Щукин Михаил: другие произведения.

Майя, юность 1

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Peклaмa:


Оценка: 6.86*41  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Время бурного детства позади. Наступили спокойные, можно сказать безмятежные годы. Даже скучно. Хорощо что рядом друзья, внимательно следящие, что бы ты не нашла себе приключений на одно место ... одна.

Майя, юность.





Пролог

Глава 1

Глава 2

Глава 3

Глава 4

Глава 5

Глава 6

Глава 7

Глава 8

Глава 9

Глава 10

Глава 11

Глава 12

Глава 13

Глава 14

Глава 15

Глава 16

Глава 17

В конец произведения


Пролог



Громкие вопли из коридора раздавались уже минут пять. Лера, старшая служанка покоев ее высочества, а по совместительству секретарь как ее высочества Илиссианы, так и ее подруги, Майи, мастера Альтер и доверенного куратора провинций. Охрана уже сообщила, что шум начался в той же комнате этажа, что и обычно. Тот факт, что дежурный предпочел, для разнообразия не делиться причиной малых семейных разборок, тоже кое о чем говорил Лере. Скорее все, охрана каким-то боком имеет отношение к постепенно приближающимся по коридору боевым действиям и занимает глухую оборону, в надежде, что удастся пересидеть и отделаться очередными выговорами.
Ее подопечными были сразу две девушки проживающие тут. И назвать какая из них большая проблема, пожалуй не рискнула и сама Лера.
- На входе, три минуты. - Раздался по связи флегматичный голос Жейрана, один из лучей личной боевой пятерки Майи.
Ее подопечная еще была и личным тактиком принцессы, а за одно и себя лично. Правда ее пятерка давно уже превратилась в десятку. Но в зоне личного доступа дежурили исключительно бывшие курсанты. Усиление сюда доступа не имело.
- Что там произошло?
- Сейчас узнаешь. - Хмыкнула парень. Так же поспешно отключаясь.
Дверь даже не открылась, а распахнулась. Высокий юноша, уворачиваясь от летящего следом снаряда рванул в сторону. Пока маленькая подушка кувыркалась по полу, в дверь влетела разъяренная фурия с более мощным снарядом. Впрочем, вес подушки ей мешал. О чем ее брат отлично был осведомлен. Так что он только прикрывал голову и торопливо отступал.
Лера не вмешиваясь, погасила экран с какими-то документами и с интересом следила за разворачивающейся баталией. В дверях появилась Иллис. Она с точно таким же инфантильным видом комментировала действия подруги.
- Я тебе покажу, 'что здесь такого?'.
Парень сумел все-таки разорвать дистанцию, и не раздумывая спрятался за сидящую Леру. Что выглядело несколько комично.
- Да что я сказал-то? Ну заходят, я же их не зову. - Лютик, по видимому не в первый раз пытался достучаться. По крайней мере, Майя все же замерла на мгновение, что-то обдумывая. Просвистевшая мимо лица подушка даже не заставила Леру вздрогнуть. Что бы ее подопечная промахнулась, такого просто не могло быть. Да и ее возмущение шло на спад.
- Кто на этот раз? - Она с интересом покосилась на парня. Но тот только постарался спрятать голову от гневного взгляда сестры.
- Ринка. - Вместо него воскликнула сестра.
- Как. - Удивление старшей служанки было неподдельным. - Ей же отказано в доступе даже в первую зону.
- Как-как. Красивые глазки на карауле сделала и прошла. Как же меня достали эти новобранцы из охраны! За неделю, ребята уже третьего по-тихому во двор уводят. Ну чего уставился? - Снова переключилась Майя на брата. - Представляешь, она ему фрукты решила заменить на столике. Я такое видела только, когда девушки заменяли фрукты в присутствии Вирта.
- Ну чего ты взъелась? - Лютик решил, что основная гроза уже пронеслась, и решил выдвинуться из своего убежища. - Ну не выгонять же мне их. К тому же, эта Ринала совсем не в моем вкусе. Она на голову выше меня.
- Что-о-о! У тебя уже и вкус появился. - Вали к себе. Сам порядок наведешь. И пока с уроками по школе не разберешься, что бы даже не думал про тренировки. Вирт, слышал? Передай Альнару.
- Да слышал, слышал. - Донесся смешок по связи невидимого его высочества. - Альнар тоже слышал. Чего ты к парню пристала.
- Я тебе потом объясню, на площадке. - Зловеще пригрозила Майя.
- Во-во. Сама так на площадке, а меня за стол. - Лютик предпочел не задерживаться, что бы не огрести еще и за эту реплику.
Иллис со смехом повалилась на диван, радом с Лерой. Майя, вскочившая после реплики брата, при исчезновении цели растерянно замерла, а потом поддержала общий смех и устроилась на своей любимой лежанке.
- Нет, вот что нужно девятнадцати-двадцатилетней девице от Лютика? Ему шестнадцати еще нет!
- Ты серьезно не понимаешь или это риторический вопрос? - Заинтересовалась Иллис. -
- Нет, я конечно представляю ответ. - Немного все-таки смутилась Майя. - Но все-таки, он же не принц и дворянство не самое крутое, что бы охоту объявлять.
- Давай посчитаем. - Присоединилась к разговору Лера. - Только ты не заводись, хорошо?
Помявшись, Майя кивнула. Лера охотно выставила перед собой растопыренные пальцы и загнула первый.
- Лютимиру скоро будет шестнадцать. Макс тут не подвел, все медицинские и психологические вопросы снял. Высокий, почти с ребят из охраны, широкоплечий, с недурным личиком. Поверь, очень недурным, только на меня не косись, мне Гарда достаточно.
- С такими достоинствами у нас полный двор. Только дождись, когда с караула сменятся. - Майя только фыркнула на последнее замечание.
- Точно. - Лера не убрала руку, а продолжила загибать пальчики. - Он на ты с их высочествами. Имеет прямой доступ к их величествам. Которые тоже общаются с пареньком не особо заботясь об этикете.
- Что, только из-за этого? - Удивилась Майя. - Так наши пятерки тоже на ты с Виртом и Илькой.
- То же, да не так. - Возразила Лера. - Во первых каждый со своими. Пятерка Вирта с Иллис держит положенную дистанцию, хоть и знают ее по детским играм. То же самое про ребят Риттла. На ты они с Виртом только во время учений, когда эффективность общения выше всякого этикета. А выход объекта охраны для них, есть боевая обстановка. Так что с Иллис пятерка Риттла тоже не нарушает этикета. И кто тебе сказал, что на них не идет охота среди девушек?
- Ну у них хоть титулы есть. - Попыталась вывернуться подопечная.
- А у Литимира есть сестра, та самая мастер Альтер. На которую готовы молиться не только измененные Арден. Во дворце уже отдельный сектор построен для приема правящих иных государств.
Майя нервно перебрала пальцами. Нет, появление высокопоставленных лиц из других государств ее не особенно беспокоило. Вот только проблема обучения служанок, что бы они могли продолжить начатое и следить за пациентами после возвращения домой, встала совсем неожиданно и крайне остро. Две ее подмастерья с таким объемом не справлялись. Остальные оставались на слабом теоретическом уровне, хоть и вполне овладели практикой. Но вспомнившаяся проблема не отвлекла ее.
- Но он слишком маленький еще! - Воскликнула она.
Иллис расхохоталась первой. Следом уже Лера, только махнув рукой на это восклицание.
- Майя, ну ты как мамаша. Ему же скоро пятнадцать. Вспомни Вирта.
- Вирт принц. С ним все понятно. К тому же он измененный. - Возразила девушка.
- Вот именно. - Со значением загнула очередной палец Лера. - Твой брат неизмененный. И значит перспективен не только для девушек с неизмененными генами. А наличие обычного дворянского титула, делает его интересным не только для высшей аристократии, но и для всех остальных девушек, даже простолюдинок. Ты еще не знаешь, что даже смену постельного белья и уборку они пытаются оттянуть на время, когда Лютик еще не ушел из комнаты.
- Что? - Поразилась Майя, живо представив себе эту картинку. Замена постельного белья это не корзинку с фруктами поменять. Там одним наклоном можно не обойтись.
- Зря я тебе это сказала. - Посетовала Лера. - Не переживай, расписание уборки это моя проблема. И с красивыми глазками ко мне не подъедешь.
- Слушай, ну чего ты заводишься. Мы же сами Вирту убежище предоставляли.
- Предоставляли. Только я как-то не думала, что на моего братика объявят охоту в таких масштабах. Ему еще учиться надо. И к Индерскому он продолжает ходить. Хоть столько лет уже прошло. Макс все никак не может с легкими его справиться. Чистилище все еще дает о себе знать.
- Макс справится. - Уверенно отмахнулась Иллис. - Ты вот мне лучше скажи, когда моего братика мурыжить перестанешь. У него уже год, как выставил последнюю фаворитку и вообще не пускает к себе девушек.
- Илька!!! - Попыталась возмутиться Майя и вдруг густо покраснела.
- Ага, значит проблема не в этом. - Сделала вывод подруга. - По меньшей мере он тебе нравится.
- Ну нравится. И что? - Сердито пробурчала та. - Он к тебе подходил что ли.
- Подходил. Просил, чтобы я с тобой поговорила, что бы ты не шарахалась так и позволила хотя бы ухаживать за тобой. - Не стала скрывать Иллис. - И не один раз. Да я только я его послала.
- А что тогда заговорила?
- Жалко братика. А кроме того Альнар рискнул пожаловаться. Им то теперь приходится принимать от девушек подносы и таскать к нему. Хорошо хоть приборку и постель не приходится менять.
Майя невольно фыркнула, представив Альнара с простыней в рук.
- Илька, ну ты же знаешь, как я ко всему этому отношусь. И фавориткой даже по твоей просьбе становиться не собираюсь.
- А зачем фавориткой. Пусть ухаживает. Тебе что жалко?
Майя подозрительно глянула в совершенно глазки невинные у подруги и веселые Леры.
- Что-то вы затеяли. - Проворчала она. - Только никаких планов на этот счет не стройте, так и знайте.
- Да какие планы? - Почти натурально удивилась Иллис. - Просто для того чтобы нас выпустить в город, тени каждый раз организовывают войсковую операцию. И Кир тут не всегда причем.
- С Виртом и его пятеркой, нас хотя бы в кафе будут отпускать.
Майя синхронно с подругой вздохнула. Времена, когда они могли удрать из дворца в квартал наемников прошли сразу, как Император Димир узнал, если быть точнее, то прочувствовал на себе результат работы Майи. С тех пор, без прикрытия она оставалась только в собственных покоях, ее личная пятерка, по сути, поселилась в зоне ближнего периметра. Вторую охранную зону оккупировала постоянная пятерка усиления .Уже из настоящей гвардии. А охрана дворца обеспечивала поддержку всего этого непотребства. Причем для караула было выделено место даже в приемном покое. Охрана там маскировалась под помощников. Но их соответствующая одежда никого из посетителей особенно не обманывала. И что обидно. Все эти меры абсолютно одобрялись мастер-настоятельницей Гриндой и ее дедушкой, старейшиной Горного клана Рыси. Иллис, так же вынужденная мириться с присутствием постоянной охраны даже во время приватных встреч с Виттором, смотрела на нее несколько жалобно.
- С этой точки зрения Майя ситуацию не рассматривала и задумалась.
Три девицы синхронно вздохнули, переглянулись и рассмеялись. Они не один раз сожалели о временах, когда Майя занимались своим делом в тайне ото всех.
- Ладно, пусть ухаживает. - Пробурчала девушка. И тут же злорадно добавила. - Не буду спорить. Но фаворитку пусть себе ищет среди охотниц.
- Могу себе представить. - Хмыкнула Лера. - Лютика бы тоже сильно не зажимала. Девочки у нас ничего. Вреда не будет.
- Лерка! - Тихо ахнула подопечная.
- Что Лерка? - Передразнила та. - Парню шестнадцать. Индерский может помочь, чтобы последствий не было. У парней это так же легко решается, как и у нас. Так что девушкам кроме азарта ничего не светит.
- Ну вы даете. - Покрутила головой Майя.
- Так во дворце живем, подружка. - Весело просветила ее Иллис.
- Спасибо что напомнила. - Язвительно откликнулась Мая. Я уже думала, что можно перепутать с другим заведением.
- Иногда сама так думаю. - Ничуть не обиделась принцесса. Лера сразу став серьезной вопросительно глянула на нее.
- Да нет, пока инцидентов не было. - поспешила та ее успокоить. - А взгляды к делу не пришьешь.
Все помолчали, вспоминая несколько эпизодов, когда Виттор оказывался в круге равных. Охота на принцессу окончилась, толком не начавшись. Но далеко не все с этим смирились. Попытки отодвинуть ее спутника и одноклассника случались с удручающей регулярностью. Сам виттор относился к этому спокойно. А вот Иллис, зная его не самые выдающиеся достижения в фехтовании, нервничала каждый раз изрядно. Решение проблемы предложил Вирт, так сказать в рамках ответной услуги. Майя не могла выставить свою пятерку вместо спутника Иллис. Тем более невозможно было выйти ей самой Майе или Иллис. Для Виттора выставить вместо себя девушек было неприемлемо. Зато Вирт это мог сделать абсолютно спокойно и без ущерба для чести парня.
Так что регулярность вызовов Виттора в круг равных почти сразу сошла на нет. Но вот от косых взглядов и попыток развести их другими способами, никто не отказался. Иллис сильно злило такое положение. Впрочем, тут тоже уже были найдены меры противодействия. Только работали они куда менее быстро. И требовалось некоторое терпение.

Содержание
В начало страницы

Глава 1.



Леди Ликсандра замерла на своем месте. Два глайдера сопровождения уже зависли в стороне, прикрывая посадку охраняемой машины. Еще два, как на учениях, оставались в верхнем эшелоне.
Управляющая Горным замком переглянулась со своим начальником охраны. Полковник Диртар понимающе усмехнулся. За прошедшие годы у них уже вошло в привычку в такой момент вспоминать прибытие этой парочки, начиная с самого первого раза.
Теперь это уже были не девочки-подростки. А уверенные в себе красивые девушки, легко соскочившие с подножки машины. Следом, прямо из прохода выпрыгнули белые гибкие тела котов, сразу заняв позиции, каждый со стороны своей хозяйки.
Слуги, прекрасно знавшие привычки обеих девушек, даже не попытались забрать те сумки-чехлы, что были у них в руках. А шок, от осознания двух милых белых созданий у них прошел еще в прошлые годы. Так что слуги просто подождали, пока парочка двинется к месту торжественной встречи и занялись багажом.
Знакомая церемония приветствия была бы скучной, если бы офицер-стажер, замерший за спиной полковника, сумел сдержать восклицание. А потом скороговоркой выложил перечень оружия, навешенного на Майе. Принцессу он постарался проигнорировать.
Майя с интересом выслушала доклад. Перехватив вопросительный взгляд полковника, кивнула и с усмешкой вынула их чехла под мышкой обычный метательный дротик.
- С иглой и сонным средством. - Вежливо пояснила она сразу для всех заинтересованных зрителей.
Полковник укоризненно покосился на покрасневшего стажера. У парня, похоже, возникли трудности с одновременным анализом данных прибора и разглядыванием двух кошек, мирно усевшихся в ногах девушек. А Иллис только фыркнула, наблюдая, как почетный караул обменялся довольными и не очень, улыбками. И в свою очередь извлекла маленький кругляшок, закрепленный до этого на пряжке.
- Малый силовой щит четвертого уровня. Площадь прикрытия менее метра, и пока действует не более трех минут. - Все так же вежливо пояснила Майя демонстрируемую игрушку. - Зато может быть использован в качестве поражающего оружия ближнего боя.
Диртар нахмурился. Это уже было серьезным упущением стажера. Если метательный дротик приборы показывают в числе прочих аномалий, и для неопытного стажера просчет вполне объясним, то пропуск энергетического аккумулятора силового щита, пусть и такого компактного был недопустим.
Стажер тоже это понял и покаянно опустил голову.
- Потом поговорим. - Голос начальства не предвещал ничего хорошего.
Это тоже стало чем-то вроде традиции. Майя, как тактик, даром что курсант, но действующий офицер, имела весьма широкие полномочия, в том числе и в качестве личного тактика принцессы. Лорд-мастер теней без зазрения совести пользовался этим фактом. И всюду, куда бы девушка не прибыла, для местных структур наступало время проверки. В Горном замке это превратилось в своеобразную игру. Памятуя первое прибытие, полковник выставлял на выявление оружия наиболее молодых бойцов. Офицер-стажер, только полгода как прибывший в замок, естественно знал о привилегиях Майи. Его даже инструктировали на счет комплекта оружия. Но так уж повелось, Что все новинки, эти две занозы получали именно перед вылетом на сенту. И полковник привычно прятал информацию в стол.
Зато среди старожилов гарнизона существовал тотализатор на результат проверки. И пока, без сюрпризов обошелся только прошлый год. А сегодня, оказался и вовсе полный провал. Стажеру не повезло. А вместе с ним и всем первогодкам, которым теперь грозила месячная дрессировка с аппаратурой обнаружения под личным контролем начальника охраны замка.
Бойцы уже получили информацию, что штатные опытные операторы, скрытые на границе площадки не подвели. И пресловутый дротик, и этот щит-игрушку они зафиксировали. Так что остальным бойцам можно расслабиться.
Еще одной традицией этого гарнизона, или привилегией, кому как, были своеобразные мастер-классы, которые принцесса и ее личный тактик давали бойцам по использованию новых образцов оружия. Тут допускались даже личные спарринги. Но на тренировках в круг равных молодых бойцов не выпускали. Старички только с иронией отмахивались от их желания подраться с самой принцессой или ее подругой.
Леди Ликсандра прекрасно знала обо всех этих моментах. И только недовольно поджала губы когда полковник развернулся всем корпусом к ней.
- Не более двух раз в неделю. И только по часу.
- Ликсандра, побойтесь Единого! - Возмутился Диртар. - Да у меня бойцы, можно сказать, год ждут этого месяца. Вы даже не представляете, чего мне стоит отбиваться от желающих прикомандироваться сюда в это время.
- Отчего же. Вполне представляю. - Хмыкнула управляющая замком. - Думаешь мне легче? На прием к 'тому самому' мастеру Альтер рвутся все измененные аристократы. Пытаются едва ли не за год дорожку пробить. Хорошо еще Адила заранее Леру присылает.
- А еще, дано разрешение на приезд двух подмастерьев. - Хмыкнул полковник.
- И это тоже. - Кивнула Ликсандра. - Так что нечего на меня давить. У девочек вообще личного времени уже нет. Сента называется!
- Их личное время плохо сочетается со спокойной службой. Ты хоть служанок к ней без племянников приставила?
Двое переглянулись и, не сдержавшись, дружно рассмеялись, вспоминая прошлые посещения двух неугомонных девиц. Которые как были занозами во дворце, так и остались.
- Смеешься? У меня для них постоянный состав. Лера всех их племянников на подмастерьев сбросила. Послушал бы ты, что по этому поводу наши высокородные шипят. Да и как к ним запустишь новеньких? Их питомцы не меньшие шутники, сам знаешь.
- Да уж. - Полковник снова улыбнулся.
Первое прибытие двух ниахар вызвало ажиотаж у всего персонала замка. Сначала служанки умилялись милым котикам. Кто-то взаправду, кто-то, следуя поговорке: 'если хочешь заслужить расположение хозяина, подружись с его питомцем'. А подлизаться к принцессе и Майе желающих было много. Эти двое не изменяли своих привычек со своего детства. У служанок была больше проблема отобрать у них свою работу. Сравнение с аристократками иных родов было не в пользу последних. Вот только ниахары не были домашними питомцами. А главное, они отлично чувствовали эмоции окружающих, причем охотно делились этой информацией с хозяйками. О чем две занозы особенно не распространялись. Тогда все закончилось довольно быстро. Милый лапулечка и няшка носящий кличку Барик, еще во дворце прослыл любителем шугать неосторожных служанок. А тут такая орава не пуганных двуногих, раздражающих своим сюсюканьем. Потерпев полдня умильные взгляды, и даже допустив к себе парочку из тех, кого одобрила хозяйка, Барик дождался своего часа вечером. Очередная служанка решила, что можно одним, можно и ей. И когда девушка, улучшив момент, сунулась к тогда еще котенку, тот наконец оторвался. Буквально в паре сантиметров от нежных пальчиков мягкая пушистая мордочка оказалась мгновенно прикрыта защитными щитками, оставившими на обозрение зрителей только оскаленную пасть. Казалось, такие мягкие и пушистые волосы на шее вспухли острыми иглами, разом увеличив размер милашки втрое. В момент, когда котенок припал на передние лапы, они легко проткнули мягкую подушку, специально принесенную для него. А при угрожающем выпаде, еще и пустившую ткань на мелкие лоскутки. Из ступора незадачливую служанку вывел стук когтей о пол и тихое шипение. В боевой форме, мягкие подушечки лап так же закрывались защитными щитками, а когти выдвигались и фиксировались на манер эдаких клешней краба, разве что неподвижных. Барик просто встал на эти когти, оказавшиеся весьма внушительными для такого тела. Майя с Иллис, заранее почувяшие настроение своих питомцев, могли бы еще добавить, что эти коготки могут еще и убираться. И тогда на лапах оказывались самые настоящие копыта, которыми котики уже тогда пытались лягаться не худе лошади.
Визг перепуганной девушки, поддержанный остальными служанками, ни как не отразился на лицах их высоких постояльцев. По малозаметным переглядываниям, Лера знала, что ее подопечные и не думали пускать все на самотек и были в курсе готовящейся выходки своих питомцев. Майя как-то даже пыталась объяснить ей, как происходит такое общение. Но сама запуталась. Так что старшей служанке было достаточно того, что все под контролем. А небольшой урок настырным служанкам, не желающим слушать предупреждения, не повредит.
- Осторожнее надо быть. - Подлила яду Иллис. Служанки, переходящие некоторые невидимые границы ее всегда раздражали. - Вы главное к его гриве не приближайтесь. Она ядовита.
Пока Барик отвлекал на себя внимание испуганной публики, его братец зашел на толпу сбоку. Так же перешел в боевую форму и, низко пригнув голову, зацокал когтями по направлению к выбранной для атаки служанке. Позиция совсем не характерная для хищника, не нуждающегося в прикрытии горла. Но котята еще во дворце успели вычислить, что так реакция окружающих почему-то забавнее. В общем, с того года, в покоях принцессы и ее подруги был совсем небольшой контингент служанок, относящихся с большим почтением к двум наглым котам.
- Мегеру то отправила? - Поинтересовался полковник на прощание.
- Смеешься? - Еще до приезда Леры. - Мне только не хватало охоты ниахар на завхоза.
Полковник опять рассмеялся. Майя могла как угодно себя контролировать и считать что все нормально. Для питомца находящегося в постоянной эмпатической связи с хозяйкой, ее отношение к бывшей всемогущей управляющей императорского дворца тайной не было. А что известно одному, то непременно станет достоянием и для его брата. Мегеру котята увидели в тот же год, во время прогулки. Встреча мимолетная. Что там Мегера делала в это время неизвестно. Она предпочла поспешно удалиться сразу после приветствия. Но видимо запоминающаяся для ниахар. Завхоза тогда пришлось срочно откомандировать на месяц от греха. Майя только училась контролировать своего питомца. Так что нескольких встреч в коридорах с жутким монстром Мегере хватило. Но что забавно, даже котятами, с остальными двуногими, ниахары предпочитали определенных границ не переходить. Так, попугать, довольно пофыркать и смыться. В замке доставалось только Мегере.

