть уже сами разберутся. И да. За себя группа не голосует.
-И за тех, кто их позвал. - Немного мстительно заявила Саяна, припомнив, что её подруга умудрилась развить такую бурную деятельность, что через нее поступила треть заявок.
-Разумно. - Не стала спорить Ликсандра. - Голосование тайное надеюсь? Еще не хватало личных обид между выступающими.
- Среди участников думаю да. - Теперь уже Саяна кивнула. - А жюри, не знаю.
- В жюри я приглашу несколько человек, профессионально занимающихся театром и эстрадой. Из числа режиссеров и постановщиков. Может быть артистов. Так что думаю, стоит им дать твоим друзьям возможность выслушать мнение специалистов об их номере. - Заключила Ликсандра.
-Извините. Из-за меня оказалось столько проблем. - Попыталась извиниться девочка.
- Это не проблемы, а всего лишь хлопоты. Мне будет приятно хот на время отвлечься от текущих проблем и вспомнить мирную жизнь. Этот пепел уже так надоел. - Поделилась с девочкой лично своим Ликсандра.
Она еще некоторое время после ухода пажа сидела за столом.
- Я могу организовать звонки в местный театр. - Заговорил все время молчавший секретарь. - Там сейчас есть несколько вполне модных режиссеров. Кроме того, в городе есть популярные артисты, и профессиональные театроведы.
- Да, займись этим. Все переговоры надо закончить сегодня. Времени у нас совсем нет. И еще. Запроси личное дело Саяны.
- Что именно вас интересует? - Секретарь замер в дверях и вопросительно посмотрел на начальницу.
- Все. Ее характеристики, оценки преподавателей, к каким дисциплинам проявляет интерес, коммуникабельность. И надо взять эти вопросы под контроль.
- Вы что-то планируете на ее счет?
- Пока только присмотрим за нею. Девочка умудрилась самостоятельно поднять такое дело. Наломала дров, конечно, но ведь справилась. И даже смогла найти правильный выход из сложившейся ситуации. А это не каждому дано. Но вряд ли она мне достанется. - Ликсандра с некоторым сожалением покачала головой. - Ни Майя, ни Лера такие кадры не упустят.


Содержание
В начало страницы

Глава 17.



После разговора с Ликсандрой, Саяна предпочла выйти во двор. Купол силовой сферы, надёжно защищающий Горный замок и всю долину был похож на серое небо, кое-где расцвеченное пятнами и радиальными полосами. Тонкий слой пепла, накапливающийся сверху, создавал в долине постоянные сумерки. Ясное солнышко тут ненадолго прорывалось только после сильных дождей или ветра. Сейчас вне купола стояла хорошая тёплая и безветренная погода. И даже невооруженным глазом можно было увидеть, как накопившийся слой вулканической пыли начал сползать под собственной тяжестью. Где пластами, а где струйками он уже образовал на этом 'небе' полосы разной яркости и длины, создававшие ту картину, что Саяна увидела.
-Привет, Саяна. - Бывший, по временам местной школы, одноклассник приветливо улыбался, двигаясь ей навстречу.
От стены справа отделилось ещё трое. Компания из отпрысков не последних в долине Горного замка семей явно поджидала её.
- И вам доброго дня. - Несколько настороженно приветствовала она бывших одноклассников.
В старом классе особо дружеских отношений у неё как-то не установилось. Скорее ее общение с ровесниками можно было назвать настороженно-нейтральным. Никто не пытался задевать дочку служанки. Но Сайяна прекрасно понимала, что благодарить за это ей надо своё положение при принцессах. И сама не особо набивалась в друзья к детям знатных семей. Были среди одноклассников и такие, кто не забывал показать девочке разницу в положении их семей. Но, в основном, ограничивались односложными предельно вежливыми ответами. И на том спасибо.
Когда начался набор в пажеский корпус, она дала характеристику двум парням из своего класса, с которыми все же общалась.
Но среди этой компании их сейчас не было. Насколько Сайяна знала, они оба сейчас отсутствовали в замке.
-А мы тут тебя поджидаем. - Просветил тем временем Эльтар.
-Поняла уже. - Вздохнула Саяна. - И откуда узнали?
- Рис дежурил в диспетчерской и видел, как тебя вытаскивали из портальной комнаты.
Саяна покосилась на пожавшего плечами парня.
- Что, в замке до сих пор используют курьеров?
- Еще как! Связь восстановилась, но объем бумажных документов только растет.
- И зачем я вам понадобилась?
-До нас дошёл слух о готовящемся поздравлении на День Рождения её высочества. И вроде как ты в этом замешана.
- Ну, есть немного. - Сайяна обречённо кивнула. Такие разговоры у нее были уже не один раз. - Только лично перед принцессой выступит победитель просмотра. Остальные номера пойдут в записи. Через меня идут только заявки на участие в просмотре. А комиссию создаёт Леди Ликсандра. - Без особой надежды на этом закончить разговор, попыталась перевести стрелки девочка.
- Так мы к тебе как раз с заявкой. Понимаем, что уже поздновато. Если послать в Столицу, то не успеем к конкурсу. Ты уж включи нас в список.
Сайяна осторожно осмотрела компанию из четырёх своих ровесников. У нее как-то не укладывалось в голове, что сыновья баронов и герцогов могут выступать на сцене.
-У вас что, и номер готов? Просмотр начнётся уже завтра и закончится в конце недели. Надо ещё время для оформления всех номеров в подарочную запись, поработать с аранжировкой и много чего. - Саяна слишком поздно прикусила язык и поняла, как проговорилась.
-Я же говорил, что это она всем занимается. Больше некому.
Сайяна покосилась на весело скалящегося Дална.
- Интересно, и от кого ты заполучил информацию? - Все же не содержала она любопытства. Ну не выглядела эта четверка удивленной. Скорее кое-кто был немного смущен, как проигравший спор.
- От родни моей родни и так далее. - Весело сообщил сын барона. - В конечном счете, из школы в Морсте. Её высочество когда-то там училась. А директриса знакома с директором того детского дома, что её высочество посетила по твоей просьбе.
-И об этом слышали? - Убито произнесла Сайяна.
-Да кто же не слышал? - Тот визит и его последствия в сети целый месяц главной новостью был. Репортеры докопались до всего, что только смогли найти. Старшая воспитательница у них там очень даже ничего оказалась. До детей никого не допустила. Но всем-то рот не заткнешь.
-Ужас. Я уже столько наслушалась о моей роли в этом деле. - Не сдержалась Саяна. - Надеюсь, вы-то не верите, что я запрягаю принцессу в качестве личного курьера.
-Да пусть себе выдумывают что хотят. - Отмахнулся Элтар. - Вот только с твоей стороны было не очень красиво забыть о своих одноклассниках.
Саяна недоверчиво посмотрела на парня, что с нею раньше общался только односложными предложениями. И то, исключительно в ответ на ее вопросы. Но тот смотрел честными глазами.
- Так как на счёт заявки? Номер мы уже подготовили, если хочешь, можем, хоть сейчас показать.
-На просмотре и покажете. - Вздохнула Сайяна, с ужасом представив, что ей придётся ещё и просматривать всю эту программу. А потом что-то объяснять проигравшим. - Поставлю вас на послезавтра. Только ближе к обеду. С утра будут выступать ребята из более ранних часовых поясов.
-Принято. - Весело кивнул парень. - А здесь мы тебя специально ждали. Собирались в городе в гости к тебе наведаться, но выяснили, что тебя из замка даже выпускать не собираются.
- А на жилой этаж, где тебя разместили, нас не допустили. - Пожаловался Рис. - Вот и пришлось вылавливать во дворе.
Саяна только кивнула, дивясь странностям происходящего вокруг. Оказывается, из-за нее закрыли целое крыло жилого этажа. Судя по сказанному мальчишками, теперь туда никого, кроме проживающих служанок не пропускают. Неудобства это не должно доставить. Но такие меры принимаются только для обеспечения покоя служащих, занимающихся важными государственными делами. Никогда бы не подумала, что их с Линарой идея будет так высоко оценена. И ведь ни Лера, ни Ликсандра даже не упрекнули ее в том, что создала столько проблем.
Сайяна завалилась к себе в комнату и облегчённо плюхнулась за стул. Мама и мысли не допустила, что пойдёт с дочкой в столовую. И накрыла настоящий праздничный ужин на двоих. Девочка благодарно улыбнулась ей.
- У меня все прошло. Я прекрасно себя чувствую.
- Вижу. Как ты себя чувствуешь. - Озабоченно проворчала мама. - Говорила что ненадолго. А на дворе уже поздний вечер.
- Много разговоров. Еще эти мальчишки никак отставали.
- Элтар? - Я же просила охрану не пускать их.
- Они во дворе меня встретили. У них столько вопросов по мероприятию, еле отбилась. - Саяна схватилась за ложку и выжидательно уставилась на мать. - Знаешь, как я соскучилась по твоей стряпне?
Мэйстер Аринел слыл в городе модным режиссером. Казалось бы, в лихие времена, о высоком искусстве можно будет забыть. Он так и думал, когда эвакуировался из приморского района, теперь уже ушедшего под воду.
Но оказалось, что местный театр продолжал работать. И даже находились зрители, регулярно его посещающие. Так что с момента эвакуации в горную долину Мэйстер смог поставить свой спектакль, поучаствовать в других постановках и даже прослыть довольно модным режиссером.
Но приглашение в жюри по просмотру детской самодеятельности стало для него полной неожиданностью. Что именно могут предложить детские группы, большинство из которых готовили номера втайне от взрослых, и в такой спешке? Но важен сам факт приглашения, тем более от самой управляющей Горного замка. Так что Аринел не стал отклонять приглашение. Немного удивили сроки и место проведения конкурса. В замке, конечно, были большие залы. Но он не слышал о прибытии конкурсантов. Где-то ведь они должны были размещаться.
Уже прибыв в замок, он познакомился со своими временными коллегами. Некоторых их них знал лично, о других слышал. Мир театра и эстрады довольно тесен. А уж с театраловедом Аргилским даже не один раз успел поссориться.
Известие о том, что смотр будет проходить по голосвязи, объяснило странности с выбором места. Удивило только количество групп, желающих принять участие в мероприятии. Масштаб готовящейся акции поражал. Нынешнюю стоимость междугородной, а уж тем более межмировой голографической связи такого ткачества Аринел себе представлял.
Как выяснилось, кроме приглашенных в жюри, тут была еще и команда профессиональных видеооператоров. Оказывается, в конкурсе планировался победитель. Но проигравших не будет. Стоящая рядом с Управляющей Ликсандрой девочка в форме пажеского корпуса пояснила некоторые правила. Необычные немного, но вполне стоящие.
- Личный паж ее высочества. - Шепнул на ухо Аргилский. - Слышал, что именно она начала все это мероприятие. Далеко пойдет девочка.
Аринел внимательнее пригляделся к суетящемуся пажу. В ее поведении не чувствовалось даже намека на затруднение в общении с аристократами. Она легко отвечала на вопросы леди Ликсандры, ее секретаря, тоже, кстати, не из известной семьи. Последние сомнения в полученной информации исчезли с появлением над браслетом девочки небольшого изображения девушки, в которой он узнал лицо первой фрейлины принцессы.

За неделю Саяна уставала настолько, что почти доползала до кровати. И только тогда в полной мере оценила заботу Ликсандры, распорядившейся поселить с нею маму. Никто другой не смог бы так заботливо охранять ее сон.
Спустя неделю, ей, наконец, удалось оценить масштаб проделанной работы. И Саяна растерянно смотрела на задумчивых Ликсандру и Леру.
- Да, как-то я думала, что будет поменьше. - Протянула первая фрейлина.
Проблема была очевидной. Время номера было ограничено несколькими минутами. Что-что, но это Саяна постаралась установить с самого начала. Но групп оказалось столько, что при всем своем желании, Саяна не могла себе представить, как ее высочество найдет время все это просмотреть.
Я заранее пригласила специалиста по монтажу и профессионального видеорежиссера. - Заговорила Ликсандра. - Извини что без твоего согласия. Но, честно говоря, я тоже не ожидала такого объема работы. Мэйстер Рилиан, что вы можете сказать?
- Если вы настаиваете на обработку всех номеров без исключения, даже явно неудачных, то простым роликом не обойдемся. По моим оценкам, все это в лучшем случае удастся вместить часа в три. И то с большим трудом.
- Я обещала, что в запись войдут все поздравления. - Тихо проговорила Саяна.
- И правильно сделала. - Заговорила голограмма Леры. - Делаем запись. А там как уж получится.
- Можно сделать ролик с видеоаннотацией. - Заметил мэйстер. - Его мы уложим минут в пять, от силы восемь. И можно будет показать даже публично. А полную запись передать ее высочеству.
- Хорошая идея. - Одобрила Лера. - Это покажет, сколько детей принимало участие в поздравлении, но не станет слишком утомительным.
- А тебе, Сайяна, надо пройти обучение по планированию таких мероприятий. И впредь, не стесняйся обсудить хорошие идеи со старшими. Например, с Лерой. - Проворчала Ликсандра. - Отличная идея, хорошо исполненная. Но едва не загублена из-за твоей стеснительности.
Саяна согласно кивнула, испытывая облегчение, что все, наконец, закончилось. И у нее еще остается несколько дней, чтобы провести их с мамой. На День рождения принцессы она не успевает. Да если честно и не хотела. Не до нее там будет принцессе. Свое поздравление она записала в качестве вступительного слова к видеозаписи. На этом настояла лично Ликсандра.

С утра вспоминать о своём Дне рождения было тяжело. Не то что неприятно. Просто она так и не привыкла принимать поздравления в одиночестве. Илька брала на себя в этом процессе главную роль, отлично понимая ее состояние. А теперь, даже в гостиной без названной сестры все время ощущалась какая-то пустота. Уже второй День рождения они отмечают порознь и даже через ниахар не могут друг друга поздравить.
Майя попыталась все-таки послать волну эмоций через Барика. Но в ответ получила обычное успокаивающую уверенность питомца, что с ними все хорошо.
Лера тревожно коснулась руки девушки, внимательно ловя ее взгляд.
- Нам тоже очень не хватает Иллис. - Правильно она распознала причину плохого настроения бывшей подопечной.
Майя неопределённо пожала плечами и вымученно улыбнулась в ответ.
- Просто я сильно устала и ,наверно ,не выспалась. Все валится в одну кучу. Я уже не уверена, что принимаю правильные решения. Тени фиксируют раздражение среди населения.
- Это закономерно. - Вмешался Вирт. - Естественный процесс, в условиях, когда затягивается военное положение. Многим людям, особенно из гражданских, начинает казаться, что принятые ограничения чересчур жёсткие. Сейчас ситуация во многих районах так контролируется, что население в них уже перестает замечать угрозу.
- И что? Нам надо пропустить пару волн, чтобы им напомнить о происходящем? - Недовольно возмутилась Майя.
- Я только хочу сказать, что недовольство разумных вполне закономерно. И знаешь, это действительно результат нашей работы. - Улыбнулся Вирт. - Люди поверили, что наступает мир и торопятся вернуться к привычному укладу жизни. Министерство социальной политики уже занялось этой проблемой. Придется начинать целую пропагандистку акцию, пока не поздно.
-Знаю, извини. Мне кажется, я стала слишком вспыльчивой.
-Тебе бы пройти курс сенты. - Грустно посетовал Вирт.
-Ты тоже его с начала катастрофы не проходил. - Заспорила Майя.
-Согласен, но времени на все не хватает.
Майя с беспокойством отметила усталость в глазах близкого ей человека. Она-то хоть урывками, пока жила в Горном замке, проходила отдельные процедуры сенты. Ликсандра загоняла её туда едва ли не силой. А у Вирта и этого задела ведь не было.
За сокращённую программу утреннего совещания она должна была благодарить Леру. Это она постаралась вывести все некритические вопросы на другие дни. Часть из них в рабочем порядке взял на себя Вирт. Майя была ему страшно благодарна за это. И за совместное совещание, на котором супруг совместно с нею разбирался с неотложными делами. И это несмотря на то, что в его провинциях проблем было не меньше. А то и больше.
Ей пока только изредка приходилось сталкиваться с проблемой расхолаживания гражданского населения. А у Вирта действительно есть целые районы, где гражданские уже полгода как тварей видят только по новостям. Форпосты позволяли военным плотно обложить территорию патрулями и перехватывать волны до подхода к населенным пунктам. А мелочь, после пережитого ужаса, население стало воспринимать как неизбежную обыденность.
Приём был организован в большом зале императорского дворца. Хоть Майя и возражала против такого решения. Как-то не по себе было. По протоколу, на таких мероприятиях им с Виртом приходилось занимать места отсутствующего императора. Им обоим было неуютно видеть друг друга на месте Димира и Адилы.
Но совет традиций, при полной поддержке Леры, настоял. И Вирт в этот раз согласился. В парке уже было прохладно. Собирался дождь. И если честно, там по-прежнему оставалась вотчина Барика. Он регулярно делал ночные вылазки в парк. Мелкий грызун вроде не то, что могло бы его заинтересовать. Но её подопечный получал настолько искреннее удовлетворение, что Майя даже просила чистильщиков сосредоточить свое старание на внешних территориях.
Обычные поздравления от послов. Немного их тут сейчас, по сравнению с мирными временами. Но больше, чем в прошлый раз. Как-никак ещё три государства смогли восстановить Переходы с Арден и начать налаживать старые связи. Пока идёт Великий Раскол, в столице будут послы даже из враждебных государств. Вынужденный союз даёт шанс выжить даже моногосударствам и отдельным отколовшимся провинциям. По древней традиции в такие времена никто не рискует пользоваться случаем. А уже потом можно будет провести взаимные расчеты.
Майя послушно улыбалась и отвечала на поздравления подходящих чиновников. Но в мыслях с тоской вспоминала, что эту обязанность обычно брала на себя Иллис. У неё точно получалось все как надо. Никто и не заподозрит, что принцесса готова послать поздравляющего в Бездну. Причем одного и без оружия. Майя этому искусству так и не научилась. Не получалось у нее. Все время вспоминала, что сидя на ступеньках, а не на троне, могла себе позволить гораздо больше.
'Все?' - Осторожно просигналила она Лере через браслет.
Все-таки хорошая штука, этот вживленный браслет. Можно и поговорить, не разжимая губ и отвлечься, незаметно для очередного оратора.
Лера улыбнулась, но отрицательно покачала головой.
- Ещё немного. - Шепнула она через браслет. - Я обещала, а они так готовились.
'Кто?'
В освободившемся центре зала вспыхнул контур гигантского голоэкрана. Зрители не успели выразить удивление, как в нем появилась группа детей.
-Ваше высочество...
В выступившей вперёд девочке Майя узнала Линиру. Одетая в строгий брючный костюм, она начала вступительную речь, обращённую прямо к ней. За ней стояла компания из семи разношерстно одетых подростков. По их костюмам можно было догадаться, что зрителям грозило действо на тему событий последних лет.
Наблюдая, как в почти эпической схватке добра со злом первое побеждает. И два подростка, изображавшие вполне узнаваемых кошек, встают между павшими принцессами и некоей серой клубящейся массой, Майя не без смущения, смотрела представление. Как-то о событиях, предшествовавших началу катаклизма, она не думала в столь фантастическом ключе.
Куда-то отступила накопившаяся усталость. Она с удовольствием присоединилась к овациям зрителей и наверно впервые за вечер искренне, от всей души, поблагодарила выступающих детей.
На экране уже начали трансляцию других детских поздравлений, сделанных в записи. Голоэкран показал краткую презентацию, и как бы отодвинулся к стене. Демонстрация перешла на двумерные панели.
-Там запись на пять часов. - Тихо прокомментировала Лера. - Дети почти месяц готовились. Причём сами все и организовали. Даже я узнала, можно сказать, в последний момент.
- Я обязательно просмотрю. - Все так же не заметно для других пообещала Майя. - И обязательно поблагодарю каждого лично.
-Пожалуй, мы все действительно увлеклись этой войной. - Заметил уже вечером Вирт. - Праздники помогают сбросить напряжение и хоть немного отвлечься от текущих бед.
- Значит, пора позаботиться об их восстановлении. - Согласилась Майя, с удовольствием потягиваясь. - Ещё одна забота для тебя, Лера. Надо подобрать людей, которые будут заниматься этим направлением. Нужна не формальная программа, а как сегодня, по-настоящему, чтобы люди действительно могли отвлечься от текущих проблем и отдохнуть.
- Это гораздо приятнее, чем планирование эвакуации. - Заметила первая фрейлина. - Придётся поискать работников из отдела культуры и просвещения. С начала Великого Раскола по факту он перестал существовать. Кого-то перевели в другие отделы, а кто-то остался в министерстве социальной политики, но занимается текущими вопросами.
-Вот пусть и возвращаются к своей работе. - Согласилась Майя, откидываясь на диван. - Правда министерство от этого в восторге не будет. Им придется искать новых специалистов для решения обычных задач.
Майя с благодарностью приняла бокал лирийского и, сделав глоток, от удовольствия зажмурилась.
- Вместо очередной поездки в провинции, давай ты отправиляйся в Горный замок. - Вирт осторожно обнял жёну и провёл по волосам.
-Тебе бы самому туда наведаться.
- Непременно. Но сначала ты. Мелочевка и текущие вопросы еще куда ни шло. Но я не смогу тебя заменить на общих направлениях. Если ты свалишься, станет все очень плохо.
Майя, не стесняясь Леры, потерлась головой о плечо мужа. Спорить уже не было сил. Да и его забота была приятна, чего уж там.
Лера только покачала головой, когда Вирт увел супругу к себе. Она напомнила диспетчеру теней о необходимости сопроводить принцессу ночью обратно. Необходимости в том не было, но так спокойнее. Майя так не смогла позволить себе оставаться с мужем всю ночь. Прошлое, как ни старался Гиндзорский, не хотело уходить из памяти, возвращалось беспокойными снами. А иногда и кошмарами. Вирт в самом начале считал, что Майя стесняется именно этого. Пока не поговорил с главным мнемиком и не выяснил, что Майя еще дорожила и теми минутами, когда она возвращалась к своим родителям. И здесь уже Вирт вынужден был отступить.
Уже поздно ночью, вернувшись к себе, Майя в полудреме ощутила слабый, но настойчивый эмоциональный толчок. Иллис всё-таки смогла пробиться в ответ на ее послание. Майя сосредоточилась, но обоюдная связь по-прежнему отсутствовала. Видимо короткая весточка прошла по временному Расколу, почти сразу закрывшемуся. Но вот только в послании было ощущение ответа. Значит...
Открыв глаза он повернулась к валяющемуся Барику.
'непонимание, послание, запрет, получение и вопрос'
Барик недовольный тем, что его тревожат, шевельнул кончиком хвоста.
'послание, ожидание, сообщение, недоумение'
- Что значит чего надо? - возмутилась вслух Майя, как будто кот мог понять ее слова. - Я до сих пор не знала, что ты можешь запоминать послания и посылать их с отсрочкой, по мере возможности.
'снисходительность, понимание личной важности для старшей, отсутствие интереса раньше'
- Да мне даже в голову не приходило спрашивать об этом! - Майя запустила пальцы в мягкую шерсть. - Спасибо. Теперь буду знать.
'Удовольствие и одобрение действий старшей, как котенок около мамы'
- Тьфу на тебя. - Рассмеялась Майя, запуская пальцы в гриву еще глубже. - Ну как можно узнать о твоих возможностях, если ты даже не намекаешь о них?


Содержание
В начало страницы

Глава 18.


Для Иллис День Рождения закончился поздно вечером. Когда ей, наконец, удалось отгородиться от посторонних в своих покоях. Аллоиса предпочла прогнать служанок заранее, решив, что если потребуется, она и сама справится с помощью подруге. Вошедших родителей принцесса встречала, полулежа на диване в гостиной с бокалом любимого вина в одной руке, а другая - погружена в распущенную гриву млеющего Барика.(Барик вроде с Майей )
-Тебя сейчас художникам показывать только. - Заметил Димир, подавая Аллоисе знак не устраивать протокольные приветствия еще и в покоях дочери.
- Нет уж, спасибо. На сегодня с меня хватит. - Иллис плавно приняла сидячую позу.
-Плохо? - Адила с беспокойством смотрела на дочь.
-Все нормально, мама. Просто как- то не по себе.
-Ещё бы! Заметил я как ты смотришь влево, где обычно заставляла Майю сидеть. - Димир укоризненно покачал головой.
- Для меня там до сих пор пустота ощущается. - Не стала спорить Иллис. - Как будто силовой щит в том месте дырявый.
Мать осторожно присела на диван рядом с дочкой и приобняла её.
-Но ведь вы почувствовали друг друга. Ты же сама говорила, что с ними все нормально.
-Говорила. Но с тех пор ни разу больше не получилось связаться. Я надеялась, что по мере продвижения Лютика Румми установит более надежную связь с Бариком. Но, видимо, дорога оказалась слишком длинной. Теперь, когда Лютик уходит в Бездну, я все слабее чувствую Румми. Я уже не уверена, что могу контролировать его постоянно.
- Так плохо? - Встревожилась Адила.
- Несколько раз уже связь почти терялась. Румми почему-то не так спокойно реагирует на это, как на разрыв с Бариком. В такие моменты он все время пытается вернуться туда, где контакт устойчивый.
- Это может быть опасно для экспедиции. - Нахмурился Димир.
- Я уже предупредила Лютика. Чем дальше они уходят, тем больше вероятность, что Румми их оставит.
- Без ниахары отряд долго не продержится.
-А то я не знаю. - Уныло согласилась Иллис.- И чужую ниахару Румми рядом не терпит. Лютик пытался взять другого проводника как раз для такого случая. Так едва вселенской битвой все не закончилось.
-Может попробовать самочку поискать для него? - Предложила Адила.
- Издеваешься? - Чтобы они свалили в тяжёлые миры на пару месяцев? - Возмутилась Иллис.
- Мы уже обговорили с Лютиком действия на случай ухода Румми. Лютик теперь старается выбирать место для лагеря с учетом долговременной обороны, на два -три дня. А я, при восстановлении нормального контакта, уговариваю Румми вернуться за Лютиком и вывести его отряд домой. Мы такой вариант даже попробовали. Вроде получилось.
- Все равно опасно. - Вздохнул Димир. - Вам удалось продвинуться гораздо дальше, чем любому другому отряду. Кстати, не только из Ардена. Аринол и кашьяти тоже посылают экспедиции. По вашему примеру в сопровождении ниахары. Но ни одна из них дальше третьего перехода в Бездне продвинуться не смогла. Слишком большие потери.
- Вот и я о том же. - Вздохнула Иллис. - Лютику с отрядом все время приходится возвращаться. И отдых им требуется все больше. А Румми не собирается работать ни с кем другим, кроме брата Майи.
-Как ты сама себя чувствуешь? Твои графики то и дело зашкаливают. - Попыталась сменить тему Адила.
-Нормально. Просто немного устаю. - Поморщилась Иллис.
Мама уже не в первый раз заводила разговор о восстановлении. Год назад она даже согласилась пройти процедуры. Но закончить не смогла. И дела помешали. И сама она с удовольствием прервала программу ради работы.
По браслету связи пришёл вызов. Близнецы весело желали своей сестре спокойной ночи. Они как раз собирались разойтись по своим спальням.
-Надеюсь, они ничего не натворили на празднике? - Поинтересовалась Иллис у родителей.
-Ничего необычного. - Димир осторожно пустил вино в своём бокале по стенкам. - Все как всегда. Разыскали пару аристократов, из тех, кто был в твоём классе до Майи.
-И откуда они всю эту информацию откапывают? - Возмутилась Иллис. - Поймали на горячем?
- Их поймаешь! Как же. Мне вот интересно, зачем ты этим оболтусам сбросила программу своей крыски?
Иллис постаралась состроить невинное личико, но не получилось. И вместо ответа на риторический вопрос она выжидательно посмотрела на отца.
-Эти двое пошли дальше тебя. - Правильно понял отец ее взгляд. - Твой алгоритм адаптировали под поведение москитов. И роботов соответствующих сконструировали. Наверно с месяц готовились. Так что оба парня после первых же укусов поспешили в лазарет проверяться на яды и вирусы. Ничего не нашли, но аллергия у пострадавших едва не вызвала отек. Румми под подозрительным взглядом старшей только прикрыл глаза и носом подтолкнул ее руку , требуя ласки.
-Так и не могу понять, как младшие с ним договариваются. - Посетовала Иллис. - Ведь надо ещё разъяснить, что именно требуется от него. Яд то хоть распознали?
- Нет. - Димир покачал головой и рассмеялся. - Все быстро прошло. Но пострадавшие на праздник уже не вернулись.

-Я переговорю с ними. - Адила сердито отстранилась от дочери. - Это уже плохие шутки. Всем известно как Румми относится к таким людям. Если он решит поступить по своему, у нас могут появиться трупы.
-Румми не нападет на разумных без моего одобрения. - Возразила Иллис. - А вот безвредная шалость вполне в его духе.
- Сколько раз уже просила и тебя поговорить с братьями. - Попеняла дочери Адила. - Они прислушаются к тебе гораздо быстрее, чем к нам.
Адила резко сменила тон, заметив, как у дочери изменилось лицо.
-Извини. Я понимаю, что тебе непросто сейчас. Вижу, как ты на них смотришь.
-Мне иногда кажется, что я стала лучше понимать Майю. С её желанием постоянно уходить в сон. Её ментальная защита по-прежнему строится на образах родителей. Я бы сейчас тоже не отказалась от возможности пообщаться с Виттором. А особенно с Киларом. Хотя бы во сне. - Тихо призналась Иллис.
-Нельзя этого делать. Подобные якоря делаются только на живых. Тогда подсознание держится за них до последнего. - Поспешно возразил Димир. - Надо было подумать об этом раньше.
-Мне читали теорию, папа. - Грустно кивнула Иллис. - Так что лекции можешь не повторять. Я просто сказала, что жалею об утерянной возможности.
Она была благодарна родным, постаравшимся отвлечь ее от грустных мыслей на ночь. Их разговоры помогли поднять настроение. Насколько это вообще было возможно. И только убедившись, что дочь перестала хандрить, родители пожелали ей спокойной ночи.

Уже устраиваясь в постели, она ощутила, как с другой стороны прогнулся матрац. Румми, как водится, занимал своё место в ногах, на свободной половине кровати. И укладывался он мордой к входу.
Привычное положение самца, охраняющего логово со спящей старшей.
Она послала ему чувство одобрения и защищенности. В ответ получила ощущение уверенности в том, что вокруг все нормально и врагов не наблюдается. И ещё чего - то непонятного. Уже в полудреме несколько секунд она пыталась сообразить, что это за струйка присоединилась к привычному потоку эмоций, исходящему от Румми.
А потом она резко села. Сон слетел разом.
-Что? Ты получил весточку от Майки и ничего мне не сказал?
Иллис возмущённо смотрела на кота. Но тот и не думал смущаться или испытывать чувство вины. Он же передал, что просили. А днём ли, когда старшей было не до того или вечером, какая разница?
Иллис торопливо подавила возмущение и какое-то время собиралась с мыслями. Действительно, чего возмущаться Румми. Он молодец, сохранил послание и передал его. А она вот сплоховала. Могла бы днем обратиться к Румми. Или, вообще, сама догадаться послать нечто такое.
Румми ,не отрывая головы от покрывала, повернул голову и покосился на девушку. На её эмоцию извинения он не ответил. Просто не видел, в чем именно его старшая виновата перед ним. А вот помочь?
'Покажи чем. И я помогу".
Иллис торопливо сосредоточилась, пытаясь вспомнить ту неясную струйку, едва ощущаемую на фоне мощного потока Румми. Потом добавила ощущение ожидания и уже своё, 'ну о-очень хочется'.
"Да, пожалуйста" - Пришло в ответ от кота.
Иллис снова сосредоточилась. Вызвать ощущение радости, и передать его названной сестренке было легко. Добавить постоянное чувство пустоты, что испытывала весь день, тоже труда не составило. Главное, выразить надежду на встречу. Само по себе уже проскользнуло тоскливое желание увидеть племянницу. И уж совсем болезненно резануло чувство потери Виттора и Килара. Но это было против ее желания. Неожиданные воспоминания взломали установленную когда-то защиту.
Румми одним глазом с интересом наблюдал за своей старшей. Уловив всколыхнувшуюся тоску, он довернул голову и несколько раз лизнул ее руку.
'Ну, ты чего, передам, все будет хорошо".
Иллис молча, запустила обе руки в мягкую теплую шерсть кота и через силу улыбнулась, поспешно загоняя лишние эмоции назад. Хоть и понимала, что от Майи их уже не скроешь. Да незачем. Майя была, пожалуй, единственным человеком, с кем Иллис совсем не задумывалась о самоконтроле. Даже при родителях она старалась следить за собой.
От кота пришло ощущение контакта с братом. Слабое ощущение, почти не воспринимаемое человеком. Но Румми был уверен, что послание дошло. И даже больше. Оно было получено почти сразу. Что очень удивило Майю. По крайней мере, очень слабое ощущение ответа было заполнено именно удивлением самим фактом его получения
Ещё какое-то время она сидела, справляясь с эмоциями и обдумывая произошедшее. Диалога не получилось. Ее ответный сигнал к Майе уже не прошёл. Очевидно, где то в Бездне снова перекрылся канал. Но это уже было неважно.
- Значит, ты можешь отправлять послания и по мере восстановления связи. Иллис ласково провела пальцем по носу кота.
Тот от удовольствия зажмурился.
В ответ на вопросительную эмоцию, от него пришло чувств недоумения.
"А что тут такого? Могу, конечно".
По-привычке отметив неясное беспокойство, Иллис ещё раз вызвала в памяти свое восприятие сообщения.
'Грусть и поддержка' - Это понятно от Майи. - 'Удивление'. - Это уже, видимо, вызвано фактом отложенного сообщения. Майя тоже видимо не подозревала о такой возможности. Все вроде понятно. Эмоции сестрички идут в фоне и забиваются не только Румми, но и Бариком. Откуда же ощущение недоумения и растерянности?
Ладно, посмотрим, что там у Барика. 'Чувство логова и безопасности'. СВОЕГО логова. Значит они с Майей во дворце. У обоих котов ощущение собственного логова ассоциируется только с личными покоями старших в Столичном дворце. Даже в Горном замке или здесь покои ими воспринимаются по-другому. Как временные, что ли. Но, не это же её заинтересовало так, что включились рефлексы правящей. Чувства безопасности и эмоция защиты тоже относится к логову. Ее Румми сейчас только эти эмоции и излучает. Ниахары вообще страшные собственники и защищают логово старшей всю ночь. Причем тут недоумение и чем именно оно вызвано?
'Стоп, ночь? Но в Арден сейчас только вечер наступает. Или нет?'
Иллис, не включая изображения, сделала вызов по браслету связи.
-Профессор Ларрел? Доброй ночи. Прошу прощения за поздний звонок.
- У меня пока ещё вечер, ваше высочество. Примите мои поздравления.
-Спасибо. Но у меня к вам есть один вопрос. Как сильно Великий Раскол влияет на суточный режим мира ,подвергшегося атаке?
- Обычный Раскол влияет сравнительно слабо. Его потенциала недостаточно для заметного воздействия на планету. Но вы упомянули Великий Раскол, а тут все сложнее. В исторических хрониках известны случаи, когда фиксировались нарушения периода оборота планеты, вплоть до заметного изменения продолжительности дня.
-Насколько сильными могут быть изменения?
-От нескольких минут до часов. Более трёх тысяч лет назад было зафиксировано даже смещение оси вращения планеты с соответствующим изменением климата. При этом период вращения планеты почти не изменился. Зато день поменялся с ночью. И ведь что интересно. В хрониках утверждается, что сами жители почти не обратили внимания на этот факт. В момент самой перестройки было не до того. Уж очень страшным был тот удар Великого Раскола. Смена дня и ночи на фоне глобального изменения поверхности планеты как-то не выглядит значительной проблемой. М-мда, не хотел бы я оказаться в то время и в мире Карэнвэл. Слава Единому, это был единственный случай такого масштаба. В другие Великие Расколы рельеф тоже менялся. Но не в таких масштабах. И воздействие на период вращения планеты ограничивалось десятками минут. Даже в мире Калмеков четыреста лет назад наибольшим изменениям подвергся рельеф на окраинах тектонических плит. Города на равнинах погибли от землетрясений и нашествия тварей. При этом сутки там увеличились всего на пятнадцать минут. А почему вы спрашиваете?
-Ничего, просто некоторые соображения и сопоставление фактов. - Уклонилась от ответа Иллис.
Выключив связь, она откинулась на подушку.
"Значит вот как. День с ночью поменялись местами. Что же у вас там происходит, сестричка?"

Высокий, в несколько метров обрыв представлял собой отвесную скалу, о подножие которой бились морские волны. С того места, где стоял Лютимир, среди морской пены с трудом можно было разглядеть громадные валуны. Волны, после недавно закончившегося шторма, только начали успокаиваться. И звуки морского прибоя не мог заглушить даже шум ветра, гуляющего в кронах высоких деревьев, расположенного неподалеку леса. Кромка леса окружала этот хутор с трёх сторон и подходила к обрыву вплотную справа и слева от стоящего парня.
Услышав шаги, Лютимир всем корпусом развернулся навстречу. Хоть и знал, что это его офицер, а рефлексы сработали раньше. К спине никого не подпускать, мало ли что.
Риан замер всего в паре шагов от командира. Лютик мрачно покосился на дым и остатки дома за его спиной. Там еще продолжали копошиться его бойцы.
-Чем порадуешь?
-Ничем. Все бесполезно. -Тяжело вздохнул Риан . - Они ушли ещё вчера. В Пикардию. У соседей, с их полным рабством, мы их уже не достанем.
-Точно ушли? Отсюда ведь переход только в провинцию Ларнери.
-Ушли, точно. Капитан хмуро кивнул. По словам слуг, они вышли вчера до полудня. Переход до Ларнерии в двух часах пути. А на той стороне до дикого граничного портала шесть часов пешего ходу. Портал слабый, но стабильный и расположен в малолюдном месте. По два- три человека за раз пропустить сможет, а больше им не требуется. Партия рабов была небольшой, всего с десяток человек. Бойцов на ту сторону выслали, да только там пусто. Только следы и остались.
-Жаль. Столько времени и все впустую. - Сплюнул Лютик. - Хорошее местечко для базы выбрали. Хутор, почти что анклав. Стоит на горном плато, окруженном такими скалами, что не всякая тварь залезет.
Четыре Раскола, что расположены в долине столько волн выпустили, что чужакам к скалам без боя не подобраться. А на плато дикий переход. Можно сказать свой собственный. Чужих на этом плато не может быть.
Лютик с досадой пнул камешек, лежащий под ногами.
Капитан с интересом проводил его глазами.
- Лют. Извини за любопытство. Но чем тебя все-таки зацепили именно эти работорговцы? Сколько их уже было. И самого разного калибра. А ты ради этой мелкой компании даже свою экспедиционную группу сдернул с отдыха. Только бы пройти волну в долине. Конечно, если это что-то личное, так и скажи. Больше лезть не буду.
- Личное. - Лютик мрачно отправил второй камешек вслед за первым. - Ты же знаешь, как нас с сестрой разлучили?
- На суде этот эпизод подробно разбирали. - Кивнул офицер.
-Ну, так вот, не графское это дело, босоножки своим жертвам одевать. Тем более вытаскивать тела из пыточной. Были там у графчика подручные. - С усилием продолжил Лютик. - Тех, кто уносил сестренку, я вспомнил ещё во время суда. Не без помощи мозгоправов. Но это так, обслуга. А вот лицо того, кто эти самые босоножки ей надевал, да ещё смеялся от удовольствия, когда кости ломаться начали, я вспомнил, когда изображение барона увидел.
-Вот оно как! - Протянул капитан. - Тогда у меня есть одна мыслишка. Давно ее вынашиваю по своим причинам, но не знал, как предложить ее тебе. У меня есть пара хороших знакомы[ из не последних в иерархии служителей Единого. Ребята не фанатики, но свою выгоду соблюдают. Если им подкинуть информацию, что кто-то из врагов Защитницы избранной смог уйти от правосудия, думаю они заинтересуются. Им ведь и границы не писаны. Что скажешь?
- Пока подожди. - Не стал отказываться Лютик. - Я посоветуюсь кое с кем. А там, возможно, и твоих знакомых привлечем.
-Ты только кивни, когда время подойдет. - Криво усмехнулся его капитан теней. - Личная месть- дело святое. Сам в том же положении. Поклонники Единого с удовольствием приговорят обидчика принцессы. С гораздо меньшим удовольствием скрутят и перетащат через рубеж на нашу сторону. Это конечно незаконно и в суде у барона появится против нас козырь. Зато круг равных всегда к нашим услугам.
-Замену выставит. Да и к суду его можно привлечь только за вот этот эпизод. - Лютик с досадой махнул на дымящиеся развалины. - По делу графчика против него будут только мои воспоминания. Если какие доказательства и можно найти, они все сейчас за Великим Расколом.
- Совет традиций из лесу не видать. - Тихо заметил капитан.
- И докричаться сложно. - Лютик вернул товарищу кривую улыбку. - Но все же хотелось бы не переходить черту. Иначе чем я буду отличаться от них?
- Так никто переходить и не собирается. - Резонно заметил тот, уже собираясь вернуться к подчиненным. - Можно и в суд. А уж за тем, что будет после, у нас уже неплохо отработано. Пусть посидит за это дело. А там глядишь и Бездну преодолеешь. И доказательства по своему делу найдешь.
Лютик задумчиво смотрел в спину капитана, пытаясь просчитать варианты.

Уже зная о неудачной операции, Аллоиса постаралась обойти больную тему во время очередной связи с супругом. Потому решила завести разговор на другую тему.
- Ты хоть Иллис поздравил? - Осторожно поинтересовалась она.
-Представляешь, совсем из головы вылетело. - Голограмма супруга забавно взъерошила себе волосы. - С этим бароном связался. Сначала пытались тихо подойти. Отключили всю электронику, шли в режиме полного радиомолчания. Да все бесполезно. Представляешь, в той долине даже от тварей сумели скрыться. Всего нескольких и встретили. А под самый конец из-за циклона пришлось сутки простоять перед подъемом на плато. Вот и опоздали. Впрочем, возможно, работорговцы нас все-таки заметили.
Аллоиса досадливо сморщилась. Отвлекла, называется, мужа от неприятных мыслей.
- Ничего, вернётся он ещё на нашу территорию. Они всегда возвращаются.
- Как хоть праздник прошёл? - Поинтересовался Лютик без особого интереса. Праздники его никогда не интересовали.
-Как всегда. - Аллоиса пожала плечами. - Приёмы, балы. Иллис что ли не знаешь? Под вечер совсем извелась. До сих пор не привыкнет, что Майки нет рядом.
-Может, и привыкать не придётся. - Заметил Лютик -Устала?
-Наверно, если ты так говоришь. - Покладисто кивнула супруга. - Мне всю поездку пришлось крутиться, как заведенной. С утра и до вечера. И все норовят поздравить принцессу лично вместо того, чтобы прислать формальное поздравление. Ненавижу эту должность. Обязанности первой фрейлины съедают у меня все свободное время. Разговоры, бумаги, какие-то доклады. До кровати едва доползаю. А Илька ни вкакую не подпускает к себе моих замов. Лютик, ты когда приезжаешь?
- Послезавтра буду дома. - Вздохнул парень. - Так что не задерживайся там.
-Уж кто бы говорил! - Появившаяся в кабинете Иллис с притворным возмущением смотрела на брата своей названной сестры. - Аллоиса, твой муж забыл прислать даже формальное поздравление. Я уже не говорю, что оставил свою супругу на балу отдуваться в одиночестве.
-Ваше высочество, я собирался лично поздравить Вас при первой возможности. - Поторопился Лютик с ответом.
-Первую возможность ты использовал для связи с моей первой фрейлиной. -Обвиняюще заявила Иллис.
-У меня есть оправдание, она моя супруга. - Тут же возразил тот.
- Это действительно аргумент. - Согласилась Иллис. - Ну, так и быть, поздравляй.
После лёгкой пикировки, что допускалась исключительно в отсутствие посторонних ушей, Иллис решила обсудить и результаты своих размышлений.
- Изменение скорости вращения планеты или смещение ее с орбиты - Задумался Лютик.- Я согласен с тобой, это означает, что им досталось больше, чем мы предполагали.
Аллоиса прикрыла ладошкой рот и с ужасом переводила взгляд с одного на другого.
- Значительное смещение орбиты привело бы к совсем уж тяжелым условиям.- Заявила Иллис. - Я уверена, что Майя сейчас живет в Столице. И чувствует себя вполне нормлаьно.
-Но тектонические сдвиги неизбежны. - Вздохнул Лютик. - Этот твой профессор что по этому поводу говорил?
- Я не уточняла у него. Но нашла пару ссылок, что он подсказал. В общем, в тот эпизод поверхность планеты по сути была сформирована заново.
-Здорово там сейчас, наверно.
-Как вы можете так спокойно об этом говорить? - Возмутилась Аллоиса.
- Ты о чем? - Две удивленные пары глаз уставились на неё.
- Мы отсюда ничего пока сделать не можем. - Пояснил Лютик своей супруге. -Только продолжить поиск тропы через миры Бездны. Если Иллис права, понятно, почему этого не делает Майя. Она просто не может покинуть Арден, не подставив Вирта. А посылать к нам Барика водиночку не имеет смысла. Да и на месте Вирта я бы был бы против того, чтобы оставлять Майю без кота.
-Зато эта информация объясняет, почему не восстанавливаются переходы, бывшие стабильными даже в прошлый Великий Раскол. - Заметила Иллис. - Столичный мир оказался в самом центре удара. Глобальное переформирование рельефа действительно могло разрушить все связи, существовавшие в мирное время. Потребуется время для формирования новых.
-И продлиться это может ещё не один год. Вздохнул Лютик и тут же ободряюще улыбнулся жене. - Это значит, что нам надо поторопиться, пока у Майи сохраняется терпение. Моя сестрица вылезала из многих безвыходных передряг. Это всего лишь ещё одна из них. Вот увидишь, когда пробьемся в столичный мир, она ещё будет возмущаться нашим бездействием.
- Не все так плохо, как может показаться. - Добавила Иллис специально для подруги. - Уж кто-кто, а Майя вместе с Виртом может уйти в Бездну под прикрытием Барика. Если они этого не делают, значит там есть ради кого оставаться.
-Точно. - Лютик весело заулыбался. - И племяшку вынесли бы. Извини, Иллис, не подумал.
Парень осекся и виновато посмотрел на мгновенно изучившееся лицо принцессы.
- Ничего, все нормально. Я тоже бы хотела увидеть племянницу. - Через силу улыбнулась та, стараясь не смотреть на Аллоису.
В последнее время все чаще она переставала контролировать свои эмоции в присутствии Аллоисы.
- Как же они там выживают? - Зажмурилась Аллоиса.
- Как всегда. - Хмыкнула Иилис, довольная уже тем, что подруга сделала вид, что ничего не заметила. - Удивлюсь, если она смирно сидит дома, а не сбегает в компании с Бариком, чтобы подраться с очередной волной. Разобрать, честно говоря, трудно. Но ведь когда удавалось, этот кот все время на охоте.
- Кстати насчёт охоты. - Лютимир перевёл разговор на новую тему. - В последней нашей вылазке в Бездну Румми как-то странно себя вел на стоянках.
- Связь. -Вздохнула Иллис. - все происходит, как мы с тобой уже не раз обсуждали. Связь с каждым очередным переходом все ближе опускается на тот же уровень, что сейчас между Бариком и Румми. Это его не пугает, а как бы сказать, очень сильно бесит.
- Это заметно. На стоянках он становится какой-то нервный. Ребята уже стараются лишний раз рядом с ним не задерживаться.
- Боюсь, в последних ваших лагерях я с трудом контролировала Румми. Он все время норовил развернуться и отправиться обратно. Не будь ты в прайде Барика, Румми давно бы так и сделал. Извини, но похоже скоро я не смогу контролировать его. Вы рискуете остаться без прикрытия.
- Не очень здорово. - протянул Лютик.- Но мы действительно прошли уже четвёртый Раскол. И сколько их осталось впереди пока не ясно.
-Столько же, не меньше. - Мрачно сообщила Иллис. - Или больше. Проблема решится, если я буду с вами.
- Ты это отцу своему скажи. - Тут же торопливо среагировал парень.
Иллис досадливо скривилась. Нет, она прекрасно понимала родителей, не желающих отпускать дочь в Бездну. Да и доводы отца, как императора, были сильными. За эти годы Иллис успела прочувствовать, насколько ей верят как правящей. Причем именно верят. Зачастую ей вообще ничего не надо было делать, кроме как одобрить уже принятые решения.
В последнее время ей все реже удавалось участвовать в боевых действиях. Армии провинций научились держать удары Расколов. Организованная сеть научных институтов и производств, все успешнее позволяла блокировать новые Расколы. А офицеры на местах больше не требовали пристального внимания со стороны командования. Да и договора с соседями начали действовать в полную силу. Союзы с теми же кашьяти стали основой обороны в приграничных провинциях. И взаимодействие армий происходило без участия центрального командования.
Теперь, если военные и обращались к правящим, то разве что в случае совсем серьёзных прорывов, требующих взаимодействия как военных, так и гражданских структур. Так что теперь она занималась все больше гражданскими задачами. Планирование, транспорт, восстановление, полиция. Хотя последнее было уделом теней.
- В общем, после завтра я буду дома. - Обратился Лютик к Аллоисе. - Я вырвал ребят с отдыха ради этой неудачной операции. Теперь придется задержаться с выходом в Бездну. В нашем распоряжении будет пара недель.
- Очень хочется в это верить. - Проворчала Девушка, скептически переглянувшись с принцессой.
Ни кому из них как-то не верилось, что Лютик просидит в замке все это время. Но хоть пообещал.


Содержание
В начало страницы

Глава 19.



Асанши, командир того, что некогда было отрядом наемников и охотников, а теперь просто экспедиционный отряд империи Арден с интересом наблюдал за этим котом. Тот фыркал, недовольно мотал головой, то вставал и ходил слева направо, то наоборот замирал и как будто с кем-то спорил.
-Что с ним? - Обратился он к своему командиру.
-Ее высочество пытается что-то нам сообщить. Но я не могу понять, что именно. - Вздохнул Лютимир, так же напряженно наблюдающий за Бариком. - Барик ещё на подходе к этому Расколу начал меня теребить. Но понять к чему именно относится сообщение трудно. То ли это касается самого Раскола, то ли окружающей обстановки. Вроде дается сигнал опасности, но Иллис в этом случае старается заставить его замереть мордой в ту сторону, откуда она исходит. Честно говоря, я поэтому и в Раскол не пошел. Решил, устроим ночевку в удалении, будет яснее.
Кот снова раздражённо зафыркал и начал выписывать круги на месте.
-Действительно, похоже, его пытаются заставить что-то показать. Но он не может определиться с направлением.- Заметил Асанши.
- То-то и оно. Давайте повременим с развёртыванием лагеря. - Распорядился Лютимир. - До темноты ещё часа два. Понаблюдаем за территорией.


Позади послышалось шуршание, и Асанши обернулся. В трех метрах от места, где они разговаривали, валялся полусгнивший ствол дерева. На нем сидело некое существо размером с теннисный шарик, покрытый короткой серой шерсткой, только на очень тонких и длинных ножках. Впечатление хрупкости существа портила узкая прорезь пасти, видневшаяся снизу, почти между лап, в которой можно было рассмотреть частокол игольчатых зубов.
Тварь жадно осмотрелась и ни секунды не сомневаясь, прыгнула в направлении ближайшего человека. Боец легко сбил на траву летящее тельце. А после додавил тварь ногой.
- Твою.... Чатни, и на кой ты это сделал? - Возмутился Асанши.
- Уже поздно это обсуждать. - Лютимир настороженно осмотрелся. - Надо уходить. Здесь не отобьемся.
- Это уж точно. - Проворчал Асанши. - Почуяв гибель разведчика, лувва обязательно пошлет ловчих, выяснять можно ли тут поживиться.
-У нас минут пять, может чуть больше. - Кивнул Лютик. - Барик не откажется от славной драки. Да только пока он гоняется за её производными, нам придётся отступать. Здесь слишком глубоко. Лувва сможет подойти снизу.
-Хуже всего, если придётся драться с её охраной. - Заметил Асанши. - Изведем весь боезапас. Придётся возвращаться на станцию. - Вот только и уйти особо некуда. Разведчики нас легко вычислят.
-Уходим в Раскол. - Принял решение Лютимир. - Хоть с посланием ее высочества определились. Румми чует производных луввы со всех сторон. Вот и не может указать направление.
Ещё две паукообразные твари вскочили из травы на ствол дерева. Асанши больше не заморачиваясь, сбил их обеих. За те несколько минут, что отряду потребовалось собрать своё нехитрое снаряжение, на месте несостоявшегося лагеря валялось с пяток паучьих разведчиков и под конец пара тварей покрупнее.
Асанши с досадой сплюнул, добивая последнюю из чешуйчатых зверюг, размером с хорошую собаку. Даже в судорогах она пыталась дотянуться до его ноги и сомкнуть челюсти.
- И откуда она берет их облик? - Ни к кому конкретно не обращаясь, задал он вопрос.
-Вряд ли она тебе ответит. - Заметил Лютик. - Уходим. И так уже задержались. Только Румми работы добавили.
Асанши обернулся. Но кота на обычном месте не увидел.
-Что, уже?
При стычках с луввами в отряде сама собой установилась своеобразная последовательность действий. Румми не принимал участия в схватках с разведчиками. Они не могут нанести серьёзной угрозы людям сами по себе. Для обороны от ловцов у бойцов экспедиции было достаточно защиты. Поэтому при столкновениях с луввой отряд или занимал оборону в месте, где нельзя было пройти под землей, либо отступал в поисках укрытия.
Румми уходил за периметр обороны, когда определялся с направлением, откуда приближаются основные загонщики. Лувва была одними из немногих противников, кто мог нанести серьёзный ущерб ниахаре в прямой схватке. При этом по выражению Лютика, ниахара стремилась решать возникшую проблему до конца. А именно, стремился пробиться к самой матке, сколько бы загонщиков и охраны ее не окружало.
Бойцы отряда давно уже усвоили, что в этом бою им очень сильно стоит волноваться за Румми. Без него, шансы вернуться домой у отряда резко начинали стремиться к нулю.
Асанши услышал первый рев кота. И затем последовало ещё несколько взрыков.
-Твою ж. - Выругался Лютик. - Ловчих слишком много.
-Это он тебе их посчитал? - Командир отряда все еще пытался иронизировать.
- Ниахары не считают. Но кот радуется хорошей схватке. А сегодня он радуется особенно сильно. Так что там или больше чем обычно ловчих, или к ним уже присоединились телохранители. Когда дело дойдёт до луввы, его голос изменится.
-И радость милого котенка захлестнет нас по самые.... - Пробормотал себе под нос Асанши
Сейчас их задачей был поиск места, как минимум удобного для обороны или вообще недоступное для производных луввы. Но кругом был низкорослый лес с травой по пояс. Окружающие пологие холмы и мелкие овражки не могли послужить нормальной защитой от животного, способного передвигаться под землёй. А высота окружающих деревьев не могла соперничать с высотой прыжка ловчих.
-Плохо дело. Может попробовать вернуться? Часа три назад, вроде были какие-то камни.
- Их уже отрезали от нас. - Возразил Лютик.
-Тогда остаётся один путь. Разведчики или потеряют нас на Расколе или мы сможем их перебить на той стороне по одному. Сомнительно, что Лувва полезет следом за нами.
- Не нравится мне все-таки поведение Румми перед Расколом. - Проворчала Лютик.
-Так выяснили вроде, он чуял лувву и пытался предупредить о ней. - Возразил Асанши.
- Вроде так. - С сомнением протянул Лютик, настороженно оглядываясь.
За спиной снова раздавалось рычание кота.
- Есть Выход?
-Нет. Уходим в Раскол. Только идём в изолированной биозащите. На всякий случай.
Лютик, следом за товарищами достал и подключил к маске шланг подачи кислорода. На глаза легла прозрачная плёнка. Она же неприятно затянула все лицо.
Первый, подходя к Расколу, уже застегивал манжеты перчаток. Последнее место, остававшееся открытым на теле.
В реве за спиной отчётливо послышались новые нотки.
- Вот теперь точно телохранители подошли. - Прокомментировал Лютик, делая шаг следом за своими бойцами.
Мутный густой желтый туман не позволил рассмотреть местность с первого раза. Морось из мелких желто-зеленых капель моросью потекли по прозрачному забралу.
-Похоже Румми нас предупреждал не о Лувве. - Констатировал встречавший его Асанши. - Кислотная атмосфера.
- Вижу. - Проворчал Лютик, торопливо загоняя назад непрошеные воспоминания. Такой же туман, только в разы менее плотный, когда-то плыл после дождей над пещерой, в которой пытался выжить беглый мальчишка.
- Здесь даже огонь не горит. Фильтры не работают. Так что у нас два часа на поиски выхода. - Отчитался Асанши.
- Занимаем позиции и ждем Румми. - Распорядился Лютимир. - Для нас это единственный шанс.
- Ребята уже на местах. Даст Единый, котяра не задержится. Если он нас вытащит отсюда, я скормлю ему свой ужин.
- Сдался ему твой паек. - Хмыкнул Лютик.
Ожидание затянулось минут на двадцать. В течение которых, Лютимир уже начал нервничать. Аппаратура автономного дыхания рассчитывалась на кратковременное применение. В условиях Бездны экспедиция не могла рассчитывать на большее. Кислородные баллоны с собой не потаскаешь. Дыхательная система была основана на порошке, который разлагался в присутствии катализатора с выделением дыхательной смеси. Он был легче. Но его запас сильно ограничивал время автономного дыхания человека.
Наконец из дымки выскочил кот. Он недовольно обернулся на две упавшие после выстрелов тушки ловчих и презрительно фыркнул.
На его шерсти уже светились капли местной росы. Кот облизнулся, смахивая их с носа и недовольно отряхнулся.
- Мне кажется, или ему серная кислота тоже не по вкусу? - Поинтересовался Асанш.
- Ему не нравятся некоторые, не вовремя иронизирующие личности. - Прокомментировал Чатни.
- Это к лучшему. - Не остался тот в долгу. - Те, кто этому коту понравился на той стороне, мне бы сейчас позавидовал.
Лютик не принимал участия в нервной перепалке. И вообще не обращал внимания на своих бойцов. Он замер перед Румми, провел по щиткам на морде, постарался пригнуть голову кота к земле и провести защищенной ладонью по гриве.
- От одного взгляда на эти действия мороз по коже. - Проворчал Чатни.- В боевой трансформации эта грива руку со всей защитой нашинкует мелкими ломтиками.
- Лют говорил как-то, что грива остается одним из немногих чувствительных мест у кота в таком состоянии. Ему надо сообщить ее высочеству, что мы попали в беду.
- Последнее можно было не говорить. - Вздохнул Чатни. - Командир, я знаю что сглупил, прибив того паучка. Отправь я его в траву живым, и лувва могла пройти мимо.
- Или выйти на нас ночью, когда лагерь был бы разобран.
Румми отошел от руководителя экспедиции и еще раз недовольно отряхнулся.
- Ему точно не нравится серный дождь. - Заметил Асанш.
- Еще немного, и нам предстоит сравнить его ощущения со своими. - Грустно констатировал Чатни, осторожно рассматривая лямку рюкзака. - Не знаю, насколько это правильно, но этот дождик разъедает ткани.

Кот несколько раз крутанулся вокруг себя. Сделал пару прыжков в одном направлении, замер. Обернулся и недовольно рявкнул.
- За ним. И желательно быстрее. - Распорядился Лютимир.
Они бежали среди скал и песка. Кругом была безжизненная каменная пустыня. Пару раз Асанш все же заметил нечто подвижное, похожее на маленьких ящерок размером с ладонь. Но при приближении отряда они мгновенно исчезали в щелях между камней.
Отряд двигался на пределе своих возможностей, одновременно стараясь угнаться за котом и хоть как-то контролировать дыхание.

Вид знакомой дымки с резко очерченными краями где-то сбоку вызвал облегчённый выдох у всех бойцов. Асанш развернул отряд, подкорректировав направление движения. Теперь уже и хруст камешков под ногами казался не таким похоронным, и постоянная желтоватая дымка, не дающая разглядеть детали на удалении, не казалось столь подавляющей.
-Асанш, стой. - Лютимир резко замер, обратив наконец, внимание на Румми.
И то, только потому, что тот плечом прошелся по бедру. Толчок костяной пластины, выдерживающей удар тяжёлой пули, был болезненным. Трудно такое проигнорировать.
Отряд замер недоуменно ожидая пояснений от руководителя экспедиции.
- Румми вел нас не к этому Расколу. - Лютимир с силой растер место удара.
-А чем этот плох? - Возмутился Чатни. - Лют, нам дышать осталось, хорошо если с полчаса. чтобы ни было с той стороны, хуже быть не может.
- Ты можешь сказать, сколько осталось до нужного перехода? - На этот раз Асанш был согласен со своим подчиненным. Но все же пытался оставаться на стороне логики.
-Нет. Но судя по поведению Румми, этот Раскол не лучший выход.
- Нам придётся рискнуть командир. Кот может здесь жить, пока не проголодается. А вот мы нет.
Лютик и сам был согласен со своим командиром. Но Румми! Как бы он хотел сейчас иметь прямую связь с ниахарой.
Кот будто почуял его сомнения и отошёл на несколько шагов. Всем своим видом показывая, что он сделал, что должен, а решать им. Уходить в Раскол первым он, похоже, не собирался.
- Вздохнув, Лютик кивнул, давая команду продолжить движение.
-На всякий случай, ты, командир, идёшь последним. - Принял решение Асанш. - Время для первой пары сократим до тридцати секунд.
Привычная дымка перехода расступилась на очередном шаге. В свете местного светила Багрового светила глазам Лютика открылись голые скалы. Какая-то низкорослая растительность и .... вид камня, удар о который выдержало мягкое забрало.
Только тогда он понял, что рухнул, споткнувшись о тело не успевшего отползти товарища.
Рюкзак за спиной буквально навалился на него, в явном желании сломать хребет.
-Тяжёлый мир. - Зачем то с придыханием просветил его Асанш. Он лежал в такой же позе рядом.
- Кто-то ещё хочет обсудить вопрос может или нет быть хуже?
В поле зрения появились лапы. Румми с интересом обнюхал Лютика и, фыркнув, попытался боднуть головой.
Хот и с усилием, Лютику удалось перевернуться на бок. Дышать стало легче.
Кот отступил чего-то выжидая.
С трудом и с небольшими перерывами, Лютик осторожно сел на корточки. Встать на ноги было трудно, но все же возможно.
Справа и слева тоже самое пытались сделать остальные.
-Если кто не сможет двигаться, помочь будет некому. - Предупредил Лютик сразу всех. Он уже рассматривал преображенного кота. Неестественно вывернутые лапы позволяли тому уверенно держать вес тела, почти припавшего к камням. Обычно окружающая его голову и шею грива, прижалась к щиткам и плащом укрывала шею и голову.
Румми нетерпеливо переступил передними лапами и даже изобразил нечто вроде прыжков. Судя по его виду, новый вес совершенно не доставлял ему беспокойства.
-Вот кому можно позавидовать. - Прокомментировал с трудом выпрямившийся Асанш.
-Лучше завидовать молча. Румми зовет за собой, значит, где-то совсем рядом есть Раскол. И он действует по своей инициативе, а не по просьбе принцессы. Но вот что значит в его понимании 'рядом', я теперь не уверен.
- А он точно не уведет ещё куда-нибудь. - Простонал Чатни. - Я больше не верю, что хуже не будет.
- Как быстро ты меняешь своё мнение. - Выдохнул Лютик. - Идём.