Майя с демонстративным недовольством наблюдала за тем, как подруга устраивается в ванной. Процедура была уже хорошо знакома и привычна. Про себя, она даже получала удовольствие от всего процесса. Хоть и не измененная правящая, но после комплекса сенты действительно чувствуешь себя как новенькая. Настроение немного портила цена всего этого. И было очень неудобно, что на нее и сейчас шикают, стоит только заикнуться о счете.
- Вот не пойму. Ладно, в детстве компания нужна была. А сейчас-то чего меня тащишь?
- Перестань. Я же вижу, что ты сама не против. - Лениво отбивалась Иллис.
- Не спорю, здорово все-таки. Но может я сама могла бы взять счет на себя.
- Это ты с мамой поговори. - Хмыкнула Иллис и язвительно добавила. - Или с папой.
- Не, лучше тебе поплакаться. - Майя даже головой помотала, с удовольствием позволяя служанке заняться укутыванием ее тела в простыню, уложенную в воду заранее. Еще одна служанка скромно устроилась вне поля зрения девушек. Эту обязанность ввели не далее как в прошлом году, когда пришлось прямо во время процедур заниматься авралом в провинции. Вирт вынужден был разруливать ситуацию на месте. А вся информация стекалась к ним. Император и его службы конечно подстраховали. Но отец Иллис предпочел заставить дочь с сыном работать в авральном режиме. А на время процедур отключалась вся электроника и блокировались даже вживленные браслеты. Вот и пришлось служанкам с планшетом связи присутствовать на всех процедурах и исполнять роль дежурного секретаря.
Ликсандра наотрез отказалась предоставлять эту возможность Лере.
- В Замке найдется пара свободных девушек, для того чтобы зачитать пару писем и набить под диктовку ответ. - А Леру оставьте в покое. - Возмущалась она. - Она и так не имеет полноценного отдыха с вами. Так пусть хотя бы тут пройдет полноценный курс восстановления.
В этот раз, данный вопрос даже не обсуждался. Их просто поставили перед фактом. Лера занимается борьбой с желающими пробиться на приемы Майи и стоит на страже их личного времени, отвоевывая его у желающих получить аудиенцию правящей и куратора восточных провинций.
Майя с прикрытыми глазами тихо улыбнулась, с удовольствием ощущая начавшееся движение воды.
- Лично мне тут только одно не нравится. Ребят не пригласить. - Буркнула Иллис.
Майя приоткрыла глазик и ехидно глянула на нее.
- По Виттору уже соскучилась? Вроде немного времени прошло.
- Можно подумать, ты по Вирту не скучаешь. - Тут же вернула Иллис. - Вот не пойму я тебя. Чего ты тянешь. Нила, своего, когда уже отшила!
- Илька, ну как ты можешь? - Майя от возмущения даже второй глаз открыла. - Ты же знаешь.
- Конечно, знаю. И Вирт понимает и старается не лезть напролом. Все ждет, когда ты, наконец, поймешь, что его эти ... уроки Ританы совершенно не волнуют. Даже не ожидала от братика такого терпения. Тебе его не жалко?
- Тьфу, на вас. Твой братик не собирается ограничиваться парой ночей. Он ясно это дал понять.
- Когда успел? - Иллис от удивления чуть под воду не ушла. - И мне не сказал! И что ты?
- Илька! Ну, ты сама подумай. Это же я тогда фавориткой стану. Зачем мне еще и эти склоки? А что подумают Димир с Адилой?
- Вот оно что. - Задумалась Иллис, с прищуром рассматривая смущенно-возмущенное личико подруги.
- Э, ты чего? Не вздумай ничего придумывать. - Забеспокоилась девушка, слишком хорошо знающая свою подругу.
- Не буду. Но от продолжения разговора не отвертишься. - Улыбнулась та.
- Ты лучше скажи, что там с хранилищами? - Попыталась перевести Майя стрелки на безопасную тему.
Три года назад, еще перед годовыми тестами, Иллис поделилась своей проблемой. По традиции, измененные правящие перед вступлением в полные права делали личный проект, в масштабах своих полномочий. Димир к примеру предложил реформирование социальной системы распределения. До практического воплощения это не пошло по разным причинам. До того как Иллис не столкнулась на практике с реальной ее эффективностью в Ирбинске во время эпидемии. И сильно ее критиковала. Вирт затеялся со своей гвардейской ротой. Его идеей было формирование специального отряда из подростков. Их обучение, и воспитание как в духе преданности короне, так и подготовки специалистов в самых разных областях для работы в штате правящего. Его изюминкой была попытка поставить интересы империи над всем, в том числе и над интересами рода из которого вышел. На теорию он тратил мало времени. Набрал полсотни десятилетних мальчишек еще до того, как Майя пустилась в свои первые бега. Приставил к ним намеренно безродных сержантов и добился особой программы подготовки по научным дисциплинам. Но пока результат был середка на половинку. Родители не упускали случая напомнить своим чадам, об их обязанностях перед родами.
А вот у Иллис были идеи, которые у нее самой не вызывали особого энтузиазма.
- А чего ты маешься? - Удивилась тогда Майя. - Давай сделаем систему продуктовых хранилищ.
- Так в империи и уже есть такая система. - Иллис даже удивилась тогда такому предложению. Уж кто-кто, но Майя прекрасно об этом знала.
- Так это обычные хранилища. - Возразила Майя. - Так сказать для решения оперативных вопросов, со сроком заложения продуктов до пяти или десяти лет. А мы сделаем систему резервных хранилищ со сроком заложения в два или три раза больше стандартных. На случай катастроф в масштабах даже не одной провинции, а нескольких миров. Помнишь ту долину, где котят нашли?
- Еще бы!
- Ты еще говорила, что там можно организовать закрытое сельское хозяйство. Представь, все что надо, это обеспечить стационарными генераторами силовых полей всю долину, роботизированной техникой для сельскохозяйственных работ и посевной материал с удобрениями. Люди нужны только на подготовке и расчистке полей. Потом все будет делать автоматика. Парк техники консервируем, генераторы в пассивный режим. А долину закрываем от посещений санитарной зоной. Для обслуживания пара приезжих техников раз в год или как там еще. Пока нет необходимости, долина спит. А в случае нужды, кнопочку нажимаешь, и все. Люди там будут нужны только в положенный срок, на сборе урожая. А ведь урожай в той долине можно собирать два-три раза в год. Это же самовозобновляемое хранилище!
- Если будет волна, потребуется техника для доставки урожая. - С сомнением возразила Иллис.
- Значит надо или силовую контейнерную линию по принципу отстойников или грузовой телепорт. - Поправилась Майя.
Тогда они обе загорелись этой идеей и вот уже третий год трудились над ней.
Представленный через год проект не вызвал возражений в канцелярии Церы. Майя с Иллис позже поняли почему.
Во-первых, это все же был личный проект молодой правящей. С момента идеи до реализации проходило много лет. До вступления правящих в полные права, столь глобальные разработки носили обычно теоретический характер. Их целью было скорее показать уровень своих знаний и способность их применять на практике. Много позже, если правящий все же приходил к мнению, что это того стоит, начиналась проработка деталей. Так что это был своеобразный выпускной проект.
Во-вторых, Майя с Иллис задались целью реализовать столь глобальный проект силами исключительно своих провинций, не затрагивая бюджета империи. Для этого, просили дать возможность расширенной реализации продукции сельского хозяйства и промышленности для своих производителей. Это как раз была одна из задач, стоящих перед правящими Виртом и Иллисией. Восточные провинции значились в числе отстающих.Так что разрешение было милостиво дано, порядок отчетности определен и вставлен отдельной строкой в бесконечный список отдела контроля имперской канцелярии.
Иллис с Майей решили все на свой лад. Они сумели втянуть в это дело даже Вирта, который выразил готовность заняться вопросами строительства, когда оно начнется. И под благосклонными взглядами родителей, создали в городе целый отдел проектирования из четырех профессоров-теоретиков, собравшихся уходить в отставку. Три года их планы со скрипом, но продвигались. Три из их провинций уже вышли на международные рынки по сельхозпродукции. А в одну удалось привлечь промышленников. Налоги с этой выручки были небольшие пока. Но позволили заняться долиной. Ее первый урожай прошлогодний урожай был уже собственностью империи и его реализация подтолкнула строительство сразу двух хранилищ в соседних провинциях.
Сейчас идея уже приобретала вполне осязаемые черты. А обсуждаемая долина готовилась выдать свой третий урожай, который целиком пойдет в почти готовое стазисное хранилище, для контрольной закладки. Вирт как раз и занимался там сейчас доводкой транспортной системы, пока еще настроенной только на прием. Выдача-то в ближайшие годы вообще не предполагалась.
Иллис осторожно повела плечами, позволяя служанке освободить их от мокрой ткани. Процедура заканчивалась, и пора было выбираться из ванны.
- Да все там нормально. Если хочешь, можем на обратном пути завернуть туда.
- Было бы неплохо. - Протянула Майя. - Да и нашим пушистикам размяться пора.
- Значит решено. Предупреди только Шрама заранее.
Обе обсуждаемые кошки сейчас валялись в их покоях. В отсутствие хозяек, они бессовестно спали, давно привыкнув к тому, что самостоятельно погулять их отпускают разве что в Раскол. Например, в Чистилище. Но там не было охоты. Во дворце им тоже не где развернуться. Майя с Иллис определили для свих питомцев границы давно облюбованного уголка парка и запретили пугать персонал. Но этого для котов было мало. Чаще всего, немного порезвившись, они устраивались прямо в кустах или на ветках деревьев около границы их территории и наблюдали за гуляющими посетителями из засады. Пугать запрещалось. А очень хотелось. Потому, подросшие котята разработали совсем неожиданную тактику. Они устраивались на лежку рядом с дорожками, в надежде, что кто-то все же на них набредет. Но даже такое развлечение очень быстро сошло на нет. Постоянные посетители быстро избавились от привычки нарушать невидимые границы парка. А случайные люди тут бывали редко, и они старались не нарушать правил дворца.
Котам требовалось движение, охота. Для этой цели, девушки теперь регулярно выезжали в карантинную зону, в расположение своих наемников. Сами девушки вынуждены были ограничиваться короткими выходами под усиленной охраной. А вот ниахары присоединялись к патрулям Шрама. Командир наемников теперь даже специально подгадывал глубокие рейды именно под приезд своего тактика. В чем отряду Шрама завидовали наемники соседних деревень. Мало того, что патрулирование с таким сопровождением больше смахивало на прогулку за грибами, это еще было прибыльно. Ниахары довольствовались небольшой частью своей добычи. И только той, что им не могли обеспечить во дворце в качестве питания. Все остальное они с удовольствием притаскивали патрульным. И это была не мелочь, что не успела убраться с их пути. И не случайно встреченные твари, считавшие людей за свою добычу. Это были образцы редких или новых животных, за которые полагалась неплохая премия от научных институтов. Так что наемники Шрама были готовы обеспечивать безопасность обеих девушек и даже терпеть соседство теней. Другая сторона этого странного союза особо не афишировалась при посторонних. Политика все-таки дело тонкое. Но Шраму уже не раз пеняли, что та драка в кабаке наемников была самой результативной в истории наемничьего квартала. А его самого считали самым удачливым из действующих командиров.
Девушки с удовольствием отобрали полотенца у не совсем довольных служанок и занялись собой. Лера только недовольно покачала головой, увидев эту сцену. Но укорять подопечных не стала. Они так и не научились пользоваться услугами посторонних в полной мере. Иногда даже на официальных обедах Майя норовит сама потянуться к чему-нибудь, вместо того что бы попросить стоящую рядом служанку.
- Сегодня у вас прием дочери барона Рентийза. Четвертый уровень. Но девочки не справились. Так что, Майя, придется тебе посмотреть.
- Отлично. Хоть какое-то развлечение. - Проворчала та, намекая на старания Леры ограничить приемы рутинными случаями, не требующими от нее больших усилий. Но ведь это скучно!
- Не ворчи. - Улыбнулась та. - Леди Ликсандра грозится и эту лавочку прикрыть. Если потребуется. Гтова вызвать сюда еще нескольких твоих учениц.
- Все, молчу. Это все?
- Во второй половине дня процедуры как обычно. А вечером у вас тренировочная площадка. Один час.
- Кошмар. - Снова заворчала Майя. - Вот интересно, Илька, меня даже в ошейнике так не контролировали. Скучно же!
- Тебе полезно. - Лера даже рассмеялась, глядя на девушку.
- Проблем не было? - Поинтересовалась Иллис, имея в виду скандалы, обычно сопровождающие работу Леры при назначении очереди на прием.
- Какие? - Старшая служанка удивленно пожала плечами. - Знаешь, после разборок между представителями сразу трех династий, мне уже ничего не страшно.
Все трое рассмеялись, вспоминая недавний и теперь уже забавный случай. Во дворец заявились представители сразу трех династий из небольших монокоролевств. Один из отпрысков прибыл в соответствии с согласованным графиком. Да только они находились в не очень дружественных отношениях с соседями, которые решили, что достойны пройти первыми. Масла в огонь подлил третий их сосед, даже не имеющий общих границ с империей Арден. Зато они очень ревниво относились ко второму королевству. Измененные правящие составляли отдельный совет при короле. Но это не помешала третьему кандидату прибыть в Арден от имени династии.
Димир прекрасно понимал, почему в первую очередь сюда прибывают молодые люди столь высокого ранга, вместо их отцов. Но беспардонность этой троицы оказалась неожиданной даже для видавших виды дипломатических служб. В общем, менее чем полгода назад, во дворце развернулись боевые действия по всем фронтам. По официальной линии со стороны родителей высоких гостей осаде подверглись Димир и Адила. Леру атаковали разного рода чиновники, прибывшие вместе с отпрысками. Подмастерья благоразумно попытались спрятаться в городских ортобах. Но их достали и там. Так что Линара вместе с подругой смогли скрыться только в выделенных им дворцовых комнатах. А вот Майю осадили по всем статьям любовно-военного искусства. От предложений прогуляться в парке, посетить очередной прием и прочее, личная пятерка теней спасти не могла. А отказ немедленно вел на уровень Димира. Ее парень на то время, предпочел тихо отвалить. Куда уж безземельному барону, выстоять против принцев! В общем, Иллис с Лерой оказались более чем правы. Заполучить в свою семью того самого мастера Альтер, молодую девушку из неизмененных захотелось всем. Внешность тут играла самую последнюю роль, но и она не подкачала.
Майя злилась, психовала. Даже норовила пару раз выйти в круг равных. Хорошо Иллис отговорила. Вирт был в своих разъездах и только мрачнел, выслушивая новости по связи. Отец решил не допускать его во дворец. Но выход нашел именно он. В очередной раз, когда Майя судрожно пыталась найти предлог для отказа принять цветы, в дверях нарисовался Альнар. Обнаружив, настойчивого воздыхателя он решительно пересек приемную лечебницы и втиснулся между ними.
- Прошу прощения, ваше высочество, но девушке нужно время для подготовки к выезду на прогулку.
- О, я готов вас сопровождать. Надеюсь, вы не откажете мне в возможности присоединиться к вашей свите. - Не в меру пылко заявил молодой человек, уверенный что отказа не будет под страхом очередного дипломатического скандала.
Естественно в свите Майи оказалась вся неугомонная троица. Риттл с ребятами только зубами скрипели, косясь на их приготовления. А те радостно скалились им в лицо, совершенно не обратив внимание, что в свите их вожделенного объекта и принцессы находятся только тени из личной пятерки. Конечно они знали, такое полевой лагерь. Но почему-то никому из них не пришло в голову, что целью прогулки правящей принцессы и ее подруги может быть настоящий лагерь наемников.
Забавные эпизоды двухдневного глубокого рейда в карантинную зону, девушки вспоминали до сих пор с большим удовольствием. Гордость высших аристократов не позволила навязчивым ухажерам пойти на попятный. Решив, что вряд ли принцессу допустят к опасным мероприятиям, они отказались оставаться в лагере. Вот только девушки, по плану Вирта, ниахар вывели за пределы видимости. К отряду они приближались исключительно для того, чтобы выложить к ногам хозяек очередную эффектную тушку состоящую из зубов, когтей, шипов и чего то еще. Иногда они пригоняли слишком крупных тварей своим ходом. Опасности, в общем тоже не было. Но уважаемые гости не знали особенностей действия яда ниахар. А наемники героически расправлялись с полудохлой тушой, работая на благодарную публику. Почему бы не развлечься, тем более за это еще и деньги идут немалые.
- Вот интересно, и чем тебе не приглянулся принц Алданара: - Отсмеявшись, завела разговор Иллис. - Не дурен, во дворце многие оглядывались на него. Говорят, даже не дурак.
- Вот бы и проявила благосклонность. - фыркнула Майя.
- Так он же измененный, не правящий, за то пятый уровень. - Резонно заметила та.
- Слишком самонадеян. Надеюсь, этого отрицать не будешь?
- Ну, как выяснилось, это недостаток вполне дрессируем. - Со смешком заметила Иллис.
Лера тоже улыбнулась. Обсуждать слишком громко представителей династий соседних королевств она рисковала только в покоях принцессы. Но тогда тоже была поражена скромностью выскопоставленной троицы, после их возвращения с многодневной прогулки. И ведь никаких претензий. Сами напросились в свиту. Хоть их и отговаривали.


Содержание
В начало страницы

Глава 2.



На тренировочной площадке неспешно прохаживалась девушка в спортивном костюме и весело осматривала замерший за ее пределами ряд бойцов теней. Вторая уже покинула зону показательного боя и, приняв из рук Леры полотенце, вытирала пот. Впрочем, это ей не мешало с ехидством коситься на подругу.
Диртар пребывал в нерешительности. С одной стороны Майя сама запросила троих бойцов, зная, что слабых в круг к ней не выпускают. С другой, это была не просто подружка принцессы и ее тактик. Куратор провинции по полномочиям мало уступал правящей. А эта зараза вообще об учебном оружии имела слабое понятие.
- Рист, Фарни, Калей. - Наконец решился начальник охраны.
Трое молча, вошли в круг. Накануне, тренировки не сложилось. Девушкам пришлось несладко на приеме Альтер. Что там пошло не так ему не рассказывали. Но этих двоих сходу засунули в восстанавливающие ванны. Но Майя и тут нашлась и прислала со служанкой свой кругляшок.
- Ниэла Майя предлагает вам ознакомиться с предметом следующей демонстрации и как им можно воспользоваться. - Не без иронии передала послание девушка.
Маленький кругляшок, легко цеплявшийся на тыльную сторону ладони выдавал круглый силовой щит четвертого уровня. Его размеры не превышали полуметра и едва прикрывали локоть. Ну что с таким можно сделать против меча и щитов полного профиля? Так, детская игрушка. Не то, что метательные силовые ножи с управляемым полетом. Такое оружие было известно давно, но как-то никому в голову не приходило пользоваться полетом иначе как призывом брошенного ножа обратно. Так что когда эти двое по очереди провели спарринги, в которых ножики летали вокруг противников по их желанию, делали заходы и зависали над плечами девушек, заход и все это сразу с парными ножами, на площадке было полный разгром. Это сейчас бойцы тренировались работать против таких противников.
Трое бойцов осторожно распределились по площадке. Вчера было решено принять за основу сразу несколько вариантов защиты. И парни решили следовать сразу всем. Рист запустил мобильный щит. Замедляет движение и всего второй уровень. Зато тормозит все остальное. У девчонки еще и дротики есть. Самые обычные метательные дротики с неприятной начинкой.
Майя мило улыбнулась и сместилась в его сторону. Атаку Фарни отбила мечом, крутанулась, пропуская его, и почти направила на щит.
Диртар тихо ругнулся. Всегда умудряется поймать его парней на это трюк. Но оказалось, у ребят был план. Калей почти достал верткую девчонку. Почти, потому что его меч оказался отбит в сторону тем самым щитом плашмя, а потом его край прошелся в районе предплечья. Сигнал о выходе из строя был закономерным результатом. Голограмма, сделав видимым контур щита, продемонстрировала, куда именно пришелся удар. Тонкий край, как вечером и предположили, был намеренно сделан режущим. Калей должен был остаться без руки.
Май тем временем резко развернулась, продолжая движение, провела атаку мечом, которую Фарни сумел отбить. Парень отступил, пытаясь открыть сектор атаки напарнику. Но девчонка скользнула следом и развернулась и спокойно отключила оружие. Только спусти мгновение до всех дошло, что слышат сигнал выхода из строя обоих бойцов. Хитрая бестия запустила свой щит-недомерок в свободный полет. Вниз. Издевательский цвет голограммы показал, что парную отрезало ступни. А вот третьему теперь будет совсем плохо. Увлекшись попытками вступить в схватку, он совсем забыл, с кем имеет дело. Маленький, совсем обычный дротик случайно упавший пол ноги никто не заметил. В момент атаки парень сдвинул границу щита, и этого оказалось достаточно. Капсула с ядом оказалась с датчиком, зафиксировавшим поле. В общем, будь там яд, Рист бы даже не вступил в схватку. А сам метательный дротик был всего лишь средством доставки.
В оставшееся время было продемонстрировано еще несколько вариантов применения этого оружия и способов обхода привычных средств защиты.
- Ну, вроде все. - Майя с удовольствием потянулась, беря очередное полотенце.
Полковник недовольно покосился на своих людей. Бойцы тактично отвели глаза. Все-таки без повода засматриваться на объекты охраны такого уровня как-то непринято.
- На счет дротика идея была уже несколько месяцев. - Обратилась Майя к полковнику. - Малый размер, точный бросок, можно достать дальние цели или просто расставить ловушки на площади. А вот щиты получили только недавно. Так что в академии пока начинают разработку техники с его использованием. То, что мы показали, это всего лишь несколько первых связок.
- Неплохие связки. - Кивнул офицер.
- Да. - Иллис весело улыбнулась. - По первым наметкам, у щита есть перспектива. Его разрабатывали для массового производства. Так что в ближайшее время они появятся в вашем арсенале.
- Ваши планы на отлет не изменились, ваше высочество?
- Нет, завтра вылетаем в зону карантина с проверкой, да и мальчикам надо погулять.
Диртар покосился на двух кошек, сидящих с двух сторон от старшей служанки. Их хвосты лениво двигались то, обвивая тело, то распрямляясь. Лера невозмутимо разговаривала с кем-то по связи. И совершенно не обращала внимания на то и дело задевавшие ее ноги хвостики.

Прощание как всегда происходило в узком кругу. Церемониальный этикет на посадочной площадке был больше предназначен для немногочисленных зрителей из присутствующих аристократов и прессы. Так что глайдер ушел знакомым кульбитом в небо, где его тут же окружила четверка боевого сопровождения.
- Выросли девочки. - Пробормотала леди Ликсандра, пользуясь удаленностью зрителей. - Такие дисциплинированные стали, самый спокойный их прилет.
- Спокойное? - Хмыкнул полковник. - Если иметь в виду скандалы, то их конечно не было. Да только их котят уж очень часто видели около покоев Мегеры. Вовремя ты ее все же убрала.
- Ох, ты ж. Точно, совсем забыла девочкам выговорить.
- А что они натворили? - Заинтересовался полковник.
- Послала девчонок прибраться перед ее приездом сегодня утром. Знаешь, как то не замечала, что эти два кота могут быть настолько вонючими. Причем с отчетливым запахом серы и нашатыря. А главное, как они это сделали через щели в закрытой двери и так, что в коридоре ничего не чувствуется.
Офицер несколько мгновений молчал, недоверчиво глядя на управляющую замком, потом побагровел и, не выдержав, рассмеялся.
- Тебе только веселиться. Девушки с утра пытаются проветрить комнаты, но там даже занавески пропитались этим запахом. И чего мне стоило обратить внимание на удовлетворенный вид этих кошаков.
- Питомцы унаследовали страсть к приключениям от своих хозяек.
- Их хозяйки не отличались мелким пакостничеством. - Возразила Ликсандра.
- Зато их питомцы очень хорошо знают, кому их строить. У тебя через неделю прибывают близнецы.
- И не напоминай. Эти будут пакостить по крупному. Придется Мегеру опять куда-то отправлять. Одна беда мне с таким завхозом. Попросить Адилу избавить меня от такого наказания что-ли.
- Направь в представительство по закупкам. - Посоветовал офицер. - Сейчас период смены закладок в хранилищах. Это как раз ее обязанности.
- Сама об этом подумываю. - Вздохнула женщина.
- Серой говоришь? - Снова усмехнулся полковник. - Теперь понятно, что обсуждали твои служанки. Запах серы по их вере признак проклятия Единого. Наверно те две красавицы его последователи.
- Только этого не хватало. - Ахнула Ликсандра. - Это же скандал для всего рода.
- Говоришь спокойно все прошло? - Диртар уже не скрываясь, весело расхохотался.

Деловито осматриваясь на месте посадки, Майя недоуменно посмотрела на десятку знакомых наемников, явно занимающих позиции во втором эшелоне прикрытия.
- Шрам, ты чего удумал? Мы же здесь под силовыми щитами. Что здесь может случиться. И с нами личная пятерка.
Командир наемников посмотрел на Риттла. Старший личной пятерки тактика явно одобрял его решение усилить охрану.
- Обещаю, мы никуда не денемся и ни в какие неприятности влезать не собираемся.
При этих словах в глазах Риттла явно проскочила настороженность. Шрам не скрыл своего скепсиса, осматривая двух невинных красоток, которых под масками в среде наемников звали Бешеными кошками.
- Я бы вам поверил, точно поверил бы. А эти ваши неприятности могут дать обещание, что не будут липнуть к вам?
- Ну, знаешь! С деланной обидой возмутилась Майя, при поддержке принцессы. - Кто же знал, что та тварь, в прошлый раз умеет так далеко прыгать.
- Твой Барик знал. И его брат. - Флегматично сообщил Шрам. - Ладно тебе, Левая, при ниахарах, я бы не дергался. Но пока их не будет, принимай под свою команду усиление из двух пятерок. Ты их всех знаешь.
Майя только пожала плечами, переключая на себя дополнительные связи. Все равно внешним периметром командовать Риттлу. А этот перестраховщик явно не был против такого поворота дел.
- Малыш, иди погулять. - Обратилась она к своему коту, одновременно посылая ощущение свободы, азарт и желание движения, а заодно сожаление, что не может в этот раз составить ему компанию. По реакции брата Барика, Иллис сделала тоже самое.
Котяра откликнулся нетерпением, ожиданием охоты и благодарностью. И две белые тени исчезли проходе силовой стены.
Иллис развернулась к терпеливо ожидавшему начальнику долины.
- Нам сказали, что урожай уже собирают?
- Верно, ваше высочество. Урожай зерна и корнеплодов соответствует расчетным параметрам. Транспортная силовая линия работает исправно. Для обеспечения ваших планов, осмелюсь кое-что предложить, ваше высочество.
- Слушаю вас. - Принцесса замерла перед мужчиной.
- Строительство хранилищ для посевного материала и гаражей завершается. И после сбора урожая, вся техника будет законсервирована. Генераторы силовых полей перейдут в режим ожидания. Но, исходя из опыта проведенных тестовых работ, я рекомендую создать запас транспортных контейнеров непосредственно здесь, под защитой силовых полей. Для этого нужна станция-отстойник.
- Это потянет увеличение расходов. - Недовольно заметила Иллис.
- Возможно, в этом есть смысл. - Задумалась Майя. - Со сметой разберемся, много это не потребует. А учитывая испытанные сложности с поставками контейнеров из-за отсутствия поблизости накопительных станций, транспортировка остается уязвимым местом долины.
- Вы можете представить свои предложения, ниэл Савели? - Принцесса вопросительно смотрела на начальника.
- Я представлю расчеты в ближайшее время, ваше высочество. Но с чего бы вы хотели начать осмотр долины?
- На ваше усмотрение, ниэл. Нам с Майей интересно все. И времени у нас достаточно.
Девушки переглянулись.
- Шрам, патрули далеко отсюда? - Майя обернулась к наемнику.
- Первый в трех часовом пешем переходе. - Шрам вопросительно посмотрел сначала на нее, а потом на Иллис. - Мне надо их предупредить?
- Зафиксируй координаты маяка Барика, он еще на месте. - Распорядилась Майя. - Пусть вышлют транспорт под прикрытием. Там много хорошей охоты. Судя по всему что-то крупное.
- И даже очень. - Подтвердила Иллис. - Им пришлось работать вместе. И то не сразу справились.
Девушки довольно переглянулись. Ощущением удовлетворения от хорошо проведенной охоты и совместного боя коты делились с ними в полной мере.
- Мальчики покрутятся рядом какое-то время, но ты, же их знаешь.
Шрам с улыбкой отступил, собираясь отдать нужные команды. Тактик Майя была права. Молодые ниахары не будут долго охранять добычу. И только его наемники имеют полное представление о том, что именно эти два котенка считают 'хорошей охотой'. Так что вместе с транспортом лучше послать усиленный отряд.
Экскурсия по долине проходила на высоте нескольких метров. Местные глайдеры были маломестны. По правилам прикрытия, в такие машины два объекта охраны не допускались. Майя, прекрасно это помня, только досадливо морщилась, отдавая приказ провести через поле их машину. В этом вопросе Кир оказался неприступен. Машина, в которую он согласился допустить сразу правящую принцессу и куратора восточных провинций, была бронированной и способной выдержать кратковременный бой, как в воздухе, так и на земле. Причем в воздухе она могла продержаться даже без силового поля. Невиданное чудище вмещало в себя до трех бойцов-операторов. Так что ее пятерке, равно как и ей самой пришлось освоить управление доисторическими летательными аппаратами эпохи до силовых полей.
Недостатком этой техники была маневренность. Для узкой долины, обрамленной со всех сторон пиками скал и перекрытой сверху силовым полем, ее было явно недостаточно. Тем более что пришлось согласиться с Риттлом, и запустить под купол еще две машины сопровождения.
Но это того стоило. Вид долины с высоты полета открывался сказочный. Работники не стали сносить полностью леса. Расчистке подверглись только ровные площадки днища долины. На склонах леса оставили нетронутыми и они сплошным зеленым кольцом обрамляли поля, на которых работала техника.
- Всего сейчас здесь находится тридцать два оператора, ваше высочество. - Начальник не без гордости рассказывал о своем участке работ. - В это число входит пять техников, занятых на поддержании техники в рабочем состоянии. Остальные работают на приеме и перегрузке урожая. К сожалению, на этом направлении полностью автоматизировать процесс не удается. Особенно это касается операций разгрузки полевых транспортеров.
- Я вижу на полях много машин. - Заметила Майя. - Все управление автоматизировано?
- Да. Уборочная техника работает по программам, как и оговорено вашим заданием, куратор.
- Кхм-м. - Иллис недовольно покосилась на говорившего.
- Я помню о статусе куратора Майи, ваше высочество. Но надо же как-то вас различать. К тому же, титул на куратора распространяется в ваше отсутствие.
Майя весело рассмеялась.
- Надо же, Илька, скоро нам и тут от дворцового этикета не сбежать.
- Я вообще-то пыталась намекнуть, что тут к нам можно обращаться несколько иначе. - Недовольно проворчала та.
- Знаете, это наемники привычны к псевдонимам. Пощади мои нервы, требуя называть правящую принцессу и куратора Бешенными кошками. - Взмолился мужчина.
- Ладно, не будем. - Фыркнула Иллис. - Контроль за автоматикой ведется тоже этой пятеркой техников?
- Нет. Такая возможность предусмотрена, но операторская сейчас законсервирована. Программисты нашли другой, более лучший, вариант. С прокладкой силовой линии, появилась возможность обеспечения дистанционного контроля. Он осуществляется сразу с трех ближайших городов.
- Это может оказаться рискованным. - Недовольная изменениями, заметила Иллис. - В случае прорыва связь может быть нарушена.
- Транспортные линии имеют пятый уровень напитки. А генераторы поля в долине и на приемной станции расположены под защитой. - Возразил начальник.
- Зато генераторы на остальных станциях не имеют такой защиты. - Возразила Майя. - Есть как минимум две станции, не рассчитанные на оборону от волны. Две уязвимые точки это много. И альтернативной связи не будет.
- Это верно. - Немного смущенно кивнул мужчина. - Но такой вариант позволил сократить присутствие людей в долине. К тому же, в городах намного проще найти квалифицированных операторов. На данный момент это значительно экономит текущие расходы.
- Возможно и так. - Вздохнула Иллис, вспоминая насущные проблемы. - Но давайте перед консервацией проверим операторскую в тестовом режиме. Для этого не потребуется много людей.
- Да, двух техников в течение двух недель.
Девушкам даже было жалко, когда машины пошли на посадку. Осматривать почти готовые помещения хранилищ и гаражей было куда менее интересно.
- Наверно придется изменить режим генераторов периметра. - Вздохнула Иллис, уже на обратном пути. - Изначально мы предполагали совсем их отключить и перевести в спящий режим. Но тогда в долину могут проникнуть отдельные твари.
Девушки переглянулись, прекрасно понимая друг друга. Когда все затевалось, они имели не совсем четкое представление о происходящем в карантинной зоне столичного мира. Регулярная охота их питомцев не только пополнила коллекции научных институтов, но и заставила по-иному взглянуть на стоящую проблему. В отсутствие волны, твари, проникающие через Раскол, разбредались безо всякой выраженной цели. И в самом начале, после запуска первого периметра силовой защиты, в милых лесах и красивых ущельях нашлось немало работы для двух ниахар и половине отряда наемников Шрама. Тогда их участие в охоте особо не оспаривалось.
Перед девушками проявилось лицо Вирта. Он ехидно осмотрел обеих.
- Судя по грустным физиономиям, вылазку за пределы охранного периметра Шраму удалось пресечь.
- Судя по твоей удовлетворенной мордашке, ты приложил к этому немало своих драгоценных сил. - Тут же выдала Майя, совсем забыв о присутствии на борту постороннего. Свою пятерку она давно перестала стесняться.
Мужчина торопливо отвел глаза и вообще сделал вид что глухой и слепой. Доверенный куратор восточных провинций, птица высокого полета. Но даже они обычно не позволяли себе столь фамильярного тона. А Майя позволяла себе такую манеру сразу с двумя правящими. И, похоже, это воспринималось нормально.
- Ничуть не бывало. - Обиделся Вирт, но глаза отвел. - Всего лишь намекнул, что вы тут вроде как с деловым визитом.
- Вот и прилетел на встречу. С деловым визитом. - Проворчала Иллис. - Вирт, сколько можно? Нам пришлось даже свой глайдер сюда затащить.
- Иллис, мне тоже хочется оторваться. Но давай сделаем это вместе. - Обезоруживающе улыбнулся парень. - Или ты хочешь, чтобы я изошел на черную зависть?
- Что, так все достало? - Посочувствовала Майя.
- Даже не представляешь. На станции приема все еще куча недоделок, до хранилища только одна линия, и приходится маневрировать грузопотоком в ручном режиме.
- А как же твоя гвардия? - Вирт только с досадой покосился на эту язву.
- Майка, парням чуть больше твоего брата. Не выставлять же их на самостоятельную работу. Так все дело можно завалить. Ребята здорово выручают. Но знаний в этой области еще маловато, не говоря уж об опыте.
- Да, уж. А еще попытки подтащить в это дело свои семьи. - Напомнила Иллис о болезненном для брата вопросе.
- Я их собирал десятилетними мальчишками. Похоже для решения такой проблемы, это слишком поздно. Ты же не будешь отрицать, что в остальном мой проект удался.
- Не буду. - Легко согласилась Иллис. - Только работать тебе над ним дольше чем над нашим проектом.
- Пока вы прохлаждались под куполом, отец решил через меня просьбу передать.
- Что-то интересное? - Оживились сразу обе. В пределах столичного мира к ним редко обращались по деловым вопросам. Это была вотчина императора. Удивительно, что им позволили хозяйничать в карантинной зоне.
- Отец обеспокоен увеличением миграции тварей. Научники дают рост вероятности активизации временных расколов в землях забвения за перевалом. Замок Риндол, что на одноименном перевале давно уже переведен режим готовности. Беспокоят только настроения местной знати. Кое-кто низ них слишком легкомысленно относится к прогнозам ученых и не желают оставлять насиженных мест. Ладно бы сами. Но ведь мешают эвакуации поселенцев со своих земель. В общем, нужна инспекция на высочайшем уровне. Вы вдвоем для этой цели как никто подходите.
- Герцог Ландывер мне казался вполне здравомыслящим человеком. - Заметила Майя.
- Он да. Замок перекрывает перевал, через который в нашей истории не раз шли волны. Под ударом три густонаселенных района. Еще когда вы в контейнере прохлаждались, замок начали переводить в боевую готовность. Так что в командовании замка сомнений нет. Чего не скажешь по поводу владельцев земель подлежащих эвакуации. Сейчас там самая страда. Так что все эти бароны и графы тянут время под разными предлогами. Ландывер ничего не может сделать вне границ перевала. Сами аристократы свои семьи уже вывезли, но эвакуацию саботируют.
- Принято. - Иллис хищно улыбнулась. - Майка, сыграем в злобную правящую?
- Лучше в тактика-самодура. - Улыбнулась Майя. - Вирт, мои полномочия в силе?
- Без изменений. - Парень даже рассмеялся. - Майя, когда ты привыкнешь? Ты официальный инспектор теней.

Собственно уже при встрече Девушки поняли главную проблему, из-за которой потребовался авторитет императорской семьи. Герцог Ландывер был приятным молодым человеком, всего несколько лет назад вступившим в права владения. По всему, что девушки узнали за время перелета, у него было отличное военное образование, полученное в лучшем командном учебном заведении. Но для местных аристократов, владельцев земель за перевалом, он был непростительно молод. И допустил ошибку, не озаботившись налаживанием отношений с теми, кто был под его защитой. Состояние родового замка всегда поддерживалось на должном уровне. Это была обязанность рода. Но для перевода его в боевое состояние потребовалась полномасштабная реконструкция. Так что несколько лет герцог был сосредоточен на внутренних делах.
Приезд принцессы и куратора восточных провинций проходил в рабочем порядке. Молодой герцог по праву гордился проделанной работой и с удовольствием провел показательный облет замка.
Майя с интересом смотрела с высоты перевал шириной почти в два километра. Замок походил на катамаран с многочисленными узкими пилонами в несколько этажей, соединенными переходами наверху.
- Замок в этом виде пережил уже несколько волн, в том числе и последний Великий раскол. - Рассказывал герцог. - Представьте, от карантинных земель через временные расколы-спутники идут волны тварей, которые перед перевалом сливаются в одну сплошную реку. Первоначально здесь была сплошная стена. Но она оказалась неэффективной. Среди тварей есть землеройки разных типов. Во время волны они передвигаются по поверхности. Но вот при встрече препятствия в первую очередь уходят вниз. А здесь, к сожалению скалы слишком глубоко. Рыхлая почва имеет мощность в несколько сотен метров. Поэтому замок перестроили. Эти пилоны разрезают волну на несколько потоков. Орудия, установленные в верхней части прорежают волну насколько это возможно, на всем протяжении коридоров. Металлические плиты не дают землеройкам уйти под землю. А в конце имеются системы огнеметов.
- Орудия какого типа?
- Теперь разного. Собственно последняя реконструкция и была связана с установкой лучевого и силового оружия. Но старые системы сохранены. Их можно использовать для снижения нагрузки на запирающие щиты, незадействуя накопители энергообеспечения.
- Что на счет щитов?
- Два уровня защиты. Первый локализован в пилонах. Каждый из них защищен своим собственным щитом четвертого уровня. Энергообеспечение внутреннее. В автономном режиме накопители способны продержат щиты до суток. Именно для этого необходимы установки на переходах. Они остаются вне действия щитов и способны продолжать вести огонь.
- Я так понимаю, щиты обеспечивают и защиту снизу?
- Да, хотя пилоны стоят на металлических плитах. - Кивнул герцог. - Второй периметр, собственно стена. Щит третьего уровня. Питание постоянно комбинированное. Автономная работа накопителей после реконструкции увеличена до семи суток. Линия питания от стационарного перехода, расположенного в тридцати километрах. Щит перекрывает весь перевал и замыкается на окружающие скалы. Высота до ста пятидесяти метров. Но во время Великого раскола, она была преодолена летающими тварями. К счастью их было немного.
- Подземная часть?
- Были проблемы, куратор Майя. По этой причине металлические плиты в конце Великого раскола были удлинены. По сути, за пилонами сейчас плитой закрыта полоса шириной пятьдесят метров. И щит находится на ней. Сама полоса в комбинации со стеной, является ловушкой. Системы огнеметов сосредоточены именно там. Лучевое оружие использовать в той зоне нельзя. Под такими углами велика вероятность повредить подстилающие плиты.
- Как насчет подпитки локальных накопителей на пилонах?
- Четвертый уровень, ваше высочество. Для этого предусмотрена возможность перевода сферы в цилиндр в периоды затишья. Но в случае массированной атаки сверху сделать это будет невозможно.
- Понятно. Я так понимаю, что работы по реконструкции завершены?
- Да, ваше высочество. Центр управления вторым периметром дублирован, второй центр расположен за щитом, в районе его накопителей. Центры управления щитами в пилонах автономны.
- Были случаи прорыва тварей вовнутрь пилонов?
- Нет. - Герцог гордо улыбнулся. - Даже во время Великого раскола, когда не было щитов, твари смогли проникнуть только однажды на первый этаж в северо-восточном пилоне. Твари нашли наиболее тонкое место в стене и пробили ее. Но в прорыв вошло всего несколько тварей, которых перебили.
- В отсутствие щитов, уязвимой остается крыша. - Заметила Майя.
- Там имеются системы огнеметов, а теперь и лучевое оружие. Но вы абсолютно правы, куратор. Во время Великого раскола на крышах хозяйничали твари.

Экскурсия завершилась посадкой на центральный пилон, где была предусмотрена самая большая посадочная площадка. Хоть это и был деловой визит. Но статус принцессы предполагал церемонию встречи в обязательном порядке. Выждав положенное время, для того, чтобы герцог успел спуститься и замереть во главе встречающей делегации, Иллисия тоскливо вздохнула.
- Как же я люблю поездки в карантинную зону.
- Точно. Шрам не заморачивается всеми этими дворцовыми политесами. - Майя послушно заняла привычное место рядом с принцессой. - Старший, начали движение.
- Принято. - Донесся голос Риттла. - Пара, Боковые щиты, тройка режим снайпера.
По бокам девушек вырисовались Риттл и Жейран. Их руки замерли в характерном жесте запуска щитов. Майя с Иллис только тихо вздохнули, ощутив сигналы от мобильных щитов второго уровня, окружившие их. Тени свои выводы сделали из их детства, и теперь подобные мероприятия без прикрытия вообще не проходили.
Герцог Ландывер сделал шаг навстречу, натягивая протокольную улыбку. Начинался первый акт спектакля для непокорных аристократов. Императорская семья проявляет благосклонность герцогу и владельцу замка Риндол.


Содержание
В начало страницы

Глава 3.



Иллис сидела за столом с каменным лицом. Майя, испытывающая не меньшую злость от упрямства местных аристократов, понимала ее истинное состояние. Да еще Риттл с беспокойством поглядывал на двух котов, устроившихся в уголке. Их раздраженное шипение заставляло нервничать всю личную пятерку.
- Майя, вы можете успокоиться? Барик и Рум отвлекают ребят. - Старший пятерки прокомментировал ситуацию по внутренней связи.
- Не дергайтесь. Они останутся на месте. - Этот вид связи вроде как эмоции не передавал. Но пятерка слишком хорошо знала своего тактика.
- Все настолько плохо?
- Очень жаль, что я не могу использовать Барика. - Проворчала Майя и поспешно заткнулась под косым взглядом Иллис.
В отличие от нее, у Иллис не было даже такой отдушины. Приходилось все время поддерживать разговор.
- Я так понимаю, Граф Ринвери, вы отказываетесь исполнить приказ герцога, даже после утверждения его правящим от имени императора?
Голос Иллис был предельно холоден. Только это не произвело на стоящего полноватого мужчину должного впечатления. Его лицо красноречиво отражало все мысли аристократа. Перед высоким собранием сейчас находился молодой герцог, не имеющий авторитета, молодая принцесса, пусть и правящая внешних провинций и бывшая рабыня, неизвестно как или по капризу принцессы ставшая куратором тех же провинций. Особенно легко читалось последнее. Этот полупрезрительный взгляд Майя регулярно ловила на себе при встречах с представителями древних аристократических родов. С кем-то удавалось это переломить, с другими она сталкивалась редко. Герцога Ринвери до сих пор вообще не знала. Но всем аристократам приходилось считаться с ее нынешним статусом. Хоть многие не скрывали, что считают его следствием привилегий данных ей как мастеру Альтер и желанием принцессы иметь ее всегда рядом с собой. Обидно, но пережить можно. Тем более, что все это не касалось аристократии курируемых ею провинций. Там Этот вопрос давно уже не был актуален.
- Ваше высочество, о том, что приказ об эвакуации поддержан императором, мы знаем. - Несколько заносчиво ответил граф. - Но на наших землях, такие указы имеют силу только при подтверждении их владетеля. Это оговорено эдиктом между императором и владетелями земель.
Принцесса Иллисиана несколько секунд молчала.
- И по какой причине, вы считаете возможным игнорировать озвученную угрозу для ваших людей?
- За последние пять лет, это четвертая эвакуация. Три предыдущие проводились в полном объеме. Мы понесли крупные убытки, которые никто компенсируются далеко не в полном объеме. При этом, все три раза эвакуация была не оправдана. Несмотря на точно такие же прогнозы, ни одного раскола не возникло в подконтрольной зоне. Несколько забредших тварей, с которыми справились наемники не счет.
- Вы знаете, что первая эвакуация была учебной. - Вмешался герцог.
- Нам слишком дорого обходятся ваши учения, ваше сиятельство.
- Но это не помешало вам вывезти свои семьи в замок, пользуясь своими привилегиями.
Майя вопросительно приподняла бровь.
"Согласно тому же эдикту, владетель замка обязан обеспечивать прием семьям аристократов." - Недовольно пояснила Иллис. - 'У местных крупных землевладельцев, в заме есть свои комнаты. Но только у тех, кто поддерживает поселения за пограничной территорией'.
"Тут все землевладельцы?"
" Все кто не подчинился приказу находятся за спиной графа, двенадцать человек" - Мрачно сообщила Иллис. - "Это граф Ринвери и те, кто его поддерживают. Остальные присутствуют здесь как заинтересованные владетели. Они эвакуировали свои поселения из зоны контроля и остаются в крепости в ожидании завершения эвакуации. Убытки у них все таки могут быть значительными'.
"Контрольные учения?" - Майя отключилась, предоставляя Иллис продолжать разговор. Принцесса покосилась на занявшуюся браслетом связи подругу и вернулась к неприятному диалогу. Свой план действий они успели составить в общих чертах еще во время полета. Так что можно расслабиться и попытаться в последний раз решить дело миром.
- Поймите, в случае открытия временных расколов возможны сбои в системе управления глайдеров. Людям потребуется время чтобы добраться до замка.
- Расчетное время эвакуации с использованием гужевого транспорта из моих поселений составляет двое суток. - Поцедил граф. - Даже с учетом возврата глайдерами, это четыре или пять суток. Непростительно огромная потеря времени в период сбора урожая.
- А если раскол возникнет между поселением и замком? Как долго щиты поселений смогут выдержать волну?
- Расчет на двенадцать часов. - Граф снисходительно улыбнулся, как преподаватель нерадивой ученице. - Кроме того, все поселения расположены в узкой карантинной зоне, где вероятность возникновения прорывов минимальна.
- Если раскол возникнет прямо на перевале, ваши люди сюда не пробьются. И двенадцати часов может не хватить для обеспечения поддержки. - Заметила Майя.
- За всю историю существования замка, на перевале не было зафиксировано ни одного случая Раскола, ваше высочество.
- Мне придется напомнить вам упомянутый уже здесь эдикт, только третий пункт, граф. - Все также надменно заметила Иллис - Согласно нему, владетели земель и их семьи несут персональную ответственность за безопасность разумных, поселившихся на их землях.
Граф раздраженно отвлекся на сообщение, высветившееся на его браслете. Его брови недоуменно поднялись.
- Что за учения? И причем тут отъезд моей семьи?
Майя воспользовалась замешательством Иллис, чтобы ответить.
- Я решила проверить ваше утверждение о сроках эвакуации и готовности замка принять такое количество поселенцев одновременно. Заодно проверим боеготовность гарнизона и сил поддержки в целом.
- Бывшая рабыня командует тенями? - Не сдержался Граф. - Но учения касаются только персонала замка. Вы не имеете права закрывать проходы для семей владетелей.
- Вы позабыли о первом пункте эдикта, граф. - Эмоции Иллис выдавала только бледность и сузившиеся после замечания графа глаза. Да еще ее припавшая к полу кошка. - Напоминаю, что император вправе мобилизовать правящих любого уровня в случае прорыва и членов его семьи в возрасте старше десяти лет.
Иллис торопливо послала своему Руму чувство необходимости оставаться на месте. Рум нехотя откликнулся желанием разобраться с тем, кто вызвал у хозяйки такое раздражение. Солидарность питомца Майи, как обычно ощущалась в фоне получаемых ощущений. Братья никогда не отказывались поддержать друг друга, особенно если это касалось настроения тех, кто вызвал неудовольствие их хозяек. А тут они явно обе разозлились. Иллис бросила взгляд на Майю, та только улыбнулась, показывая, что контролирует свое кота.
- Этому эдикту более четырехсот лет! - Возмутился тем временем граф при поддержке замерших за его спиной сторонников. - И он касается только боевых действий, а не учений.
- Старая или нет, но она признается советом традиций без исключений. - Иллис уже овладела собой и снова изображала холодность и надменность. - И в нем ничего не говорится о необходимости учитывать Ваше мнение, граф. По праву члена императорской семьи и как правящая, я объявляю полную мобилизацию измененных владетелей окружающих земель. Тактик, доложить исходные данные учений.
- Раскол, расчетное удаление от замка пять процентов от ширины полосы контроля. - Сообщила Майя. - Глайдеры выведены из строя. Эвакуация поселений только гужевым транспортом.
- Но эта вводная отрезает три мои деревни от замка! - Граф уже кипел от возмущения.
- Да, но вы же сказали, что щиты поселений способны обеспечить двенадцать часов. Ваша задача сводится к тому, чтобы показать на практике план обороны поселений и своевременная доставка помощи. Ведь там есть наемники.
- Да, в одном из них отряд знакомого вам Шрама. - Язвительно напомнил граф.
- Вот и отлично. Заодно и проверим их готовность.
Иллис услышала, как Майя тихо хмыкнула. В боеготовности своих наемников они обе были уверены. Впрочем, как и других отрядов, подобных Шраму. Эти подразделения как раз были кровно заинтересованы в своей готовности.
- Герцог Ландывер, поставить в известность наемников о полномасштабных учениях и их вводных.
- Принято, ваше высочество. - Владетель замка старался сохранить невозмутимость. Но в отличие от своих высокопоставленных гостей, ему не хватало опыта индивидуальных дворцовых схваток. Поэтому сохранять абсолютную невозмутимость у не получалось.

Что там у вас происходит? - Вирт с интересом осматривал двух подружек, довольно устроившихся в выделенных им покоях.- Из столицы уже сообщили о многочисленных жалобах на ваши действия.
- Ничего. Объявили полномасштабные учения. - Кратко отчиталась Майя, с удовольствием доливая в чашку чаю.
- Провели мобилизацию измененных. Пусть потренируются. - Добавила Иллис.
Вирт сосредоточенно просматривал сброшенные материалы по вводным учения.
- Место раскола выбрано неудачно. - Заметил он наконец. - При таком раскладе самостоятельно вывести поселения наемники не смогут. Гарнизон крепости слишком мал, даже с учетом мобилизованных неизмененных. Этих кстати еще обучать придется.
- Удачные места оставим для реальных Расколов. - Несогласно фыркнула Майя.
- Понятно. Значит, предусматриваешь поддержку из города.
- Ну да.
- А почему на перевале стоит стена, вместо сферы полной напитки? Закрыли бы перевал сферой и вся недолга.
- Пытались там поставить сферу. Даже мозаику пытались. Но ее диаметр получается такой, что захватывает участки наиболее вероятного появления Расколов. Сам понимаешь, сфера не запустится с активным расколом внутри.
- Да уж. Хорошо если вообще генератор уцелеет. Но ведь можно уменьшить диаметр?
- Скала слишком глубоко. - Вздохнула Иллис. - Меньший диаметр оставляет проход под силовым полем. Камнеежек можно было бы и проигнорировать. Но вот разновидностей землероек в этом секторе уйма. Есть и такие, что находятся в симбиозе с наземными тварями. Они пойдут по тоннелям.
- Жаль. Так что там с планом?
- Завтра с утра даем сигнал сбора. - Майя с удовольствием сделала глоток чая. - Плановое удаление Раскола и его интенсивность перекрывают замок и частично силовую стену. Так что от города сохраняется возможность транспортировки глайдерами до силовой стены. Я специально выбрала удаление ближе, чем крайнее из фактически зарегистрированных Расколов. До посадки на транспорт учения реальные. После старта виртуальный расчет времени прибытия с последующей высадкой на полигоне под городом. Там больше возможностей по имитации внешних факторов. Например, климатических. Кстати, ты не хочешь взять на себя инспекцию городского сектора?
- Пожалуй. - Вирт потянулся. - Чья хоть идея?
- Майкина. - Сдала подругу Иллис. - Она у нас тактика-самодура сегодня разыгрывает. Для городских запланировала высадку в дождик.
- А нечего меня носом в ошейник тыкать.
- Кто? - Вирт мгновенно посерьезнел.
- Граф, но мы сами разберемся.- Отмахнулась Иллис. - После учений можно будет и круг равных организовать, если не поймет.
- Возможно и так. - Вирт недобро сощурил глаза. В отрядах поддержки тоже будут задействованы мобилизованные аристократы.

Граф Ринвери был в сильно раздраженном состоянии, если не сказать в бешенстве. Его небольшая демонстрация независимости и попытка показать беспомощность нынешнего герцога обернулась против него самого. Даже его сторонники недовольно косились на своего предводителя. На практике прочувствовав, что с правящими ссориться рискованно, некоторые заколебались. Причем прочувствовали через свои собственные семьи, застрявшие в замке на весь период учений. Выполни они приказ об эвакуации поселений, и сейчас уже смотрели бы за всем этим бедламом по визиофону.
Граф еще раз сжал зубы. Много на себя взяла эта бывшая рабыня. Оставайся она мастером Альтер, и вопросов бы не было. Обслуживаешь высших аристократов и ладно. Чего корчить из себя равную ему, графу?
Они собрались в небольшой комнате, из числа тех, что были отведены для его семьи. Его речь и наспех сложенный план действий слушали молча. По начавшимся неуверенным переглядываниям, граф видел, как уменьшалось число желающих его поддержать.
- То, что вы предлагаете, граф, пахнет не просто протестом. - Заговорил барон Кандер.- Отказ выполнить условия эдикта может быть воспринят императором как измена. Ваш род ведет свое начало с до эдиктовых времен. Потеря земель вам не грозит. А я владетель, только благодаря этому документу и императору.
- Это еще одна причина, по которой эдикт стоит признать устаревшим. - Заговорил граф. - Ваш род насчитывает не одну сотню лет и вполне заслуживает быть независимым от изжившей свое бумажки. Кроме того, какая измена в мирное время? Это всего лишь учения. Пусть мобилизуют безземельных бездельников, а не благородных владетелей.
- Возможно и так. - Не стал спорить барон. - Но все, что мне не нравится, это назначение молодого герцога, пытающегося компенсировать свою собственную неуверенность и неопытность при помощи мероприятий, подобных этим самым учениям. Сам эдикт я нахожу вполне удовлетворительным документом, и уж тем более не собираюсь идти против императора.
- Так вы остаетесь здесь потакать рабыне, вообразившей себя тактиком?
- Ваше раздражение вполне понятно всем, здесь присутствующим, граф, но не оправдывает ваших слов. - Послышался голос старого барона де Нивского. - В вопросах этих учебных эвакуаций мы полностью на вашей стороне. Но здесь наши взгляды расходятся. Не вижу причин ссориться из-за этого.
- Приношу присутствующим свои извинения. - Вынужденно уступил граф.
- Мы все немного на взводе. - Нехотя признал барон Кандер. - Вообще-то, я не возражаю против вашего плана, в части эвакуации семей. Моя супруга неизмененная и на нее приказ о мобилизации не распространяется, как и моего малолетнего ребенка. И сидеть им в замке нет необходимости. Но сам я намерен подчиниться приказу ее высочества.
- Значит, вы согласны использовать мой план? - Живо отреагировал граф.
- Да, но почему вы хотите задействовать накопители силовых щитов?
- Телепорт сейчас отключен от штатных накопителей. Это даже не в планах объявленных учений, а перестраховка Герцога Ландывера в связи с расчетами научников. Точнее, с одной из теорий, согласно которой энергия телепорта способна спровоцировать формирование Раскола. Абсолютная чушь, уже давно опровергнутая сравнительными расчетами.
- Но почему энергия щитов? - Продолжал недоумевать барон.
- Операторская штатных накопителей под охраной. Не воевать же с гарнизоном замка. Как специалист по энергетическим коммуникациям, я имею доступ только к линиям накопителей силовой защиты пилона. Учитывая, что сам телепорт обесточен, он даже не охраняется. Не думаю, что факт его запуска вообще будет замечен. Вы как пожелаете, но я не намерен прыгать под дудку бывшей рабыни.