Лежать на зелёной мягкой траве и просто свободно дышать. Оказывается, в этом тоже есть своя прелесть. Даже если воздух имеет неприятный гнилостный запах, с которым не справлялись фильтры.
Отряд из десятка бойцов то ли вывалился, то ли выполз из Раскола на поляну на последних минутах, когда они уже начинали задыхаться.
Едва сбросив с себя груз тяжёлого мира, они собрались в центре поляны, и какое-то время молча наслаждались лёгкостью в своём теле.
Здесь ещё был полдень. Лютимир все же заставил отряд подняться и найти более подходящее место для лагеря, чем окружающий густой лес. Они вышли к невысоким скалам, где начали устраивать на дневку.
- У двоих растяжения связок. Карил до сих пор испытывает головокружение. И, похоже, у него проблемы со зрением. В остальном все вроде здоровы. За Расколом мы оставили тяжёлое вооружение. - Подводил итоги Асанш, стоя рядом с руководителем экспедиции. - Боеприпасы были в личных рюкзаках. Так что мы обеспечены легким оружием. Уцелели два кофра с мобильными генераторами силового поля. Так что щиты на крайний случай у нас ещё есть.
-Два?
-Кэрист не справился. Оставил и рюкзак, и кофр. Пояснил Асанш.
-Плохо. Что с продуктами?
-Двухдневный паек в тех же личных рюкзаках. - Вздохнул Асанш.
- В общем, придётся возвращаться. - Вздохнул Лютик.
- Нам бы отсидеться. - Кивнул Асанш. - Несколько дней, чтобы ребята восстановились. Мы тут несколько часов. А караульные только парочку мелких тварей подстрелили. Может, обойдётся?
-Не обойдётся. - Хмуро откликнулся Лютимир.
-Думаешь? Румми вроде здесь крутится.
-В том-то и дело что крутится. Присмотрись.
Асанш некоторое время наблюдал за котом.
-Ничего не понял. Немного нервничает. Ты это имеешь в виду. Наверно вокруг много тварей.
-Он вообще не обращает внимания на тварей. Иначе бы караульным не пришлось стрелять.
-Тогда что он делает, или его метания не имеют смысла?
-У меня есть одна идея. Иллис её уже второй выход обсуждала ее со мной. Но очень не хочется в это верить. Асанш, отмени разведку. На всякий случай, в ночь выставишь усиленную охрану лагеря. И пусть караульные посматривают в сторону Румми. Если уйдет, сразу сообщить мне.
-Принял.
Асанши не стал уточнять причины. Если Лютимир захочет, сам все объяснит. Но его сомнения сильно насторожили.
До заката светила на лагерь вышло еще несколько тварей. Все они обладали впечатляющим арсеналом клыков и были покрыты шерстью разной длины и окраса. Большинство было способно втягивать когти. Радовало, что это были одиночные твари разных видов. Что означало отсутствие на этой территории животных, ведущих охоту стаями.
Мясо одной из убитых тварей, оказалась вполне съедобной. Ее мясо было вполне сносным, на вкус человека, а экспресс-анализ показал его пригодность в пищу. Что не могло не радовать в связи с потерей запаса продуктов.
А посреди ночи Лютика поднял встревоженный Асанш.
- Лют, Румми исчез. Караульные говорят, он все время крутился в пределах лагеря. Несколько раз подходил к твоей палатке. А потом перемахнул периметр и рванул по нашей тропе обратно к Расколу.
Лютик молча выбрался из палатки и осмотрелся. В этом мире не было луны. Темнота стояла такая, что даже соседние палатки оставались трудноразличимы.
- Сейчас поднимаешь половину людей на периметр лагеря. Остальные их сменят через два часа. Но спать все должны с оружием. Утром начинаем строительство полного периметра.
-Можешь сказать, что происходит? - Напряженно поинтересовался Асанш.
-Ниахара потеряла связь со старшей. Если быть точнее, она ослабла настолько, что Румми занервничал. Ее высочество предупреждала о возможности такого момента. Поэтому в последние выходы я стараюсь более тщательно выбирать места стоянок.
- То есть кот отправился искать старшую?
- Нет, он решил вернуться туда, где была нормальная связь. Иллис постарается его вернуть к нам, хотя бы для того чтобы вывести обратно. Но она не могла знать, сколько времени на это потребуется. Уйти отсюда для нас можно или через Раскол в неизвестный мир, или через спутник Раскола из тяжелого мира.
- Не надо. - Поежился Асанш.
- Я тоже не хочу. - Кивнул Лютик. Но даже если нам удастся найти выход в другой мир, Румми нас потеряет. Не имея нормальной связи, кот не будет нас искать, а просто вернется обратно.
- Это не намного лучше. - Кивнул командир. - Я так понимаю, третий вариант вы и обговаривали с ее высочеством?
- Да. Остаемся на месте и держимся, сколько можем. Даст Единый, Румми не опоздает.
- Если план сработает, обещаю, я стану самым ярым сторонником Единого, а ее высочество признаю его избранной. - Серьезно пообещал Асанш. - У тебя сестра, кажется, защитницей выступает. Не знаешь, молиться на них надо?
- Понятия не имею. Мои разговоры с Майкой на молитвы точно не похожи. - Спокойно ответил Лютимир. - Скорее уж наоборот.

Входя в гостиную для утреннего приветствия принцессы, Аллоиса сразу поняла, что та практически не спала. Осунувшееся лицо, взгляд обращенный внутрь себя .Наспех одетая, Иллис встретила ее, сидя на диване.
- Плохой сон? - Осторожно поинтересовалась Аллоиса.
Видя как Иллис отвела глаза, она судорожно сглотнула в ожидании ответа.
- С Румми связь пропала.
- Как? Совсем?
- Нет. Но я только чувствую его. И все. Примерно как Румми ощущает Барика. Они слишком далеко ушли. Причем настолько быстро, что я не успела ничего понять. Была опасность нападения какой-то твари. Скорее всего луввы. По крайней мере, Румми в такой восторг приходит именно во время охоты на нее. Потом был чужой мир. Румми не нравилась жидкость, попадающая на его шерсть. Насколько я поняла, он перестраивал дыхание. А Лютик подал сигнал поиска ближайшего Раскола. Любого, пригодного для жизни. Но они до него не дошли.
- Почему?
- Откуда я знаю? - Огрызнулась Иллис и сразу снизила тон. - Извини. Тяжелая ночка выдалась. В общем, они попали в мир, где Румми себя ощутил почти как дома.
- Что в этом плохого?
- Родные миры ниахар относятся к типу тяжелых. Но даже среди этой группы стоят особняком. - Покачала головой Иллис. - Ребята попали в мир, где смогли не только выжить, но даже передвигаться. Но этого было достаточно, чтобы Румми трансформировал свое тело.
- Так они оттуда ушли?
- Именно. Но при переходе я потеряла связь. Ты не беспокойся, они живы. Это точно. Мы с Лютиком уже не раз обсуждали его действия на этот случай. Так что все обойдется.
Открывая утреннее совещание оперативного штаба, Аллоиса пыталась сосредоточиться только на поднимаемых вопросах. Хоть Иллис пыталась приободрить свою подругу. Но в её голосе не было уверенности.
Вопросы по организации переброски войск к вновь активизировавшемуся Расколу в провинции Итриб она решала без участия правящей. Этот Раскол уже не первый раз преподносил сюрпризы. По сути оставалось только утвердить соответствующие решения. Иллис только мельком просмотрела поступившие данные и предлагаемые решения и снова ушла в себя. Понимая, что ничего нового у подруги нет, Аллоиса увереннее перешла к следующему делу.
Но Иллис вдруг резко выдохнула. Глянула не нее и подала знак.
-Прошу у совета прощения. Но если нет срочных вопросов, требующих участия правящей, нам придётся закончить совещание без неё. - Торопливо оповестила Аллоиса присутствующих.
Иллис, в общем, и не ждала завершения прощальной сцены. Знала, что первая фрейлина справится и без неё. Не в первый раз. А если действительно что-то срочное, есть браслеты связи.
- Леди Аллоиса, произошло что-то чрезвычайное? - Осторожно уточнил министр социальной политики.
- Экспедиция в Бездне ушла настолько далеко, что прервалась связь с личной ниахарой ее высочества. - Не стала скрывать правды Аллоиса. - Ее высочество пытается помочь отряду вернуться.
- Это очень плохо. - Озабочено нахмурился министр. - Экспедиция капитана Лютимира сейчас практически единственная, кто продолжает попытки выйти на потерянные миры через Бездну. Интерес к их достижениям очень велик. Причем не только в Арден, но и во всех Объединенных мирах. Успехи экспедиции и упорство, с которым они ищут проход, дает надежду людям на завершение этого Великого Раскола.
Спохватившись, мужчина наклонил голову в сторону Аллоисы.
- Прошу прощения, леди Аллоиса. Я всего лишь стараюсь оценить возможные последствия...
- Ничего, я понимаю. - Вынуждено улыбнулась девушка.

Содержание
В начало страницы

Глава 20.



Надеждам на тихую ночь и хотя бы посменный сон не было суждено сбыться. Это стало ясно уже через пару часов после ухода кота. Наглядный пример того, что твари Бездны все же не лишены чувства самосохранения хотя бы в своей естественной среде. И предпочитают держаться на расстоянии от тех хищников, что им не по зубам. За исключением отдельных видов, разумеется.
К утру все в отряде были убеждены в том, что местная живность только ожидала ухода ниахары из лагеря. Боеприпасы старались экономить. Да и в той тьме, что царила в местной ночи, проще было работать парами и с ручным оружием, чем пытаться высмотреть атакующую тварь и рисковать подстрелить соседей.
Рассветное светило позволило оценить масштаб предстоящей работы.
Лютик вместе с Аcсаншем обходили территорию лагеря, осматривая первые потери.
- Палатки не жалко. - Вздыхал Асcанш осматривая то, что осталось от переносного жилища. - В конце концов, можно и шалаши устроить. Здесь сейчас лето, не замерзнем-
Лютик осмотрел труп незнакомой твари с непропорционально развитыми задними лапами. Что говорила о способе ее атаки. Вытянутая голова практически не имела ушей. Вместо них ,видимо ,,были отверстия по бокам. Две Узкие щелки глаз начинались довольно близко от переносицы, зато заканчивались почти около этих ушных отверстий.
- Любопытное строение. - Заметил Ассанш. - У неё по три самостоятельных зрачка с каждой стороны. Первый и последний фиксируют соответствующие сектора и почти неподвижны. Перекрытие секторов зрачков левой и правой сторон обеспечивает стереоскопическое восприятие. А центральный зрачок подвижен и может перекрывать их сектора. Получается почти сферическое бинокулярное зрение. Периферия почти отсутствует. Если не считать ось, проходящую через виски. Тут нет перекрытия. Но достаточно только слегка повернуть голову.
Лютик перевёл взгляд на загнутые клыки. Мелкие, они выступали из частокола пластинчатых резцов .
- Она Кэрона завалила?
-Да. Прямая атака в живот. Парень даже не успел развернуться. - Вздохнул Ассанш.
Они одновременно обернулись к месту, где лежало укрытое курткой тело.
- Костёр бы. - Тяжело вздохнул Ассанш. - Защитить тело мы не сможем.
- Сам знаешь, что сейчас это невозможно. - Возразил Лютимир. - Запах горелого мяса распространяется слишком далеко. Это привлечет внимание тварей, что нас пока еще не чуют.
- Да, не хотелось бы им помогать нас найти, но все равно не по себе.
Офицеры отвели глаза от погибшего бойца. Никто из них не стал озвучивать вопрос о том, кто сможет пережить этот день.
Сбоку раздалась короткая очередь. От опушки торопливо бежала пара бойцов, занимавшаяся расчисткой пространства перед оборонительным периметром, возводимым вокруг лагеря из деревьев.
-Ну вот, рассветная передышка закончилась. - Констатировал Ассанш.
-Как договорились. Ты западный сектор, я восточный. - Отдал команду Лютик.
Крупное тело уже знакомой по ночным событиям твари выскочило следом за убегающими бойцами и сразу попало под выстрелы с периметра.
- Экономить боеприпасы. - Напомнил Лютимир.
- Принято.
Аллоиса торопливо вошла в кабинет принцессы, едва успев закрыть совещание.
Но Иллис даже не подняла головы. Она сидела откинувшись на подголовник кресла и открыла глаза только когда первая фрейлина осторожно прокралась к столу и опустилась на него небольшой поднос с напитком и пироженками.
- Спасибо.
- Тебе удалось связаться с Румми?
-Да. Он вернулся в мир, откуда смог со мной связаться.
-А Лютик?
Иллис молча отвела взгляд. Но услышав судорожный всхлип подруги, раздражённо прикрикнула.
-Не хорони их раньше времени. Лютик и не из таких передряг вылезал. Сама знаешь, еще мальчишкой выживал в Бездне в одиночку. А тут в его распоряжении целый отряд опытных бойцов. Продержатся, пока я не верну Румми.
Аллоиса через силу улыбнулась.
-Поняла, уговаривай своего мнительного кота. Я отменю все дела на сегодня.
Иллис снова откинулась на спинку и сосредоточилась на поступающих от Румми эмоциях.
Ощущение обиды, раздражения и протеста. Понятно, кто хочешь обидится, когда ты возвращаешься, а тебе не рады.
Послать волну извинений и радости от полноценного общения. Но добавить беспокойство за союзников. А главное за младшего члена прайда Барика.
Новое раздражение и упрямое желание вернуться к старшей немедленно.
Там младший прайда родича. 'Беспокойство'. Братец не одобрит гибель младшего, а его старшая расстроился. 'Беспокойство и ожидание вины'. Ведь младшие нуждаются в защите. 'Чувство ответственности и покровительства'
Пришедшая волна первых сомнений обрадовалась Иллис. Но она поспешно закрыла эти эмоции от своего питомца. 'Ведь он хороший, и такой непослушный потому только, что беспокоится о ней, своей старшей'.
Иллис осторожно послала волну благодарности, одновременно с уверенностью в своей личной безопасности. А следом снова беспокойство за младшего прайда родича.
Румми явно начал колебаться. До Иллис донеслась волна неуверенности. Впрочем, почти сразу же вытесненной эмоцией протеста.
'Да верно, младшие нуждаются в опеке. Но ведь этот почти что полноценный член прайда родича. Он и сам способен вести охоту. Он, Румми, даже признает иногда его первенство. А вот ему очень надо убедиться в том, что со старшей все хорошо'.
Иллис тяжело вздохнула. Противоречивые эмоции ниахар в отношении братика были им с Майей известны, можно сказать, с детства. Коты заметно выделяли Лютика из близкого окружения принцесс. Сравнить это было не с чем. Разве что близнецы ещё удостоились похожего внимания с их стороны. Но их высочества пользовались именно покровительством Румми и Барика. А Лютик сразу занял особое положение. Как пока еще младший, в котором в перспективе видят равного себе.
Только вот сейчас эта уверенность в почти достойном союзнике мешала. Румми был в полной уверенности, что Лютик практически не нуждается в покровительстве и способен вести свою охоту. Ниахары так и не научились понимать, что люди попросту не чувствуют Расколы. И куда именно уйдет отряд, проходя Расколы наугад даже Единый не скажет.
Иллис сосредоточилась и ещё раз послала уверенность в своей безопасности. А на фоне этой волны беспокойство за Лютика. Даже не за него самого. 'Если Румми так считает, то что за него волноваться'. А за его окружение. Ведь Лютик оказывает им покровительство и не сможет оставить младших, в которых у него нет такой уверенности, как у Румми в Лютике.
Появилось ощущение, как будто Румми с бега перешел на шаг. И даже вроде остановился или сел.
Сомнения, исходящие от него усилились: 'Да, младший сможет охотиться и без него. Но вот только он один. Остальные вызывают сомнение, они не для этой охоты. И зачем младший берет покровительство над такими беспомощными младшими? Могут охотиться только стаей. В одиночку они сами станут добычей. Но покровительство младшего...'
Иллис торопливо уцепилась за эти сомнения.
'Остальные ведь под покровительства младшего. И он их не оставит. Ведь это плохо'.
Новая волна сомнений по силе уже не уступала желанию вернуться к старшей.
'Да, младший покровительствует чужакам. И вроде даже у него неплохо получается. Заставлять опекаемых охотиться самостоятельно самое последнее дело. Они не справятся. И младший не покинет своих подопечных в опасности'.
Иллис тут же повторила эмоцию тревоги за Лютика. Но теперь в связи с тем, что он должен будет остаться рядом с отрядом. И, скорее всего, погибнет.
'Такое может быть'. - С противоречивыми ощущениями пришло и сомнение. - 'Чужаки смогут охотиться только в засаде. Если младший их не выведет, то они превратятся из охотников в добычу. И младший тоже. Чужаки не его прайд. Он оказывал им покровительство только через младшего. Получается, он оставил младшего на охоте, с которой ему не справиться. Это плохо'.
Иллис ждала, продолжая передавать беспокойство за Лютика. Но при этом старалась только следить за нарастающим у Румми беспокойством.
Она ощутила, как желание вернуться к старшей вступило в борьбу с необходимостью прикрыть младшего союзника. В какой-то момент, она послала и свое желание увидеться с таким верным и умным котенком.
'Но как жаль будет, если он вернётся один. А Лютика она потеряет и, скорее всего, навсегда'.
Сомнения у кота ещё оставались, но в эмоциях уже чётко прослеживалось согласие вернуться.
Иллис сосредоточилась. Этот спор ее сильно вымотал. Но теперь, главное ,не испортить все. И дать четкие инструкции.
Сначала желание, чтобы он встретил Лютика. Обязательно с сожалением, что такому хорошему котику приходится ради этого отложить своё возвращение. Потом ожидание охоты с младшим и защиты опекаемых. Под конец ожидание их встречи. Но обязательно со всеми. Естественно, во главе с Румми. Каким бы длинным не был обратный путь, но она будет очень ждать их обоих. И ее радость будет еще больше, если младший справится со своим покровительством и приведет чужаков.
В эмоциях Румми промелькнуло сомнение, что отряд может не пережить охоту в полном составе.
Подстегиваемый волной отчаяния Иллис, он поспешно выдал ощущение готовности вернуться. И нечто вроде извинения, что его долго не будет на связи.
Ещё какое-то время Иллис подбадривала кота и заверяла его, что это ничего, она подождет. Главное Лютик, а когда проскочило уже знакомое ощущение пересечения Раскола и трансформации тела, облегченно открыла глаза.
Аллоиса ничего не сказала. Только, казалось, даже дышать перестала, встретившись с подругой взглядом.
-Выдохни. - Слабо улыбнулась та. - Он возвращается за Лютиком.
Аллоиса поспешно пододвинула полный бокал красного вина. Иллис удивлённо осмотрела стол, за которым сидела.
- Сколько времени я отсутствовала?
-Уже вечер. - Аллоиса вернула подруге бледную улыбку.- Министр социальной политики уже несколько раз пытался дозвониться.
- Говорила ему не включать экспедицию в число социальных проектов. Не послушался. - Вздохнула Иллис. - Теперь, наверно, опасается падения общественных ожиданий.
-Что-то вроде того. Я включила блокировку, в том числе и на твой браслет. Если не возражаешь. Пусть ожидает дальше. А тебе надо подкрепиться.
Аллоиса покосилась на полный поднос.
- Ужин остыл уже. Давай служанки принесут горячее.
-Не стоит. Я и так поем. - Отказалась Иллис. -Никого не хочу видеть. Румми бывает таким упрямым. Если выбирать спор с ним и с советом министров, то я бы остановилась на последнем.
Волн как таковых не было. В Бездне их не бывает. Твари выходили на лагерь по мере того, как начинали чуять добычу. Шли поодиночке, максимум небольшими разрозненными группами. Как водится в Бездне, хищники частенько сцеплялись между собой и были не прочь пообедать друг другом, чего обычно не наблюдалось в активную фазу волн, проходящих по Объединенным мирам. Что в немалой степени было на руку обороняющимся. В первые часы после рассвета даже казалось, что все обойдётся.
Но потом подул слабый ветерок и запах крови от убитых животных видимо распространился слишком далеко. По крайней мере, с той стороны, куда задул ветерок, количество нападений резко возросло.
К вечеру стало ясно, что на месте лагеря им не удержаться. Они не использовали ещё силовые щиты. Берегли на самый крайний случай. Везде, где была возможность, старались использовать ручное оружие. Но как ни экономили, всего день обороны стоил им половины боеприпасов.
Что хуже всего, когда местное светило перевалило через зенит, друг за другом пришли сразу особи нового вида. Это были уже не ставшие привычными хищники размером по колено или по пояс. Когда из лесу выдвинулось нечто, в полтора раза превышающее рост человека, бойцы на мгновение замерли под взглядом мелких немигающих глазок. Тварь и не думала рычать или как-то реагировать на копошащуюся вокруг мелюзгу. Но две собакоподобные твари, что лезли в этот момент на людей, поспешно отступили в сторону, даже не попытавшись огрызнуться.
-Ну вот, местный хозяин явился. - Тяжело прокомментировал Ассанш. - Вот почему в каждом мире Бездны находится авторитет? А главное, почему этот авторитет всегда желает нами пообедать?
-Что-то он и крупноват для этого леса. - Лютимир тоже настороженно следил за тварью, замершей в десятке метров от периметра обороны.
- Скорее всего лес не слишком велик. - Выдвинул предположение Ассанш. - Где-то поблизости есть степи или редколесья, предназначенные для таких размеров.
Лютик покинул взглядом мощные лапы, отметил их пропорциональность и привычное строение.
-Похоже на то. - Согласился он. - Причем именно степи, а не редколесье. С такими лапами он должен развивать большую скорость. А сюда его привлек запах и,возможно, шум. Меньше суток прошло, для местных условий, похоже, этого достаточно.
Два бойца осторожно сблизились на линии предполагаемой атаки. К счастью в этот раз дело не дошло до рукопашной. В их запасах все ещё оставались гранаты.
-Ночь нам здесь не продержаться. - Сделал вывод Лютик, после того, как туши еще двух подобных тварей начали растаскивать обложившие их хищники.
-За периметром мы не пройдём и нескольких километров.
-За периметром нет.
Лютик обернулся назад. К одной из торчащих скал, составляющих сейчас основу их обороны. Отвесные, а кое-где и под отрицательным углом ,стены поднимались почти на пять-шесть метров над головой. А самая крупная из них воздымалась в два раза выше. Можно было предположить, что их вершины достаточно широкие, чтобы уместить теперь уже неполную десятку бойцов.
-Принято. - Одобрил Ассанш. - Больше, собственно, ничего и не остаётся.
Два бойца, используя естественные неровности и трещины в камне, относительно быстро смогли подняться на вершину и с помощью веревок организовать подъём основной части отряда и снаряжения. А ведь бойцы постарались поднять с собой и дрова для костра. Оставив внизу только то, что должно было сгореть. Больше уже осторожничать не имело смысла. И последние уходящие люди подожгли костер, одновременно отпугивающий тварей и ставший погребальным для погибшего.
Лютимир смог перевезти дух только когда в свете заходящего светила, последний из его бойцов встал на краю вершины. Площадка оказалась даже более тесной, чем можно было предположить снизу. Но высота скал обеспечила защиту от мелких тварей. И как они быстро в том убедились, и от степного хищника. Его лапы оказались не пригодными для высоких прыжков. И лазить по скалам он не мог.
-Похоже, нам удастся пережить эту ночь. - Выдохнул Ассанш. Заметив, куда смотрит и руководитель экспедиции, только вздохнул. - Мы бы не успели ничего для них сделать. Тащить тела сюда было безумием.
-Знаю. Но все равно не по себе. - Проворчал Лютик.
Внизу сразу несколько возбужденных запахом горелого мяса тварей уже крутились вокруг костра в попытке добраться до сжигаемых тел товарищей. Все, что отступающие ещё могли для них сделать.
С заходом светила дневные твари, что бесновались у подножия скалы, сменились ночными хищниками. В наступившей тьме снизу продолжали доносится рычание и визг. Время от времени, когти и морда одной из наиболее удачливых тварей высовывалась из-за края скалы. И тогда при свете костра в бой вступали дежурные бойцы.
Но в целом, ночь прошла относительно спокойно. Людям даже удалось по очереди поспать. Чему все порадовались в рассветный час, когда сквозь дымку рассеивающегося внизу тумана они рассмотрели всю картину, раскинувшуюся внизу.
Ассанш насчитал с десяток степных тварей, что он обозвал 'авторитетами'. Они по-прежнему вели себя как одиночки. Кое-где сцеплялись между собой. Но в основном просто крутились или выжидали на опушке леса. На месте бывшего лагеря уже не было ни трупов убитых накануне животных, ни остатков костра. А около самой скалы крутилась мелочь. В отличие от нескольких, пока еще незнакомых многоножек, начавших штурм скалы, они не делали больше попыток влезть на стену. Лютик обратил внимание, что наибольшие их скопления расположены в местах, откуда ночью сбрасывались убитые твари.
- Похоже, мы их ещё и прикармливаем. - Заметил Асанш, тоже обративший внимание на неравномерность распределения мелочи.
Сбоку прошел сигнал опасности. Над краем скалы показалась плоская голова, вооруженная жвалами и сразу две пары мелких лап, заканчивающимися небольшими клешнями. Вползающая на площадку многоножка легко уклонилась от удара меча, качнулась назад и ... плюнула тонкой прозрачной струей. Вступивший в схватку с пришельцем Ларс отшатнулся с линии плевка и попытался ударить повторно сбоку. Тварь снова ушла от острия клинка и почти полностью выползла на горизонтальную поверхность. Резко выпрямившись на задней части туловища, она с высоты почти человеческого роста сделала выпад в попытке достать атакующего. Металлический меч заставил ее отдернуть голову. Но не было заметно, чтобы рубящий удар доставил хищнику серьезные неприятности. Даже не пробил панцирь.
Тварь снова выпрямилась, готовясь к атаке, но сделанный почти в упор выстрел откинул ее назад. Вторая крупнокалиберная пуля отбросила ее на полметра назад, за границу площадки. Где-то внизу раздалась радостная какофония. Там начинался пир.
Но смотреть вниз времени не оставалось. Сразу две плоские головы почти одновременно достигли своей цели.
Лютимир мрачно сжал рукоятку меча. Начало нового дня ему очень не нравилось. С того места, где он стоял, можно было наблюдать приближение еще нескольких многоножек. И что характерно, окружающие скалу твари без споров расчищали перед ними дорогу.
- Плохо дело. - Приблизился сбоку Ларс. - Рубить их бесполезно. Ты знаешь, у меня хорошо поставлен удар. Но меч только поцарапал его панцирь.
Лютимир согласно кивнул.
- Надо попробовать их спихивать со скалы без выстрелов. У нас есть несколько длинных жердей. Два человека должны справиться. - Выдвинул рацпредложение Ларс. - Надо только заставить тварь встать на хвост.
Лютимир понял, что именно его обеспокоило. Тонкий, еле чувствующийся кислый запашок. Быстро осмотрев бойца, он молча ткнул пальцем в район плеча, где на одежде медленно расползалась дара с обугленными краями.
- Вот тварь, достала таки! - Толи возмутился, толи подосадовал Ларс и поспешно начал снимать куртку.
Почти у них под ногами щелкнули клешни. И Лютимир поспешно отступил, поднимая меч. Ларс зеркально повторил его действия и становясь рядом с Лютиком. Ожидаемая струя прошла точно в том месте, где за мгновение до этого стоял Лютик.
- Снайпер, твою... .- Выругался Ларс и попытался по горизонтали попасть под наголовный панцирь выползающей твари. Та поспешила втянуть голову, пропуская острие перед носом и, издала нечто похожее на шипение.
- Похоже ,количество яда у них ограничено. - Спокойно заметил Лютик, осторожно заходя сбоку. - Или им требуется время, для подготовки второго плевка. Разом, колющими между брюшными пластинами.
Два меча, выброшенные в длинном выпаде достали вытянутое вертикально тело. Тварь явно в большей степени следила за Ларсом. По крайней мере, она смогла среагировать и повернуться к нему, смыкая пластины. Но кончик меча Лютика нашел свою щель.
Правда Лютимиру пришлось срочно делать шаг назад. Нога зацепилась за небольшой валун и он упал на спину. Тварь радостно рванулась к обидчику. Ее клешня вцепилась в правую ногу, не давая возможности отползти. Почти ничего не видя кроме нависшей морды, Лютик поспешно перерубил вторую лапку с клешней, уже пытающуюся добраться до второй ноги.
Ларс повторил атаку, почти на половину вгоняя свой меч между брюшными пластинами. Лютика спасло только то, что он не стал бить в голову, как собирался. А предпочел для начала избавиться от острой боли в ноге и перерубил схватившую его лапу.
Многоножка с визгом, переходящим наверно в ультразвук, резко выпрямилась, одерживаясь исключительно заднем сегменте тела, еще не вползшего на площадку и прогнулась. Ларс едва не впустил зажатый брюшными пластинами меч.
Резко подавшись его усилиям, или просто от того, что выгнутое тело завело пластины, меч резко высвободился и Ларс с руганью рухнул рядом с Лютиком. Тварь какое-то время балансировала, в попытке уцепиться за скалу хотя бы еще одной парой лапок и исчезла за ее краем.
- И зачем было так рисковать? - Выразил недовольство Ассанш.
- Боезапас еще может пригодиться. - Пояснил Лютик. - Просто спихнуть тварюгу кольями не получится. Плюется она кислотой.
- Да, неудачная идея. - Признал Ларс, уже заканчивая бинтовать ногу Лютимира.
- Идея нормальная, только с небольшой поправкой. - Возразил Лютик. - К кольям надо мечи привязать. Один отвлекает на себя внимание твари и заставляет ее подняться. Второй бьет между брюшными пластинами с расстояния. Клешни у этих многоножек тоже неприятны.
Лютик не без усилия поднялся на ноги и сделал несколько шагов.
- Болезненно, но не смертельно. - Прокомментировал он сразу для всех. - Ларс, спасибо.
- Обращайся, если что. - Рассмеялся парень и вдруг резко осекся.
Лютик с недоумением увидел капельки крови у него на губах. И только за тем, нечто выступившее из горла.
За спиной Ларса что-то забилось. Посторонний предмет исчез, и из раны хлынула кровь. Пока Ларс оседал на камень, из-за спины, захлопав крыльями, взлетела тварь, похожая на птицу. Резко набрав высоту, она описала дугу и снова атаковала свою жертву. На этот раз, метя ей в глаза. Короткая очередь прервала ее полет над самой площадкой и выбросила за пределы скалы.
- Твою ж... - Выругался Ассанш.
Лютику тоже захотелось ругаться. Над головой кружилась целая стая этих птиц. Они выписывали круги, время от времени снижаясь, как будто примеривались к добыче.
К обеду на скале не осталось невредимых бойцов. Двое потеряли возможность стоять на ногах. К ране на ноге, у Лютика добавились порезы на руках и плечах.
Птицы обладали узким клювом средней длины. И охотились на все, что движется на земле. Они словно москиты кружили над жертвой, поочередно падая на нее и вырывая из ее тела небольшие куски мяса. Как выяснилось, Ларсу не повезло дважды. Во-первых, твари редко использовали клюв как колющее оружие. Во вторых, клюв твари прошел совсем рядом с шейными позвонками и пробил сонную артерию. Придись удар в шейный позвонок, и Боец бы отделался весьма болезненной раной.
Птицы оказались уязвимы для меча. Но для отражения атаки требовалось все время за ними наблюдать. А твари оказались очень настойчивыми. Распакованные в обед щиты дали небольшую передышку и привести в порядок оставшееся оружие. Но накопители стремительно пустели. И бойцы устало готовились к продолжению боя.
Когда очередная многножка сбила его с ног, Лютик поспешил откатиться подальше, прежде чем встать на ноги. Он бился молча, прекрасно понимая, что помощи не будет. Удар по жвалам, уход в сторону от клешней, удар по клешням и откинуться назад, уходя от жвал. Болезненный удар в плечо, удар крыльев по голове и резкая боль в месте, откуда вырван кусок мяса. Что хуже, рука с мечом на мгновение онемела. Чем поспешила воспользоваться многоножка. Мах ножом во второй руке. Но голова твари все же достала его. Снова падение на спину и откатиться. Над головой снова захлопали крылья.
Мах мечом наугад. Лютик понимал, что уже не успевает развернуться к многоножке. Но все-таки он попытался вжаться в камень, в надежде, что тварь промахнется. Что-то ткнулось в спину. Вместо удара, прошлось до плеча. Свежую рану обожгло болью. Но, какой-то странной, как будто кто-то слизнул текущую кровь.
Недоумевая, Лютик поднял голову и встретился с желтыми глазами, затянутыми прозрачным щитком.
Глядя на Румми снизу, Лютик видел как с небес свалилось сразу две твари, радостно целясь в новую цель. Видимо твари приняли гриву за уязвимое место на теле кота и легко нанизались на его 'волоски'.
Румми брезгливо повел головой, сбрасывая тушки и развернулся к краю площадки.
Ассанш устало устроился рядом с руководителем экспедиции и с интересом наблюдал, как кот придавил лапой очередную многоножку и перекусывает ей голову.
- Слушай, а он сможет спустить нас со скалы. Что-то я приустал.
- Можешь попробовать спросить его сам. - Проворчал Лютик.
- Нет уж. Я лучше передохну и своими ручками, по веревочке. - Отказался Ассанш. - Что это он так аккуратно их складывает.
-- Проголодался. - Пояснил Лютик. - Так что вы его добычу не трогайте.
- Глаза бы мои ее не видели.
Димир внимательно выслушал дочь, при этом стараясь не смотреть на супругу. И так было понятно, что она чувствует. Но Иллис подняла вопрос, требующий решения императора, а не отца.
- Ты уверена, что иного выхода нет? - Тихо спросил Димир.
- Я не могу его найти. - Призналась Иллис. - И даже не чувствую его. Лютик уходит все дальше. В последний раз, я почти потеряла связь с Румми, и он все же ушел от экспедиции. Лютик смог организовать оборону и продержался два дня, как мы и договаривались. Мне удалось уговорить Румми вернуться, но ,очевидно, что риск для дальних экспедиций становится неоправданным. Они троих потеряли. Ещё двоих принесли на руках.
-Как Лютик?
Иллис посмотрела на встревоженную мать.
- Легкие ранения. Аллоиса сейчас над ним квохчет и никого не подпускает. Даже со мной не церемонится.
-Значит Аллоиса, наконец, избавилась от комплекса подруги принцессы. - Удовлетворенно улыбнулась мать. - Что до Лютика, пусть сидит под ее присмотром ,пока не поправится.
- Ладно. - Вздохнул Димир. - Проблема давно озвучена. Была надежда, что все обойдется. Но ты права. Без ниахары в Бездне экспедиция не отряд, а добыча для тварей. И обученных котов у нас так и не появилось.
-Если быть точнее, то такая кошка у нас одна. - Заметила Иллис. - Тех трех, на которых ты намекаешь, можно не считать. Ловцам не удалось добиться серьёзных результатов в управлении их поведением. Кошки упрямо отказываются работать с посторонними проводниками и все время возвращаются к своим старшим. Возможно, причина в том, что мы с Майей занимались в этом направлении с котятами. А эти трое уже взрослые кошки.
- Выход старшего с отрядом ставит под угрозу всех, особенно в случае его гибели. - Кивнул Димир. - Мертвый старший не имеет шансов сохранить контроль над кошкой. Последний случай с экспедицией наглядный тому пример.
- Но вообще-то ещё есть Барик. - Заметила Адила. - Ведь девочки начинали тренировки вместе.
- Нам надо до него добраться ещё. - Покачала головой Иллис.
-Твои предложения? - Димир был далек от мысли, что дочь заявилась из своих провинций только для того, чтобы поплакаться на неразрешимую дилемму.
- Я знаю, что мы достигли некоторых успехов в разработке генераторов силовых тоннелей. Я предлагаю перевести лабораторные работы в практическую область и организовать станции прямо в Бездне. - Осторожно начала Иллис. - Расстояние между ними будет ограничиваться возможностями таких генераторов.
-Питание? - Уточнил Димир.
-Никаких накопителей. Там они бесполезны. Энергию можно брать прямо из Расколов. Это будет второй фактор при проектировании маршрута. Вместо того, чтобы избегать Расколов, придется на них ориентироваться. Кабеля пойдут внутри тоннелей и окажутся под защитой силовых щитов. Потери энергии будут, но терпимы. Доктор Даэрниски по моей просьбе просчитал варианты. В общем, две -три быстросборные малые станции можно будет обеспечить энергией. А в них уже и генераторы разместить и жилые помещения.
- Насколько я знаю, размеры этих силовых тоннелей оставляют желать лучшего. - Заметил Димир.
- Два метра в диаметре и длина всего с десяток километров. - Согласилась Иллис. - Зато никаких тебе мостов, насыпей и прочего. И напитка щита до четвёртого уровня. Можно пешком ходить. А можно разработать транспорт под параметры тоннеля. К тому же силовики продолжают работать и обещают увеличить эффективную дистанцию.
- Станции в тоннель не поместятся.
-Зато на них можно будет организовать стандартную силовую сферу. Она будет пока неуправляемой, зато полной напитки. Кроме того, на станциях будет и вооружение, в том числе энергетическое. Большой плюс в том, что и экспедиционный отряд сможет там укрыться. Возврат в Объединенные миры на отдых для бойцов станет легче. И не надо постоянно рисковать и проходить один и тот же маршрут до следующей развилки. В общем, я считаю, что это ускорит продвижение отряда. Только придется прервать выход в Бездну, пока не будет простроена цепочка станций по уже разведанному пути. А это уже три Раскола.
-Я так понимаю, ты планируешь оказаться на одной из этих станций - Димир хмуро посмотрел на заерзавшую жену.
- Мне нужно быть ближе к отряду Лютика. - Убежденно завила Иллис. - Иначе дальше им не пройти.
- А на кого ты оставишь свои провинции?
- Сейчас уже далеко не первый год Раскола. - Возмутилась Иллис. - С текущими делами великолепно справляется кабинет министров. Его заседания давно уже планирует и ведет Аллоиса как моя первая фрейлина. Будет неплохо организовать переезд мамы с Церой к нам в замок. Такое усиление лишним не будет. Силовые тоннели обеспечат устойчивую связь. Я смогу как в мирные времена решать возникающие вопросы в режиме дистанционных совещаний.
- Ясно. Если что, расчет на то, что я рядом. - Улыбнулся Димир.
- Пообещай, что ты не пойдешь со станции в Бездну. - С обреченностью в голосе попросила Адила.
- Пока не станет ясно, что в этом действительно есть необходимость, буду сидеть под щитами. - Без улыбки пообещала Иллис. - На станции можно разместить еще и отряд поддержки. На случай ,если Лютику потребуется помощь. Один переход не пять миров.
Императрица только отвела глаза, прекрасно понимая, что добилась от дочери даже больше, чем могла рассчитывать.
- В качестве отряда поддержки ты предлагаешь свою пятерку охранения. - Недовольно уточнил Димир.
- Я же понимаю, что ты этого не одобришь. - Улыбнулась Иллис. - На малых станциях предусматриваются помещения для укрытия эвакуированных гражданских. В нашем случае их можно будет переоборудовать для меня, моей личной пятерки теней и пятерку усиления. Больше нецелесообразно. В случае нужды, для выхода в Бездну на помощь Лютику будет достаточно одной пятерки. Персонал станции обеспечит прикрытие окрестностей.
- Скидывай свои расчеты. - Проворчал Димир. - И все контакты тех, кто участвовал в их создании. Ведь, наверняка, уже целый отдел работает.
- Всего семь человек. - Отвела взгляд Иллис.


Содержание
В начало страницы

Глава 21.



Сайяна расстроенно выслушивала очередные доклады своих секретарей. Что-то им отвечала, делала запросы и передавала информацию по инстанциям. Но все это происходило чисто механически, без души. Даже учителя в Дворцовой школе отметили спад интереса девочки к своим предметам в последние дни.
А Саяне было все равно. Планы о переезде ее высочества были озвучены более трех месяцев назад. И девочка была прекрасно осведомлена о причинах готовящихся перемен. Не о тех, что озвучивались в общих чертах в прессе и сети, а настоящих. Будучи слишком близко от принцессы, она знала о ее предположениях относительно странных кратковременных возобновлениях связи между Бариком и Румми.
О предполагаемых попытках прорыва к ним через Бездну кота принцессы Иллис, а, следовательно, родного брата Майи и даже самой принцессы во дворце старались не распространяться. За пределы очень узкого круга лиц информация выходила в самых общих чертах, чтобы не будить в людях неоправданных надежд. Саяна могла и сама убедиться как даже эти тщательно выверенные почти что слухи начинали будоражить ее знакомых. Ее подруги и друзья в провинциях во время сеансов связи нет-нет да пытались проверить то или иное сообщение.
К счастью, правящим не было большой нужды объяснять своё поведение гражданам заранее и во всех подробностях. Фразы, что принцесса так считает, было вполне достаточно как для аристократии, так и для большинства граждан империи, уже не один раз убедившихся в нежелательности игнорирования таких предчувствий.
Сайяна даже посмеивалась про себя, отмечая, что её высочества и не солгала ни разу. Ведь действительно она действует всего лишь на основе собственных ничем не подкрепленных ощущений. Просто чувствует, что Илли и Лютик будут действовать именно так, а не иначе. И сама собирается им помочь на основании собственной интуиции.
Но самой Саяне было от всего этого не легче.

О своём будущем на ближайшие годы девочка не очень беспокоилась, даже в связи с предстоящим переездом. Леди Лера не раз уже упоминала, что как бы ни повернулось все, ей все равно суждено окончить Дворцовую школу. И никто не собирается снимать с неё обязанности по ведению переписки с детьми. В её пажеском почтовом отделе появился уже третий секретарь. После Дня рождения принцессы объём почты только возрос. А в списке переадресаций все чаще стало появляться министерство культуры.
Просто разговор о включении ее в выездной штат, или как еще его называли 'двор' принцессы состоялся еще месяц назад. И все это время Саяна жила ожиданием прихода официального запроса о согласии на поездку. Списки выездного двора ее высочества были закончены. Саяна по очереди узнавала о приходе запросов к знакомым. Уже три дня как закончились последние сроки, о которых говорила леди Лера. Но на ее браслет связи так ничего и не поступило.
По всему выходило, что ее высочество передумала брать с собой личного пажа.
Саяна грустно вздохнула, переложив очередное письмо, оставленное ей секретарем для рассмотрения, и вернулась к невеселым мыслям.

С момента знакомства с принцессой ее жизнь вроде стала много интереснее той, что она могла себе представить, покидая замок Рэндом. Она, будучи дочерью служанки и бойца провинциальной крепости, в конечном итоге оказалась в Столичном дворце. И не в качестве какой-то прислуги, а личного пажа её высочества. При этом учится в самой престижной школе империи у преподавателей ,лично знающих принцесс.
И вот принцесса Майя по какой-то причине решила ее отдалить от себя. И даже не объяснила в чем именно она провинилась.
Обидно.Могла бы хоть просто поговорить. Разве она настаивает?

За годы тесного общения с принцессой Саяна ни разу не разочаровалась в своём кумире. Искренне привязалась к её детям, уже начинавшим доставлять беспокойство персоналу дворца. А ещё Барик.
Каким-то шестым чувством, она точно знала, что показная расслабленность кота не соответствует внутреннему его состоянию. Барик всегда был собран и начеку. Будь то выезд или личные покои принцессы. Внешне расслабленный, к себе он допускал не каждого даже из постоянных служанок покоев. Но она была в числе избранных. Чем с удовольствием пользовалась и при каждом удобном случае старалась запустить пальцы в такую мягкую и теплую гриву. За этим занятием она часто ловила на себе косые взгляды служанок. Новенькие даже пытались ей иногда напомнить об опасности. Они не понимали такого абсолютного доверия девочки к коту. А Сайяна прекрасно помнила как эта податливая грива может резать тварей.
И всего этого ей предстояло лишиться. Причем, надолго. Вместе с принцессой уезжала и леди Лера. Конечно, во дворце оставалась леди Анита. И она уже пригрозила вызвать сюда маму, если Саяна не возьмёт себя в руки.
Маму девочке хотелось увидеть. Но переезду из Горного замка в столицу она точно не обрадуется. Жизнь в горной долине сейчас была непростой. Много эвакуированных, постоянный силовой купол, защищающий от вулканического пепла и много других ограничений. Но там был их дом. Мама наконец-то смогла его обустроить по-своему желанию. И снова менять его на казенную квартиру не желала. Тем более что вся пресса трубит о начинающемся затухании вулканической активности в этом районе. Мама очень радовалась этому.

Майя с любопытством посматривала на грустную Саяну, явившуюся по ее вызову. О том, что её постоянное плохое настроение в последние дни связано с их отъездом было очевидно. Но Майя откладывала решающий разговор. Во-первых, было много дел. А во-вторых, была надежда, что девочка сама озвучит свою проблему. По крайней мере, раньше она не стеснялась это делать.
Но Сайяна упорно отводила глаза и ,как всегда, старательно выполняла все поручения. Оставалось взять все в свои руки.
- Саяна, из школы жалуются на твою апатию. Честно говоря, всем нам заметно твоё плохое настроение. Может быть, объяснишь что случилось.
- У меня все хорошо, ваше высочество. Это просто плохое настроение.
- Может, есть какие-то сложности у мамы? Ликсандра мне ничего не сообщала. Но ты же знаешь, мы постараемся все решить. - Осторожно поддержала разговор Лера.
-Нет, у неё тоже все хорошо.- Замялась Саяна.
- В таком случае давай так. Если ты не хочешь с нами ехать по каким-то своим причинам, так и скажи. - Решительно перешла во наступление Майя. - Всякое бывает. Только вот в Горный замок тебя вернуть до окончания школы будет не совсем правильно. Тебе надо и учиться здесь.
- Не надо меня в Горный замок. Каникул вполне достаточно. Что? - Сайяна замерла, недоверчиво глядя на Мвйю. - Вы все-таки берете меня с собой?
- Конечно, если ты не передумала. - Искренне удивилась Майя и сама уже перевела взгляд на Леру. - Разве об этом не было разговора?
-Штат утверждён ещё месяц назад. - В свою очередь нахмурилась первая фрейлина. - Канцелярия должна была разослать запросы на согласие. В том числе и тебе.
Сайяна торопливо полезла в браслет. И только потерянно показала список сообщений.
-Я ничего не получала.
Майя немного раздражённо потянулись к своему браслету. Война с канцелярской бюрократией велась ею с переменным успехом ещё со времен Дворцовой школы. И не всегда принцесса побеждала.
-Рада вас видеть, лорд Варенски. - Вежливо приветствовала она начальника отдела дворцовой канцелярии. - У нас тут внезапно всплыл касающийся Вас вопрос. Мой паж не получала запроса на согласие быть направленной со мной в поездку.
- Инора Сайяна проходит по канцелярии Горного замка. Информация туда была направлена своевременно. Сразу ,как Вами был утвержден штат выездного двора.
Мужчина отчитывался как по писаному. Чувствовалось, что для него подобные вызовы по самым разным поводам не в новинку.
- Инора Сайяна должна была получить запрос из Горного замка.
- А не проще было отправить этот запрос прямо отсюда. Или вообще попросить Сайяну прийти для личного подтверждения?
- Регламентом положено обращение от канцелярии, за которой она числится. К тому же, она несовершеннолетняя, её согласие должна подтвердить мать, инера Дилани. - Терпеливо начал объяснять мужчина. - Ставить канцелярию Горного замка в известность по факту свершения не по правилам, Ваше высочество. Это противоречит пункту ноль двести семнадцать тридцать шест точка.....
-Ясно. - Тяжело вздохнула Майя, перебивая мужчину. - Сколько ещё в моём штате таких сотрудников?
- Два из министерства культуры. Их канцелярия расположена в Морском замке. Но с ними вопрос уже решен.
- Прошу прощения, лорд Варенски, у меня есть все необходимые документы от матери Саяны, включая доверенность на попечительство в ее отсутствие. - Вмешалась Лера. - В том числе и на её поездки. Этого ведь должно хватить?
- Доверенность, леди Лера. - Сделал ударение Варенски. - А поездка имеет целью посещение опасной зоны и длительное проживание в ней. В этом случае требуется личное согласие первых родителей, зафиксированное должным образом. Со всем моим уважением, Вы доверенное лицо матери, но не второй родитель девочки.
Лера растерянно перевела взгляд на Майю.
-Ваши инструкции предусматривают согласие по голосвязи? - Поинтересовалась та. - Я лично знакома с инерой Дилани. Моего свидетельства ее личности будет достаточно?
- Вполне, Ваше высочество. - Учтиво склонил голову мужчина.
-Не понимаю. Есть идентификационный браслет, наконец, там есть Ликсандра. - Лера озадаченно покрутила головой.
- Инструкция требует подтверждения личности с нашей стороны, леди Лера. Инструкция отдела кадров номер....
- Все, увольте нас от ваших пунктов. - Вскинула руки Майя. - Главное, что мы их выполним.
Ликсандра впечатлилась проблемой ещё больше. Она некоторое время пыталась что-то уточнить у Варенски. Но, в конце концов, махнула рукой.
- Я сталкивалась с этой инструкцией. - Признала она. - Но не в таком абсурде. Лера, у тебя же доверенность от её мамы.
- Оказывается, этого недостаточно. - Развела та руками. - Нам можно с нею поговорить?
- Она сейчас в городском флигеле. Эта пыль скоро всех доконает. Но к счастью с городом теперь есть нормальная связь.

Сайяна бы посмеялась над выражением служанок, замерших за спиной матери. Уж очень забавно выглядело, как оно менялось у них, по мере осознания того, кто именно вышел на связь с простой служанкой.
Три женщины, в такой же одежде для убрки, что была на маме, поспешно приветствовали возникшую посреди комнаты компанию. Ликсандра только отмахнулась. Майя с Лерой, каждая по-своему ответили. Но сразу же перевели взгляд на Дилани.
Сама женщина растерянно выслушала суть вопроса и, как и Ликсандра до этого, не стала скрывать удивления.
- Извещение от канцелярии об отъезде Саяны я получала на браслет еще четыре дня назад. Но оно было оповестительным и не требовало от меня никакого подтверждения. - Женщина стряхнула с рук перчатки и потянулась к своему браслету.
- Саяна очень радовалась, когда Вы позвали ее с собой, и ожидала этой поездки. Но Саяна не связывалась со мной эти дни. Не понимаю, какое ещё согласие нужно. Леди Лера, у вас же есть доверенность?
- Оказывается этого недостаточно. - Вздохнула девушка. - Требуется ваше согласие.
-Вы действительно согласны на поездку Вашей дочери? - Варенски с каким-то настойчивым ударением заговорил с женщиной. - Я вынужден напомнить вам, что её высочество отправляется в очень опасную поездку и намерена провести длительное время в карантинной зоне стационарного Раскола. Причём, в непосредственной близости от него. Это очень опасное место.
Женщина недоуменно подала плечами и вдруг рассмеялась.
- Если в наших мирах и есть безопасное место, то оно рядом с её высочеством. Я об этом знаю по собственному опыту. Насколько мне известно, даже выходя из волны, она смогла сохранить людей. Я согласна на поездку. Только как бы она в школе не отстала.
- Спасибо за доверие. - Смешалась Майя. Она улыбнулась, услышав, как облегченно выдохнула Саяна. - Насчет школы не волнуйтесь. Она продолжит учебу в режиме голосвязи. Сколько продлится поездка, я не знаю. Но обещаю, что все годовые тесты она будет сдавать в Столице. И у вашей дочери будет обязательный отпуск после учебы. Который она проведет с Вами.
Бюрократическая процедура фиксации согласия потребовала ещё несколько минут. Под конец потеряла терпение даже леди Ликсандра.
- Дилани, я не понимаю, почему ты ограничилась доверенностью? Статус второго родителя для Леры мог бы избавить нас всех от такой проблемы. - Женщина в сердцах даже руками всплеснула.
-С моей стороны было бы большой наглостью обращаться с такой просьбой к первой фрейлине принцессы. - Тихо заметила та. - Я и так обязана ей и их высочествам за такое внимание к Саяне.
- Честно говоря, мне тоже это как-то не пришло это в голову.- Вздохнула Лера.- Уважаемый Варенски, скажите уж, как знаток всех законов и инструкций, что можно сделать для этого сейчас? Учитывая наличие связи.
- Ваши личности засвидетельствованы. - Пожал плечами мужчина. - Будет достаточно официального завершения процедуры согласия сторон при свидетелях. Кроме того, нужно согласие ребёнка, учитывая её возраст.
- Разве для заключения договора не нужен юрист?
- Процедуру может утвердить её высочество. Как член императорской семьи она может даже назначить вас вторым родителем просто своим приказом.
-А раньше сказать это нельзя было? - Возмутилась Майя. - Эта связь недешевая, знаете ли.
- Процедура проведения приказа по инстанциям займёт несколько дней. Я так понял, что вопрос с ее поездкой надо было решить как можно скорее. - Невозмутимо отреагировал Варенски.
- Сайяна, ты согласна признать Леру в качестве второй мамы? - Обернулась к девочке Майя. - Имей в виду, что в этом случае, в отстутствие мамы она будет иметь все соответствующие права. В том числе и ругать тебя. Даже обязана будет это делать.
Девочка быстро закивала головой.
-Да. Если леди Лера не возражает.
- Я не возражаю. Лера улыбнулась явно растерянной девочке - Раз уж взялась за это, надо продолжать. К тому же это действительно облегчит некоторые вопросы в будущем.

- Так ты из-за этого ходила расстроенная? - Поинтересовалась Лера сразу, как они снова остались в кабинете втроём.
Она обошла стол и осторожно развернула девочку за плечи к себе.
- Запрос должен был прийти ещё три дня назад. Все остальные уже его получили, я знаю. Поэтому я подумала.... - Неожиданно даже для себя она всхлипнула.
Лера осторожно прижала её к себе.
-А спросить никак нельзя было? Неужели ты думаешь, что ее высочество приняла бы такое решение, не поговорив с тобой?
-Извините. - Сайяна опустила голову и судорожно пыталась проморгать слезы.
- Извиним. - Серьёзно кивнула Майя, давая возможность девочке немного успокоиться. - Но у тебя до отъезда остаётся меньше двух недель. За это время тебе надо решить все вопросы со школой. Преподаватели очень недовольны твоим поведением.
-А ещё, ты должна составить график дистанционных совещаний своего отдела в пажеском корпусе и согласовать его с отделом связи дворца. - Добавила Лера. - И оно должно учитывать расписание занятий в школе. Ты продолжишь обучение дистанционно, в режиме голосвязи.
- В школе к такому посещению с неодобрением относятся. - Посетовала Саяна.
- И это правильно. - Строго заметила Майя. - Этот режим позволяется только в строго определённых случаях. Например, когда приходится совмещать учебу со службой, как у тебя. Но на итоговые тесты ты будешь приезжать в Столицу лично. Так что не рассчитывай на поблажки.
Саяна совершенно не к месту счастливо улыбнулась.
Майя позволила себе скривиться только после того, как они с Лерой остались вдвоем.
- Это никогда не кончится. Все время влезают какие-то пункты, абзацы, запятые и прочее. Здесь их истолковали так. В Горном замке решили, что это не нужно, так как у тебя есть доверенность. В общем, довели девочку до слез на пустом месте.
- Все эти формуляры, конечно, достают. - Вздохнула Лера. - Но согласись, что без них путаница будет ещё больше. Канцелярии сейчас не имеют свободного доступа к оперативной связи. А без нее формуляры- единственное спасение.
- А, кстати, почему так?
- Даже в мирное время для таких отделов существовали выделенные линии. Они же прокачивают такой объем документов, запросов, обращений, что нам самим придется вернуться к курьерам.- Пояснила Лера. - Случай, конечно, неприятный. И Варенски сделает выводы.

К завершению первой недели Саяна буквально валилась с ног. Большую часть дня у неё отнимала школа. Преподаватели словно ополчились на не все разом. Тут еще директор школы потребовал от нее сдать тесты за триместр, до окончания которого оставался целый месяц. Саяна решила не жаловаться Лере и согласилась. Правда, потребовала индивидуальные занятия. Которые отняли у нее свободное время после полудня.
А потом надо было пообщаться с секретарем директора школы. Расписание занятий на следующий триместр можно было получить только у него. Потом бегать за заместителем директора по хозяйственной части. Кто де ещё может знать в каких классах есть оборудование для голографической связи, а в каких нет?
Даже у директора школы пришлось потерять почти час. Он прочитал ей целую лекцию по обращению с кодом доступа во внутришкольной системе голосвязи. Хоть и знал прекрасно, что Саяна, как личный паж принцессы подобных инструкций успела наслушаться много раз. Но ,оказывается, информационная система школы была изолирована от дворца и доступом в нее заведовал лично директор. Он мог проигнорировать рекомендации службы теней и не дать такого доступа. Тогда ни о каких посещениях занятий в виде голограммы не могло быть и речи.
Попутно из этой лекции она выяснила, что в школе она будет всего лишь четвёртой, кто посещает занятия таким образом. Трое других учеников были из семей высшей аристократии, способных оплатить ставшую слишком дорогой голографическуб связь. И даже в их отношении подобное исключение было сделано по особым причинам.
Два старшеклассника принадлежали к родам измененных высшего порядка и входили в состав одного из военных отрядов, совместно с городской стражей патрулирующих улицы. Они и сами не могли сказать, как далеко окажутся от Дворцовой школы при очередном патрулировании. Голосвязь из собственных домов для них был лучший выход.
Еще один ученик оставался дома из-за ранения, полученного во времена первых волн. Даже современная медицина не могла вырастить человеку новую ногу. Прирастить да, если вовремя это сделать, но, не вырастить новую вместо съеденной.
Было во всех этих переживаниях и совсем неожиданное для нее. И в замке и во дворце она не сильно обращала внимания на взгляды окружающих. Но после официальной регистрации Леры в качестве второго родителя, Саяна с удивлением обнаружила, что в классе стало меньше косых взглядов в ее сторону. А служивший во дворце курьером пажеского корпуса мальчик вдруг оставил свой презрительный тон при встречах и даже нормально приветствовал ее при очередной встрече.
- Как такое может быть? - Удивлялась она, в разговоре с улыбающейся Лерой. - Ведь это ничего не меняет в моем статусе.
- Что ты хочешь? - Лера с улыбкой посмотрела на хмурящуюся Майю. - Все это время ты была иннерой и дочерью служанки. При этом, каким-то образом оказавшаяся в близком круге принцесс и находящаяся под их защитой.
- Но я ведь не из-за этого... - Сайяна испугано посмотрела на Майю.
Разговор происходил в ее покоях. Как всегда, после удаления из гостиной служанок.
- Мы знаем. - Поспешила успокоить ее Лера. - Но те, кто считает сословные различия естественным явлением, думают иначе. А теперь все встало на свои места. Да, ты не стала ниэлой. Вторые родители не передают своим детям ни имени, ни титула. Для этого существуют другие процедуры. Если честно, и передавать то тебе нечего. Ниэла я только по бумагам. Жизнь моей семьи мало чем отличается от жизни инер. Но формально ты считаешься теперь членом моей семьи. Для многих, имеющих титул ,это уже привычно и нормально. Вот и перестали коситься на 'диковинку'. В твоем классе есть несколько учеников в точно таком же статусе. Но из инер ты единственная.
- Мне надо было подумать об этом сразу. - Сердито прошипела Майя. - Я ведь прекрасно помню, как в этих классах относятся к безродным ученицам. Расслабилась в последние годы школы.
- О том, как Вы учились в школе до сих пор ходят слухи.
- Хорошее время было. - Улыбнулась Майя. - И знаешь, многие из тех, кто косился на меня в первое время, потом поменяли свое мнение.
- Забавно, что про других учеников как-то мало слышно. - Заметила Лера.


Содержание
В начало страницы

Глава 22.



Императорский эшелон уже не первый день двигался по силовой линии, по направлению к Переходу из Столичного мира . Уцелевшей части транспортной компании так и не удалось решить проблему скорости. Транспортная система изначально не была предназначена для скоростной доставки. Как бы ни хотелось, но даже Вирт был категорически против любых экспериментов с единственным безопасным способом перемещения грузов и людей. Тем более что специалисты разводили руками и утверждали, что такие изменения приведут к перегрузкам генераторов силового поля.
В своей основе это все оставалось обычными грузовыми контейнерами. И вспоминая, чем именно был когда-то ее собственный транспорт, Майя всякий раз веселилась, слыша про "императорский эшелон" или другие громкие названия своего состава. Тем более что внешне они вообще не изменились. Конструкторы отказались даже от предложения сделать окна для пассажиров. Это снижало возможность пассивной герметизации и их надёжность в случае отключения щитов.
Некогда их с Иллис небольшой штат консультантов по адаптации оборудования к размерам штатного контейнера вырос до целого столичного института со штатом в несколько десятков сотрудников на финансировании транспортников. Они занимались всем. От обустройства уборных до установки новых видов вооружений. И даже организацией движения.
Время одиночных контейнеров прошло. По транспортным системам теперь передвигались контейнеры, объединяемые цепочками в целые пассажирские поезда. Сами контейнеры стали называть секциями. При этом они сохраняли возможность расстыковки и самостоятельного движения. Майя потратила немало времени, отстаивая первоначальный вид для своего контейнера. И охране пришлось согласиться ставить его в поезде в качестве головной секции. Но при этом выставили два автономных контейнера для его прикрытия.

Но свою личную территорию Майя защищала от любых вторжений. Обстановка в жилом контейнере её высочества сохранялась почти такой же, как была когда-то. Две кровати по стенкам, стол посередине, прислоненный к торцевой стенке и тамбур. Из новшеств были только пульт управления обороной контейнера и многочисленные экраны с ним связанные. Все изменения скрывались от глаз в стенках и на полу.
Саяна не сильно удивилась такому аскетизму. Её высочество и во дворце очень следила за любыми посягательствами на своё личное пространство. А сюда и вовсе допускала только одну служанку для наведения порядка. И то под присмотром Леры. Правда Саяна, как ее личный паж, получила доступ в секцию без обсуждений. Только леди Лера прочитала краткую инструкцию по поведению в секции принцессы. Но это было привычным. Все-таки жилое помещение принцессы одновременно служило и ее персональным кабинетом и центром связи. А уж один перечень вооружения, которым управляли с пульта, установленного в тамбуре, отбивал охоту к нему приближаться.
Вместе с ее высочеством обычно ночевала ее малолетняя дочь. Вообще то в распоряжении маленьких Ниялы и Келаниола была отдельная секция. Но дети оставались там только днем.
А на ночь Нияла норовила пробраться под бочок мамы. Следом, как правило, приходил Келан. Правда,мальчишка пытался показать, что он приходит поиграть с Бариком. Но почти всегда засыпал на кровати Иллис.

Сама Саяна поселилась в следующем контейнере вместе со своей второй мамой. Вообще-то она рассчитывала на место в одной из служебных секции, где разместились женщины из бойцов охраны и несколько девушек из числа служанок. Саяна даже прикинула какая кровать ей достанется. Но Лера решила иначе и провела ее в свою секцию.
- Твое место будет здесь. - Сообщила она в ответ на недоуменный взгляд девочки. - И это не привилегия, а необходимость. Как личный паж принцессы, ты всегда должна быть у нас под рукой.