С утра их подняли по тревоге. Заставили занять отведенные места, якобы на случай прорыва внутрь. Потом Барону Кандеру пришлось тащиться в сектор операторов. Во внешней обороне, его место было за пультом древнего автоматического орудия, стреляющего еще пороховыми снарядами. Наверно специально, чтобы унизить владетеля пограничных поселений. Новейшими системами управляли бойцы гарнизона. И отдавать их земельным аристократам никто не собирался.
Последовала команда, и барон послушно положил руку на джойстик. Где-то под перекрытием между пилонами развернулась орудийная башня. Древнее орудие послушно подняло ствол, и контролирующая система зафиксировала учебный выстрел. На экране тут же возникло изображение фонтана почвы и травы. Имитация выстрела была настолько правдоподобной, что трудно было поверить, что это всего лишь компьютерная эмуляции. Все, вплоть до шума и вибрации от отдачи выстрела.
- Расчет девять, уклонение от цели пятнадцать, лево. - Донеслось из динамика.
Второй и последующие выстрелы накрыли обозначенную цель. Имитатор затянул экран дымом, скрывая детали местности. Барон мрачно переключил режим прицела. Стало лучше видно.
-- Знаешь, я уже пожалел, что пошел на эту авантюру с протестом. - Раздался голос из браслета связи. - Я со времени центра подготовки не занимался этой... . В свои восемь десятков надеялся уже и не вспоминать об этом.
- Согласен, с правящей не больно поспоришь. - Вздохнул Кандер. - Надо было подумать об этом, прежде чем устраивать такую демонстрацию. Можно было поднять вопрос через совет традиций.
- Это всего лишь его дочь.
- Вот именно. Девчонка сходу из пальца высосала эти учения. Неужели ты думаешь, ее тактик все затеяла сама? Реши император заняться этим вопросом, так легко бы не отделались.
- Расчеты, удаление двенадцать, обеспечить полосу.
Пальцы забегали по кнопкам, стараясь не нарушить недавно выученный порядок.
- Вот еще одна глупость. Зачем надо делать заградительную полосу на таком удалении. Есть же энергетическое оружие. - Барон поднял глаза от пульта, убеждаясь, что команда выполнена и обернулся на замигавший сигнал на экране внутреннего двора центрального пилона замка.
Прямо посреди двора формировалась полупрозрачная голубоватая дымка перехода.
"Во дают!" - Хмыкнул про себя барон, на мгновение даже позабыв о раздражении.
- Не знал, что есть такие голографические технологии.- Прорезался по браслету голос барона де Нивского. - Я там с утра до тревоги проходил, никаких голографических проекторов не заметил. И когда успели поставить?
- Да, не продумали только немного. - Кандер уже вернулся к своему ядовитому состоянию. - Раскол такого уровня должны засечь датчики контроля. Будь он настоящим, сейчас бы уже выла сирена.
Будто прислушавшись к дельному совету, тонкий вибрирующий звук тревоги перекрыл голос говорившего.
-Что-то не понял, учебная вроде по-другому должна играть. - Неуверенно протянули по связи.
Но барон уже видел, как первые твари ступили на двор. Они почти сразу добрались до замерших в растерянности двух человек. Голограммы не могут разорвать человеческое тело. А бойцы гарнизона вряд ли могут похвастаться таким актерским талантом. По монитору уже бежали строчки команды.
Все правильно, лучевое оружие нельзя использовать в зоне металлических плит, иначе твари уйдут на глубину под землю. И выколупывать их оттуда придется очень долго. А могут еще в спячку впасть и преодолеть стену после ее отключения. Граф только проследил за тем, как автоматика взяла на себя управление его орудием. Ручной режим предусматривался для учений. Звуки канонады сопровождались уже новой командой. И подчиняясь ей, барон спешно бросился на выход. Только заняв отведенное ему место, он вдруг осознал задавленную растерянностью мысль. Раскол открылся не просто рядом с замком. Это произошло внутри защитного поля центрального пилона. Их пилона! А значит, входы и стены больше не закрывают силовые щиты. И что хуже всего, твари отлично чувствовали, где именно располагалась такая сладкая двуногая добыча. Натоптанные дороги и стены вместе с воротами никто не промывал раствором чтобы убрать запахи, как это положено перед приближением волны. Впрочем этот метод никогда полностью не срабатывал. Среди тварей имелись и те, чьи органы чувств позволяли видеть преграды. Первый удар в закрытые ворота и сопровождающий его вой голодной твари донесся с нижнего этажа. Строители и не рассчитывали на то, что металл ворот сможет сдерживать волну бесконечно долго. Все, что требовалось от ворот, это дать время гарнизону занять места для обороны прорыва. Вот только в эпоху до силовых технологий, оборону одного пилона на случай прорыва обеспечивало минимум три сотни хорошо обученных бойцов. И это если не считать операторов орудийных расчетов, сотрудников лазарета и прочего. А сейчас в распоряжении герцога едва ли насчитывалась сотня вместе с мобилизованными.
- Как они просчитали прорыв? - Рядом занял место барон де Нивской.
- На то она и правящая.Эти двое еще вчера начали задавать вопросы на такой случай. - Хмыкнул Кандер. - Еще один урок, не спорить с членами императорской семьи. Да и с их кураторами.
С тихим треском начали подниматься лестничные пролеты. Судя по звуку, это вообще происходило впервые за все время их существования. Тактики приняли решение оставить первый этаж, не надеясь удержать его такими малыми силами.

Еще с вечера они решили, что могут позволить себе поспать. Начало запланированного подхода волны можно и пропустить. А уже позже, часикам к десяти объявиться в командной комнате для подачи очередной вводной, уже задуманной и согласованной с Виртом. Майя собиралась устроить усиленные скачки на лестницах замка для мобилизованных аристократов. Пусть разомнутся. Иллис, выслушав ее идею, только повеселилась. Собираясь поддержать подругу в этом начинании.
- А графа я все-таки вызову в круг равных после учений. - Заявила она.- Но не тащить же туда и всех его приспешников.
- А мне отдать не хочешь? - Майя даже голову склонила, стоя в дверях своей спальни.
- Знаю я, как ты с ним обойдешься. В первый раз что ли, фыркнула принцесса и сладко потянулась. Все таки перелеты и бурный день давал о себе знать.
- Ну не убивать же каждого дурака.
- Убивать не буду, пусть извиняется. - Буркнула Иллис. - Достали уже. Он, между прочим, третий уровень изменения. Твоими разработками пользуется, не стесняется.
- Надо уточнить у Гринды, кто здесь мастером. - Задумалась Майя.

Громкий вой боевой тревоги заставил Иллис подорваться из теплой постели. В соседней спальне послышались проклятия потревоженной Майи.
- Не поняла, это что, герцог нас опередил с вводными. - Вопросила она, появляясь на входе. И тут же осеклась, обратив внимание на свои ощущения.
Азарт и желание большой драки захлестнули ее. Но Майя привычно подавила чувства, пришедшие по эмпатической связи и вычленила главное. Ощущение пустоты, возникающие при приближении Барика к переходу или расколу. Когда-то, вызванный охотник, специалист по ниахарам, заставил их изрядно полетать между разными переходами и даже расколами, чтобы научиться не только выделять это ощущение, но определять направление и расстояние до него. Даже количество переходов в окрестностях. По всему получалось, что где-то совсем близко был активный раскол.
- Майя, с твоими вводными....!
- Это не я. - Тут же открестилась та, торопливо заканчивая одеваться и проверяя свой арсенал.
Иллис сосредоточенно делала тоже самое, когда появился Риттл. Старший пятерки только покосился на двух котов, уже занимающих свои места по бокам объектов охраны и вышел обратно, подавая команду своим бойцам.

Вирт лениво наблюдал работу штабных операторов. За ночь он успел прибыть сюда, то бы посмотреть работу городских служб. Но выспаться уже не успел. В замке полным ходом разворачивались учения, и назначенный двумя обозлившимися на местных аристократов занозами час с обещанным сюрпризом-вводной неумолимо приближался. Вирт поерзал, устраиваясь на своем месте. Быть инспектором ему нравилось больше чем участником таких учений. Команда на готовность уже прошла. По мониторам операторов можно было наблюдать, как отряды собираются перед грузовыми глайдерами с полной амуницией. После их загрузки, начнется отсчет времени, требуемого аппаратам для выхода на цель. Потом бойцы начнут высадку в осложненных погодных условиях с преодолением имитации силовой стены и проходом полосы зачистки внутри голографической волны тварей. А уж компьютер все сведет в единую картинку и выдаст результат об успешном или нет исполнении приказа. По мониторам, в замке уже проведено отражение первой атаки. Была даже выставлена имитация огневой полосы из пороховых снарядов орудий. Устаревшая тактика эпохи до силового и лучевого оружия. Но выглядит впечатляюще. Вирт хмыкнул и сосредоточился на летном поле. Уже два глайдера приподнялись над площадкой и зависли на высоте метра. Для них имитация полета началась. Еще две пары продолжали загружаться. Не очень здорово. Каждая машина несла три десятка бойцов. И поодиночке, в реальных условиях, от разрозненных групп будет мало толку. Вирт зафиксировал замечание в программе инспекции. Позже это станет предметом разговора в штабе.
Краем зрения Вирт отметил изменение обстановки на экране. Он с недоумением перевел взгляд на тревожный сигнал. Странно, Майя планировала новую вводную ровно в десять. Решила начать по раньше?
Визг сирены, всполохи датчиков контроля полей и вид рушащихся зависших было глайдеров слились в одну картинку.
- Раскол, третий порядок, зона защитной полосы замка Риндол, внутренний двор центрального пилона. Макроволна, третий уровень, биологическая угроза не фиксируется.
Доклады уже поступили по связи. А Вирт с ужасом вспоминал, что в подобных замках внутренним двором называют пространство перед стенами, остающееся под защитой силового поля. Там же Майя и Иллис!
- Ваше высочество, мы под влиянием Раскола. Накопители опустошены. Запуск силовых генераторов невозможен.
- Альтернативный воздушный транспорт? - Вопрос был риторическим. Еще при оценке боеготовности он отметил как недостаток отсутствие такого транспорта в непосредственной близости от щита.
- Три года назад переведен на запасные площадки. Расчетное время ожидания час. Но в зоне боя, посадочные площадки расположены под ударом волны. Воздушный транспорт не сможет сесть.
- Бомбардировка или ракетное оружие для поддержки замка?
- Автоматическое или дистанционное наведение вблизи Раскола невозможно. Для стрельбы по баллистической траектории недостаточна точность. Остается только бомбардировка с максимальной высоты и неоуправляемыми системами с визуальным наведением. Время подлета час двадцать.
- Готовить, вылет по готовности. Дороги?
- Так точно. На консервации находится транспорт с броневой обшивкой. На заправку и подготовку требуется десять минут. Расчетное время прибытия к силовой стене сорок минут.
- Принято. Альнар, мы выходим с первым транспортом.
- Не самый лучший день. - Флегматично заметил старший его пятерки, отдавая команды своим людям. - Слушай, а ты уверен, что это не учения, придуманные двумя занозами.
- С ума сошел?
- Не пойми меня превратно, просто там Майя и твоя сестра. А от них я даже открытие портала могу ожидать. А что? Вдруг они опять побегать решили. Лето ведь. - Пробурчал встревоженный друг, явно стараясь за неуместной шуткой скрыть беспокойство. - Все-все, уже пошел.
- Аналитики, индивидуальные щиты будут работать?- Вирт вызвал офицера из отдела наблюдателей.
- Так точно, но недолго, ваше высочество. Наибольшие потери происходят в момент открытия Раскола. Позже нагрузка снижается. Но все равно утечка будет существенной. Рекомендую иметь запасные накопители в защитном поле.
- Если бы у нас еще были переносные генераторы полей малого объема. - Вирт с досадой отметил про себя этот немаловажный факт.
- В этом качестве можно использовать мобильный щит, ваше высочество. Он продержится не долго. Но позволит выиграть время до прохода через стену.
- Принято. Связь?
- На случай сбоя связи предусмотрена подача световых сигналов. Таблицу знают старшие пятерок. При необходимости, подача светового луча прямо на стену. Электроника уцелела только в пилонах оставшихся под щитами. Но помочь смогут исключительно расчисткой огневой полосы. Расчетный срок ее заполнения составит от двух до четырех минут.
- Принято. Таблицу кодовых сигналов мне в распечатанном виде.
Вирт слегка поморщился, торопливо вспоминая все, что когда-либо помнил о боя в непосредственной близости от временного раскола. Вероятность выхода из строя всей электроники в этом списке стояла на первом месте.
- Ваш браслет, ваше высочество. Тело человека экранирует воздействие Раскола.
- Продублировать. - Вирт благодарно кивнул за подсказку.


Содержание
В начало страницы

Глава 4.



Все полетело в бездну. Как это обычно и бывает со всеми планами при столкновении с реальностью. Это стало понятно сразу, как они вошли в операторскую штаба.
Майя сосредоточенно просматривала мониторы и выслушивала сбивчивые объяснения владетеля замка. Правящая не имела подготовки тактика и сейчас предпочла поменяться местами со своей подругой, уступив ей первую роль.
Около входа, так чтобы видеть хозяек и не мешать всем остальным, сидели ниахары, возбужденный вид которых заставлял присутствующих то и дело коситься и опасливо ежиться. Но так как коты явно держали под контролем вход в помещение, никто не пытался возмущаться. Боевая пятерка теней личного тактика замерла вдоль стеночки как будто обеспечивая второй периметр и прикрывая фланги ниахар. По сути, это была оборона всей штабной операторской. Особенно если учесть, что вторая пятерка расположилась снаружи и держала под контролем небольшой холл перед входом, в который сходились сразу несколько коридоров разной величины. Присутствие личной охраны принцессы и куратора позволило высвободить нескольких бойцов для усиления обороны лестниц и площадок, где сейчас разворачивались основные события.
Иллис только сглотнула, наблюдая в проеме открытого входа перенос очередного раненного бойца. Раненых было мало. Просто потому что немногим удавалось отбить у волны.
Камеры показывали, что первый этаж уже захвачен. Учитывая количество защитников пилона, решение герцога удерживать главные ворота и служебные входя только силами автоматического огня сейчас представлялось единственно верным. Второй этаж, в отличие от первого имел опускающиеся задвижки, разбивающие коридоры на сектора. Видя, как какие-то существа с лапами как у кротов врезаются в каменные стены с наружи, Иллис сильно сомневалась, что это поможет. Металл переборок может быть и выдержит чудовищные удары какого-нибудь гралины весом в пару тонн и с тараном вместо головы. Но стены замка сложены из камня и бетона.
Весь гарнизон составлял едва ли не треть от того, что требовалось для внутренней обороны. Иллис только с досадой припомнила несколько листков докладной, прочитанной вчера. Какие-то умники на основании того, что за всю историю прорыв был только один и в эпоху до силовых щитов, обосновывали сокращение численности людей. Теперь за это приходилось расплачиваться. Замок не мог позволить себе переключить операторов внешний орудий на внутреннюю оборону. Им приходилось прикрывать не только входы, но и стены и даже крышу. Из гигантского Раскола уже вырывались и летающие твари и тучи насекомых.
Иллис впервые видела классический, описанный во всех школьных учебниках, прорыв полного профиля. Вторжение наземных тварей разного размера, двигающихся сплошным монолитом. Колыхающаяся серая волна, практически без видимых просветов, идущая от границы голубоватой дымки прямо на замок. Достигая пилона, она разделялась им как волнорезом и основная масса начинала втягиваться в проходы. С этого момента начинался второй этап волны, когда в первоначально монолитной волне начинались внутренние движения. Она дробилась языками протуберанцев заполняя весь двор замка, и впоследствии уже втягиваясь в проходы между остальными пилонами. Часть тварей пыталась расползтись ив сторону карантинной зоны. Но этому мешал сам раскол, а так же дальние орудия. Защитникам замка приходилось помнить еще и поселениях, эвакуацию которых так и не провели. Неизвестно сколько простоит Раскол и сколько придется жителям ждать помощи.
В классическом профиле, третьим этапом было продолжение волны в воздушной сфере. Майя только переглянулась с Иллис, когда особенно крупная тварь вырвалась из продолжавшего расти вверх Раскола. Вокруг их здания уже роились мелкие насекомые, иногда закрывая вид двора полностью.
- Насекомые из тех, что видят инфракрасный диапазон. - Дал пояснения Герцог для девушек. - Есть вон те птички, размером с бабочку и клювом в половину своего тела, видят в высокие частоты. Это основная проблема для наших камер и всего что излучает. Они атакуют все, что видят.
Майя промолчала, глядя, как погас один из мониторов. Оператор тут же переключился на другую камеру и продолжил вести огонь по двору.
- Огнеметы с этой стороны есть? - Иллис вопросительно посмотрела на незнакомого тактика.
Тот только мотнул головой, не отвлекаясь от связи с бойцами на площадках..
- Нет, здесь слишком много пространства. - Вместо него ответил Ландывер. - Огонь расползется по большой площади и его затопчут. Намного эффективнее волну сжигать в полосе перед силовой стеной. Там тварям некуда деться.
Иллис поспешно подала знак герцогу не отвлекаться на нее и перевела взгляд на экраны внутреннего наблюдения.
Когда они еще только вошли в комнату управления, герцог уже отдавал приказ о подъеме лестниц и закрытии переходов. Наверно за все время существования замка, эти механизмы были задействованы впервые. Но эффект от таких действий, как Иллис и предположила, оказался незначительным.
Отсутствие лестниц сдержало тварей ненадолго, и сейчас они медленно, но неумолимо захватывали площадки второго этажа. А кое-где в стенах уже зияли прорехи в обход переборок.

- Ваше высочество, я отдам приказ о трансформации щита на правом пилоне. Вас надо эвакуировать. - Герцог Ландывер нервничал, но все еще пытался найти выход их положения.
Иллис быстро глянула на Майю. Та только досадливо отмахнулась.
- Герцог, вы небо над замком давно видели? Ни один пилон не выдержит атаки сверху. Если вы попытаетесь открыть щиты, мы получим второй прорыв в замок. Там людей еще меньше чем в Центральном.
- Мы готовы рискнуть, куратор Майя. - На связи появился полковник, командовавший обороной обсуждаемого пилона. Иллис только скривилась, сообразив, что плоский твердый экран показывает картинку, переданную по проводной связи. Сквозь помехи остальных систем связи прорывались только короткие и резкие условные сигналы команд и иногда человеческая речь.
- Рискнуть? - Возмутилась Иллис. - При потере одно пилона, все проходы остаются под контролем соседей. Проведите запрос, что произойдет, в случае потери контроля над проходом между нашим с вами проходом.
Офицер, молча, отвел глаза. Такие расчеты давно уже были сделаны и офицеры прекрасно знали о недопустимости того плана, что предлагали.
- То-то и оно, господа офицеры, вы готовы рискнуть не своими жизнями, а целостностью защитной стены. Почему нельзя запустить щиты у нас?
- В момент формирования Раскол выпил наши накопители. - Мрачно пояснил герцог. - Кроме генераторов, оказалось выведены из строя лучевые системы боя. Ваше высочество, нам остается только обычное оружие и силовые мечи из тех, что были включены на тот момент. Даже индивидуальные силовые щиты продержатся недолго.
- Почему тогда сработали щиты на соседних пилонах? - Иллис требовательно осмотрела обоих офицеров.
- Не ясно. Мы провели архивацию всех данных телеметрии и продолжаем запись сейчас. Но сейчас нет ни времени на разбирательства, ни людей.

- Где тактики? По вашему докладу, в центральном пилоне должно быть пять тактиков.
- Для условий запланированных учений в штабе достаточно было трех тактиков. Двое готовились к выходу на поселения, для проверки их защиты. Раскол отрезал их от входа в замок. Связи с ними нет. Из оставшихся здесь тактиков, двое обеспечивают оперативную оборону в секторах прорыва. Я планировал задействовать тактиков из соседних пилонов.
- Ясно. - Майя еще раз вздохнула. - Сейчас им и на своих участках много работы. Да и связь неустойчива из-за помех. Я прошла полный курс подготовки тактика, в том числе и на симуляторах. Специализация бой в малых группах, эвакуация и организация обороны объекта охраны до подхода помощи. Можете мной располагать.
- Принято куратор. - Герцог даже не подумал отказаться. Если его гостьи отказываются от эвакуации, то в сложившихся условиях он и так мог привлечь Майю по специальности теней. - Я попросил бы вас взять на себя контроль обороны второго этажа. Мои оперативные тактики имеют углубленную специализацию ведения боя вне стен замка с использованием всего крупного вооружения. С тактикой боя внутри помещений знакомы, но исключительно в рамках общего курса.
- Разве это не обязательный курс для всех, кто служит в таких замках? - Удивилась Иллис.
- Специализации разные, ваше высочество.
- Понятно, для контроля вы выделили тактиков именно этой специализации.
- Так точно, ваше высочество. Прорыв в учениях не планировался.
- Всем пилонам держать оборону не пытаясь нам помочь. - Иллис просто озвучивала для всех принятые уже решения, заодно утверждая их от своего имени. - Что с поддержкой?
- Ваше высочество, зона влияния Раскола захватила город. Весь транспорт на силовых генераторах выведен из строя. - Герцог тоскливо сглотнул, явно осознавая последствия происходящего для планов, предусматривавших переброску помощи именно из города. Планируется выход на колесах, но на их прибытие потребуется больше часа. Возможно, вам все-таки стоит эвакуироваться.
- Забыли об этом, герцог. Пилонам держать проходы. На нас не отвлекаться. Только постарайтесь компенсировать потерю нашей боеспособности.
Полковник только отдал честь и исчез с экрана.
- Принято. - Герцог развернулся к пульту управления. - Всем орудийным башням центрального пилона держать наружные стены, по возможности предотвращать их дальнейшее разрушение. Гарнизону прикрывать коридоры и обеспечивать защиту операторской.
- Мне жаль, герцог. Ведь ваша семья тоже осталась здесь? - Все же отвлеклась Иллис.
Женский персонал замка был немногочислен и сосредоточен в районе лазарета. Иллис вспомнила милую дородную женщину и двойняшек, мальчика и девочку лет семи. Сейчас они находились в дальних помещениях, вместе с семьями тех, кто оказался заперт в этом пилоне. Туда же относились немногочисленные раненные.

- Я тоже отвечаю за своих людей собой и своей семьей. - Горько усмехнулся тот. - Правда, среди нас нашлись те, кто с этим не согласился.
- Кто? - Напряглась Иллис.
- Граф Ринвери и его сторонники ночью запитали телепортационную станцию от накопителей внутренних щитов и организовали переброску своих семей. Кроме того, сам граф и еще два человека предпочли покинуть замок в нарушение приказа о мобилизации измененных.
Майя отвлеклась от мониторов, явно что-то придумав.
- Скажи, что у тебя есть план? - Переключилась принцесса на внутрисемейный браслет, чтобы не отвлекать остальных.
- Худо. - Разочаровала ее подруга. Раскол вырубил глайдеры, а воздушный транспорт давно перебазирован на площадки хранения. Сама знаешь, это скорее музей, чем полноценная боевая единица. Полету оттуда немногим больше часа, да подготовка к вылету этого старья замет не меньше. Может быть, повезет, конечно. Вирт выдвигается наземным транспортом. Когда он подойдет, потребуется организация огневой полосы для преодоления стены. Я не уверена, что при такой интенсивности волны это вообще удастся сделать. Но что еще хуже, с той стороны не могут применить высокоточное оружие для зачистки территории в районе Раскола. Боятся задеть наш пилон, оставшийся без щитов. В общем, нам надо держаться больше часа и надеяться на то, что Вирт сможет пробиться.
Майя покосилась на своего питомца. Тот, поднимаясь, лениво потянулся. В след за ним сдвинулся и питомец принцессы. Ближайшие к ним штабисты невольно отшатнулись, поспешно отступив. Зрелище, как у котов поднимается грива и щитки неспешно закрывают все тело заставило на мгновение отвлечься даже . Звонко цокнули по каменному полу псевдокопытца, и тут же оторвались от него на выдвинувшихся когтях, как будто для проверки их работы.
- Риттл, мальчики займут позицию в начале осевого коридора, на выходе с лестничной площадки. - Отдала приказ Майя. - Прикройте их с флангов и объясните всем остальным, что надо делать.
- Принято. Трое бойцов пятерки выдвинулись следом за ниахарами, нанимая позиции в середине прохода. Себя и Джейрана Риттл все-таки оставил рядом с девушками. Майя не возражала, уже начав брать под контроль командование обороной. Иллис предпочла не отвлекать ее и продолжила наблюдать.

- Щиты этого этажа не сдержат волну. Слишком крупный прорыв и много тварей, способных разрушать стены. А они все еще собираются его оборонять. - Барон де Нивской раздраженно осматривался на лестничной площадке, оборона которой была ему поручена. Тут находились еще трое из вчерашних демонстрантов-владетелей и боец связи, подключенный к проводным коммуникациям замка. Все они прекрасно видели, чем закончилась схватка на нижнем этаже. Пока ими заинтересовалось всего насколько тварей, легко сбитых лучевым оружием. Но иллюзий, похоже, никто из них не строил. Даже если они и были, то разгром хорошо видимой площадки расположенной через пролет их развеял окончательно. Там уже хозяйничали твари, некоторые из которых с огромным интересом поглядывали в их сторону.
- Да, если бы не девчонка, мы бы уже были в безопасности. - С тоской заметил Барон Кандер, выцеливая очередную тварь, попытавшуюся достать их в прыжке снизу.
- Не думаю, что граф сможет радоваться тому, что выжил. - Буркнул старый де Нивской.
- В этой ситуации наша выходка имеет совсем другой смысл. - Согласился Кандер
- Я слышал, принцесса отказалась от эвакуации даже на соседний пилон.
- Это понятно. Стоит открыть щиты сверху, и второй пилон будет атакован. Но в каждом пилоне есть убежище.
- Слишком небольшое и вряд ли оно продержится до подхода помощи. - Возразил барон. - Сейчас это скорее ловушка, чем убежище.
- Все мы тут в ловушке.
- А герцог мог бы лучше заботиться об обороне замка. Хотя бы добиться усиления гарнизона. - Заворчал снова барон, совершенно забыв, как совсем недавно поддерживал мнение, что в век щитов, гарнизон замка вообще можно сократить до операторов внешних орудий. И налоги на содержание замка можно было сократить. - Мы не военные, чтобы стоять здесь на убой.
- Нам приказано отходить по осевому коридору. - Доложил боец, остававшийся на связи.
- Значит отходим. - Решил молодой барон, тоже расслышавший сквозь помехи своего браслета знакомый голос той наглой девчонки. Только сегодня спорить с нею уже не хотелось. - Но почему осевой? Нам проще уйти в восточный коридор малый.
- Восточный коридор закрыт ручным огнеметом. - Пояснил боец. - Он имеет плавный изгиб и нас могут, не заметив накрыть.
- Надеюсь, в осевом коридоре есть прикрытие. - Барон тоскливо поежился. осевой коридор в пилоне изначально был рассчитан на перемещение крупногабаритной техники и для обороны в нем их группы точно не хватало.
- Ох ты ж. ...... - Восклицание всегда сдержанного де Нивского заставило оглянуться всех на подходе к повороту.
Из проема осевого перехода неторопливо выдвинулись две четвероногие фигуры, тут же разошедшиеся по его сторонам. Разглядывая эти ощетинившиеся шипастыми шитками тела, бойцы на мгновение замерли. Не было видно даже глаз. На их месте стоял прозрачный щиток. Так что было неясно, куда именно смотрит животное. И тут же сквозь помехи прорезался голос.
- Чего встали? В проход и держаться правой стороны, чтобы не загораживать сектора обстрела ниахар. Бегом.
- А они нас не... - Начал было боец.
- Бегом! - Донесся вопль сквозь снова начавшиеся помехи сразу по всем браслетам связи.
Замерший в проходе Барик только презрительно фыркнул на старающихся прокрасться прижимаясь к стенке двуногих и развернулся к первой запрыгнувшей на освобожденную площадку твари. Впрочем, за границу проема он не вышел.
Барон еще успел увидеть, ныряя в коридор, как из широкого межлестничного пролета выметнулась стайка из нескольких ядовитых птичек размером с ладошку и лихо зашла в пикирование на новую цель. Ниахара даже головы не повернула. Не сводя взгляда с приближающейся динозавроподобной твари, она только втянула в щитки несколько волос своей гривы, сбрасывая нанизанные трупики. Коридоры огласил сдвоенный рык вступивших в бой котов.
А группе барона пришлось преодолевать оставшееся расстояние бегом, стараясь не мешать снайперам прикрывать кошек.