Поездка в императорском эшелоне оказалась не столь весёлой, как представлялось Саяне в самом начале. Начать с того, что этот эшелон находился на постоянной связи со столичным дворцом. И бесконечные совещания, консультации и прочее занимали все время их пути.
Только тут она поняла, как преподаватели Дворцовой школы были правы, требуя от неё досрочной задачи тестов за триместр. Связь в движении была настолько сильно загружена, что о выделении для пажа персонального видеоканала на целый день не могло быть и речи.
Зато ей персонально для работы выделили целый час после обеда, когда нагрузка на системы связи немного спадала.
И уж совсем не ожидала она такого сюрприза, что для нее приготовили ее высочество и вторая мама. И ведь даже не предупредили!
Не успела исчезнуть с экранов картинка удаляющегося перрона, на котором были организованы торжественные проводы, как Лера прихватила какой-то узкий, но длинный сверток, провела её через жилые и служебные контейнеры охраны в самый хвост поезда. Тут в отдельном контейнере был организован тренировочный зал
-Вот, я её привела. - Непонятно зачем сообщила очевидное Лера, обращаясь к старшему личной пятерки теней принцессы, а заодно начальнику охраны поезда. И сразу обратилась к ней. - Саяна, офицер Риттл побеседует с тобой и определится со временем, на которое ты будешь освобождена ото всех обязанностей. На эти часы ты поступаешь в его полное распоряжение.
Больше ничего не объясняя, она отошла к дверям, всем видом показывая, что она свое дело сделала.
Сайяна озадаченно проводила её взглядом и не без опаски посмотрела на чем то недовольного мужчину. До этого момента она регулярно общалась с бойцами теней. И честно говоря, была искренне убеждена, что у неё со всеми бойцами личной охраны принцессы неплохие отношения. Даже с Риттлом. И чем именно вызвано его недовольство она не понимала.
- В общем, так, Сайяна, тяжело вздохнул тот. - Должен сразу заметить, что я был против того, чтобы включать тебя в штат экспедиции.
От входа послышалось хмыканье. Риттл выждал несколько секунд. Но насупившаяся девочка продолжала молча смотреть на него.
-Ты не спросишь почему?
- Раз вы завели этот разговор, наверно объясните это сами. - Пожала та плечами.
- Логично. - Риттл кинул недовольный взгляд ей за спину. К тебе лично я не имею никаких претензий. И вне служебных по-прежнему ты можешь обращаться ко мне по имени.
- Разве я в чем-то провинилась по службе? - Сдалась Саяна.
Пажеский корпус никак не был связан со службой теней. И с Риттлом уж точно у неё не было никаких конфликтов.
- Здесь дело не в тебе. - Поморщился мужчина. - Экспедиционные выезды её высочества организовываются как полноценные военные операции. И формирование штата происходит с моим участием, как начальника службы её охраны.
-Это я поняла. - Настороженно кивнула Саяна. - Но раз Вы завели об этом разговор, я не понимаю, чем Вам не угодила? Во дворце ведь никаких нареканий на меня не было.
- Дворец и замки, даже Столица - это одно. Такие выезды прокладываются по территориям, до сих пор остающимся под влиянием Расколов. И императорский поезд может подвергнуться нападению тварей в любой момент. Кстати, не один раз подвергался. Дальние поездки имеют огромное значение для населения империи в моральном плане. Да и на практике многие вопросы не получается решить дистанционно. Но при этом выезд подвергается реальной угрозе. И не всегда нам удаётся легко отбиться. Особенно если мы сталкиваемся с волной крупных тварей, способных повлиять на движение контейнеров и скинуть их с силовой линии.
- Я не боюсь. Я пережила прорыв в замке Рэндом. - Возмутилась Сайяна. - И была в том самом пилоне, который защищали их высочества.
-Речь не о твоей храбрости. При формировании штата императорского поезда, без разницы принцессы, принца или, например первой фрейлины, весь штат обычно формируется с учётом имеющихся у кандидатов боевых навыков. Даже служанка, что наводит порядок в секции принцессы, имеет навыки обращения с личным оружием.
- Разве теней недостаточно, чтобы защищать принцессу и принцев. - Недоуменно нахмурилась Саяна.
- Достаточно. И для нее и для ее детей. - Улыбнулся Риттл. - Пойми, в нашей практике бывали ситуации, когда персонал оставался без охраны. Например, если какой-то из технических контейнеров, мы их теперь называем секциями, оказывается сброшенным с линии. Мы не можем останавливать поезд во время боя. Кроме того, мы обязаны в первую очередь защищать принцессу и ее детей. Так что ситуация, когда попавшим в беду придется рассчитывать только на себя вполне возможна
Поэтому, я как начальник охраны, должен быть уверен, что люди смогут продержаться до возвращения спасательной группы хотя бы несколько минут под руководством моих бойцов или вообще без них.
- Все?
- Все. - Серьезно кивнул Риттл. И весь персонал в этом поезде проходит тренировки на взаимодействие с моими бойцами.
-Даже леди Лера?
-Даже её высочество, как тебе известно. - Ухмыльнулся Риттл.
-Поняла. Я из иннеров. И меня не учили пользоваться оружием, как детей аристократов. - К сожалению это так. И во дворце данный пробел не был устранен. Хоть ты с нами уже четвёртый год. - Подтвердил Риттл.
- Раз я здесь, значит, её высочество настояла на моем присутствии. - Сделала вывод девочка.
-Скажем так. - Недовольно проворчала Риттл. - Её высочество указала мне, что в сложившейся ситуации есть и моя вина, как командира охраны. Значит, и исправлять её тоже мне. Во время этой поездки.
Сайяна широко раскрыла глаза, начав понимать масштаб подставы. Поездка должна была продлиться почти три недели. И уж она-то хорошо представляла, как тренируются бойцы личной охраны принцессы. Не раз имела возможность наблюдать их занятия во дворце.
-Сначала ты будешь тренироваться одна под моим присмотром. Но недолго. Через несколько дней к нам начнут присоединяться другие бойцы. - Подтвердил ее опасения Риттл. - Надеюсь, что к концу поездки ты сможешь показать достойные результаты для новичка. По прибытию к месту назначения, у тебя, как обычно, останется мало свободного времени. И занятия придётся сильно сократить.
Саяна судорожно сглотнула. Последнее замечание окончательно утвердило её в мысли, что она попала. Она даже хотела обернуться, чтобы посмотреть в глаза Лере, но удержалась.
- У тебя есть что-нибудь из одежды для тренировок?
- У меня есть форма для верховой прогулки. - Осторожно сообщила она. - Я ею почти не пользовалась. И еще есть спортивный костюм. Только я его обычно носила в своей комнате, а не тренировалась.
-Я говорю о повседневной одежде, в которой ты бываешь на службе или дома. Специальная форма для тренировок удобнее, но не в твоём случае. - Пояснил Риттл. - Лучше сразу учиться обращаться с оружием в привычной тебе одежде. А спортивную форму ты будешь использовать на общих тренировках. Они теперь для тебя будут обязательны вместе с бойцами личной пятерки принцессы.
- Ну, только то, что на мне.
- У тебя есть ещё прошлогодняя форма. - Вмешалась Лера. - Она ещё в хорошем состоянии и я распорядилась положить ее в твои вещи.
- Отлично. На мои тренировки приходить будешь в старой форме. И не забудь об обуви. Она тоже должна быть повседневной. Что у тебя с мечом?
Сайяна растерянно потянула вверх красивый эфес, всегда болтавшийся на поясе. Даже ей было понятно, что это бесполезная и легкая игрушка, с абсолютным отсутствием баланса и блестящим лезвием, даже в момент своего создания не знавшим заточки. Парадный меч, все достоинство которого было в красивом эфесе, демонстративно болтающемся на положенном месте. Он был легче, чем эфес силового меча и почти не чувствовался Саяной.
Выражение лица новоявленного наставника было столь же скептическим, что у его ученицы.
- А другого меча, как я понимаю, у тебя нет?
- Нет, я и этот никогда не доставала. - Смущенно призналась девочка. - Разве что иногда, перед зеркалом.
- Красивая игрушка. Но разве что для дворца. - Вздохнул офицер. - Исправить ее невозможно.
Саяна невольно посмотрела на его пояс. Там красовались сразу две рукоятки. Меч из металла висел на поясе слева, там же, где и у неё. Эфес силового оружия выглядывал с другой стороны. Саяна вспомнила, что во дворце офицер личной пятерки, как и все его бойцы, носят на поясе совсем другое оружие. Как и у нее блестящее, в красивых ножнах и бросающееся в глаза. А вот рукоятка силового меча, всегда скрывалась под мундиром. И она ее видела, когда заставала теней в комнатах отдыха.
- С тобой все ясно. - Подвёл тем временем итог Риттл. - Сейчас мы пойдём к нашему интенданту. Он подберет тебе что-нибудь. Заодно и индивидуальные силовые щиты заберешь. Эту игрушку спрячешь подальше. И чтобы я её больше не видел до возвращения в Столицу.
-У меня что, и щиты будут? - Осторожно уточнила девочка.
-Ты же не думаешь, что через месяц сможешь выстоять против волны тварей без щитов? - Искренне удивился Риттл. - Эта штука в непрерывном режиме и без подзарядки действует всего несколько минут. Но если активно работать с напиткой, можно растянуть его работу почти вдвое. Только для этого надо хоть немного овладеть мечом.
- Ясно. - Вздохнула девочка. - А пока, если что я должна прятаться за спиной ее высочества, так как все время её сопровождаю.
За спиной раздался весёлый смех второй мамы и двух незаметно вошедших бойцов.
Риттл тоже улыбнулся, но ответил вполне серьёзно.
- Твое место в боевой обстановке мы обсудим много позже. Но ни сейчас, ни потом, оно точно ни за спиной, ни рядом с принцессой. Скорее уж рядом с Леди Лерой. И желательно не мешаться у неё под ногами.
- Ну да, вам бы принцессу защитить. - Понятливо кивнула 'ученица'.
-Кого? Майю? - Риттл все же не удержался от смеха. - Её высочество тактик теней. Уточню, о-очень опытный тактик. А значит, может брать на себя управление своей собственной охраной. Только делает это редко и в самом крайнем случае. Но она входит в нашу пятерку не только как объект охраны, но и как равноправный боец. К тому же, как мастер альтер, она обеспечивает боеспособность раненных бойцов. Так что за спиной принцессы тебе точно не место. Там всегда присутствуют два бойца. И во время боя без дела они не стоят. Да ты ведь и сама это знаешь. Раз была в том замке. Пойдём уж, ученица.
Риттл широкими шагами направился к выходу.
- Я ни разу не видела тебя на тренировках. - Стараясь не отстать от Риттла, недовольно покосилась девочка на Леру.
- У неё тренировки в вечернее время, дважды в неделю и всего по часу. - Услышал ее шепот Риттл. - Твоя вторая мама великолепно владеет щитами. И когда дойдёт дело до них, я попрошу её дать тебе несколько уроков.
- Это будет здорово. - Вздохнула Саяна, покосившись назад.
- Не грусти. - Решил тот поддержать её. - Из тебя ещё выйдет неплохой боец, и когда подтянем тебя немного, возможно и Майя сможет дать тебе пару уроков.
- Её высочество будет мне преподавать? - Поразилась Саяна.
- Если достигнешь уровня, на котором это будет иметь смысл. - Кивнул Риттл.
По реакции девочки он сообразил, что такая перспектива для неё станет лучшим стимулом. Лера незаметно кивнула ему, одобряя такой подход.
- Её высочество работает только с бойцами, имеющими хорошую квалификацию. Впрочем, как и в технике альтер, где она берет выпускниц обители.
-Я поняла.- Грустно вздохнула Саяна. - Но я буду стараться.

Сайяна с огромным сомнением смотрела на поданный интендантом меч. Хоть и утверждалось, что эта штука для женской руки. И вроде как даже рукоятка меньше, чем у Риттла на поясе болтается, а все равно в ее ладошку не ложилась. О весе и говорить не приходилось.
- Это все? Меньше нет? - Её новоявленный тренер в очередной раз озадаченно чесал затылок.
- Откуда? И это чудо у меня сохранилось только потому, что в твоем отряде иногда появляются дамы.
- Ну, ты ведь интендант поезда все-таки.
- Так это и есть тренировочный меч Далилы! - Пожал плечами мужчина. - Оставила, когда решила списаться с поезда. Сказала, что во дворце он ей будет не нужен.
Саяна ещё раз покачала тренировочным мечом и даже попыталась выполнить им мах. Это был последний образчик того, что выложил перед ними интендант.
- Вроде ничего. Я, наверно ,смогу привыкнуть к нему.
- Меч не плащ с чужого плеча. К нему привыкать не надо. - Резче чем хотел, откликнулся Риттл. - Сейчас забираем щиты. А с мечом придётся подумать на первой же остановке. Я сниму мерки и пошлю запрос в Аланис. А эту неделю поработаем с щитами.
-Есть еще один вариант. - Выступила Лера от дверей. - Я надеялась, что удастся что-нибудь подобрать. Но Майя с самого начала считала иначе.
Она уложила на стол узкий сверток и аккуратно развернула ткань.
Саяна озадачено вытянула шею, рассматривая лежащие перед нею невзрачные ножны и простую рукоятку с потертостями от длительного употребления.
Узкое лезвие с легким шорохом выскользнула из ножен, и сверкнуло в свете ламп. Качнув оружием из стороны в сторону, она выполнила мах, резко останавливая прямо перед собой, как ей объяснил Риттл. И только сейчас она поняла, что имел ввиду Риттл. Рукоятка сидела в ладошке как влитая. А клинок, хоть и тяжелее её бутафорского меча, был послушен и не пытался вырваться на свободу из неумелой руки. Вот только это не мог быть тренировочный меч. И можно ли им тренироваться она не знала.
-Знакомый клинок. - Задумчиво протянул Риттл.
-Им можно тренироваться? - с неожиданным даже для себя интересом задала главный вопрос Саяна.
- Это боевой клинок. - Риттл был полон сомнений. - И честно говоря, очень опасный. Реальным оружием с детства тренируют учеников очень немногие школы. Я бы не стал, например.
-Вот этот клинок настоящий? - Удивилась девочка. - Он же ничего не весит.

Она даже снова повторила пируэты в подтверждение своих слов.
-Этот оружие хорошо сбалансировано. - Вмешался интендант, при этом осторожно перехватывая ее руку. - Командир, ты бы объяснил сначала ей, что к чему. Обзывать горский клинок игрушкой не станет ни один воин. Даже если меч сделан для ребёнка. Тем более этот.
Саяна насторожилась при последней фразе и ещё более подозрительно осмотрелась меч. Она уже была уверена, что лучше него ей не найти. Причём не только в арсеналах поезда, но и по заказу.
- Уверен, с твоими словами согласится даже его высочество Вирт. - Усмехнулся Риттл.
- А где вы его видели? - Не сдержалась девочка мучивший её вопрос
- А молодец, мелочь. -Ухмыльнулся интендант. - Умеешь задавать правильные вопросы.
- Это меч ее высочества Майи. - Вмешалась Лера. - Он был выкован ее отцом.
- Саяна замерла, потом с сожалением положила на стол.
- Как же я могу тренироваться оружием ее высочества?
- Раз она передала его тебе, значит можешь. - Решил Риттл. - Карст, можно что-ниудь придумать с лезвием?
- Он имеет в виду, чем-то прикрыть лезвие, чтобы ты не поранилась на первых же занятиях. - Пояснил интендант. - Проблема в том, чтобы сделать это ,не нарушая баланса. Для таких легких мечей это, можно сказать, искусство. Риттл, я сделаю копию. Дерево не подойдет, так что из пластика. На пару занятий хватит. А потом уже тебе решать. Вообще-то, если это горский меч, то его ножны вполне пригодны для тренировочного боя. У него еще и утяжелители должны быть.
- Вот чего нет, того нет. - Развела руками Лера.
Лера с улыбкой посматривала на свою названную дочку. Хотя на самом деле, скорее все же младшую сестру. Тем более что родители накануне Раскола преподнесли семейству сюрприз. И Саяна даже младшей бы не стала в их семье.
- Что ты все рассматриваешь его. - Не выдержала она. - Это обычные ножны. Боевое оружие никогда не покрывают украшениями и не украшают. Иногда и ножны могут стать хорошим подспорьем в бою. И горские кланы используют их в своей технике боя.
- Это боевое оружие. И ей его изготовил отец еще в детстве. Ее высочеству так часто приходилось драться в детстве?
- Майя из горских кланов. - Немного недовольно проворчала Лера. - Они не признают деревянных мечей. И вообще тренировочного оружия. Но для отработки новых приёмов все-таки что-то надо иметь. Горские кланы используют для таких целей меч в ножнах. Поэтому они ещё и такие крепкие, в отличие от нашего оружия.
- Но ведь это память о родителях! Как же она мне его дала?
- Во-первых, не подарила, а именно дала на время. - Уточнила Лера. - По прибытии на место, ты получишь уже свой клинок. Риттл действительно снимет мерки с тебя. Но пошлет их Майя. А этот меч ты вернёшь владелице. Во вторых, её высочество давно уже выросла из него. А её дети ещё не доросли. Так почему бы не дать его тебе для тренировок.
- Она много делает для меня. - Вздохнула Саяна.
- Просто поблагодари её за участие и постарайся оправдать доверие.
- Капитан Риттл сказал мне ходить с тренировочным мечом все время. Как же я при принцессе буду с боевым оружием? Это позволяется только теням из личной пятерки.
-Или тем, кому она даст такое разрешение. - Одобрительно кивнула Лера. При этом мужчина переглянулись между собой. - Завтра решим этот вопрос. А сейчас пошли к себе.
Вопрос действительно решился. После утренней тренировки, ещё до завтрака. Майя с улыбкой произнесла протокольную фразу в присутствии Леры и Риттла. После чего интеллектуальная система поезда зафиксировала ее разрешение и отправила по своим каналам дальше. А Саяна занялась своими обязанностями.
Таким образом, у Саяны распорядок дня на время движения установился раз и навсегда. С утра общая двухчасовая тренировка в секции. Там для неё выделили отдельный уголок.
Каждому из бойцов, из-за ограниченности размера зала, было установлено время для часовой тренировки в зависимости от дежурств. Так что зал был занят всегда. Даже в обед, поздно вечером и после того, как она уходила. Но ни один боец не смеялся над неуклюжими движениями ученицы командира. И иногда даже старались подбодрить во время перерыва. Но точно также поддерживали и решение начальства о тренировках.
После завтрака она готовила материалы и занималась мелкими поручениями, поступавшими от ее высочества и Леры.
А потом время связи. Ее персональный час связи. Это было время своеобразного совещания с подчиненным ей отделом пажеского корпуса во дворце. Доклады и обобщения со стороны ребят, прием корреспонденции, оставленной на ее усмотрение и раздача поручений. Но, увы, даже здесь обстоятельства внесли свои корректировки в ее планы.
В штате поезда был специально выделенный взрослый сотрудник, готовивший всякие пресс-релизы и репортажи о происходящих вокруг поезда событиях. Но ,по выражению Леры, эти репортеры вцепились в единственного пажа императорского поезда, как Барик в тушку журлии.
Присутствие подростка в ближнем окружении принцессы почему-то вызвало огромный ажиотаж среди мастеров пера. Совсем скрывать Саяну от репортеров сочли нецелесообразным. Пришлось ей в своем часе связи выкраивать время для совсем незнакомых людей и нелюдей. Сначала десять минут. Потом пятнадцать. Был установлен даже своеобразный регламент. Каждый раз Саяне задавали один, от силы два вопроса. Но с условием, что она ответит на них подробно. В Арден уже больше полугода как начала возрождаться пресса для детей. Когда-то это было мощное направление печатного слова, поддерживаемое правительством и включавшее газеты, журналы, выделенные каналы в инфосети. Сейчас пока набирали популярность печатные журналы. В общем, желающих задать вопрос единственному подростку в выездном штате принцессы оказалось столько, что теперь у Саяны в блокнотике был список имен на неделю вперед.
Она даже посетовала, что сама приложила руку к возобновлению работы этих издательств, когда-то перенаправив несколько просьб или предложений от детей в министерство культуры. И даже с личной запиской по обобщению таких писем.
- А что ты хочешь? - Удивлялась Лера. - Ты уже довольно известная личность. Особенно среди твоих ровесников. Твое присутствие в императорском поезде само по себе интересное событие. Тем более, учитывая цель нашего путешествия. Случаи нападения на императорский поезд не редкость, как ты знаешь.
- Но ведь маленькие тоже здесь.
- Это дети ее высочества. И в то, что они путешествуют вместе с матерью, тоже сенсация, которую все обсуждают. Но ты другое дело. Ты девочка из пажеского корпуса. Честно говоря, тут играет свою роль даже то, что ты иннера и не имеешь никаких аристократических корней. Политика!
Саяна только вздыхала и начинала готовиться к очередному часу связи.
Из-за этих коротких интервью пришлось учиться общаться и с прессой. И в течение дня прессекретарь поезда ниэл Андолский находил время обсудить с нею все, что она говорила на таких сеансах. В паре с Риттлом, как начальником безопасности, разъяснял ей, какие темы не следовало поднимать, на какие вопросы можно было ответить пошире или по какой-то причине надо изменить интонацию. Заодно и время потянуть, чтобы не допустить нового вопроса. А когда время общения с прессой приблизилось к трети выделенного для нее времени, Андолский, по совету Леры, стал требовать от нее предварительной подготовки и короткие тезисы вариантов ответа на возможные вопросы.
Ближе к вечеру у девочки находилось еще пара часов для спокойной работы с присланной ребятами корреспонденцией. И снова тренировка с Риттлом, после которой, она уже почти доползала до кровати. А там ещё предстояло изучение тем, которые в школе не преподавали, но которые надо было знать ей, как личному пажу принцессы. Протоколы общения, варианты ответов в самых разных ситуациях. Когда, к кому, и по какому поводу следует обращаться. А еще хотелось хоть полчасика побеседовать на личные темы со второй мамой. Днем времени на связь с Горным замком не выделяли. И связь с родной мамой приходилось откладывать на позднее время.
Она очень полюбила последние десять минут перед сном. Это тоже было небольшим сюрпризом. Но уже приятным. После первого дня, когда она с трудом сдерживала слезы от боли в натруженных руках, в пространстве за ее ширмой появилась сама принцесса. Она молча осмотрела ее, и толчком ладони между лопаток заставила лечь на живот. А потом вся боль исчезла.
- Лежи спокойно и не делай резких движений. - Услышала она голос Леры. - Майя поставила тебе общую блокаду.
- Ненадолго. - Заметила Майя. - Я сейчас кое-что приготовлю. Будешь ей втирать по вечерам в мышцы. Совсем ты запустила себя, девочка. Разве можно так запускать свое тело?
- Ничего, Риттл ее подтянет. А потом я уж прослежу за своей дочкой.
Приоткрыв слипающийся глаз, Саяна тогда увидела ироничную улыбку Леры и даже постаралась улыбнуться в ответ. Но, кажется, не успела. Заснула.
С тех пор, эти десять-пятнадцать минут перед сном стали для нее верхом блаженства. Она расслабленно лежала под руками Леры и тихо млела. Восторг у нее вызвал даже факт того, что мазь ей готовила лично Майя. Из своих травяных запасов. Иногда к ним присоединялась и ее высочество. Она проделывала что-то с точками на теле Саяны так, что на следующий день девочка была как новенькая.


Содержание
В начало страницы

Глава 23.



- Нет, это крыло не порхающей, а пьяной бабочки! - Ругался над ухом Риттл.
Саяна судорожно мотнула головой, отбрасывая мокрые от пота волосы.
- Сколько раз говорить, что эта прическа не пригодна для тренировок? - заметил её движение Риттл. - Волосы попадают в глаза и мешают обзору.
-Вы ещё говорили, что я должна быть 'как всегда'. А эту прическу мне вторая мама делает к форме.
-Значит должно быть что-то, что будет сдерживать её превращение в мокрую швабру. - Тренер сердился. И это было плохо. Когда он злится, ей приходится выполнять дополнительные упражнения.
- Ещё раз. - Ну вот. Все как всегда.
Саяна осторожно выдохнула, так чтобы её персональный наставник не заметил и встала в верхнюю стойку.
- Щит. - И тут же сморщился, заметив непроизвольное движение ее головы.
- Да не глазами. Ну, сколько можно повторять! Управление щитами должно выполнятся только пальцами. Именно для этого у боевых щитов датчики управления выведены на пальцы. А поверхность колец сделана с использованием технологий для слепых.
- Слепые, может, и могут запомнить, а у меня глаза есть. - В который раз пыталась возразить девочка.
-В бою тоже ладошку разглядывать будешь? - Съехидничал Риттл. - Тебе для чего разрешили использовать щиты внутри поезда? Ты должна научиться работать с ними без размышлений, на уровне рефлексов.
Вздохнув, она уставилась в стенку и демонстративно на ощупь провела большим пальцем под указательным.
Искусство владения щитами оказалось не настолько лёгкой задачей, как ей казалось в самом начале.
Начать с того, что непрерывная работа щита ограничивалась всего пятью минутами. И это ещё очень хорошо. Риттл упоминал, что во времена, когда её высочество была в академии, этот период едва доходил до минуты. И тогда был только жёсткий щит третьего уровня. Пластичные, или как их еще называли гибкие, мобильные щиты были изобретены уже во времена обучения принцессы Майи. Сейчас все тени имели подобную защиту.
Эта разновидность щита представляла собой силовое поле, в точности повторяющее контур тела человека в нескольких миллиметрах от поверхности и играла роль защиты. Проблемы оставались те же, что и с остальными его разновидностями.
Это был крайне неэкономичный режим. Во дворце, или скажем в поезде, с этим сложностей не возникало. Подзарядка происходила автоматически.
Но Риттл не зря требовал от неё постоянного ношения щита в активном состоянии. Даже второго уровня напитки пластичные щиты все же вызывали затруднения при движении. Автоматика не всегда успевала среагировать на изменение положения тела во время интенсивных упражнений. Поэтому носимые генераторы имели возможность перехода в обычные режимы жесткого щита. В том числе и наиболее экономичный- полная замкнутая силовая сфера.
В этом режиме накопители даже напитку четвёртого уровня обеспечивали целых шесть минут. Но размер такой сферы едва превышал рост носителя генератора. И передвигаться в ней было крайне затруднительно.
Всю поездку Риттл учил её управлять именно этим режимом.
Собственно поначалу казалось все просто. Всего два параметра управления: радиус и напитка.
Чем больше радиус, тем свободнее двигаешься. Можно еще кого-нибудь прикрыть. Но при этом слабее напитка силового поля. Уже двухметровая сфера могла обеспечиваться только третьим уровнем.
С самой энергетической напиткой тоже вроде все понятно. Первый уровень применялся очень редко и говорить в общем-то тут было нечего. Он был предназначен для защиты от мелких москитов пока активируется штатный биокостюм. Его ей ,кстати, тоже выдали. Второй экономичен, но защитить может разве что от грызунов. И то не от самых крупных. Напитка третьего уровня работает как кисель, в котором вязнут даже твари средних размеров.
Собственно на защите с силовой сферой третьего уровня напитки и пытался сейчас выстроить её защиту Риттл.
Саяна должна была вслепую и безошибочно выставить щит радиусом чуть длиннее руки с мечом. Ровно столько, чтобы кончик клинка не вяз в её собственной защите. Потом была задача правильно определить очередность угроз и атаковать продавливающихся через поле тварей. Тут главное было не ошибиться. Если голова какой-либо твари успеет пройти щит настолько, что перехватит руку, дело плохо.
А ещё надо было следить за накопителями. Нельзя включать второе поле, пока не перестанет работать первое. Это приведет к сокращению времени работы. Поэтому она должна была прямо во время схватки заметить критическое снижение заряда, рывком увеличить радиус сферы и уже внутри нее включить вторую. При этом не переставая размахивать мечом, да еще желательно не сбиваясь с ритма. Да еще учесть смещение полей в своей выстроенной очередности боя.
Пока получалось не очень. Саяна понимала досаду Наставника. Но что поделать, если ей приходилось обучаться всему и сразу. И технику боя в столь тесном пространстве, и щиты, и передвижение в них.
Первые дни её гоняли больше по обшефизическим дисциплинам. Даже Риттл заставлял бегать и крутить руками. И только чуть-чуть позволял подержаться за меч. Но к концу поездки зрители из тех воинов, что оказывались в зале в одно с нею время, уже не отворачивались, скрывая улыбку. А к обычному спаррингу тренер все больше стал добавлять вот эту 'битву' внутри силовой сферы.
К концу поездки вечером у неё нагло отобрали все свободное время. Два часа тренировок каждый день в вечернее время, час после полудня, сразу по окончанию сеанса связи. И больше никаких разминок. И ведь нашли же чем объяснить время дневных тренировок: 'На связи с корреспондентами ты должна выглядеть свежей и ухоженной, а не взмыленной после тренировки'. Тьфу.
Насчет разминки ее мучитель выразился чуть более конкретно:
'Разминка и общая подготовка теперь только на твоей совести. По утрам. У нас больше не будет времени заниматься всякой ерундой. Теперь первые полчаса в вечернее время я буду показывать новые элементы, потом повтор старых ,пройденного материала и связок. В конце получасовой спарринг со мной. К сожалению, ставить тебя с бойцом рано. А против служанок с настоящим мечом опасно. Надо бы тебе по прибытии ровесников подобрать из горских кланов. А пока придется со мной работать. В конце пятнадцатиминутный бой с имитаторами'.
Вот этот самый бой и добивал её уже третий день.
Имитаторами были голографические маски с изображением разных реальных тварей. Её задачей было успеть провести мечом по такой маске до того как она до нее доберется. Поначалу это даже показалось детской забавой. Ага, пока была всего одна такая маска. Или даже две, но атакующие с одной стороны. Но эта сволочь, дорвавшаяся до нее, довольно быстро довела их количество до трёх!
Саяна видела нечто подобное в инфосети. В продаже и у знакомых были развлекательные варианты этого прибора. И она никогда ими не интересовалась. Но в поезде стоял имитатор для проведения тренировок настоящих бойцов. И у него были не только безобидные голограммы. После первых тренировок, тренер запустил имитацию физического воздействия.
Вроде ничего особенного, всего лишь силовая сфера, не дотягивающая даже до второго уровня напитки. Она располагалась внутри голографической маски. И даже не по всему ее объему, а в обозначенных местах поражения.
Но теперь мало было задеть маску. Надо было попасть именно в такую сферу. И меч уже не свистел, проскакивая голограмму, а нервно дергался, сталкиваясь с препятствием. А если промахнулась, или удар был недостаточно сильным, по мнению электронной системы, тварь продолжала атаку до столкновения с опростоволосившимся бойцом. Толчок получался не сильным, но обидным. К тому же сбивал с ритма. И главное, если например, толчок приходился в ногу, то специальная программа подключалась к её пластичному щиту и начинала притормаживать якобы поврежденную конечность. Другие бойцы продолжали биться даже в таких условиях. А она проигрывала практически сразу.
Эта сволочь обещала впервые же дни после прибытия довести физическую имитацию до стандартного второго уровня сложности, в котором работают бойцы охраны поезда. У них имитации даже синяки на теле оставляют. А ещё, он пригрозил, что засунет ее в имитацию реальности. Саяна теперь знала, что в нем личная пятёрка теней и вся охрана императорского поезда отрабатывали разные сценарии боя. И сама принцесса принимала участие в таких тренировках. Когда в качестве тактика теней, а когда и как обычный боец.
Но вот то, что там есть и программы для индивидуальной подготовки, она узнала только здесь. И вообще, этому Риттлу кажется, доставляло удовольствие пугать её, рассказывая о своих планах на ее счет.

- Майя, освободи меня от этой обязанности. - Риттл включил связь, едва вернувшись к себе с тренировки.
- В чем дело Риттл?
- Ну не моё это, учить детей!
-Вот как? Ты хочешь сказать, подавай тебе опытных воинов. Да ещё лучших? -Съехидничала Майя.
-Ну не получается у меня. В поезде ещё ладно, действительно некуда деваться. Она хорошо освоила азы. Но объяснять что-то более сложное у меня не получается. По прибытии, давай возьмём кого-нибудь из замка. Уверен, тебе не откажут даже старейшины кланов.
- Их техника не подходит для возраста Саяны. - Возразила Майя. - Ты прекрасно это знаешь. К тому же у нас все равно будут поездки. Или ты готов ради Саяны включить нового человека в штат двора?
-Нет, это нецелесообразно. - Сразу пошёл на попятный Риттл. -Но Майя. Саяна девочка не без способностей. Только я не умею нормально объяснять. Для отработки техники ей требуется кто-то с большим терпением и опытом преподавания. А не солдафон вроде меня. Я даже элементарную бабочку не могу ей выставить нормально!
- Опять довел девочку. - Возмутилась Лера. - Риттл, ну сколько можно?
- Так о чем я толкую? - С досадой сморщился парень. - Ума не приложу, как тренеры с целой группой таких подростков справляются.
- Завтра я буду на вашей тренировке. - Решила Майя. - Посмотрю, что у тебя там не получается.


Саяна дотащилась до своей секции и осторожно прокралась на кровать. Слава Единому! Леры не было. Можно хоть чуть-чуть полежать, прежде чем принять душ и пожалеть себя. Может, наконец, пройдет головная боль. Не сильная, но в последнее время ставшая частым гостем во время циклонов.
'И что вот она здесь делает? У других ее ровесников сейчас заканчивается триместр, и начинаются каникулы. Они будут спать, сколько захотят, развлекаться. А она...' - Саяна тихо всхлипнула от жалости к самой себе.
- Ну, что я говорила? - Послышался голос второй мамы. - Лежит и жалеет себя.
Девочка не успела проморгаться, как ее безцеремонно подняли в четыре руки и сдернули потную рубашку. По телу пошло знакомое ощущение покоя, начавшееся развиваться от плеч.
Её высочество больше не использовала общую блокаду, а проводила какие-то свои манипуляции, позволявшие снимать усталость и боль с натруженных мышц. Запахло травами из открытой Лерой баночки. Втирать мазь будет она. Лера вообще делала очень хороший расслабляющий массаж. Не хуже, чем ее высочество.
- К меня ничего не получается, я полная бездарь. Зря вы дали мне свой меч. - Наверное, впервые за всю поездку пожаловалась она своим покровительницам.
- А Риттл утверждает совершенно обратное. - Заметила Майя, передавая эстафету Лере. - И утверждает, что у тебя есть способности, и что ты хорошо усваиваешь приемы. Кому из вас мне верить?
-Да он с трудом сдерживается, чтобы не ругаться! И то, потому что я девочка.
-Ничего, ему полезно потренировать выдержку. - Усмехнулась Лера, звонко шлепнув между лопаток ладонью. - Поднабрался вредных привычек после академии.
Саяна осторожно приоткрыла свободный глаз. Второй плотно прижимался к простыне. Приятная истома и ласковые массируюшие движения Леры наводили истому. Она уже пожалела, что не сдержалась и заговорила как какая-то истеричка. Ну, у самом деле, ведь не в первый раз так устаёт на тренировках. А её высочеству только и выслушивать жалобы своего пажа. Ещё и голова эта болит! Лучше было бы промолчать.
- Прошу извинить меня, ваше высочество. Это была минутная слабость.
-Так то лучше. - Улыбнулась Майя девочке. - Ничего, мне тоже иногда хочется кому-нибудь поплакаться. Так что ты не стесняйся.
Лера только хмыкнула на это.
- Но как же, я ведь знаю, что вы сегодня уже практиковали альтер. У вас днём, на стоянке было три мастера с подмастерьями.
- Это как раз нетрудно. - Рассмеялась та. - Лера не дает мне практиковать больше чем с одним пациентом. На нем я показываю, а с остальными смотрю, как мастера все исполняют. Так что после таких мастер-классов устаёт разве что мой язык.
- Вот когда Иллис придет, тогда и будешь практиковать, как раньше. А без смотрящей я тебе увеличивать нагрузку не дам.
- Видишь, мне тоже приходится подчиняться. - Весело развела руками Майя. - Как ты себя чувствуешь?
- Очень хорошо, заверила Саяна.
- Чего тогда морщишься. - Подозрительно прищурилась ее высочество.
- Голова болит. Но это не страшно. Совсем чуть-чуть.
-Лучше бы занялась своими планами. Как насчет динамики наследования измененных в смешанных браках? - Проворчала Лера. - В замке будет куча народу под боком. Наверняка, есть все варианты потомков от смешанных браков.
- Пожалуй, надо поручить Дролнову проверить родословные. - Задумалась Майя.
Она с некоторым сомнением посмотрела на Саяну.
-Говоришь, голова болит? И как часто? Случайно, не вовремя бурь?
- Последние полгода. В первый раз перед сезоном бурь. Но это не страшно. Я ее почти и не чувствую. Сегодня вот только после тренировки сильнее заболела. Но уже все почти прошло.

- А у тебя случайно измененных в родственниках нет?
-Нет, конечно! - Саяна даже рассмеялась такому предположению. Это же всегда проверяется специальной службой. Если не считать пра-, пра- дедушку по линии папы. Но это ведь не считается. Я кажется вообще восьмое поколение после него.
-А что у нас с этим достойным пра- пра-..? - Лера задала вопрос таким вкрадчивым голосом, что Саяна смутилась.
- Ну, мама говорила, что он из числа бойцов, согласившихся на экспериментальное изменение в первом потоке. У нее даже грамота такая сохранилась от отца. Был рядовым и прошел самый маленький уровень изменения. - Неуверенно откликнулась девочка. - Но с тех пор уже столько поколений прошло. Это же не считается?
-Не считается. - Серьёзно кивнула Лера. - Не знаю, о чем именно ты спрашиваешь, но точно не считается. И вообще не загружай голову всякими подозрениями. Служба генетического контроля существует не для того, что бы доставлять проблемы жителям. И только выдает рекомендации при заключении официальных браков.
- Вернись на кровать. - Майя решительно выгнула пальцы в знакомом жесте.
-Майя ты уже практиковала сегодня. - Встревожилась Лера.
-Я только посмотрю. Саяна, расслабься. Это к тебе лично вообще никакого отношения не имеет. У меня просто есть профессиональный интерес, как мастера Альтер.
В этот раз было совсем не так, как обычно. Пальцы ее высочества не порхали по плечам, а осторожно скользили по голове и шее. Время от времени замирали. Иногда она с силой вдавливала в какие-то точки.
Когда ей позволили встать, Саяна с удивлением покрутила головой. Боли не было.
- Все-таки не удержалась. - Правильно поняла счастливую улыбку своей названной дочки Лера. - Могла бы провести сеанс и завтра с утра.
- Я чуть-чуть. Только попробовала. А то ничего не поняла. - Майя улыбнулась девочке и направилась к выходу. - А с тобой мы позже поговорим. Мне нужна полная карта твоей родословной и разговор с родной мамой.
-Неугомонная. - Вздохнула ей вслед Лера. - А ты принять душ и лечь в постель нормально. И завтра предупредить инеру Дилани о предстоящем разговоре.
-Да что не так то? - Осторожно спросила девочка. Она очень опасалась, что из-за этих головных болей ее прогонят от принцессы.
-Её высочество, мастер Альтер, пытается понять, как быстро в поколениях разумных исчезают внесенные изменения. - Пояснила Лера.
-Но ведь четыре поколения....
- Это с точки зрения генетиков. - Вздохнула Лера. - Причём на основании теорий, построенных во времена проведенных изменений. Ты ведь далеко не четвёртая после первого эксперимента. По всем канонам считаешься чистой. Но голова у тебя побаливает. Наверно и слабость в теле бывает?
-Да. Но сейчас все прошло.
- Это все признаки измененных. - Вздохнула Лера. - И то, что Майя смогла тебе так быстро помочь только подтверждает это. Видишь ли.,ещё четыреста лет назад предполагалось, что за вмешательство в генный код платить придётся даже не детям, а правнукам. Утверждалось, что если не обновлять в поколениях изменения, приобретённые способности исчезнут, а вот признаки синдрома будут преследовать потомков ещё долго. Единственный способ оттянуть развязку- это регулярные браки.
- Даже ребёнок знает, что между изменёнными не бывает детей. Удивилась Саяна.
- Так отсюда и пошла цифра в четыре поколения. - Грустно рассмеялась Лера. - А заодно и два новых постулата нашего общества. Первое, пятое поколение от изменённых считается чистым. Второе- это возможность ввода в род побочных детей, даже от неравных браков. До прошлого Великого раскола это считалось невозможным.
- Я слышала об этом? -Сонно пробормотала Саяна. -Странный обычай. Я понимаю, если ин не хочет назвать инеру супругой. Но, ребеночек то все равно его. Почему были такие запреты?
-Это долгий разговор. И вряд ли я смогу тебе объяснить все подробно. Тем более, что тебе пора спать
Лера с улыбкой провела по волосам засопевшей девочки и сама пошла к себе.
Майя осторожно переложила дочь на кровать Иллис и стала готовиться ко сну. Сегодня Келаниол для разнообразия остался в детской секции. Там его чем-то заняли служанки.
Привычно обратившись к Барику, она получила волну спокойствия и уверенности, что поблизости нет угрозы поезду.
Она с удовольствием вытянулась на постели. Как это ни странно, но именно в этом контейнере ей спалось лучше, чем даже в своих дворцовых покоях. Ей тут нравилось все. И ощущение движения, и небольшие размеры помещения с весьма аскетичной обстановкой. Даже отсутствие служанок. Если бы рядом еще была Иллис.
Майя вернулась к недавнему происшествию. Анализ проведенного обследования девочки обнадеживал. Она действительно ощутила под пальцами отклик, очень похожий на новообразования измененных. Таких, какие бывают у их детей при первом приступе. У Саяны это было еще слабее. Даже ей пришлось действовать на самой грани восприятия. Если родословная подтвердит чистоту линии девочки по обеим линиям, то это, пожалуй, самый удачный вариант для ее новой работы. Единственный измененный в роду, причем из самой первой волны. Получается, Саяна одна из самых отдаленных потомков, какие вообще сейчас могут существовать. Можно будет начать поиск более коротких линий. Очень удачно получается.
Майя еще раз с удовольствием потянулась в полудреме и привычно скользнула в свой личный мир, где ее ждала мама, встречал отец. И даже Лютик.

Из-за целой горы присланных писем на вечернюю тренировку Саяна едва успела. Ей пришлось даже пробежаться через жилые сектора. Тренер не терпел опозданий от своей ученицы.
Войдя в тренировочную секцию, она от неожиданности замерла, не сделав и двух шагов. В отведённом для её тренировок углу шёл бой. И все присутствующие в зале ради такого зрелища прекратили тренировки.
Раньше, еще во дворце, подобные зрелища для нее выглядели сплошным мельтешением смазанных движений, в котором невозможно было ничего разобрать. Теперь Саяна с удивлением отметила, что может распознать знакомые элементы. Весь рисунок боя оставался для нее недоступным. Но отдельные знакомые приёмы в исполнении тренера она видела вполне и отчётливо. Чего не сказать действиях его противницы.
Движения её высочества были совершенно не знакомы. Внезапные выпады, уходы под неожиданным углом, совершенно неправильные стойки и передвижения. Все, что Саяна понимала- это то, что её кумир не уступает в спарринге тренеру. А ,быть может, даже превосходит. По крайней мере ей так показалось.
За несколько секунд до того, как пара разошлась, зрители поспешно вернулись к своим делам, откровенно не желая нарываться на недовольный взгляд принцессы.
Разорвав дистанцию, Риттл прекратил бой и развернулся к своей ученице.
- Ты почти опоздала.
-Никак нет, тренер, я вошла в зал в назначенное вами время. - Сдержанно возразила принцесса.
-Ладно, Риттл, я ведь сама предложила спарринг, раз пришла раньше. - Вмешалась Майя.
- Её высочество хочет посмотреть на твои успехи. - Прояснил ситуацию тренер для девочки. - Надеюсь, это поможет сдвинуться в наших занятиях с мертвой точки.
-Ты не волнуйся. - Майя мягко улыбнулась начавшей волноваться девочке. -Это не экзамен. И даже не проверка. Риттл обратился ко мне за советом. Так что давай посмотрим с самого начала.
Демонстрируя базовые стойки и элементы первых приемов, она немного успокоилась. Основы у нее действительно неплохо получались, по словам тренера.
Саяна сильно опасалась за связки в движении. Особенно за последний элемент под названием бабочка. Но ,к её недоумению, Майя после пятиминутного перерыва спокойно взяла в руки свой силовой меч. Не тренировочный, тот самый, из боевого комплекта с красным камушком.
-Ну, давай посмотрим, как все это у тебя связывается в реальном спарринге. -Буднично предложила она.
Саяна судорожно сглотнула. Она с принцессой?
У нее не было тренировочного меча. Капитан Риттл решил не отступать от своих решений и заставлял отрабатывать приёмы и связки с настоящим оружием. Чтобы привыкнуть. Как он говорил. Отчасти из-за этого, он отказался от идеи выставлять против нее на спаррингах кого-то из гражданского персонала императорского поезда. Но одно дело скрестить обнаженный меч с тренером, по его приказу. И совсем другое с членом семьи императора.
Она неуверенно осмотрелась. И поняв по хмурому лицу тренера, что тот не сбиирается вмешиваться, обречённо встала в высокую правую стойку и подняла оружие.
-Мне кажется, ты забыла снять ножны. - Мягко заметила Майя.
- Но, как же? С обнажённым мечом и на Вас? - Совсем растерялась девочка. - Ведь нельзя.
Кто-то из зрителей за спиной не удержался от смешка. Но все сразу смолкло после недовольного взгляда Майи.
-Ничего, я разрешаю. - Все так же спокойно улыбнулась она. - Риттл совершенно прав , что заставляет тебя работать с реальным клинком. Но у меча в ножнах немного другой баланс. Но ты все равно молодец, что вспомнила о правилах.
Саяна неуверенно обнажила клинок и снова замерла.
-Ну, хорошо. Раз так, я начну первой, а ты защищайся. - Улыбнулась Майя и сделала первый шаг.
Увлечено отбивая одну атаку принцессы за другой, Саяна не заметила, в какой момент ей позволили сделать первый выпад. Потом ещё. Когда бой был остановлен, она осознала, что уже несколько раз пыталась выполнить ту самую пресловутую бабочку.
- Неплохо. - Оценила Майя. - Действительно неплохо : Приёмы кругового боя ты недавно стала изучать?
- Да, только у меня не выходит.
- Ну почему же? Покажи левое крыло бабочки. Только медленно.
Саяна послушно повела мечом вверх и налево, затем вывернула кисть. И сразу почувствовала, что клинок снова идёт не по горизонтали над головой, а немного наискосок.
-Замри. - Майя неспешно приблизилась и аккуратно перехватила ее локоть. - Ты не контролируешь его. В этом развороте локоток у тебя слишком далеко от тела и мешает правильному движению. Если бы ты работала в полном круге. При выбросе в полную руку ошибка была бы незаметной. Но Риттл тебя тренирует на бой в силовой сфере с минимальным радиусом. И с такой постановкой локтя ты теряешь контроль над клинком.
Саяна сосредоточено слушала, пытаясь запомнить то, что показывала Майя. Но повторить движение самостоятельно получалось, только пока она смотрела на руку. О скорости даже нечего было думать.
- В технике горских кланов есть несколько подобных приемов. Когда я их разучивала, отец использовал одно приспособление. - Обратилась Майя к капитану. - В горских кланах его используют для маленьких детей, когда требуется выстроить правильную координацию движений. Не очень приятная штука. Но зато эффективная. Я покажу схему интенданту. Пусть изготовит.



Содержание
В начало страницы

Глава 24.



Прибытие поезда происходило по расписанию. За прошедшее время Саяна изучила все, что удалось раздобыть об этом перевале и Долине, что он охранял. Очень много информации было о тех событиях, что касались брата её высочества. И почти ничего о захвате перевала. Непосредственные участники тех событий с большой неохотой рассказывали о тех событиях.

- Неприятно все это вспоминать. - Отмахивался Жейран. - Лично для меня самой лучшей частью был штурм перевала. Очень жаль, что сам я в нем не участвовал. А обо всем остальном лучше не спрашивай. Мне и сейчас противно думать о том, что там вскрылось. Каждый раз такое чувство, будто в грязи испачкался. Ты лучше почитай. На эту тему много чего написано вовремя судебных процессов. Там покопайся, если интересно.
Саяна послушно лезла в инфосеть. Она честно пыталась читать. Но там были жуткие подробности проживания Лютика в замке и совсем чуть-чуть обстоятельств его побега. И уже совсем ничего про то, как он выжил в Бездне.
- Понимаешь, выживание в Сковородке не имело уже отношения к сенти. Лютик об этом времени разговаривал только с Майей. Даже Иллис редко присутствовала во время этих разговоров. - Осторожно объясняла Лера. - А ее высочество ты уже хорошо знаешь. Она расскажет только то, что брат сам разрешит. И что он там думал и как выживал мы, вряд ли когда узнаем.
- Но ведь есть статьи.
- Это все выдумки. - Лера грустно улыбнулась. - Лютик рад был бы вообще ничего не рассказывать. И согласился говорить только потому, что от его показаний очень многое зависело. Тебе бы лучше ребят их команды Альнара потеребить. Двое из них на станции служат сейчас. Альнар был в числе штурмующих перевал, когда Лютик прорвался под щиты с той стороны.
- Да что там вспоминать? - Удивлялся на следующий день один из представленных бойцов. - Был щит полной напитки. Датчики зафиксировали что-то. Когда щит сняли, обнаружили Лютика.
- И его сразу узнали?
- Ты что? Сенти так над ним поработали, что даже Майя сразу не узнала. Маленький, горбатый, с выпирающей грудной клеткой. А сразу после Бездны у него еще были химические ожоги, все лицо отекло. Ни глаз, ни носа толком не было видно. Какое там узнать? - Боец даже передернулся от воспоминаний. - Альнар его в замок повез, потому что там был медблок. А как там было, я уже только краем уха слышал. Ты с Жейраном поговори, он точно должен знать.
Жейран некоторое время подумал, прежде чем ответить.
- Я уже говорил, что меня тогда тут не было. Знаю, что Альнар его медику сначала отдал. Но у Лютика был сильно изменен гормональный баланс. Сенти постарались. В
общем, снотворное на него подействовало слабо. И когда Альнар пришел за ним, он уже отыскал где то гвоздь и собирался снова драться.
- Вот это да! А в сети об этом не упоминается.
- А зачем? Альнар решил отвести его к Вирту. Прямо так, не разоружая.
- И тут все открылось? - Широко раскрыла глаза Сайяна.
- Нет. - Разочаровал ее Жейран. - Вирт забрал его во дворец, чтобы познакомить с девочкой и бывшей рабыней. Лютик проговорился, что тоже был какое-то время во дворце. И Риттл предположил, что они могли пересечься в то время. Ну и еще надо было разобраться с гибелью скульптора.
- Что там разбираться? Она еще легко отделалась. - Возмутилась Саяна.
- Лично я согласен с тобой. - Улыбнулся Жейран. - Но все-таки это было убийство. И Лютика следовало оправдать тоже по закону. Чтобы не было никаких домыслов.
- А правда, что командир личной пятерки его высочества почти убил того барона?
- А это ты откуда взяла? - Смешался Жейран.
- Во дворце слышала, от служанок.
- Ничего от них не скроешь. - Жейран недовольно сморщился. - За тот случай Альнара обвинили в недостаточном самоконтроле. Спасло только то, что он был еще курсантом. Ректор заставил его пройти полный курс самоконтроля заново. И лично проследил за дополнительными занятиями для всех нас.
- Но ведь тот барон заслуживал смерти!
- Но не бойцу теней выносить приговор. - Вздохнул Жейран. - Так что Альнар еще легко отделался. Могли и отчислить из теней без права восстановления на государственной службе.

Разговор вспомнился, когда Саяна разглядывала проплывающие мимо склоны гор. Они медленно вырастали по мере того, как поезд углублялся в долину. И совсем скоро модно было наблюдать скалы, выступающие на водоразделах высоко вверху. Появились и огневые башни модернизированной после штурма огневой системы перевальной станции. Саяна до последнего оставалась на крыше своей секции и представляла, каково это лететь в глайдере на встречу первой огневой линии. Но на самом интересном, когда из-за поворота показались скалы, с которых был открыт огонь по штурмующему перевал подразделению, она получила приказ спуститься вниз.
Угрозы нападения не было. Саяна все свободное время проводила на крыше, но видела только нескольких мелких тварей, промелькнувших среди кустов. Они даже не попытались напасть на императорский поезд. Но следуя инструкции, при приближении к Расколу силовые щиты были запущены на максимальную мощность.
Впрочем, ей все равно пора было возвращаться. До прибытия оставалось два часа. И на перевале предстояла торжественная встреча по полному протоколу прибытия правящей. А он практически не отличался от протокола официального визита императора. Кроме торжественной церемонии предстояло торжественное совещание под председательством правящей, которое пройдет под запись местной прессы и приём часа на три. И все это время ей предстояло оставаться рядом с её высочеством.
Участие личного пажа в торжественных церемониях было новшеством и одновременно вынужденной мерой. Выездной штат принцессы был ограничен как возможностями поезда, так и самой Майей. А из-за близости Раскола, Риттл собирался задействовать весь персонал охраны по прямому назначению. Майе требовался кто-то, кто смог бы выполнить обязанности лично госсекретаря или неформального помощника.
Передать что-то, подать планшет или бумаги. Не тянуться же за передаваемыми документами сидящей принцессе. Это не положено по протоколу. Вот эту функцию посредника-курьера Саяна и готовилась исполнять.
И делать это она должна была исключительно от бойцов личной охраны или Леры. И обязательно без спешки и суеты.
- Готова? - Лера строго посмотрела на свою названную дочку.
Та спокойно кивнула.
- Ты точно помнишь, что надо делать?
-Конечно! Я принимаю документы и предметы от тебя или капитана Риттла. Из рук в руки. При этом не бегаю, а двигаюсь размеренной походкой, чтобы дать офицерам охраны время просканировать передачу и убедиться в ее безопасности.
-Щиты? - Все так же строго напомнила Лера.
-В момент, когда я подойду к границе силовой сферы, в месте передачи оператор формирует невидимое окно. Размер: верхняя граница на уровне моего подбородка, нижняя выше талии. Ширина ограничена моими плечами. На этот момент мой щит закрывает окно изнутри. Свой пластичный щит я отключаю только перед самым приемом передачи. И только по сигналу, поданному на языке жестов тобой или капитаном. Сразу после получения передачи его восстанавливаю. После чего разворачиваюсь и в том же темпе иду к ее высочеству.
- Ты кое-что забыла.
- Перед отключением пластичного щита активируется наручник. Он крепится у меня на левой руке и должен закрывать грудь и горло. Передача забирается правой рукой из-под щита.

-Молодец. Смотри, не забывай про щиты.
- Зачем все это? Неужели её высочеству могут угрожать?
- Историю читала?
- Сама меня тестируешь. - Обиделась Саяна. - Ты имеешь в виду покушения на принцесс?
- В таких случаях, в истории остаётся только, то, что нельзя уже скрыть. - Вздохнула Лера. - Кроме покушений еще были случаи не преднамеренной биологической угрозы. Мы все-таки около Раскола, хоть и считающегося относительно безопасным последние года два. На той стороне активизировались вулканы. И волны перестали прорываться к нам.
- Значит, были и другие случаи покушений. - Осторожно уточнила Сайяна.
- Большинство так остались в архивах теней. Считается, что посторонним об этом знать необязательно. Покушений с применением оружия больше не было. Но её высочество могли не раз пытались отравить, в том числе и подбросив что-нибудь с газом. Император Димир лично утвердил регламент таких мероприятий с участием Майи и Иллис. И глупо отказываться от того, что уже спасало ей жизнь. Нам кстати тоже.
- Принято, мама. - Саяна снова слегка запнулась. Ну не получалось у нее привыкнуть к новому обращению. Тем более что и Леди Лера общалась с нею скорее как с подругой, в крайнем случае, как с сестрой и предлагала в узком кругу называть ее по имени. Но протокол требовал обозначить уровень из официальных отношений.
Сайяна механически поправила рукоять меча. За время поездки оружие стало привычным. На торжественных встречах в городах, что проезжал поезд, она привыкла к заинтересованным взглядам зрителей. Боевое оружие на парадной форме девочки сильно бросалось в глаза. Тех, кто не мог отличить парадную игрушку от реального клинка, в это время было мало. Но и они быстро получали пояснения от соседей. Но там она была в числе свиты ее высочества и не светилась рядом. Так что предстоящий сейчас выход отличался исключительно уровнем торжественности и тем, что она примет в нем в нем участие рядом с первыми лицами империи.

Саяна ещё раз проверила зарядку личных силовых щитов. Их у нее было целых три. Два полноценных гибких щита, прикрывающих все тело и работающих посменно. Один из них всегда был включён. Риттл заставлял её даже за с бумагами заниматься под щитом. Она должна была привыкнуть и научится следить за его зарядкой. Второй был запасным и активировался после отключения первого. А третий силовой щит был плоский и совсем маленький, размером всего чуть больше локтя. Он фиксировался на тыльной стороне ладони. Зато это был щит четвертого уровня напитки с очень тонкой кромкой. Его можно было использовать не только для защиты, но и как оружие с рубящей кромкой. И учиться пользоваться им она начала совсем недавно.
А теперь она должна была управлять всем этим на глазах многих зрителей и желательно незаметно от них. А еще заботиться о накопителях. Около трона Майи будет установлен энергоисточник. Так что оставалось только контролировать расход энергии.
А на экранах уже показались последние скалы и первые сооружения станции на перевале.
Саяна мысленно согласилась с Лерой, ещё накануне выражавшей сочувствие организаторам всего этого мероприятия. По сравнению с тем, что было на картинках, даже с тем, что тут стало во время переселения горских кланов, территория была сильно изменена. Небольшие размеры самого перевала и его основное назначение сильно граничили деятельность строителей. Но к приезду принцессы они все-таки постарались. Небольшое здание станции оставалось на своём месте. Не имея возможности расширить его, строители нарастили сразу два этажа. Саяна была уверена, что его крыша тоже будет использоваться, хотя бы в качестве места для отдыха. В Горном замке сейчас так все и делали. Для торжественной встречи переделали двор. Его превратили в большую площадь с покрытием, позволявшим дамам ходить в привычных каблуках. По связи Майя даже выговаривала управляющему по этому поводу. Но начальник заставы тогда же заверил её, что все это великолепие легко снимается. И ни одна линия системы огневых полос не пострадала. Даже более того, она сохраняет боевое состояние и может быть активирована в любой момент. Правда все старания организаторов и строителей при этом будут уничтожены.
Саяна с любопытством покосилась на украшенные разноцветной материей тумбы и щитовые конструкции, расположившиеся по краям площади.
- Боевые орудия старой системы обороны. - Тихо пояснил ей замерший на своём месте Риттл.
- Я догадалась. После штурма было решено их сохранить.
-Зачем уничтожать то, что хорошо действует. - Улыбнулся офицер. - И они не раз уже спускались вход, особенно во время первых волн.
Поезд все так же размеренно приближался к перрону.
- Да, силовую транспортную линию сюда всё-таки быстро протянули. - Хмыкнул Риттл. -Местные дороги с их серпантинами не смогли бы дать нам такого комфорта, как поезд.
Двери секции широко раскрылись. Пока силовая защита оставалась на месте. Но зрителям это не было заметно. Они видели прибывающую принцессу в окружении своего двора. Присутствие двух малолетних детей вызвало легкий шорох в толпе. Раз даже их начали допускать до Расколов. Значит действительно ситуация в империи берётся под контроль и есть надежда на восстановление мирной жизни.
Майя тихо вздохнула
- Никогда не думала, что буду скучать по Горному замку. - Пожаловалась она.
-Ты просто устала. - Лера в последний раз окинула взглядом свиту принцессы, придирчиво осмотрела Сайяну, но не стала ничего говорить. - Здесь будет возможность хоть немного отдохнуть
Тихий сигнал возвестил об отключении щитов поезда. И почти одновременно по толпе снова прошёл лёгкий шорох. Вроде как последний мальчишка знал о существовании у принцесс ниахар. Но реакция на появление Барика оставалась неизменной. Его выход всегда привлекал внимание толпы. Кот появлялся на сцене в самый последний момент. Сейчас он вышел из-за спин свиты и занял свое место слева от Майи, между нею и детьми. Кот уверенно осмотрел встречающих и описал хвостом круг над головами детей, как будто демонстрируя, что они под его охраной.
Выход на перрон и доклад заметно волнующегося начальника станции в чине полковника прошёл без запинки. Процессия развернулась и прошла вдоль выстроившегося гарнизона заставы и направилась к встречающей аристократии.
Саяна шла справа от принцессы, и отстав от нее на два шага. Чтобы её силовое поле не соприкасались с защитой Майи. Потому отчётливо расслышала шепот из строя.
- Как выросла девочка.
- Тогда мы её брата вытаскивали. А сейчас от ее высочества жизнь всех нас зависит.
Сайяна четко исполняла свои обязанности посредника между троном и ближним периметром охраны. Лера была занята во время приема и стояла рядом с ее высочеством. И роль принимающего документы досталась исключительно капитану Риттлу. Каждый раз, когда очередной чиновник или аристократ приближался с чем-то в руках, он делал несколько шагов ему на встречу. Риттл принимал папку или бумаги, чётко разворачивался и делал те же три-четыре шага назад, к щиту.
Пресса, как и присутствующие зрители не видели небольшого прибора, скрытого под рукавом офицера. Если и обращали на ободки на его пальцах, то скорее всего принимали их за обычные кольца.
Этих нескольких шагов хватало на то, чтобы прибор провёл предварительное сканирование передачи на предмет угрозы. В том числе и ядов, определяемых контактным способом.
Саяна начинала движение с последним шагом Риттла. Чем обеспечивала для уже дистанционной аппаратуры ещё пару секунд. У неё даже был специальный сигнал, увидев который ей предписывалось еще больше замедлить шаги. А если потребуется, позволялось даже споткнуться в нарушение протоколов.
Встав перед офицером, она протягивала руку и принимала документ. Все выполнялось торжественно и по-военному четко. Так выглядело все в глазах зрителей.
Для Саяны все происходило немного иначе. Её собственный браслет связи оповещал вибрацией момент формирования окна в силовом поле. В этот момент, она проделывала сразу несколько действий: сгибала левую руку, для посторонних придерживая рукоять меча, а на самом деле запускала малый щит, отключала полную защиту, принимала передачу и проделывала все в обратном порядке.
Как ей объяснял Риттл, на это время брешь в щите закрывалась индивидуальными полями двух бойцами караула и её маленьким щитом. Поэтому ее вторая рука и должна была находиться на уровне груди.
Потом она делала столь же четкий разворот и передавала документ лично в руки принцессе или её первой фрейлине. При этом на полную мощность работали уже сканеры вмонтирование в трон и в браслеты тех, кто находились внутри. Такой сканер был даже на руке Саяны. И он исправно посылал вибрацию, сигнализируя, что все в норме.
Но в основном она просто стояла позади кресла ее высочества.

Майя была рада встрече с бывшим дознавателем теней, а теперь управляющим замком и целой долиной превращённой в убежище. Когда наступил Великий раскол, в лагерях, и даже в самом замке долины ещё оставались переселенцы из горских кланов. Раскол лишил их возможности уйти в свой новый мир. И людям пришлось переживать здесь волны тварей вместе с потоком беженцев, спасающихся со всей округи.
-Рада вас видеть, Ларэнси. - Майя немного устало улыбалась бывшему дознавателю Дролнову. - Знаю, что вам тут нелегко пришлось.
- Сейчас тоже не просто, ваше высочество.
- Здесь нет посторонних. Можно без титулов.
Дролнов с любопытством покосился на девочку-пажа, замершую около дверей кабинета.
- Это Саяна. Лера её вторая мать.
Ларэнси немного расслабился и уже свободной походкой прошёл к столу.
- Все бы ничего, Майя, но долина не может обеспечить такое количество продуктами самостоятельно.- Продолжил он разговор. - А доставка грузов может происходить только по дороге. Большие машины её в конец разбили. Силовую транспортную линию провели только к твоему приезду. Это для нас настоящее спасение.
- Но долина должна была обеспечивать себя. - Майя недоуменно нахмурилась. - Я не сильно занималась этим вопросом. Но это предусматривалось ее первыми строителями.
-Да. Но у нас тут беженцев в четыре раза больше, чем древние предполагали. - Развел руками Дролнов. - Кроме того, надо еще учесть, что до начала Великого раскола, поля долины не отдыхали. Переселенцам из горных кланов тоже требовалось что-то кушать, пока они ждали своей очереди. В общем, не сказать, что мы голодали, но разнослов даже на столах у аристократов не было. Сейчас уже пошли грузы по транспортной линии. Вопрос, по сути, снят.
-Это хорошо, что снят. - Майя недовольно покосилась на управляющего. - Но у тебя вообще-то есть возможность выйти на связь со мной.
-Было тяжело, - повторил Дролнов, - но не критично. Так что необходимости во вмешательстве правящих не было.
- Ладно, я поняла тебя. Сама разберусь со своей канцелярией. - Отмахнулась Майя.

- В народе ходит много слухов о причинах твоего переезда. - Осторожно заметил Ларэнси.
- И какие? - Майя весело улыбнулась и даже наклонила голову, с интересом ожидая ответа.
- Начиная от тех, что основываются на официальных сообщениях, и заканчивая тем что ты сбежала от Вирта .- Улыбнулся Дролнов. - Заметь, не зависимо от перечисленных причин, все на твоей стороне. А Вирта оправдывают дворцовыми интригами и распущенностью аристократии.
- Вот ещё. - Майя искренне расхохоталась. - Вирт будет сюда приезжать время от времени. Я забрала детей, чтобы не оставлять их надолго только с нянями и служанками. Вот тогда точно придется разбираться с персоналом дворца.
- И в этом тебя понимает вся женская половина населения. - Кивнул мужчина. - Все сразу вспомнили, как вы с Виртом выносили их из прорыва.
- Ну, ничего не скроешь от людей.
-Так официальная версия правдива?
- В общих чертах. - Улыбнулась Майя. - Мы действительно пытаемся установить связь с Объединенными мирами. Мы пока не афишируем методы. Я делаю это через Барика и Румми. А они здесь, похоже, лучше всего друг друга чувствуют.
- Только связь?
- Нет, они пробиваются к нам. И связь пока восстанавливается на короткое время. Видимо когда Румми оказывается в близких к нам мирах Бездны. Похоже, он и ведет за собой экспедицию. В Бездне слишком много направлений. Трудно разобраться, когда мы с ним перемещаемся по провинциям. Так что Барик выполняет для них роль маяка. И нам придется какое-то время побыть тут.
- Так вот в чем причина строительства такой мощной силовой линии. - Усмехнулся Ларэнси. - Может удобнее будет все же в замке пожить.
- Ты же знаешь. Мне неприятно там находиться. Как подумаю, что в нем держали Лютика.
- Да, понимаю. Но на бал то ты приедешь?
- А куда я денусь. Только никаких экскурсий. Разве что вот для неё можешь организовать.
Дролнов посмотрел на смутившуюся Саяну.
- В замке сейчас полно детей. Есть у меня на примете один 'эксурсовод'. Всем новичкам устраивает представление. Так что будет, кому организовать экскурсию. Пусть хоть немного делом займутся.
-Заодно и Нияла с Келаниолом с тобой побудут. - Улыбнулась девочке Майя. - Не тащить же в замок ещё и нянек.


Содержание
В начало страницы

Глава 25.



Для выезда в замок был задействован все тот же контейнерный поезд. Его сократили до трех раздельных секций. В сцепке провести их по ущелью, в котором проходила трасса силовой линии, было затруднительно. Выбор транспорта стал очевидным после того, как Риттл проехался по серпантину разбитой тяжелыми машинами дороги. Силовая транспортная линия была закончена только перед прибытием Майи. А до этого все грузы приходилось возить на колесах. Стационарный Раскол продолжал оставаться активным. И глайдерами здесь старались пользоваться как можно реже.
Контейнер Майи был центральным. И Сайяна, устроившись в шезлонге на крыше, продолжала осматривать окрестности. Делать ей особенно было нечего. Майя проводила последние переговоры с детьми, чтобы они особо не шалили в гостях и вели себя подобающе. Мама-Лера тоже устроилась около выхода. Сайяна была полностью солидарна с ее скептическим выражением лица. За время поездки история повторялась уже несколько раз. Нияла и Келан внимательно выслушивали все, что скажет мама Майя, клятвенно заверяли, что все-все поняли и в следующий раз десять раз подумают. А потом наступал тот самый момент, когда выяснялось, что они действительно подумали, но пришли совсем не к тем выводам, на которые надеялась прислуга.
-Капитан Риттл высоко отзывается о твоём умении работать со щитами. - Завела Саяна разговор с Лерой, чтобы скоротать время.
- Он преувеличивает, Саяна.
Ее вторая мама и сама была не прочь отвлечься и поболтать. На их высочеств она не умела злиться, что очень плохо сказывалось на воспитательном моменте. Тем более, что ее высочество и сама с усилием сдерживала улыбку, слушая заверения своей Ниялы что они будут самыми примерными и далее по тексту.
- С его бойцами теней мне никак не сравниться. Разве что если сравнивать со служанками.
-А мечом?
-Понимаешь, я, так же как и ты, не занималась фехтованием в детстве. Даже не думала, что это может пригодиться в мне когда-нибудь. В конце концов, ни старшей служанке, ни первой фрейлине в мирное время такие навыки совсем не требуются.
- Но ведь ты умела уже фехтовать, когда наступил Раскол? - Удивилась Саяна. -Я помню, ты тренировалась с из высочествами.
- Майя настояла. - Улыбнулась Лера. - Они с Иллис и сейчас немногих допускают в свой спортивный зал. Тогда совсем тяжело было. Даже личная пятерка Майи не имела туда пропуска. А совместные тренировки у них не всегда получались, особенно когда начались разъезды с обязанностями правящих. Вот девочки и нашли выход. Я-то всегда была на месте. Так что пришлось мне выучиться кое-каким приемам. А так как с мечом у меня много не получилось, пришлось сосредоточиться на щитах. Девочки ими практически не пользуются на тренировках, особенно в спаррингах со мной. Зато Майе нравится придумывать всякие фокусы с применением малого щита. На мне их и отрабатывает, чему Риттл, став начальником охраны очень рад.
- А мне он только недавно начал показывать как работать со щитом.
- Саяна, тебе всего тринадцать. И Риттл действительно считает, что у тебя неплохо получается. Потому и сосредоточился на бое.
- А зачем? Я не собираюсь выходить в круг равных.
- Так ты и не сможешь. - Лера покосилась вниз, где продолжался разговор Майи. - Выходить против разумного одно, а драться с тварями немного другое. Честно говоря, для овладения мечом нужно долго тренироваться. А вот отбиваться от тварей, особенно в силовой сфере научиться можно. Этому тебя и обучал все это время Риттл.
- Слышала. Он говорил об этом. - Недовольно пробурчала Сайяна. - Это все равно, что отмахиваться, только не просто так, хаотично, а с умом.
- Точно. А фехтовать ты начнешь обучаться после возвращения, когда Риттл выберет для тебя партнеров по спаррингу. И не вздумай мне тут ворчать. Ты только сейчас начала входить в нормальную спортивную форму. Это же надо так запустить себя.
Сайяна тихо вздохнула. Спорить она и не собиралась. Если надо, так надо. Только вот и на станции гоняли ее сильнее, чем бойцов личной охраны. А теперь еще ради нее и сверстников привезут из замка. Даром это для нее не пройдет.
Посещение замка действительно давалось ей не просто.
Майя отлично понимала, что это связано с её собственными эмоциями. Но ничего не хотела в этом менять. Со времени появления Лютика, она была тут только однажды. Вместе с дедом они получили незабываемую экскурсию по замку под руководством Лютика. Брат оказался отличным рассказчиком. И у него оказалось интересных историй, связанных с его жизнью в этих стенах. Интересных для дознавателей. Он показывал полуподвалы, водил по коридорам, а в спрятанных лабораториях подробно объяснял, как именно можно использовать тот или иной инструмент. Настолько подробно, что даже видавшие виды дознаватели через пару дней, обращались к Лютику с некоторой опаской. А обед предпочли перенести на вечер.
Индерский тоже сопровождал своих подопечных и все больше мрачнел и предлагал Майе с Иллис устраивать перерывы в экскурсиях. Но ничего не мог предложить их увлеченному эксурсоводу.
Мнемик на славу поработал с памятью Лютика. И в процессе своих рассказов братик вспоминал не только события. Иногда всплывали титулы или сокращенные обращения, по которым обращались друг к другу преступники. Чаще элементы одежды или украшений, какие-то характерные привычки. Это помогало дознавателям определиться с направлением дальнейших поисков. И совсем редко он вспоминал лица. Как правило, искаженные воздействием мнемика, размытые воображением. Но даже это шло тогда в ход. Лютик не особенно страдал. Наоборот, некоторыми эпизодами он теперь даже находил повод гордиться. И очень старался вспомнить детали. В его памяти оказалось много тех, кого разыскивали родственники.
А вот Майе пришлось туго. Когда Лютик определялся с датой очередного своего похода в лабораторию, она невольно вспоминала, что в это время делала сама. Училась, ругалась с Мегерой, строила планы. Все ее приключения вдруг стали какими-то мелкими. А уж как она себя чувствовала, когда время пыток и операций совпадало с её посещением столичных кафе. Она смеялась и веселилась, а он... .
В замке к ней вернулись кошмары. Не внедренные мнемиком ловушки, а обычные кошмары, спасением от которых снова оказался родительский дом, спрятанный в глубине сознания. Там все было по-прежнему. Мама радостно встречала на пороге, отец крепко обнимал. Родители выслушивали все, что она взахлеб рассказывала им и сочувственно улыбались. Вот только не говорили.
Иллис тогда тоже несладко пришлось. Помимо того, что ей самой иногда становилось не по себе, она ещё заботилась о подруге и по ночам ждала, пока Майя закончит свою новую схватку с уже осужденным графчиком.
Спасением для Майи стал выезд на перевал. Лютик рассказывал как он прорвался под щит, закрывающий Раскол. Жейран повторил свой доклад, как они его обнаружили. Его бойцы добавили о тех событиях от себя. Майя вдруг осознала, что именно здесь Лютик получил первую помощь от чужих людей.
Пока дознаватели переключились с братишки на операцию по захвату станции, Майя в сопровождении Иллис отошла в комнату отдыха и впервые за все время пребывания здесь, заснула глубоким и спокойным сном. Ей не помешал ни твердый диван, ни шум за дверью.
Тогда она предпочла остаться на станции рубежников, пока её брат общался с дознавателями в этом проклятом замке. И ни разу не пожалела.
После Лютик без проблем приезжал сюда по делам учебы и просто погостить у деда. А вот она не смогла.
Полузабытые эмоции всколыхнулись сразу, как она ступила из машины на площадь. Сейчас мостовая была укрыта красивой дорожкой. Вокруг стояла толпа празднично одетых вельмож. А Майя шла, до судорог стиснув зубы и стараясь приветливо улыбаться встречающим. В Замке давно был поменян весь персонал. И среди встречающих не могло быть тех, кто даже видел здесь Лютика в ошейнике. Но эти стены...
Рядом тихо скользил Барик. Ему было глубоко наплевать на толпу вокруг. Если старшей надо, чтобы он их не пугал. Не будет. Но вот ТАКИЕ эмоции он редко воспринимал от нее. И встречающие смогли полюбоваться на ниахару в частичной боевой трансформации. Кот буквально крался рядом с ее высочеством. Его хвост нервно колебался над головой, укрытой костяным шлемом и все время менял наконечник с тяжелой булавы на плоское лезвие, на клюв и обратно на булаву. Из полуоткрытой пасти выглядывали клыки, а настороженные глаза, еще не прикрытые щитками, все время обшаривали толпу в поисках непонятного врага, вызвавшего такие эмоции. Получалось очень внушительно и грозно. Хрупкая девушка, облаченная в строгое платье, смотрелась на фоне своего питомца особенно эффектно. Впечатление не портила даже рукоять силового меча, притороченная к поясу. И зрители именно это так и восприняли ее проход.

Поднимаясь на крыльцо, она невольно бросила взгляд в сторону зарешеченного полуподвального оконца. Что не укрылось от встречающего Дролнова. Все же навыки дознавателя оставались с ним даже спустя столько лет. Она с беспокойством покосился на мгновенно начавшего завершать боевую трансформацию кота.
- Там сейчас склад. - Осторожно заметил он.
-Что, так заметно? - Почти не раздвигая губ, поинтересовалась Майя.
-Только для тех, кто тебя знает. - Успокоила её Лера. - Барик здесь исключение.
Майя покосилась на кота и постаралась успокоиться.
В зал для приемов они прошли не останавливаясь. Собственно официальная часть должна была быть сведена к минимуму. Основной прием прошел по приезде, ещё на перевале.
Возможно, у непосвящённых и вызвало удивление место, выбранное для принцессы в празднично убранном зале. Вопреки всякой логике, она и её свита разместились в самом дальнем углу залы, подальше от панорамных окон с великолепным видом на гостевой двор. Но если кто и задавал ненужные вопросы, служба охраны пресекала их коротким 'так надо'.
Сама Майя была бы рада забиться ещё дальше. В тёмный уголок, за спинами Леры и местных аристократок, приставленных к ней в качестве фрейлин. Да куда угодно, лишь бы не видеть эти стены. И не думать о том, как здесь ходил ее брат Но именно это ей было не дано. От принцессы сейчас требовалось оставаться у всех на виду.
Надо было улыбаться, отвечать на приветствия и показывать своё спокойствие. Здесь, в замке сейчас собрались представители десятков знатных родов, что провели тут всю эвакуацию. Пресса, как местная так и прибывшая к месту новой резиденции принцессы, разнесет картинки из этого зала по всему Арден. Для сотен и тысяч разумных, нашедших укрытие в Долине, это был первый настоящий праздник за все четыре года ,прошедшие со времени начала Великого раскола. Возвращение праздников и императорских балов было признаком восстановления прежней жизни. И ей надо было соответствовать текущему моменту.
Майя постаралась отрешиться от мыслей о прошлом. Так, как будто собиралась приступить к процедурам Альтер.
Рядом завозился сидящий Барик. Он вытянул лапы и с глухим стуком улегся на пол в ногах. А потом и вовсе навалился на её ногу. При этом, пластины на боку исчезли, а майя почувствовала мягкий, такой уютный и теплый бок.
- Интересное место он выбрал. - Со смешком заметила Лера.
Майя была благодарна своей первой фрейлине. Ее замечание позволило отвлечься от раздражения. Барик устроился чуть слева от неё. И Лера откровенно намекала на её первый выход в Столичном дворце, ещё в качестве личной рабыни Иллис. Веселый приём был! Она невольно т улыбнулась, вспомнив события детства.
- Так-то лучше. - Проворчала Лера. - А то гости скоро шарахаться начнут от хозяйки бала.
- Все равно ночевать не останусь. - Тихо заметила Майя.
-Да кто бы тебе предложил такое? - Удивилась Лера. - Сумасшедшие вроде давно перевелись.

-Дети где? - Майя рассеянно опустила руку в мягкую шерсть гривы разомлевшего кота.
Она получала от ного эмоции довольства и настороженности. Ниахара не собиралась расслабляться, когда в душе старшей такой бедлам. Если ей по каким-то причинам надо оставаться в логове, которое не нравится, он не возражает. Но и расслабляться не будет.
- С Саяной, пошли в парк. Не волнуйся, его последние два дня вычищали. А сейчас там половина охраны замка. - Это уже донеслось по вживленному браслету от Риттла.
- Я бы была спокойней будь там Жейран.
- Я заканчиваю инспектирование периметра и буду там через десять минут. - Тут же доложил сокурсник.

Для Саяны приезд в замок означал самый настоящий выходной. Ведь не считать же за обязанность сопроводить её высочество от машины до зала приёмов.
Просьба мамы составить компанию их высочествам и вовсе была приятным бонусом. Она давно уже наладила отношения с непоседливыми отпрысками императорской семьи. А в поезде даже выручала иногда двух служанок, приставленных к ним.
Саяна немного удивилась, обнаружив, что дети прихватили с собой шагающего робота, которого закончили конструировать совсем недавно. Это был далеко не первый конструкт в исполнении Ниялы и Келана. Его они собирали всю поездку, под руководством инструктора, оставшегося в Столичном мире. С массивным яйцеобразным корпусом, подвешенным на шести манипуляторах-ногах, он выглядел немного тяжеловесно. И честно говоря, таким и был, особенно учитывая, что единственным его предназначением было шагать. Шагать за своими создателями куда угодно. По ровной дорожке, по лестнице, по каменистой поверхности. Без разницы куда и зачем. Главное, выдерживать дистанцию в два три метра за спиной Ниялы или Келана. Это уже как они решат. Зачем они взяли его с собой сюда, было совершенно непонятно. Но игрушка гулко отстукивала каждый свой шаг и уверенно следовала по траектории Ниялы.
В замке обязанности пажа состояли в присутствия рядом с их высочествами, за компанию. И то, первое время. Потом она будет свободна. Всё-таки новое место, новые люди. Они не взяли с собой даже няни. В Замке к детям сразу приставили двух служанок под руководством фрейлины. На взгляд Сайяны, очень неудачный выбор старшей. С манерами, обогащенными осознанием своей незаменимости, к детям Майи лучше вообще на глаза не попадаться. А тут, целая фрейлина. И служанки, кстати, слишком заметно пытаются угодить им. Во всем готовы потакать. Нияла еще не так, а вот Келанион скоро начнет заводиться от их слащавых улыбок.
Но пока их высочествам все тут было интересно. К тому же управляющий приставил к ним гида из местных. Мальчишка лет тринадцати, со значком действующего патруля на самом видном месте.
Понять, что парень из измененных было совсем не трудно для наметанного глаза девочки. Из ее сверстников, столь гордый и уверенный вид могли иметь только дети измененных. Ведь уже в этом возрасте они считались воинами. И даже привлекались в городские патрули. Хотя, по мнению Сайяны, у них был скорее самоуверенный вид.
Собственно так оно и оказалось. При знакомстве Иннар с первых фраз оповестил их, что совсем недавно вернулся из патрулирования лагерей беженцев. При этом, он с некоторым пренебрежением покосился на ее меч, как всегда пристроенный на поясе.
-Ты им хоть пользоваться умеешь?
- Немного. - Саяна пожала плечами. - Меня в патруль не берут. Зачем мне?
-Ну и правильно. - Снисходительно усмехнулся тот. - Потому тебе и можно находиться рядом с принцами с такой игрушкой. А меня вот заставили все оружие оставить дома.
Сайяна недоуменно смотрела парня. Честно говоря, его одежда не очень вязалась с постоянным ношением меча. А огнестрелы, и уж тем боле лучевое оружие и взрослым то позволялось носить только в боевой обстановке.
Воспользовавшись тем, что мальчишка отвлекся на их высочеств, Саяна бросила вопрос Жейрану. Второй луч личной пятерки проводил инспекцию охраны периметра в парке. И был более свободен для разговоров, чем ,например ,Риттл, прикрывающий сейчас принцессу.
- Короткий форменный меч. - Пришел тихий ответ. - Естественно, металл. Такие как он действительно приписаны к местной патрульной службе. Парень даже числится командиром группы из трех сверстников. - Только они патрулируют внутри лагерей на случай проникновения одиночных тварей. В бой не вступают, а только фиксируют и сообщают диспетчерам.
Саяна мысленно улыбнулась и снова сосредоточилась на парне. Сын безземельного барона оказывается почти не соврал. Просто слегка не там сделал ударения на своей деятельности.
Что в Горном замке, что в Дворцовой школе, Саяна часто сталкивалась с таким поведением. Но, в общем и целом, она относилась к желанию немного прихвастнуть с пониманием.
Самой ей не довелось оказаться в таком положении. Когда принцессы её только взяли к себе на лето ещё мечтала похвастаться перед друзьями из замка Рэндом. В городской школе ей попытались дать понять насколько
незаслуженно и случайно ее положение при принцессе, особенно для иннеры. Было неприятно. Мама вовремя разъяснила, что новые одноклассники просто завидуют ее удаче. Но все равно это отучило ее пытаться хвастаться своим положением. К тому же, как оказалось, в ее службе много чего нельзя было обсуждать с посторонними.
- Тебе не стоит беспокоиться о парне. -Добавил по связи Жейран. - Здесь и сейчас у местных дворян нет шансов хоть как-то задеть личного пажа её высочества. Как патрульный он находится в подчиненном к тебе положении.
- Как это?
Уловив, что девочка ответила по связи не разжимая губ, похвалил ее. Служебный ларингофон ей выдали совсем недавно, и привычки им пользоваться ещё не было.
-Ну, не в том смысле, что ты можешь ему приказывать. Но по должности ты получаешься как бы выше. К тому же, ты сопровождаешь их высочества по распоряжению принцессы. Так что в случае необходимости можешь легко спустить парня с облаков воображения.
-Не надо. - Поспешно откликнулась Сайяна. - Он же только похвастался. И мне не жалко,пусть полетает.
Ничего не подозревающий об этих переговорах парень тем временем довел их компанию до двери в полуподвальное помещение и обернувшись, сделал страшные глаза.
- А тут держали Лютимира, младшего брата её высочества. Отсюда он и сбежал в самую настоящую Бездну.
Нияла с любопытством заглянула в каморку, оглянулась на коридор.
-Как же стража его не остановила?
-Хм, не знал, что тут уже водят целые экскурсии. - Тихо заметил Жейран по связи.- Не отключайся, я послушаю.
Сын барона тем временем начал детально объяснить как Лютик скручивал свое оружие из простыни для встречи с надсмотрщиком. Чувствовалось, что он рассказывает не в первый раз и сумел разнообразить рассказ ненужными подробностями. Нияла кривилась, но слушала внимательно.
Иннар провёл их по лестницам и показал место, с которого была сброшена скульпторша сенти.
- Так ей и надо. - Мстительно бросил Келларион. Чем выдал свое знакомство с этой историей. Нияла в знак солидарности с братом кивнула.
Некоторую растерянность сопровождающих служанок они полностью проигнорировали и двинулись за своим экскурсоводом вниз. А тот вел их по пути побега Лютимира, расцвечивая новыми подробностями каждый закоулок коридоров. И, в конце концов, вывел всю компанию на посадочную площадку.
- Вот здесь он и угнал глайдер. Улетел вон в том направлении. - Саяна с интересом посмотрела в сторону леса, куда махнул Иннар. - Представляете, он вел тяжелый грузовой глайдер так низко, что почти касался верхушек деревьев, а на полянах даже опускался между ними. Чтобы преследователи не перехватили его до Бездны.
'Вообще-то в Бездну Лютик не собирался'. - Раздался в наушниках ехидный комментарий Жейрана. - 'Никто не может предугадать где возникнет Раскол-спутник. И он попал в Раскол-спутник случайно. Кстати, именно потому что не успел вывернуть ту грузовую платформу, что по недоразумению зовется глайдером'.
'Но в таком изложении история звучит намного интереснее'. - Неслышно для других откликнулась Сайяна.
'Согласен, весьма неплохо. И что забавно, очень близко к правде. У парня прямо талант рассказчика. А внести некоторые уточнения для их высочеств можно будет и потом, без посторонних'.
Они ещё посетили несколько пустых комнат. Где ,по утверждению все того же гида, когда-то были лаборатории сенти. Но там все уже давно было убрано и их высочествам стало откровенно скучно. Дробь шагающего робота все больше их занимала, чем рассказ. Под конец Нияла отключилась от разговоров и в качестве забавы безуспешно пыталась пристроить на его спине то куртку, то сумку. Но овальная спина робота не желала удерживать груз. Они вернулись в центральные коридоры. Гости дворца стали оборачиваться на их высочеств. И когда сверкнуло несколько вспышек, Сайяна не выдержала.
- В замке сейчас много народу. - Возможно имеет смысл пойти в более спокойное место?- Дорога от перевала была не близкой и, к сожалению, не на глайдерах. А сейчас уже приближается время обеда.
-В парке для их высочеств подготовлены беседки. Туда же придет ее высочество Майя. - Поспешно высказал свою осведомленность Иннар.
- Одна на всех? - Не сдержалась Сайяна.
- Нет. Для детей отдельно, там они смогут поиграть и отдохнуть после обеда. И не будут мешать отдыхать ее высочеству. Эта часть парка сейчас полностью перекрыта для гостей. Лорд управляющий отдал соответствующие распоряжения ещё два дня назад.
'Однако то, что помощник патрульного в курсе этого, не делает чести местной службе безопасности' - Сердито прокомментировал Жейран. - 'Сайяна, огромная просьба, проводи Ниялу и Келана до Беседки. А мне надо завернуть к диспетчерам и обсудить столь интересный факт. Заодно хочу уточнить, кто же еще привлекался к зачистке и имеет доступ к информации об отдыхе члена императорской семьи'.
-Ну если (лыа ?)дня, то пойдём. -Улыбнулась Сайяна, никак не выдав полученных поручений. -Если их высочества не возражают, конечно.
Дети не возражали. Они даже, наоборот, оживились перспективе отдохнуть после прогулки по лестницам и подвалам замка.
Беседка в парке действительно была красиво убрана. Видно было, что и окрестности привели в порядок совсем недавно. По крайней мере, до какой-то черты парк имел менее ухоженный вид. Что не удивило ни Сайяну, ни детей. Даже в Дворцовом парке довольно длительное время главной заботой было, как можно чаще выкашивать траву, в которой могли спрятаться мелкие твари москиты, просочившиеся через щиты.
'Дролнов знает, что в замке Майе неприятно находиться'. - Шепнул по связи Жейран. - 'А вот от отдыха в удалённой части парка она не откажется. Для неё приготовили беседку на соседней поляне'.
'Вообще-то ее высочеству нравится менее прилизанный парк'. - 'Так же тихо шепнула девочка, шагая следом за детьми. Но в этот раз, видимо, недостаточно тихо. Иннар недоуменно обернулся на нее. И девочке пришлось сделать вид, что она просто ворчит.
'После того, как он перевез сюда свою сестру, управляющий не часто бывает в Столице'. - Хмыкнул Жейран. - 'Да это и не важно. Сейчас все парки такие'.
Для свиты их высочеств были оборудованы места немного в стороне от беседки, за кустами. Чтобы не мозолить глаза, и в тоже время всегда быть под рукой, если потребуются детям. На входе в парк их встретил помощник военного коменданта замка в чине полковника. Он четко отдал честь и знаком приказал трем бойцам пристроиться к свите.
Саяна была уверена, что и беседка, и все территория вокруг не только тысячу раз осмотрена, но продолжает оставаться под наблюдением. Но промолчала, когда офицер задержал шаг, а два бойца, обогнав их, разошлись, осматривая беседку снаружи. Внутренности осматривал лично полковник. И только после этого пригласил детей зайти.
-А ты куда? - Остановила Нияла пажа принцессы.
- Ну, вы отдохнете, и я потом подойду. - Немного растерялась Саяна.
- Ты не хочешь с нами обедать? - Продолжил допрос Келан.
- Ваше высочество, в беседке все подготовлено для вашего отдыха. - Вежливо заметила все та же фрейлина. причем сделала это таким снисходительным тоном что даже Сайяна не удержала удивленного взгляда.
-Для остальных накрыт стол неподалёку. - Пренебрежительный взгляд показал, кого именно женщина подразумевает под словом 'остальных'.
Саяна успела заметить прищур девочки. Верный признак того, что служанка принцессе совсем перестала нравиться. Дети вообще плохо относились к тем, кто пытался принимать за них решения. А тут ещё фрейлина позволила себе нотки пренебрежения в сторону пажа. На памяти Саяны такого в отношении близкого окружения они никому не прощали.
Реакция детей была мимолетной. Но Саяна давно уже общалась с детьми, чтобы уловить напряжение и в лице Келана.
-Ну, если так. То ладно. - Совершенно спокойным тоном согласилась девочка.
'Не понял'. - Это уже донеслось по связи от Жейрана.
Его тоже насторожила нетипичная реакция детей на откровенное посягательство в зону своих личных интересов. До сих пор, такое могли себе позволить исключительно Майя и Лера.
Саяна задумчиво проводила взглядом детей, исчезнувших за шторами. Следом, немного замявшись перед высокой ступенькой, протопал робот.
Саяна еще успела расслышать, как Келан отдает команду своему детищу забиться в дальний угол не отствечивать.
-Пошли, паж. - Иннар снисходительно кивнул задумавшейся девочке. Для нас накрыто дальше по этой дорожке, за теми кустами В замке всегда вкусно кормят.
- А ты часто тут бываешь? - Саяна послушно двинулась в указанном направлении.
-Редко. - Не стал скрывать сожаления парень. - Обычно нас сюда привлекают для проверки парка. За периметром уже работают действующие патрульные.
Саяна с удивлением покосилась на него. Честного ответа она не ожидала. Но тот только ухмыльнулся и заспешил к столу. Оказалось, что тут толпится довольно много народу От кухонных слуг, ожидающих вызова для смены блюд, до незнакомых служанок и даже садовников. Зачем вся эта толпа была здесь нужна, Сайяна не разобралась. Но кушать хотелось. И она последовала примеру своего гида.
Жейран успел уже побеседовать с военным комендантом. Выяснил, что молодые патрули регулярно привлекались к проверке парковой территории. И потому, как-то никто не задумался, когда их привлекли для подготовки места отдыха членов императорской семьи. Никто не задумался, что подростки оказались допущены к информации о границах охраняемой территории. А главное, могли пронести какие-нибудь камеры и датчики, не зарегистрированные в службе теней.
Побледневший начальник безопасности отдал приказ запустить сканирование территории на предмет выявления чего-то подобного. К удивлению Жейрана, сделать это оказалось и вовсе проблематично. Он немного озадаченно наблюдал, как оператор сначала долго вспоминал, как вообще запускаются сканеры, а потом и вовсе завис перед экраном.
'Риттл, тут чепуха какая-то. Служба безопасности не знает, как пользоваться детекторами электронной аппаратуры. Похоже, эту систему тут вообще не запускали уже несколько лет'.
'...' - Донеслось из браслета. - 'Представляешь, сколько там может быть натыкано камер? Проконтролируй'. У детей все нормально?
'Да. Но какое-то нехорошее чувство. Кажется, они что-то задумали'
'Давно заметил, что Майкина манера 'чувствовать' заразна'. - Проворчал старший личной пятерки. - 'Пусть начнут с зоны беседки. А потом можешь уходить'.
- Принял.
В поведении маленькой принцессы что-то было неправильно. Жейран понимал это четко. Ну не могла она спустить незнакомой фрейлине такое. Уж тем более, могла легко настоять на своём. Ведь дети явно хотели пригласить Саяну за свой стол. Но почему то резко передумали.
'Жейран, я заметила, что Келан с Ниялой обменялись какими-то знаками на пальцах перед тем, как Нияла согласилась с фрейлиной' - Донеслось до него по связи.
Жейран еще больше насторожился. Майя обучала детей языку жестов с пеленок. Причем сразу в двух вариантах, горских кланов и теней. Они пользовались обоими диалектами совершенно свободно. Чего нельзя было сказать о Саяне. Ну вот о чем договорились дети? На крыльце перед беседкой появилась фрейлина. Подняв руку, она по браслету потребовала срочно принести воду из замка. Перехватив вопросительный взгляд полковника, она пожала плечами.
- Её высочество решила, что в воде присутствует неприятный запах.
-Ясно. - Кивнул тот.
Потом последовала замена блюда, и еще чего то-там.
Происходящее совсем перестало нравиться Жейрану. Он послал сообщение Риттлу, что отзывает Лэндора и Эльвиша.
'Забирай, мне тоже все это перестало нравиться. Их высочества никогда не отличались привередливостью. И уж тем более не гоняли прислугу по пустякам'.
'Случаи, когда служанки им категорически не нравились опускаем'- Заметил Жейран. - 'А это именно такой случай'.
Он бросил торопливый взгляд на экран. Оператор уже освоился с программой и теперь мог работать самостоятельно. По крайней мере можно было на это надеяться.
Жейран заторопился во двор, собираясь встретиться с бойцами там.
Полковник поражался происходящему. Фрейлина уже в который раз выходила из беседки ради очередного каприза детей. Видимо, чтобы не получить очередного распоряжения, она каждый раз все дольше задерживалась на крыльце. И это тоже стало поводом для недовольства. Офицер слышал, как в голосе ее высочества Ниялы все отчетливее слышались нотки нетерпения. Она даже позволила себе противным тоном сделать замечание женщине.
Фрейлина отговорилась долгим ожиданием и предпочла теперь торчать перед входом в ожидании когда будет исполнен очередной заказ, кажется, детям не понравился цвет чашек в этот раз. И что характерно. Настояв на своем, дети всегда спокойно ожидали исполнения очередного каприза. Они не высовывались из-за занавески, и не теребили служанок, если те не заходили в беседку. В этот раз фрейлина простояла минут десять, явно приходя в себя. И никто из детей ее не окликнул. Из-за занавески доносились голоса. Слышно было, как шагающий робот простучал по полу. Видимо, их высочества изволили развлекаться.
Женщина приняла две чашки, срочно принесенные прямо из кухни и с заметным раздражением отдернула занавеску.
Когда полковник, услышав ее вскрик, влетел следом, в беседке оказалось пусто. Совсем пусто. Только ткань в стенке, что ближе к деревьям была сдвинута.
Поминая Неназываемого и всех его приспешников, офицер обежал беседку до того места. Отсюда можно было увидеть примятый след в коротко стриженной траве, идущий прямиком в лес. Наверно дети проползли на четвереньках, и уже за кустами поднялись на ноги. След шел прямиком к периметру охраняемого сектора парка. За его пределами трава давно не косилась. И их высочества могли это заметить, пока шли от замка. Густые заросли одичалого кустарника, разросшиеся деревья, и высокая трава в человеческий рост. Лучше места для игр не найти.
Дав указания бойцам прямо из замка выдвигаться навстречу беглецам, он вместе с подбежавшей охраной пустился в погоню.


Содержание
В начало страницы

Глава 26.



Сигнал тревоги Сайяна получила только потому, что Жейран не отключил ее браслет от общей связи теней. Что до ее спутника, то к нему он пришёл через патрульную службу. Запаниковавший полковник вызывал на прочесывание парка всех, кто был поблизости.
В любом случае, в беседку они вбежали вместе. Иннар глянул на прореху в стене и выскочил обратно, устремляясь к выросшему на тропинке офицеру в чине капитана. Саяна хотела уже последовать за ним, но кое-что вспомнила и замерла.
"... А они не туда смотрели...' - Проскользнул в памяти весёлый голос её высочества, отвечающий на вопрос Келана. - "Взрослые всегда смотрят не туда. А если это не так, то надо сделать чтобы они увидели то, что ты хочешь".
Возникла даже картинка давнего, более полутора лет назад разговора. Её высочество охотно рассказывала о своих приключениях и способах побега своим детям. А малышня с восторгом ей внимала и даже задавала вопросы. Сайяна при этом обычно присутствовала сидя в сторонке, тихонько занимаясь своими делами.
Она ещё раз внимательно осмотрелась и довольная собой улыбнулась. Шагающего робота не было. Их высочества не настолько глупы, чтобы тащить громоздкую игрушку с собой. На руках его не понесешь. А ноги манипуляторы в траве быстро запутаются.
Подойти к прорехе в стене, осмотреть её и полюбоваться на маленькие круглые следы наконечников манипуляторов в пыли, сразу около стенки было минутным делом. Дальше шла дорожка из примятой травы, в которой не разглядишь толком ни одного следа. Саяна обернулась, пытаясь представить, как сама бы поступила на месте детей и неуверенно подняла глаза к потолку.
Там вроде все было нормально. Полоски ткани слегка колыхались от легкого ветра. Сквозь них просвечивала решётчатая крыша беседки, и толстая ветка дерева, почти её касающаяся.
Из беседки она вышла, уже точно зная, что за патрулем не пойдёт следом. В конце концов, ее то никто не звал на облаву.
Иннар удивился тому, что девочка-паж прибежала к месту происшествия одновременно с ним. В системе оповещения патрульных её не было. Это бы отразилось в данных браслета. Девчонка явно имела свой канал связи. Это вызвало очередное завистливое раздражение. Простолюдинка не должна была занимать место в свите принцессы. И уж тем более быть настолько близко от нее и пользоваться таким доверием ее личной охраны.
Но ещё более удивительным оказалось ее дальнейшее поведение. Паж не бросилась следом за бойцами, ушедшими в погоню. Пока он ожидал распоряжений, девчонка зачем-то задержалась в беседке. А потом вышла, осмотрела ее и направилась в совсем другом направлении, то и дело поглядывая вверх, на деревья.
Указаний от офицеров по-прежнему не поступало. Видимо, в этот раз решено было не привлекать помощников. И Иннар, плюнув, двинулся следом за пажом. Ему очень захотелось проследить, что же она задумала.

Бал был в самом разгаре. Майе удалось даже немного отвлечься от мрачных мыслей насчёт этого замка. Чему в не малой степени способствовали поступающие от Барика эмоции. Кот все время оставался рядом и пытался выявить причину плохого настроения старшей. Не находя угрозы, он выражал полное недоумение и уверенность, что поблизости нет угрозы. По меньшей мере достойной внимания старшей, чтобы так нервничать и злиться. Не считать же нескольких небольших тварей, передвигающихся довольно далеко. Туда даже ему потребовалось бы время добежать. Можно было бы и поохотиться. Но по всем признакам, старшая все же чувствует угрозу или испытывает желание на кого-то напасть. Только непонятно на кого. Потому надо остаться рядом и прикрыть ее.
Майя отвлеклась от происходящего в зале и прикинула направление.
- Вдоль северо-западной границы замка движутся три твари. Две из них ничем не примечательные. А с третьей Барик ещё не сталкивался и встал в тупик. Он передаёт ощущение чего-то склизкого и толстого. Нечто, очень похожее на змей, свернутых в клубок.
- Зарсаса. - Сразу определил Дролнов. - Сухопутный головоногий. Он очень похож на осьминога с длинной, полукруглой ракушкой. Твари опять выбрались из пещер. Сколько раз уже пытались зачистить их! Но они все равно откуда-то берутся. Не волнуйся, на территорию замка им не попасть. Я предупрежу патруль, тем более, что зарсаса часто охотится на тварей, роющих норы. Эти крысоподобные твари, если свили гнездо на сельских полях, могут уничтожить все посевы. Вовремя обнаружить их под землей трудно. Одиноким путником твари тоже не брезгуют, но лагерей и поселений избегают.
Майя немного расслабилась, возвращая внимание в праздничный зал. От Барика снова пришла волна чувства безопасности и удовлетворения. Младшие прайда резвятся и собираются на охоту.
- Не поняла, Лера, что там дети затеяли?
- Ничего. Им накрыли в беседке. Там и сидят пока. - Справилась она по планшету.
- У них какие-то непонятки с фрейлиной и служанками. - Сообщил Риттл. - Жейран сообщает, что начали резвиться.
- Вот как? Лера, ты по маякам проверила?
-Конечно. Если хочешь, сейчас с Жейраном свяжусь.
От кота пришло чувство удовлетворения. Младшие избавились от надоедливых двуногих и теперь смогут поохотиться.
Майя уже встала и направилась к выходу из зала, когда по браслету пришёл сигнал тревоги. Одновременно он был продублирован сразу у нескольких гостей из числа военных.

Саяна не была столь самонадеянной, как могло бы показаться со стороны. Школа её высочества и дисциплина пажеского корпуса заставили её связаться с Жейраном и изложить свои соображения о направлении поиска.
- Если они ушли через крышу, то откуда такой отчетливый след? - С сомнением поинтересовался капитан.
- Шагающий робот. - Коротко объяснила она. - Его нет в Беседке. Не могли же они потащить робота с собой.
- Верно. А еще он достаточно тяжёлый, чтобы придавить траву. - Закончил за нее. - А еще на нем можно разместить браслеты с маяками.
- Если очень постараться. - Возразила Сайяна. - С корпуса робота все скатывается.
- Для наших беглецов это не проблема, а упражнение на сообразительность. Ты уверена, что не ошиблась? Есть явные следы?
-Я уверена, но следов не вижу. Они очень аккуратно двигаются. Я заметила всего несколько обломанных веток и в нескольких местах слегка примятую траву. На землю они спускаются только чтобы перебежать к другому дереву. В парке Столичного дворца у них была такая игра. В обезъянок играли.
- Помню они даже скандал учинили, когда стали парк в порядок приводить. Пришлось оставить один участок для игр.
- Ну так за границами прибранного сектора деревья никто не подпиливал. И ветки тут такие, что не то что обезъянка, их Лиррина пройдет не запыхавшись.
- Эти двое совсем недавно зачем-то проторчали целый день за наблюдательным пультом в диспетчерской станции. - Проворчал Жейран, оставив без комментариев упомянутую Сайяной старую няню, оставшуюся в Столице. - Я еще удивлялся, зачем им так детально изучать парк и замок по мониторам слежения, если все равно собираются сюда приехать.
- И что? В этой части парка нет камер?
-Есть. Но все они контролируют приземное пространство. От силы в два человеческих роста. Датчики контроля крупных тварей и тех, кто может подняться на деревья, стоят на внешнем периметре. Этого вполне достаточно. А воздушное пространство отслеживается над деревьями. Да и нет тут воздушной угрозы.
Сайяна, не замедляя шага, прикинула весь пройденный путь.
- Получается, они идут вне зоны контроля. - Сообщила она свои выводы.
- Догадался уже. - Недовольно буркнул Жейран. - Патрульных отзывать не будем, пусть ловят робота. Во-первых, есть шанс, что ты ошиблась и их высочества пошли в сектор, который видели, чтобы поиграть там в тех же обезъянок. Ты не обижайся, но я видел, какие следы оставляет Келан под деревьями в той игре. Их легко принять за траву, упавшую естественным способом. Например, от чрезмерной росы по утрам.
Сайяна хотела возразить, что уверена в своих выводах, но промолчала. Вообще хорошо, что боец личной пятерки теней принцессы внимательно отнесся к словам девчонки.
- Во-вторых, мы с ребятами ближе. В- третьих, от такой толпы толку все равно не будет. А Майя уже покинула бал и не сильно отстанет от нас. Дай свой маяк.

Иннар осторожно крался за пажом. Девчонка шла, все так же часто поглядывая вверх и что-то высматривая на деревьях. У неё точно была связь. По крайней мере, он видел, как она шевелила губами. Но разобрать что она говорила, не мог, хоть и находился недалеко.
Иннар ещё раз позавидовал. Функция звукового барьера была только у настоящих служебных браслетов связи. А то, что паж во время разговора не подносила руку ко рту в характерном жесте означало еще, что у нее есть система для скрытых переговоров. А это уже был браслет теней. Получается, ему не показалось тогда и девчонка не просто так бормотала что-то себе под нос.
Не похоже чтобы она получала команды. Манера переговоров с невидимым собеседником больше напоминали беседу. Но ,очевидно, получив какие-то указания, паж решительно направилась прямиком к внешнему периметру замка.
Незамеченным он проследовал за нею до самой ограды. Там с интересом пронаблюдал, как она что-то поискала справа и слева от места выхода, удовлетворённо кивнула сама себе и снова доложила кому-то по связи. А через мгновение полезла через ограждение.
"Вот дура! Это же не Столичный парк. Тут иногда и тварей вылавливают. Куда её несёт?' - Парень дернулся было к девочке, но не успел. Паж спрыгнула с ограды и едва ли не бегом скрылась в кустах. Пришлось и ему торопливо лезть следом.
Сбоку противно взвизгнул сигнал датчика. Иннар замер, но кроме неприятного звука, других последствий не было. И он двинулся вслед девочке. Попутно пытаясь понять, почему система контроля среагировала на него, а вот на этого пажа нет. Получается, он даже вернуться обратно не сможет. Охрана периметра была настроена так, что пройти через нее мог только человек, обладающий особыми полномочиями.

Жейран не сдерживал эмоций. Заросший травой парк не способствовал быстрому бегу. А если Сайяна права, то в за роботом погоня ушла довольно далеко. Игрушка направлялась в другую часть парка. И он тоже хорош. Повелся на очевидную ловушку и побежал наперехват этого робота. В результате пришлось огибать замок по длинной дуге. У него ещё теплилась в глубине души надежда, что девочка ошиблась. Вот только надежда была слабая, учитывая чьи именно дети там.
- Я вышла к ограде. Нашла место с со сбитым лианами. Они пошли дальше.- Донесся голос девочки. - Иду следом.
-Принял. Мы нагоним тебя минуты через три. Следом за тобой движется маяк патрульного. Похоже ваш экскурсовод увязался за тобой. Если что, ты старшая.
-Приняла.
Саяна выскочила на очередную поляну. Когда-то ухоженную, теперь трава доставала до подбородка. К счастью, она уловила движение верхушек травы и вовремя остановилась.
-Ну, я же говорил, что она все поймёт.- С удовлетворением заявил ничуть не удивленный Келан.
Нияла молча кивнула то ли, подтверждая, что он говорил, то ли одобряя сказанное. Дети смотрели на неё без всякого смущения.
- Ты не думай, мы хотели позвать тебя с собой. - Заявила маленькая принцесса. - Фрейлина Карса со служанками все планы нам спутали.
-Но мы были уверены, что ты все правильно поймёшь. - Завил Келан. - И сможешь пойти за нами.
- И куда же вы собрались? - Растерянно поинтересовалась паж.
-Как куда? На охоту, конечно! - Удивился мальчишка. - А то пока мы вырастем, в Арден всех тварей перебьют. Нам ничего не останется.
Оба ребёнка воинственно выхватили свои поясные ножи, в маленьких руках смотревшихся как вполне нормальные мечи.
Саяна бы,наверное, улыбнулась забавной решительности детей, но ,честно сказать, не была уверена, что это будет правильно. Она озадаченно протянулась к затылку, пытаясь сообразить, как ответить этим 'охотникам' до подхода Жейрана.
Легкая тень, проскочившая на самой периферии зрения, заставила сработать вдалбливаемые Риттлом рефлексы раньше, чем она успела осознать происходящее. Пластичный щит активировался сразу на предельной дистанции. К счастью, их высочества оказались в сфере действия щита. Она сделала к ним шаг, чтобы дети оказались вместе с нею по центру, одновременно выхватила клинок и, не глядя, нанесла удар с разворотом и снизу вверх.
Клинок пришелся по нечто твердое и издал скрежещущий звук. Тонкий, костяной клюв с острым крючкообразным загибом отпрянул назад. На его костяном выступе появилась царапина. Все также на рефлексах Сайяна запустила ручной щит и, продолжая вращательное движение, нанесла его краем удар по тонкому гибкому жгуту, на котором крепился это клюв. Одновременно с ударом, пальцы автоматически нашли нужную кнопку и по связи прошел сигнал: 'Подверглась нападению, веду бой'.
Риттл не раз говорил, что эта кнопка предназначена для действующих бойцов теней, оказавшихся в критической ситуации и ей, скорее всего, никогда не придется использовать сигнал бедствия. Но с первого же занятия требовал, чтобы она активировала эту кнопку вслепую, по его сигналу. Так 'на всякий случай'.
Клинок уже завершал восьмерку и двигался в направлении оскаленной морды размером в половину ее головы. Тварь не намного опоздала с атакой и атаковала одновременно с клювом, только с другой стороны и была зажата полем.
За щитом раздался визг. Нечто вроде извивающегося клубка змей высовывающихся из полукруглого костяного котелка попыталось отпрянуть в сторону. Но перерубленное щупальце оставалось зажатым в силовом поле и не дало этого сделать.
А глаза уже скользили дальше, мимо зафиксированной оскаленной морды, не разглядывая, а только фиксируя опасность. Лёгкий клинок дернулся, соскальзывая по кости и срезая нос и часть раскрытой пасти. Отчаянный визг рванувшийся в уши и струя крови, стегнувшая по глазам не демонстрировались в иммитаторе.
Саяна зажмурилась, но продолжила движение по кругу, почти на ощупь левой рукой перехватила голову Ниялы и с силой её пригнула. Меч снова взлетел, огибая головы детей и выходя в горизонтальный полёт. Локоть привычно подался к телу.
'Бабочка'. Так ненавистная ей на тренировках ,наверно ,впервые вышла почти идеально. И самый кончик меча пришелся во второй крючок угодившей в ловушку твари. И повторить столь удачный маневр с малым щитом. Всего один из трёх приёмов, что ей успел продемонстрировать Риттл. Но какой удачный прием. Он ей сразу понравился своей простотой.
Сайяна краем глаза ещё заметила выскочившего из кустов парня. У него откуда-то в руках был длинный шест. Похоже, их экскурсовод собирался добраться до этого клубка щупалец, но ему наперерез выскочила такая же зубастая тварь, что атаковала ее со спины. Небольшая, похожая на собаку, только без шерсти и с вытянутым носом.
'Ну и дурак этот патрульный" - Мелькнула в голове мысль. С палкой и против твари!
Думать о судьбе парня было некогда. Она надеялась, что парень сообразил отступить к деревьям. Пустить его под свой щит она не могла. Тут и для троих-то не было места.
'В отношении всех, кто остался за щитом, запоминай одну простую вещь'. - Звучал в голове жесткий голос Риттла. - 'Ты не воин. Я учу тебя не биться с тварями, а отмахиваться. Только делать это не беспорядочно, а четко рассчитывая свои движения и не допуская ошибок. Никаких колющих ударов, никаких выпадов. Ты не сможешь резко уйти от атаки за пределы щита. Силовое поле это не позволит. Все, что тебе нужно, это рубить. Даже если тварь получала рану, она отшатнется. На секунду, но там будет безопаснее и ты сможешь туда отшатнуться. Потом удар и сразу уход на новое место. Бой в сфере, это бой в стесненном пространстве. Чтобы выжить под щитом, требуется хоть немного места для размаха. Если ты забьешь свое пространство людьми, то не сможешь защищаться сама'.
Нияла с Келаном сидели на корточках у нее под ногами, выставив перед собой свои поясные ножи. Келан, кажется, успел ударить в упавший к его ногам отрубленный клюв. Но с места дети не сдвигались и старались даже не касаться ее ног. Принцев тоже обучали кое-чему. Так, на всякий случай. В первую очередь, не мешать тем, кто пытается их защищать.
А ей приходилось крутиться, закрывая всех. Этому её не учили. Но деваться было некуда. Но все-таки ей показывали бой с одним или двумя подзащитными, в качестве которых обычно использовался один из бойцов. Были даже тренировки.
'Осьминожка' уже оправилась от первого поражения и перестала пытаться вырваться из поля. Сразу три щупальца заканчивающихся крючками с силой вошли в поле прямо перед нею, завязли, но не остановились. Ещё два начали атаку чуть справа и с лева.
Саяна, как на тренировках рассчитывала последовательность новых угроз и продолжала движение. Но уже понимала, что выполнить требование Риттла не сможет. Ей даже послышался его окрик
'Ритм! Ты опять сбила ритм! Сколько можно повторять, НИКОГДА не сбиваться с ритма. Заверши движение, а потом начни то, что тебе нужно'.
Она не успевала сразу во все точки атаки, как бы ни крутилась. А дети вряд ли смогут действовать с нею синхронно.
Сайяна резко откинулась назад, напрочь сбивая привычный ритм вращения в попытке уйти от прямой атаки в лицо. Меч ушел по своей траектории, самым кончиком задевая, даже на вид противное щупальце и сразу же пошел по немыслимой дуге обратно. Она изогнулась влево и подставила щит под падающий на детей клюв. Удар был такой силы, что с трудом удалось удержать равновесие. А ведь перед лицом еще три щелкали.
Выход нашелся неожиданно. Она судорожно припала на колено и с усилием приподняла продолжавшее давить щупальце, заставив его перегнуться на ребре.
- Бей.
Короткая команда была отдана прямо в ухо Келану. Его высочество не сплоховал и со всей силы вогнал приготовленный нож. Нияла, пытаясь помочь брату, подняла руки и надавила на навершие, окончательно погружая лезвие в извивающуюся массу. Но, видимо, немного не под тем углом. Нож скользнул в сторону и почти наполовину разрезал щупальце. Дети по инерции упали на руки, а неприятная жижа окатила их головы.
Зато у нее получилось подрубить еще один клюв, прямо перед собой и уйти от атаки остальных.
По браслету донеслось короткое "Визуальный контакт, держись". Времени удивляться тому, что с нею перешли на военный стиль не было.
Из кустов вскочил Жейран. Один из двух его бойцов сделал небольшой крюк, и когда тварь, гнавшаяся за Иннаром развернулась к нему, выстрелил.
Сайяна фиксировала все происходящее какими то урывками, не останавливая движений и отчаянно пытаясь восстановить их привычный алгоритм . Сделать это, поднимаясь с колена, было нелегко, но надо. Взмах меча, удар щитом с разворотом, доворот, меч на восьмерку вниз, удар щитом.
Полуразрезанное щупальце продолжало биться на земле и тянулось к ноге Ниялы. Её брат с коротким вскриком, подхватил брошенный ею нож и воткнул его сразу под основанием клюва. На этот раз хватило только его веса.
Сайяна снова сбилась, запнувшись за обрубок, пригнулась. И в этот момент, из за плеча выскочил клюв, о котором она и думать забыла. Порадоваться везению она не успела. Костяной наконечник щелкнул, поджимая нижнюю челюсть и резко нагнулся. Подаваясь назад, он как крючком впился в плечо, с хрустом разодрал ткань и мышцы, но не задев кость, снова соскользнул. Повинуясь удару, Саяна развернулась всем корпусом и с силой обрушила щит.
А снаружи пластичного щита Жейран уже добивал застрявшую в поле тварь. Даже теперь она попыталась раскрыть свою пасть и атаковать подступающих бойцов используя два оставшихся на свободе щупальца.
Саяна стояла и смотрела, как тело твари за щитом перестаёт двигаться. Жейран что-то сказал, но она не услышала. Размещение бойцов личной пятерки принцессы вокруг щита и спиной к ним она не заметила. Просто краем сознания отметила, что их 'экскурсовод' был без особых церемоний оттеснен вплотную к её щиту и, похоже, ему запретили рыпаться дальше. Так что парень сейчас стоял молча в полушаге от щита. Свою палку он так и не выбросил.
Только спустя полминуты до сознания дошёл вколоченный на тренировках сигнал "отбой угрозы". Это уже Риттл вмешался и использовал один из привычных сигналов ,отрабатываемых на тренировках.
Саяна механически отключила силовое поле и начала оседать на вдруг ослабевших ногах.
-Все, девочка, все. - Жейран торопливо подхватил её и опустил на землю. - Все закончилось, а ты у нас молодец.
Не отвечая, она резко вывернулась у него из рук и упала на четвереньки.
Почему-то запахи, ощущение крови твари на лице дошло до нее только сейчас. Живот конвульсивно сжался, и все, что было съедено в обед, оказалось на траве. Сайяна вяло подумала, как она сейчас выглядит в глазах, выбегащей на поляну принцессы Майи.
Жейран все так же аккуратно придерживал её за плечи, ожидая, когда все закончится.
Уже выпрямляясь, она обнаружила, что между ними и постронними стоит мутная пелена силового щита.
- Все нормально? - Жейран протягивал ей платок.
Оглянувшись на шорох, она заметила как один из бойцов носком ботинка сдвинул обрубок щупальца на то, что она оставила.
- Все нормально. - Заметил он, перехватив ее взгляд. - Это нормальная реакция для любого нормального человека. С боевым посвящением тебя.
Жейран протянул ей носовой платок.
- У меня щит уже сдыхает. Ребята могут подстраховать, но лучше не привлекать внимания.
- А у меня накопители совсем пустые. - Призналась та, неловко улыбаясь.

Майя не забыла осмотреться при выходе на поляну и продолжала контролировать ситуацию, пока неслась к детям. Бойцы охраны торопливо рассыпались цепью по поляне.
-С нами все нормально! Мама смотри, это мы его, я вот вот этим ножом. Нияла тоже дралась. - Келан указывал на длинное щупальце, безвольно валяющееся около его ног.
-А где Барик? - Маленькая принцесса радостно улыбнулась маме.
- Зачищает окрестности. - Майя осторожно обняла детей, совершенно не заботясь о чистоте своего наряда. Попутно все-таки проверила их на ощупь. Но дети этого даже не заметили.
- Он сказал, что здесь ему делать нечего. Вы всех тварей перебили и ему ничего не оставили.
- Он что, на нас обиделся?
- Нет, ему просто хочется побегать. А с вами у меня будет очень серьезный разговор по возвращению домой.
- Ну, мы виноваты.... -Затянул Келанион.
- Я сказала после возвращения. - Настойчиво прервала Майя.
Келан понятливо оглянулся на зрителей, остановил взгляд на репортере, уже что-то начавшем снимать и послушно кивнул.
Майя сидела на корточках перед ними, молча слушала и продолжала осторожно осматривать своих испачканных непосед. Но видела только кровь этой твари, из-за которой волосы Ниялы уже покрывались коркой. Но это было уже не страшно.
Жейран на связь не выходил. Риттл оставался спокойным. Значит и ей нечего лезть за силовой щит. Она заметила, как мутная пленка начала проясняться и резко поднялась.
- Сайяна дралась как настоящий воин. - Громко заявила Нияла, тоже заметив появление из-за щита девочки. Чем привлекла к ней внимание все прибывающей толпы.
Сайяна вымученно улыбнулась. Ее попытки вытереть лицо, только добавляли новые разводы красного цвета.
- Я знаю. - Мягко ответила Майя, делая к ней шаг. - Ты молодец. Чего не скажешь о вашем поведении. Ничего бы не произошло, если бы вы немного подумали, прежде чем такое вытворять. И Сайяне не пришлось бы защищать вас. А это что?
Майя осторожно раздвинула разорванную ткань и осмотрела рану. Девочка нервно дернулась, видно только теперь ощутив боль. Пальцы принцессы прямо сквозь ткань надавили куда-то, и Сайяна перестала морщиться. Она даже с интересом смотрела, как Жейран нанес быстро твердеющую пену на рану.
- Китель порвал. Жалко. - Вздохнула она.
- Нашла о чем жалеть. - Улыбнулась Лера и наконец смогла обнять свою названную дочь.
-Ваше высочество, мне очень жаль, что так произошло. - Начальник охраны замка стоял навытяжку. - Территория замка полностью зачищена. Но за пределами периметра контроль слабее.
- Я не снимаю вины со своих детей, полковник. Но то, что твари так свободно ходят в долине, меня абсолютно не устраивает. Риттл, мне нужен анализ всей системы обороны. И не только замка, а всей долины.
- Принято. - Командир личной пятерки хмуро осмотрелся. - Завтра в полдень доклад будет у вас, ваше высочество.
- Отлично. Дролнов, все командование вместе с руководством лагерей должно быть лично завтра на совещании в замке.
- Ваше высочество, я....
- Полковник, сегодня у меня есть чем заняться и помимо ваших объяснений. - Отмахнулась Майя. - Лорд управляющий, думаю не стоит прерывать праздник. Но вам придется извиниться за меня перед гостями.
- Я сделаю это, ваше высочество.
Управляющий старался не встречаться взглядом с принцессой. Пусть он и не отвечал за оборону, для этого тут и были военные. Но за детьми не уследили на его территории. И еще предстоит выяснить, как так получилось, что служанки не уследили за детьми.
Сайяна неловко отстранилась от второй мамы. Все-таки вокруг было полно народу. Всюду сверкали фотовспышки и кто-то уже подбирался к главной участнице событий.
- Я испачкала тебе платье.
Лера недоуменно осмотрела несколько пятен и улыбнулась.
- Убирай свой меч и пошли отсюда.
- После медблока тащи ее ко мне. - Распорядилась Майя.

Содержание
В начало страницы

Глава 27.



- Меня не может устраивать тот факт, что твари свободно разгуливают между лагерями беженцев. Эта долина является убежищем для разумных, а не тварей из Бездны!
За время, что прошло с момента нападения на их высочеств, Майя успела переделать много дел. Она лично сопроводила возбужденных детей с поляны в замок, к секции поезда, успокоила и проследила, как их приводят в порядок, а потом устроила на кровати Иллис. Попутно лично приняла участие в обработке раны Сайяны, запретив даже думать об обезболивающих. Еще она попросила свою пациентку помолчать, а Леру -перестать маяться сомнениями, забыть о капсулах в боевой секции и уложить названную дочь в свою кровать, где было встроено регенерационное поле.
'Сегодня мы тебя еще прикроем, а завтра ты должна быть как огурчик'. - Отмахнулась она от всех возражений смущенной девочки. - 'Бой с тварями Бездны по сравнению с акулами пера, что уже облизываются на тебя, покажется тебе легкой разминкой. И перестань дергаться на мой счет. Лично я сегодня вряд ли до утра засну. А все эти офицеры штаба обороны, охраны замка и патруля, что сейчас собрались в зале совещаний, подождут столько, сколько потребуется. Ты сделала их работу. Причем в буквальном смысле'.
Свою секцию Майя оставила, только лично убедившись, что бойцы императорского поезда контролируют все подступы к перрону. Вплоть до выставления силового щита. Причем делалось это не столько для защиты от тварей, сколько от вездесущей прессы, старательно пытающейся подогнать к поезду летающих и ползающих дронов.