Майе удалось отвести с лестниц и удаленных площадок часть отрядов для короткой передышки. Две ниахары огромная сила в коридоре, особенно при огневой поддержке сработанной тройки. Парни не доверили это дело посторонним бойцам. Многочисленные тренировки по отработке взаимодействия с питомцами Майи и Иллис, казавшиеся все эти годы блажью мастера теней и преподавателей академии, вдруг приобрели зримую значимость. Причем в глазах всего уцелевшего гарнизона. Сейчас на них были готовы молиться. Но ниахары не милые котики, и далеко не разумные в привычном понимании и работать с посторонними бойцами не смогут.
Высвободившиеся бойцы, смогли перевести дух. А потом спешно выдвигаться на смену своим товарищам, прикрывавшим второстепенные проходы. Майя даже начала надеяться, что все поучится. И требуемые полтора часа удастся продержаться. Не смотря даже на то, что у стационарных систем внутреннего боя уже начали выходить из строя. Где забитые насекомыми и 'птичками', а где просто закончился давно сокращенный до минимума боезапас.

Захват площадок на этаже управления был только началом. Твари как будто обрадовались успеху и лавиной прошли дальше, начав растекаться сразу по коридорам. Возникла угроза рассечения обороны и изоляции отрядов. Пришлось снова срочно отводить людей, сжимая оборону и сосредотачивая всех вокруг операторской. Ни тактики, ни Правящая ничего не могли уже сделать. Против основной волны в условиях коридоров в рукопашной у большинства мелких отрядов не было шансов. Твари брали каждый поворот или угол, задавливая защитников массой.
Иллис только бессильно наблюдала за побоищем. Оборона стремительно разбилась на несколько локальных участков никак не вязанных между собой. Помочь бойцам, оказывающимся в окружении, не было никакой возможности. Ситуацию еще как-то спасали древние шлюзовые двери, перекрывавшие проходы. Но они только задерживали волну. Среди тварей было полно тех, для кого бетонные стены не были серьезным препятствием. А запах добычи перекрывал всякий инстинкт самосохранения.
Их сектор еще держался. Но только за счет ниахар. Две кошки вынуждены были отступать под напором массы тел почти до выхода коридора в холл перед операторской. Это отступление шло медленно, но неотвратимо. Тварей было столько, что даже их длинные когти то и дело теряли контакт с полом. Ниахары начинали проскальзывать и оступаться, отходя на чистое пространство под прикрытие бойцов Риттла.
Холл позволил задействовать для прикрытия кошек сразу две полные пятерки. Пытаясь хоть как то отбросить о них наседающих тварей. Но это тоже долго не могло продолжатся.
Отвлекшись от происходящего в коридорах, Иллис глянула на уцелевшие камеры, показывавшие двор с Расколом. Из него неспешно выползала гигантская луковица на многочисленных непропорционально маленьких ножках-корешках. Ничего особенного, по сравнению с зубастыми, бронированными тварями вроде в ней и не было. Но тихий выдох отчаяния с боку, заставил ее насторожиться и вопросительно посмотреть на герцога.
- Лувва. - Ответил тот на невысказанный вопрос. - Эта сегментированная тварь.
- Она не производит впечатления опасной. - Задумчиво заметила Майя.
- Лувва, так же как ниахары живут между мирами и передвигаются вместе с волнами, куратор Майя. К сожалению, они не настолько редки, как хотелось бы. Это что-то вроде пчелиного роя. Только много раз хуже. То, что вы видите, выполняет роль матки. Центр и мозг всей твари. В ее распоряжении находятся подвижные животные. Ее порождение и полностью подконтрольные придатки, снабженные всеми атрибутами для добывания пищи и доставки ее к своему хозяину. Можно сказать, это ее щупальца. Только не имеющие прямой связи с материнским телом. Не чувствуют боли, лишены чувства самосохранения и следующие только одному инстинкту.
- Еда. - Мрачно закончила монолог герцога Иллис.
- Да. Чем больше еды, тем больше матка может произвести этих придатков. Проблема в том, что в наших мирах они появляются для размножения. Им нужен гемоглобин. Так что мы с вами лакомая добыча для них.
- Как уничтожить. - Деловито поинтересовалась Майя.
- Практически никак. Размножение матки происходит почкованием. Единственный способ добраться до ее тела, отсечь все ее щупальца. Точнее убить. Но в этом случае она может закрыться в капсулу и впасть в спячку. И что хуже всего, уйти на большую глубину под землю. Сейчас это не даст сделать плита, но все равно уйдет. Матка сама по себе практически неуязвима, в отличие от своих придатков. Похоже, эти твари развивались в сходных условиях с ниахарами. По крайней мере, они всегда враждуют друг с другом.
- Ее щупальца, вот эти колобки? - поинтересовалась Иллис, указывая на несущихся существ размером с футбольный мячик. Их шесть тонких длинных ножек мелькали среди тварей, а иногда даже проскальзывали по стенам.
- В ее распоряжении три вида тварей. Уплощенной формы с панцирем на спине, это ее охрана. Они всегда находятся рядом с материнским телом и атакуют все, что вызывает подозрение на угрозу. Если матка уходит под землю, стягиваются вокруг нее, соединяют панцири и создают вторую внешнюю оболочку, способную выдержать даже высокоэнергетический луч. Кроме них есть ловчие или охотники. Это вон те крысоподобные твари с хвостами как у скатов. Шарообразные твари выполняют функции разведчиков.
- Эти вроде не такие опасные. - Заметила Иллис, присматриваясь, как один из шариков разлетелся от прямого попадания снайпера.
- Они уязвимы, в отличие от двух предыдущих. - Кивнул Герцог. - Да только их гибель сообщает матке, где есть еда. Лувва не беспокоится о потерях. После подпитки она за пару дней легко произведет на свет новых разведчиков.
Иллис с Майей переглянулись, слушая объяснения герцога. Пожалуй, впервые с момента запечатления, они ощутили по каналам эмпатии инстинктивную неуверенность своих питомцев, уже явно почуявших присутствие чего-то серьезного. Появление обсуждаемой 'придатков' в месте схватки вызвало у них беспокойство и рефлекторную ненависть. Ниахары были готовы драться, но впервые не были уверены в своем успехе. Собственно к этому моменту вся оборона свелась к нескольким бойцам сохранившим способность вести огонь и упорно перекрывающим часть холла, на которой продолжали драться уставшие коты. Все прекрасно понимали, что ниахары сейчас их единственная надежда продержаться до подхода помощи.
Герцог вздохнул и потянулся к своим мечам. Огнестрельное оружие было отдано раненным, которые были еще в состоянии вести бой. Он с тоской подумал о несбывшейся попытке эвакуировать правящую и куратора. Ведь вместе с ними можно было отправить и свою семью. Теперь это уже поздно делать. Был небольшой шанс на массивные стены помещений лазарета. Их создавали как последний шанс для группы прикрытия. Но сейчас операторы не собирались уходить туда. Слишком много раненных. К тому же, там еще оказались и дети. Так что операторы примут бой прямо здесь.
Иллис с Майей последили за его действиями.
- Подождите, герцог. Вирт пойдет через верхние этажи. Нам надо обеспечить работу операторов. Они должны продолжать вести огонь из орудий и обеспечить прикрытие группы поддержки сколько возможно. - Майя потянулась к своему оружию.
Индивидуальные силовые щиты давно уже сдохли под влиянием Раскола, не дотянув до момента, когда они будут нужны. Но один из мечей и пара метательных ножей по настоянию Адилы еще со времен покушения всегда оставались в готовности. И собственное поле полной напитки уберегло их накопители от разрядки.
- Выйдем вместе. - Почти приказала Майя. Индикаторы на рукоятках тихо вспыхнули синим цветом, реагируя на запуск.
Иллис только согласно кивнула, активируя свои мечи.
Их выход в холл, ниахары приветствовали усталым рыком. И пятясь, отошли к девушкам. Герцог с уцелевшей неполной десяткой бойцов занял позиции по флангам. Риттл с Жейраном по бокам, так чтобы не мешать ниахарам. Кошки оставались основной боевой силой в этом последнем бою, на них работали все уцелевшие защитники без исключения.
- Нам надо продержаться минут пятнадцать. - Громко сообщила вслух Иллис сразу для всех. - Его высочество Вирт с отрядом поддержки пересек стену. Воздушные аппараты скоро начнут зачистку двора бомбометанием.
Майя не слушала подругу. Все, что Иллис говорила, чтобы поддержать израненных бойцов, она знала и так. Но в отличие от всех остальных, прекрасно понимала, что у них нет этих пятнадцати минут. Лувва, точнее ее ловчие твари были уже в коридоре. Полные сил и в большом количестве. И шли они в общей массе тел остальной волны.
Бой захлестнул их сразу.
Ударить, отмахнуться, пропустить хвостовую булаву Барика над головой, переступить, пропуская хвост Руми, прикрыть Ильку и передать ей тварь, атакующую с лева, и по новой. Они продержались бы. Даже, несмотря на усталость их мальчиков и на потери среди фланговых бойцов. Не смотря даже на то, что герцога оттащили назад без сознания, а Риттл с Жейраном едва успели отползти сами и занять позиции потерявших сознание после атаки ядовитых птичек снайперов. Вдвоем, вместе с Мальчиками и под неполным снайперским прикрытием они смогли бы удержать вход в операторскую. Но с ловчими луввы никто из них не сталкивался раньше, они просто не знали что кроме зубов и лап, у этих придатков луввы было еще кое что.
Волна нестерпимой боли едва не сбила ее с ритма. Следом тяжело задышала Иллис.
Тончайшие, но видимо очень крепкие жгуты хвостов ловчих тварей прошлись по задним лапам ниахар, не только сбивая, но и связывая их. Щитки и шкура выдержали. Но снабженный мелкими крючками жгут при сжатии цеплялся за края и выступы щитков и начали их сдирать.
Ниахары рухнули на пол, бессильно пытаясь зубами разорвать путы. Иллис в длинном выпаде попыталась перебить их. Но силовой меч проскользнул мимо. И Майе пришлось закрывать сразу всех, уже понимая, что не успевает поставить блок с сектора, недоступного снайперам. Все смешалось. Иллис уже лежа, не обращая внимания на мелкого грызуна, добравшегося до правого бока, смогла дотянуться и буквально перепилить жгуты на лапах своего Руми, тут же принимая удар от еще одной твари и откатываясь назад. Майя упала, но смогла ножом достать нечто зубастое, впившееся ей в ногу, одновременно другой ногой смахивая и тушку с бока Иллис. Они перекатились сидя прижались спинами друг к другу. Раненная нога не позволяла больше свободно двигаться. Похоже, та тварь добралась до сухожилий и теперь даже техника Альтер не могла помочь. Майя в слепую вывернула за спину руку, нащупывая нужные точки на спине Иллис.
- Спасибо. - Выдохнула та.
- Уходи к Риттлу. - Майя тяжело выдохнула. - Пусть Рум поможет Барику, и мы прикроем тебя.
- Не дождешься. Только с тобой. - Иллис с яростью вогнала свой меч в очередную подкравшуюся тварь.
- Ну и дура. Двоим не уползти. - Майя флегматично пожала плечами. - По эмпатической связи от Барика продолжали приходить волны боли и бессильной злобы. И она пыталась хоть как-то его успокоить, посылая в ответ чувство уверенности, которого сама не испытывала.
- Наверно. - Не стала та спорить. На большее дыхания уже не хватало. При очередном взмахе рукоять меча неприятно завибрировала, подавая сигнал об истощении накопителя. Раскол все таки добрался и до этого оружия.
Рум умудрился вывернуться, под защитой мечей исполняя призыв хозяйки и, привстав на раненных задних лапах воткнул сверху когти и клыки в спину твари, продолжавшую удерживать Барика. Затем в несколько дерганных движений, с ясно слышимым хрустом, располосовал ее.
Это позволило обоим котам окончательно освободиться, отступить и занять позицию над девушками. Теперь они стали осторожны, а на фоне злости и ярости девушки продолжали получать ощущение боли в задних лапах. На время коты забыли даже об усталости.
Майя передала питомцу ощущение защиты, от двуногих продолжавших вести огонь, и Барик тут же торопливо повернулся задом к входу в операторскую. Рум повторил его маневр.
Иллис отключилась первой, пропустив какую-то тощую, похожую на веретено на ножках тварь, впившуюся в многострадальный бок. Голой рукояткой не больно-то навоюешь. Майя еще успела выдернуть тварь голой рукой, и даже отбить нечто мягкое, летящее в лицо. Предупреждение об отключении оружия она получила в момент попытки перехватить следующую птичку и не успела увернуться, получив удар в голову. Уже отключаясь, она с удивлением увидела в проходе осевого коридора Вирта.

Риттл с Жейраном оставались единственными стрелками, прикрывавшими слишком плотно сбившуюся группу на площадке. Еще несколько более подвижных бойцов пытались не дать тварям добраться до самих снайперов. Но получалось это у них все хуже.
- Похоже, нам хана. - Флегматично заметил Риттл, в который раз за время знакомства с Майей, приходя к знакомому выводу и проследил за, слишком близко подобравшемуся крысоиду. Пока прикрывающие бойцы еще успевали достать тварей если не выстрелом, то хотя бы мечом. Эта тушка обрызгала его лицо.- Недолго спокойно пожили.
- Точно. Заскучать не успели. - Откликнулся Жейран, не отводя глаз от схватки в холле. - Зато весело.
- Обхохочешься. - Парни даже не переглядывались, некогда было.

Появление смешанного отряда бойцов с Альнаром во главе они пропустили. Просто в какой-то момент парни осознали, что вокруг их объектов прикрытия стало меньше тварей. А потом только наблюдали, как к девушкам пробивается Вирт. Самостоятельно стоять на ногах они все равно не могли, так чего дергаться? Сейчас разгребут осевших ребят из остатков прикрытия и займутся ими. А пока можно и отключиться.



Содержание
В начало страницы

Глава 5.



Новый мир их встретил мелким моросящим дождиком и сплошными зарослями кустов и деревьев с синевато-зеленой листвой. Но прежде чем сделать первый шаг, мама все-таки обернула прихваченный с той стороны камешек последним лоскутком и бросила его в ближайший куст. Нэстэ ничего на это не сказала. Она снова деловито прилаживала все, что сняла с ремня на себя. Нож она с помощью узкой тесемки превратившейся в лямки, закрепила у себя между лопатками. А чехол с метательными ножиками благополучно перекочевал на левую руку. Широкий ремень привычно крутанулся в детской руке. Пальцы второй уже сжимали небольшой голыш, подобранный в числе прочих по пути к третьему переходу. Остальной боезапас сейчас находился у мамы. Погоня - погоней, а кушать уже хотелось. Продуктов они с собой не брали, только небольшой, тщательно герметизированный сухой паек на крайний случай. Чужеродная для местного мира пища, отличный маяк для биосканеров ловцов за рабами. Так что надо было как можно скорее переходить на местную еду.
Нэстэ бесшумно двинулась в чащу леса, внимательно всматриваясь в пока еще непривычную листву. Лена помедлила, давая девочке отойти, потом обнажила свой нож и двинулась следом, удерживая ее в поле зрения.
Пятилетней девочке потребовалось всего три камня, что бы восстановить былые навыки. Все-таки давно не тренировалась с пращой. Но небольшая тушка какой-то хохлатой птицы с черным клювом, сидевшей на дереве, и почти слившейся с листвой своим синим оперением, теперь висела на поясе у мамы.
Из-за густой листвы и травы доходившей до пояса даже маме, Нэстэ решила не рисковать своими драгоценными охотничьими метательными ножиками. Все же времени на их поиск не будет. А потерять жалко. Так что девочка, освободившись от добычи, снова ускакала вперед, чтобы мама не пугала дичь.
Привал они позволили себе устроить только, когда местное светило почти коснулось кромки окружающего леса. Они вместе нашли небольшую полянку, окруженную с трех сторон густым кустарником, а с четвертой, выходящей на берег небольшого ручейка. Обустроить лагерь для охотницы и собирателя было привычным делом. Не помешал даже продолжавший моросить дождь. Но для костра был подготовлен маленький щит из местных веток, на который Лена накидала слой земли. И только после этого, на нем развели небольшой огонь. К счастью, Лене не пришлось испытывать для этого экзотические способы. Все необходимое для разведения костра у них было. Укрытие было сделано по привычному образцу лагеря охотников. Нэстэ с благодарностью вспомнила своего покровителя, учившего ее это делать. Костерок весело трещал на входе в уютный шалашик и давал достаточно тепла. Две тушки, выпотрошенные еще на дневном привале, теперь шкворчали над огнем. Мама с дочкой устало ожидали ужина и старались теснее прижаться друг к другу. На приготовленную из травы и веток постель, они смотрели с большим интересом. На нее оставалось кинуть непромокаемую накидку, входящую в комплект наемника, выданного им Арионом, и укрыться второй. Тогда будет совсем тепло, и никакая роса их не достанет. А от местных животных защитит костерок.
Усталость первого дня в новом мире все же сказалась. И они проснулись, когда утренняя прохлада уже начала сменяться дневным зноем. Завтракать решили холодным мясом, оставшимся от ночного пиршества. Плотик с погасшим кострищем аккуратно подняли, опустили в ручей. Импровизированный кораблик выплыл на его середину и поплыл вниз по течению. Заодно, вместе с собой унося все остатки еды. Траву от постели, вместе с шалашом так же унесла вода. С поляны уходили тоже по воде, стараясь не касаться свисающих веток. И только через несколько десятков метров они решились выйти на берег.
Спустя еще неделю, к тому же переходу на глайдере прибыло двое вооруженных мужчин. Первый был точно человеком. Второй отличался от него торчащими ушами, и приплюснутым носом. Знающие эту расу, могли бы добавить еще, что под одеждой, вдоль хребта у него сложен небольшой рыбий плавник, а между пальцами рук и ног есть тонкие перепонки, напоминание об образе жизни предков расы куартильи. Это не были земноводные в чистом виде. Вода для них давно перестала быть привычной средой.
Человек держал в руках биосканер и ждал первых показаний прибора.
- Есть что?
- Как и у других. - Досадливо поморщился старший пары. - Хитрая бестия. Не каждая рабыня догадается так использовать ту тварь. Парням потребовалось три дня. Что бы понять по чьему следу идут.
- По закону подлости, это последний переход. В Литарии нашли тряпку с камнем.
- Здесь она тоже есть. - Проворчал напарник, выходя из ближайших кустов с камнем в руке.
Ловцам потребовалось еще часа два. Что бы убедиться, что след устойчив и не сопровождается никакими следами посторонних животных. Все-таки повторно гоняться за каким-нибудь местным зайцем очень не хотелось. И только после этого был дан условный сигнал на дальний пункт связи, расположенный в местной колонии. Шернии народ не гостеприимный. Но против некоторых законов идти не рисковали. Все-таки союзники признавали рабство и ловцов беглых рабов. Так что колонисты позволят новым отрядам ловцов воспользоваться защищенным порталом и протащить сюда достаточно оборудования.

Нэстэ старательно наматывала на маленькие рожки местного полосатого олененка пучки травы. Процедура, в общем-то, ставшая рутиной в этом мире. Каждый день одного или двух местных животных для еды. Все остальные ловушки, что бы поймать добычу живой. Для них были приготовлены такие вот пучки травы, навязанные из постели, на которой провели прошлую ночь. Для тех, кому не повезло, использовали травку, заранее сложенную в отхожем месте. Неприятно. Но брезгливость можно и перетерпеть. Зато разного рода суслики, птички, мелкие олени и прочая живность охотно и с громкими криками разносилась в разные стороны сразу, как их выпускали. И старались обратно не возвращаться. Пусть ловцы со своими сканерами вычисляют, где они теперь. Остатки лагеря в речку. И уходить, в поисках удобного места для еще одного лагеря на два-три дня.
Таким образом, они жили уже больше месяца. Несколько раз видели пролетающие над головой глайдеры. Но заметить беглецов под кронами деревьев, да еще в накидках наемников было непросто. Все-таки наемники не поскупились, и обеспечили их великолепным снаряжением. За все время, они только раз вышли к небольшому селению колонистов. И поспешно скрылись в лесу. Благо окружающие поля в это время оказались пустыми и их никто не заметил. Но частота пролетов глайдеров показывала. Что поиск идет. И круг постепенно сужается.
Нэстэ с мамой все чаще просматривали карту миров, так удачно скопированную девочкой в последний момент. Это оказалась официальная карта, на которой были помечены оборудованные стационарные переходы. Кольцо могло обеспечить только небольшой экранчик, размером меньше ладошки девочки. Неудобно и приходилось долго ковыряться. Зато, как оказалось, оно определяло их местоположение. Не просто мир, а конкретную точку. Новое слово 'джипиэс' произнесенное мамой ничего не объясняло. Но рассмешило и очень понравилось девочке.
Так что с некоторых пор, благодаря этой 'джипиэс', их перемещения приобрели вполне определенную цель. Гористая местность, начинавшаяся совсем рядом. Но прежде чем уйти туда, надо как можно сильнее сбить со следа преследователей. И они старались. Даже если не удавалось чего-то добыть пращой или ножиками, пойманных животных не убивали, а выпускали с заготовленными обманками. Самых мелких, размером с крысу или белку, часто несли какое-то время с собой связанными. И только отойдя на много километров, выпускали на волю. А иногда даже на следующий день. Охота тут была богатая. Так что праща и метательные ножики вполне обеспечивали их мясом на ужин. Разнообразие вносили всякие травы, корешки и травы, собранные по пути. Лена с удивлением поняла, что тоже знает и умеет не мало. За время жизни на континенте охотников, она научилась не только различать местную флору, но усвоила, как определять пригодные в пищу растения в других мирах. Теперь это пригодилось. Переходы, охота и собирательство отнимали у них все время. Но Нэстэ не захотела оставлять так понравившиеся ей тренировки. И мама составляла ей компанию по вечерам.
Однажды, уже перед поворотом к намеченной цели, Лена обнаружила на деревьях незнакомые грибы черного цвета. Тогда ее спасла только хорошая реакция. Оказывается, эти грибочки, когда созревают, выстреливают в воздух тончайшую пыль из быстро прорастающих спор. Ветер дул со спины, и она успела отступить. А вот неосторожная местная живность, похоже, иногда попадалась. Она обнаружила одну такую мышку под деревом, еще шевелившую лапками, но сквозь шерсть уже начали прорастать тонкие белесые нити грибницы.
Нэстэ выслушала предостережение мамы очень внимательно. Осмотрела место происшествия, запоминая признаки опасного растения, а потом злорадно улыбнулась.

Пилот глайдера только с досадой сплюнул, глядя, как напарник вытаскивает из кущерей очередную тварь. На этот раз, с рогами и похожую на лань размером с крупную собаку.
У этой хоть мясо вкусное, можно будет зажарить вечером. Напарник безрадостно стряхнул с рожек остатки хрустящей травы. Верный признак того, что животное с этим украшением бегает уже несколько дней.
Эта беглая рабыня со своей отрыжкой достала тут уже всех. Больше двух лет у хорнов она даром не теряла. От этих зверолюдей добиться ничего не толком не удалось. Тем более от их наемников. И надавить особенно не получилось. Вообще непонятно, чего они ее под опеку взяли. Но ведь взяли, и как теперь стало ясно, многому научили.
А навыки беглой рабыни показал еще первый лагерь, найденный в дневном переходе от портала. Биосканеры тогда отыскали остатки шалаша в паре километров ниже по течению. На завале, где пристроились и остатки костерка, с костями местной птицы. Целый день тогда прошел в погоне за этой помойкой. Зато стало ясно, что охотиться баба умела. И сразу озаботилась заметанием следов. Но такого не ожидали даже опытные ловцы. Ну, сбросить что-то в движущуюся воду, постоять на ветру, что бы твои запахи разошлись подальше. Это известные всем приемы. Три четыре сканера с этой задачей справятся за несколько дней.
Еще когда только пригнали глайдеры и получили первые данные, стало понятно, что им досталась еще та штучка. Вначале вообще оторопь взяла. Как дамочка с пяти-шестилетним ребенком умудрилась загадить такой большой кусок поверхности? Их следы прослеживались буквально повсюду. А уж когда выяснилось, что эта парочка еще и перемещается в разных направлениях сразу в десятке точек, расположенных в километрах друг от друга. То и вовсе решили, что сканеры из строя вышли. Хорошо выловили ближайшую точку до того, как начали их ремонтировать. Какая-то ползучая тварь оказалась. Но фонила этими двумя так, что сканер зашкалило. Не разобрались, пока желудок не догадались вскрыть. Местные не очень помогают. Но все же подсказали, что эти ящерицы очень полюбили отхожие места в их лагерях. Только тогда и сообразили, что к чему. Рабыня ее видимо словила на лагере и посадила на бревно в речке. Плавать эти тварюшки не умеют. Так что будет плыть, пока не причалит. И что примечательно, будет на нем гадить. Так что бревнышко позже нашли. Оно тоже фонило, уже вторичными экскрементами.
'Поймаем, перво-наперво сами отделаем. Заставить благородных ловцов гонятся за говн.... Такого унижения они еще не испытывали. Тут никакие деньги не окупятся. По связи уже приходят комментарии от коллег' - Зло думал ловец.
А потом подбили какую-то рогатую тварь, с высохшей травой, прикрепленной к рогам. Вот тогда стало понятно, как именно эта недочеловечка решила над ними поиздеваться. С тех пор кого только не приходилось подстреливать. В траве еще ладно, подлетел и увидел. А вот в лесу и кустах приходилось использовать парализаторы по наводке сканера. Мало того, что он неточный и надо накрывать целую площадь. Так не всякий раз еще и попадешь. Такую кучу зарядов уже истратили.
- Ну чего теперь-то?
- Где следующая?
- Минут двадцать лету. - Вздохнул пилот и тоскливо глянул на карту, где медленно перемещались наиболее вероятные точки, требующие проверки.
- Может, прервемся? Есть уже охота. - Предложил напарник.
- Давай следующую посмотрим. Может на поляне окажется. Там и устроим привал.
Глайдер с разворотом поднялся из кустов. Вот еще один счет к рабыне. Вертикальный взлет забирал слишком много энергии. И сильно ограничивал радиус полета. А заражать накопители можно было только в лагере. Приходилось весь лагерь ловцов перетаскивать в след за передвижением линии прочесывания. Рабыня золотой выходит. Но это ничего. Хозяину никуда не деться, оплатит все расходы, раз не исключил из базы вовремя. Неустойку небось пожалел.
Им как обычно не повезло. Цель снова оказалась в лесу. Накрыв газовой бомбочкой участок и убедившись, что цель не движется, пришлось отлететь для высадки в сторонку. Вздохнув, оба выбрались из кабины. В этот раз было далековато. Метров сто. Так что идти надо вдвоем. Сканер послушно провел их к цели. Они без интереса осмотрели очередного рогача, развалившегося под деревом. С досады, ловец со всей силы пнул его в бок. Ни в чем не повинное животное слабо всхрапнуло, беспомощно глядя на охотников.
- Погоди-ка. А это что-то новенькое. - Напарник с удивлением осмотрел обмотанные тряпичной лентой рога. - Тряпки она до сих пор не использовала.
Достав нож, он аккуратно срезал обрывок ткани, и отошел под лучи солнца, что бы лучше рассмотреть. Наблюдая, как тот рассматривает добычу, ловец только сморщился.
- Чего ее рассматривать? Только Единый знает, где она побывала.
- Да, воняет знатно. - Подтвердил тот. - Похоже, она пустила вход рубашку из комплекта наемников. Поизносилась видать. Тут что-то даже написано.
Парень небрежно раскрыл ленту и склонился.
- С большим приветом. - Недоуменно прочитал он вслух.
Но стоящий в стороне напарник увидел больше. В лучах местного светила было заметно, как тонкая пыльца взметнулась над лентой и окутала голову напарника.