Совещание, проводилось в рабочем зале. И офицерам действительно пришлось промолчать, когда причиной длительного ожидания была названа мелкая операция по зашиванию пореза у личного пажа принцессы.
Возможно, офицеры бы и вовсе предпочли, чтобы это ожидание затянулось до позднего утра. Хоть бы улеглись эмоции. Но не суждено.
Дролнов, как управляющий замка, тоже принимал участие в этом совещании. Хоть вопросы обороны не относились к его прямым обязанностям, но в какой-то мере к происшествию и он был причастен.
Попытки Военного коменданта хоть как-то оправдаться он считал бессмысленными. Их высочества, конечно, тот ещё подарочек. Это же надо все так спланировать. Собрались, спланировали побег и пошли охотиться на тварей. Учитывая, кто именно их воспитывает, да еще помножив на их потенциал правящих, неудивительно, что этот побег удался. Намного хуже был факт того, что дети так легко нашли тварей.
От дверей донесся легкий рык, как будто подтверждая сказанное принцессой. Невольно обернувшись, Дролнов отметил взгляд довольного жизнью кота, казалось укоризненно взирающего на присутствующих.
- Скажите спасибо, что в окрестностях больше нет тварей. - Неожиданно спокойным тоном закончила Майя. - Лорд управляющий, насколько я поняла, здесь все еще сохраняется старый порядок распределения обязанностей между управляющим замка и его комендантом. Придется это положение изменить. По этому инциденту к Вам у императорской службы нет претензий. Но впредь, Вам предстоит разделить некоторые функции с новым комендантом по организации обороны. Риттл?
- Полковник Альрено имеет большой опыт по организации обороны населённых пунктов в Столичном мире Арден. - Спокойно доложил старший личной пятерки. - В последнее время он занимался организацией патрульный службы между поселениями. Привлечен мною в штат императорского поезда в качестве инспектора при плановых проверках оборонных систем транзитных населенных пунктов, в которых останавливался императорский поезд.
-Отлично! Пусть немедленно приступает.
Дролнов никак не выразил своего удивления. О полковнике Альрено он слышал. И чтобы специалист с таким опытом был на должности простого инспектора? Что-то тут не клеилось. О чем он и рискнул сказать сразу как совещание было закончено и в комнате остался только круг доверенных лиц.
- Он действительно исполняет обязанности инспектора. Проверяет оборону в каждом городе, где мы останавливаемся. - Майя слегка пожала плечами. - Но ты прав. Аналитики в Столице пришли к выводу, что отчёты патрульной службы долины не состыковываются с данными по изменению численности разумных. Зато расходы медикаментов очень даже совпадают с( рваным или равным ?)характером статистики смертности населения. Причём именно по пунктам, характерным для волн этого раскола. Было замечено, что график продолжается и в последние два года. Учитывая, что раскол давно пассивен. А Чистилище больше не даёт волн- вывод напрашивается сам собой. Что-то не то в самой долине и с вашей патрульной службой. Полковник должен был провести ревизию всей системы обороны замка и Долины. И при необходимости планировалось заменить существующее здесь командование.
- Значит, решение было принято заранее?
- Дролнов, окончательное решение не принималось. - Поморщилась Майя. - Полковник должен был составить свои рекомендации по исправлению ситуации. Замена существующего командования- это крайняя мера. Ты даже не представляешь, насколько бездарным бывает руководство обороной в отдалённых провинциях. У вас тут ещё не самый худший случай. Худо-бедно, но лагеря все-таки защищены.
-Только разумные в них сидят как в тюрьме. - Проворчал Риттл. - За линию ближнего периметра без усиленного патруля ни шагу. А твари разгуливают в долине как у себя в Бездне.
- Извини, Майя, на моей территории жизнь твоих детей была поставлена под угрозу. - Ещё раз покаялся управляющий.
- Да уж. Хорошая встряска. Как они? - Майя обернулась на вошедшую Леру.
-Электросон хорошая штука. Спят. - Улыбнулась та. - Няня дежурит и сообщит, если что.
- Как Саяна?
-Тоже спит. Регенерационное поле установлено на минимум, часа через три перейдет в обычный электросон. Вообще-то, у ребят в боевой секции тоже есть капсулы с электросном. Может после заживления раны перевести ее туда?
- Зачем? Пусть спит. - Тяжело вздохнула Майя. - Знаешь, требуя от девочки учиться фехтовать, я как-то не рассчитывала на то, что эти навыки ей потребуются так скоро. Кстати, Риттл, ты говорил, что у тебя ничего не получается.
Майя с упором посмотрела на Риттла. Тот развел руками и довольно улыбнулся. Все же он был тренером девочки. И прошедший бой был лучшей оценкой достижений его ученицы.
- И раз уж зашла речь о подготовке. Дролнов, было бы неплохо подобрать для неё нескольких ребят из тех, кто может быть партнёром в спарринге. У вас есть такие?
- Горские кланы. Здесь остались семьи из клана канора и рыси. Твой клан собирался уйти последним, вот и не успели. - Спокойно пожал плечами управляющий. - Они продолжают обучение в своих лагерях. Ровесники Сайяны уже выходят на периметр. Но в замке они почти не появляются. Кланы вообще сильно помогают нам с патрулированием. Если из наших родов, то надо посмотреть. В городе есть несколько частных школ. Да и аристократы своих детей обучают.
- Было бы неплохо человек пять подобрать. - Заметил Риттл. - Клановые ученики- это уж слишком для девочки. У Сайяны все же не тот уровень. А вот с теми, кто работает в нашей технике.
- Я так понимаю, сегодня вы все равно здесь ночуете. За ночь и утро мы наведем справки. А ближе к обеду ты сам сможешь познакомиться с кандидатами. Только в большинстве своем это будут дети аристократов, сам понимаешь.
-Принято. - Одобрительно кивнул Риттл. - Майя, а может собрать еще компанию для их высочеств? Пока Нияла и Келан только вдвоем, от них можно всего ожидать. В компании все же веселее. И учиться и проказы устраивать.
- Неплохая идея. - Задумалась Майя. - Только пусть они несут ответственность за эту ватагу и все, что будет ими сделано. А то совсем не думают что вытворяют.
- Ну, стремление к побегам у них в крови. - Заметил со смешком Риттл. - У местного персонала просто опыта не хватает для противодействия таким противникам.
Майя недовольно нахмурилась. Но все же согласно улыбнулась.
- Ладно, идея хорошая, но можно ли тут найти такую компанию? Желательно, чтобы у каждого была своя группа сверстников. Скажем, мальчиков и девочек.
- Да сколько угодно. - Хмыкнул Дролнов. Он рад был сменить неприятную тему. - Есть дети из родов высшей аристократии и дворян, ещё больше из инеров. Под сирот у нас тут целые флигели отведены в изолированных западных и восточных секторах. Дети, можно сказать, предоставлены сами себе. Не хватает ни персонала, ни специалистов. Есть и с родителями, но я бы предпочёл сирот.
- Вот и подбери. Для начала пяток мальчиков и пять девочек возраста моих детей, плюс-минус год.
- На перевале будет где их разместить?
- Служащие поезда предпочитают жить в своих секциях. - Заметил Риттл. - На станции, по сути, весь верхний этаж свободен.
- А есть кому с ними заниматься? - Продолжал задавать вопросы Дролнов. - Возможно вам потребуются еще и няни? Я бы посоветовал увеличить группы на первых порах.
-Зачем больше? - Майя недоуменно нахмурилась. - У нас всего две няни.
- Я бы сказал, чтобы предоставить их высочествам самим выбрать друзей. - Вмешался Риттл. - С кем сойдутся, оставить. Остальным организовать ротацию. И общения больше. И будут учиться общаться с детьми из разных кругов.
- А следить за всей этой ватагой ты будешь?
- Так для Саяны целую пятерку оболтусов берём. - Удивился Риттл. - Причем из благородных. Простолюдины своих детей не учат фехтовать. Вот пусть и занимаются.
-Саяну нагрузить ещё и детским садом? - Ужаснулась Лера.
- Она среди детей хорошо известна. - Рассмеялся Риттл. - А уж после сегодняшних событий у неё будет авторитет настоящего воина. Подыгрывать тут нам совершенно нечего.
- На что ты меня подталкиваешь? - Где я найду личного пажа с такой подготовкой здесь?- Грустно возмутилась Майя.
- Девочке пора двигаться дальше, старшая. - Заметил Риттл. - Замену найдем из той же пятерки. Сайяна их обучит.
- В Столице и в Горном замке пажеский корпус уже достаточно подготовлен.- Начала развивать мысль Лера. - Так что Сайяну можно будет немного освободить. Оставим только ее личную переписку.
- Уговорили. - Улыбнулась Майя. - Но ,Дролнов, теперь вам придётся поискать кандидатов в пажеский корпус, а не просто фехтовальщиков для Саяны.
- Подберем, не волнуйтесь Ваше высочество. Если позволите, один вопрос. Вы что-нибудь принимаете с той стороны?
- Пока нет. - Майя грустно вздохнула. - Еще до отъезда был сильный эмоциональный всплеск. Я не поняла, что там произошло. Румми потерял Иллис вплоть до того, что начал ее искать. Не знаю, как это получилось. Скорее всего, отряд Лютика ушел слишком далеко от нее.
Но потом быстро вернулся в мир, из которого связь довольно устойчивая была. Причем, уже спокойный. Так что с Иллис все нормально. А в том мире был бой. Он испытывал чувство вины, что оставил младшего.
- Младшего?
- Барик воспринимает Лютика как младшего члена моего прайда. - Улыбнулась принцесса. - Они ушли обратно и связь снова прервалась. Но я уверена, что они найдут выход. Похоже, даже уже нашли. По крайней мере Барик уверен, что Румми приближается. Только как-то медленно. Надо только подождать.
Новости Линира смотрела вместе со всем детским домом. Даже директриса забыла о необходимости сохранять невозмутимый вид и смотрела на экран головизора, прижав руки ко рту.
А в центре обеденного зала слишком хорошо известная всем присутствующим девочка с силой придавливала голову принца, в попытке достать клювы спрута, атакующего сразу с двух сторон.
- Не успеет. - Донесся стон из толпы. И почти сразу. - Во, дает!
Линира молчала, напряженно следя за событиями на экране. Пресса, как всегда, мастерски раскручивала интригу и не торопилась сообщать об исходе боя заранее. Судя по сообщениям комментатора, это была реконструкция с личных видеодатчиков участников событий. И это было похоже на правду. Несколько раз промелькнули кадры явно с ракурса Сайяны. Особенно, когда появилась помощь.
Потом точка передачи сменилась, охватывая всю поляну. Можно было увидеть, как ее высочество подбегает к детям. А Сайяну осматривает какой-то воин. Было видно, как девочка ,секунду постояв, вдруг резко нагнулась, и сразу же ее скрыло серое марево.
'Паж ее высочества получила легкое ранение' - Завершался репортаж. - 'Бойцы личной пятерки оказали ей первую помощь и доставили в замок, где она проходит лечение в настоящее время. По сообщению первой фрейлины принцессы, девочка в настоящее время спит'.
- Я думал, что у пажей ненастоящие мечи. - Растерянно признался Килан из старшей группы. - Просто для украшения. Их же там не учат фехтовать. Я узнавал.
Не отвечая, Линира торопливо развернулась и побежала к себе в комнату. Ее подруги, ворвавшиеся следом, торопливо захлопнули двери на замок. От воспитателей это не защита, но вот от любопытных носов точно можно было спастись.
Когда-то, еще на стадии подготовки праздника, Сайяна дала подруге код аварийного вызова, привязанного к их комнате. Так сказать на всякий случай и со строгим предупреждением, что это только в крайнем случае. Линира ни разу не пользовалась им. Но сейчас! В репортаже говорилось о легком ранении. Но ведь это пресса!
Две подружки молча замерли около двери, с интересом наблюдая за ее действиями. Появление голограммы их сильно удивило. О возможности обратного вызова они до сих пор и не подозревали.
В центре комнаты появилось изображение незнакомой обстановки. Не той, в которой обычно появлялась Сайяна. Часть комнаты, постель с какими-то гаснущими огоньками в изголовье и девочка, пристраивающая к поясу меч.
Сайяна обернулась и узнав подруг, радостно улыбнулась.
- Привет, что-то случилось?
- У нас? - Поразилась Линира. - По сети передают твой бой с тварями. Сказали что ты ранена. С тобой точно все нормально? Что это за комната?
Сайяна торопливо огляделась, и фон за ее спиной тут же пропал.
- Так, просто комната.
- Линира, ты не дослушала репортаж. - Заметила Дарина. - Ее лечила лично принцесса. И не в замке, а прямо у себя.
- Это просто комната.
Сайяна сердито покосилась на черезчур сообразительных подружек.
- Конечно. Мы всем так и скажем. - Заверили подруги.
- Если проговоритесь, мне будет выговор. - Призналась Сайяна.
- Обижаешь. - Дарина отошла от двери. - Мы даже дверь прикрыли. И камеры блокировали пока.
Линира густо вспыхнула, сообразив, что забыла о таких элементарных мерах предосторожности. Она с благодарностью кивнула подругам.
- Рана серьезная? Почему ты уже на ногах? - Решила она задать главный вопрос.
- Царапина на плече. - Отмахнулась та. - Мне ее зашили и положили под регенерационное поле. Так что все уже зажило.
- Покажи.
Три пары глаз жадно впились в обнажившиеся плечо. Узкая свежая борозда пересекала девичье плечико.
- Мальчишки все обзавидуются. - Заметила Дарина.
- Я и не знала, что ты умеешь фехтовать. - Заметила Линира.
- Слушай, а ведь меч у тебя не форменный. - Затараторила соседка по комнате. - Когда ты появлялась с ним раньше, до отъезда, он был шире и короче.
- Форменный меч у пажей чистая бутафория. - Призналась Сайяна. - А учиться работать с мечом я начала с момента отъезда из Столицы. Риттл меня всю дорогу гонял.
- Риттл-это старший личной пятерки принцессы? - Уточнила Дарина.
- Ну да. Меня ему поручили. Знаете, как он гоняет меня?
- Результат есть. - Хмыкнула Лирина. - Если твой меч был бутафорией, то этот откуда?
- Ее высочество дала свой детский меч, пока мне не сделают тут новый.
- Надеюсь это не секрет? - Осторожно поинтересовалась Дарина. - Иначе пресса нас точно прикопает рядом с тобой. Пытаясь выпытать такие страшные тайны.
- Нет. Об этом знает весь поезд. - Улыбнулась Сайяна. - Мне на инструктаж сейчас, а потом надо будет идти сдаваться этим репортерам. Рада была увидеться.
- Рада, что с тобой все хорошо. - Пробормотала Линира. - Надеюсь, ты больше так пугать нас не будешь, истребительница тварей.
ОХОТА. В общем-то он и раньше не жаловался. Он регулярно входил на охоту и охранял логово. Раньше было непонятно, зачем старшая прайда отправляет младших в такие длинные переходы, когда вокруг столько дичи. Зачем вообще уходить за пелену, да еще столько раз и так далеко от логова. Не дело это, когда старшая остается одна и ее защищают только младшие и союзники. Сколько раз уже подвергалась опасности.
Но теперь все встало на свои места. Старшая ,как всегда ,была права. Младшие искали новое место для логова, он прикрывал младших. А то, что логово создавалось союзниками, присланными старшей, это даже удобно. Младшим нравиться создавать логово на ровном месте. Так пусть создают. Не везде найдешь удобную пещеру, достойную их прайда.
Теперь все так как и должно быть. Он охотится и прикрывает младших. Старшая рядом, в безопасности в новом логове. И на охоту она выходит только вместе с ним, когда возвращаются. Это даже лучше, так спокойнее.
Он обернулся назад на все еще видневшееся логово. Оттуда шел ровный поток грусти и ожидания. Старшая все еще оставалась около той прозрачной стены, что вроде и непрозрачная и продолжала за ним наблюдать.
Вместе с ответным посланием уверенности и силы, он открыл пасть и послал в воздух громкий рев. Заодно заставил две притаившиеся впереди тени шмыгнуть в сторону.
Хорошее место для охоты. И тени обещали славную схватку. Но Старшая просит не задерживаться. Пусть уходят. До пелены уже совсем недалеко. Из-за нее веет теплом. Там, на месте стоянки тоже будет хорошая охота.
Иллис стояла около голографического окна, пока отряд Лютика не скрылся за перегибом склона. На хребте, уходящие в розоватую дымку местной атмосферы остановились, оглядываясь назад. Румми тоже обернулся, отвечая радостью от предстоящей охоты на ее грусть, и раскрыл пасть. Видимо издал свое фирменное рычание. Уже когда он исчез с экрана, до нее дошло обещание совместной охоты после возвращения.
Империи потребовалось почти полгода, чтобы выстроить цепочку станций, генерирующих закрытые тоннели силового поля. Лютику с его отрядом пришлось заново изучать уже отработанное направление, выискивая лучшие места для установки генераторов. Потом обеспечивать прикрытие караванов к этому месту.
К тому же, как выяснилось, без ниахары почти невозможно обеспечивать прикрытие самой стройки на первоначальном этапе.
Силовой тоннель был узким и не мог обеспечить доставку крупных конструкций. Поэтому одновременно тянули силовую транспортную линию. Но по ней можно было переправлять только неорганический груз. Да и то случались нападения тварей на движущиеся объекты. И линия требовала прикрытия.
Тут наконец-то удалось найти применение тем охотникам, что работали в паре с ниахарами. Теперь их задействовали после запуска тоннеля для защиты выходящих на завершение стройки бригад и транспортных силовых линий. А Лютик с Румми уходили дальше.
Времени на организацию такой цепочки потребовалось почти полгода, в течении которых Лютик не смог уйти дальше уже разведанной территории.
Но все нервы и затраты на строительство оправдались сторицей. Попытки пробиться через Бездну до потерянных провинций предпринимались разными государствами даже раньше, чем начал это делать Лютик. Даже в Ардене было несколько таких экспедиций. Но теперь экспедиция Лютика оставалась единственной. Последний отряд, начинавший свой путь из провинции Аринола, был разгромлен всего за третьим расколом. Спасательная экспедиция обнаружила только следы последнего боя. И там, похоже, произошло именно то, чего так опасался Лютик. Проводник ниахары, шедший в составе отряда, погиб при очередной стычке с тварями и отряд остался без кота. После получения известий Иллис долго успокаивала свою подругу, сразу вспомнившую происшествие с ее мужем.
Теперь в строительстве и обеспечении их тоннеля участвовало сразу несколько государств. Проект вышел за границы Арден и за ним следили разумные самых разных миров. А принцесса Илллис неожиданно для себя оказалась в числе героев -первопроходцев, готовых рискнуть своей жизнью и комфортом ради поставленной цели.
Если бы не самоирония, наверно, было бы от чего возгордиться. Но она сама видела совсем другие плюсы от этого строительства.
Экспедиция Лютика больше не была оторвана от Объединённых миров больше чем на один или два мира Бездны. Лютик теперь всегда мог рассчитывать маршрут отряда так, чтобы отход под надежное прикрытие занимал не больше недели или двух.
Но, главное, Румми больше не нервничал, удаляясь от Иллис. Принцесса следовала следом за отрядом, но, как она и обещала отцу, пределов охраняемой зоны станции не покидала. Разве что иногда срывалась на охоту вместе с Румми, когда Лютик отдыхал здесь.
Силовые тоннели обеспечивали надежную связь с провинциями, достаточную для продолжения работы по кураторству. Вынужденный возврат к стилю правления мирного времени с самого начала в прессе был подан Арден как еще один шаг к нормализации обстановки в империи. И теперь её провинциям даже завидовали. Ведь там УЖЕ восстанавливается мирная жизнь. УЖЕ снят военный режим правления.
Не обошлось и без казусов. Оказалось, что на место на станции претендуют не только операторы. Нашлось немало безумных ученых, готовых залезть в чужой мир и заняться его изучением на месте лично. Это потребовало внесения изменений в типовой план станций. И еще больше усилило дефицит охотников с ниахарами. Без них такие исследования ограничивались исключительно зоной эффективной обороны станции и радиусом действия беспилотных роботов. А в условиях Бездны энергонакопители роботов очень быстро истощались в автономном режиме.
Снаружи станция представляла из себя небольшую башню, целиком созданную из металла, с несколькими ответвлениями .В основном башня строилась по чертежам типовых наблюдательных станций, установленных в Землях Забвения Столичного мира. Все изменения коснулись ее верха с учетом количества проживающих разумных.
Конструкция и размеры башни позволяли с относительным комфортом разместить в верхней части операторскую и три секции с комнатами на три десятка человек. Собственно это была и дань требованию учёных допустить их к постоянному проживанию здесь. Первоначально конструкция предусматривала всего две жилые секции, умещавшиеся внутри. Совсем небольшую секцию, на трех операторов и секцию для Иллис с ее весьма скромным штатом. Отряд Лютика на время отдыха располагался в стволе башни, в нижней части которой тоже были оборудованы жилые помещения. Появление третьего жилого модуля вынудило выдвинуть секции за границы башни. И теперь вместо конуса, она заканчивалась тремя хорошо видимыми даже издали выступами. Впрочем, это благотворно сказалось на размерах жилых помещений.
Конструкция станции вообще не предусматривала такое понятие как 'окно'.И снаружи это была цельнометаллическая палица серого цвета, как правило возвышающаяся над окружающим пейзажем.
Голографический экран во всю стену только создавал иллюзию панорамы снаружи, что было продиктовано оптимизацией конструкции станции и ее обороне. Но как -то так повелось с самого начала называть такие обзорные экраны окнами. Дополнительным плюсом в таком решении вопроса визуального обзора была возможность увеличения интересующего зрителя участка. Ну и ,естественно ,все остальные функции типа переключения между камерами, установки кругового обзора и двухмерной видеосвязи с населенными мирами. Голографическая передача все же была неустойчивой. Несмотря на построенные силовые тоннели высшей напитки и вроде как все возможные меры по защите, где-то в пути все равно возникали помехи.
Но двухмерная видеопередача тоже хорошо себя показала.
Лютик увел свой отряд ближе к местному вечеру. В этом мире Бездны, имеющем только очередной буквенно-цифровой код, почему-то спадала активность тварей именно в часы перед вечерними сумерками. Лютик рассчитывал за это время дойти по разведанной уже тропе до очередного Раскола. А там уж как получится.
Иллис покосилась на двухмерное изображение своей первой фрейлины. С самой первой станции так повелось, что Аллоиса провожала супруга в каждый выход со станции. Причём, тайком от него самого. Лютик не одобрял долгих проводов, отлично зная характер жены и ее мнительность. Но Иллис не спорила с подругой.
- У тебя опять глаза на мокром месте. - Попеняла она ей. - Сколько можно? У них за плечами уже столько выходов в Бездну, а ты все провожаешь его как в первый раз.
-В первый раз было проще. - Через силу улыбнулась Аллоиса. - Тогда он был всего лишь интересным парнем для меня. А сейчас это МОЙ парень.
- Дома у ТВОЕГО парня жизнь не намного спокойнее. В последний раз Лютик пробыл в обитаемых мирах всего месяц. Сколько было поединков?
-Три. - Аллоиса только пожала плечами. - Один раз был ранен. Знаешь, никогда не думала, что буду радоваться ранениями своего мужа. Но пока доктора лечат, Лютик остаётся дома. И в такие моменты я почти счастлива.
- Да. Весёлая у тебя жизнь. - Хмыкнула Иллис. - А почему 'почти'?
- Когда ты меня отпустишь с этой должности, буду совсем счастливой.
- Не могу. - Вздохнула Иллис. - Где я ещё найду первую фрейлину с математическим складом ума. И чтобы она не отвлекалась на семейные дела.
-Вот, ты опять. - Почти обиделась Аллоиса и, сообразив, что ее нарочно спровоцировали, чтобы отвлечь от тревожных мыслей, обиженно посмотрела на подругу.
- Аллоиса, ты же знаешь. Мы столько времени потеряли на строительство этой цепочки станций. Мы всего лишь дошли до мира, где Румми меня потерял. Лютик только сейчас подошел к новому Расколу. По моему восприятию, мы уже близки к цели. Мне кажется, я даже стала воспринимать эмоции Майи, а не только Барика.
- Значит, ты можешь более точно определять направление на очередной Раскол?
-Не все так просто. - Покачала головой Иллис. - Главной проблемой в определении направления в мирное время, была именно большая интенсивность сигнала. Румми начинает чувствовать сразу несколько Расколов, через которые он проходит. И часто направления по интенсивности равнозначны. А вот по количеству пересекаемых миров сильно разнятся. Это не то, чтобы нырять в каждый встреченный переход, конечно. Но все равно приходится проверять каждый Раскол. А за Расколом, снова начинается множественность направлений.
-Ты рассказывала, но все равно я не понимаю, что ты делаешь?
- Вот если бы я была в отряде Лютика, можно было бы попытаться более точно определить направление.
-Нет уж. Сиди на станции. - Поспешно замотала головой Аллоиса. Твои родители и так нервничают. Что будет, если ты пойдёшь с разведкой.
-Понимаю. - Иллис грустно кивнула. - Да только на завершающем этапе мне все равно придется уйти с отрядом. Иначе мы рискуем застрять совсем рядом с нашими мирами надолго. А ведь это будут миры, где формируются миграционные волны.
Аллоиса не скрываясь, поежилась. Собственно все это уже не раз обсуждалось между ними. Была даже договоренность, что она по возможности прикроет подругу перед родителями хотя бы на время выхода.

Содержание
В начало страницы

Глава 28.



Тактика передвижения экспедиционного отряда сильно изменилась с момента построения сети базовых станций и генераторов силового тоннеля. Теперь они редко уходили на длительный срок. Короткие выходы в одну-две недели в разные стороны от станции. По тем направлениям, которые Иллис определяла как наиболее вероятные. Выбор Раскола и сопровождение технической группы для строительства генератора и мобильной станции. Потом изучение нового мира. Если Иллис подтверждала направление, то начинался процесс переноса мобильной станции на ту сторону. А к Расколу подтягивался пункт стационарной базы.
Лютик, как бессменный е командир не был в восторге от нового порядка передвижения. Но оставшись однажды без Румми на долгие двое суток, предпочел поддержать все, что предложили военные, инженеры и учёные. И следовал их инструкциям неукоснительно. Несмотря на сильное замедление движения отряда в целом.
Этот выход отличался от всех прочих уже тем, что очередной Раскол был расположен слишком далеко. И выход был особенно длинным. Им потребовалось целых две недели, чтобы наконец увидеть цель.
Лютимир устало замер около выбранной для стоянки площадки.
Товарищи уже приступили к обустройству лагеря. А он, как единственный, кто мог контролировать Румми, как обычно оставался контролировать подступы.
Этот переход Лютимир мог с полным правом поставить в число самых тяжёлых с начала поисков. Несмотря даже на то, что раньше отряд уходил в полную автономию на несколько месяцев. Поначалу этот мир с очередным заумным номером в классификации ученых даже порадовал. Здесь оказалось мало крупных тварей. Они не собирались в миграционные волны или пока еще не был их сезон. Здесь было тепло и даже дышать можно было какое-то время без респираторов и почти без вреда для здоровья. А уж из-за буйной растительности и умопомрачительных запахов витающих над полянами с цветущими цветами и вовсе создавалось ощущение курортного мира.
Ему бы самому в первую очередь насторожиться от этой идиллии. Но первые выходы в этот мир прошли без осложнений. Вот и расслабился. Совсем не обратил внимания на наступивший сезон цветения. Хотя тут он был постоянный. Просто сменялись цветы на полянах.
И в этот выход вместо нападения тварей, они наткнулись на неизвестное ядовитое растение. Без колючек или там режущих листьев. Вполне безобидный на вид цветок, что рос на обширных полянах, раскинувшихся по ходу выбранного маршрута. Красивая семилепестковая чаша размером с ладонь из каплеобразных лепестков темно-сиреневого цвета с бирюзовой сердцевиной эффектно смотрелась на синевато-синем фоне местной травы. Поляны были буквально устланы этим цветком, истончающим слабый аромат со сладковатым вкусом. И как-то никто не обратил внимания на появившуюся сонливость и нарастающую апатию. Никому и в голову не пришло, что что-то может просочиться сквозь их респираторы.
О том, что происходит что-то неладное поняли, когда первый из бойцов прямо на ходу упал на траву и мирно захрапел . Пока пытались привести в чувство одного, зашатался еще один. Они уже успели к этому моменту пройти большую часть поляны, и возвращаться назад было уже поздно. Но и дойти до ближайшей опушки леса получилось не всем и с большим трудом.
Весь остаток этого пути был отмечен спящими бойцами, один за другим опускавшимися на траву. Если бы кто-то попытался задержаться, чтобы помочь товарищу, то лег бы рядом с ним.
Диран рухнул прямо на ходу. Не успев дойти до леса буквально нескольких шагов. Уже сразу за границей поляны, по стволу дерева сполз последний боец. Лютик, на чистом упрямстве и весьма неприятных воспоминаниях детства, смог заставить сделать себя еще несколько шагов, уходя в чащу, прежде чем опуститься на землю. Прежде чем отключиться, он с усилием поднял руку и затеребил правое ухо пребывающего в полном недоумении Румми. Это был сигнал опасности для Иллис.

Сам кот был полон сил и всю дорогу наблюдал за шатающимися и падающими спутниками в откровенным удивлением. Он даже сделал несколько кругов по злосчастной поляне в поисках в поисках тварей, но так ничего не нашёл.
Убедившись, что младший прайда остается недвижим и просто спит, он обежал вокруг, обследуя лес вокруг. Но видимо получив указания от старшей, вернулся к лежащему Лютику, покрутился над ним, попытался подтолкнуть снизу. Ему без особого труда удалось опрокинуть безвольное тело навзничь. Но никакой реакции от подопечного не добился. Какое-то время Румми постоял в сомнении над лежащим человеком, распушил свою гриву и ... лег, накрывая ею лицо парня.
Очнулся Лютик от ощущения сырости на коже и непереносимого желания чихать из-за мягких волос настырно лезущих в нос. Зато он был бодр и свеж, как после хорошего сна. В первый момент после пробуждения он испытывал разве что сильное раздражение от мокрого лица, и собирался разобраться с наглым котом, зачем-то устроившего эту шутку. Да еще и запах от испарений с его шерсти оставлял желать лучшего. Впрочем, все было отброшено, когда он обернулся к своим спутникам.
Из всего отряда поблизости мирно посапывало всего двое. И они никак не желали просыпаться. Румми недовольно поворчал, на непонятливого младшего, все еще пытающегося его отпихнуть, отошел к лежащему бойцу и замер над ним. Несколько капель жидкости сорвались с шерсти тому на лицо. Но боец даже никак не прореагировал.
Лютик проследил, как от влажной гривы усилился парок, ставший видимым даже в свете местного светила, как облачко накрыло лицо товарища. И через минуту тот зашевелился.
- Понял, понял. - Сердито проворчал он продолжавшему укоризненно смотреть на него коту. - Приводи его в чувство его, а я Дирана вытащу.

Только поднявшись на ноги, он понял, насколько обманчиво было ощущения бодрости. В глазах все плыло, с силой сдавило виски. При первых же неуверенных шагах по спине потекли ручейки пота. Опершись о дерево, он на минуту замер, переводя дыхание, и упрямо двинулся к намеченной цели.
Перед выходом на цветущую поляну, он еще раз замер, чтобы сделать несколько глубоких вдохов. Ему потребовалось всего пара больших шагов, чтобы добраться до своего бойца. На то, чтобы поднять его и вынести обратно ушло всего полминуты.
За это время Ашан пришёл в себя и даже попытался отпихнуть Румми от своего лица.
-Этот кот что, решил меня задушить? - Задал он вопрос начальнику экспедиции возмущенным тоном, начав подниматься. И тут же со стоном схватился за голову.
Вместо ответа, Лютик уложил свою ношу набок и подозвал Румми.
Наблюдать без смеха, как начальник пытается уговорить, а потом и заставить сопротивляющегося кота устроиться на спящем парне, боец не смог. И в конце концов не выдержав фыркнул.
- Между прочим, он своим ядом нас с тобой разбудил. - Проворчал Лютик, отвечая наконец на заданный вопрос. - Сначала меня. А потом тебя, чтобы показать, что именно он сделал. Так что сейчас нам не до смеха. Давай за парнями на поляну. Только дышать среди цветов старайся как можно меньше.
Румми, тем временем, нехотя опустился рядом со спящим бойцом, почти полностью закрывая гривой ему лицо. При этом он недовольно фыркал, и даже порыкивал на Лютимира, всем своим видом выражая возмущение таким использованием его способностей.
Спорить с Непримиримым в отряде давно отвыкли. Да и к его странностям относились с большим вниманием. Поэтому Диран без разговоров направился в указанном направлении.
Вернувшись через несколько минут, он застал только первые движения просыпающегося товарища.
- Мы с тобой сами выползли с поляны. Ашан не дошел до леса всего несколько шагов и лежал среди цветов. Так что он провел под воздействием цветов немногим больше нашего.
- Значит, остальным потребуется еще больше времени, чтобы прийти в себя?
- Возможно. - Лютимир торопливо погладил снова занервничавшего Румми.
Кот был откровенно уже раздражен. Особенно когда принесенного бойца сгрузили прямо перед его мордой. Да еще подвинули почти вплотную к его гриве.
- Нам придется ходить по очереди. - Вздохнул Лютимир.
- И мне остаться с этой кошкой наедине? - Возмутился Диран. - Лют, сиди здесь и контролируй его. На поляну ходить буду я.
- Воспользуйся изолированным режимом. - Не стал спорить со своим бойцом Лютимир. - На ребятах скафандры не активируй. Они и так уже надышались, а тебе резерв может пригодиться, чтобы достать до самых дальних парней.
- Принял. Я пошел.
- Давай, надеюсь, Ашан сможет тебе помочь, когда придет в себя.
- Пусть лучше лагерь разбивает подальше в кустах. - Предложил Диран.- А на поляну ходить будем по очереди.
Последнего из бойцов они смогли вытащить с поляны уже в сумерках. Все это время Румми неотлучно находился на одном месте. Что отнюдь не способствовало улучшению его настроения. Особенно, когда понял, что Лютик не собирается его отпускать
Странно, наверно, выглядел отряд на следующий день. Десяток вооружённых мужчин торопливо, едва не бегом, пересекала поляны с цветущими цветами. И позже, время от времени то один, то другой наклонялись к распушенной гриве сопровождающего кота и делали несколько глубоких их вдохов. Еще перед выходом они додумались смочить обрывки тканей в яде Румми и прижимать их к лицу во время перехода.
То, что это именно яд, они убедились, пронаблюдав за местной ящеркой, размером с ладонь, забравшейся на такой платок во время остановки. Спрыгнуть с него она уже не смогла.
В конце концов, вконец взбешенный кот едва не цапнул очередного дышащего, ещё сильнее расправил шерсть на загривке и зашёл с наветренной стороны отряда.
В свете тусклого предвечернего светила все увидели, как пар с его гривы усилился, быстро разошелся едва заметным облачком и под легким ветерком укрыл весь отряд сразу. Через несколько минут ставшая уже привычной сонная тяжесть резко спала.
- А раньше так сделать не мог? - Искренне возмутился вслух Лютимир.
Кот раздражённо фыркнул и гордо отошёл в сторону, чтобы сцапать наконец мелкую тварь, учуянную в траве.
Немного раздраженный Лютимир направился к видневшемуся уже перелеску, где решил устроить ночевку.

- Слушай, а ты уверен, что ниахары не разумны? - Диран растерянно следил за привычными действиями кота. Тот развлекался тем, что вылавливал мелких ящериц, во множестве водившихся в заросших камнях. - Лично мне кажется, что он тебя на поляне послал. Причем очень далеко.
-Я не уверен. - Согласился с подозрениями друга Лютимир, уже устраиваясь около костра. - По крайней мере, два лучших специалиста по их поведению, убеждены как раз в обратном. И пытаются в этом убедить что меня, что своего брата. Только свою разумность они проявляют несколько своеобразно. Иллис с Майей с самого начала убеждены, что ниахары умеют думать, только не так, как мы.
-Это как?
- У нас образно-словесный тип мышления. Что-то вроде последовательной череды образов, облачённых в словесную оболочку. Это позволяет выстраивать логические ряды вплоть до прогноза предстоящих событий. Эмоции только окрашивают все это и могут влиять на итог.
- Ну, а как ещё можно?
- Да вот, как ниахары, например. Эмоционально-чувственное восприятие . Тот же образ, густо замешанный на эмоциях. По словам моей сестренки, это цельная картинка, которую коты даже не пытаются разбирать на составляющие.
Они их просто запоминают. В результате у них хорошая память, но нет логической оставляющей. Не нужно им это.
-Как же они без логики-то?
-Да зачем она им? - Поморщился Лютик. - Сам подумай. Для ниахары практически нет реальных угроз во внешней среде. Как следствие, нет и необходимости что-то предвидеть на столь отдаленное будущее. А если что-то такое и возникает,то вызывает у них скорее любопытство, чем страх. В крайнем случае, желание разобраться как можно скорее. Причем лично.
-Хочешь сказать, что они вообще не испытывают страха?
-Я не это хотел сказать. - Помотал головой Лютик. - По убеждению моей сестры, страх ниахарам знаком. В прошлом наверно было много опасностей, предопределивших их выживание. И это дает нам некоторое представление об их родных мирах. Видимо, когда они не были единственными представителями своих времён, опасностей было столько, что просчитывать или там предсказывать их было бессмысленно. Вместо этого кошки научились реагировать на угрозу непосредственным действием. В процессе эволюции они научились менять свои тела в зависимости от обстановки и пребывать в двух режимах. Один для повседневной жизни и не требующий больших энергозатрат. И второй, тот, что мы называем боевым. Причём трансформация может быть сколь угодно частичной. Нам неплохо известны их возможности, мы знаем, что они могут управлять составом яда в своей шерсти. Причём коты способны делать его от маслянистого и прилипающего ко всему, что только возможно до вот такого летучего. А, как выяснилось теперь, они могут контролировать свой яд даже на расстоянии. - Лютимир кивнул на платок в руках товарища. - Они могут устанавливать с нами тесную эмпатическую связь. Но привлечь других ниахар для экспедиции не получается.
- Но если они разумны, почему мы не можем договориться? - Из любопытства поддерживал разговор Диран.
- Ниахары живут только ради своего прайда или поодиночке. И у них очень сложная иерархия. Самец-основатель, как правило, считает себя собственником прайда. У него может быть несколько самок, из которых только одна станет старшей. Самец сам определяет какая из его самок достойна стать старшей. И может даже её заменить на другую. Всем, что касается внутренней иерархии, в дальнейшем занимается именно самка. Она выстраивает свою иерархию. При этом ниахары из разных прайдов очень неохотно сотрудничают между собой на одной охотничей территории. Из записей охотников фиксировались настоящие сражения между прайдами или одинокими котами. В том числе и во время прохождения волн. Так что эта нетерпимость у них никак не зависит от обилия добычи.
Лютимир кивком головы поблагодарил подавшего знак бойца, и направился к костру, продолжая разговор.
- Но в случае создания ментальной связи с разумным ниахара занимает подчиненное положение по отношению к нему. С принцессой я не разговаривал на эту тему, но Майя утверждает, что это его осознанный выбор. Тут работает именно наша способность к логическому мышлению и прогнозу развития ситуации. Видимо ниахары признают эту способность как определяющую для себя.
-То есть то, чего им не хватает?
-Именно. Проблема в том, что связь устанавливается только с одним разумным. Почему это так, никто не знает. Ниахара просто признает первенство партнера во вполне конкретных сферах. В Объединенных мирах и в вопросах взаимоотношений с другими разумными, или когда речь идет о перспективе. Например, Румми никогда не спорит с Иллис, если она начинает что-то требовать от него со ссылкой на перспективу или, как она говорит, ожидание чего-то неопределенного в будущем. Румми верит ей в этом вопросе безоговорочно. Но вот в вопросах взаимоотношения с другими прайдами самец-основатель не спрашивает мнения своего партнера.
-Поэтому мы не можем привлечь охотников с чужими котами? - Полуутвердительно кивнул Диран. - Они по-прежнему чужаки для Румми.
-Можем, но только если это союзный прайд. - Улыбнулся Лютимир. - Есть у них такое эмоциональное восприятие. Правда непонятно, как такие союзы у них заключаются. Барик с Румми братья. Но Иллис утверждает, что это не совсем то. Как правило, союзы формируются между родственниками и для нас это понятно. Но родственные связи у них имеют иную эмоциональную окраску.
- Как это?
- Союз в понимании ниахары намного шире того, что отражается словами, это полное доверие. Вплоть до того, что при необходимости, можно воспитывать своих котят вместе. Даже в одном логове. У Барика с Румми никогда не было раборок по этому поводу. Хотя покои принцесс в Столице расположены не только на одном этаже, а имеют общую гостиную. Они просто разделили между собой. Покои Майи- это личная вотчина Барика. Румми если заходит туда, то признает его старшинство. И наоборот. А гостиная у них что-то вроде комнаты совместного пользования. И отношение к членам союзного прайда соответствующее.Например, Барик Майи ещё котенком воспринимал меня как члена прайда. Сестра как-то удивлялась, что он считает меня не младшим членом, а почти равным себе.
-Так то Барик! Здесь же Румми. И он подчиняется тебе. Получается, ты входишь в два прайда?
-У ниахар это невозможно. У Румми есть свой прайд и своя старшая. А Барик с Майей- это союзный прайд. В плоскости твоего вопроса, это те, с кем можно делить территорию и вместе охотиться. В общем, для Румми я член союзного прайда. Так же как для Барика младшие принцы- это члены союзного прайда Румми. И ни Румми, ни Барик не подчиняются мне, а оказывают покровительство.
- Совсем запутался. А принц Вирт тогда для кого кто?
- Откуда я знаю? - Пожал плечами Лютик, принимая тарелку, наполненную из общего котла. - Скорее всего, он входит в прайд Барика. Но однозначно на правах младшего члена.
-Извини, все равно не понимаю. Младшие, равные, в чем разница?
-Младшие члены прайда нуждаются в покровительстве и могут находиться в логове без ограничений. Но их уровень защиты и соподчиненности определяет старшая. - Пояснил Лютик, начав работать ложкой. - Они могут принимать участие в охоте. Могут оборонять логово. Но, по сути, все подчинены старшим прайда. В крайнем случае, это расходный материал при защите старших членов прайда и детенышей.
- То есть, если ниахара решает, что надо чем-то пожертвовать, то бросаются именно младшие?
- Именно. А главное, в случае гибели разумного напарника по связи, то есть старшего. Прайд или та часть, что состоит из разумных, сразу разваливается. Помнишь, как Румми оставил нас?
-Такое забудешь!
- Для нормального взаимодействия со мно Румми достаточно простого ощущения присутствия Иллис. Снижение уровня связи со старшей заставило нашего кота занервничать. Наверно, это был реальный страх для ниахары. Ее высочество не очень охотно делится такими эмоциями. В результате кот, не раздумывая, пожертвовал нами.
- Точнее, тобой как младшим союзного прайда?
- Точно. Иллис давно оговаривала со мной такую ситуацию. Мы вместе пытались просчитать наши действия. Потому я и оставался на месте, в ожидании, когда она справится с паникой своей ниахары.
-Ясно. Когда-то этот разговор у нас уже вроде был. Ты говорил о дополнительных плюсах от того, что проводник остается в стороне от отряда. Теперь получается- это минус.Кот бросил отряд и пошел искать свою старшую.
- А ты представь ситуацию в наших условиях. Усмехнулся Лютик . - Проводник хотя бы вырубается надолго. Например, как в случае с этими цветами. Хотя не уверен, что тут это подходит. В общем, происходит нечто, что связь будет прервана навсегда или временно. Ниахара оказывается предоставлена самой себе. Своего старшего кот, скорее всего, вытащит даже если связь прервется. А вот успеет ли охотник прийти в себя и вытащить остальных -уже вопрос. Без прямой команды кот будет защищать только своего партнера по связи. Возможно, младших своего прайда. В том, что произошло вчера, сколько бы провалялся проводник в спячке -неизвестно. А если бы он заснул на поляне? Румми не видел никакой угрозы. Ну спит проводник себе, отдыхает. И сколько бы мы так спали - неизвестно. Нельзя сбрасывать со счетов и возможность гибели проводника. В лучшем случае ниахара просто уйдёт, о худшем можно не говорить.
-Вот как. То есть то, что принцесса находится в безопасности- это дополнительная гарантия для нас.
-Именно. Как минимум, что Румми уйдет и не будет воспринимать нас в качестве чужаков. Есть и ещё одно...
-Связь. - Уже уверенно предположил Диран. - Для нас даже такая связь лучше чем ничего.
- В крайнем случае, Иллис сможет выслать группу охотников с вернувшимся Румми. Ниахары прекрасно запоминают дорогу. И Иллис способна использовать последнее место в качестве маяка для кошки. Все, что от нас требуется, это продержаться до подхода помощи.
- Во всем этом, для меня остается только один неясный вопрос. Но как получилось, что Румми согласился работать с тобой?
- Я понятия не имею почему так получилось. - Было видно, что на этот вопрос Лютик уже не один раз отвечал. Настолько поскучнел его голос. - Но факт в том, что я всегда мог играть с котятами без серьезных последствий. Сразу как Майя с Иллис познакомили меня с ними. И мы всегда прекрасно понимаем друг друга. Хотя это конечно не то, что эмпатическая связь.
- Получается, мы все в восприятии Румми что-то вроде младших членов?
- Если быть точным, то объектов покровительства. - Отрицательно покачал головой Лютимир. - Это не члены прайда. По словам Иллис, в восприятии Румми, покровительство вам оказываю я.
- А так как ты что-то старше младшего?
- Покровительство может оказывать любой член прайда, независимо от его места в иерархии. Так что сейчас главное то, что я просто член прайда Майи и Барика, а не мое место в нем. А прайд Иллис и Румми наш союзник. И в этих рамках кот готов помогать мне. - Рассмеялся Лютимир. - Правда, Иллис не раз упоминала его недоумение, зачем мне это нужно. Пойдем уже спать. До цели нам еще несколько ночевок, успеешь наговориться.

К намеченному Расколу они вышли только теперь. Две недели весьма неприятного перехода, когда поневоле вынужден задерживать дыхание при приближении к каждой поляне с незнакомой травой. И передвигаться перебежками по лугам с сонным цветком.
Знакомый серый туман Раскола клубился среди высоких деревьев с острыми резными листьями огромного размера, и растущими прямо из стволов.
Лагерь решили разбить немного в стороне под прикрытием невысокой каменной гряды. Под ее защитой можно было обустроить хороший лагерь и костер развести, не привлекая внимания окружающих тварей.
- Лют, перед выходом я слышал, что в лабораториях пытаются создать более крупный тоннель. - Диарн как всегда был заводилой таких разговоров за костром. Остальные предпочитали слушать без комментариев.
Лютимир особенно и не возражал. Разговоры у вечернего костра помогали немного расслабиться и сближали их маленький отряд.
- Пытаются. - Подтвердил он. - И больше, и чтобы расстояния между станциями было побольше. Но пока без особого результата. Так что нам с вами приходится рассчитывать на узкий тоннель ,в котором и пройти то в полный рост не получается. Хорошо хоть, что силовую транспортную линию можно еще тянуть.
- А зачем большой тоннель? Грузы то все равно можно снаружи везти?
- Когда выйдем в Арден, предполагается эвакуация выживших. - Пояснил Лютик. - Ее высочество утверждает, что Барик регулярно охотится, причем вместе со своей старшей.
- Охотится?
- Охота и рукопашный бой для ниахар одно понятие. - Вздохнул Лютик. - И ты можешь себе представить, чтобы кто-то отпустил принцессу на охоту в Бездну?
- Ну, со станции то наша уходит, когда мы там.
- Так то со станции. И не так часто. И к твоему сведению тайком от всех и под прикрытием личной пятерки и нас. Так что не особенно распространяйся.
Неподалеку нетерпеливо рыкнул Румми.
-Что -то много тут шныряет всякой мелочи. - Озабоченно осмотрелся Диран. - И язерки какие-то новые.
-Это стационарный Раскол. - Пожал плечами Лютик.
- Жаль, что ты не можешь определить где находится его спутник. - Недовольно проворчал кто-то из ребят.
- Посему не могу? - Искренне удивился тот. - В сторону заката, километров пять.
-Он имеет в виду подробности. - Заметил Диран.
- Ну, извините. Что может Иллис передать через Румми, то может. - Рассмеялся парень.
- А что она сейчас передаёт?
Сообразив, куда смотрит собеседник, Лютик с недоумением проследил за котом. Румми беспокойно садился, вставал, ходил кругами. Нетерпеливо делал несколько шагов в сторону Раскола и даже издавал странное тихое рычание. И все время оборачивался на сидящих мужчин. Потом снова начинал вертеть головой в разные стороны, прижимал уши и опять рычал в сторону нового мира.
Все замерли, напряженно внимательно осматриваясь. К поведению Румми в отряде привыкли присматриваться постоянно. Кот редко беспокоился просто так. Чаще всего это оказывалось попыткой хозяйки передать им нестандартную информацию.
- Я не уверен даже, что это именно она. - Заметил Лютик. - Такое бывало, когда мнение принцессы совпадает с желанием Румми. В такой ситуации кот начинает теряться. На всякий случай усилим караул на ночь. А с утра пойдем через Раскол в полной выкладке и изолированных скафандрах.

Девушка, сидящая в небольшом кабинете конечной боевой станции, открыла наконец глаза и выпрямилась. Перехватив озабоченный взгляд голограммы, мнущейся прямо перед нею, она слабо улыбнулась.
- С ними все нормально.
- А почему так долго? Они опять нарвались на что-то, что тебе пришлось исправлять?
- Нет, у них действительно все хорошо. Просто я пыталась пообщаться с Лютиком. Но Румми сейчас не до нас.
- Тогда что?
- Они дошли. - Широко улыбнулась Иллис. - И Румми сейчас полностью поглощен общением с Бариком.


Содержание
В начало страницы

Глава 29.



Утром Румми продолжал нетерпеливо выписывать круги, пока отряд завершал сбор лагеря. Он все время взрыкивал, пытаясь донести от Иллис невнятную информацию и в конце концов даже боднул Лютимира, подгоняя к серой дымке.
- По крайней мере, понятно, что с той стороны нормальный мир. - Заметил Диран, со смехом наблюдая, как их руководитель экспедиции отряхивает траву.
Рядом просвистел хвост рассерженного кота. И уже сам боец предпочел поторопиться.
Раскол привёл их в холмистую пустыню с преобладающим серым цветом разных оттенков. Кругом, куда ни кинь глаз, можно было видеть серые безликие холмы, с которых несильный ветер сдувал шлейфы пыли, светло-серые на фоне голубого неба. В нескольких километрах можно было разглядеть высокие скалы, по-видимому из-за тени, выделяющиеся темно-серой полосой над всем пейзажем. Обернувшись, путники увили пересохшее русло небольшой речки. И всюду витала пыль.
-И зачем ты нас сюда притащил? - Задал риторический вопрос Лютик, обращаясь к своему подопечному.
Кот пренебрежительно оглянулся на своих спутников и умчался вперёд. Пожав плечами, Лютимир отдал команду двигаться в том же направлении. Благо следы кота в толстом слое пыли оставались хорошо заметным ориентиром.
- Атмосферу проверил?
-Когда? Этот кот не дал нам даже зонды сюда засунуть. - Пропыхтел Диран. - Сейчас проверим. Маски пока не снимаем.
Спустя пару мгновений, он на ходу облегчённо отстегнул с лица дыхательную маску.
- Все нормально, командир. Атмосфера тут что надо. А так, почти как дома. Пыли только многовато.
-А то мы не заметили. - Откликнулся Ашан, отплевываясь после внезапного порыва ветра и торопливо возвращая маску на место.
Лютимир промолчал и вслед за остальными перевел свое дыхательное снаряжение в режим фильтра. Полчаса перехода ничего нового к сказанному не добавили.
Румми еще несколько раз возвращался к отряду, и сразу же уходил по своим собственным следам вперед. Создавалось впечатление, что он куда-то их целенаправленно ведет.
- Умный кот, если бы говорить мог, цены бы ему совсем не было. - Ворчал Диран.
- Тогда бы он и нас бы мог заменить. - Резонно заметил Ашан.
Они брели между такими же безликим холмами. За полчаса успели возненавидеть пустыню. Пыль была вездесущей. Проникала под фильтр маски и скрипела на зубах и заставляла слезиться глаза. Она даже начала чувствоваться на шее, под плотно прилегающим воротником. И, наверняка, скоро полезет дальше. Плюс ко всему, отряд натолкнулся на несколько активных тварей. Вернувшийся довольный Румми подал сигнал, что впереди волна. В качестве то ли доказательства, то ли по привычке, притащил задавленного суслика. Пофыркав, кот отвернул в сторону от намеченного им же пути. Отряд послушно повернул в направлении, которое он показал.
Никто не задавал лишних вопросов. В отряде давно усвоили, что ниахара общается с руководителем экспедиции не по собственной инициативе, а с подачи принцессы Иллис. Через специально разработанную систему сигналов, она передает их командиру то, что получает от кота. Связь крайне неточная. Но зато намного надежнее, чем вся электроника, пронесенная через Раскол под защитой мобильных щитов высшей напитки. Если уж быть совсем точным, то практически единственная ниточка, связывающая их с населенными мирами, и уже не один раз выручавшая отряд.
Вынырнувшие из-за холма развалины оказались полной неожиданностью для всех. Как- то не вязалось наличие одинокого строения посредине этой холмистой пустыни. Небольшое по площади овальное строение поднималось над местностью одинокой башней в три этажа. Разрушенная крыша и пустые глазницы окон свидетельствовали о том, что место заброшенно уже не первый год.
Хвост кота мелькнул на черном фоне проема полузасыпанных дверей и исчез. А им потребовалось еще минут пять, чтобы дойти до стены.
Одного взгляда в проем было достаточно, чтобы заставить нахмуриться всех. Искореженные толстые металлические двери валялись внутри и были только частично припорошены пылью. По вмятинам со следами когтей или выступам в металле бойцы могли предположить кто именно вскрывал их. Сами не один раз пересекались с такими тварями. И понимание этого не оставляло сомнений об исходе давней схватки, разгоревшейся тут.
Отряд осторожно втянулся в проход, стараясь не тревожить лежащую кругом пыль. На проржавевшей лестнице, ведущей на второй этаж, они наткнулись на первые следы борьбы. Несколько костей от давно растащенных скелетов оставались на ступеньках, застряв в решетке перил. Наверху следов давнего боя было больше.
- Один боец. Похоже, долго держался. - Сделал вывод Диран, отслеживая следы на стенах и разбитой аппаратуре. - Командир, аппаратура то наша.
Лютик тоже уже обратил внимание на уцелевшие надписи на языке Арден. Но только молча кивнул. Комментировать увиденное, или строить догадки пока никто не решался. Пройдя через зал, они поднялись на последний этаж. Неизвестный боец не стал отступать сюда и закончил свой бой внизу второй лестницы. По крайней мере, там было наибольшее количество следов на стенах от силового оружия и когтей.
А тут на третьем этаже располагался пульт управления. Твари похозяйничали ,конечно ,и здесь. Но, видимо, поживиться им оказалось нечем. Скорее всего у защитника этой крепости было время позаботиться об этом.
Годы и погода не пощадили установленную здесь аппаратуру. Только несколько слабых огоньков послушно вспыхнули, когда Диран повернул тумблер.
- Местная резервная линия запитана из ближайшего раскола, недалеко отсюда. -Сообщил Ашан, начав просмотр показаний. - Ли, а это уже интересно.
После нажатия кнопки раздался механический голос.
- Наблюдательная станция номер семнадцать. Статус - не действующая. Щиты - обесточены, генераторы - силового оружия уничтожены, внешняя связь - отсутствует. Предполагается уничтожение ретрансляционной сети. Резервные каналы отсутствуют. Критические разрушения базовой конструкции. Сохранение архива данных и консервация блока контрольной информации проведено в штатном режиме и по команде оператора. Дата архивации ... .
- Земли Забвения. - Диран пораженно развернулся к товарищам. - Командир, мы дома.
Лютимир молча посмотрел на Ашана, но тот только отрицательно покачал головой.
- Радиосигналы отсутствуют на всех частотах. Но это ни о чем не говорит. В эфире сплошные помехи.
- Диран, займись базой данных. - Отдал он команду своему бойцу. - Остальным осмотр и фиксация всего, что будет обнаружено.
- Командир, тут под лестницей Румми что-то нашел. - Донеслось снизу.
Румми не поднял головы при появлении Лютимира и продолжал осторожно обнюхивать лежащий под лестницей человеческий череп.
- Кто бы он ни был, а дрался парень здорово. Он сделал все, что бы твари не заинтересовались аппаратной.
Румми, словно поняв намек, спокойно отошёл в сторону и продолжил обследование помещения.
-Надо бы его как-то сжечь. - Неуверенно предложил Ашан. - Не валяться же костям тут.
-Перед уходом сделаем. - Согласился Лютик и сразу обернулся к спускающемуся Дирану. - Что с базой данных?
- Станции в Землях Забвения изначально создавались как система обороны и распределенного хранения данных. Так что здесь сейчас вся информация, вплоть до момента разрыва связи.- Доложил тот. - Я не спец, и что важно или нет разбираться не буду. Так что скопирую все, до чего дотянусь. На это уйдет минут двадцать. Вернёмся на базу, пусть спецы ковыряются.
- Больше здесь, похоже, делать нечего. - Согласился Лютимир. - Связи нет и вряд ли с нашими передатчиками можно рассчитывать пробиться. Станции в этих местах ставились так, чтобы заключенные не смогли пройти от одной до другой. Да волна совсем рядом. Как закончится копирование уходим обратно. Только похороним бойца.
- Жаль, что не можем узнать даже, как его звали. - Заметил Ашан. - На костре хоть бы имя сказать.
-Почему не можем? - Возразил Диран. - Сохранился последний отчет. Там есть подпись.
-И как его имя? - Поинтересовался Лютимир.
- Варленти. Вообще тут странное дело. Судя по отчету, его последний подопечный закончил свою жизнь совсем незадолго до прорыва на станцию. Этот наблюдатель постоянно за ним следил. Но ни имени, ни номеров, что обычно бывают у заключённых. Только кличка. В отчете он его постоянно графчиком называл.
Лютик вздрогнул и обернулся к черепу, продолжавшему лежать там, где Румми его оставил.
Боец недоуменно проводил взглядом замкнувшегося командира.
И тут же получил лёгкий подзатыльник.
- Думал бы что говоришь. Хороший боец должен знать темы, которые не стоит поднимать в присутствии своего командира. - Злобно прошипел Ашан. Во всей империи есть только один осужденный, который почти официально во всех документах упоминается исключительно по кличке.
-Графчик? .... -Выргался пораженной боец. - Я не подумал.
- А надо бы.
Лютик не обращал внимания на шёпот позади себя. Он вспоминал не графчика, неожиданно для себя вспоминал ту, кто на короткое время составил компанию обреченному мальчишке в ошейнике раба и ее отца, принявшего тут свой последний бой. Почувствовал приближение Ашана, он резко обернулся.
-Что ж. - С кривой улыбкой заметил он. - По крайней мере Ниэл Варленти умер именно так, как хотел. Обеспечив убийце своей дочери ту же смерть, что он дарил остальным. Не многие могут похвастаться такой смертью.
- Мы все сделаем, командир. - Ашан кивнул на останки человека. - Он хорошо дрался. Даром, что был адвокатом. Диран утверждает, что ему даже в рукопашной удавалось удерживать второй этаж больше часа.
Для небольшого погребения потребовалось использовать то немногое, что ещё обеспечивала резервная линия энергопитания. В яркой вспышке исчезли и обломки костей и череп бывшего адвоката. Лютимир осторожно перевел дыхание. В его воспоминаниях в последний раз промелькнула грустная улыбка девушки. Скорее всего, она ещё вернётся к нему в снах. Но он давно перестал опасаться кошмаров. И не возражал против её прихода.
Будем искать другой Раскол? - Поинтересовался Диран, когда отряд уже вышел на поляну со знакомыми цветочками.
- Нет. У нас слишком много информации. - Отрицательно помотал головой Лютимир и поспешно занялся маской.
Румми с неохотой подошел ближе. Его грива уже была влажной и заметно парила.
- Надо спешить, ветер поднимается. Как бы опять не пришлось через его волосы дышать. - Проворчал Ашан.
- Домой. На базу. - Мечтательно протянул кто-то в отряде. - И чтобы не видеть этих цветочков. Может наперегонки?

Майя металась в небольшом помещении рабочей секции. Контейнер так и оставался ее кабинетом и спальней, несмотря на все уговоры Риттла.
- Вирт, ты понимаешь, они где-то у вас, в Ардене. Я не могу пробиться к Иллис. Эти коты полностью поглощены своей беседой. Но Румми точно вышел в столичный мир не один. Только Иллис опять с ними нет.
- Успокойся, Майя. - Вирт с силой потер лицо. Майя вспомнила, что в Столице сейчас была ночь.
- Ты опять не спишь?
- Некогда. Даже не представляю, как со всем этим справляется отец. - Вздохнул он. - Но твоя весть важнее. С известием, что к нам пробились нельзя ошибиться.
- Потому и связалась с тобой, а не с центральным командованием.
- У них должна быть связь. Хотя бы маломощные передатчики. Если наши радары их не фиксируют, значит раскол вне зоны их действия.
- Наш континент полностью перекрыт радарами. - Заставила себя сосредоточиться на деле Майя. - Они есть даже на островах и окраинных станциях. Судя по эмоциям Румми, он встретился с волной. Даже успел поохотиться. Но местность ему не нравится. Жаловался Барику на резь в глазах.
- Насекомые?
- От этого у ниахар прозрачные щитки. - Отмела мысль Майя. - Это пыль. Мелкая легкая пыль. Она закрывает щитки и вынуждает котов чаще останавливаться. Век же на щитках нет, они их лапами обмахивают.
- Все что приходит в голову, это Земли забвения. - Выдал Вирт. - Причем в самом центре. Так как на окраинных островах уже запущены приемные станции. Они контролируют большую часть побережья.
- Вот не повезло! - Май1я с силой ударила по стволу. - Пройти всю Бездну, и оказаться на континенте, мало чем от нее отличающемся. Может вышлем поисковые команды?
- Побережье прочешем. Там и так сейчас идет восстановление наблюдательных станций. А вглубь они не пройдут без снаряжения. Да и не будет Лютик ждать нас. - Рассудил Вирт. - Он уйдет обратно с полученной информацией. Я бы именно так и сделал.
- Наверное, ты прав. - Майя огорченно опустилась на свою кровать. - Но такое невезение. Братик вечно лезет в что-то неприятное, а потом оттуда героически выпрыгивает. То в Бездну свалит на глайдере, то выйдет из нее в Землях Забвения.
- Ничего. Зато теперь жди их у себя. Уже скоро. И, дорогая, я хочу знать даже о том, что тебе покажется в эмоциях Барика. В отличие от тебя, мне потребуется время, чтобы прибыть на встречу.
Муж ободряюще улыбнулся ей, не скрывая как жалеет, что не может прикоснуться к ней.
- ... Повреждения привели к обрыву кабелей энергоподпитки. Без боезапаса, накопители станции были способны поддерживать оборону еще несколько часов. Таким образом, можно с точностью датировать момент прорыва в станцию и разрыва связи, которое произошло чуть более трёх лет назад.
Императорский совет собрался в полном составе во временной резиденции Иллис, в которой было установлено оборудование для постоянной связи с постоянно передвигающейся головной станцией жемчужного ожерелья. Именно так поэтически назвали в прессе цепь опорных генераторов силовых тоннелей и станций их обороняющих.
Пришедшие после возвращения очередной экспедиции известия оказались настолько важными, что Димир счел необходимым прибыть в провинцию лично, вместе со всем советом. Не обошлось и без соседей. Пришлось и их подключить к этому заседанию. Хотя бы в качестве слушателей.
Лютик присутствовал здесь в качестве наблюдателя и основного героя дня. За неделю, что прошла после возвращения на станцию, его с пристрастием допрашивали по очереди сначала принцесса, потом император со всем своим ближним окружением. А потом и такие вот специалисты, получившие доступ к принесенным данным. Попутно он оказывался в курсе всех результатов их работы.
Совет смахивал больше на большую конференцию, на которой предпочли лично присутствовать и представители союзных государств. Их голограммы сейчас расположились на почетных местах, рядом с Димиром. И все пространство в приемном зале резиденции Иллис было забито прессой.
Откровенно пропагандисткий характер собрания немного напрягал. И не только Лютика. Но все участники иэ того действа добросовестно разыгрывали свои роли, прекрасно понимая как всем разумным нужна эта очередная маленькая надежда на предстоящую победу.
-Лорд-врач, прошу вас доложить о своих выводах. - Димир обратился к медику, заменившему пока Индерского.
- Как уже было сказано при обзоре скопированной базы данных, станция до самого последнего момента получала управляющие команды с центральных пультов управления. Это касается не только самой станции, о чем уже упоминал предыдущий докладчик, но таких систем, как автоматизированные лаборатории и медкапсула осужденного. Что, несомненно, свидетельствует о сохранении централизованной системы эпидемиологических лабораторий и их активной работе до самого последнего момента. О том, что в Столице остаются выжившие мы знали благодаря Румми, ниахаре связанной ее высочеством Иллис. Коты все это время поддерживают слабую связь. К сожалению, такая связь говорила только о том, что ее высочества жива и продолжает регулярно вступать в схватки с тварями.
Докладчик бросил взгляд на голограмму принцессы, рядом с которой валялась кошка. Иллис и не подумала выехать из Бездны на это сборище и теперь только вежливо улыбалась. Ниахара вяло махнула хвостом, как будто отвечая на эту дань уважения.
-Теперь я со всей уверенностью могу утверждать, что Столичный мир выдержал первый удар и продолжал бороться как минимум в течение первого года. Об этом говорят полученные записи, сохраненные оператором станции.
- Честно говоря, не совсем понимаю как им это удалось. - Заметил кто-то из присутствующих министров. - У нас есть изображения практически со всех камер наблюдательной станции, а так же сообщения, приходившие с других точек контроля в Землях Забвения. Изменения рельефа вокруг станции значительны и судя по сообщениям, охватили практически весь континент. Если такое же произошло по всей планете, и Столичный мир смог выжить, это можно назвать чудом.
Димир наклонил голову, одобряя заключительную реплику.
Дальнейшее, в общем-то, Лютику было неинтересно. Там было много речей о том, что разумные смогли выжить в эпицентре Великого Раскола, что экспедиция почти у цели. Просто на последнем отрезке немного сбилась с пути. И теперь, и тогда, и так далее.
Продолжением совещания можно было считать собрание узкого круга приближенных императорской семьи, освободившихся после собрания. К которым все же присоединился
-Хорошо, дорогу в Арден мы почти нашли. Но выход оказался не там, где нам нужно. Есть возможность пройти туда с мощным передатчиком? - Задал главный вопрос Гиндзорский. -В конце концов ведь существуют кофры с полями высшей напитки.
- Даже если и пронесем туда аппаратуру, пробиться через помехи будет нелегко. - Помотал головой Лютик. - И даже если удастся это сделать, останется проблема транспортного сообщения. Обнаруженный нами выход оказался едва ли не в центре Забытых Земель. Нам придется тянуть тоннель до побережья еще несколько месяцев.
- Согласен. - Поддержал его Димир. - Вряд ли сейчас они смогут организовать линию пассажирских глайдеров в этом регионе.
- Румми в том районе чувствовал минимум пять Расколов. - Хмуро заметила Иллис. - Больше я просто не смогу распознать на таком расстоянии от кота. Я вообще поняла, что происходит только по возбужденному состоянию Румми. Он очень радовался, что оказался в одном мире с братом.
- Значит есть шанс, что Майя тоже разобралась, что мы были там. - С намеком заметил Лютик.
- Скорее всего, очень удивилась. - Нахмурилась Иллис. - Связь она должна была ощутить очень отчётливо. Но вот меня рядом не было. Так что мои эмоции до неё должны были доходить задавленными эмоциями котов. Как бы она не решила, что Барик снова начал терять со мной контакт.
-Только этого не хватало. - С досадой сморщился Лютимир. - Они могут сунуться в Земли забвения. Там никакая защита не выдержит.
- Сейчас в эмоциях котов все вернулось в норму. - Пожала плечами Иллис. - Майя перестала нервничать. Так что все нормально.
- Вывод неутешительный.- Подытожил Димир. - Нам нужен другой проход до Столичного мира.
-Или в любую из провинций, оставшихся с ним. - Заметил Гиндзорский.
-Вот это вряд ли. - Снова отрицательно замотала головой Иллис. - Я могу ещё объяснить Румми, что надо идти к Барику. Но для поиска другой местности нужна чётко выраженная эмоциональная привязка. А у нас с Майей все приключения связаны или со Столицей или с провинциями ушедшими с нами при Расколе
-Жаль. Значит, остаётся только один вариант.
-Это легче сказать, чем сделать - Возмутился Лютик.- Я и в этот Раскол пошёл только потому ,что Румми нас туда своими клыками затащил.
-Чего это мне стоило. - Невинно заметила Иллис. - С Бариком он и так великолепно пообщался. А тащиться в у ту пустыню ему совсем не хотелось.
-Ничего себе, - Поразился Лютик таким откровениям. - В том районе ты говоришь было шесть Расколов между мирами Бездны. И только два из них в нужно направлении. Да мы могли бы там загнуться!
-Вот именно. - Кивнула Иллис. - Поиск занял занимает слишком много времени. А обратная связь не обеспечивает уверенного выбора направления. Пока вы шли, было несколько невнятных восприятий, вроде как ведущих не сближение с Бариком. Но я сама не успела смогла определиться с направлением. Мы настолько близко подошли к уели, что становится трудно выбирать направление оперативно.
-И что ты предлагаешь? - Димир с ироничным прищуром смотрел на дочь.
-А что тут предлагать? Мне надо идти с отрядом. Адила с шумом втянула в себя воздух, но возразить не успела. - Ну сами подумайте. У Лютика потери были только в самых первых выходах.
- Скорее тут играет роль Румми, чем заслуга бойцов. - Заметил Гиндзорский.
-А я о чем? Опытный отряд, полностью сработанный с ниахарой. Если я буду рядом, это может ускорить поиски. И совершенно нет никакой опасности для меня.
- Совсем никакой? - Ирония Димира была заметна всем.
- Ну, почти никакой. Но теперь этот проход не только моя личная блажь.
- Не только. - Димир с досадой поморщился. - Настолько, что приходится соглашаться на участие правящей в походе в Бездну.
- Так как, вы меня отпускаете?
- Сейчас важнее задачи ,чем поиск дороги домой трудно придумать. - Вздохнул Димир, стараясь не встречаться взглядом с супругой.
- В обществе уже появилось мнение, что правительство слишком мало занимается этим вопросом. - Вздохнул Гиндзорский. - Если вы примете участие в следующем выходе ,несмотря на риск, ваше участие могло бы послужить ответом на все слухи.
- Ты не радуйся так бурно. - Димир в упор смотрел на дочь. - В отряде Лютимира останешься на правах проводника. И полностью подчиняешься ему и командирам пятерок.
Иллис торопливо закивала головой.
-Буду. Хоть рядовым пойду. Это же ненадолго. У меня даже есть ориентиры наиболее вероятного направления.
Выслушав планы, первое время Аллоиса могла только сердито сверкать глазами, не находя что сказать своей подруге.
-То есть ты собираешься свалить на меня все дела по провинциям и отправится на прогулку в Бездну? - Наконец смогла она заговорить.
-Ой, да что ты возмущаешься? Ты прекрасно справлялась совсеми текущими делами. И вы с мамой великолепно сработались. Я вам вообще не нужна. - Тут же начала Иллис.
-Я не о том. Ты не отпускаешь меня даже на конференции. Которых кстати сейчас совсем немного происходит. А сама собираешься отправиться погулять. Знаешь, такой подставы я от тебя не ожидала.
-Ну, Аллоиса, Лютику действительно нужна моя помощь. И потом, я ведь к Майе иду.
- В том-то и дело. Может и меня прихватишь?
- Ты сначала с Лютиком поговори. - Рассмеялась Иллис. - Может у него настроение поднимется. А то совсем приуныл, узнав, что я буду в его отряде.
-Знаю я, что он скажет. - Огрызнулась Аллоиса. - И все равно так нечестно. Ты отправляешься делать, что нравится. А я остаюсь заниматься делами провинций. Делами, которые ненавижу! И все, потому что когда-то я подружилась с двумя сумасшедшими. В результате вы заполучили двух котов.
Голограмма Аллоисы покосилась на Румми. Тот бессовестно дрых, забравшись на диван.
- Ладно. Я поработаю за тебя. - Наконец смирилась она. - Но только потому, что иначе я своего мужа так и буду видеть один-два раза в году. И то, наверно, по голосвязи.
-Надеюсь у тебя все нормально? - Осторожно поинтересовалась Иллис.
-Отец опять начал подкатывать. С переводом. - Призналась Аллоиса. - Дескать здесь уже все налажено. И заместители у меня толковые, им можно передать дела. И Адила с Церой все контролируют. А дома и родные стены помогают. И мама переживает и все прочее.
-Так ты решила использовать моё предложение как предлог для отказа? - Шутливо возмутились Иллис - И кто кого из нас использует?
- Обе хороши. - Пожала плечами первая фрейлина. -Но ты не права в большей степени и могла бы взять меня с собой.
-В Бездну? - Скептически изогнула бровь Иллис.
Аллоиса непроизвольно поежилась. Со времени первой встречи с волной в открытом поле прошло уже немало времени. За это время в ней многое изменилось. Иллис выполнила своё обещание. И теперь её первая фрейлина не была столь беспомощна, как тогда. Больших успехов в рукопашном бою не было. Но командир охраны и тактик охранной пятерки теней теперь уже учитывали её навыки при отработке периметра и на тренировках эвакуации.
Сама она приобрела уверенность в своей роли первой фрейлины. Добилась уважения не только от подчиненных, но со стороны Церы. А это много стоило.
Но страх от встречи с волной тварей так и остался с нею. Несмотря на то, что в новой жизни, насыщенной поездками, таких встреч у неё уже было несколько. Об этом, кроме Лютика, знала еще только Иллис.
-Ладно, убедила. Это я погорячилась. - Легко согласилась она. - Но все равно несправедливо
-Ну так давай за наше согласие. - Весело подняла бокал со своего рабочего стола Иллис.


Содержание
В начало страницы

Глава 30.



Непонятно, к неудовольствию, или наоборот, к облегчению командира перевалочной станции, принцесса так и не пожелала занять подготовленные для нее апартаменты на специально выстроенном третьем этаже диспетчерского помещения. Ее первая фрейлина тоже отмахнулась от предложения. Ну а следовательно и весь выездной двор ее высочества последовал их примеру.
Так что станция осталась пустовать. Даже служебные помещения и кабинеты, лишенные связи, оказались невостребованными.
С точки зрения безопасности ее высочества такое решение оказалось даже выгоднее. Весь поезд располагался под силовым щитом станции, и под прикрытием ее системы обороны. При этом сам мог поддержать станцию, а в случае нужды и покинуть территорию по силовой транспортной линии. Это было даже надежней разработанных систем эвакуации персонала.
Были некоторые неудобства для гостей. Принцесса использовала для индивидуальных приемов специально выделенную для таких случаев секцию. Но крупные совещания все-таки проводились в залах первого этажа станции.
А что до праздных посетителей, то к их услугам была вся площадь между станцией и Расколом. Даже та ее часть, что была прикрыта силовой сферой, намного превосходила по своим размерам любой дворец. А силовой щит высшей напитки защищал и от погодных неурядиц.
Аскетично, конечно, никаких тебе излишеств. Но тут были установлены места для отдыха, наподобие полевых беседок, лавки и даже предусмотрена подача напитков с легким перекусом.
Последнее заставляло морщиться уже Майю. Она вообще считала, что тут нечего делать праздным любопытным и праздно шатающимся аристократам. Но изменить этот порядок вещей не смогла и махнула рукой.
Тренировочная площадка перевалочной станции расположилась на задворках круглого здания, и по большей части за пределами силового щита, его защищающего. По боевой рекогносцировке вся эта территория тоже находилась под прицелом многочисленных орудий самого разного калибра. Как древних, капониры которых располагались по периметру перевала и около границы щита, так и почти невидимых непосвященному человеку так называемых энергетических орудий. И это не считая огневых полос, густой сеткой раскинутых прямо под тонким покрытием площадки. На последнем разбили полосу препятствий, сразу несколько кругов для спарринга, а уже под защитой силового щита, впритык к нему, комплекс тренажеров из числа тех, что все-таки чего-то стоило защитить в случае прорыва. Все дорогое оборудование типа комнат и капсул симуляций пространственного боя и прочее, оставалось в тренировочных секциях поезда. Их только разнесли по стоянке, формируя дополнительный периметр обороны внутри силового щита станции, прикрывавшего жилые секции. Заодно они же отделили гостевой сектор от внутреннего. И не только своими коробками, но и мобильными силовыми щитами.
Свободный вход сюда был разрешен только персоналу императорского поезда, персоналу станции. Даже набранным тренировочным группам детей сюда можно было приходить только в строго отведенное время. Риттл вообще бы выделил для них отдельную территорию. Но тогда пришлось бы тренироваться на глазах посетителей и прессы.
Тренировки под взглядами бойцов поезда были привычны для Сайяны. Так что никого дискомфорта от того, что все здесь происходит под наблюдением диспетчеров станции она не испытывала. Но вот осознавать, что вся эта площадь находится под прицелом всех орудий, стоящих на боевом дежурстве было неуютно.
А Сайяна знала это точно. Кроме того, что она регулярно бывала в диспетчерской с поручениями и видела мониторы контрольной системы, она уже не один раз привлекалась для обслуживания этих самых орудий. Особенно древних, где требовалась больше уборщица, чем техник. Зато теперь в ее распоряжении был не уголок тренировочной секции поезда, а целый круг. Не считая полосы препятствий и тренажеров.
Стоя в центре почти своего круга, она с интересом осматривала своих новых противников, наконец-то прибывших из замка. Риттлу с управляющим потребовался почти месяц, чтобы отобрать кандидатов для занятий здесь. Сайяну не посвящали в тонкости отбора. Но краем уха она кое-что слышала. Да и так понимала, что набор в группу подростков, для тренировок на территории ее высочества не мог быть проигнорирован высшим светом. И тут уже уходили на второй план и причины формирования такой группы и цели. Главное статус. И Дролнову с Риттлом пришлось потратить немало нервов при общении с представителями аристократических родов.
В пятерку для тренировок на перевале ожидаемо прошел Иннар. Остальных она видела впервые. Но, уже знакомясь со списком, понимала, что Риттл вряд ли подобрал новичков. Из всей пятерки неизмененным оказался только щуплый паренек её возраста. Двое изменённых были младше неё на два года. И двое, включая Иннара, старше на год.
С изменёнными всегда так. Аристократов всех начинают учить фехтованию лет с десяти. Но благодаря своим способностям, измененные быстро начинали опережать своих сверстников. А Риттл отказался учитывать факт того, что ее собственный стаж тренировок насчитывал менее полугода.
Сайяна покосилась на тренера и по сигналу послушно выдвинулась в центр круга. Для нее и этой пятерки это теперь был круг равных, пусть и тренировочный. Совсем как у настоящих бойцов теней.
-Старшая, задай им. - Послышалось сбоку.
Рассевшиеся зрители целиком состояли из мелюзги. Их высочества шикнули каждый на свой отряд. И дети послушно замолчали. За прошедший месяц все они усвоили одно непреложное правило. Можно спорить, можно даже хулиганить в определенных рамках. Но слово старшего в отряде закон. И неподчинение ведёт к немедленному возвращению вниз, обратно в свой детский дом.
Три мальчика и две девочки уже поплатились за неподчинение их высочествам. Оставшиеся, как и прибывшие им на смену, вполне усвоили урок. Какой бы титул ни наследовался от родителей, здесь и сейчас есть только один старший, для которого они все члены его личного отряда. Маленького, всего с десяток бойцов. Но их старшие не просто настоящие принц и принцесса. Они на самом деле участвовали в настоящем бою с тварями, защищались и даже применяли оружие. А наставницей и ответственной за действия обоих отрядов, включая из высочеств, является та самая Сайяна, что билась на поляне с сухопутным осьминогом и вышла победителем.
Майя улыбнулась, наблюдая всю эту сцену по мониторам. С момента происшествия в замке прошло чуть больше месяца. Посещать замок повторно желания у нее больше не возникло. Что всеми посторонними было воспринято с пониманием.
Для нее самой давящее чувство раздражения от мысли о замке притупилось. Но здесь, на перевале ей было много спокойнее. Да и по организации работы и быта оказалось удобнее, чем в замке.
Станция была военным объектом. Посторонних тут не ждали и не собирались терпеть их вольности. И выпускать чужих за пределы контролируемой площади никто не собирался. Да и прессе пришлось подчиняться правилам военного объекта. И можно было смягчить пристальное внимание некоторых ретивых работников пера к детям императорской семьи. Хоть какая-то, но вольность по сравнению с дворцом или замком. Где за ними все время следят глаза не только прессы, но и слуг.
- Сайяна не сможет в этот раз лично участвовать в жюри конкурса. - Докладывала тем временем Лера о возникшей проблеме. - И дело не в том, что потребуется много времени. Связисты заверяют, что смогут найти для неё выделенный канал.
- У неё почти не остаётся свободного т времени. - Кивнула Майя.
- Детская группа забирает у нее даже личные часы. - Подтвердила Лера. В её голосе вдруг прорезались обиженные нотки. - В некоторые дни мы видимся только по утрам. Когда я прихожу, она спит. При этом не всегда успевает раздеться. Хорошо хоть служанки следят за ее питанием.
- Это непорядок. - С улыбкой согласилась Майя. - Кто бы подумал, что она так увлечется этими отрядами.
Лера промолчала. Сколько времени им обеим пришлось объяснять личному пажу принцессы новые обязанности могли сказать только они. А уж с неуверенностью и даже паникой девочки приходилось бороться до сих пор.
Малышей с самого начала разместили на пустующем третьем этаже станции. Изначально предполагавшиеся для принцессы и ее свиты покои были преобразованы в спальни для будущей пятерки. Для этого пришлось убрать мебель и разделить довольно большие помещения ширмами на индивидуальные ячейки. По примеру детского дома подруги Сайяны. Но даже эта аскетичная обстановка вызвала некоторую растерянность у прибывших детей. Майя с самого начала потребовала, чтобы детей брали в первую очередь из сирот. Причем в равной мере из разных сословий. На тот момент местная аристократия не успела вмешаться и затруднить первый набор. Но уже замену неужившихся детей пришлось брать на себя все тому же Риттлу при поддержке Леры.
Поскольку этаж был один с лестничной площадкой посередине, то для девочек отвели комнаты, расположеные слева, для мальчиков соответственно правое крыло. И туда же Майя предложила переселиться и своим детям. Они ведь теперь старшие личных десяток. А это подразумевает не только право командовать.
Но так как их младшие высочества почти все время проводили вместе, то вся эта ватага устраивала свои развлечения совместно. Сайяна совершенно неожиданно для себя оказалась не только кумиром всех малышей из-за разрекламированного боя, но и официально назначенной старшей над всем этим детским садом. И совсем растерялась от факта, что дети ее высочества будут у нее в подчинении.
Но Келан с сестрой отнеслись к этому назначению спокойно и даже с одобрением. Остальным, даже если были вопросы, пришлось подчиниться. А Новая старшая с головой погрузилась в новые обязанности, выныривая только для исполнения старых, которые с нее никто не снимал.
Вопрос чем занять ораву мальчишек и девчонок в свободное от учебы время, встал практически сразу. Воспоминаний о групповых играх из своего детства у Сайяны оказалось недостаточно. Советы прибывших с поездом нянек ее не устроили. Но ведь оставались личные консультанты. Целый детский дом. Так что теперь на станции был настоящий центр по боевой и даже исследовательской подготовке. Игра, в которую Сайяне удалось привлечь и преподавателей, чьи голограммы появлялись на время уроков, и нескольких бойцов, из рядового состава поездов. Даже сержант был в их числе.
Первые результаты бурной активности детей отразились в названиях их собственных групп.
Переселение горских кланов и их длительное пребывание в лагерях долины ещё до Великого Раскола оставило свой малозаметный след в местном лексиконе. С их подачи станция на перевале местным населением называлась орта. На языке горских кланов так обозначалось укрепление, вынесенное далеко вперед от последнего периметра основных сил и максимально приближенное к противнику. Назначение у таких укреплений было самым разным. Чаще всего его занимали небольшие отряды специально подготовленных воинов. К ним относились и воины клана Рыси.
Узнав об этом, Сайяна специально выяснила некоторые другие термины переселенцев. Теперь этажи станции дети стали называть по порядковым числительным диалекта клана рыси. Мон - первый этаж, дуо -Второй, обо - третий. А гекат - стал исключением и означал просто 'верхний'. Так на языке ушедших в свой новый мир племен обозначался чердак или крыша, используемая одновременно для отдыха. Там для детей была оборудована прогулочная площадка.
Буквально за месяц эти термины постепенно начали перекочевывать в лексикон персонала, а от них и к гостям, живо интересующихся такими нововведениями при дворе. Теперь в местной прессе личные отряды маленьких высочеств иначе как гекатом не называли.
Инфосети вообще отнеслись к созданию этого детского сада при дворе принцессы с особенным вниманием. Настолько, что Саяне приходилось совсем туго на ежедневных брифингах. И её надеждам, что по прибытии на место пресса потеряет интерес к личному пажу принцессы не оправдались. Даже наоборот. Теперь приходилось выделять для общения с корреспондентами целых полчаса. И встречаться с ними лично, в зале совещаний первого этажа. А время для нее назначили сразу после ежедневного брифинга прессекретаря принцессы. Лера могла гордиться свой названной дочкой. На таких мероприятиях она была сама корректность и спокойствие. Сказывались обучение и тренировка за время поездки.
Но в личной беседе Сайяна расслаблялась. И Майя с подругой не раз веселились над ее возмущениями и комментариями. Этих въедливых мужчин и женщин почему-то интересовали иногда совсем странные вещи.
Не слишком ли жёсткая дисциплина в гекаторах? А как еще можно на военной базе контролировать такую ораву?
Как часто капризничают дети и как она с этим справляется? Как будто это им приходится с этим разбираться. Да никак не справляется! Зовёт Ниялу или Келана и предлагает им самим разобраться со своими подчиненными, пока не позвала сержанта со смены , а то и вообще, командира станции или императорского поезда. Тогда уже всем влетит, причем старшим в первую очередь. Да и не бывает у неё особо капризов с детьми. Они же вместе все делают.
- Но в жюри надо включить кого-то из детей с не меньшим личным авторитетом, чем Сайяна. - Закончила Лера после небольшого молчания. - Аналитики утверждают, что ее участие во время отбора к твоему выступлению обеспечило немалую долю доверия к жюри. Дети воспринимаются как менее заинтересованные судьи. Да только где же нам взять еще одного такого подростка? Вы с Иллис не могли сразу двух или трех взять к себе тогда?
-Давай её подружку? - Отсмеявшись, предложила Майя. - Она принимала участие в организации выступлений с самого начала.
- Их группа и выиграла право выступить для тебя лично. - Задумалась Лера. - Кроме того, большую часть участников, она с подружками и привлекла к тому конкурсу.
- И чем тебе не авторитет? Раз принимали участие в организации, значит, они знают кое- что. Можно даже организовать параллельное жюри, например, из победителей последнего конкурса или скажем за последний год.
-С правом решающего голоса? - Лера вопросительно приподняла правую бровь. - Или как минимум равного голоса со взрослым жюри.
- А спорная ситуация? - Майя с интересом наклонила голову к плечу.
- Так специалисты на что? Их голос будет совещательным как раз на этот случай.
Тренировка на площадке уже была в самом разгаре. Взмыленная Сайяна пыталась отбиться от второго противника. Свой первый бой она проиграла вчистую. Что явно ее огорчило. И скорее всего второй спарринг завершится тем же.
- Не слишком ли Риттл на нее давит? - Забеспокоилась Лера, глядя на монитор.
- По словам нашего начальника охраны, после того боя у нее появилось несколько искаженное мнение о своих возможностях. - Не согласилась Майя. - Я склонна с ним согласиться. Небольшая трепка в круге объяснит ей все лучше наших нравоучений. А чтобы она не опустила руки, это уж наша с тобой забота.
- Я смотрю, ты на Сайяну уже планы строишь? - Немного ревниво заметила Лера.
- Ты прекрасно знаешь мои планы. Девочка с большими возможностями. Ликсандра уже задает вопросы на предмет ее будущего.
- Ну уж нет. В Горном замке полно возможностей для подготовки своего персонала. - Искренне возмутилась Лера. - Сильно сомневаюсь, что Сайяна захочет ограничиться тем, что он предоставляет.
- А я о чем? - Майя весело встряхнула головой. - У девочки талант к организаторской работе. Как она организовала конкурс и работу своего почтового отдела! И с детьми у нее все вышло. Не каждому ведь удастся удержать под контролем два десятка разномастных детей. Кстати, ты рассмотрела мое предложение?
- Да. Профессор Ларенский согласился курировать обе группы и взялся адаптировать курс по педагогике для возраста Сайяны. Он же войдет в совет по воспитанию их высочеств.
- Надеюсь, от этого будет польза. - Вздохнула Майя. - По крайней мере, в случае со мной этот совет сыграл немалую роль.
- Причем, положительную роль.
Они улыбнулись друг другу. О самом существовании некоего совета воспитателей, отвечавших за подготовку будущих правящих они узнали одновременно , когда Майя с Иллис закончили школу. Конечно Иллис была немного в курсе этого вопроса, а Майя кое о чем догадывалась. Но как-то они не акцентировались на этом. Теперь вот уже приходилось думать об обучении своих собственных детей.
- Ты все время отвлекаешься. - Заметила Лера. - Что-то принимаешь?
- Пока ничего конкретного. - Майя счастливо вздохнула. - Но ОНИ идут. И на этот раз Илька рядом с Румми.
- Значит действительно уже скоро? - Осторожно поинтересовалась первая фрейлина.
- Да. Они почти перестали ошибаться. По крайней мере, возвратов стало значительно меньше. Сейчас правда что-то случилось. Барик спокоен. От Ильки передает досаду от вынужденного возвращения. Я не понимаю, что это может быть. Но это только задержка, как говорит Вирт.
- Его высочество так говорит? - Уточнила Лера.
- Почти дословно. И еще, заставил меня дать слово не лезть в Чистилище.
- А ты собиралась?
- Я подумываю выпускать туда Барика. Во-первых, так будет ближе. А во-вторых, он сможет их встретить .
- И все это продолжаем делать без прессы?
- Пока об этом помалкиваем. Чем ближе, тем Иллис труднее выбирать направление. У слишком сильной связи тоже есть свои минусы. Трудно отличить один Раскол от другого. - Грустно улыбнулась Майя. - Я не хочу отпускать Барика совсем далеко. Коты тоже могут начать крутиться между несколькими мирами. Как бы не завлечь отряд с Иллис в тяжелые миры.
Саяна озадаченно чесала переносицу . В этот раз детвора подкинула совсем уж каверзную задачу. И отказаться нельзя. Предложение поддержано Келаном и Ниялой. Но где тут можно организовать не просто тренировочную площадку, а целый класс для двух десятков человек? К тому же это потребует выделенной линии для преподавателей самого разного направления. А Сайяна знала только об одном месте, где можно взять хороших преподавателей. Вот только согласятся ли в Дворцовой школе на дополнительных учеников с далеко неоднозначной подготовкой?
Но Нияла высказались однозначно. Она хочет учиться вместе со своим отрядом, а не с каким-то там новым классом. И раз ее подготовка выше, подружкам придётся подтягиваться до уровня своей старшей. А то, что в пять лет у принцессы теоретическая подготовка соответствуют знаниям шести-семилетних кандидатов в школу, это уже никого не касается. Надо, значит, они вместе прямо в этом году и пойдут в школу. Ты назначена старшей над нами, вот давай и организовывай, чтобы мы к маме сами не обращались. Келан при этом разговоре стоял рядом и был полностью солидарен с сестрой.
Сайяна еще раз грустно вздохнула, пристраиваясь на своей кровати.
С выделенной линией вроде можно решить за её собственный счёт. Учёба в Дворцовой школе отнимает только половину дня. Время совещаний с почтовым отделом пажеского корпуса можно перенести на обед. А общение с прессой и так уже перекочевало на официальный ежедневный брифинг в зале совещаний и это совсем другая правительственная линия. Так что половину дня линия, выделенная для ее учебы вроде как должна быть свободной. Но вот место для занятий. Для такого дела нужен класс, оборудованный системой голографической связи. Желательно два. Для Отряда Келана и Ниялы раздельно. Причем не на час или два. А почитай на весь день.
- Проблема серьёзная. - Лера, выслушав о затруднениях девочки, тоже задумалась. - Как вариант, можно пока задействовать гекаторию.
Она невольно отметила, что и сама уже использует в разговоре термины в значении, которые им дали дети..
- Все равно на крышу сейчас никто не поднимается. - Одобрила Майя ее предложение. - Для прогулок есть площадки под сферой. А наверху столько места пропадает. Так что разделить крышу на две части и соответственно оборудовать. Чтобы не мешали друг другу установим штатную систему звукоизоляции. Так даже лучше будет. При необходимости всегда можно объединить все обратно.
- А дальше посмотрим. Здесь все равно строить негде. - Начала развивать мысль Лера.
- Подождите, так вы поддерживаете их решение? - Неприятно поразилась Сайяна. Она как-то надеялась, что ее высочество сочтет идею несвоевременной и невыполнимой.
- Отличная идея. - Спокойно кивнула Майя. - До Дворцовой школы им еще год. Пусть попробуют. А там посмотрим. Сформировать новый класс всегда успеем. Тем более, что в у них в отрядах и так есть отпрыски из родов высшей аристократии. Считай, все требования соблюдены. С учетом нововведений, связанных с моим обучением.
- И то верно. Лера тоже весело улыбнулась названной дочери. - Все-таки это боевая станция. Возни конечно много, зато минимум половину дня мозги всей этой армии во главе с их высочествами будут направлены в нужное русло. Как-то мы не подумали о многих проблемах, связанных с присутствием такого количества детей. Бойцы орты уже начинают потихоньку возмущаться их выходками. В последний раз мальчишек выловили в орудийной башне порохового орудия при попытке активировать ручное управление наведением. Келаниол постарался. Может не стоить позволять ему лазить в документах. Особенно в наставлениях по стрельбе?
- Ты же знаешь о запретах. - Развела руками Майя. - Если бы Димир с Адилой все время отдергивали Иллис с Виртом, где бы я сейчас была?
- Девчонки тоже не отстают. - Призналась Сайяна, торопливо меняя тему. Это направление беседы не нравилось ей. - Утром, пока я была на тренировке, уползли под самую силовую сферу в восточной части и устроили наблюдение за мелкой тварью. Похожей на тех, за которыми ниэл Лютимир в Чистилище охотился. Хорошо под щит не полезли. А то бы опять боевую тревогу подняли.
-Кто не уследил? - Иннар. - Но он не виноват, его мальчишки отвлекли. Как раз в это время они и полезли в орудийную башню.
-Почему сразу не сказала? - Рассердилась Лера.
- Так нарушения не было ведь! А её высочество знала, где они.
-Придётся мне с Келаном и Ниялой переговорить ещё раз. - Вздохнула Майя.
- А что разговаривать? - Отдать всю эту банду на полдня в распоряжение командира станции. - Выдвинула предложение Лера. - У него всегда найдется, где полмести, а где и покрасить.
- Надо, что бы Нияла с Келаном поняли, что отвечают за каждого в своём отряде. Какого бы они мнения о каждом из своих бойцов они ни были. И независимо от того, знают или не знают о планах своих подчиненных.
- Отлично. Но тогда и дети должны понимать, что своими действиями могут подставить старших. А то, как-то односторонняя ответственность получается. - Заметила Лера. - Кстати, Сайяна, с тебя ответственность тоже никто не снимал. Как и со всей твоей пятерки.
- Чего? Какой пятерки? - У Сайяны даже волосы зашевелились на голове.
- Пять подростков, что прибыли на станцию для тренировок, не будут бесконтрольно болтаться в свободное время. - Пожала плечами Майя. - Этого ни я ни офицеры не допустят. С этого дня они поступают под твое начало, как моего личного пажа. Так что ты теперь старшая пятерки кандидатов в пажеский корпус. Задействуешь их по своим пажеским обязанностям, не все же тебе по мелким поручениям бегать. И по контролю за детьми. И имей в виду, теперь их просчеты и ошибки- это твоя недоработка. И если для детей высылка обратно- это всего лишь неприятный эпизод, то для бойцов твоей пятерки такое наказание может сказаться на всей их дальнейшей жизни.
Сайяна судорожно сглотнула. Кое-что о родословной своих нежданных подчиненных она успела узнать. Просчитать все ей было сложно. Но о некоторых вещах, связанных с отстранением аристократа от двора члена императорской семьи была наслышана. И в разговорах с другими бойцами пажеского корпуса и по месту учебы. В ее классе Дворцовой школы не раз высказывалось сожаление, что для набора в императорский класс слишком рано.
- Принято. - Грустно кивнула Саяна.
Она только что попрощалась с планами на единственный свободный час, выкраиваемый ею на вечер для себя лично. От сна названная мама не даст оторвать и минуты. Этот пункт Лера даже поставила на контроль в личном браслете Сайяны. А еще она вспомнила о панической просьбе Линиры перезвонить. Что там у нее могло случиться?
Линира была в Панике. Именно так, с большой буквы. Такого она не испытывала даже когда выводила свою группу на выступление перед ее высочеством. Знать бы тогда чем это аукнется для них! Мало того, что в будущем конкурсе на празднике Нисхождения им запретили участвовать. Дескать, какая же тут справедливость, если будет выступать команда, что выступала на дне рождения принцессы? Директриса так и сказала:
- Ваше выступление до сих пор смотрят в сети. Если будете участвовать, ни один член жюри не проголосует против победителей в таком конкурсе.
Они собирались поспорить. Или даже включить в свою группу новеньких. Время было и пока только намечали кандидатов. Но сегодня нагрянули из городской администрации и прямо к ним. И вот тебе здрасте! Вместо участия в конкурсе их обязали участвовать в жюри. Оказывается, решено было создать отдельное жюри из победителей предыдущих конкурсов. А что этих конкурсов был только один никого не смущало. Хотели затащить туда весь состав группы. Так как других победителей пока не наблюдается. Но парни отвертелись. У них там какие-то спортивные дела в масштабах города. Зато их троих замели.
- Вы прекрасно справились с прошлым конкурсом. - Уговаривал знакомый чиновник из городского отдела культуры. - К тому же вы лично знакомы с инерой Сайяной и можете обратиться к ней за советом. А это немаловажно. Дело совсем новое не только для вас, но и для нас как организаторов.
- Вы из первых победителей. - Подала голос счастливая директриса. - А первым всегда непросто. Подучитесь, освоитесь с помощью пажа ее высочества. И в следующий раз уже сами будете учить.
Они втроем только что покосились на нее недобро.
Директрисе то в любом случае хорошо. Её воспитанники и в числе победителей, а теперь и в жюри конкурса. Да еще и треволнений на этот раз не будет. Ведь их детский дом не сможет выставить номер. Свои судьи как никак.
А им троим каково? Сайка как отправилась в эту поездку, так созванивается только раз в неделю и то на пять минут. Даже поболтать толком не получается. Есть у нее там время их консультировать, как же! Два десятка мелюзги на шее висят. Они иногда помогают воспитателям как старшие. Но это иногда и вся ответственность не на них. У тут за каждого ответственность несешь. Да еще их высочества впридачу. Всем детским домом придумывают игры для них. А ей одной приходится все на практике претворять.
На вызов Сайяна не ответила. Днем она вряд ли могла это сделать. Оставила просьбу о срочной связи. И устроилась у себя на кровати.
Все трое мрачно переглянулись.
- Вот это влипли. - Выразила общее мнение Дарина.
- Да как же мы заменим ее? - Простонала Лиона. - Там же столько надо сделать?
- Да уж, подставили нас. - Согласила Линира. - Сайке хорошо, она со всеми легко разговаривает.
Вызов пришел как раз, когда надежда девочек растворилась и они грустно начали готовиться ко сну.
Вид появившейся посреди комнаты девочки-пажа заставить их почувствовать себя неуютно. Сайяна явно недавно выбралась из душа и теперь устало взирала на них, даже не удосужившись закрыть обстановку комнаты за своей спиной.
-Привет. Только тихо, если проснется Лера нам связь сразу разорвут. - Шепотом начала она.
- На тебе там что, мешки возили? - Так же шепотом поинтересовалась озадаченная Линира.
-Почти. Моих наказали за шалости. А мне, как их старшей приходится отдуваться вместе с ними.
-Наказали кого, их высочеств? - Уточнила Дарина
- И их тоже. - Безрадостно вздохнула Сайяна.
-И как же можно наказать принца и принцессу? - Вконец зависла Лиаон.
-Как, как! - Шепотом проворчала девочка. - Сегодня весь вечер красили орудийные башни. А завтра с утра пойдем метлами махать. И так всю неделю будет. А мне ещё следить за исполнением наказания и показывать личный пример.
- А я ещё завидовала тебе. - Озадаченно пробормотала Линира. - В детских домах, насколько я знаю, сейчас на хозработы вообще стараются не привлекать. Боятся инспекции из городской администрации. На содержание обслуживающего персонала хорошие деньги выделяют. И следить стали.
-Я сама себе инспекция. - Хмыкнула Сайяна. - На меня тут некого напускать. Разве что названную маму или ее высочество. Давайте уж, что у вас случилось. Честно, спать очень хочется.
Девочка сладко зевнула. И прежде чем начать разговор, троица дружно поддалась заразительному действию.
Сайяна все причитания подруг выслушала внимательно и ни разу не перебила. Только иногда вздыхала в такт их жалобам на несправедливость жизни.
- А мне вот на голову повесили еще пятерку кандидатов в пажи. - Неожиданно пожаловалась она. Нашего возраста, все из знатных семей, четверо вообще измененные. И хоть бы одна девчонка была.
Троица замерла, переваривая очередную порцию информации.
- Дворяне? - Осторожно уточнила Дарина.
- Высшая аристократия и земельные бароны. - Удрученно вздохнула паж. И все выросли в семьях.
- Ох-х-х. - Линира озадаченно переглянулась с подругами. - Как же ты с ними? Ты же даже не ниэла. Даже названная мама у тебя всего лишь из дворян.
- А ну их. Как-нибудь справлюсь. - Беззаботна прошептала Сайяна, отмахиваясь от грустных мыслей. В общем, так. На счет организации связи, Линира, я дам тебе контакт. Это парни из службы теней, но нормальные. Они вам помогут. Ещё у меня где-то сохранились контакты участников нашего первого жюри. В министерстве решили, что участвовать они в этом году не будут. Теперь это тоже станет правилом. Зато они смогут оказать помощь и дать консультации вам. Там есть режиссёры и профессиональные театральные критики. А уж они смогут вас связать и с другими специалистами, если потребуется. В общем, договоритесь о консультациях и порядке общения. Когда получите их согласие, дадите информацию через городской совет для официального оформления.
- Ты сейчас о чем говоришь? Мы сами должны с ними связаться и договориться? -Жалобно поинтересовалась Линира.
- Кто нас в городском совете слушать станет о назначении официальных консультантов? - Дарина тоже была сама растерянность.
- Предлагаете мне заняться вашими проблемами? - Шепотом, но по настоящему возмутилась Сайяна. - У меня конечно выделенная линия. Но знаешь, махая метелкой, вести умные беседы с режисером одного из центральных театров Арден как то не очень.
В комнате послышалось дружной 'ох'. Три подружки только в этот момент вспомнили, кто был в отборочном жюри, и кого именно имела в виду их подруга.
- Ну да. Тебе хорошо говорить. - Сразу пошла в атаку Линира. - Ты со всеми можешь контакт найти, вон как на этих брифингах языком чешешь. А я и двух слов не свяжу.
- Я тоже не знала что сказать, когда все начиналось. Научилась же. Научитесь и вы. - Отрезала Сайяна. - Я не могу все делать за вас. На всякий случай ещё сброшу вам контакты ребят из пажеского корпуса. Попрошу их вам помочь на первых порах. . Думаю не откажутся. Побудут на связи во время переговорах, подстрахуют разговор. Но имейте ввиду. Большинство из них из дворян и аристократов. Так что не позволяйте им особо задирать нос перед вами, но и сами не хамите. Они тоже в основном общаются только с представителями своего круга.
- И как это возможно в таком случае? - Скептически приподняла брови Линира.
- Возможно. Начните с общения по общему этикету, ему учат всех. Еще лучше начинать общение с дворцовых правил. Но это если их знаете. А то не ровен час ошибетесь. Ну а дальше сами определитесь. Я вас свяжу с понятливыми ребятами. У меня иногда получалось переходить на нормальное общение уже в процессе первого разговора. Среди аристократов тоже немало нормальных парней.
- Парней? - Выдохнула Лиона.
-Девчонок тоже. Но у меня больше с ребятами получается. - Спокойно пожала плечами Сайяна.
-А если откажутся разговаривать?
- Значит, попробуете с другим. Но вряд ли кто окончательно откажется. Дворец не детский дом. И детям аристократов надо пробивать себе дорогу еще со школы. За пажеским корпусом очень пристально присматривает не только начальство. Замечаний не делают, ничего не обсуждают и даже в известность не ставят. Но галочки для заметок у себя ставят. И если таких галочек будет много, могут и не принять, куда ты рассчитываешь. И не поможет ни происхождение, ни связи. Особенно если ты рассчитываешь попасть в тени или на другую имперскую службу. Так что хочешь ты или не хочешь, а приходится работать и на будущую карьеру и не опозорить свой род.
- Ничего себе. - Пробормотала Линира. - Я перестаю завидовать благородному происхождению. По крайней мере, я сейчас могу послать, если очень захочу. И не очень задумаюсь о последствиях.
- Можешь. - Кивнула Сайяна. -И радуйся этому. Только не забудь, что это все- таки аристократы. Если лишние галочки появятся из-за того, что они не выдержат и среагируют на твое хамство, наживешь недоброжелателей. А оно тебе надо? В общем, договариваемся так. Я буду выходить на связь в конце недели. Выпрошу время у ее высочества для консультаций. Так что сможем поболтать. Для срочных вопросов сбрасывайте весточки. Сразу не отвечу. Но как сейчас, ночью приду.


Содержание
В начало страницы

Глава 31.



До начала Великого Раскола иннер Риндил считал свою жизнь сложившейсяудачно и почти безоблачной. Рожденный в семье рабочего, прочно обосновавшейся на границе трущоб городка Оирин, что был в мире Эленти, малоизвестной окраинной провинции Арден, он мог там же провести всю свою жизнь.
Но еще в школе попал под программу поиска. Не в качестве правящего, и даже не перспективного. По результатам первых трех годовых тестов программа выявила в ребенке склонность к техническим наукам и внесла имя в соответствующие списки. А на пятый год обучения, когда первые заключения подтвердились, к его родителям пришли из корпорации и предложили контракт на обучение.
К третьему десятку своей жизни он был преуспевающим инженером в области технологии добычи руд черных металлов, обзавёлся семьёй, выплатил все обязательства по контракту заключенному родителями и мог бы уйти, куда глаза глядят. Тем более что предложения поступали. Однако руководство ценило своего инженера, и Корпорация 'Элнерис' заключила с ним новый контракт.
Великий раскол иннер Риндил встретил в должности директора рудника и завода по обогащению руды в колонии Альниа. Мир, в котором никогда не было разумной жизни из-за многочисленных стационарных Расколов с мирами Бездны. Сельскохозяйственная колонизация здесь была признана пока не целесообразной. С силикатной пылью в воздухе еще можно было справиться. Но местные почвы и содержали слишком большое количество металлов. Растения, выращенные на ней, были губительны для известных организмов разумных. Изменение этого фактора требовало значительных вложений, которых пока не было. Зато это Альниа оказался богат на те же металлы. На столько богат, что корпорации признали выгодным скупить частные рудники, сдававшие им обычно сырую руду, объединить их одну систему рудников и построить заводы по обогащению руд полного цикла. И еще оплачивать работы по началу планетарной трансформации атмосферы и почв.
К приходу первых волн, на месте старых поселков частных старателей стояли почти что города. Глобальный катаклизм встретили три таких города, пока называемых по основному виду выдаваемого метла: Никель, Марганец и Железо. Три города, прикрытые силовыми сферами, в которых числилось, оказались отрезанными от Объединенных миров полмиллиона жителей.
Риндил замер спиной к совету обороны и почти не слушал доклад своего помощника. Он тоскливо осматривал в запыленное окно своей командной башни привычную картину руин некогда расцветающего города. Обогащение, процесс не только технологичный, но и весьма грязный. В неосвоенных мирах, особенно требующих очистки атмосферы планетарного масштаба, этот фактор не играл никакой роли. Но со временем атмосфера и почвы должны были прийти в порядок, и налоги на экологию сделают невыгодным такое производство. Собственно уже спустя всего несколько лет, под защитой силовых сфер, на окраинах поселений начали появляться первые фермеры. Пока они работали в закрытом грунте, и под сферой. Но зато в местном, очищенном грунте. Так что процесс пошел. Когда он выйдет за пределы силовых сфер и начнет работать по всему миру, начнутся налоговые выплаты в экологию развивающихся колоний. В общем, рано или поздно, корпорации уйдут дальше, в еще не освоенные миры. Это был известный процесс, как это ни странно, устраивающий всех. Колонистов, они получали очищенный мир в полное свое распоряжение, правительство Арден, получающее новую провинцию и соответственно налоги, и даже сами корпорации. От них не требовали разработки истощенных месторождений. Им позволялось брать только самые богатые участки и консервировать все остальное. На случай, если когда-то и кто-то вдруг захочет вернуться к добыче в будущем.
Он много знал об устройстве каждого блока, который был виден с этого места. Ещё больше о его подземной части, которую строил, и считал своей. Но теперь это не имело никакого значения.
Мелкие волны тварей здесь и раньше не были редкостью. Силовые сферы городов выдержали первый удар Великого Раскола. Замкнутая система жизнеобеспечения и новые генераторы позволили сдерживать волны тварей первые полгода. Пока еще теплилась надежда на восстановление Переходов с Арден или хотя бы связи. Потом никельщики вынуждены были начать эвакуацию. Их генератор щита был первым, начавшим давать сбой. К тому же, сам завод был слишком далеко расположен от двух других силовых сфер, чтобы можно было поддерживать устойчивую связь. А все транспортные системы были рассчитаны на фоновую угрозу тварей, но ни как на Великий раскол.
Два завода, расположенных рядом, продержались почти три года. Точку в этом противостоянии поставил очередной прорыв, из нового Раскола, открывшегося прямо в Мушкетовитовой шахте, на границе силовой сферы. Генератор Марганца сорвался от перегрузки. Хуже всего, что Раскол продержался две недели. И несколько попыток запуска окончательно вывело щит из строя. На второй неделе волна тварей захлестнула производственные корпуса. К тому же твари смогли пробить себе новые тоннели сквозь скалу и хлынули в жилые кварталы.
Остатки жителей и обороняющихся перешли на территорию железа. И руководству обороны стало очевидно, что обратный отсчёт начался для всех.
Следующие два года стали борьбой обреченных. Они держали постоянно сокращающийся периметр, несли чудовищные потери в экспедициях в склады павших городов. Питание было не главным. Волна обеспечивала их мясом в изобилии. Хуже обстояло дело с одеждой, но главное с запасными частями генератора. Такие экспедиции позволили поддерживать генератор в норме до этого дня. Но склады не безграничны. И впереди уже маячила перспектива того, что генератор не смогут активировать после очередное сбоя по причине отсутствия простенького блока, который нельзя сделать в их условиях.
Без щита, они могли только отступать, пытаясь удержать позиции в надежде, что техники и в этот раз успеют запустить генератор и отгородить город от тварей на новой линии обороны. Рассчитывать на восстановление контролируемой зоны не приходилось. Не было ни сил, ни людей.
Всех защитников, включая малолетних детей, оставалось менее ста тысяч. Точный подсчет никто не вел. Люди гибли ежедневно. При стычках с прорвавшимися тварями или от болезней, принесенных волнами. Сильно доставалось от москитов. Прежде чем их брали аэрозоли, они успевали добраться до жилых секторов.
Вся оборона сосредоточилась в границах самых первых корпусов завода и старого поселка старателей. Принятая в корпорации практика строительства оправдала себя и тут. Город с автономным существованием не расширял свою систему жизнеобеспечения до бесконечности, а строил в каждом новом секторе свою. После Прорыва это обусловило характер отступления защитников с минимальными затратами ресурсов. Бороться за каждый дом или корпус было без смыссленым. Они были вынуждены сдавать сектора целиком и менять периметр обороны сразу после очередного запуска щита.
Их обреченность не обсуждалась открыто. Но надежды на восстановление Переходов и помощь из вне, не оставалось даже у самых заядлых оптимистов. Любой из следующих прорывов силовой сферы, станет началом конца.
Риндил нехотя отвернулся от окна. Как и ожидалось, краткий доклад его зама не блестал новизной. За столом все сохраняли молчание в ожидании его слов. Но что тут можно сказать? Семь членов совета состоял из руководителей семи остающихся секторов обороны. Пять человек, включая его самого, один кашьяти и куакши. И ни одного военного.
Компания считала, что платить империи Арден за охрану рудников регулярными войсками не имеет смысла. В таких колониях проще было содержать подразделения своей стражи, отвечающие за поддержание порядка. Это было и дешевле, и сор из избы не выносится. Для патрулирования транспортного сообщения и пригородов вне сферы, вместо регулярных войск нанимались вышедшие в отставку рядовые и сержанты, только слегка разбавленные офицерами. Бывшие кадровые военные обычно отвечали за поддержание в исправности стационарных орудий внешней обороны и зачищали подконтрольные зоны от забредших тварей и не вмешивались во внутренние дела рудников и заводов. Обычно этого хватало. В случае кризисной ситуации всегда можно было вызвать наёмников или охотников за тварями.
Военных выбили твари первых волн. Большинство из них не смогли отступить под щиты. Генераторы нуждались в переводе на предельные режимы. А на это нужно было время. Уцелевшие бойцы объединились со стражей правопорядка, совершенно неожиданно для себя оказавшейся на первой линии обороны. В хаосе первых дней и последующих месяцев, полегла большая часть более или менее подготовленных воинов.
К счастью в колониях было немало измененных. Кто из числа обедневших дворян, иногда даже ведущих свою родословную от первых измененных или бывших старателей и владельцев шахт, среди осуждённых их тоже было немало.
Военные офицеры сразу вспомнили об императорском эдикте и постарались их всех привлечь к обороне. Но за прошедшие годы они полегли практически все.
Сейчас основную часть обороны составляют бывшие гражданские. Рабочие, техники, бывшие заключенные, все они теперь имели громадный опыт боев в городских условиях. Такие же бывшие гражданские и командовали ими. Последний кадровый офицер погиб тому полгода назад, командуя операцией по добыче очередных запасных частей для генератора со складов в далеком городе Никеле.
- Что-нибудь ещё? - Вместо коменткрия устало поинтересовался Риндил.
Он обвел взглядом молчащий стол. Каждого из сидящих соратников он хорошо знал еще с мирных времен. Как и они его. Он и сам ни разу не был военным. Даже никогда не изучал военное дело. В штабе обороны оказался на правах директора завода и представителя корпорации. Пока была возможность, прислушивался к разъяснениям военных специалистов и принимал участие в управлении обороной. После гибели последнего полковника, ему пришлось, наконец, взять командование обороной на себя.
Заметив сомнения во взгляде руководителя, отвечающего за восточный сектор, он кивнул. Пожалуй, единственный из присутствующих, не имеющий даже инженерного образования. Да и влип с ними в эту кашу только потому, что до Катаклизма был инспектором по надзору за условиями содержания осужденных.
-Что у тебя Лэрн?
-В шахтах активизировались рински. - Без предисловий сообщил тот. - Прошлой ночью уже замечено несколько крупных стай.
- Агрессивны?
- Пока нет. - Но ...
За столом повисла ещё более напряженная тишина.
Рински, мелкие грызуны на вроде без хвостых и безволосых крыс. Твари из Бездны, быстро выдавивили местных паразитов и заняли их место. Они были вездесущи, легко адаптировались к внешним условиям. Выживали в зачистках любого масштаба. Но обычно имели ярко индивидуальный характер поведения. Тварюшки селились поодиночке или небольшими семьями, легко распадавшимися после того, как очередной выводок покидал гнездо. Охотились они тоже в одиночку. Потому угрозы для человека в обычном состоянии не представляли.
Риндил не помнил, кто именно обратил внимание на странную закономерность в их поведении. Но факт состоял в том, что за несколько часов в районе, где должен был прорваться Раскол, рински начинали сбиваться в стаи. Они прекращали драться между собой за добычу и становились агрессивными.
- Где?
- С третьего по седьмой уровень. - Вздохнул бывший инспектор за эдиктом о рабах.
По столу прошел тихий шорох. Во-перки тому, что могло показаться непосвященному, прорыв в подземелье был много опаснее, чем на поверхности. Там не существовало сплошной системы обороны. В извилистых тоннелях от орудий крупного калибра было больше вреда, чем пользы. Поскольку в волне зачастую были твари, способные пробивать себе дорогу даже в скалах, рассчитывать на банальное обрушение сводов не приходилось. Это могло привести к тому, что волна начнет пробивать себе новые ничем не прикрытые дороги.
Под землей приходилось использовать огнестрелы ближнего боя, мелкокалиберные орудия и то, что переделывали из проходческих машин. Но прежде всего расчет был на силовую сферу, отсекавшую подземную часть города от волны. Рински начали суету внутри сферы. Раскол грозил возникнуть между вторым и седьмым уровнем. И совсем рядом со щитом.
Если Раскол возникнет на границе сферы и вызовет сбой в работе генераторов, придётся отступать и сдавать штольни выше, второго и первого уровней. А там расположены водозаборы, обеспечивающие весь восточный и центральный сектора обороны.
- Может, пронесет и в этот раз. - Неуеренно заметил Иннер Лиан.
Все присутствующие отвели взгляды. Действительно ведь до сих пор им везло. Расколы в подземельях открывались вне силовой сферы, и генераторы выдерживали их воздействие. Многие штольни и штреки за пределами щита сейчас забиты останками не прорвавшихся за щит тварей. Но долго ли будет так везти.
-Лэрн, убирай всех, кто не задействован на периметре, в центральный сектор. - Принял решение Риндил. - Сосредоточься на обороне водозабора. Но если станет совсем плохо, уходи. Кррэл, обеспечишь поддержку?
- Принять эвакуированных жителей смогу. - Прогудел здоровенный мужчина, когда-то бывший техником по добыче. - Но только на периметре сектора. Сам знаешь.
Риндил знал. Лишних людей ни у кого не было. На периметре сейчас стояли даже подростки. По сути, дети и патрулировали улицы в жилых секторах.
- Вышлю вам на встречу резерв. - Вздохнул он. - Но и его не могу послать глубоко в сектор. Так что вам самим придётся обеспечить прикрытие коридора эвакуации.
Лэрн согласно кивнул. Ничего нового никто из них не сказал. Да и не рассчитывал услышать.
Резерв создавался ещё офицерами, организовавшими когда-то оборону города. На данный момент в него входили остатки всех измененных, объединенных в десятки. Их берегли, как могли и отправляли только на участки наиболее опасных прлрывов. Но решение Риндила никто не пытался оспорить. Без водозабора придется оставить и центр города. А это уже приведет к дроблению всей обороны.
Иннер Лэрн возвращался в свой сектор в прескверном настроении. Впрочем, как все последнее время. Безнадежность борьбы была очевидна даже рядовым бойцам. И поддержать людей было уже нечем. Они больше не пытались посылать разведчиков к закрывшимся переходам. Вряд ли кто назовет дату, когда последние из разведчиков пытались пройти Расколами и пробиться за помощью через миры Бездны. На все это больше не было ни сил, ни средств.
В штабе сектора его встретили знакомые лица подчиненых. Лэрн не без иронии отметил, что с надеждой во взгляде его встретил только Райан Кибанс. Он так и остался в шахте, на работы в которую его купили. Указ императора о запрете рабства на осужденных по делу в Морсте не распространялся. Но после начала Великого раскола, ошейник с бывшего судьи все же пришлось снять.
Со времени столь знаменательной покупки, тут произошло много изменений. Старательские частные рудники были скуплены или поглощены корпорацией и разрослись до полноценных шахт и штолен. Хозяин Кибанса предпочел принять предложение Риндла и стать служащим корпорации и начальником в бывшей своей шахте. Соответственно с ним остались и его люди и вот ЭТО.
Над разросшимся рудником были построены обогатительные заводы и целый город. Но этот осужденный так и остался изгоем в этом обществе. Его неиприняли ни бывшие старатели, ни новые вольнонаемные рабочие, ни служащие. Его терпели. До Раскола тонкий ручек паломников к этому чуду не прекращался. И Бывший судья предпочитал вообще не появляться на глаза новичков. Он пережил несколько обвалов и потерял пальцы на левой руке. Заработал хронический кашель, всегда преследующий работников под землей. Его страх перед подземельем перешёл в панический ужас. За это время в штольне погиб хозяин и один из племянников. Но бывший судья все ещё жил и чем раздражал всех, кто знал его историю. В том числе и самого бывшего инспектора.
Трусость и нытье судьи, некогда легко обрекавшего на рабство людей, стали своеобразной визитной карточкой Кибанса. Но именно трусость определила его пользу во время Великого раскола.
Кроме спуска в шахту, он панически боялся мелких грызунов. На столько, что невольно постоянно следил за рински и верещал по поводу каждого их появления рядом. А твари были настолько наглыми, что появлялись регулярно. Не факт, но возможно, именно из-за его воплей обратили внимание на отклонения в их поведении рядом с местом будущего Раскола. Ведь бывший судья едва ли не каждую из этих тварей знал в лицо, точнее в морду. В восточном секторе он был единственным наблюдающим за мониторами контроля шахт с единственной задачей отслеживать поведение рински. Чему бывший судья был несказанно рад, ведь теперь он располагался в штабе. Чего нельзя было сказать об окружении.
Ему постарались выделить уголок подальше и потемнее. Кто-то поставил на загородку дверь. Единственную кстати во всем зале диспетчерской, ставшей штабом обороны. Но все равно бегающий взгляд преследовал всех. Его терпели как неизбежное зло. Ибо в порученном деле ему не было равных. Как по качеству наблюдения, так и срокам.
Возвращение Лэрна из центрального штаба он все равно ждал как ребенок, надеющийся на чудо. А вдруг, он придет и скажет, что все закончилось. И всякий раз на его лице появялась вот такое выражение обиженного обманом ребёнка.
Отдав нужные распоряжения, Лэрн разогнал всех по своим участкам. Им многое предстояло сделать. Собрать женщин и детей, эвакуировать раненных, из тех, кто не мог оставаться на периметре, определиться с припасами. А вероятность того, что сектор окажется отрезанным от центрального района, и пробиваться с боями придётся не один день, была велика. Такое уже не раз происходило в других секторах.
Разговоров о вызове доьповольцов не стояло. Здесь все прекрасно осознавали, что всех ждёт одинаковаясудьба. Только время у каждого своё.
Так что на эвакуацию из здоровых если кто и надеялся, то только Кибанс. Но этот обломится. Пойдёт со всем штабом, в числе последних. И так постоянно отсиживается в тылу. Лэрн подумал с горькой иронией о выгоде быть изгоем и паникером. Бывшего судью не желали видеть на периметре, ни под каким предлогом. Ни в обороне, ни посыльным.
Лэрн связался с женой. После гибели хозяина шахты, он не оставил его семью. Как мог, помогал и поддерживал Лирну и после гибели ее младшего сына. Как-то так получилось, она согласилась выйти за него только через год. Детей у них не было. Не до того. Но оставался Дирн, старший из племянников бывшего хозяина шахты. Он сейчас возглавлял службу внешнего наблюдения и находился в наблюдательной башне, расположенной почти у самой границы сферы. Он следил за периметром и перемещениями тварей снаружи.
- Я не собираюсь эвакуироваться. - Не дожидаясь его слов, заявила Лирна. - Что мне делать там без тебя? Сидеть в пункте эвакуации среди старых клуш?
- Но там хоть будет спокойно. - Попытался вставить Лэрн свои два слова.
- В уголку не лавочке? Лэрн, мы вместе похоронили здесь друзей и моего сына. Ты и Дирн остаетесь защищать сектор. И я знаю, что вы не уйдете отсюда в числе первых. Знаешь, здесь может и не самаый лучший, но все-таки наш дом. Я лучше останусь и буду его защищать столько, сколько смогу. Единый даст, приму легкую смерть и раньше, чем узнаю о смерти кого-то из вас.
Наш дом будет на границе обороны. - Вздохнул Лэрн, решив не спорить. - Приходи в штаб. Хотя бы вместе будем.
- Приду. - Мрачно пообещила Лирна. - ЭТОТ еще там?
- Ну не отправлю же я его в эвакуацию впереди остальных.
- Еще чего. Уйдет с нами. Сколько разумных уже погибло, а эта тварь все живет!
Лэрн тяжело отложил трубку. Судьбу бывшего судьи ему не раз предлагали решить. И возможность была. И вряд ли кто спросит. Но все же он не был готов переступить какую-то черту внутри себя. И не позволял сделать это остальным. Арден уже вынес ему свой приговор. Теперь пусть Единый решает, когда ему умереть. Но в чем-то Лирна была права. Эвакуация, это всего лишь отсрочка неизбежного конца. Чем сидеть и ждать его среди обреченных, можно хотя бы выбрать, место и время.
С пульта пришёл сигнал вызова с наблюдательной башни. Звонить, чтобы просто поговорить Дирн не будет.
- Что там у тебя?
- Лэрн, тут что-то странное в зоне контроля в районе Раскола Восточный семь. Камер там давно не уцелело. Но осталось несколько штук датчиков движения с анализатором объема. Из тех, что работают по проводному каналу. Честно говоря, я вообще думал, что они неисправны. За последний месяц от них не поступило ни одного сигнала.
- И что? Только не говори, что оттуда идет волна. Этот Раскол слишком далеко. Рински не могут реагировать на него. Тем более в штольнях. На сейчас только парных волн не хватает.
- В том то идело, что нет. Датчики показывают движение. Из Раскола прошло несколько крупных объектов, размером с человека в сопровождении пары чего-то, не крупнее собаки. Группа небольшая, но больше никаких сопутствующих сигналов.
Лэрн даже не сразу понял, на что намекает приемный сын.
А когда понял, недоверчиво сощурился.
- Этот Раскол ведет в мир Бездны, не имеющий других выходов в Объединенные миры. Разведчики ходили в него в числе первых. Им даже удалось определиться, что и следующие Расколы ведут вглубь Бездны.
- Но последний отряд, ушедший туда в поисках следующего стационара, не вернулся. А сигналы объема сопоставимы с данными от проходящего человека. Лэрн, там шесть уцелевших датчиков, из тех, что контролируют дорогу в нашем направлении. Они сработали по череди, как будто действительно идёт пешая группа.
-Там сейчас не место для прогулок. - Проворчал Лэрн. - Еще скажи, что разведчики ведут нам в помощь собачек. В любом случае, если эта стая идет по тропе, то скоро ты их увидишь.

Небольшой отряд поисковой экспедиции уже месяц, как получил статус императорского. Иллис могла понять недовольство Лютика и его команды. Ее непосредственное включение ломало сложившийся порядок движения в отряде. К тому же, вместе с Иллис шла пятерка личной охраны. Кстати, тоже пребывающая в крайнем недовольстве от необычной обстановки, в которой приходится обеспечивать охрану члена императорской семьи. Увеличение в полтора раза количества людей сильно повлияло на вопрос снаряжения и продовольствия экспедиции. Хоть Иллис и была формально подчинена руководителю экспедиции, фактическое изменение режима отряда связанное со сменой статуса было неизбежно.
Требования безопасности теперь предусматривали организацию ретрансляторов прямо по ходу отряда. И выход ограничивался уже количеством аппаратуры, что они могли с собой взять.
Лютику и его товарищам приходилось успокаивать себя им, что с появлением Иллис резко снизилось количество тупиковых выходов для разведки встречающихся разломов. Иллис теперь могла определить ложные переходы. Ну и регулярная связь, пусть не самого лучшего качества, была дополнительным плюсом.

Иллис была уверена, что нужный путь к Барику идёт через мир с сонными цветами. Но первый выход все же завел в тупик. Она была уверена в направлении движения и перевела экспедицию через три Раскола, совсем близко расположенных друг от друга. На столько, что переходы между ними заняли всего две или три ночевки. Но все это оказалось бесполезным, когда они уперлись в четвёртый Раскол. Родные миры лежали за Расколом, расположенным дальше. Вот только Румми активно возражал против пересечения следующего мира. Лютик даже пожертвовал одним из своих драгоценных приборов, который закрепили на недовольном Румми, ушедшему в серую дымку.
- Тяжёлый мир с кислотной атмосферой. - Был сделан вывод на следующий день, после его возвращения. - Мы там не сделаем и нескольких шагов. Наши костюмы не продержатся и часу.
Экспедиции и пришлось возвращаться обратно. Вроде уже проторенный обратный путь дался им тяжело. Несколько нападений на лагерь. Двое раненных бойцов, один из которых из её личной пятерки и потеря всего снаряжения. Цена, которую им пришлось заплатить за первый выход.
Теперь Иллис вела отряд в новом направлении. И в сонном мире они разбили лагерь на своеобразном невидимом перекрестке. В этой точке Румми показывал сразу три направления почти с равнозначной интенсивностью потока эмоций от Барика. И Иллис никак не могла определиться, куда идти дальше.
- Я уверена, что до Майи осталось четыре или пять Расколов. - Жаловалась она Лютику в своей палатке. - Но Румми не определяет, есть ли на нашей дороге тяжелый мир.
- Эти пути что, совсем равнозначны?
-В том то и дело! Для котов главное охота. А она приводит Румми в мирах на обоих направлениях. Совсем так же как прошлый выход. А в том, что справа, так и вовсе в щенячий восторг.
- Избавь нас Единый! - Тут же открестился Лютик. - Знаю я, что может привести его в восторг. Может, пойдем другим путем?
- В том, что прямо тоже ничего хорошего. - Неуверенно пожала плечами Иллис. - Там что-то непонятное. Охота так себе. По крайней мере, Румми без энтузиазма об этом думает. И вообще очень похож по восприятию на наши миры.
- Это хорошо. - Одобрил Лютик. - Может одна из провинций?
- Но дальше снова Расколы. И это однозначно.
- А могут быть там Расколы ведущие в наши миры, но расположенные слишком далеко? Может Румми поэтому их так неоднозначно воспринимает?
-Возможно. С сомнением протянула Иллис. Я бы сказала даже, что очень похоже на старые стационары, только не полностью закрытые. Мы с Румми иногда бывали около таких во время поездок. Он тоже может их ощущать.
Решение принёсла пара бойцов, посланная на осмотр периметра лагеря и пересекшая очередную поляну с сонными цветами.
На столе лежали проржавевшие детали огнестрелов. Но Иллис осторожно рассматривала несколько металлических пряжек и каких-то мелких деталей почему-то валявшихся, по словам бойцов, в общей куче.
- Вставки в форму ведомственншй стражи правопорядка. - Определил Ашан. - У городской стражи такие детали имеют свою маркировку. Скорее всего, они были из окраинных колоний горнодобычной корпорации. Точнее можно будет узнать после возвращения на станцию. По маркировке.
- Идём в этом направлении. - Решил Лютик. - Даже если это тупик кто-то же пришел оттуда.
Иллис согласно кивнула. Это хоть какой-то знак, в выборе направления. Да и то самого Раскола не слишком далеко.
- Выходим с утра, и полуденный привал сможем устроить уже с той стороны. - С облегчением приняла она решение. Как они погибли?
- Без боя. - Тяжело вздохнул Ашан. - Было шесть разумных. Кто именно определить уже трудно. Но судя по оружию люди. Скорее всего, они заснули на ходу. Как мы в первый раз. Местные твари подобрали все, что осталось от пиршества этих цветочков. Ничего не осталось кроме металла.


Содержание
В начало страницы

Глава 32.