Спустя несколько минут, ловец с ужасом смотрел на катающегося по траве бывшего напарника. Его лицо, уши, шея и даже затылок сквозь волосы, уже опутывали тонкие, белесый нити, прямо на глазах превращающиеся в шевелящийся белый мох. Там, где гибнущий не успел дотянуться, уже выбрасывались маленькие колпачки, буквально за минуту раскрывающиеся и просыпающие новую порцию спор на свою жертву.
Ловец осторожно пятился от своего напарника, стараясь при этом не дышать. Тот еще сохранял сознание и пытался просить его о помощи. Но что тут можно сделать? О такой твари местные им ничего не рассказывали. Огнестрелы ловцам без надобности. У него только парализатор. Атакующую тварь он остановит на время, достаточное чтобы смыться. Беглого раба оставит живой и целенькой. Большего им и не требуется.
Так что добить выстрелом не выйдет. Можно метнуть нож конечно. Но потом ведь за ним надо идти. В конце концов, напарник тоже его имеет. Пусть сам и насаживается.
Не дожидаясь, когда стихнут крики, ловец торопливо добежал до глайдера и включил связь.

Другой глайдер, проверявший точку на лесной полянке, сообщение о происшествии застало на заходе на посадку. Пара ловцов внимательно выслушала сбивчивый доклад и переглянулась.
- Значит, никаких тряпок больше не касаемся. - Сделал вывод пилот. О погибшем они особо не грустили. Им же больше достанется в доле за эту рабыню.
- Точно. И всякой травы тоже. Вообще, посмотрим издали и отходим. - Подтвердил второй.
Они не спеша прошли к краю поляны, откуда шел биосигнал. Пройдя первые ряды деревьев, осмотрели лежащую тушку местной твари. Даже там, где они остановились, можно было почувствовать отчетливый трупный запах.
- Пара или больше дней. - Определил один из ловцов. - Пошли отсюда.
Они развернулись, задев согнутый прутик. Тот распрямился и хлестко ударил по стволу соседнего дерева, аккурат по месту с каким-то сухим грибом.
- Что -за...!
Ловцы сразу вспомнили описание пыли в недавнем сообщении. Только там ее вроде было немного. А их окутало целое облако. Так что добежать до глайдера они не успели.

- Отлично! Ф-фух. Я уж думала, никогда не дождемся.
Кусок травы на краю поляны приподнялся и отодвинулся в сторону. Из небольшой ямы выбралась девочка и без эмоций наблюдала за медленно шевелящейся кучей чего-то невообразимого, уже полностью скрывшего очертания двух тел.
Лена выползла следом и облегченно откинулась на траву. Даже застонала от удовольствия. Засаду откапывали второпях. Получилась она маленькая. Сделать больше было нельзя, перекрытие бы не выдержало веса взрослого человека. А эти сволочи прилетели только на третий день. Все тело затекло. И оскомина на зубах от местных ягод достала.
Лена с отвращением покосилась на лес. В отличие от дочери, она все-таки собирательница. Охотники видимо менее брезгливы к таким зрелищам.
Со стоном поднявшись, она поковыляла к замершей машине.
- Слушай, в лагере наемников ведь учат не только прятаться, но и технику водить?
- Ага, и угонять тоже. - Весело кивнула Нэстэ. - Только меня ведь к ней не допускали. Я только слушала.
- Что-нибудь можешь вспомнить?
- А что вспоминать? - Стандартный глайдер. Их сдают в аренду в любом мире. Для запуска двигателя есть кнопка. Для идентификации надо приложить палец к специальному окошку.
- Тогда нам не подойдет. - Разочаровалась Лена. - По отпечатку машина сразу определит чужих, и может передать сигнал опасности.
- Не а, у нее под передней панелью все провода собраны в один жгут. Если его вырвать, отключится передатчик. И передавай не передавай, все равно никто не услышит. Да только в машине есть маяк какой-то. А над головой такая штука, которая может следить за ним.
- Спутник. - Произнесла мама очередное непонятное слово. - Тогда точно лучше не трогать аппарат. Нам нужна аптечка, а то лекарства заканчиваются. А еще какая-нибудь одежда и оружие, если есть.
Добыча была не великой. Аптечка нашлась. Так что залечить свежие порезы и царапины они смогли. Таблетки Лена припрятала. Один нож, видимо запасной. Очень неудобный кстати. Обувь слишком большого размера им не подошла. Зато тут были плащи. Такие же, как в комплекте наемников. Но другой расцветки. Это могло оказаться полезным. На сухие пайки они взглянули с интересом. Свой НЗ у них с собой был, но месячной давности. Подумав, Лена решила его заменить. А еще нашелся приборчик, выдававший голографический экран практически любого размера. Этакий электронный атлас Объединенных миров, такой же, как Нэстэ скопировала из сети. Только тут на него была догружена служебная база со всеми дикими порталами, когда-либо ставшими известными ловцам, и судя по пометкам, наемникам.
Нэстэ, не долго думая, скопировала его содержимое в свое колечко. Но и приборчик они прихватили с собой. Теперь они могли выбирать в какой мир уходить. А не бродить по окрестностям в дали от оборудованных переходов, в поисках очередного дикого портала.
Еще раз окинув взглядом бесполезную для них машину, Нэстэ подождала, когда мама отойдет к центру поляны, сбегала до их засады и прежде чем ее замаскировать, осторожно извлекла тщательно завернутый в водонепроницаемую тряпку комочек. Еще парочка таких предметов аккуратно примостились прямо под опущенной крышкой.
Затем она вернулась, и с расстояния в несколько шагов, с помощью пращи запулила комок прямо в открытую дверь глайдера. Было хорошо видно, как серая пыль заполнила салон.
- Зачем? - Лена заинтересованно проследила за ее действиями. - Лучше было сделать ловушку.
- Тогда они точно поймут, что мы были в машине и что-то оттуда взяли. - Пояснила свои действия девочка. - А так могут решить, что грибы сами добрались до нее и они съедят все, что можно.

Глайдер командира плюхнулся на поляну спустя несколько часов, как беглянки ее покинули. Со времени сообщения о гибели первого ловца прошло уже достаточно времени. Пострадали еще трое, не внявших предупреждению. Эта тварева пыль оказалась не только в тряпках, но и в листьях. И животные вполне себе неплохо себя чувствовали, пока упаковка не разрывалась. Правда, местных колонистов удалось быстро прижать. У них нашлось противоядие. Так что двое из пострадавших сейчас отлеживались в лагере, напичканные какой-то дрянью. Местный док давал месяца два на выздоровление.
А вот эта парочка вообще решила не выходить на связь. Командир нетерпеливо махнул рукой, высылая двойку ловцов к машине подчиненных. Но они, едва приблизившись, спешно отвалили от раскрытой двери. Весь салон был покрыт этой тваревой грибницей.
Поспешно натянув респираторы, двойка двинулась по следу сканера к краю леса. Его сканер тоже показывал это направление, причем совпадающее с биометками объекта их охоты.
Вздохнув, командир кивнул своему напарнику и двинулся следом за первой двойкой, приказав пилоту оставаться на месте. Небольшая задержка его и спасла. Он успел увидеть, как странно спружинила трава при очередном шаге ловца. А потом из нее взметнулось облако серой пыли. Респираторы не помогли бедолагам, а только продлили их мучения. Грибница нашла себе дорогу через складки в одежде. Все произошло настолько быстро, что имеющиеся шприцы не успели применить. Спор оказалось слишком много. Пришлось спешно отступать, чтобы самим не попасть в ловушку. Но командир сумел разглядеть среди деревьев еще две неправильные кучи, уже начавшие оплывать вязкой, склизкой массой. Так что все, что оставшиеся в живых смогли сделать для своих коллег, это использовать привезенные с собой огнеметы по прямому назначению. Но они же уничтожили и биоследы преследуемой рабыни. А в лес, разыскивать, куда именно эта стерва ушла, идти очень не хотелось. Но хоть определили, наконец, район, где они точно есть. Пришлось вызвать подмогу.

О совершенной ошибке они поняли, только когда под вечер над головой пронеслось сразу два глайдера. На горизонте, в закатных лучах, можно было заметить еще пару быстро перемещающихся точек. Нэстэ не стала задавать глупые вопросы, а сразу же достала из своего заплечного мешка все четыре упакованные и шипящие тушки. Слава богу, за время засады в оставленные без присмотра ловушки попалось много мелкого зверья. Она уже собралась выпускать своих, когда Лена окликнула ее.
- Подожди. - Дочь обернулась к матери. Та уже держала первую птицу из своих.
- Так они могут обнаружить точку, из которой все разбегаются. Подержи.
Передав дочери плененную пичугу, она схватила все еще связанного суслика и торопливо стала привязывать пичугу к его спине.
- Думаешь не сорвется?
- Главное, что бы отбежал метров на сто. А там пусть летит.
Суслик с визгом и размахивая крыльями бросился прочь.
На организацию связок были потрачены последние минуты светлого времени. Уже в сумерках, они добрели до ближайшей речки и на этот раз поплыли на спине, стараясь держать над водой только голову. Хорошо, что Нэсстэ научилась плавать в охотничьем лагере. А такой вид плавания у мальчишек был способом охоты на одну крупную птицу со странным названием крисанла, проживавшую все время на воде и не подпускавшую близко к себе даже корягу. Даже гнезда она вила на крупных ветках деревьев далеко вытянутых над речной гладью. Зайти выше по течению и минут десять сплавляться в спокойной воде, почти не двигаясь и стараясь держать на поверхности только нос, был наиболее эффективным способом приблизиться к вожделенной добыче на расстояние выстрела из самострела и даже броска ножа. Но этот способ требовал очень хорошей ориентации в воде. Дочь долго тренировалась и несколько раз не без успеха участвовала в такой охоте. А Лена умела плавать с детства. Держать на поверхности только нос, конечно, было трудно. Но она вспомнила художественные рассказы про индейцев, и способ дышать через соломинку. Тут тоже были полые внутри стебли. Так что проблема была решена.
О том, что вода сильно осложняет работу сканеров, они вместе слышали от Ариона. А местная речушка уже несколько дней разносит их генетические следы. Так что был шанс как-то проскочить облаву.

Командир ловцов бессильно смотрел на экран, показывавший ползающие отметки беглецов. Это было невозможно. Но за три дня они прочесали всю местность на расстояние пяти пеших переходов. Можно сказать, что заглянули под каждую корягу. Разыскали еще четыре поляны этих треклятых грибов. И НИЧЕГО. Вообще ничего. Размазывание по площади биометрических индикаторов показывало, что в зоне поиска этой твари нет уже несколько дней. Сейчас хорошо видно было уже как именно они ушли. Местная речушка, над которой регулярно проходили патрули, продолжала гореть ровным цветом, выделяющимся на общем фоне. Вот только речка впадала в другую, та в третью. И яркая лента широкой полосой растянулась почти на два десятка километров. Словно издеваясь, выходила из зоны контроля и тянулась дальше. И патрульные глайдеры, проносясь над ней, ничего не смогли обнаружить. Раве что остатки плаща, набитый камнями и привязанный снизу к коряге. Приходилось начинать все заново. А в сторону от этой ленты уже тянулись первые суетливые линии новых индикаторов. Дамочка была в своем репертуаре.

Больше суток, проведенных в воде без сна и отдыха, не лучшим образом сказались на здоровье пятилетней девочки. Нэстэ чихала и кашляла, таблетки из глайдера с трудом сбивали жар. Да и сама Лена чувствовала, как поднимается температура. Но они продолжали упорно уходить от реки. Здесь охота оказалась не очень удачной. Удалось поймать всего несколько мелких животных для выдачи ложных целей. А осторожность местной фауна говорила о близости селения разумных. Так что выбора особого не было. Пришлось даже пожертвовать плащом наемников, в надежде, что ловушка уведет за собой погоню ниже поселка колонистов.
От намеченной в горах цели пришлось отказаться. Хорошо, что с собой была карта диких порталов. Один из них был совсем недалеко. Плохо, что он был один. Их переход смогут легко вычислить. Но все-таки они успели до него добраться и перейти в мир лиан и гигантских папортников какого-то красного цвета. Все что удалось, это добраться до какого-то оврага, забиться в узкую щель, прикрытую с верху гигантскими листьями и забыться. Таблетки и здоровый организм сделали свое дело. Но сколько на это потребовалось времени, она не знала. И все равно пришлось задержаться еще на день, что бы дать немного окрепнуть дочери. Сухой паек наконец был вскрыт чтобы утолить голод. Только после этого они смогли осмотреться и более внимательно глянуть на карту. И вот тогда Лена ощутила отчаяние.
Они попали в ловушку. В этом месте, кроме их выхода, был только один переход, ведущий в густонаселенный мир, название которого им ничего не говорило. Стационарные переходы были односторонними. Об этом она знала. Так что вернуться обратно, не получится. Ожидать его спутник, ведущий обратно, и надеяться, что он откроется именно там, где они засели глупо.
Они потеряли слишком много времени. Их преследователи уже просчитали, куда они ушли и весь их дальнейший путь. Только этим можно объяснить, что их вообще еще не нашли. Ловцы предпочли сначала перекрыть единственную возможность ускользнуть из этого мира. Тут тоже долго не продержаться. И дело даже не в крупных ящерах, больше смахивающих на оживших динозавров с родной

ы. Они оказались всего лишь в небольшом оазисе, посреди песчаной пустыни. Его площадь была слишком маленькой, что бы рассчитывать сбить преследователей, когда те заявятся. Да и животных для охоты тут тоже мало.
Нэстэ слушала маму очень внимательно. Ей тоже было страшно. Они столько пережили. Так долго продержались. И вот. Из-за какой-то болезни так попасть. Ведь у них был шанс проскочить и уйти другим переходом.
- Может удастся, мама?
- Вряд ли. - Тяжело вздохнула Лена и горячо прижала к себе ребенка. - Но другого выхода нет. Слушай сюда. Ты у меня уже большая. Вон как хорошо умеешь охотиться. Если меня схватят, я хочу, чтобы ты не останавливалась. Договорились?
- А как же ты?
- Если мне удастся выжить. - Лена грустно улыбнулась, не собираясь скрывать правду от дочери. - Я хоть буду спокойна за то, что ты на свободе. Ты только не сдавайся. Хорошо?
- Хорошо. - С сомнением произнесла девочка. - Ты тоже не сдавайся. Подожди, я сейчас.
Вздохнув, она сняла чехол с ножиками, охотничий нож и сложила их на расстеленный плащ. Добавила туда комплект для разведения огня и тщательно все завернула. А потом, выкопала с помощью мамы нишу в борту их убежища и все сложила туда.

К прорыву они готовились недолго. Внимательно осмотрели место перехода издали. Потом подобрались поближе, и подгадав ночное время на той стороне, бегом бросились к проходу.
Уже на подходе к знакомой дымке Лена уловила движение справа и поняла, что ничего не вышло. Ноги ее свело судорогой, и она упала лицом вниз. Рядом рухнуло маленькое тельце дочери.
- Попалась, стерва. - Кто-то со злостью заехал ей в бок. - Знаешь, сколько я потерял на твоих выходках? Четыре человека! И еще двое будут лечиться, и неизвестно смогут ли вернуться ко мне в группу. Шесть человек надо заново набирать. Дрянь!
Каждая фраза сопровождалась болезненным ударом по ребрам. Что-то там хрустнуло. Но Лена не могла даже застонать.
- Командир. Если ты ее забьешь насмерть. Нам никто не заплатит. - Заметил кто-то в отдалении.
- Точно. - Поддержал другой голос. - А если сильно повредим, ее хозяин может сильно снизить цену.
Удары прекратились. Названный командиром, тяжело дыша, отошел. А ее как бревно перевернули лицом вверх. Она смогла увидеть лежащую с широко открытыми глазами дочь.
- Ну вот, ребро сломал. - Проворчал ощупывавший ее ловец. - Давай аптечку. Если сразу не залечим, заказчик будет вправе штраф наложить. А жаль. Я бы с нею тоже поигрался.
- За те деньги, что мы получим за нее, наиграешься в публичном доме. - Буркнул второй наемник, ставя рядом чемоданчик. - Лишнего не коли.

Лена стояла в знакомом кабинете начальника стражи и крепко прижимала к себе дочь. Короткая порка, всего в несколько ударов плеткой было на удивление мягким наказанием, учитывая сколько хозяину пришлось заплатить за нее ловцам.
За эти годы Ристан ничуть не изменился. Главный надсмотрщик надменно рассматривал наконец-то пойманную рабыню. Именно из-за нее он получил несказанное удовольствие выслушивать от хозяина вопли в свой адрес и лишение оплаты за полгода.
- Ну что, набегалась? Тебе так неприятно было мое предложение, что ты подалась в бега? - Насмешливо поинтересовался он наконец.
- Ристан, хочешь издеваться, пожалуйста. Если я соглашусь быть с тобой, ты позволишь мне оставить Нэстэ?
- Торгуешься? - Удивился тот такой неслыханной наглости. - Да ты и так будешь со мной. Я могу сделать с тобою все что захочу.
Оплывший живот неприятно заколыхалось от смеха. Главный надсмотрщик когда-то наверно был заметным мужчиной. Но годы праздной и сытой жизни сделали свое дело. Теперь это был полный, если не сказать жирный мужик, с дряблым лицом с которого смотрели маленькие заплывшие глазки. Он смотрел на всех, кроме своего хозяина с нарочитым презрением. А постоянно запрокинутая назад голова, придавала ему высокомерный вид. Этот облик дополнялся еще третьим подбородком, короткими и толстыми ногами и пухлыми руками, давно позабывшими, что такое рукоять меча. Зато почти никогда не выпускающими тонкий стек.
- Наверно. - Лена через силу пожала плечами. Плетка не повредила кожу, но синяки после нее все-таки болели. - Но что если я пообещаю сделать все, что бы ты был мною доволен. Местные то рабыни в постели мало чем отличаются от бревна. А те, кто еще способен думать, сами к тебе не пойдут.
Мужчина поперхнулся и даже более осмысленно посмотрел на нее.
- Если ты действительно постараешься, то так и быть, девчонка сможет жить на первом этаже, и помогать тебе при уборке хозяйского дома. - Наконец решил надсмотрщик. - Но только до тех пор, пока я буду тобой доволен, дорогая. Ты даже не представляешь, как хозяин был недоволен необходимостью выкладывать такие деньжищи. Если бы не штрафы, положенные по закону за не пойманную рабыню, он предпочел бы получить твой труп. Да только ловцы за мертвых берут еще больше.
Лена осторожно расслабилась, отпуская дочь, и через силу улыбнулась.
- Ты позволишь мне проводить Нэстэ и поговорить с нею?
- Конечно, дорогая. - Осклабился тот. - У тебя время до вечера. Пока я съезжу на поля. И не надейся удрать. Ошейники что на вас, так легко не снимаются.

Небольшой дворик казармы рабов в это время был пуст. Нэстэ привычно выскользнула идверей и осмотрелась. Мама пришла только под самое утро и вся вымотанная. Зато принесла ей в подарок несколько вкусняшек и перед тем, как заснуть посидела рядом, рассказывая как отмечают такой день в ее родном мире. Сегодня был ее шестой день рождения. Не то чтобы знаменательная дата. Но мама настаивала, что бы она помнила о своем дне. Это привилегия свободного человека, которую никто не может отнять. Нэстэ и не спорила. Друзей как лагере охотников у ней здесь не было и не могло быть. Остальные дети не общались друг с другом. Даже когда не было работы, они тупо сидели там, где им прикажут. Нэстэ тяжело вздохнула. Грустный день рождения у нее получился. Еще и плечо чего-то зудит, а маме пожаловаться нельзя. Она сразу начнет беспокоиться, нервничать. Такое уже бывало в лагере. Только теперь из-за этого ее могут наказать. Девочка огляделась, почесывая через повязку плечо и пока ее не припахал кто-то, осторожно скользнула на облюбованное место.

День гекаты прошел на ура. Его подпортила неудача с вылазкой в крыло среднего братца. Ему уже почти два десятка лет. И гекате не в пример младшему брацу намного лучше исполняют свои обязанности по защите своей территории. Но это и понятно. Средненький у нас самый лучший. Его геката всегда занимает первое место на показательных соревнованиях гекат. Они самые самые-самые и прочее. Куда им с девочками на своих пони соревноваться с лучшими скаковыми на ипподроме. Не выездка, смех один на этих семенящих лошадках. Они конечно миленькие. Да только никак не смотрятся на корте после гарцующих молочных братьев Литра.
Рина слегка поморщилась, вспоминая снисходительный тон братца. Он даже не ругался и не выговаривал как Тиан, когда ее девочек привели кней. Это было как бы ниже его достоинства. Братец просто отвел ее в сторонку и прочитал короткую лекцию о проделанных ею ошибках. Вот и все.
То, что он сделал это наедине, спасибо конечно. Хотя так всегда было заведено. Няни говорят, что даже когда они по полу ползали, для воспитания относили в сторонку. Но она этого естественно не помнит. Но все равно обидно. Отчитал как маленькую. Ну ничего! В следующий раз сквитаемся братик. Впереди еще единый день гекат. ЧТак что через три месяца они с девочками подготовятся и сквитаются с ним. Обойдут его караулы и будет вся геката средненького щеголять на соревнованиях гекат зелеными личиками.
Риана встряхнула хорошенькой головкой - Настроение снова вернулась со знаком плюс. Если бы еще не это платье. Она с завистью покосилась на Лику, напросившуюся в сопровождение. Обычно это никому не нравилось. Но на празднике рождения гекаты полагалось быть в платьях и соблюдать весь дворцовый этикет. Всем, кроме почетного сопровождения. Этим был положен брючный костюм. Да еще легкие силовые мечи на поясе и малые щиты прикрытия на руке. Красота! Даже если учесть парадный покрой одежды. Им даже не надо было этикет соблюдать. Реверансы отвешивать, улыбаться гостям. Стой себе за троном и рассматривай всех в упор. Даже глазки не положено опускать. Линка хитрющая! И ради своей пятерки расшибется, но все сделает. За что ее и уважают.
Процессия из поздравителей тянулась до невозможности скучно. Все эти дворяне, аристократы с приторно-вежливыми и улыбчивыми лицами тянулась бесконечной чередой. А их стандартные фразы запомнились еще с прошлого года. Когда на пятилетие ее впервые посадили на этот пыточный стул. Тогда она еще радовалась. Вроде будет как папа и старшие братики. Значит, стала взрослой. Ага! Радости хватило минут на пятнадцать. А остальные положенные до часа минуты она выдержала подчиняясь вколоченной на тренировках дисциплине. Сейчас она уже была умной. Запаслась не только терпением, но и связью через литану. Это было новое их приобретение. Вживленная метка раскрывала свои новые функции со по мере взросления. Оповещая своих владельцев о готовности к активации легким зудом, который очень хотелось почесать. Тогда запускался их персональный сканер и все по очереди пристраивались под луч. Наставники никогда не говорили, что именно будет. Но заранее начинали форсировать отдельные элементы подготовки. Да и братцы ей намекали, но только в общих чертах. В этот раз они наконец получили внутреннюю связь, до сих пор тренируемую на браслетах. Это не было телепатией. Надо было про себя четко проговаривать слова. А специальный чип улавливал сигнал с нервных волокон и передавал их сестре по гекате. Там, другой чип формировал сигнал на слуховой нерв и адресат слышал послание так, как будто оно произнеслось вслух. Главное было научиться, что бы отличать реальный разговор от внутреннего. А то они легко накладывались и мешали друг другу. Но ведь сейчас это совсем не трудно. Снаружи только и надо, что вежливо улыбаться, делать внимательное личико и произносить что-то типа "благодарю вас", когда очередной поздравитель заткнется. Так что можно и поболтать сдевочками.
Это ей Тиан подсказал. Младший из братишек старше нее всего на каких-то четыре года. Обычно очень вредный и много о себе воображает. Но иногда делится дельными советами.
- Ты сидишь прям вся такая куколка. - Донеслось по внутренней связи голос Нитры, сопровождаемый смешком. - Прям фарфоровый болванчик на полочке.
- Я б на тебя посмотрела. - Среагировала Риана, вежливо улыбаясь очередному толи барону, толи маркизу. Да и какая разница. Распорядитель подсунет на встроенный экранчик титул, когда придет время говорить ему спасибо.
- Нет, спасибочки. Тут такие сладкие пироженки. Хочешь, я за тебя одно съем? Мы с девочками даже похрустим, что тебе слаще было.
- Сволочи. - Грустно констатировала старшая гекаты. - И это мои молочные сестрички.
- Ладно, не будем. - Пошла на попятный задира. - Мы подождем тебя в комнате отдыха. Только смотри не задерживайся.
Риана вздохнула, ничего не ответив. Тут оказывается подошла ее очередь приветствовать очередного поздравителя. О, а этого она знает. Барон Варнисов, бывший управляющий ее гакатой. Его отстранили после того скандала с исчезновением кормилицы. Ну пусть говорит.
- Санира, а тебе удалось, что раскопать еще.
- Немного. Донеслось по связи и принцесса услышала тонкие попискивания, означавшие подключение к разговору других сестер.- На уровне нашего сервера об этом вообще ничего нет.
- Это понятно. - Хмыкнул чей то голос. - Нам такую информацию сейчас никто не дал бы.
- Ну да. Я вообще подозреваю, что на первом уровне лежали закладки для нас. Парочка так точно. Но они скучные какие-то.
- Ты по делю не отвлекайся. -Поторопила старшая докладчицу. А сама снова вежливо поблагодарила барончика и с показным восторгом уставилась на следующего.
- На тебя посмотреть, так этот маркиз прямо таки предел твоих мечтаний. - Съязвила сестричка, замершая в дальнем углу.
- В общем мы сосредоточились на этом служебном сервере. - Поспешила с докладом Санира. - Только там такой мусор! Счета какие-то, таблицы, отчеты в разных вариантах. Даже чья-то любовная переписка. Очень трудно разобраться. Но нам удалось кое что раскопать.
В голосе сестры прозвучали нотки заслуженной гордости и даже самодовольства. В конце концов, она впервые не плелась в хвосте гекаты, а вела для нее настоящее дело.
- Что же именно. - Поторопила Риана, благосклонно кивая в такт звукам, произносимым поздравителем.
- Мы нашли старые счета, за время первых месяцев гекаты. Со спискм всех кормилиц, с момента их найма.
- Уже знаем. Некая ниэла Жарнин Ароствийская. И что это нам дает?
- Не правильно. - Санира умудрилась даже по связи как-то снизить голос. - Ароствийская заключила договор в провинции Валенти, когда управляющий забирал от туда троих из нас. Да только у нее в дороге пропало молоко при остановке в королевстве Каренти. Поэтому там же получила расчет. Есть счет на оплату дороги обратно. На сайте самая настоящая помойка, я же говорила. А Сина еще провела восстановление удаленных файлов по нашему разделу, сразу как обнаружили расходы на проезд той дамочки. Вот там ее и нашли. А вот счета на оплату дороги для кормилицы Нарин Далинстэ на замену нет.
- Подожди, но откуда тогда взялась эта кормилица у нас?
- То-то и оно! Договор резервной кормилицы дамочка не расторгала, потом ее расписку почитаете. Но получается, что никуда их дому не выезжала. Мы начали копать этот день. И знаете что?
Театральная пауза немного затянулась, пока Риана приветствовала нового посетителя.
- Зато в тот же день есть счет на повторное дистанционное обследование кормилицы под именем Нарин Далинстэ и счет на ее усиленное питание в гостинице. - Добила всех Санира.
- Не может быть. - Пронеслось по связи сразу несколько голосов. Риана и сама была настолько растеряна, что едва успела натянуть улыбку на лицо под строгим взглядом отца и покашливание братьев.
- Я вот думаю, что у нас была не настоящая иннера. - Продолжала тем временем Санира. - Настоящая сидела дома, а потом всплыла когда начали розыск и подтвердила что у не пропал молоко. И потому расследование закрыли. Вот я и подумала. Если управляющий подменил иннеру. Например, чтобы у него самого не было неприятностей. А та возьми и выкради ребеночка. Ведь в кормилицы обычно берут потерявших детей. Я слышала, такие случаи бывают.
- Тогда нас было бы не пятьдесят один, а сорок девять. - Хмыкнула Лиска.
- А, точно. Но тогда что же получается? У нее был свой ребеночек, которого она как-то пронесла тайком и держала рядом с нами? Кто там нас пересчитывал до ликалы? Ой. Но ведь тогда она никого не крала. Это ее ребеночек!
- Это что же выходит? У нас действительно может быть сестра вне гекаты? - Голос Лики выражал всеобщую растерянность. Игра начинала приобретать неожиданный результат. - Но почему? И Иннара вон дочь кормилицы и никто ее не выгонял, мы все знаем ее маму.
- Благодарю вас, виконт Растинр, присоединяйтесь к нашему празднику. Ваше сиятельство Альэнти, я тоже рада вас видеть. - Пока происходила смена лиц перед троном, девочки молчали. Молодцы у нее все-таки сестрички по гекате. Все сами понимают.
- Так, Санира, твою группу усиливаем. Ты старшая временной пятерки. Набираешь кого хочешь и копаете этот сервер сколько надо. Я попробую докопаться до материалов дознания. Уговорю папу.
- Девочки, надо переговорить с этой ниэлой. - Подала идею Лика. - А там будет видно. Танка, ты ведь из ее мира. Можешь взять на себя?
- Конечно. Свяжусь с родичами. Они по-тихому помогут. Если кто начнет приставать, с вопросами, у них и обязательства перед гекатой.
- Отлично. - Одобрила Ринара.
- У меня не все. - Прервала всех Санира. Только это совсем нехорошие предположения.
- Не тяни. У меня уже совсем немного времени. - Подогнала ее Риана.
- Расписка была удалена и затерта до начала расследования. - Добавила та новую информацию. - И нам, мне пришлось позвать Джордис. Без нее мы бы со всеми этими бумажками не справились. Она подсказывала, какие могут быть связи и куда смотреть.
- Архивариус? А почему ее? - Недоуменно протянула Риана.
- Она раньше работала секретарем в отделе дознавателей. У нее даже свои расследования были. Это потом ее перевели, не знаю почему. Честно говоря, мы засветились перед ней. Но она пообещала молчать.
- Ладно. Все они обещают. Я с нее сегодня клятву потребую, через ЭДИ. Дальше.
- В общем, Джордис провела запрос чрез своих знакомых в отделе дознания теней. Незаконно, конечно, но у них там есть такие полномочия. Пришла справка по счетам управляющего. Для скорости, он возвращался через королевство Каренти, инкогнито естественно. Там стояли почти световой день. И он зачем-то снял крупную сумму денег.
- И что? Купил что-нибудь наверно.
- Джордис обратила внимание на то, что столько стоила здоровая рабыня на рынке в городе, где остановился управляющий. - Тихо закончила девочка.
- Что! Не может такого быть!
- Ты хочешь сказать, управляющий купил рабыню и подменил настоящую ниэлу?
- Джорди со мной согласна.
- Санира, это уже серьезно. Ведь было расследование.
- Служебное. До теней дело не дошло. - Тихо напомнила девочка.
- Благодарю вас барон Родживский. Я буду рада вас видеть на празднике своей гекаты. Уф-ф. Все. Девочки, я в комнатку, сопровождающие со мной. Санира, продолжаешь работу. Джордис предупредить. До особых указаний, это теперь дело гекаты. После праздников я выйду на отца на счет всех материалов и на поговорю об этой Джордис.
Император задумчиво проводил взглядом свою дочь. Особых претензий к организаторам у него не было. Да и Риана не подвела. Отсидела без капризов весь этот час. Непростое дело для шестилетней девочки. Но чувствовалось, что она где-то витала. Скорее всего, ее развлекали сестры по гекате. Тоже неплохой выход, известный еще со времен принцесс Иллисианы и Майи. Надо бы уточнить, сама догадалась или кто из братьев подсказал? Жаль, что внутреннюю связь прослушать невозможно. Даже записи не ведутся. Но дочка взрослеет.