На следующий день с полуденным привалом у них не сложилось. Сразу после пересечения Раскола экспедиция наткнулась на заросшую тропу, ведущую куда-то вглубь одичавшего леса. При беглом осмотре местности бойцы принесли остатки датчиков и видеокамер, расположенных по периметру Раскола и вдоль тропы. Кто-то и, видимо, давно пытался контролировать Раскол и все, что из него выходило. Но, судя по состоянию обломков, это было много лет назад. И с тех пор никто не пытался их заменить или починить.
- Похоже, тут нас уже не ждут. - Вздохнул Ашан, осматривая собранные обломки. - Идём по тропе?
- Да, если в посёлке сохранились здания, можно будет устроить дневку. - Подтвердил ранее принятые планы Лютимр. - Хоть соберем документы, если сохранились.
- Барик нервничает.- Резко вмешалась Иллис. - Угроза по ходу отряда с правого переднего сектора.
- Похоже недолго. - Хмыкнул Ашан, наблюдая, как хвост ниахары вильнул в кустах слева от тропы.
- В левом секторе тоже есть противник. Разве что немного дальше. - Сообщила Иллис, послушно отступая под прикрытие своей личной пятерки. Ей не позволяли вести одиночный бой. Особенно если Румми уходил для зачистки территории.
Выстрел прервал приближающееся шуршание справа. И их взору представилось нечто среднее между зайцем и крупной крысой. Мощные, гипертрофированные задние лапы говорили о прыжковом способе перемещения твари. А игольчатые зубы, усеявшие пасть там, где обычно ожидаешь увидеть резцы, показывали и способ атаки.
Бойцы без лишних комментариев задвинули Иллис ещё дальше. Четвёрка из личной охраны заняла углы невидимой коробочки спинами в центр, и выставила огнестрелы. Их старший достал меч, занимая позицию рядом с принцессой и так же спиной. Лютик выставил позади выстраивающейся колонны тройку бойцов для прикрытия сзади и во главе остальных двинулся по тропе вперёд.
Иллис вздохнула, доставая и свой клинок. Хоть она и была признанным лучом пятерки, но задача ее сводилась к тому, чтобы не мешать бойцам и действовать в паре со старшим своей пятерки теней. В движении они прикрывали друг другу спины на случай прорыва тварей через все периметры.
Совсем рядом слева раздался отчаянный визг и удовлетворенное рычание Румми. Охота началась.
Иллис тихонько улыбнулась, привычно удерживая в руках металлический клинок. Только она знала какими нудными и утомительными казались ее партнеру по эмпатической связи переходы по сонному миру. Даже в этом выходе, за несколько ночевок ему встретилась всего пара крупных тварей, представляющих скорее гастрономический интерес, чем хоть сколько-нибудь стоящую разминку. Тут, правда, тоже все мелочь пока, по понятиям ниахары. Но хотя бы подвижная и готовая драться. Иллис отметила удивление и заинтересованность Румми короткой схваткой. Первая жертва настолько быстро двигалась, что даже смогла достать зубами до его лапы. Правда на этом все ее достижения и закончились.
Снова раздался выстрел справа. Это арьергард среагировал на новый шорох в кустах. Мелькнула тень рядом с головой походного построения, пытаясь прорваться к добыче в прыжке. Тут уже пришлось действовать тем, кто прикрывал стрелков мечами. Стрелять вдоль колонны слишком опасно. Можно было попасть в своих же товарищей.
Короткий окрик-команда сзади заставил резко присесть. Очередь едва успела пройти над головами, как пришлось вскидывать меч. И не только старшему пятерки, прикрывающему спину Иллис, но ей самой. Клинок запнулся, рассекая тщедушное тельце, летящее сверху. Иллис с профессиональным любопытством осмотрела рассеченную тварь. Нечто похожее на декоративную собачку, что обычно носят на руках аристократки. Даже остренькие ушки есть над большими миндалевидными глазами. Только собачка была с кожистыми крыльями на спине, причем в качестве третьей пары конечностей. Крылышки были формой, больше напоминающей тех хищных птиц, что во множестве миров подолгу парят высоко в небе, высматривая добычу на поверхности планеты. Впечатление умильной безобидной собачки портили разве что зубки, выступающие из пасти и крючкообразные когти на тонких лапках .
- В лесу им будет тяжело добраться до нас. - Сообщила по связи Иллис свои выводы.
- Дирн и Саннэ, центр. - Прозвучали в ответ команды от Лютика. - Арьергард увеличить дистанцию вдвое. Контроль с воздуха по ходу колонны. Эстан, центр авангарда, контроль воздуха против колонны.
Пара бойцов послушно придержала шаг, дожидаясь, когда расположенная в центре построения коробочка с принцессой в середине приблизится и заняла позиции с боков. Тройка сзади отступила, как было сказано.
Иллис сморщилась, но промолчала. Во- первых, вмешиваться в действия руководителя экспедиции она не могла. Лютик согласился не возражать против ее участия в экспедиции исключительно на этих условиях. Она луч пятерки теней, но никак не ее старшая и уж тем более не тактик. Это Майка с Виртом могли брать на себя оперативное руководство боем любых отрядов. Ей лучше предоставить действовать более опытным и специально обученным товарищам.
К тому же со стороны следить за воздухом действительно намного проще, чем все время топать с задранной вверх головой. Один боец в начале, второй в конце построения легко могут следить за летающими тварями по всей длине колонны. Иллис в очередной замяла досаду, что из-за неё Лютик вынужден растягивать построение своих бойцов. Без принцессы в середине, в таких обстоятельствах экспедиция могла бы обойтись двумя группами. А так, головная и концевая группы прикрывали именно принцессу. В результате значительно увеличивалась дистанция. Ограничивались возможности по взаимодействию бойцов.
- Проводник, обстановка?
- Волны нет. Тварей много, но в основном одиночки. - Откликнулась Иллис на общей частоте. - Румми сейчас в разборке с каким-то гнездом. Похоже, в районе Раскола мы проходим по территории колонии этих попрыгунчиков. - Крупных тварей поблизости нет.
Она видела, как Лютик удовлетворённо кивнул. Обстановка по ходу отряда не самая спокойная. Но стрелки справятся с основной массой тварей, а мечники добьют остальных. Угроза с воздуха тоже пока не вызывала опасений. Широкие крылья были созданы для долгого полёта и вряд ли способствовали активным маневрам. Приближающийся разросшийся лес затруднит возможность атаки для таких крыльев.
- Капитан Лютимир,- Обратилась она официально к руководителю экспедиции. - Румми сообщает о наличии впереди силового щита. Для нас минут десять ходу. Тварей там больше, но если Румми дать время, он зачистит для нас зону на подступах.
- Точно щит?
Послышавшееся сомнение в голосе брата Майи можно было понять. За все годы экспедиции во множестве пройденных миров они ещё ни разу не встречали уцелевших в Великом Расколе разумных. Впрочем, и до отколовшихся миров они редко добирались.
- Генератор мог уцелеть и после прорыва. - Подал голос Ашан. - Возможно ,продолжает действовать в автоматическом режиме.
Но известие уже охватывало людей нетерпеливым ожиданием. А вдруг! Если здесь была колония, почему бы в этот раз и не повезти.

Датчики движения, уцелевшие на тропе, подали сигнал, когда группа неизвестных, но явно крупных тварей, проникшая через Раскол, подошла к последнему повороту. Во время прорывов и волн этот сигнал не один раз заставлял орудия системы внешней обороны разворачиваться к приближающейся угрозе. Приближающиеся к щиту твари поддерживали на удивление ровный темп движения, почти не отличающийся по скорости от прогулочного шага человека.
Лэрн напряженно замер перед монитором. Видеокамеры вне защитной сферы давно были уничтожены, и заменить их было нечем. Так что самым близкой точкой, с которой можно было видеть тропу, была башня бывшей диспетчерской и камеры установленные на ее макушке. Плохо было то, что она располагалась слишком близко к щиту и окажется первой на пути возможного прорыва. Вместе с Дирном , засевшим там со своим отрядом.
Лэрн старался не избегать этой темы после прихода в штаб Лирны. Но только оттуда сохранялась возможность дистанционного управления орудиями периметра, прикрывавшими подходы с к щиту. И убрать племянника с опасного участка он не мог. Да Дирн и не подчинится.
По пульту прошла волна вспышек разных индикаторов. У проводной связи было много ограничений. Но по этим сигналам руководитель всей обороны восточного сектора мог получить представление, как началась перегруппировка его разномастного войска. Восточный сектор готовилс к бою. Предстоящий в глубине прорыв грозил снести щит на время или навсегда. И это понимали все, оставщиеся здесь.
Снова послышался писк от датчиков движения снаружи. А спустя несколько минут из-за поворота выдвинулась огромная, как показалось наблюдателям, броненосная кошка в полном своём великолепии, спутать которую с чем-то еще было трудно. Кошмарное гибкое чудовище замерло, казалось, осматривая открывшуюся перед ним картину. С такого расстояния нельзя было разобрать подробности. Только силуэт, как известно, укрытый непробиваемой броней. Любой мальчишка знал как выглядит морда этого существа в боевой трансформации. Так что представить себе белесые щитки, закрывающие глаза и клыки ,выступающие из пасти, труда не составило. А уж хвост, с обоюдоострым плоским наконечником,дугой нависающий над головой можно было разглядеть и так.
На экранах хорошо было видно, как из кустов ниахару попытался атаковать скрун. Кошка даже головы не повернула, только сделала ленивое круговое движение этим самым хвостом. Падение распавшейся на две части твари в динамике сопровождалось звуками слаженного стона зрителей.
- Ниахара. - Донесся голос племянника. - Только этого нам не хватало!. Они же щиты разрушают не хуже иного Раскола!
- Не паникуй, внешние орудия должны её взять.
- Издеваешься! Их не из спортивного интереса бьют с близкого расстояния. Я слышал, у ниахары настолько быстрая реакция, что они способны видеть летящий снаряд и легко уходят от него. А нам даже с таким калибром потребуется прямое попадание для гарантированного уничтожения.
- Зато одно. В отличие от огнестрелов охотников за тварями. Нам придётся держать ее на прицеле и дождаться, когда кошка подойдёт ближе.
- Я понял уже. Но датчики показывают несколько особей сравнительно одинакового объема. Как бы это не был целый прайд.
- Откуда тут прайду взяться? - Постарался успокоить племянника Лэрн. - Непонятно, что тут и эта-то эта кошка забыла?
Начальник обороны напряженно всматривался в экран. О появлении проблемы в штаб центрального сектора сообщат и без него. Сейчас ему надо следить за действиями отряда наблюдателей.
А ниахара, как будто издеваясь, уселась прямо посредине тропы, продолжая всматриваться, казалось ,прямо в камеру.
- Может, она передумает лезть к нам. - С надеждой пробормотал Дирн. - Нет ведь тут нормальной добычи. Мы совсем не съедобные.
Ниахара переступила передними лапами, все также лениво рассекла очередного прыгуна и обернулась, как будто высматривая за спиной кого-то. Из-за поворота неспешно вышел ... Человек. Затем ещё несколько. Они замерли по бокам и не подумавшего подняться кота, и тоже с интересом уставились на развалины. Лэрн отметил расслабленную позу бойцов. Они даже огнестрелы держали кто стволом вниз, кто, повесив на шею и устроив на них руки. Двое вообще закинули их за спину, а в руках держали мечи.
Потребовалось минуты две, чтобы защитники в полной тишине осознали картинку с экрана. Все это время отряд стоял неподвижно. Разве что хвост ниахары просвистел над головами людей, да один из мечников отмахнулся сбоку.
Но тихий выдох из динамиков прервался снова. Люди расступились, пропуская новую группу бойцов.
- Люди. - Растерянно протянул очнувшийся, наконец, на башне племянник. - Дядя, это же ручная ниахара. И с нею люди. Полноценный отряд.
- Вижу. - Наконец отмер и Лэрн. - Не тупи. Убирай стволы с кота. Не приведи единый, если гости не так нас поймут. Я иду к тебе.

- О, похоже, нас заметили. - Удивился Ашан. - Орудия от тропы отводят. Вроде как в гости приглашают, получается. Есть тут разумные. И много. Такой щит держать над пустыми развалинами никто не будет.
- Ну, раз приглашают, невежливо заставлять себя ждать. - Улыбнулась Иллис.
- Порядок движения прежний. - Отдал команду Лютимир. - Проводник, зона зачистки перед щитом. И Иллис, держи свой щит с вживленного браслета наготове. На всякий случай.
Старший личной пятерки кивнул, поддерживая предложение руководителя экспедиции. Выжившие разумные, это конечно хорошо. Но они тут уже пять лет бьются. Могут и пальнуть сначала, а уж потом начать объясняться. Индивидуальный щит был только у Иллис. Ее тело защищало вживленную его электронику при пересечении Расколов. Но от случайного выстрела точно спасет.
Встречающую группу они заметили ещё на подходе. Несколько человек с оружием переминались на краю щита, не решаясь его снять раньше времени. Была еще и группа прикрытия, явно сформированная из самых любопытных и расположившаяся на удалении в ближайших развалинах.
- Странное прикрытие. - Прокомментировал Ашан. - Вылезли из укрытия во весь рост.
- От тварей маскироваться не приходится. - Лютимир тоже анализировал диспозицию. Все-таки в отряде идет правящая, член императорской семьи. - Я думаю, они не имеют военной подготовки. Видимо ,из гражданских.
- Лут, какие гражданские после пяти лет в этом мире?
- Какие есть. - Невесело заметил капитан. - Похоже мы все таки дошли до центра Великого раскола. Здесь теперь миры, где гражданские не только прятаться умеют.
Причину их сомнений у встречающих продемонстрировал Румми. Он мягко ускользнул с тропы влево и почти сразу же раздался истошный визг, спустя несколько мгновений ещё. Мгновением спустя его хвост мелькнул через тропу, и все повторилось с другой стороны.
- Лютик, три особи в заднем левом секторе, одна по центру с права. Румми занят зачисткой зоны перед возможным проходом. И сверху ещё две собачки висят.
- Принял.
Иллис не оборачивалась. Она и так знала, что в арьергарде два бойца развернулись, контролируя указанное ею направление.
Лэрн замер перед щитом, не решаясь отдать команду на открытие прохода. В зоне границы щита всегда ошивалось много тварей. Здесь им было чем поживиться. Орудия и автоматические огнестрелы малого калибра никогда не простаивали. Производство снарядов для них наладили прямо в городе. А вот огнеметы приходилось экономить. Так что трава и кустарник подступали к щиту почти вплотную.
Идущая в числе первых ниахара без всякого сигнала со стороны разумных куда-то исчезла. А потом вдоль всей линии щита на сотню метров вправо и влево от тропы пронеслась волна визга и рычания.
- Вот это я понимаю зачистка. - Завистливо пробормотал кто-то из сопровождающих бойцов. - С таким прикрытием действительно можно за щитом вокруг щита.
- Дурень. Они с этой кошкой в Бездне гуляют. - Тут же откликнулся кто-то еще.
Лэрн не стал отвлекаться на комментарии, и разговоры стихли сами собой. Он всматривался в лицо подходящего парня, идущего впереди отряда. Судя по поведению остальных, это был давно сплоченный отряд, состоящий из опытных воинов. Никто не нарушал заданный порядок движения. Не суетился, не крутил головой. Каждый боец контролировали свой сектор, полностью полагаясь на товарищей, прикрывающих его с боков и со спины.
- Отец, у них похоже передатчики. - Заметил Дирн. - Но радиосвязь же здесь не работает.
- Значит, они нашли способ защиты от помех. - Хмыкнул Лэрн и сделал шаг вперед из их небольшой группы. - Остальным стоять на месте и оружие отведите. Не ровен час, гости не так поймут. Еще перещелкают нас тут.
В образовавшийся проход щита нежданные гости прошли шагом, даже с какой-то ленцой. Кошка скользнула в проход последней. И сразу заняла место рядом с девушкой, стоящей в окружении пяти бойцов. Менять боевой режим ниахара не торопилась.
Лэрн про себя невольно присвистнул. Полтора десятка воинов, не считая ниахары и ее проводника-девушки, которую явно охраняют! Три пятерки. Военные редко ходили неполными подразделениями. Получается, через Бездну отряд прошел без потерь.
- Капитан теней Лютимир Толнойский, руководитель поисковой экспедиции империи Арден. - Вежливо произнес парень и замолчал, вопросительно глядя на него в ожидании ответа.
- Начальник обороны восточного сектора иннер Лэрн. - Выпалил он в ответ, и не сдержавшись, облегчённо заулыбался. - Горнопромышленная колония корпорации 'Элнерис'. Рады вас видеть. Откуда Вы? Как вы нас нашли?
- Ну, если честно, мы искали не вас. - Парень тоже ответил вполне дружелюбной улыбкой. - Проходили мимо и сюда завернули, потому что в направлении этого раскола нашли вот это.
Лэрн узнал бляху и несколько нашивок, протянутых молодым командиром
- Стражи правопорядка. - Кивнул он. - Уходили в разведку более трех лет назад, когда мы еще пытались искать тропы в Объединенные миры. Значит, все полегли.
- Мои сожаления их родственникам, если они остались. Могу только заметить, что их смерть была не настолько мучительной, как у других. - Не стал успокаивать этот капитан.
Лэрн никак не мог поймать крутящуюся в голове мысль. Пока, наконец, не вспомнил, что ниахара подставляет свою гриву под тонкую женскую руку. За годы Великого раскола многое позабылось. Вполне возможно, в Объединенных мирах были и другие девушки, связанные с ниахарами. Но он помнил только двоих, подходящих по возрасту. Осталось добавить сюда еще пятерку бойцов теней ,занимающих ближний периметр вокруг девушки и отличающихся по форме от остальных бойцов. А еще, небрежное построение остальных бойцов. Они явно образовывали внешний периметр именно вокруг этой девушки и полностью блокировали возможность для посторонних безконтрольно приблизиться к ней.
- Э:э.э?
- Её высочество Иллис присутствует среди нас в качестве проводника ниахары и ведет экспедицию. - Пришел на выручку офицер, правильно поняв причину растерянности встречающего иннера.
За его спиной мужчины пронесся легкий шорох. Даже в громоздком динамике рации, что был в руках одного из встречающих, подсоединенном длинным проводом к сети послышались недоверчивые восклицания. Из центрального штаба не поспевали к стремительно развивающимся событиям и вынуждены были прислушиваться к разговору через треск помех.
Лютимир, еще за щитом обратил внимание на тонкий провод, за которым следил этот боец, и который тянулся куда-то далеко за развалины.
- Я предлагаю отложить официальные приветствия до более подходящей обстановки.- Вздохнув, Иллис сделала шаг вперед. - Я рада приветствовать всех, кто выжил в этом городе, но по восприятию Румми, часа через два начнётся прорыв. Только не на поверхности, о чем он сильно сожалеет.
- Где-то на третьем уровне или ниже. - Согласился Лэрн, поспешно делая приглашающий жест. - Некоторые из тварей тоже способны чувствовать его приближение и активизируются перед прорывом. К сожалению, координаты возможного прорыва очень приблизительны. Мы предполагаем, что новый Раскол будет угрожать щиту.
- Точно! Раскол будет внутри сферы. -Прислушалась принцесса. - И даже с небольшой волной. Я бы предложила временно сместить границу сферы.
- Щит проходит прямо по границе зоны жизнеобеспечения этого сектора. - Лэрн тяжело вздохнул. - Отбить сектор назад не хватит сил. Мы уже начали эвакуацию. Хуже всего то, что волна будет угрожать нашим водозаборам, расположенным на втором уровне.
- Шахты?- Уточнила Иллис.
-Когда то да. - Вздохнул мужчина.
- Вы не возражаете, если я отпущу туда Румми. А то он у нас совсем заскучал в этом выходе. Никакой нормальной охоты, если не считать этих вот прыгающих. Они ему, кстати, пришлись по вкусу. А в прошлом мире даже нормально поесть не смог.
Лэрн с трудом воспринимал разговор, ведущийся дружелюбным тоном, как будто речь действительно шла о чем то обыденном. Послушать со стороны, так принцесса жалуется на плохое питание для милого котика, который проголодался на невольной диете.

Лланхи возглавлял первый периметр обороны водозабора. Хотя чего тут было возглавлять? Орудия в подземелья не затащишь. Энергооружие требует накопителей, которые слишком быстро истощаются. Так что применять его можно было только рядом с генераторами. Да и использование подобное оружия в подземных выработках могло привести к непредсказуемым результатам. Остаются ручные огнестрелы разного калибра.
Предстоящий прорыв не был первым. За годы Великого Раскола этот будет третьим. После первого, пришлось оставить город Никель. Тогда все же рискнули использовать тяжелые орудия и лучевое орудие под землей. В результате начавшихся просадок грунта обрушился центральный сектор на поверхности. Система замкнутого жизнеобеспечения целого города вышла из строя и не подлежала восстановлению. В отличие от двух других городов, Никель не предполагалось развивать в крупный город и он не имел изолированных систем.
О втором прорыве под землей лучше вообще не вспоминать. Он один из немногих, кто выжил в той бойне. Их спасло только своевременное включение исправленного генератора.
И вот теперь новая угроза прорыва сферы. С поверхности доносились какие-то странные вести. Якобы за щитом появились люди. Целый отряд, да еще во главе самой принцессы Арден. Лланхи грустно усмехнулся. Слухи в среде обреченных были обычным явлением. Надежа на чудо- это все что им оставалось. Во время прорывов слухи разрастались до неимоверных размеров. Но чтобы до такого! У кого-то видимо крыша совсем поехала, но только не у него.
Лланхи уже заканчивал обход позиций. Все бойцы продолжали стоять на своих местах. Разговоры крутились вокруг поступивших слухов. Но в большинстве своем, мнения бойцов все-таки сводились к тем же предположениям о сошедшем с ума операторе. Действительно. Откуда тут взяться принцессе? Кто отпустит действующую правящую в такое место?
Датчики уже дали сигнал о прорыве на третьем уровне. Следом пришло сообщение о перегрузке генератора и предупреждение об отключении поля. Камеры, заранее выставленные в штольнях, успели показать первый вал волны. И как водится, перестали функционировать. Теперь оставалось немного. И некогда станет отвлекаться на бессмысленные слухи о чуде.
- Ниэл Лланхи, прошу прощения, что отвлекаю. Но иннер Лэрн прислал нас сюда. Румми очень нужно немного развлечься.
Перед Лланхи вырос улыбчивый незнакомый парень в незнакомой полевой форме, но с нашивками службы теней. Совсем уже заигрались в центре!
- Э.э.э, капитан? - Ссориться все таки не хотелось
-Капитан Лютимир Толнойский.
- Понятно. И кто такой Румми и почему ему надо развлекаться именно тут?
- Румми- это ниахара её высочества. Когда ему скучно, он сильно раздражается и злится. Это очень не нравиться принцессе Иллис.
В дверь помещения просунулась кошачья морда, казалось вопросительно глянувшего на него. Над головой нетерпеливо мелькнул кончик хвоста. По белой шерстке проскочило несколько золотистых искорок. И кот недовольно заворчал.
Капитан к чему-то прислушался.
- Ее высочество просит ускорить процесс знакомства. Румми чует приближение волны и сильно недоволен тем, что его могут опередить.
- Э-э-э. Ну если её высочество просит, то пусть развлекается. - Совсем растерялся Лланхи.
- Вы своих людей предупредите. А то Румми ещё и обидчивым бывает. Убить не убъет без разрешения ее высочества, но заикой может оставить, если захочет.

Накатывающийся вал волны в узких штольнях совсем не походил на то, что обычно творилось на поверхности. Здесь тварям некуда было деться в узких проходах. Накат не распадался перед препятствием. Твари не могли отступить назад из-за подходившей массы и не образовывали водовороты. Сплошная масса из разномастных существ наваливалась на обороняющихся неотвратимо и беспощадно. И тем хуже становилось положение подземных бойцов, чем больше в этой массе было камнеедов, способных пробивать новые норы в скале. Тогда волна начинала просачиваться тонкими струйками прямо через скалы, угрожая обойти защитников там, где их не ждали.
Оборона строилась с максимальным использованием имеющихся выработок. Укрепления были установлены вверху восстающего, соединявшего в этом месте третий уровень. Когда то он использовался как центральный путь для вывоза руды. Было еще несколько вентиляционных шахт и штолен, по которым пойдет волна. Там тоже стояли бойцы. Но здесь, можно сказать, было основное направление удара.
Шум внизу нарастал. Можно было уже пустить по пробитым канавам вниз горючую жидкость. Пока вентиляция работает, дым им не страшен. Потом, когда отводы забьются тварями, использовать огонь станет невозможно.
Но бойцы медлили. У них на глазах происходило нечто, совершенно невозможное. В этот раз навстречу шуму от укреплений шел снежно-белый кот. Его только что притащил незнакомый парень в форме. Вежливо попросил постараться не раздражать 'бедолагу' и разгонять раньше времени волну и остался рядом с Лланхи.
Иллис не пошла вниз, попросив Лютика проводить Румми. Сама она очень хотела проигнорировать протестующего командира личной пятерки. Куда угодно, хоть в волну. Но только не видеть разгорающиеся надеждой глаза встречающих людей. Их взгляды сопровождали их отряд на всем пути до штаба. Люди вылезали из каких-то невообразимых развалин, выстраивались вдоль стен и даже не решались громко приветствовать ее.
'Мы так долго надеялись на чудо, что теперь боимся его спугнуть своими криками' - Тихо объяснил происходящее Лэрн. - 'Трудно поверить, что наши молитвы Единому были услышаны'.
В помещении штаба восточного сектора обороны набилось столько народу, что казалось невозможно сделать ни шагу. Эти люди оставались здесь со времени начала Великого Раскола. И заслуживали внимания случайно забредшей на огонёк принцессы. Так что о личном побеге пришлось забыть. Пришлось смириться и выручать Румми. Он тоже не был в восторге от толпы. Необходимости в нем сейчас не было. Тени намного лучше справятся с наведением порядка. Так что котенок мог и развлечься. Хоть он и был недоволен тем, что старшая не может присоединиться к нему на охоте.


Содержание
В начало страницы

Глава 33.



Лланхи лично проводил незнакомого офицера к центральному восходящему, откуда должна была пойти основная волна и вместе со своими бойцами наблюдал, как одинокая фигурка крупной кошки двинулась вниз от укреплений прямо посередине тоннеля навстречу первым тварям.
Клюв, покачивающийся над головой, на глазах сменился чем-то вроде плоского диска. Свободно лежавшая до какого-то момента грива пошла волнами, сразу увеличившись в размерах вдвое. Мерный стук копытообразной защиты лап о камень на ходу сменился на цоканье когтей. Ниахара в буквальном смысле встала на выступившие когти так, что нижняя пластинка больше не касалась каменного пола.
Лланхи с интересом проследил как заблестела шерсть гривы, и от неё стал подниматься видимый в свете тусклого освещения туман.
- У вас есть изолирующие маски? - Озаботился из-за спины капитан. - Румми может контролировать состав испарений своего яда, но всегда есть риск, что он увлечется во время боя. Да и отвлекает это его.
- Маски у нас есть. - Медленно ответил Лланхи . - У нас бывают прорывы с сюрпризами. И в любом случае не надо тревожить и отвлекать его. Пусть развлекается без помех. Поверьте, мы подождем столько, сколько нужно.
Бойцы на укреплении поспешно надевали маски. Лланхи отметил, что капитану для приведения в действие своего снаряжения вообще не потребовалось суетиться.
А волна тем временем докатилась до ниахары.
Даже с их позиции был слышен свист, с которым хвост рассек воздух. Румми держал диск в нескольких сантиметрах от ровного пола и вращал им вокруг себя, словно косой сметая всю мелочь, что неслась на него. Сплошной поток разом распался на два хилых ручейка, просочившихся вдоль стен штольни. Несколько уродливых змееподобных тварей, попытались проскочить прямо между лапами кота.
Тот только слегка присел разом на всех четырёх лапах и продолжил неспешное движение. Мелкая масса, в которую превратились твари, по инерции влетевшие в колышающуюся снизу гриву, заставила судорожно сглотнуть многих из немало повидавших защитников.
А тем временем путь кота стал отмечаться падающими расчлененными тушками более крупных тварей. Весь пол, за продолжающим спуск котом покрывался мелкой порошей мертвых насекомых. Кое-что из них успело долететь и до наблюдателей. Лланхи растерянно посмотрел на несколько насекомых ,бессильно ткнувшихся в щеку и упавших на пол.
- Всех тварей яд не возьмет. - Заметил улыбающийся Капитан. - В волне они слишком разные. Румми всегда ориентирует состав яда против насекомых, если они есть. Остальное как получится. Так что придётся поработать.
- Ничего, мы поможем.- Донесся чей-то азартный голос. - Только пусть этот котик не останавливается. Я такого еще не видел.
Лланхи невольно подумал, чего обычно стоит им отражение вот этого, самого первого вала, как правило, состоящего из мелочи. Поодиночке многие из этих вертких тварей редко выдерживают даже хороший пинок человека. Но в таком количестве москиты и всякая мелочь отбирали львиную долю боеприпасов у защитников. Именно на них приходилось тратить все огневые полосы. Впрочем, все, что можно было использовать в таких полосах, давно стояло на особом учете. Для этой битвы им, кстати, ничего не выделили. И все равно первые потери защитники несли именно в этот момент. От москитов и вовсе спасения не было. Они не давали выжить раненным бойцам во время боя. А принесенные ими болезни начинали свою жатву уже много позже очередной войны.
С позиций раздалось несколько редких выстрелов. Бойцы добивали тех тварей, что прорвались сквозь ту мясорубку, что устроил внизу Румми.
А тем временем, снизу уже подходила основная волна, состоящая из более медлительных, зато и более крупных тварей. И Румми замер, низко припав на передние лапы. Наконечник хвоста сменился с диска на булаву, с какими-то выступами. Он припал на передние лапы. И стало понятно, что до этого момента он просто расчищал себе дорогу.
Набегающий противный визг волны смешался с радостным ревом наконец-то дорвавшейся до настоящей охоты ниахары.
В начавшейся мешанине зрителям трудно было уже что-то разобрать. В крутящейся на месте массе, то тут, то там мелькали спина или бок кота. Время от времени высовывалась оскаленная пасть. Сверху взлетала и пропеллером крутилась чудовищная булава. Иногда, если она расчищала пространство, зрителям открывалась вся фигура кота. То сцепившегося с кем-то, то встающая на задние лапы, чтобы встретить атаку наваливающихся тварей передними. Кот бился с каким-то упоением. Из той кучи, что он устроил, только иногда вырвались обезумевшие твари и кидались на высунувшихся из укрытий защитников. Стрелки не оставались без работы. Но основные события сейчас происходили там, в полусотне метров ниже по (восстающему.)
Румми, похоже, даже побеждал набегающую волну. Бой медленно, но верно смещался вниз, удаляясь от укреплений. Защитники могли наблюдать каменный пол, покрытый месивом из кусков животных и крови. Это еще больше задерживало тех тварей, что все-таки прорывались вдоль стен. Запах крови и вид свежей плоти заставлял их останавливаться или подхватывать куски на ходу. Чем поспешили воспользоваться защитники.
- Не подстрелите Румми. - Забеспокоился капитан. - Серьёзного вреда вы ему нанести не сможете своим оружием. Но котик у нас очень обидчивый.
Лланхи только кивнул, не отрывая глаз от происходящего. Там, внизу начиналось новое действо. Волна немного иссякла. Но не потому, что ослабела. Из-за поворота на покатый пол вползала туша чего-то огромного. Она едва помещалась в тоннеле, сразу ставшем узким и низким.
Опытный командир обороны привычно отметил, что грунж был не менее четырёх метров в поперечнике. Не самый крупный образец, на памяти защитников этой колонии. Но и этого бы им хватило. Массивная туша больше всего походила на огромную пиявку на шести тумбах-ногах. Его тело заканчивалось хвостом, обычно волочащимся по земле. Но защитники отлично знали, с какой силой и скоростью он мог крушить все, что попадалось на пути.
Спереди туши красовалась массивная приплюснутая слегка сверху и снизу голова. Она крепилась к телу почти в середине туши на толстой и короткой шее и оставалась практически неподвижной. Нос головы был отмечен массивной бляхой костяного выроста. Его можно было бы принять за клюв. Но пасть и губы у твари были и располагались ниже. Так что биологическое назначение этого нароста оставалось недоступным для защитником. А практически, грунж его использовал в качестве тарана, способного проломить даже каменную кладку.
И по всей окружности головы, в ее верхней части виднелся ровный ряд из двенадцати злобных глаз. Дыхало у грумжа было сверху, в теле, прямо между лопаток. Так что зрителям оно было не видно и отлично защищено не только складками кожи, но и костями скелета.
- Это ещё что такое? - Озадачился капитан теней.
- Грумж. - Простонал Лланхи . - Только его здесь не хватало.
- И-и-и, много таких красавцев у вас? - Продолжил допытываться парень.
- К нашему счастью не очень. Один- два за волну. И то, далеко не в каждую. Но нам вот не повезло.
- Какова его уязвимость?
Лланхи проследил, как офицер деловито достаёт из-за спины автоматический огнестрел. Таких у защитников не было. Совершенно неизвестная модель.
- Не поможет. Эта тварь имеет распределённую систему жизнедеятельности. - Покачало он головой, оценив калибр. - Чтобы её убить, надо разрушить сразу три сердца, расположенных в разных местах этой туши. Причем, каждая отчлененная часть тела будет жить, пока это самое сердце цело. Обычно мы берём грумжа двумя пятерками. Потери в два или три человека считаются вполне приемлемыми. Как вы думаете, ниахара справится с ним?
Казалось, даже волна тварей позади монстра притихла и не спешила обтекать тушу с боков. Лютик был озадачен настолько, что вместо ответа местному командиру обороны послал какой-то запрос по связи.
"Не лезь" - Пришла короткая команда от Иллис. - "Никогда не слышала Румми таким озадаченным. Но не лезь. Он хочет сам разобраться. А там что, действительно что-то интересное?"
"Ты даже не представляешь насколько".
Видеосвязь их аппаратура всё-таки не обеспечивала. А пересказывать, не разжимая губ и с невозмутимым лицом было непросто. Впрочем, Иллис этого и не требовала. Сейчас у неё были свои заботы и она прекрасно понимала нежелание Лютика афишировать свой диалог при посторонних. Время для рассказов настанет вечером.
Кот действительно казался озадаченным. Он отступил на несколько шагов и замер посреди тоннеля, прямо в том месиве, что устроил. Похоже, иначе как на длинных когтях на таком полу, залитом скользким месивом наверно и не устоять.
Румми стоял слегка присев на все четыре лапы, и рассматривал неожиданного противника, склоняя голову-то в одну, то в другую сторону. Он даже убрал хвост немного назад, наверно чтобы не отвлекал.
А туша неотвратимо лезла, иначе не скажешь, по полу вверх. Цепочка её глаз казалось, нацелилась прямо на кота. Ниахара оставалась на месте до момента, как тварь плюнула. Резкий скачок в сторону и на месте, где Румми стоял, что-то зашипело, потянуло желтым дымом.
- Почти концентрированная кислота. - С горечью пояснил Лланхи для капитана. - Съедает всю органику. Не думаю, что ниахара справится с этим монстром.
- Для Румми кислота всего лишь неприятная проблема. Сам видел. - Лютимир кивнул, не отводя глаз от разворачивающихся событий. - Но вот чего я еще не видел- это тварь, с которой ниахара не может разобраться.
- А лувва?
- Лувва сильный противник, способный добраться до кота, особенно молодого. Но,если честно, и только. После схватки в замке Рэндом прошло много времени. Румми ненавидит этих тварей и не раз уже разбирался с ними.
Румми тем временем ушёл ещё от двух плевков, выжидая пока противник приблизится. Впрочем, хорошо зная повадки своего спутника в Бездне, Лютимир готов был чем угодно поручиться, что кот ещё и выстраивает сценарий предстоящего боя. По крайней мере, Иллис утверждала, что это он делает регулярно. Только не так, как человек. Не последовательностью или логикой. А как бы образами. Причем в затруднительных случаях делится ими со старшей, и обязательно со знаком вопроса. И ожидает ее реакции.
Потом кот присел на задние лапы и отвел хвост.
- Ну, все, началось. - Произнес Лютик про себя. - Похоже на этот раз этот ворчун нашел себе развлечение по душе.
Ниахара прыгнула. Лланхи сильно сомневался в том, что эта кошка сможет что-то противопоставить грунжи. Монстр в четыре метра в поперечнике и пропорционально сложенная кошка, пусть и бронированная, но в холке едва не дотягивающая до пояса взрослого человека. Уж слишком несопоставимы были размеры противников.
Но ниахара прыгнула. Молча, без своего рева и лишних движений. Ее когти еще в воздухе заметно удлинились, и впились в морду прямо над пастью, под костяной бляхой. И появившийся на хвосте диск начал своё круговое движение.
Четыре расположенные спереди глаза брызнули гнилостно-розовой жидкостью. Из раззявленной под котом пасти раздался вопль боли. Монстр резко подался назад, попытался встать на задние лапы, явно пытаясь достать до близкого потолка. Но Румми не дал ему и это сделать. Его хвост, превратившийся в загнутый коготь, глубоко ушел в глазницу одного из боковых глаз и ....
Лютик и сам присоединился к удивленному выдоху зрителей. Даже он никогда не видел у кота такого приема. Румми использовал свой собственный хвост для управляемого прыжка и маятником ушел вдоль этой головы, с точкой опоры в глазнице. Заодно намеренно располосовав морду в месте первой посадки. Сразу, как когти всех четырех лап погрузились в шкуру противника уже справа гигантской головы, хвост был освобожден. На его конце снова появился диск, устремившийся к уцелевшим боковым глазам.
Что при этом испытывал монстр, можно было догадаться по его воплю. Возможно, при других обстоятельствах тварь и предпочла бы отступить. По крайней мере, его первое инстинктивное движение показалось зрителям именно таким. Но эмоции волны всегда подавляли у тварей ту часть рефлексов, что отвечала за чувство самосохранения. А быть может, грунжу просто некуда было отступать. Позади напирала волна.
Боль и угроза потерять остатки глазного ряда заставила монстра откинуться назад, насколько позволяли размеры тоннеля и резко мотнуть то ли головой, то ли всем телом, отбрасывая противника в сторону. Румми не удержался. Когти прорезали напоследок кожу, и вышли из зацепок. Уже в воздухе ниахара извернулась и приняла удар о стену штольни всеми четырьмя лапами.
Лланхи даже сморгнул, не поверив своим глазам. Там, куда прилетел кот, не было крепи. Прочная скала, в которой проходил восстающий, не нуждалась в ней. Но ниахара не отскочила от стены, как можно было бы предположить. Кот замер на ней, глубоко погрузив в камень все свои когти. Разве что на мгновение опустил хвост, опираясь им в пол для устойчивости.
Но этого мгновения хватило монстру. С неожиданной для такой туши скоростью, он сделал выпад. Видно отсутствие полного ряда глаз сыграло с ним неприятную шутку. Грунж явно целился перехватить висящего на стене кота поперёк туловища пастью. Но потеря координации не позволила ему это сделать. И тварь всей массой пришлась костяным носовым выступом прямо посередине спины своей жертвы, вминая её в скалу. Послышался глухой стук и всхлип вместе с вырвавшимся из пасти ниахары воздуха. С кровли, с глухим стуком на спину грунжа посыпалась каменная крошка.
Маленький для такой огромной головы мозг монстра, оказался сообразительным. И допущенный промах хищника не смутил. Прежде, чем кто-то из зрителей успел выдохнуть, чудовищная пасть сомкнулась на свисающем до пола хвосте. Кот был оторван от скалы и завис на собственном хвосте в чудовищной пасти.
Быть может, когда-нибудь потом, защитники подземелий и будут веселиться, вспоминая эту сцену. Но в этот момент им смеяться не хотелось. Бой теперь происходил уже в паре десятков метров от первой линии обороны. Так что бойцы хорошо разглядели изумленно округлившиеся глаза кота, с которых толи от удара, толи от боли, были сняты защитные щитки.
Впрочем, тварь недолго раздумывала над сложившейся ситуацией и уже начала разворачиваться к противоположной стене, явно намереваясь испытать на прочность голову гота.
Румми не стал ожидать встречи со скалой. Он извернулся и с силой всадил когти одной передней лапы там, куда смог дотянуться, затем подтянул вторую. А задние лапы уже яростно затеребили морду Твари
Лютик с удивлением увидел, как пушистая при любых обстоятельствах шерстка, покрывавшая хвост, вдруг встопорщилась и вроде как даже выросла. Грунж снова судорожно дернулся и попытался раскрыть пасть.
Свободный конец хвоста змеей обвился вокруг челюсти, насколько хватило длины, и сжался. Это наверно оказалось последней каплей для обезумевшего от боли животного. Пасть с визгом раскрылась, демонстрируя окровавленные губы и язык. Кончик хвоста соскользнул по морде, оставляя в шкуре кровавую борозду и сдирая за собой целый ее лоскут.
Румми с трудом удержался на раскучивающейся морде, вогнав когти всех четырех лап, куда только смог. Его освобождённый из пасти хвост еще раз крутнулся и нанес удар в уцелевшие глаза с пострадавшей правой стороны, заставляя тушу замереть на секунду неподвижно. Только после этого Румми воспользовался моментом, отцепился и откатился на несколько метров от начавшей бесноваться твари.
У зрителей вырвался слаженный выдох. Ниахара поднялась на лапы после падения, но не спешила нападать. Румми кружился на месте, внимательно отслеживая каждое движение противника и заметно припадая на переднюю правую лапу. Щитки на его спине, в месте, куда пришёлся удар грунжа, как-то странно задвигались. И Лютимир не знал, что это означает.
Он, уже не скрываясь, поднес браслет связи ко рту.
"Иллис?" - Послал запрос Лютимир, одновременно пытаясь просчитать варианты прикрытия кота.
"Лют, я не знаю, что у вас там происходит, но Румми в бешенстве". - Донесся приглушённый голос по связи. По тональности Лютик понял, что принцесса сохраняет скрытый тип общения. Видимо она по-прежнему не желает привлекать внимание окружающих. - "Я никогда не видела его в таком состоянии и совершенно не контролирую его. Ему больно, и он очень зол. Чтобы у вас там ни происходило, Румми требует не вмешиваться'.
"Иллис, он, похоже, ранен"
"Спина и лапа. Я чувствую. Ещё что-то с хвостом. Но ему трудно управлять щитками и только. Когда они с луввой в Рэндоме сцепились, хуже было. Так что все нормально".
- Восемь тонн. - Пробормотал тем временем Лланхи , ни к кому конкретно не обращаясь. - После такого удара никто не может выжить.
Лютик не сводил напряженного взгляда с Румми. За несколько минут он вроде меньше стал припадать на лапу. Щитки на спине успокоились. А диск на хвосте, наконец, сменился острым когтем и почему-то не загнутым, а выпрямленным. Правда, не так быстро, как обычно. Похоже, Иллис знала, о чем говорит. Кот собирался продолжить схватку.
Грунж наконец справился с приступом боли. Теперь у него оставались целыми глаза только с левой стороны головы. И тварь старалась держаться к врагу соответствующим боком. Хвост Румми хорошо прогулялся по морде твари. Он буквально содрал лоскут шкуры, подрезанной когтями, заодно повредив мышцы, управлявшие губой.
Теперь этот лоскут болтался под челюстью, а мышцы и сухожилия вместе с клыками оказались выставленными на всеобщее обозрение и вид твари представлял собой еще более жуткое зрелище. Но грунж не собирался сдаваться и медленно поворачивался всем телом, в свою очередь, пытаясь отследить движения кота.
- Если так продолжится, то котик эту тушу на лоскутки распустит. - Донеслось со стороны бойцов.
Но ему никто не ответил.
Противники с минуту играли в переглядки. За это время несколько тварей из волны все же просочились вдоль стен. Часть из них попала под грунжа. Две или три попытались напасть на Румми и сползли под стенки. Румми сейчас был не в настроении развлекаться с мелочью. Так что отбросил их без всяких церемоний. Остальных без особого труда выбили огнестрелами защитники.
Румми даже ухом не повёл на шум за спиной. Он ещё пару раз прошелся поперек тоннеля, сделал ложные выпады. И наконец, подобрался.
- Ну, все, теперь этой твари я не завидую. - Выдохнул вслух Капитан, явно увидев знакомую стойку.
Лланхи только удивлённо вскинулся. "А что было до этого?" - Успел он подумать. Но не произнести вслух.
Гибкое тело с места взметнулось в длинном высоком прыжке. Грунж попытался увернуться. Но Румми в этот раз целился не в голову. Кот уверенно совершил посадку на спину, чуть ниже хребта и сразу за распластался, намертво вогнав в прочную шкуру когти. Попытка твари сбросить непрошенного седока поскребшись спиной о близкий потолок не увенчалась успехом. Кот только еще сильнее вжался в его спину и вроде как сполз набок, прячась за выступающий хребет. Взревев грунж начал запрокидываться набок, к стене. Но Румми уже встал на лапы. Хвост белой змеей пролетел над головой, попутно выбив из потолка каменную пыль, и почти вертикально вошёл куда-то в основание шеи, глубоко погружаясь в тушу.
-Не достанет. - С отчаянием выдохнул Лланхи . - Сердца расположены почти в брюхе. Хвост слишком короткий.
Но монстр заревел от боли и отшатнулся от стены в противоположную сторону. А хвост уже вскальзывал обратно, попутно разрывая своей 'шерстью' края раны. Лютик успел заметить, как вслед за вырванным из тела клювом протянулся тонкий как спица стержень, мгновенно исчезнувший в кончике хвоста.
Румми рывком развернулся на месте и новый удар хвоста пришелся по середине спины. Хвост так же глубоко ушел до предела и вырвался обратно. И сразу же третий удар, уже в заднюю часть тела. Все произошло быстро, как будто на одном вдохе. По крайней мере Лютику не пришлось даже задерживать дыхание. А рев твари резко оборвался.
Грунж на мгновение замер. Его лапы одновременно подогнулись, и громадная туша с шумом опустилась на пол, заодно придавливая тех мелких тварей, что сделали попытку проскочить под ним.
Румми снова развернулся на прямых лапах, гордо окинул взглядом всех своих зрителей и опустил взгляд вниз. У Лютика было полное в впечатление, что кот с ненавистью смотрит на костяной выступ на морде мёртвой твари, оказавшейся ниже победителя. Кот сделал небольшой прыжок опираясь лапами о макушку головы, хвост снова взвился в верх, превращаясь в уже знакомую зрителям ершоподобную плеть, пошёл по дуге и с силой обвил основание костяного нароста. Потом как гибкой пилой прорезал бороздку углубляясь в мертвую плоть. Костяная бляха с громким чавканьем отделилась от головы. Румми выпрямился попирая поверженную тушу лапами и раскрыл пасть.
- .... е ..., да, .....
Первое что расслышал Лютик, сумев отнять руки от ушей это тихую ругань Лланхи . От бойцов неслось ещё более заковыристое.
Голоса людей звучали в полной тишине. Казалось, скопившиеся за тушей твари замолчали и приходят от этого рева.
- Бездна, да с таким голосом можно всю волну разнести. - Простонал кто-то.
Лютимир осторожно тряхнул головой, стараясь прогнать звон из ушей.
Румми гордо взирал на них сверху. А так же на два быстро наполняющихся потока тварей, начавших движение вдоль стен вокруг лежащей туши. Несколько прошмыгнуло прямо по спине, мимо кота. И тот развернулся навстречу надвигающемуся валу
Волна не собиралась больше считаться с мертвым грунжем. Судя по рывкам и дрожи мёртвой туши, с той стороны он уже стал пищей или некоторые из тварей начали прокладывать себе дорогу прямо через его внутренности.
Под накатывающимся валом Румми соскочил на пол. Снова завязался круговорот тел. Но теперь прорвавшаяся волна больше походила на прорыв плотины, сдержать которую коту точно было не под силу. Схватка постепенно начала откатываться к укреплениям.
Стрелки открыли огонь, стараясь хоть как-то прикрыть кота. Мечники уже готовились встретить подступающих тварей, когда Лланхи получил условный сигнал о готовности генератора. Техникам все-таки сделать невозможное и починить генератор.
Видимая дымка силового т поля опустилась точно в месте, что указал Лланхи и отделила набегающую волну от защитников вместе с продолжавшим свою битву котом. Бойцам оставалось только разобраться с теми, кто остался внутри сферы. И первым остановился среди ошметков Румми. Он оставался неподвижным, пока на укреплениях добивались остатки. А потом шагом пересек периметр обороны.
- Аршаи, здесь мы теперь сами справимся. Давай к боковым проходам. - Распорядился Лланхи . - Там сейчас зачистка начнется.
Откуда-то из глубины боковых тоннелей действительно доносились звуки боя.
- Мы можем чем-нибудь вам помочь? - Обернулся к капитану командир обороны.
- У вас есть чем бы окатить кота? - Поинтересовался Лютик, приводя в порядок свою одежду. - Обычно он после таких потасовок он идёт к ближайшему ручью или озеру. Очень бы не хотелось вести его наверх в таком виде. Да и запах, знаете ли.
- Шланг найдём. - Заулыбался Лланхи . - Воды сколько угодно.
Румми принял идею благосклонно. И с каким-то снисхождением позволил благодарным бойцам полить себя из шланга и покрутился под напором струи.
- Ну, мы пошли. - Улыбнулся Лютик, когда кот пристроился рядом. - Хороший был бой.
- Это точно. А затычек для ушей я у тебя как-то не заметил. Видать этот голосок тоже впервые услышал.
- До сих пор как-то обходилось без этого. - Признался Лютик под общий смех.

Вынужденная все этот время оставаться на людях и держать лицо, Иллис прожила все эмоции, что испытывал Румми. Сначала радостное возбуждение от предстоящей схватки с некоторым сожалением, что его старшая осталась с этими двуногими чужаками и не сможет разделить с ним радость охоты.
Иллис постарались послать ему своё сожаление, радость за него и надежду, что он разделит с нею чувство охоты.
Потом был азарт охоты. Чувство удивления и некоторой озадаченности при появлении чего-то необычного. Ощущение угрозы и острое желание разобраться как модно быстрее. Эдакая помеха мешающая хорошей охоте.
Осознание совершенной ошибки, что помеха оказалась не столь простой, пришло, к счастью, когда перевозбужденное местное руководство предоставило ей небольшой перерыв в бесконечной говорильне. Ощущение боли от чудовищного удара в спину заставило поперхнуться глотком отвара, что подсунул старший личный пятерки вместо той бурды, что пили здесь. Охрана даже забеспокоилась, наблюдая за застывшей принцессой со взглядом устремленным куда-то в пустоту. В личной пятерке случайных бойцов не могло быть. Так что ребята постарались перекрыть подступы к принцессе.
Иллис с недоумением приняла ощущение боли в хвосте и почему-то связанное с этим чувство глубокого возмущения и обиды. Напомнило даже случай из детства котенка. Когда он уже считал себя большим и сильным самцом. А она его в шутку за этот самый хвост стащила с кровати. Совсем как маленького.
"Его, как котёнка! Да на глазах младшего из союзного прайда! А как этот...!!!'
Потом возмущение было вытеснено злостью, а следом и настоящей яростью. Происходящее ее кот воспринял именно как настоящее унижение. Чувство, редко посещающее этих хищников. Тем более сильное, что это происходило почти что в присутствии старшей.
Опять чувство полёта. Боль в спине и лапе, остро напомнившие ей совсем другую схватку, после которой две ниахары были вынуждены на время отказаться от полной трансформации и какое-то время оставаться в частично боевом режиме.
Разговор с Лютиком был кратким и ничего толком не прояснил. Лютика сейчас нельзя было дергать. И сама она оставалась в центре внимания. Потому Иллис послала сочувствие своему коту и эмоцию вопроса на счёт отступления.
'сзади, младшие, готовы помочь'
В ответ получила короткий эмоциональный отклик, интерпретировать который можно было однозначно:
"Не лезь. И младших удержи. Это МОЕ-Е-О!!!'
И бешеная ярость от перенесенного унижения, настолько сильная, что даже у нее самой сбило дыхание. И ощущение боли в спине и лапе при каждом движении.
Впрочем, боль постепенно притуплялась. Ярость перешла в фон и не мешала сосредоточенной оценке неожиданно серьёзного противника. Иллис не воспринимала от Румми страха или даже неуверенности. Было ощущение встречи с достойным противником и выжидание какого-то момента. А еще кот явно что-то выискивал в противнике, просчитывал и с каждым мгновением возрастало ощущение уверенности в своих силах. Все завершилось удовлетворением от точно совершенного прыжка.
Иллис мило улыбалась подошедшему Кражсу, к счастью отвлеченного понятливой охраной. Надо будет потом поблагодарить ребят и все им объяснить. Одновременно она снова сосредоточилась на азарте происходящей внизу схватки. Ударить, пройти вглубь, достать до чего-то лежащего глубоко, очень глубоко. Глубоко, надо дальше. Что-то с хвостом. Достал! Иллис восприняла довольство от трёх точных ударов, достигших цели. А потом было мрачное чувство удовлетворения, больше похожее на месть. И все снесла эмоция торжества победы.
Последующую короткую схватку Иллис ,честно говоря, пропустила. Румми просто снимал остатки напряжения и наслаждался боем так же, как в самом начале. С места происходящих событий он уходил без сожаления и с чувством абсолютного довольства жизнью. Ощущение притупленной боли в спине теперь служило доказательством встречи с достойным противником, заслуживавшим такой славной охоты.
Сквозь эти эмоции прорвалась короткая ниточка зависти от Барика с фоном из тревожного вопроса от названной сестренки. Иллис постарались вплести для неё ощущение уверенности в скорой встрече и досаду на вынужденную задержку и необходимость возврата. Но не была уверена, что Майя сможет все правильно воспринять.
- Ты мне должен рассказать, что там происходило. - Встретила она Лютика тихим шипением.
Два бойца охраны поддержали её молчаливыми взглядами. Они-то вообще пока оставались в полном неведении. А кота в таком довольном виде они очень редко видели.
- Вечером. - Так же тихо откликнулся он вслух. - Честно говоря, я такой схватки не припомню. Уточнить бы, на периметре была камера или нет.
Иллис не терпеливо осмотрелась. Многочасовое собрание спонтанно прибывших руководителей остатков колонии и принцессы изрядно затянулось. Местных жителей можно было понять. Несколько лет они жили войной и надеждой. Последняя уже готова была умереть. И тут прибывает отряд. Да ещё с дочерью императора. Восторженный настрой местных командиров не сбило даже признание Лютика в том, что они собственно проходили мимо и забрели случайно. Это вообще не имело значения для этих разумных. Главное, теперь о них узнали. А значит, они больше не одни. И им помогут.
Иллис глубоко вздохнула. Трудно было держать лицо перед всеми этими людьми. Еще труднее разговаривать с бывшим директором рудника, теперь возглавившим оборону всего этого конгломерата из рабочих, инженеров, заключённых, стражников и всего прочего. Он уже выразил надежду на появление в его окружении опытного военного. Ну как ему объяснить, что отряд Лютика нельзя разбивать. А из личной пятерки не выкроить офицера для управления обороной в таком масштабе и вовсе глупо. И ни один из прибывших сейчас офицеров не сможет за пару дней заменить опытного директора, строившего весь этот завод и знающего каждый закуток подземельев. Ну нельзя его сейчас заменить. Лучших специалистов по обороне ему никто не предоставит. Ни сейчас, ни потом, когда дотянут сюда силовой тоннель для эвакуации.
Когда довольный собой Румми занял привычное место у нее в ногах, охрана заметно расслабилась. Старший даже отпустил двух бойцов на отдых, планируя смену через полчаса.
Кругом нарастал гул из-за благоприятных новостей с периметра. Оживлённые разговоры местных о завершающемся прорыве заставляли прислушиваться и ребят, стоящих в ее личной охране.
Наверно поэтому никто не обратил внимания на мужчину, давно ходившего в стронке и посматривающего на Иллис. Обрюзгший, с отдуловатым лицом, на котором суетливо бегали вечно испуганные глазки, он не привлекал особого внимания прибывших. Охрана наметанным глазом определила, что у него не было даже оружия. Немного удивились такому странному факту, спросили. Начальник штаба дал пояснения, не скрывая личного отвращения к объекту обсуждения. Понаблюдали, как местные аккуратно сторонились и избегали разговоров, убеждаясь в полученной характеристике. В общем, тени приняли к сведению и перестали обращать внимание на человека, не заслужившего даже толику уважения окружающих.
Спохватились, только когда Иллис ощутила, как её руку начали торопливо покрывать поцелуями чьи-то слюнявые губы.
-Ваше высочество, я рад видеть вас. Я надеюсь что вы...
Иллис настолько растерялась, что первые мгновения не предпринимала попыток отвоевать захваченную руку и даже попыталась вникнуть в бессвязные фразы стоящего на коленях человека. Поведение его настолько сильно отличалось от уверенных в себе местных разумных, что вызвало оторопь и у приблизившихся бойцов теней.
Сомнения всех разрушил Румми, которого нарушитель спокойствия старшей нечаянно задел носком ботинка. Не вставая, он махнул своим многострадальным хвостом, сбил его с ног, уложив лицом в пол прямо перед сбой, и придавил мягкой лапкой между лопатками.
Иннер Риндил, успевший уже узнать некоторые подробности боя у водозабора, невольно содрогнулся.
- Кибанс, ваше поведение выходит за любые мыслимые рамки. Я вынужден принести извинения, ваше высочество, за поведение своего подчиненного. - Риндил постарался учтиво склониться. Все-таки в дворцовых залах он никогда не бывал.
- Я только хотел выразить надежду, что смогу присоединиться к отряду и покинуть эту колонию. - Со всхлипами в пол заговорил лежащий. - Я надеюсь, что пять лет в этом аду засчитают мне за исполнение вынесенного приговора. Её высочество, как член императорской семьи и действующая правящая, может принять такое решение.
- Это бывший судья Морста, ваше высочество. - Нехотя пояснил Лланхи . - Согласно указа императора, хозяин с большой неохотой с него снял ошейник. Но приговор оставался в силе. Кибанс работал в шахте до самого начала Великого раскола. Как инспектор, могу только заметить, что к содержанию приговоренного не было никаких претензий. Да и он сам их не высказывал.
Перед глазами Иллис всплыла давняя сцена, виденная с балкона рынка рабов. В том, что валялось под белоснежной лапкой, трудно было узнать бывшего судью. Обслюнявленная рука вдруг начала зудеть.
Чувство гадливости и отвращения она не успела скрыть настолько, что ближайший охранник торопливо протянул свой платок. Румми правильно понял против кого именно оно направлено.
- Не надо, Румми. - Тихий голос остановил, начавшие было выдвигаться когти. - Здесь прерогатива моей сестренки. И мы не можем решить этот вопрос так просто.
Румми что-то ворча, убрал лапу со спины человека. Кибанс не успел перевести дух, как тут же оказался в чьих-то руках. Его грубо встряхнули и подняли за плечи. Бывший судья с ужасом уставился в ставшие белыми от ярости глаза капитана отряда, пришедшего с принцессой.
- Вообще-то тут и у меня есть некоторые права. Все-таки решение о судах принималось с моим участием. - Прошипели прямо в лицо бывшего судьи. - Узнаешь меня? Я Брат, Лютимир Толнойский.
Кибанс судорожно всхлипнул. До сих пор он вообще думал только о принцессе.
- Я обещала Майе, что не буду вмешиваться в это дело. - Все так же тихо заметила Иллис.
- Знаю. И не возражаю. - Резко отпихнул Лютимир от себя потерявшего соображение человека. - Но ,надеюсь, этого спрячут от меня подальше. Майя-то меня простит, я уверен. Но как бы не испачкаться.
На обычно веселого и беззаботного, каким его знали близкие, или рассудительного, жёсткого и бесшабашного для своих подчинённых, он сейчас совсем не походил.
Иллис осторожно коснулась плеча едва сдерживающегося брата Майи. Она вообще не помнила, чтобы он срывался при посторонних. Лютик ещё подростком позволял себе подобное редко и только при ней, Майе и Лере. Неожиданная встреча выбила из колеи парня, и ему надо было время, чтобы взять себя в руки.
Виновника происшествия быстро оттеснили в сторону. Он стоял, сгорбившись и нагнув голову под охраной местных бойцов, и старался не поднимать глаз от пола и вообще явно был не рад своей затее.

Иллис непроизвольно держала обслюнявленную руку на отдалении и все пыталась оттереть ее полученным куском ткани. Но ощущение чего то грязного и въевшегося оставалось. Ей пришлось удалиться в указанную комнату. Там она долго мыла руку так тщательно, как будто испачкалась в чем-то липком и вонючем.
- Извините ваше высочество. Не доглядели. - Повинился старший пятерки теней. - Моя вина.
- Все нормально, Иннир. Кто же знал, что он такое выкинет. Вообще не пойму, как он выжил с таким поведением.
- Ваше высочество. - Вмешался Лэрн. - Я совсем забыл об этом человеке и что он может быть вам неприятен лично.
- Все нормально ,Инер Лэрн. Этому ...господину стоит объяснить, что целью нашей экспедиции является Столичный мир. Сейчас он намного ближе для нас, чем Объединенные миры. Чтобы сообщить о вас, мы вернёмся всего лишь на мобильную станцию. Там нет места для посторонних. И обеспечивать его безопасность никто не будет.
Иллис несколько кривила душой, не собираясь пока сообщать о силовом тоннеле. И ни один из стоящих рядом ее бойцов даже бровью не пошевелил, чтобы поправить ее.
- В отличие от меня, он вряд ли стремится ускорить свою встречу с моей названной сестренкой. Майя, возможно, мараться не станет. А вот Барик в отличие от Румми может и не послушать свою старшую. Ниахары менее брезгливы в силу своей природы и не боятся испачкаться. Они вполне искренне полагают, что проблема любой мерзости- это вопрос обилия воды, в которой ее можно смыть.
Иллис устало осмотрелась. Потревоженный испортившимся настроением Румми полностью перекрыл подступы к их компании надежнее любой пятерки теней. Хозяева уже были наслышаны о его подвигах, и не скрывали опасливых взглядов, которыми провожали мягкий и пушистый хвостик, которым кот медленно накручивал вокруг себя круги.
- Я думаю, сейчас самое время отдохнуть. - Вмешался Лютик. - День выдался нелёгким.
- Мы готовы завершить прием. - Тут же согласился расстроенный Лэрн. - У нас есть комнаты в здании штаба. Но, если хотите, можно перейти в центральный сектор. Он считается более безопасным.
Иллис прислушалась к чему-то и отрицательно покачала головой.
- Румми не чует больше угрозы возникновения Расколов. Думаю в ближайшие пару дней тут будет вполне безопасно.
- Нам бы такого предсказателя. - Не без зависти заметил Лэрн. - Эти рински Раскол чуют всего за несколько часов. А ваш кот еще и место может определить.
- Лютик, надо обсудить вопросы организации эвакуации. - Устало вздохнула Иллис. - Отсюда до Раскола можно пройти под прикрытием. А с той стороны Сонный мир. Там вообще можно будет передвигаться без ниахары. Так что мы сможем взять небольшую группу из местных. Кроме того, что они смогут лучше объяснить положение вещей, потребуются проводники для возвращения сюда. Не разбивать же твой отряд. Возьмёшь переговоры на себя?
- Конечно. - Улыбнулся немного успокоившийся Лютик.
Иллис заметила, что он тоже старательно протирает руки влажным полотенцем.

Содержание
В начало страницы

Глава 34.



Возвращение на головную станцию прошло без приключений и довольно быстро. А потом пришлось тратить время на организацию отряда техников и их сопровождение. Вроде и небольшая дистанция, менее двух недель пешего перехода. Но маршрут проходил все же сразу по трем мирам. Техникам требовалось организовать транзит через Раскол в Сонный мир. Там оценить выбранное место для базовой станции. От нее проложить маршрут к следующему Расколу. Ну а там их уже ожидали бойцы из колонии. И все это требовало срочного пополнения складов станции, рассчитанных только на строительство одной следующей стандартной станции. Но ее конструкция все же не была рассчитаны на массовую эвакуацию. Эти модули до поры хранились в самом начале цепочки, в ожидании своего часа. В общем, на все это ушло почти три недели. Отряду пришлось сделать несколько рейсов, сопровождая срочно высылаемые отряды техников для возведения промежуточных станций.
Зато станция начала строиться в месте, которое Иллис определила как своеобразный перекресток. Сюда доставили первый, пока еще маломощный генератор силового поля.
Сюда потянется и полноценный тоннель. Когда соберут очередной генератор.
- Иллис, я не совсем понимаю, зачем сюда тянется тоннель? - Недоумевал Лютик. - Через сонный мир можно провести караваны и с простым сопровождением. До Раскола жители Алании готовы дойти хоть с одними ножами. А на стороне последней станции можно обеспечить прикрытие военными силами.
- Алания наша провинция, Лютик. - Улыбалась Иллис. Она предпочитала разговор в неформальной обстановке личного кабинета. Лютику сюда был свободный доступ, но он предпочитал избегать официального времени. - Ты знаешь что наша экспедиция осталась единственной в Объединенных мирах. В ее финансировании теперь участвуют все государства, рассчитывающие добраться до своих земель? И не только. Даже моногосударства не остаются в стороне.
- И что?
- Теперь я намного лучше разбираюсь в том, что мне передаёт Румми. Намного лучше. Судя по всему, из Сонного мира есть Расколы, ведущие в осколки наших Объединённых миров. - Пояснила Иллис. -Возможно это дикие миры, а может те самые потерянные провинции. Есть ведь и пропавшие государства. Нам с тобой они пока неинтересны. Но Алания...
- Это провинция, почти с нормальной атмосферой. - Кивнул Лютик.
- Разрушенную инфраструктуру легче восстановить, чем создавать заново. - Тихо закончила Иллис, будто боялась, что их подслушают. - Генераторы промышленных городов можно восстановить или заменить, особенно если подтянуть сюда транспортную линию. И в Алании есть целых три города с автономной системой жизнеобеспечения.
- База. Ты планируешь организовать в провинции базу для эвакуируемых разумных из разных миров. - Вздохнул Лютик.
- Я только предложила на совете. А ,кажется, даже не удивлен. - Немного даже обиделась Иллис.
- Все ведь очевидно. - Пожал плечами парень. - Сейчас эвакуационный лагерь. А когда все восстановится сюда вернутся корпорации. Рудники вновь заработают. И лет через сто или двести Арден все же получит свою окраинную провинцию, пригодную для следующего этапа колонизации.
- И это тоже. Только почему так долго? Эвакуированных надо будет чем-то занимать. А системы глобального переформирования планеты изначально проектируются для работы в автономном режиме. Скорее всего, они уцелели.
Хотя колонистам пришлось перевести их в нечто противоположное, чтобы хоть как-то защититься от москитов. Думаю, они с удовольствием вернут все обратно.
- Вот чего у вас с сестрой не отнимешь- это способность заглядывать так далеко. - Вздохнул Лютик. - Я даже не думал, о том что будет после Великого Раскола. Пережить бы то, что есть сейчас.
- Просто это главная задача и ты на ней полностью сосредоточен. - Улыбнулась Иллис. - Завтра мы выходим, наконец, своим маршрутом.
- После перекрестка далеко идти?
- Нет, чуть подальше, чем в Аланию. Дня два.
- Зато по Сонному миру.
- Это точно. Румми опять придется скучать и сидеть на диете.