Содержание
В начало страницы

Глава 6.



Это оказалось гораздо сложнее, чем она думала, когда предлагала эту сделку. По завистливости и сплетням, местные ничем не отличались от земных женщин. Конечно, если они не провели в этом мире слишком много времени. А таких дам, в доме главного надсмотрщика не держали. Ее, по сути, поселение в спальне главного надсмотрщика было замечено сразу. То, что это вакантное место даром никому не было нужно, никакого значения не имело. Равно как и то, что все попадавшие на него женщины плохо заканчивали. Развлечься с игрушкой начальника, когда она ему надоест и окажется в казарме, считал своим долгом каждый из надсмотрщиков. И эта скотина никогда не возражал против такой традиции.
Так что Ристан немного потерял, давая ей обещание насчет дочери. Оставалось только стиснуть зубы и постараться продержаться около этой туши как можно дольше.
Зато местные кумушки сразу постарались выдать ей характеристику и довести свое мнение до дочки.
Нэстэ и так все видела и понимала. В тот вечер они успели переговорить и с решением мамы она не спорила. Отлично осознавая, что другого выхода нет. На полях и в казарме надсмотрщики не дадут ей житья. Теперь, наслушавшись реплик от своего борова, она понимала, почему так легко отделалась за побег. Основное наказание для нее было приготовлено позже. Хозяин, таким образом, решал сразу кучу своих вопросов. И давал урок тем рабам, что еще не потеряли волю. И давал надсмотрщикам, всегда охочих до женского тела новую игрушку. При всем том не терял рабочих рук. Если в доме, то служанка и уборщица. В поле тоже никаких поблажек. Будет работать сразу на два фронта. Понесет, значит в хозяйстве прибыток. Пока носит, оставят в покое, это тут правило. Потом обратно на поток к надсмотрщикам. И так до естественного конца. Таких как она хозяин не выставлял на продажу принципиально. И урок продолжался столько, сколько выдержит приговоренная или до момента, когда ей действительной станет все равно. Тогда от нее отстанут. Так что сейчас Лену выручали только знания полученные на Земле. Причем и в постели, и в части ухаживания за раненными. Ее все же вернули в лазарет для выкупных. Кукол сюда не поставишь, тут думать надо. А среди остальных умеющих не нашлось. Только теперь лазарет стал для нее местом отдыха.
А вот Нэстэ приходилось тяжело. Разборки с местными кумушками не добавили ей авторитета. К тесному общению со сверстниками она не стремилась. Ристан решил, что в работе она будет помогать матери. Таскала ведра с водой, молча отмывала хозяйственные каморки и клети, там, где не особенно придирались. С шутниками, желавшими устроить ей каверзы в таких местах, она разобралась тем своими способами. Даже Лена не могла с уверенностью сказать, что совсем уж их достававшая женщина улетела со второго этажа действительно сама. У дочери решила не уточнять. Хотя подозрительная царапина на стойке перил, как раз на уровне щиколотки, появилась именно после этого падения. Но за то хоть отстали и от нее и от ребенка.
Дочка стала нелюдимой и общалась исключительно с нею. Из чулана на первом этаже она почти переселилась в сектор, где содержали заложников. Благо там всегда было за кем ухаживать. Так что под этим предлогом она там и спала. А днем Лена обычно находила ее за хозяйственными постройками. Все знали, что странная девочка собирает камни, для того чтоб уйти туда и швырять на пустырь. На вопросы она отвечала односложно, смотрела неулыбчиво и угрюмо. В общем, от нее отстали.
И только Лена обратила внимание, что косынка у дочери, из-за которой местная кастелянша устроила истерику, не просто изодрана, а стерта посередине и имеет знакомые помятости на концах. Тогда она пришла к дочери в полдень, на место за сараем. И полчаса отдыхала наблюдая как ее Нэстэ метко сбивает намеченные травинки камешками из импровизированной пращи. Нэстэ выслушала объяснения мамы, молча. И свои выводы сделала.
У нее появилась тряпка, обернутая вокруг талии на манер казахского кушака. Тряпка была из лоскута старой юбки. А кушак использовался для того, что бы подвязать на время работы подол слишком длинного балахона, что тут называлось платьем. Как это обычно делали женщины на местных полях. Домашние кумушки сначала морщились. А потом и сами даже стали так делать. На том все и успокоилось.
Нэстэ в очередной раз смотрела, как мама откладывает в сторону миску и отходит от раненного парня. Эту сцену она наблюдала каждый вечер. И глядя в спину поникшей мамы, через силу уходящей к главному надсмотрщику, Нэстэ ничего кроме бессильной ненависти уже не испытывала. Оставалось только стараться дать ей хоть днем немножко отдохнуть. Она аккуратно подошла к лежанке ей на смену.
Очередного заложника привезли пару дней назад. Безволосый, с зеленой чешуйчатой кожей и роговыми пластинками на треугольной голове в виде клинообразного гребня, он вызывал не самое приятное чувство у смотрящего на него. Мама сразу навала его Дино. Были когда-то в ее мире такие животные, называемые динозаврами. От слова ужасный. Да только в этом парне ничего ужасного не было. Эти два дня он вообще лежал без сознания, а когда очнулся, ни с кем не разговаривал.
Сейчас парень смотрел прямо на нее.
- Почему она подчиняется? - Поинтересовался вдруг он.
- Если не подчинится, мама умрет. Мы рабыни.
- Надо сбежать. - Без апелляционный тон заставил девочку подозрительно глянуть на своего пациента.
- На нас электронные поводки. Выйти за пределы двора мы не можем.
- Я бы сломал.
- Ломай, на тебе такой же. Только ты даже во двор не можешь выйти.
Чешуйчатая лапа осторожно ощупала горло и пустилась обратно.
- Меня выкупят. Я все равно должен оставаться здесь. - Вывернулся, наконец, он. И Нэстэ неожиданно для себя довольно улыбнулась. А ее-то пациент, похоже, мальчишка.
- Я бы не стал делать то, чего не хочу. Пусть бы меня наказали. У людей такое занятие тоже считается плохим.
- Тогда накажут меня. - Просто пояснила Нэстэ и отвернулась.
Сколько уже было таких вот судящих. Правда, мальчишка первые. Сюда привозили все больше взрослых.
- Зато, ты попался и тоже здесь.
- Это не то. Они напали неожиданно. А то я бы им показал. У нас, кашьяти, это быстро.
Нэстэ только чуть позже сообразила, что приподнятые роговые пластинки на голове были аналогом возмущения у людей и даже агрессии. А сейчас он только пожала плечиками. Затевать ссору по пустякам она не собиралась. Даже пожалела, что уколола парня, подчиняясь минутной слабости и пытаясь переключить неприятную тему.
- Ты ведь еще ребенок по-людски меркам. Так.
- Самому-то сколько? - Снова не сдержалась Нэстэ.
- Двенадцать. Через три года уже смогу уйти на испытание. - Не без гордости завял теперь уже точно мальчишка.
- Сначала надо чтобы тебя выкупили. - Да что это с ней такое сегодня? Мысленно удивилась и дала себе оплеуху Нэстэ.
- Выкупят. У меня богатый отец. - Девочка не была так уверена. Такие истории даже на ее памяти имели разный конец.
Мальчишка был не столь привередлив, как могло показаться сначала. И сам пошел на мировую в тот вечер. Переговоры о выкупе, похоже, затянулись. И что бы хоть как-то не дать захиреть заложнику, парню позволили выходить во двор. Работать его не заставляли. А единственный, с кем он счел для себя возможным общаться, оказались Нэстэ и ее мать. Правда, маму он тоже не особо выделял. Разве что только приветствовал с легким поклоном головы в ее сторону. Но надсмотрщики и другие рабы и этого не удостоились.
Так девочка и составила ему компанию. Даже позволила приходить в свое убежище. Собственное его имя начиналось со звука дэ, мама почти угадала. Но было настолько зубодробильным, что мама и Нэстэ продолжили обзывать его Дино. Мальчишка морщился, но не спорил. Только попросил не делать этого при свидетелях. А какие тут свидетели?
Уже там, за стенкой сарая, он убедился в действенности ошейника, несколько раз попытавшись пересечь невидимую черту, проходящую буквально в паре шагов от стены. Потом тяжело вздохнул, признавая поражение.
- А правда, что у вас тоже есть рабы? - Нэстэ уже свободно общалась с этим пациентом. Их язык оказался не таким уж и сложным, как показалось вначале.
- Правда. Но немного. - Мрачно подтвердил парень.
- И в твоей семье они есть?
- Нет. Мы достаточно богаты, что бы платить за услуги свободных. И в моем народе считается честью нам служить.
- Понятненько. Ты у нас не из простых. - Съехидничала Нэстэ.
- Ты даже не представляешь на сколько. - Фыркнул мальчишка, но из вредности не стал уточнять.
С Дино оказалось неожиданно интересно. Он удивился ее желанию выучить несколько слов из своего языка. Но охотно согласился. Что не помешало им ссориться из-за его подтруниваний. Как-то так получилось, что в ответ он захотел научиться метать камни с помощью пращи. Все равно делать ему было нечего. Только выяснилось, что у тритонообразных отсутствуют нужные мышцы на руках. И раскрутить пращу одним движением кисти Дино физически не мог. В конце концов, Нэстэ даже показала несколько приемов, которым обучалась в лагере наемников. Про маму и ее приемы, она все же решила утаить. В результате, ее личный арсенал увеличился на целую связку ударов и блоков, показанных новым знакомым там же, за стенкой сарая. Но в коне второго месяца настроение оказалось испорченно сообщением, что выкуп получен. Последний вечер Дино нашел свою подружку на привычном месте. Она сердито посмотрела на него и отвернулась.
- Я попрошу отца, что бы он тебя выкупил.
- Хочешь завести себе игрушку? - Недобро усмехнулась девочка.
- Хочу тебя освободить. - Совсем не обиделся Дино.
- Без мамы я не уйду. И вообще не выйдет. Нас так строго держат после побега. Хозяин, таких как мы, не продает.- Вздохнула Нэстэ. - Мама жива, пока ею доволен главный надсмотрщик. А потом дойдет черед и до меня.
- Сбегите. Я же видел, как ты прятала что-то во дворе.
Заметив, как напряглась Нэстэ, поспешно поднял руки в чисто человеческом жесте капитуляции.
- Я никому не скажу. Даже когда уйду отсюда, буду молчать.
- Мы не готовы. - Нэстэ все же решилась продолжить опасную тему. - Нужен ключ от ошейников или что-то их сломать. Ристен не держит наши ключи тут. После побега, хозяин забрал их себе.
- Я видел в поле машину собирающую траву. - Помолчав, заговорил парень.
- И что? Она сенокосилкой называется. Если ты о ножах, то у них плохой металл. Техники все время ворчат об этом. Для наших ошейников нужны специальные ножницы.
- Да, очень старая модель сенокосилок. Сейчас таких вещей уже не делают. - Продолжил гнуть свое мальчишка. - В отличие от современных, в этой модели используют для крепления ржущих лезвий особо приспособление из двух пластин, соединенных втулкой. На одном конце маленький захват, в который помещается крепление пачки лезвий. Сила зажима регулируется сведением двух концов с другой стороны. Очень похоже на ножницы, только очень толстые.
- И что?
- Ничего. Эти захваты делаются из очень прочного метала. Если случайно передавить, он может разрезать даже упор пачки ножей. - Парень нейтрально улыбнулся. И они не слишком большие.
- Эта машина никогда не заводится во двор. - Мрачно заметила Нэстэ. - Но за информацию спасибо.
- Да я просто так, к слову. И знаешь еще что? Мне кажется, она сломалась. Техник там сейчас суетится. А толку нет. Кстати, я недавно мимо дерева проходил, под которым тебя видел. Знаешь, что у него над первой веткой есть дупло? Снаружи совсем маленькая дырочка. Еле рука пролазит.
- Нет. Никогда не обращала внимания. - Медленно произнесла девчонка, вспоминая, что мальчишке еще с вечера сняли ошейник. - Схожу туда и посмотрю, когда тебя увезут.
Дино улыбнулся и осторожно коснулся забинтованного плеча.
- Все хотел спросить, что это?
- Мама говорит, что при родах мне плечо вывернули. - Решила поддержать легенду Нэстэ.
- Понятно. Не болит?
- Нет, просто привыкла. Без повязки неуютно как-то.
- Я хочу кое-что сделать. У моего народа, иногда наносят особый знак на предплечье.
- Метка для раба? - Нахмурилась Нэстэ.
- Нет. Для друга. - Постарался не морщиться парень. - Ты сможешь рассчитывать на любого из моего народа, если покажешь ее ему. Это как маленькая татуировка.
- Ты хочешь сделать ее мне.
- Да. Под повязкой ее даже случайно не видят.
Пожав плечами, Нэстэ сдвинула ткань и придвинулась к парню. Она не поморщилась пока шла операция.
- Обычно в царапины вносят особый состав, чтобы было хорошо видно. Но сейчас даже лучше, что бы все так и осталось. Шрамы от наших когтей нельзя свести. Но они будут плохо видны. Что бы обратить внимание на татуировку, скажи 'арьяти'. Наши поймут куда смотреть и что искать.
- Поняла, но я даже не знаю где твой мир.
- Лирван. Верхний западный сектор, запад. - Вздохнул поднимаясь на ноги парень. Я буду ждать.
- Прощай. - Нэстэ уже хорошо знала значение этого слова и не считала что встречаться со своим знакомым в будущем не стоит.
Дино увезли вечером. А с утра, она тихонько поделилась разговором с мамой.
- Постарайся проверить сегодня. Ристан сильно ругался из-за потери запчасти. Они считают, что она оторвалась где-то в поле. Так что уже заменили. Если все так, как сказал Дино, мы уходим следующей ночью, под утро.
Выбор времени был не случаен. После ночи, маме с утра давали несколько часов для. Ближе к обеду, в доме не оставалось жильцов. И его начинали приводить в порядок. Вот тогда их с мамой и гнали на уборку. Так что три четыре часа это было все, на что они могли рассчитывать. А еще, мама иногда уходила посредине ночи. Когда Ристан засыпал. В эту ночь она сделала именно так, чем выиграла еще дополнительное время. Извлеченная из дупла деталь действительно чем-то напоминала ножницы. Только толстые и тупые, скорее кусачки. Зато на другом конце деталь стягивалась винтовым соединением. Так что не надо было даже больших усилий для задуманного.
Ненавистный ошейник тихо хрустнул в месте соединения деталей. Мама давно уже смогла разобраться, где именно нет микросхемы. Так что теперь у них была знакомая дорожка до стоянки глайдеров. А как их угнать они знали. А направление давно наметили по колечку Нэстэ.
То, что три года назад потребовало нескольких часов пешего ходу, глайдер преодолел минут за двадцать. Лена не стала размениваться на мелочи, все равно угнанную машину вычислят сразу. Так что машина плюхнулась прямо около перехода. Для них придумать что-то хуже чем мир Таландарии было трудно. Центр работорговли всего запада Объединенных миров. Он славился наличием самых разнообразных рынков от дешевых, где скупался товар для окраинных рудников и тяжелых работ, до самых дорогих, на которых продавались обученные рабы для богатейших домов из разных миров.
Лена сразу от перехода скользнула в боковую улочку и оттащила Нэстэ подальше. Только в подворотне они торопливо раскрыли экранчик над рукой девочки, пытаясь сориентироваться. Собственно у них был только один шанс. Пока еще хозяин не подал их данные в базу беглянок, проскочить до следующего перехода. В планах это было легко. А вот в реальности как пройти в толпе по незнакомым улицам оказалось страшно.
- Мы секйчас идем до второго перехода. - Торопливо говорила вслух Лена, скорее для себя, чем для дочери. Ведь на улице экранчик не высветишь. - Потом на право, доходим до арки и мимо двух кварталов. Этот дом должен быть высоким и с башенками, сразу после него переход.
- Сканеры могут быть. - Деловито заметила девочка.
- Вряд ли. Это мир работорговцев. Если сканеры и есть, скорее всего они для отвода глаз.
- А если все-таки есть?
- У нас нет выхода Нэстэ. Сколько было охраны на выходе?
- Трое. Два слева от входа, один справа. - Отчиталась девочка. - Но они вообьще никого не проверяли.
- Будем надеяться, что там будет также. Ты сможешь работать пращой?
- Конечно. - Нэстэ деловито осмотрелась, начиная подыскивать подходящий голыш. - Метров с пяти даже если увидит не увернется.
- Отлично. Только пращой надо атаковать самого дальнего, что бы я смогла одновременно ударить того, кто окажется ближе.
- Отлично. Если удастся забрать у него нож, мы сможем справиться с третьим.

Лена торопливо выступила из подворотни и, взяв дочь за руку пошла по намеченному маршруту.
Им почти удалось пройти до поворота, когда увидели троку стражников, патрулирующих улицу. Один из них оказался слишком подозрительным, или ему просто было скучно на столько, что захотелось пристать к молодой женщине с ребенком. Он вышел на середину улицы и что-то им сказал.
- Я не понимаю, уважаемый. - Лена остановилась в двух шагах от возникшего препятствия и выпустила руку дочери.
- Кто ты, и куда идешь. Судя по одежде, ты не местная.
- Мы с дочкой только что прошли портал, я не понимаю. Разве это запрещено.
Стражник заметил маневр Нэстэ, начавшей отступать.
- Придержи свою дочь. Пройдете с нами, и расскажете, куда именно шли. - Решил стражник, делая шаг и пытаясь схватить маму за руку.
Этого Нэстэ допустить не могла. Решительно сделав шаг вперед, она выпустила заряд из кулака, и воспользовавшись тем, что стражник отвлекся на протест мамы, резко крутанула пращу не выпуская снаряда. Стражник возможно и заметил что-то, но увернуться не успел. Камень с хрустом вошел в висок. Нэстэ с силой отдернула его, одновременно раскручивая оружие заново.
Пока мужик падал под ноги маме, выпущенный на этот раз камень устремился в сторону ближайшего стражника. Мама торопливо выхватила из ножен стражника ножи и отскочила назад.
За спиной оставались вопли третьего стражника, пытающегося как-то помочь своему товарищу, судорожно зажимающего рот. Нэстэ удовлетворенно улыбнулась ныряя в подворотню следом за мамой. Она все таки не зря отрабатывала пращу. Камешек, пусть и несколько тяжеловатый, пришелся именно туда, куда она и целилась. В начавший раскрываться для крика рот.
Они неслись по кварталам чужого города, но явно не успевали. Поднятая тревога перекрыла все пути отступления. Портал, к которому стремились они увидели все таки. Но только для того, что бы увидеть пятерку стражников, настороженно высматривающих что-то в увеличивающейся толпе. Пришлось отойти назад. С тех пор они несколько раз едва не нарвались на патрули. И уходили все дальше от спасения. Карта неумолимо показывала, что их не просто гонят, а планомерно оттесняют в конкретный сектор города. Лена это поняла, как только увидела второй перекрытый переулок. Стража никуда не двигалась, просто стояла, ожидая команды, и просматривала разномастных прохожих. Действия слишком хорошо знакомые по земным фильмам. И последующие два часа только подтвердили ее предположение. У местных стражников было не просто план на такие ситуации. У них был богатый опыт по его применению. Их перемещением управляли. И судя по траектории на карте, выгоняли в какой-то конкретный сектор. Но что хуже всего, рядом с последними стражниками они увидели ловцов. Время оказалось упущено. И теперь из поимка становилась делом времени.
Нэстэ тоже все поняла. Ей хватило всего нескольких фраз, брошенных на краткой передышке.
Их выгоняли из жилых кварталов. Это было понятно.
Свернув в очередной проулок, Лена в отчаянии остановилась. Карта ясно показывала, что в его конце будет площадь. Есть еще несколько перекрестков, но она уже понимала, что они перекрыты. Противник слишком хорошо знал свой город, что бы с ним соревновались две пришлые беглянки. Нэстэ перехватила ее руку и решительно потянула к зданию с незнакомым Лене знаком.
- Что ты делаешь? - Лена недоуменно наблюдала, как дочь решительно нажимает на кнопку вызова. - Местные нам не помогут, мы рабы.
- Это дом кашьяти. Я несколько раз уже видела тут такие знаки.
- Ты думаешь, они помогут только потому, что Дино так сказал?
- А что нам остается? Нэстэ сделала шаг назад.
В проеме двери появился сородич Дино. Лена настороженно замерла, предоставив действовать дочери. В конце концов, что они теперь теряют?
- Я не вмешиваюсь в дела людей. Тем более беглым рабам. - Плоское серо-зеленое лицо смотрело на Нэстэ безо всякого интереса.
Нэстэ решительно открыла плечо и задрала край повязки.
- Мне сказано, что я могу рассчитывать на помощь кашьяти. арьяти.
Щитки над головой мужчины немного приоткрылись. Что как Лена знала, говорило о замешательстве и недоумении. Он поспешно перевел взгляд на плечо девочки, потто посмотрел за ее плечо.
- Без мамы мне твоя помощь не нужна. - Правильно поняла Нэстэ его намерения.
Ни слова не говоря, хозяин дома нехотя посторонился, пропуская обеих.
Спустя несколько минут, к тем же дверям подошли два стражника и тройка ловцов.
- Эф ты. Женщина с ребенком проходили по этой улице. Это беглые рабыни и их след ведет к твоему дому. - Старший стражник обратился прямо к стоящему в дверях кашьяти.
Лена судорожно сжала рукоятку ножа, захваченного у стражника. Нэстэ поудобнее перхватила свою пращу, с заготовленным камешком.
- С каких пор достойный подданный мира Лирван должен отвечать на вопросы людей, стражник? - Ответ прозвучал громко и надменно.
- Сканеры показывают на вашу дверь, уважаемый. Любой гражданин королевства обязан выдать беглую рабыню.
- Я-а-а? Что-то ВАМ ОБЯЗАН?
Неподдельно возмущенный тон явно сбил решительность стражника. Тот зло обернулся к старшему тройки ловцов.
- Кто вас просил вмешиваться?
- Это закон, которому должны подчиняться все, стражник. Вы знаете, что в противном случае мы имеем право на вторжение в частное жилище.
- В отличие от вас, я прекрасно знаю, что теперь будет дальше, ловец. - Процедил стражник. - Это кашяти, и все они подданные свое мира, а не нашего королевства. Может они и обязаны исполнять закон, на который вы сослались, да только заставить их это делать не входит в мои полномочия. А их дома неприкосновенны для стражи. О чем ясно свидетельствует знак над входом. Для этого нужен патруль из их расы.
- Так найдите этот патруль.
- Можете не стараться стражник. - Снова вмешался в разговор хозяин дома. - Дайте мне связь с моим сородичем.
Нэстэ могла бы даже не переводить разговор их хозяина по связи. Словарного запаса Лены хватило на те, односложные фразы, что были произнесены на крыльце, что бы понять смысл переговоров.