Выход в этот мёртвый мир резко контрастировал с покинутым Сонным. Там цвели травы, шумел лес. Яркое солнце заливало все вокруг. Здесь же местное светило с трудом пробивалось сквозь зелено-жёлтые облака. По мёртвой поверхности стелился такого же цвета туман. Шлак и пепел громко хрустели при каждом шаге, как будто идешь по снегу в морозную погоду. А с высокой температурой с трудом справлялись их костюмы.
Дышать было можно. Но резкий запах серы заставлял слезиться глаза и перехватывал дыхание даже через фильтры.
Плюс ко всему земля под ногами почти непрерывно тряслась и путешественники увидели сразу три гигантских столба дыма и пепла, поднимающихся от расположенных неподалеку вулканов.
- Куда и как далеко? - Лютимир подозрительно осматривался вокруг. - Нам может не хватить фильтров в такой атмосфере.

- Дня два ходу. - Сообщила Иллис, указывая как раз в сторону пышущего вулкана.
- На пару дней фильтров хватит. - Решил Лютимир. - Но не больше. Иначе при отходе все легкие пожжем.
- Отлично. Надеюсь, следующий Мир будет приветливее. - Проворчал замерший рядом Ашан.
Иллис не ответила. Румми буквально затопил её эмоциями. Причём как своими, так и Барика. Он был рядом. Совсем рядом. Похоже, Майка отправила его куда- то на охоту. И сейчас брат Румми явно расположился в засаде. Он радовался отличной связи. Приветствовал брата и его старшую. Ожидание скорой добычи в нём боролось с желанием встречи. И учитывая, что коты общались регулярно, первое побеждало. Так что прерывать охоту Барик не был намерен. Да и зачем? Активному общению оставшееся расстояние совершенно не мешало.
Так что: 'давайте, топайте к логову. А я тут немного развлекусь и быстренько прибегу'. Весь смысл, дошедшего указания от него.
Отряду ничего не оставалось, как со вздохом двинуться по пыльной пустыне к вулканам.
За весь переход им не встретилось даже завалящей ящерицы. Вечером Румми пришлось оставить лагерь и отойти далеко в сторону, чтобы поймать какую-то мелочь.
Потому, утром следующего дня кот был в сильном недовольстве. Его все раздражало. Он был голоден и откровенно завидовал Барику, который за ночь умудрился реализовать целых две успешные засады. Чем преминул похвастаться перед братом. Добавив чувство ожидания, что вдвоем-то уж они точно смогут нормально поохотиться, даже если старшие останутся в безопасном логове. Так что к раздражению добавлялась еще и изрядная доля нетерпения.
Настроение кота видели все. Так что Лютику не пришлось подгонять бойцов при сворачивании лагеря. Этот жаркий мир, с кислотными туманами надоел всем. За ночь они потеряли сразу две палатки, не выдержавшие лёгкую морось кислоты. А перед выходом еще пришлось заменить фильтры в дыхательных масках.
К тому же, появилась угроза оказаться здесь без изолирующих костюмов. Швы и потертости оказались уязвимы для местной атмосферы. Так что отряд поспешил за мелькнувшим на перевале хвостом без дополнительных понуканий.
С перевала между двумя вулканами им предстало поразительное зрелище вулканического плато, окруженного не только хребтами, но и вулканами, раньше скрытыми от глаз близкими склонами. Все пространство, насколько хватало глаз, было испещерено глубокими каньонами, разделенными плоскими водоразделами из вулканического шлака. А в центре этой своеобразной долины выступала двугорбая гора, что-то напомнившая Иллис.
- Опа..! А я знаю куда идти. - Громко заявил Лютик. - Теперь понятно, где сестренка обосновалась.
- Знаешь? - Ашан удивлённо осмотрелся. Местность никак не походила на что-то обитаемое.
- Ага. Это Чистилище. Я сюда еще, будучи рабом влетел.
- Транзитный мир Бездны в мир Горских кланов? - Удивился Диран.
- Переход к деду закрылся во время первого удара. - Поморщился Лютимир. - Но вулканические тоннели расположены в каньоне около вон того вулкана. А Раскол в наш мир на краю плато, почти над ним. Отсюда плохо видно.
Лютик уверенно двинулся наискосок плато, явно собираясь обойти большую его часть по краю. Отряд без разговоров двинулся следом.
Иллис осторожно погладила запыленную голову Румми. Кот шёл рядом, не видя здесь ни охоты, ни угрозы младшим. Ему было скучно, его все раздражало, особенно пепел, забивающийся даже под хваленую защиту ниахары. Но оставлять свою старшую не спешил. Иллис уже разобралась, что Барик все равно где-то в стороне от близкого Раскола, и действует с кем-то из близкого окружения Майи. Сама сестренка должна была быть в своем 'логовое'. Так что Румми не было смысла особенно спешить.

Охота! Настоящая! О том, что тут есть охота старшая сообщила еще в логове. От союзников и даже чужих двуногих, о которых старшая почему-то заботилась, оказывается, есть польза. Они сообщали старшей, где именно есть охота для НЕГО. Правда, в последнее время приходилось далеко уходить от логова. Рядом с логовом охоты уже не было. В логове кроме младших ,были ещё двуногие котята. Много котят, как своих, так и чужих. Они были непоседливы и постоянно пытались вылезти из логова, и даже за пределы защищенного пространства. И старшая потребовала очистить окрестности логова. Барик был с нею согласен. Котят надо охранять. Но в результате охотиться теперь приходилось от случая к случаю.
Двуногий союзник сильно раздражал. Старшая пообещала, что он не будет делить охоту даже с ним. А самец все не отставал и тащил за собой кучу чужаков. Даже на предупреждающее порыкивание не обратил внимание. Пришлось обратиться к старшей.
- Жейран, ты чего пристаешь? Барик говорит, что там охоты и для него мало будет.
- Майка, так посмотреть хочется. - Поделился Жейран. Он со вздохом послушно отступил, обращаясь к хвосту кота:
- Иди уж, жадина. Мог бы и поделиться.
Командир патруля с профессиональным интересом проводил взглядом уходящую по горной тропе кошку.
- Не пустили? - Понятливо уточнил он у капитана.
- Делиться не хочет. - Усмехнулся тот. - Пожаловался принцессе, что там одному делать нечего. Редко когда ниахара не собирается бегать за добычей. Их засады большая редкость. Хотел посмотреть.
Жейран для порядка продолжал жаловаться капитану патруля. Но сам уже охотно шёл за ним к зданию. Неприятные воспоминания, конечно. Когда-то именно тут был оборудован самый настоящий заповедник тварей. Где-то по руслам рек лежали россыпи того, что собирали обреченные. Управляющий Дролнов, к примеру, сюда предпочел не выезжать с патрулем. И Жейран его прекрасно понимал. Не всякие воспоминания хочется возвращать из небытия.
Жейран не без удовольствия расположился в небольшой комнатке, некогда служившей контрольно-учётным пунктом. Теперь это был опорная точка патруля. Хорошо укреплённый и достаточно просторный, чтобы в нем можно было не только отдохнуть, но и при необходимости какое-то время сдерживать осаду тварей.
Бойцы патруля уже успели достать принесенное с собой. Жейран одобрительно улыбнулся. Бойцы не тронули заготовленных запасов. Не тот случай.
- Капитан, ты уверен, что мы можем себе позволить расслабиться? - В который раз поинтересовался капитан патруля, доставая бутылку.
- Дежурным оставь после смены. - Пожал Жейран плечами.
- Само собой. Но если потребуется помощь?
- Если ниахаре на охоте потребуется помощь, нам с тобой лучше сразу закопаться и не отсвечивать. - Проворчал Жейран. - Особенно с нашим оружием. Ты Барика во время волны не видел. Там ему только проводник помочь сможет.
Жейран принял походную кружку и втянул кисловатый аромат красной жидкости. Сойдёт. В долине все равно ничего лучше после осады не найти. Не везут сюда ещё дорогие вина. Только-только в порядок запасы самого необходимого в хранилищах привели.
Вообще, жизнь на перевале была неимоверно скучна. Тренировки, дежурства, и работающая с перебоями инфосеть. Вот и все развлечения. Поначалу были еще выходы за границу щита вместо тренировок. Но с появлением целой толпы лезущих во все щели детей, Майя приказала патрульным перекрыть дороги и самим не высовываться. После чего выпустила ниахару на пару недель.
Так что теперь патруль на перевале выходит за щит сонным и расслабленным. Даже оружие держат по-походному. Не суются больше к щиту твари. Ни из долины, ни с другой стороны. А сам Раскол на перевале давно уже не выдаёт волн. Только одиночные проходы. Или через новые расколы, появившиеся вне долины во время катаклизма. Но это довольно далеко. И туда разве что Барик и бегал, когда совсем начинал скучать.
Выезд с перевала для сопровождения Барика для Жейрана был своеобразным развлечением. Коту вообще не нужен был напарник ,кроме своей старшей. Но жителям убежища было спокойнее видеть кого-то рядом со 'страшным монстром'. Главной задачей Жейрана в таких вылазках было отгонять детвору, норовившую хоть пальцем ткнуть в пушистую белую шкурку. Но это было какое-никакое развлечение.
А уже дошло до того, что по просьбе Саяны он согласился заниматься с этой ватагой детской армии. Девчонка вообще со слишком большим энтузиазмом взялась за новые обязанности наставницы в этих 'гекаторах' Келана и Киялы и никому не давала скучать. Привлекла бойцов из рубежников. Потом увлекла детей идеей обучения у 'настоящих' теней. До Риттла, правда' не дотянулась. Тому хватало тренировок с ее пятеркой. А вот ему от просьбы Майи уклониться не удалось. Ну да ладно, он и остальным из пятерки не позволил развлекаться за его счет. Так что эта ватага теперь по три часа ежедневно проводила на тренировочной площадке под контролем одного из бойцов личной пятерки принцессы. И это не считая утренних и вечерних разминок, проводимых Сайяной и её подчиненными.
Цель такой загруженности и полной поддержки Майей была очевидна. Если учесть, что первую половину дня, и даже немного после обеда они занимались по голосвязи с преподавателями Дворцовой школы, а по вечерам ещё с заданиями для самостоятельной работы, то времени на различные приключения у них оставался минимум. А Сайяна ещё устроила и соревнование между отрядами Ниалы и Келана. Наградой за победу была защита от наказаний в случае разного рода провинностей. А их у детворы было много. Никак не сравнить с тем количеством личного времени, что оставалось. Мелюзга умудрялась прихватывать для этого даже время сна. В общем, если кто и был занят круглые сутки на рубежной станции, так это как раз Сайяна и дети.
Сам Жейран был уверен, что он-то тут вообще практически бездельничает. Не считать же за работу ежедневное отслеживание исправности аппаратуры контроля на яды. Серьёзных эксцессов на перевале не было. Всего несколько случаев задержания слишком ретивых просителей. А так, в основном, одни любопытные, которых охране императорского поезда регулярно приходилось отлавливать на границе закрытой для посторонних зоны.
Жейран поддерживал малозначащий разговор с капитаном. Сложностей здесь не было. Командир патруля, рассуждая о возможностях ниахары в целом, и Барика в частности, нуждался скорее не в собеседнике, а в слушателе. Так что со стороны Жейрана требовались в основном кивки и хмыканье в нужных местах. Время от времени можно было вставить свою реплику.
Он отлично понимал офицера, обратившегося к принцессе. С этими сухопутными осьминогами можно было заполучить немало неприятностей. Причем в большей степени от их спутников. Как Сайке удалось продержаться и почти убить тех тварей, Жейран до сих пор удивлялся. Ради эксперимента даже как-то отвоевал у Барика возможность обнажить меч. Наверно этот кот после того случая и стал его прогонять со своей охоты.
Но все-таки патрульная служба с появлением принцессы обленилась. Теперь сообщение о любом крупном скоплении тварей почти автоматически шло на перевал. Майя и сама была не прочь развеяться. Тем более что Барик всегда был в восторге от её компании. Бойцы из местной охраны пытались пару раз намекнуть о несоответствии статуса принцессы и подобной охоты. Но Риттл предложил их командирам лично предъявить претензии самой Майе. И вопросы прекратились. Вирт выдвинул в качестве единственного условия присутствие Барика и полной личной пятёрки на подстраховке. Сам он тоже не отказывал себе в удовольствии принять участие в таких вылазках. Как во время своих поездок, так и когда прибывал на свидание с супругой. Только в отсутствии еще одной ниахары, уже по её условию, брал с собой три пятерки теней.
Жейран был один из немногих, посвященных в истинные цели присутствия Майи на перевале. И знал, почему именно сейчас она не захотела уходить с него даже на пару дней. Так что был абсолютно уверен, что этому капитану несказанно повезло.
Два гнезда осьминожек- это хорошая охота. И будь тут сейчас принцесса, командир патруля сейчас не сидел бы тут расслабленным. Впрочем, сейчас бы тут суетилось командование постарше. И засветиться пред глазами принцессы можно, и патруль для охраны пришлось бы брать значительнее. И думать, как обеспечивать подстраховку принцессы ,не мешая самой охоте.

С момента всплеска эмоций Румми, встретившего сильного и почти равного себе противника, к концу уже подходил второй месяц. Эмоции от Иллис, наложенные на удовлетворение ее кота, передавали тогда удивление, растерянность и досаду от необходимости принимать какое-то решение, требующее задержки.
С тех пор Майя уже потеряла счёт колебаниям качества связи с Иллис. Судя по всему и совсем по непонятной причине, она то приближалась к ней, то снова отдалялась. По ощущениям, что передавал Румми, названная сестра с братом ходили по кругу. Они как будто постоянно передвигались по давно проторенной и хорошо знакомой дороге. На которой бедолаге Румми было скучно и неинтересно. Ну, совсем никакой охоты. И отойти нельзя, надо зачем-то постоянно находиться рядом со старшей и ее спутниками.
Не имея возможности получить чего-то более вразумительное через котов, Майя даже посылала Барика в Чистилище, чтобы он был ближе к брату. Это повлияло на качество связи. Но ничего не прояснило в сложившейся ситуации. А отправлять своего кота дальше Майя не рисковала. Здесь она была согласна с Виртом. Постоянные перемещения Барика в Чистилище среди множества Расколов могли затруднить продвижение отряда Румми.
Вирт вообще грозился бросить все свои разъезды, наплевать на все и примчаться к ней, если Барик будет отправлен куда-то далеко в Бездну. Однодневные выходы в Чистилище- это все, на что он соглашался. И Риттл не собирался это обсуждать со своим объектом охраны номер один.
В Чистилище Барику было скучно. Неприятная атмосфера, постоянная вулканическая пыль и абсолютно никакой охоты. Даже чтобы поесть надо все лапы избить или вернуться к логову, где охота лучше.
Просьба от руководителя патрульной службы заставила прервать практику посещения Чистилища. У Майи было чувство, что скоро все должно закончиться. Барик был уверен, что его брат на этот раз покинул нахоженную тропу и движется к ним почти по прямой. Чтобы не покидать перевал, она послала в качестве сопровождающего Жейрана. В опеке Барик, естественно, не нуждался. Жейран служил средством обратной связи и мог вразумительно объяснить, что именно требуется от кота, и своевременно вмешаться в бестолковые действия патрульных. А то полезут помогать ниахаре. Бывали случаи. К тому же, для жителей долины присутствие проводника рядом с ниахарой носило успокаивающий характер.
Так что Барик занялся зачисткой одного их тупиков Долины от уже знакомых сухопутных осьминожек, стаю которых обнаружил патруль. Какое -никакое развлечение для заскучавшего кота и по вкусу они ему пришлись. А контакт со своим братом он все время поддерживал устойчивый. Расстояние не мешало Майе быть в курсе новостей.
Майя раздраженно прошлась по приемной зале. Когда у Иллис начались эти странные перемещения, её нетерпение возросло настолько, что начальнику станции пришлось смириться с превращением холла станции в кабинет для личных приёмов принцессы. Из его панорамных окон был виден Раскол, точнее силовой щит, его закрывающий. Его даже сделали чуть более прозрачным, чем обычно.
Чтобы хоть как то отвлечься от нетерпения ее высочество допоздна засиживалась здесь, устраивая заседания с чиновниками всего Столичного мира. Перерывы позволялись только для занятий техникой Альтер. Но вот мастерам и подмастерьям приходилось туго. Майя с видимым усилием сдерживала раздражение их непонятливостью. В последние дни Майя и вовсе решила не уходить к себе в секцию и засыпала прямо тут. На диване или в кресле. Барик сообщал, что Иллис прошла очередной Раскол, что они уже совсем рядом. Вот только Румми злится из-за плохой охоты и каких-то неудобств в лапах. Разобраться в эмоциях сразу двух ниахар уже не получалось. Почему Барик вдруг начал передавать ощущения пространства-места для брата, да еще связанное с эмоциями охоты и еды. Не лучшей охоты, но все таки можно перекусить.
Майя устало устроила голову на подушке, честно намереваясь обдумать эти вопросы, и только на мгновение прикрыла глаза.
Дети ушли наверх. Нияла с Келаном давно ночевали на крыше, вместе со своими отрядами. Такой порядок завела Сайяна. Ей самой переселиться к подопечным не позволили. Все-таки она старшая над детьми, но не состоит в отрядах их высочеств. Гиперопека над будущими правящими была недопустима. Кое-какие внутренние вопросы они должны решать сами( и уж точно во всех пытаться это сделать.) Так что девочка уходила спать в их с Лерой секцию. Вот только с названной матерью она практически не виделась наедине. Не было у них свободного времени. Так что сегодня, немного раздраженная встревоженными взглядами Леры, она прогнала свою первую фрейлину сразу после ужина.
Майя слабо улыбнулась, отвлекаясь от тревожащих мыслей на детей и их старшую.
Поначалу предполагалось, что Сайяна будет свободна во время учебных занятий и тренировок детей. На это были привлечены преподаватели по голосвязи из Столичного дворца, а так же несколько местных бойцов, вплоть до её личной пятёрки.
Собственно на счет последних Лере пришлось намекнуть своей названной дочери, с подачи Майи. Девочка так увлеклась новыми обязанностями, что пришлось воспользоваться наработанными приемами совета воспитателей и действовать не впрямую.
Во время редких вечерних посиделок Лера высказал мысль, что чем больше задействовались посторонние в качестве тренеров и учителей, тем больше будет свободного времени у самой старшей. И поначалу это даже срабатывало.
Совсем недолго, пока в сложившейся ситуации окончательно не разобрались воспитатели совета. Идею с созданными отрядами они одобрили с самого начала. В мирное время во дворце для молодых членов императорской семьи всегда подбирали компанию по сходному принципу главенства мнения принца или принцессы. У Вирта была своя детская пятерка. У Иллис не сложилось. Но отнюдь не потому что не пытались. Возражение вызвал способ формирования отрядов, пущенный, по сути, на самотек. В отрядах оказались выходцы из семей простолюдинов.
Но военное время и политическая ситуация явно требовали соответствующих корректировок сложившихся традиций. И совету воспитателей пришлось смириться с этим. Зато полувоенная дисциплина была одобрена. Попытались отобрать опытных взрослых наставников, которых спешно прислали на перевал аж из Столичного мира.
К этому уже дети отнеслись весьма неоднозначно. Пары недель, потребовавшихся на дорогу, оказалось достаточно, чтобы Сайяна со своей неуемной энергией и при помощи многочисленных консультаций от сверстников из детских домов, заняла свое главенствующее место в глазах всей этой ребятни.
До прямых конфликтов дело не дошло. Но уж очень часто приходилось девочке работать посредником. Наставники были действительно опытными. И вместо того, чтобы пытаться переломить ситуацию, начали действовать через личного пажа принцессы, полностью уйдя в тень.
Личный паж вообще оказался настоящей находкой для новых обязанностей. Столичному совету, остававшемуся во дворце, пришлось признать этот факт. А как признали, так и вцепились в девочку почище того спрута, которому она отрубила щупальца.
Они ворчали на её возраст конечно. Но признали, что такой авторитет среди малышни любому другому наставнику ещё придётся завоевывать. И не факт, что это получится. Не выводить же специалиста по детской психологии на поединки с тварями. Так что лучше работать с тем, что есть. Тем боле, что личный паж принцессы имел уже неплохую подготовку, учился в Дворцовой школе и был вполне обучаем.
Всю глубину западни, в которую угодила девочка, осознали не сразу. По мере все накатывающихся вопросов, которые приходилось решать пажу.
Теперь, пока дети сидели на занятиях, Сайяна посещала дополнительно не только школьные занятия, но и предметы по разного рода педагогическим наукам. Для этого пошли проторенным путем. Если соответствующих преподавателей не было в школе, приглашались специалисты из столичных институтов. Профессоров обязали адаптировать свои лекции применительно к возрасту подростка и к конкретной ее работе. Вот только компания у девочки была настолько разношерстной, что профессора сами хватались за голову в попытке разобраться с некоторыми вопросами.
Ощутив всплеск удовлетворения, Майя спохватилась, что отвлеклась и думает совсем не о том, что собиралась. Она, не открывая глаз, снова переключилась на эмоции Барика. Тот щедро делился возбуждением и ожиданием засадной охоты. Она с удовольствием разделила с ним радость короткой схватки после долгого ожидания. Эмоции нового выслеживания очередной стайки и обустройство второй засады за ночь она воспринимала уже сквозь накатывающую дрему. Все же где носит Ильку? Что это за мир, где ниахаре приходится целый день искать пропитание? Майя не успела додумать мысль, что это раздражение от неудобства в самых подушечках лап она воспринимала. Уставшее сознание плавно скользнула в темноту сна. Там, где-то вдали был домик, в котором ее всегда ждали.

Разрушенные тропы, ведущие от вулканических труб, в которых клановцы оборудовали в своё время зону ожидания до Раскола, они увидели издали. Сразу, как прошли по краю плато и двугорбый холм перестал загораживать Раскол. Лютимир не позволил идти напрямик, через плато.
- Там шлаки и вулканическая пыль. - Разъяснил он. - Тут бывают очень сильные дожди, которые постоянно промывают новые русла и каньоны. Издали их не разглядишь, некоторые не перепрыгнешь. А спускаться вниз опасно. Борта могут обвалиться от любого воздействия. К тому же, и дожди и речки тут кислотные. Не дай Единый попасть в такое. Так что по плату даже персонал стационара старался не передвигаться.
Несмотря на нетерпение, отряд подчинился руководителю экспедиции и покорно побрел следом за Лютиком. А перед самый Расколом, Лютик снова с сомнением остановился.
- Ты говоришь, Барик с той стороны опять охотится? - Обратился он к Иллис. - Что-то частенько это происходит.
- Майя в этот раз не принимает участия. К тому же Барик не за Расколом, а довольно далеко от него.
- И все же странно. Почему сестренке все время приходится драться с тварями. Ладно, я иду первым во главе тройки и с Румми. - Решил парень. - А ты уже следом, Как получишь его сообщение.
В обычной схеме она шла после второй группы, сформированной из бойцов Лютика и прикрываемая личной пятеркой. Но тут нетерпение взяло свое. Иллис вышла из раскола спустя пять минут. Сразу как Румми подтвердил безопасность с этой стороны.
Лютимир промолчал на нарушение привычного порядка и только понимающие хмыкнул, отворачиваясь.
Прямо перед ними стояла глухая стена силового щита.
- Я вот думаю, здесь сейчас вряд ли высший уровень напитки. - Поделился он соображениями с принцессой. - Но если послать Румми, мы разнесем весь генератор. Может наблюдатели не спят.
- Движение за щитом. - Доложил боец прикрытия.
Снаружи уже было темно. Но Иллис действительно увидела тени, заскользившие на фоне прожекторов.
Когда щит исчез Лютик от удивления даже присвистнул. Да и Иллис невольно подняла брови, отмечая, насколько эта площадка перед Расколом отличалась от того, что они помнили. Это скорее было похоже на большую мощеную дворцовую площадь. А перед ними стояла шеренга уже начавших опускать оружие бойцов. В вышедшем вперед Иллис узнала Риттла. Он радостно улыбнулся Лютику. И, видимо, только теперь узнал, кто именно стоит за его спиной.
Глаза старшего личной пятерки широко раскрылись. Он даже почти споткнулся, меняя направление и шаг. По его сигналу остальные в шеренге подтянулись, замирая по стойке смирно.
- Не надо Риттл. В экспедиции командует Лютимир, а я тут у него в подчинении. - Поспешила навстречу другу принцесса.
- Майка говорила, что ты идёшь с котом. Но как-то не верилось что в головном отряде. - Радостно заулыбался офицер. - Но все равно, так не положено. Что потом скажут?
- Давай завтра, а? - Просяще смотрела на него Иллис. - Сегодня только для своих. Ребят надо принять, устроить. А завтра все, что угодно. Хоть большой прием устраивай.
- Завтра так завтра. - Легко согласился тот, снова подавая сигнал своим бойцам расслабиться. - Как скажешь. Я не стану поднимать людей. У нас всё-таки уже полночь.
- Майя далеко? Румми чувствует Барика, но её рядом с ним нет. - Занервничала Иллис.
-Румми вызвали зачистить один из участков долины. Там обнаружилось несколько тварей. А Майя вас тут уже месяц безвылаздно ждёт. Извелась вся в последние дни. Заснула меньше часа назад. Сейчас вызову.
- Не надо. Лучше покажи куда идти. - Снова остановила она Риттла.
- Так на станцию, главный вход. - Понятливо махнул рукой Риттл.
ЗА спиной уже нарастала суета по приему путников. А они двинулись к заметно подросшему зданию рубежной станции.
В двери они вошли только с Лютиком. Иллис не позволила больше никому присоединится к ним. Даже Румми остался в дверях. Честно говоря, она бы и Лютика оставила снаружи. Но все же удовлетворилась тем, что брат Майи отстал от нее на полшага и пошел на цыпочках.
В большом зале располагалось несколько пустых столов, кресла и диван, на котором кто-то спал. Несколько тихих шагов заставили спящую девушку вздрогнуть. Майя рывком откинула с головы плед и вскочила на ноги. Прежде чем она разобрала, кто именно стоит перед нею, на поясе загорелся синим цветом камень в рукоятке силового меча. И одновременно вспыхнул верхний свет по всей зале.
Несколько секунд Иллис с Майей с какой-то жадностью смотрели друг на друга, и порывисто обнялись.
- Ну вот, шёл-шёл, а все лавры достались другому. - Проворчал неловко Лютик, наблюдая встречу.- Привет сестричка.
Майя, не разнимая объятий, всхлипнула и закивала головой, только покосилась на брата и еще сильнее стиснула Иллис. Лютик улыбнулся, неторопливо снял меч в ножнах и, перехватив за рукоять ,собрался кинуть его мимо обнявшихся на диван.
Послышался шум шагов и во внутреннюю дверь влетел полуодетый мальчишка с заспанным лицом, зато с обнажённым длинным, в половину руки, ножом.
Он на мгновение замер в дверях, оценивая обстановку. При виде Майи, борющейся с кем-то в рукопашной и занесенного над нею меча, глаза его широко раскрылись и парень поднес руку с браслетом ко рту.
- Нияла, чужие в зале, тревога. Боевой контакт.
Ни озадаченный Лютик, ни тем более все ещё обнимающиеся Иллис с Майей не успели ничего предпринять. Из дверей донесся топот множества ног. По браслету мальчика прозвучало несколько отрывистых фраз, предназначенных только для него.
И мальчишка уже по диагонали двигался ко всей компании, явно не собираясь ничего обсуждать. Рядом с ним возникла девочка. В пижаме, но с точно таким де железным ножом в руке. За нею в проход врывалась целая ватага детей.
- Ну, Вы, немедленно отпустите маму. - Заявила девочка, опередив парня. Тот явно по кругу пытался обойти вторгшихся чужаков и отрезать им путь к отступлению. - Я дала сигнал тревоги. И Вам отсюда не уйти.
Майя торопливо высвободилась из объятий названной сёстры и обернулась.
- Все нормально. Никто не к нам не вторгался. И мне ничего не угрожает.
Замершие дети немного смутились. Но орудие не убрали.
- А это кто? - Не совсем вежливо ткнула кончиком ножа девочка в Лютика.- И почему он пытается тебя ударить мечом.
Майя с улыбкой покосилась на двух близких ей людей.
Лютик поспешно завершил свое намерение и отправил таки меч на диван. Попутно он перехватил лёгкое недоумение в глазах сёстры, когда она смотрела на замершую Иллис. Та не отрываясь, смотрела на Ниялу, совершенно не обращая на происходящее вокруг.
А наглый мальчишка теперь встал рядом с дочерью Майи, даже на полшага впереди неё, и не спешил расслабляться. Он по-прежнему недоверчиво смотрел на них обоих. Причем остальная малышня довольно грамотно занимала позиции, отрезая им пути к отступлению.
'Первый уровень, схема блокировки противника в замкнутом помещении'. - Невольно отметил Лютик. Одна из начальных схем для противодействия невооруженному противнику при численном превосходстве теней.
- Это? - Майя улыбнулась. - Дети, познакомьтесь, это её высочество Иллисианна. Нияла, твоя родная тётя, и твоя мама, Келан.
Мальчик удивлённо вскинулся при первых звуках имении и замер.
- Что? - Иллис, услышав последнюю фразу, вздрогнула и перевела, наконец, взгляд на мальчика.
Майя недоуменно наблюдала, как подруга пошатнулась, сделала несколько неуверенных шагов к сыну и опустилась перед ним на корточки.
Лютик сделал шаг, отвлекая внимание зрителей от того, что им вроде как не надо было видеть.
- А я твой родной дядя Лютик. - Заявил он глядя на Ниялу. - Раз уж меня тут представлять никто не собирается, приходится самому.
Майя порывисто отняла брата, и снова недоуменно обернулась на застывшую Иллис.
- Мы были уверены, что Келан с Виттором погибли. - Тихо пояснил Лютик.
- Мы же послали сообщение с глайдером!
- Оно дошло сильно поврежденным. - Пояснил брат. - Поняли только, что Виттор погиб. Но он ведь вез Келана.
- Витору удалось смягчить удар при посадке. - Тихо пояснила Майя. - Но только за счет своей жизни. Так вы все это время...?
В дверях к этому времени появились новые действующие лица.
Лютимир в удивлении приподнял брови. Мало того, что по сигналу тревоги сюда прискакал целый отряд пяти-семи летних сорванцов в пижамах, зато с ножами. Теперь в дверях нарисовались подростки. Из которых одна вроде была знакома. А где же тогда бойцы охраны, раз была тревога?
- Нияла, ты не отметила сигнал тревоги? - Поинтересовалась Майя.
-Ох. - Девочка виновато посмотрела на мать.
Вошедшая девочка по-взрослому укоризненно вздохнула и тут де переключилась на мнущуюся детвору.
- А вы что встали? Старшие выпали из реальности и находятся в уязвимом положении. А их отряды изображают из себя курхи, потерявших волну. Боевая тревога прошла и до гостевого поселка.
Через окна пробились несколько вспышек.
- Ну вот, дождались. Чему вас Жейран учит на тренировках?
Чисто риторический вопрос привёл в движение всю эту массу детей. Кто-то бросился к стене, где как помнил Лютик, располагался пульт ручного управления щитами. Другие торопливо окружали место событий, живой стеной пытаясь отгородить их от первых зрителей, без особых церемоний, заглядывающих в широкие окна.
Получалось откровенно плохо. Рост детей не позволял закрыть хоть что- то. Но ведь важна сама попытка.
Снаружи начала быстро сгущаться дымка силового поля. Можно было увидеть разочарование на лицах работников пера. И еще несколько торопливых вспышек. Лютик мог только посочувствовать не успевшим собраться с площади бойцам. Пресса- это вам не волна. Без потерь не отобьешься.
Риттл вошёл через центральный вход и, подражая всем остальным, сначала осмотрелся.
- Ну вот, всё-таки переполошили всех. - С досадой сообщил он, ни к кому особо не обращаясь. Теперь они будут штурмовать щиты не хуже волны.
- Выдержат? - Лютик постарался не улыбнуться.
- Они и не такое выдерживали. Но выйти отсюда без крови теперь будет непросто.
- Откуда здесь вообще столько народу?
- За силовой стеной временное поселение. Специально построили для гостей. - Вздохнул Риттл. - Представители информационных корпораций там и ночуют.
- А как они узнали?
- Боевая тревога автоматически передается туда. К тому же, наружные камеры выведены в общую сеть. - Вздохнул Риттл. - Это один из страхующих элементов обороны. На случай, если тревога запоздает. Думаешь, зря я торжественную встречу хотел устроить? Может выйти к ним?
Иллис все это время так и продолжала сидеть на корточках, неловко обнимая растерянного сына. Услышав предложение, она только ещё сильнее прижала его к себе. Келан не удержался, чтобы не поморщиться, но не отстранился.
- Вряд ли сейчас это будет хорошей идеей. Как насчет коридора в секцию? - Вклинилась Майя.
- Коридор чист. - Доложил Риттл.
- Иллис, пойдём отсюда. У меня есть тут более спокойное место. И камер там нет. Пусть тут Риттл разбирается с этим бедламом.
Принцесса подняла голову и вопросительно посмотрела на неё.
- Помнишь наш контейнер? Он по-прежнему в строю.
В глазах Иллис проявляя явный интерес.
- И выпусти Келана, задушишь ведь. И не надо его брать на руки. Он сам пойдёт.
Майя осторожно сжала плечико хихикнувшей Ниялы. Со стороны действительно показалось, будто Иллис собирается поднять сына.
Иллис поднялась на ноги, продолжая удерживать Келана за плечи.
-Сайяна, приёмная зона на тебе. - Начал отдавать команды Риттл. - Делай что хочешь, но пусть все любопытные не сводят с вас глаз. До самого утра.
-Принято.
- Братишка, надеюсь, ты помнишь самого первого пажа Арден?
- Вот теперь вспомнил. - Наконец сообразил тот, где видел девочку. - Помоги ей прикрыть наш отход. В таком виде появляться перед прессой- ни в какие ворота не лезет. А Риттл займется охраной.
Майя весело чмокнула брата в щеку. И не церемонься там с ними. Риттл, завтра все любопытные получат нас с Илькой и детьми на растерзание. А сегодня пусть довольствуются тем, что дали. Кстати, Сайяна, выделить по две тройки с каждого отряда и отправь спать. Пусть завтра они посменно сопровождают своих старших на приёме. И тебе ими придется руководить. Так что ночную оборону холла лучше перепоручи своим ребятам.
Иллис так и не выпустила из рук сына, пока шла по узкому коридору до жилой секции поезда.

Содержание
В начало страницы

Глава 35.



Нияла уже давно умчалась к своему отряду. А чтобы оторвать Иллис от уснувшего Келана, Майе с Лерой потребовалось немало усилий и времени.
И все равно, уже сидя в секции, она то и дело оглядывалась на открытую дверь.
- Лерка, ты даже не представляешь, как я рада тебя видеть! - Наконец отвлеклась Иллис от своих переживаний и даже обхватила ее за шею.
- Задушишь. - Немого растерялась первая фрейлина. - Майя, вот скажи, вы хоть иногда будете заранее предупреждать о таких событиях? Ты же знала, что они подходят. Могла бы хоть сигнал по браслету послать.
- Не хотела будить. - Покаялась Майя. - Сайяна за день устала, ты тоже поздно ушла. И вообще я надеялась, что до утра мы побудем с Илькой вдвоём. Только вот Нияла с Келаном тревогу подняли. Представляешь, они решили что это вторжение.
- Да с вами это первое, что может прийти в голову любому, кто такое увидит! - Вздохнула Лера. - Келан заснул?
- Да. - Иллис счастливо улыбнулась.
Обернуться на дверь ей не дали. Лера решительно оттолкнула её.
- Дай мальчишке немного поспать. Завтра у детей Большой прием. Так что пусть поспят.
- Я сказала Сайяне переключить все дела на свою пятерку. К тому же там сейчас Риттл и Лютик. - Заметила Майя.
- Отлично. - Повеселела Лера. - Тогда мне надо проследить за ними всеми.
Иллис устроилась на своей кровати и с интересом прислушивалась к разговору, но с вопросами не лезла. Справедливо полагая, что Майя не будет тянуть с объяснениями, как только Лера уйдет по своим каким-то срочным делам.
- Лера стала второй матерью для девочки. - Оправдала надежды Майя. - Теперь пытается хоть как-то её защищать от меня.
- Похоже, плоховато получается. - Не замедлила отметить Иллис.
Она непроизвольно кинула взгляд на закрытую дверь. И только теперь она недоверчиво огляделась, убеждаясь в своих подозрениях.
- Ну да, это наш контейнер. Представляешь, мы тогда пробились именно на накопительную станцию, на которой он стоял. Так что пришлось старичка снова отзвать с пенсии. Вирт регулярно посягает на твое место, но я его не пускаю. Разве что дети тут иногда ночуют.
Иллис с неожиданным для самой себя визгом завалилась на кровать и блаженно вытянулась, сбросив обувь.
Майя с улыбкой устроилась со своей стороны стола и убрала салфетку, укрывавшей вазу. Служаки всегда держали здесь свежие фрукты и пироженки. А кипяток для собственного травяного сбора можно было взять и так.
Иллис весело присвистнула. Правда сразу же осеклась, испуганно покосившись на двери.
- Не проснется. - Успокоила ее Майя. - Щита нет, но двойные двери тоже неплохо гасят звуки. А Лера их закрыла.
- Хорошо устроилась. - Со смехом прокомментировала Иллис и радостно протянулась к вазе. - Чувствуется богатый опыт побегов.
- Не жалуюсь. - Не осталась та в долгу.
Спасибо за сына. Став вдруг серьезной произнесла Иллис глядя в глаза подруге. Ты вытащила его из той волны.
- Я не одна там была.
- Я и им, скажу спасибо, каждому. Но без тебя и Вирта вряд ли вообще кто уцелел тогда.
Иллис проследила, как Майя включает что-то на незнакомом пульте. Как появляется рядом со столом фигура брата, устроившегося явно не в своем кабинете.

Когда сеанс связи завершился, в окне уже начинал брезжить рассвет. И Майя начала рассказывать.
За разговорами они заметили рассвет, только когда в секции появилась Лера с проснувшимися их высочествами. Пришлось Майе срочно переключаться с воспоминаний на текущее положение вещей и вводить подругу, а заодно и всех остальных в план предстоящего дня.
Келан все ещё неуверенно смотрел на мать, но подошёл к ней сразу. Правда, не позволил ей посадить себя на колени. Он ведь принц, и уже почти взрослый. У него даже есть личная десятка гекаторбы. Что о нем подумает сестра.
- Что, уже пора? - Прервала себя Майя, увидев в дверях Риттла.
- Ты даже не представляешь, сколько там народу собралось. - С досадой заявил командир охраны императорского поезда. - И откуда только узнали? Транспортная линия забита полностью. Контейнера некуда уже ставить. Жейран и тот застрял где-то на пути до замка. Надо было сразу взять под контроль линии связи с долиной.
Майя поднялась и знаком выпроводила Риттла. А потом и детей отправила переодеваться. Иллис попыталась было удержать сына, но быстро сдалась.
- И нечего так смотреть на меня. - Подняла Майя руки в защитном жесте, от ее укоризненного взгляда. - Сейчас тебе служанки подберут что-нибудь для выхода и снова получишь своего Келана.
- Ты не понимаешь. - Тихо заметила Иллис.
- После приёма все пояснишь. - Не стала спорить Майя. - И вообще, я давненько не пользовалась внутренней связью.
- А приём нам предстоит До-о-олгий. - Озорно улыбнулась Иллис.

Собственно в приёме две принцессы приняли активное участие только в начале. Приветственная речь Иллис, ответная Майи. Несколько фраз в адрес местных аристократов А потом устроиться на своих местах в парадном углу. Собственно и все их активное участие.
Они в вдвоём по центру. Непривычно серьезные и сосредоточенные Нияла с Келаном каждый рядом со своей матерью. Тройка мальчиков со стороны маленького принца и три девочки прикрывающие Ниялу. Ну и естественно дежурные улыбки всем. И наклоны головы с приветствиями для тех, кто был допущен до личного приветствия.
Иллис с любопытством прислушалась к тихим командам Сайяны. Девочка отдавала их тихим, уверенным голосом, во всю пользуясь возможностями браслета связи теней. Что говорило о большом опыте.
Риттл обеспечил периметр на дальних подступах к их углу. Чтобы прибывающие гости могли лично убедиться в правдивости поступивших слухов, но при этом недокучали принцессам излишним вниманием.
От Румми донеслась волна недовольства. Он, пожалуй, был единственным, кого происходящее раздражало. Мало того, что протащился по мирам, где не было стоящей охоты. Так ещё и тут какая-то суета. До союзника не отпускают. А он там вчера неплохо развлекался, между прочим. Иллис улыбнулась, отмечая нотки недоумения у кота.
Румми не мог понять, с чего вообще такая суета из-за их прихода? Он же все время был на связи с братом. Так чего вообще нервничать? Были далеко. Теперь вот пришли.
- Рассказывай дальше. - Обратилась Иллис по внутренней связи.
Впереди предстояло довольно скучное время прохождение. Гости требовали новостей. И её ребятам, включая Лютика, пришлось по очереди брать на себя роль рассказчиков.
- Нахалка, я между прочим всю ночь говорила. - Беззлобно возмутилась Майя. - Можешь и сама что-нибудь рассказать.
- Вечером. - Не согласилась она. - Ты же сможешь рассказывать и одновременно следить за обстановкой. А вот мне тут сейчас ничего толком непонятно. Трудно отвлекаться еще и на рассказ.
Иллис так и сидела, осторожно касаясь руки Келана. Мальчик держался спокойно и удерживал руку на подлокотнике кресла матери. Но чего это ему стоило, наверно понимала только сестра, время от времени с беспокойством поглядывающая на него из-за Майи.

- Отличная идея, с этими поездами из контейнеров. - Заметила Иллис, когда неслышимый посторонними рассказ дошёл до приключений с организацией транспорта. Мы у себя до этого не додумались. В Бездну тянем целый силовой тоннель для транспортировки людей и даже продуктов.
- Значит, все-таки закончили разработку? - Обрадовалась Майя.
- Да. Только диаметр силового тоннеля не очень большой. И все равно для неорганических грузов приходится подтягивать силовую транспортную линию. Столько лет потрачено, а получается, что решение было прямо перед носом.
- Но линия медленная. К тому же случаются нападения на поезда. Твари сбивают контейнеры с линии. Бывает приходится организовывать целые спасательные экспедиции.
- Раз случается, наверняка уже и знаете, как реагировать. Зато насколько комфортнее передвижение! Об ускорении строительства можно не упоминать. Знаешь, я только ночью поняла, насколько соскучилась по нашему контейнеру. - Внезапно призналась Иллис.
-Располагайся. - Майя послала по связи сигнал, означавший веселье. - Я буду только рада.
Внешне они оставались предельно вежливыми и протокольно улыбчивыми для своих гостей. Они давно уже выработали серию условных сигналов, передающих эмоции. Все-таки в этом отношении у ниахары было преимущество. Вживленные браслеты передавали только слова.
Майя перешла на характеристики попадавшихся на глаза гостей. Иллис охотно поддержала детскую игру. В общем, приём прошёл весело и вполне прилично. Гости и пресса были в восторге от учтивости и общительности принцесс и прибывших бойцов. Особое внимание уделили детскому почетному караулу, который сменялся каждые полчаса по специально выработанному протоколу.
- Такую толпу детей надо загружать каждую минуту. - Заметила Иллис. - Мне даже страшно представить, что они могут натворить без контроля.
-Ты даже не представляешь, как быстро тут все идет в разнос. - Вздохнула Майя. - Их же еще надо как-то всем этим заинтересовать. Надо было объяснить, для чего нужны тренировки и изучение протоколов. Честно говоря, не ожидала таких проблем из-за двух десятков малышей и не раз пожалела о самой идее. Сейчас на эти два отряда целая служба уже работает. А действовать они предпочитают через Сайяну.
Иллис с интересом проследила, как детские тройки старательно выполняют все элементы торжественной смены. Отдали приветствия своим высочествам, затем их матерям. Дождались ответных кивков и под короткую команду личного пажа принцессы удалились. Новая смена деловито замерла на своих местах, явно оговоренных заранее, и каждый из них развернулся лицом к своему сектору контроля.
Саяна вернулась к ним за спины.
'У неё неплохо получается'.
'Ты даже не представляешь насколько'. - Согласилась Майя. - Немножко помучается и будет смена для Леры. Занятия на сегодня у девочки отменили. Но вот сеанс связи перенести не получается.
- Нам бы тоже пора сворачиваться. - Проворчала Иллис. - Сколько уже тут сидим?

Приём сменился ознакомлением с расписанием детей, присутствием на их тренировке. Далее, уже вместе с вырвавшимся от прессы Лютиком, они прошли это экскурсией по всему императорскому поезду.
- Вот же Бездна? - Не без зависти осматривался в конце Лютик, напоминая и Лере и Риттлу прежнего мальчишку. - Сестричка, всегда завидовал твоей способности отправляться в приключения с комфортом. Мы ведь все знали о вашем контейнере. А додуматься до поездов и регулярных рейсов не смогли. Ведь таким способом можно целые армии перебрасывать!
- Ну, иногда мы так и делаем. - Рассмеялась Майя. - Но чаще всё-таки отправляем их без людей под управлением группы прикрытия. А уже когда поезда подойдут к месту назначения, перебрасываем людей на колесном транспорте. Так намного удобнее. Поездами воска продвигаются все-таки там, где не хватает дорог.
- Глайдеры значит, не используете?
-Слишком опасно. - Майя даже вздохнула. - На материке еще есть направления, где они могут летать. Но в основном перешли на колесный транспорт. Братишка, ты лучше признайся, какие у тебя указания на случай выхода к нам? Сменила Майя тему.
- Да какие указания? Мы же считали, что надо будет организовывать эвакуацию отсюда. А получается, что вы не сильно и бедствуете. Вполне справляетесь. Надо бы курьера послать с отчетом. Хотя бы до станции.
- Я так понимаю, что Ильку ты обратно в Бездну тащить не намерен?
- Зачем? Румми вполне нас проведёт. - Невинно захлопал глазками брат, переводя честные глаза с одной принцессы на другую.
- Не поняла. Так у тебя все-таки есть на мой счёт инструкции? - Возмутилась Иллис.
- Ну, в общем да. Тащить тебя в Бездну лишний раз не рекомендовано. - Сразу сдался парень.
Иллис сердито насупилась. Впрочем, сильно переживать не стала. Своих родных она прекрасно понимала. А теперь... .
Она поймала себя на том, что снова бросила взгляд в сторону детской секции. Там сейчас наводила свои порядки Сайяна. Мальчишки Келана воспользовались отсутствием старшего и устроили бардак на тренировочной площадке. Нияла с девочками попыталась прикрыть брата.
В результате дневных происшествий, оба отряда со следующего дня будут заниматься работами по облагораживанию территории. А вот разговор с их высочествами Сайяна проводила наедине, не на глазах подчиненных. Заодно пусть вся эта ватага проведёт ночку без своих предводителей и под присмотром ее пятерки.
Все эти соображения девочка без стеснения выложила перед Иллис. Та выслушала, и без улыбки пообещала не вмешиваться в разговор.
"У нас это правило." - Объяснила тогда по связи Майя, чтобы не встревать в разговор вслух. - 'Я тоже не встреваю. Знаешь, я не смогла их ругать даже за побег, когда они напоролись на тварей'.
Иллис смущённо пожала плечами, в ответ на ехидный взгляд брата Майи, все еще ожидающего от нее продолжения разговора.
- Хорошо, не буду спорить. Тем более, что ждать остается недолго.
- Да уж. Учитывая, что тоннель особенно и не нужен, до Чистилища силовую трассу дотянут меньше чем за месяц. За Расколом и вовсе одно звено. Больше провозятся с оборудованием перехода через Расколы для контейнеров. В общем, месяц, или два. И придётся решать, кто, куда первым поедет. Вы к императору, или он сюда.
- Что-то радости не слышно, братик. - Прищурилась Майя.
- Знаешь. Как то непривычно. - Признался Лютик. - Мне самому начинало казаться, что эта экспедиция никогда не закончится. От первого отряда осталось меньше трети. Кто сгинул в Бездне, кого пришлось отдать в другие подразделения. Вылазки, возвращения. Сколько раз уже Иллис казалось, что мы на верном пути. А потом тупик и возврат обратно. И вдруг, все закончилось. Знаешь, у меня есть новости по некоторым нашим знакомым.
Майя слушала брата молча. Судьба графчика её никак не тронула. Только одобрительно кивнула, узнав о проведенном обряде для останков адвоката. А вот рассказ про Кибанса заставил ее морщиться.
- Надо же. Сколько хороших людей погибло. А эта падаль выжила. Я не хочу им заниматься. - Проворчала она в ответ на вопросительный взгляд Иллис.
- Ну, тогда пусть с ним разбираются его нынешние начальники. - Решила Иллис. - Помилования по этим приговорам не предусмотрено даже в наше время. Думаю, там у многих есть не меньше прав на это. Определим ему поселение в этой колонии.
- А меня никто спросить не хочет. - Немного ревниво поинтересовался Лютик.
- Нет. Иначе Аллоиса меня за завтраком съест. - Решительно отрезала Иллис. - Если я позволю тебе ещё и в этом испачкаться.
- Не поняла. Аллоиса? - Майя удивленно вскинула брови.
Иллис бросила лукавый взгляд на слегка покрасневшего Лютика.
- Понятно. Сестричка, твой братик успел жениться без тебя. А на нашу одноклассницу не злись. Она очень переживала, что ты скажешь и сильно сомневалась. Это я посоветовала им не затягивать с таким делом. Надеюсь ты не сильно рассердишься на меня за это?
- А она знает....? -Немного замялась Майя.
- Знает. - Кивнула Иллис. - Мы переболели кое-чем. К сожалению последствия не лечатся. Тут даже мастера Альтер не помогут.
Иллис не смущалась присутствия Леры. Она и не такие тайны знает о своих подопечных. Даже Аллоисе не сравниться с ней.
Майя осторожно сжала лежащую на столе руку. Собственно только теперь поняв, чего стоит для подруги вновь обретенный ребёнок.
- Мы можем сделать даже лучше. - Улыбнулась она, возвращаясь к предыдущей теме разговора. - С Лютиком пойдут Румми и Барик. Две ниахары лучше, чем одна. Тем более, что Барику надо научиться всему, что вы наработали с Румми за эти годы.
- Мне кажется, Вирт не будет в восторге. - С сомнением нахмурился Лютик.
- Мы его уговорим. - Улыбнулась Майя.
- И совсем необязательно на станции торчать сразу двум котам. Один сможет легко вернуться к нам, когда вас проводит. - Добавила Иллис. - Вот только проблема. Есть ещё один отряд с проводников с ниахарой. Они отрабатывают Раскол в Землях забвения.
- Станцию туда уже потянули? - Деловито уточнила Майя.
- Ну, до перекрестка в Сонном мире дотянут в самое ближайшее время. А вот дальше и раньше было под вопросом. Теперь и вовсе не понятно, зачем нам то направление вообще нужно.
- Два, не одно. - Флегматично пожала плечами Майя. - К тому же ты сама говорила, что были другие Расколы, перспективные на выход в Объединенные миры. Возможно, они ведут в потерянные провинции наших соседей. Они ведь тоже рассчитывают на строящуюся линию.
- Бездна! Я об этом не подумал. - Проворчала Лютик. - Похоже, нам рано распускать экспедицию и предстоит всё-таки отработать все подобные Расколы.
- И если потребуется, то поискать новые. - Хмыкнула Иллис. - Но могу успокоить тебя. Не все это будет сваливаться на тебя. Когда мы уходили, уже было сформировано два отряда с участием змеелюдов и кашьяти. Отец предупреждал, что они пойдут от семнадцатой и восьмой станций. Я отметила там перспективные направления. А тебе останутся дальние маршруты в автономном режиме. Все же выход с проводником в составе отряда признан слишком опасным.
- Ну, хоть что то. Если бы ещё Барика можно было с кем-то пустить. Две экспедиции не одна.
- Не выйдет. - Замотала головой Майя. - Ни Румми, ни Барик больше ни с кем не пойдут. Если не считать Вирта. Но это точно не наш вариант. Он бы с удовольствием, да кто же отпустит.
- Кстати, ты мне ещё не рассказала подробности об одно деле. - Вспомнила Иллис.- Как это вообще случилось, что дети оказались под ударом тварей?
- Сбежали. - Коротко оповестила Иллис подругу.
- И как Дролнов это допустил?
- Тут больше поработала межведомственная свара. - Проворчала Лера. - Дролнов управляющий замком. А начальник обороны все время лаялся с руководством патруля. Ну и так далее.

В этот раз Лютик понимал, что не отделается коротким докладом по защищенной связи. Собственно так и произошло. Ему не дали даже толком отдохнуть после возвращения на станцию. Ниахары ушли в Бездну, чтобы не нервировать персонал отсутствием проводника. Бойцов определили на отдых до дальнейших распоряжений. А его самого засунули в тесную капсулу едва дав принять душ и задали предельный скоростной режим. Благо, что даже с такой скоростью до дома было почти шесть суток ходу. Было время выспаться, немного подготовиться к докладу и к предстоящим разговорам.
Дома ему тоже достался только час. Только и успел обняться Аллоисой. И с нею же направился в один из наиболее защищённых кабинетов замка. Там его ожидали не только родители Иллис. Весь ближний круг императорской семьи пожелал выслушать доклад лично. Остальные из правительственного кабинета тоже не оказались бы. Но тут уже вмешивалась строгая логика целесообразности. Так что члены правительства будут получать доклады с небольшой задержкой, через службу связи.
- Лютимир, мы были бы рады предоставить тебе хотя бы сутки для отдыха. - Заявил Димир, встречая его на входе. - Но сам понимаешь, для разговоров в узком кругу у нас всего часа три. Пока наши союзники не узнают, что ты прибыл.
- Ага. А то ,что он сам тут едва замок не разнес, тебя дожидаючись, не в счет. - Тихо шепнула Аллоиса супругу. Слуги в подвале уже провели ревизию всех укромных уголков.
- Мы все хотим знать новости о Столичном мире. - Не стала возмущаться услышанным Адила. - Как там Майя с Виртом? Как Дети?
- Они все здоровы и передают приветы. - Лютик улыбнулся. Не часто он бывал на таких собраниях с хорошими вестями. И честно говоря, задумался об этом только в капсуле.
По связи много ему сказать дали. Димир лично напомнил ему на языке жестов теней об изменённом статусе экспедиции. Теперь это был пока ещё не самый большой, но все таки межмировой проект. В нем принимали участие как империи, потерявшие свои провинции, и надеявшиеся их обрести вновь, так и моногосударства, ищущие новые дороги к соседям, взамен разорванных переходов.
Соответственно и к каналам связи имели все, кто вкладывал сюда средства.
Выход на провинцию Алналию всколыхнул многих. В конце пятого года вдруг стало ясно, что выбранное для экспедиции направление было верным. И они не в слепую брели в Бездне, как это делали другие экспедиции. Возвращение экспедиции в неполном составе и без принцессы, зато сращу с двумя ниахарами, не мог пройти незаметно.
Короткого доклада было достаточно, чтобы забить все каналы связи станции. А его отправить сюда. Иллис как всегда оказалась права, когда ехидно улыбалась, слушая его планы вернуться уже через месяц.
Над столом мелькали картинки. В ход пошло даже то, что он отсеял по дороге.
- Нечего жадничать. - Ворчала Адила - Выкладывай все. Пока вы тут будете о серьёзных вещах разговаривать, я хоть полюбуюсь на своих детей и внуков. Последних я не только давно не видела, а уже успела похоронить.
Она действительно полностью завладела пультом проектора и вывела над столом вторую голограмму только для себя. Там были Майя с Виртом, когда с Иллис, когда порознь или с детьми.
-Выросли, изменились. - Вздохнул Димир, чем выдал, что тоже отвлекается на этот экран.
- Что это за ребятня рядом с Келаном и Ниялой? - Решила задать вопрос Адила.
- Долго рассказывать. - Вздохнул Лютик. - Если коротко, то это их личные десятки. Появились после нападения на них тварей, с которыми разобралась Сайяна.
Уже заканчивая фразу, Лютик понял что пропал. Сидящие за столом молча уставились на него ожидая продолжения. Все остальные вопросы были отложены.
- Да все нормально. Дети решили поиграть в охотников, спланировали побег и попали под удар тварей. Сайяна подоспела первая и смогла принять бой. Собственно только она и была ранена. Тут у меня есть несколько репортажей, доклад теней и реконструкция самой схватки с из браслетов детей длч служебного пользования и вариант для прессы. Может вечером?
Звук скомканных бумаг, под рукой Адиллы показал, что она думает по поводу сделанного предложения.
- Сайяна сильно была ранена?
- Плечо. Ещё несколько связок потянула. Сейчас командует всем этим детским садом, бегает, ругается. Иллис спрашивает согласия на дворянство для нее.
- Я с тобой передам для грамоту. - Решил Димир. - Нечего девочке бегать инерой. Ее мать жива?
- Да, все так де служит в Горном замке под началом Ликсандры.
- Значит, к титулу добавится кое-что на содержание для её матери.
- Мне кажется, или некоторые из элементов обстановки на этих кадрах мне действительно знакомы? - Проворчал Кир, разглядывая снова выведенную фотографию Майи на фоне угла.
Адила явно считала её самой удачной и уже несколько раз возвращала чтобы посмотреть.
- Ну, не удивительно. - Усмехнулся Лютик. - Их устные описания вы получали ещё от Вирта, во время её первого побега.
- Контейнер. - Удовлетворённо кивнул Кир.
Подробный рассказ с демонстрацией каждой секции поезда позволил Адиле снова остаться наедине с приобретенными сокровищами.
- Сколько бойцов в одном контейнере можно разместить? - Кир внимательно рассматривал изображение каждой секции поезда. И не только императорского. Но и войсковых, для офицерского и рядового состава, эвакуационных, специальных и прочих.
- В императорском поезде в одном контейнере, они их теперь секциями называют, размещаются две пятерки. Но это если рассчитывать на длительное проживание. В армейских контейнерах до четырех-пяти пятерок. В зависимости от вспомогательного оборудования. - Давал пояснения Лютик.
- Таким манером ведь можно и крупные воинские подразделения перемешать.
- Они так и делают. Только в самих поездах людей перевозят на короткие расстояния и преимущественно во время боевых действий. Для больших дистанций, по возможности поезда со всем необходимым высылаются заранее, под управлением небольшой команды. Она же обеспечивает оборону поезда в пути, развёртывание лагеря, организацию взаимодействия с гражданским населением на месте и приём основного состава. Доставка людей в этом случае осуществляется колёсным или водным транспортом. Так целесообразнее, да и транспортировка контейнеров может занимать много времени.
- Насколько крупные подразделения?
- Полки, даже армии. - Пожал плечами Лютимир. - В Столице отсутствует понятие малой волны. С тем, что мы подразумеваем под этим термином, там в деревнях справляются самостоятельно, при поддержке отрядов патрулирования.
- Я так понимаю, что палаточные лагеря там не в ходу. - Усмехнулся Димир.
- Только контейнерные секции. Это и транспорт, и лагерь, и защита. И даже средство эвакуации. Они меньше чем за год эвакуировали все прибрежные города. - Тихо заметил Лютик. - В гражданские секции набивалось до полусотни и более разумных. Комфорт конечно минимальный, но зато выжили. В репортажах того периода есть кадры, где в контейнерах даже домашних животных вывозили.
- Много городов потеряли? - Нахмурился Димир.
На голоэкране появилось изображение спутникового снимка. И за столом снова повисла напряженная тишина. Даже Адила замерла ошарашено рассматривая незнакомые контуры континента родного мира.
- Практически все побережье и острова. - Вздохнул Лютик. - Катастрофу удалось спрогнозировать. Так что им удалось немного выиграть время для эвакуации. Там, где не успевали, теми же контейнерами завозили генераторы силовых полей. Кое-где, смогли восстановить старые генераторы. Есть даже город, где сейчас работает генератор из числа первых, еще экспериментальных. Силовые сферы выдержали сейсмические удары. Это позволило продолжить эвакуацию даже когда города ушли под воду. Параллельно с эвакуацией демонтировались целые фабрики. Заводы в двух городах продолжают работать под водой до сих пор. При вахтовом режиме смены рабочих.
- Схемы и конструкции контейнеров?
- Вирт лично закачал мне всю документацию. Все лежит здесь.
Все перевели взгляд на кристал, положенный Лютимиром в центр стола.
- Надеюсь, ты его не подключал к общей сети? - Заворочался Кир.
-Даже не доставал. - Улыбнулся Лютик.
- Отлично. Саму идею с транспортировкой людей по линиям транспортной силовой системы не скрыть. А вот оборудование и все остальное требует серьёзной разработки.
- По оценке Столичных специалистов, если с нуля, потребуется около года для разработки силового генератора с блоком подпитки от линии. - Улыбнулся Лютик. - А ещё оружие, схемы его расстановки. Тактика боя в движении и на месте. Связь, наконец.
- Откуда же все это появилось у них? - Удивилась Адила. - Ведь эвакуация по твоим словам происходила в первый год. Значит все это было с самого начала.
- Иллис с Майей, оказывается, организовали целую лабораторию, занимавшуюся подобной темой в рамках логистики для убежища 'Долина'. - Повеселел Лютимир. - было сделано два контейнера, а в качестве командного Майя использовала свой собственный. После успешного эксперимента. Контейнера не были демонтированы. Их отогнали на одну из площадок-отстойников, расположенных на равнине. При эвакуации Майя проложила трассу именно над этим районом. И после аварии они пробивались именно к отстойнику.
Димир не без ехидства посмотрел на Кира.
- Что? Контейнер твоей невестки что призрак, гуляет по всей империи. Никто не может сказать, где именно он находится. А к Майе лучше с этим вопросом было не подходить. Та еще язва. И кто бы вообще сказал мне, что этот контейнер будет иметь такое предположение?
- И судя по тому, что я вижу, очень даже неплохое продолжение. - Заметил Димир.
- У них сейчас все построено на силовой транспортной системе. - Поспешил продолжить Лютик. - Переброска войск, организация стационарных и мобильных форпостов. Даже есть регулярные сообщения между городами для гражданского населения. Медленно конечно и опасно, зато верно.
- И с комфортом. - Заметил Кир. - Ведь секции поезда не забиваются под завязку?
Лютик вывел над столом схемы нескольких вариантов компоновки контейнеров гражданских поездов.
- Есть разные классы в зависимости от цены. За основу взята классификация морских лайнеров. Естественно с поправкой на размеры и необходимость обороны. Но необходимый минимум и спальные места предусмотрены в каждом варианте. По мне, оборудование обычных контейнеров смогут наши заводы смогут довести до ума быстро. Гораздо важнее связь. Кроме штатной, использующей ещё систему контактов между контейнерами, разработана новая. Она требует минимальных доработок на станциях, проходит прямо внутри силовой линии и практически защищена от воздействия Расколов.
- Качество связи? - Живо заинтересовался Димир.
Проблема связи между войсками, вынужденными действовать в зоне влияния Расколов до сих пор стояла остро.
- Не хуже, чем до катастрофы. - Ухмыльнулся Лютимир. - К тому же решена проблема пересечения Расколов и Переходов. Я присутствовал на ежедневном совещании Майи с дворцом и сам разговаривал с Виртом. Никаких отличий.
- А нагрузка. - Засомневался уже Кир.
- Есть ограничения. Но они работают над этим, и все время испытывают новую аппаратуру. А в качестве полигона испытаний привлекли Сайяну.
- Это каким образом? - Адилу интересовало все, что касалось семьи. Тем более девочки, умудрившейся спасти внуков.
- Майя организовала для нее