- Нэрма, что ты там вытворяешь. Мы не вмешиваемся в дела людей. Даже если ты занялся спасением беглых рабынь, эти две убили стражника и ранили еще одного. С ними точно будут проблемы.
- Мне нет дела до человеческих стражников. - Прорычал в ответ их хозяин. - Девчонка предъявила арьяти и потребовала помощи. Я подданный нашего моего мира и верен благородному нэссу Колэ......ри.
- Да продолжится его род в веках. Продержись десять минут, я вышлю пятерку.

Короткий разговор по связи с командиром стражников не был слышен из-за двери. Но возгласы и ругань показала что именно услышал стражник и старший ловцов. Дверь открылась и пропустила хозяина дома. Лена еще не видела охранного силового поля, но опустившееся марево, закрывшее всю дверь, она узнала.
- Не знаю, как у вашей дочери оказался знак арьяти. Но как подданный своего нэсса, я обязан оказать ей помощь. - Мрачно сообщил он своим гостям. - В этом доме вам ничего не грозит. Проходите в гостиную.

Совещание состоялось тут же, спустя всего полчаса. Кроме хозяина дома, в нем принял участие еще стражник, с которым он разговаривал еще на крыльце.
- До Земли мы вас отправить не сможем. - Сразу отмели ее идею мужчины. - Слишком далеко. Проход по нескольким мирам, в том числе и диким. Даже при иных обстоятельствах это было бы сложно. А сейчас ловцам нанесено оскорбление. Ини точно знают, где вы. Дом блокирован. Даже если удастся проскочить до переходов, вне стен мы не сможем вам помочь. Здесь не территория нашей империи.
- Что же вы предлагаете. - Лена обреченно посмотрела на хмурую Нэстэ.
- Я получил подтверждение из Лирвана. - При этих словах стражника, хозяин дома даже поперхнулся глотком того, что пил в этот момент. Но тот только покосился на него. - Вам обеим предоставлено право пройти в наш мир. Если откажетесь, велено оказать посильную помощь. Но о втором варианте я уже сказал.
Лена немного перевела дух. Все же это не шанс вырваться

Крупный и несколько полноватый седой мужчина стоял в своем кабинете около окна во всю стену. Небольшой живот и излишняя полнота наводили на мысль, что он привык больше к работе за письменным столом, чем на тренировках
Он задумчиво рассматривал открывающийся пейзаж. Небольшие здания, ухоженные прогулочные аллеи, фонтаны и прогуливающиеся служащие и посетители. На удалении, среди крон деревьев просматривались двух и трех этажные жилые здания. Со своего места мужчина мог видеть и крышу своего домика. Развернувшись на открывающуюся дверь, он вопросительно приподнял брови.
- Добрый день, ниэл Вартисан. Надеюсь, ваша просьба о встрече внесет разнообразие в нашу жизнь.
- Не уверен, магистр Листрад. Скорее уж это обычная флуктуация, которая сойдет на нет, через несколько лет. Но согласно протокола, как начальник наблюдательного отдела, я обязан ставить вас в известность обо всех отклонениях социального поля Объединенных миров, если они выше среднестатистических.
- И где же у нас такие отклонения? - Заинтересовался магистр, проходя к огромному столу. Как всегда империя Аринол. Принцесса Сумми уже второй год как вносит дестабилизацию в этом секторе. Кстати, как ее показатели?
- Получены, магистр. Определение торквекса подтверждены. Трехцветная составляющая из белого с красным и синим. В этой империи она единственная наследница пока. Император Варисэд будет не в очень большом восторге.
- У ее высочества есть два младших брата-близнеца. Конечно им еще менее трех лет. Но они вряд ли достигнут ее уровня.
- По предварительным данным, у близнецов торквекс может показать синий цвет, возможно белый. До контакторов им не хватит совсем немного.
- Да уж. Уже более ста лет у нас в основном двух и трехцветные контакторы. Совет едва справляется с возрастающей деструкцией Объединенных миров. Найти хотя бы пять цветов. Но это мечты. - Магистр тяжело вздохнул. - Вряд ли ты пришел по Аринолу. Встреча с императором согласована на следующей неделе.
- В течение последних лет фиксируются постоянные возмущения социального поля в западных провинциях, магистр. Я как-то обращал уже ваше внимание на это.
- Помню. Но, кажется, вы говорили, что они не выходят за фоновые параметры.
- Это верно. Но возмущения стали приобретать устойчивый характер.
- Все началось с мира Хорнов?
- Да, магистр. Зафиксированы подвижки в их отношении к человеческой расе. Наши агенты определили, что посыл идет с континента охотников, что особенно странно, через детей. Причин подобного сдвига узнать не удалось.
- Ну, это как всегда. Социополе слишком абстрактная наука. Кажется, вы делали вывод об индивидуальном воздействии?
- И это подтверждено, магистр. Жаль, что наша технология не дает возможность локализации источника.
- Это было бы осуществление нашей мечты. - Рассмеялся магистр. - Флуктуация рассосалась?
- Нет, приобрела устойчивый характер и закапсулировалась. Но мы провели изучение предыдущих лет на предмет выявления сходных по характеру воздействий.
-Есть результат?
- Мир Дарин, кратковременное воздействие. Отрицательная флуктуация. Спровоцирована вторжением ловцов за рабами. Колонисты крайне отрицательно отнеслись к их действиям. Это ухудшило отношения протектората с рядом соседей. До войны не дошло. Но шерни были в бешенстве. Успокоилось все довольно быстро. Но в характере аномалии прослеживается вторичный след, очень схожий с тем, что было у хорнов.
- Но с отрицательным знаком? - Магистр стал серьезным.
- Это и странно. Один и тот же источник воздействует в оба направления. А характеристики источника одинаковые.
- Хорошо. Но вы говорили об увеличении частоты возмущений?
- Более трех лет назад фиксировалось микровозмущение отрицательного типа в мире Баррелоу. Затронуло один из сельскохозяйственных районов. Там произошли изменения в части обращения с рабами. Затронуло надсмотрщиков и ловцов.
- Опять эти твари. - Поморщился магистр. - Почему отрицательный? На мой взгляд все, что касается ловцов за рабами, только плюс.
- Системные изменения в сторону ужесточения содержания рабов и их транспортировки. Кроме того, последние дни показали, что ловцы пошли на более тесное сотрудничество с силовыми структурами на местах.
- Последние дни?
- Это еще одна флуктуация, заметили только потому, что в Таландарии оказался наш агент. Он обратил внимание на странную облаву, начатую местной стражей, к которой присоединились ловцы. Кроме самого этого факта, необычным оказалось то, что в ее ход вмешались кашьяти. Они отказались выдать беглую рабыню с ребенком, на которую шла охота, и даже обеспечили ей выход в свой мир. Это тем более необычно, что рабыни являются людьми.
- Кашьяти? Что за рабыни?
- Ничего особенного, магистр. Мы провели проверку, насколько это возможно. Через правительственные органы контроля удалось даже получить образцы вещей жнщины для ускоренной проверки. Уровень торквекса женщины средний, максимум красный. Она никак не может быть источником возмущения социума в других мирах. Но именно ее побеги стали причиной ужесточения содержания рабов, что привело к микрофлуктуации. Внимание Кашьяти объясняется тем, что она ухаживала за сыном их нэсса, оказавшегося в заложниках. Кстати, возможно возмущение вызвано именно его присутствием. Наследник дотягивает до синего уровня.

- Возможно, а жаль. Но сам факт очень интересен. Кашьяти нейтрально относятся к рабству, во многом по естественным причинам своего мира. Если они хотя бы склонятся к его ограничению на уровне закона, возмущение социополя может оказаться серьезным.
- Согласен с вами, но расчеты показывают, что флуктуация не достигнет серьезных показателей. Вполне характерно для воздействия ключевых фигур сектора с потенциалом синего или белого уровня. К тому же причиной этого будет не конкретный разумный, а обстоятельства, в которых оказался сын нэсса.
- Это так. Но вы тоже правы, слишком много воздействий одного типа. Все-таки постарайтесь проследить за этой женщиной. Возможно она какой-то катализатор, действующий на социополе неосознанно.


Содержание
В начало страницы

Глава7.



Поход по запутанным коридорам здания для Нэстэ стал привычным. Мама не любила много ходить и предпочитала оставаться в выделенных комнатах. Когда их сюда привезли, был разговор, что они останутся в мире тритонов на пару месяцев. Но по выражению мамы, 'нет ничего более постоянного, чем временное'.
Как когда-то обмолвился Дино, Нэстэ действительно даже не представляла, насколько знатным является их пациент из передержки. Подданные империи хоть и без удовольствия, но выполнили свой долг по отношению к арьяти сына своего правителя. Если не считать поспешного совещания в день знакомства, с ними практически и не разговаривали. Под прикрытием появившегося отряда, их провели по переходам до мира Дино, как можно чаще используя заранее подогнанные глайдеры. К высокому дому непривычной архитектуры, в стенах которого не было даже намека на правильные линии, они подлетели к вечеру местного дня. Сбагрив, иначе не скажешь, свою обузу местному персоналу, провожатые, не прощаясь, смылись со двора. А их провели по запутанным извилистым коридорам до третьего этажа и оставили одних.
В распоряжении Нэстэ и мамы оказалось несколько комнат без углов. Как мама подметила, было такое ощущение, что в кучу жидкой грязи каким-то образом запустили воздух. А когда образовавшаяся пена застыла, в перегородках гигантских пузырей, как придется пробили проходы. Нэстэ могла бы добавить, что не пробили, а чем-то размыли по намеченным линиям, не особенно заботясь о правильности линий. Окна имели такую же неправильную форму. Зато размеры предоставленных комнат оказались намного больше охотничьих хижин хорнов. Да и оборудование с мебелью вполне соответствовали понятиям высокоразвитой цивилизации. Был даже душ и небольшая ванна в отдельных комнатушках. Недолго думая, они вместе залезли в душевую. Благо ее размеры позволяли. А когда вышли, с недоумением проследили за двумя служанками в масках, накрывавшими на стол. При их появлении девушки поспешно поклонились и исчезли в дверях, предварительно пропустив Дино.
Парень весело приветствовал Нэстэ и даже слегка поклонился ее маме. Хоть раньше особо ее не выделял.
- Я рад, что вам удалось вырваться. - Радостно заявил он.
- Без тебя нам бы еще долго пришлось искать ключи. - Вместо благодарности отметила Нэстэ.
Вошедший следом за Дино мужчина, только покосился на них.
- Это мой отец, несс Колэ......ри. Полное имя вам все равно толком не выговорить, поэтому лучше обращаться к нему по титулу.
- Нэсс?
- Можно и так. - Кивнул отец Дино и слегка поморщился. - И очень бы попросил вас соблюдать правила в отношении моего сына. Его титул Нессин. В своих комнатах можете использовать придуманную вами кличку, раз он не возражает.
- Благодарю вас за помощь, несс. - Медленно заговорила мама. - Но хотелось бы уточнить, в качестве кого мы тут находимся?
- Мой сын признал вашу дочь своей арьяти. Это необычно для человеческого ребенка, но я принимаю его решение. Вы в качестве гостя.
- Могу я узнать, что такое арьяти? - Мама продолжала напряженно смотреть мужчину.
- Арьяти, это тот, кто входит в близкий круг моего сына помимо ближайших родственников. Тот, кому мой сын доверяет. Как правило, это кашьяти, воспитываемые вместе с ним с детства. Но бывают и исключения. Правда, человек на моей памяти впервые. Хотя можно уточнить в летописях. Самый близкий аналог из миров людей это гекаты империи Арден. Группы детей, воспитываемые с младенчества вместе с ребенком императорской семьи.
- Там еще и в другом качестве таких воспитывают. - Заметила Мама без уточнения.

- Здесь были две девушки, я заметила, на них ошейники. - Перевела на новую тему разговор Нэстэ.
- Это рабыни из людей. В моем доме их не держат. Не положено по статусу семьи несса. К сожалению, отношение к человеку в нашем народе не самое дружественное. Свободные слуги подчинятся моему приказу. Но вряд ли это доставит вам удовольствие. Поэтому рабыни, что накрыли на стол, по моей просьбе присланы одним из моих министров. Я прислал их подать на стол. Но мой сын сомневается, что это хорошая идея.
- Действительно не стоит. Мы в состоянии обслужить себя сами.
- Ничуть не сомневаюсь. Только кухня не место для гостей этого дома. - Ровно пояснил несс. - А удовольствия от совместного принятия пищи с кашьяти вы тоже не испытаете. Так что без посторонней помощи вам не обойтись.
- А что за намордники были у девушек? - Встряла Нэстэ. - Это тут так принято для рабов?
Отец с явным недоумением посмотрел на сына.
- Я не подумал об этом. - Смутился тот.
- Если ты называешь кого-то другом, следует помнить о некоторых вещах, способных ему навредить. - Недовольно заметил нэсс.
- Что-то не так? - Снова напряглась мама.
- Атмосфера нашего мира насыщенна мелкой пылью. Для нас она безвредна, а вот у людей довольно быстро завивается болезнь легких. В ваших мирах ею еще болеют те из вас, кто работает в шахтах.
-Силикоз. - Нэстэ с интересом запомнила новое слово произнесенное мамой.
- Наверно, я не знаю этого языка. - Пожал плечами их хозяин. - Человеческие рабы, как и подобные им, вынуждены все время носить фильтры. Это одна из причин, по которой у нас практически нет рабов из ваших миров. А от тех, что появляются, стараются как можно быстрее избавиться.
- Значит нам тоже нужны маски? - Нэстэ обеспокоенно осмотрелась.
- В моем доме есть комнаты, специально подготовленные для официальных гостей из разных миров, арьяти моего сына. - Довольно вежливо отреагировал несс. - Предоставленные вам покои предназначены для людей, и они оборудованы фильтрами. Так что здесь маски не нужны. Рабыни их не сняли по привычке. Но выходя от сюда, и даже если открывать окна, лучше все же пользоваться защитой.
-Ловцам известно о нашем присутствии здесь. Они могут потребовать выдачи. - Лена продолжала оставаться в напряжении.
- Уже потребовали. - Присвистнул мужчина, что у кашьяти, как помнила Нэстэ, является аналогом хмыканья. - Да только мы не связаны обязательствами с этой организацией. Так что ловцы могут требовать сколько угодно. Вопрос немного в другом. Насколько я понял, вы пытаетесь дойти до мира Земля.
- Да. Правда, неудачно пока. - Призналась мама.
- Переходов из нашего мира много. Но все оборудованные легко контролируются. К тому же, по окраинным мирам, путь до вашей Земли займет недели две или три. Ловцы терпеливы, а их сканеры легко вычислят вас на подходах к вашему миру. Насколько я понял их не так много.
- Всего три. Один из них недоступен. - Подтвердила мама.
- Вот видите. И в закрытых мирах всегда есть наблюдатели. Как раз на такие вот случаи.
- Что же нам делать?
- Пока ничего. Вы ушли у ловцов из подноса. Причем, из-за нашего вмешательства они получили чувствительный урок. Сейчас требуется время, чтобы они забыли о вас. Жизнь в нашем мире для вас связана с большими ограничениями. В том числе и из-за взаимоотношений наших рас. Но в моем доме к вам отнесутся со всем возможным уважением.

Вот так они с мамой и поселились в доме нэсса мира Лирван. Да только ловцы не желали о них забывать. Запросы присылались регулярно. О чем Дино весело рассказывал при встречах. Контрольные вбросы, когда их вещи переносили через порталы, непременно привлекали тройку или даже пятерку ловцов, оказавшихся неподалеку. Так что вот уже полтора года свобода Нэстэ ограничивалась их комнатами, коридорами дома и тренировочной площадкой. А все общение свелось к Дино и его отцу. Конечно, если не считать его арьяти, с которыми Нэстэ пересекалась на тренировочной площадке.


Даже учиться приходилось в компании с мамой. Хорошо, что тут были мониторы, а свой курс она носила в своем колечке. Правда тут Нэстэ сомневалась, хорошо это или нет. Мама не давала ей покоя и заставляла заниматься по несколько часов в день. И только после занятий разрешала уходить на площадки.

С тренировками у нее определилось спустя пару дней. Дино тогда сам предложил заскучавшей девочке экскурсию по дому, и в конце привел на тренировочную площадку, расположенную в закрытом дворе. Там как раз заканчивали тренировку бойцы из охраны нэсса. Понаблюдав за процессом, Дино весело обернулся к подружке.
- Как на счет потренироваться?
- Хотела бы, но в маске не больно побегаешь. - Вздохнула Нэстэ.
- Это дешевые фильтры. Ты потерпи немного. Я дам вам другие, которыми пользуются посланники из ваших миров. Они вставляются в нос и снаружи почти не видны.
- А они точно будут работать? - Засомневалась Нэстэ.
- Даже лучше. - Рассмеялся Дино. - Они универсальны и отфильтровывают не только нашу пыль, но и нейтрализуют большинство вредных для вас газов, иногда встречающиеся в других мирах. Только знаешь, давай мы будем тренироваться отдельно от охраны. Отец очень не любит, когда я занимаюсь вместе со всеми. По статусу не положено. Да и мой тренер часто говорит, что нельзя демонстрировать чужим все свои умения. У меня для тренировок и своя компания есть. Мои арьяти никому о тебе не расскажут, я им доверяю как самому себе.
С тех пор, переход до тренировочной площадки был самой длинной тропой в нынешнем существовании Нэстэ. В город они с мамой за все время вышли всего несколько раз. И назвать эти воспоминания приятными было нельзя. Приставленная охрана заставляла местных жителей держаться на расстоянии. Но от взглядов и не всегда безобидных реплик она не спасла. Можно было посетить магазины. Но по той же причине, для них оказались доступны только дорогие салоны с вышколенным персоналом, привыкшим маскировать свое отношение к покупателям. За город и то удавалось выезжать чаще. В семье Дино были любители охоты. Но Нэстэ не понравилось охотиться на специально пригнанных животных. А уходить в лес одной было нельзя.
Нэстэ степенно вышла из дома во двор. По-другому тут было нельзя. Все арьяти нэссина, должны были вести себя достойно и в соответствии с высоким статусом своего старшего. Наплевать, конечно, было можно. Но потом следовало приторно вежливое собеседование с местным распорядителем, в обязанности которого входило присматривать за нею и еще тремя арьяти из компании Дино. С подачи Нэстэ, к стати, в их компании так стали обращаться к старшему все. Так что ее бывшему пациенту пришлось смириться с такой несправедливостью, чтобы не ссориться с друзьями.
Три треугольные головы дружно повернулись в ее сторону. Товарищи Дино исполнили легкий наклон вместо приветствия, ровно на столько, чтобы обозначить факт того, что вообще ее заметили. Нэстэ не раздумывая, наклоном головы обозначила ответное приветствие. Собственно даже такое уважение было не сразу ею заслужено. Но как заработать авторитет в мальчишеской компании она усвоила еще по опыту своих скитаний в поселениях хорнов.
Так что сразу после знакомства, Нэстэ не подавая вида, что ее как-то задевает их, мягко сказать, недоумение, встала напротив одно из парней.
- Старший, я не уверен, что твоя арьяти не пострадает. - С ленцой в голосе заявил этот нахал.
- Каких-то ты неуверенных выбираешь себе в арьяти, Дино. Прямо как тот зверек, что ты рассказывал, кухти, кажется, называется.
- Не нарывайся, человечка. - Раскрылсвои щитки-гребни парень.
- Рес....ка, -Резко оборвал Дино своего товарища. - Это моя арьяти, если ты еще не понял.
- Прошу прощения старший, но она позволяет себе слишком много. - Постарался объясниться тот.
- Не намного больше чем ты. - Присвистнул Дино.
Тот поединок она проиграла. Не в чистую. Все-таки она знала кое-что из того, что показывал Дино, а ее противник понятия не имел о ее навыках. Но все-таки противостоять тренированной разумной ящерице старше тебя на несколько лет было несколько самонадеянно. Парень не ожидал подката под ноги, как и того, что человечка знает их уязвимые места. Так что после окончания поединка он долго шипел и старательно растирал поврежденное место чуть ниже колена и хмуро смотрел на так же шипящую человечку, старательно смазывавшую свои синяки. Потом нехотя приоткрыл свои гребни на голове.
- Хороший удар, только в бою бесполезный. - Заявил он. - Ты оказываешься в уязвимой позиции.
- Так покажи другой. - Хмыкнула Нэстэ и добавила, Кухти.
- Как ты меня назвала?
- Как смогла, так и назвала. Не завязывать же свой язык узлом из-за ваших имен.
- Кухти, это маленький зверек, который всего боится.
- Самое то, для тебя. - Стояла на своем девочка.
- Еще захотела?
- А ты решил, что у меня только один подкат?
- Старший, да я ее закопаю.
- Дино, не переживай, он лопату потерял.
- Да ради такого дела я и без нее обойдусь.
- Когти коротковаты, зубами будешь землю рыть?
- Да я...
- Хватит. - Дино с трудом удержал свои гребни в позиции невозмутимости. Чего нельзя было сказать о двух благодарных зрителях. Те откровенно развлекались, наблюдая за этой сценкой и радуясь, что не оказались на месте своего товарища. - Рес....ка, Нэстэ много чего показала мне, когда я был пленником. Не смотря на то, что она почти в двараза младше меня, я думаю совместные тренировки будут полезны нам всем.
- Только ваши имена я выговаривать не собираюсь. - Нэстэ упрямо осмотрела всю возмущенную троицу. Вы двое можете назваться, пока я сама не придумала. А ты так и останешься Кухти.
- Ты..
- Я. Можешь сократить мое имя, не возражаю. А не желаете, не больно и надо с вами общаться. Мы тут с мамой ненадолго.
Нэстэ весело улыбнулась, вспоминая, с каким трудом два уцелевших арьяти подбирали себе клички. Этот процесс даже как-то примирил Кухти со своей кличкой.
Сейчас она уже не была той беспомощной и самонадеянной девочкой. И в поединке с ребятами даже иногда побеждала. Что было большим достижением, учитывая, что человеческое тело уступает ящерице в реакции. Но она научилась не только ужом вертеться под ударами нападающих тритонов, а предугадывать действия противника.
Замерев напротив Кухти, она приняла стойку. Тот не замедлил принять вызов. И они начали медленное движение в круге.
Нэстэ успела провести два поединка, когда увидела подходящую по дорожке маму. Обычно она приходила много позже и составляла компанию дочери после ухода Дино с друзьями. Нэстэ все-таки запомнила совет Дино, тем более, что оно совпадало с советами старого хорха и мама всецело его одобрила. По ее совету, на тренировках с парнями девочка использовала только то, чему обучилась в лагере наемников. Ну, плюс еще навыки охотницы. Все равно кашьяти не могли пользоваться пращой. А вот некоторые связки, что показывала мама под присмотром учителя-хорха, и ее серебряный дождь она отрабатывала только наедине с мамой, причем уже в сумерках и при выключенном освещении площадки. Чтобы затруднить работу камерам наблюдения, как выразилась Лена.
Маму сопровождал отец Дино, и это тоже было странно. Нэсс Колэ......ри их с мамой терпел, всегда был предельно вежлив. Но сам встреч не искал. Они были гостями его сына. И этим все сказано.
- Нэстэ, тут вот возникло такое дело. - Несколько смущенно заговорила мама, после того как все приветствия закончились и друзья Дино поспешили удалиться. - Тут планируется большая официальная делегация людей из империи Арден. И на это раз, гости задержатся почти на месяц ради местных праздников.
Нэстэ недоуменно сморгнула. Такое уже несколько раз происходило. Посольские делегации регулярно прибывали к нэссу. И по устоявшимся правилам дипломатических отношений, в знак особого уважения, важных гостей отец Дино принимал в своем доме. На это время они с мамой обычно запирались в своих комнатах и почти не выходили. Но одно дело провести так несколько дней, совсем другое почти месяц.
- Я вот подумала, что нам ждать уже больше нечего и нэсс со мной согласен.
- Ловцы так и не охладели к вам. - Продолжил мужчина. - Вчера они снова прислали запрос на вашу выдачу. Так что ждать дальше действительно не имеет смысла. Мы можем вас проводить в удаленный мир, пригодный для жизни вашего вида. Там вы смогли бы жить под нашей охраной.
- Я бы хотела попробовать уйти на Землю. - Мама настойчиво покосилась на несса. Этот разговор тоже уже поднимался.
- Хорошо, это ваше право. Но мы сможем довести вас только до портала. - Совсем по-человечески вздохнул несс, откровенно сетуя на несговорчивость человечки.
- Я поведу охрану. - Дино серьезно смотрел на отца, но тот только покачал головой.
- До мира с порталом на Землю почти две недели пути, сын. Ведь твои гости настаивают на путешествии через окраинные миры, где глайдеры не входу. Очевидно, для такого решения есть причины. Я не берусь их обсуждать. Но это слишком долго. Тебе лучше оставаться здесь и делать вид, что Нэстэ никуда не делась. Ненадолго, но это отвлечет здесь тех, кто помогает ловцам.
- Тогда кто пойдет с ними?
- Рум...ар со своим отрядом. Я объявлю об их убытии на отдых. Срок подходит и у него как раз есть на примете один торговец, знающий тропы мира Ингарии и Лареста. То, что нужно.
- Хорошо. Дино нехотя согласился с планом отца.
- В таком случае, у вас есть еще три дня. - Закончил разговор нэсс.
Уже когда родители отошли, Дино обернулся к человечке, к которой действительно привязался за это время. Не смотря даже на разницу в возрасте.
- Полетаем?
Нэстэ активно закивала головой, отбрасывая все накатившие тревоги. Летать она любила. Это было еще одно занятие, помимо тренировок, которому она была готова отдавать все свободное время. А ведь поначалу никто серьезно к ее желанию не отнесся. Дино, по совету отца, предложил научиться водить глайдер маме. Во-первых, это тоже занятие для гостьи. А во-вторых, это могло пригодиться.
- Ты еще маленькая, ну как ты будешь дотягиваться панели управления? - Попытался он убедить девочку, когда она потребовала давать уроки двоим.
Но почти тут же сдался. Нэстэ давно поняла, что ее друг не выносит ее насупленного вида и готов идти навстречу причудам человечки. Тем более что мама не возражала.
Присутствовавший при этом тренер, что должен был начать обучение, глядя на все это, только покачал головой и не стал спорить. С креслом действительно пришлось повозиться. Даже стандартный транспортный глайдер был не по размеру девочке. Но так как и само кресло было приспособлено под тело тритона а не человека, его все равно пришлось адаптировать. Причем мама настояла именно на приспособлениях из подручных средств.
'Если нам придется бежать, то надо будет делать все быстро' - Пояснила она свою идею для Дино.
Так что полет для Нэстэ начинался с укладки на сидение и под спину чего-то мягкого и способного ее приподнять. Для этих целей в гараже даже были заранее припасены разные одеяла и подушки. Впрочем, за полтора года она заметно подросла, и необходимости в подкладках становилось все меньше.
Мама научилась летать только на гражданском глайдере, Типа того, что они угнали в последний раз. Только тогда мама вела машину очень осторожно и неловко. А теперь она овладела искусством управления даже на приличной высоте. А вот Нэстэ увлеклась пролетами и скоростью.
Видя это, Дино упросил отца позволить ей заниматься вместе с его аряти на боевых глайдерах. Это было здорово. Правда тренр настоял, что бы она сдала целую кучу зачетов по аэродинамике, ориентированию в воздухе и безопасности полетов. Даже пришлось сдавать правила воздушного движения, хоть и не понятно для чего ей это надо. Хотя изучение матчасти она признала оправданным. Особенно когда ее стали учить как сломать защиту, если она есть и запустить генератор без ключа. А заодно найти и вывести из строя мачки и датчики, запрятанные в машине. Но это того стоило. Они носились друг за другом на всех высотах, разыгрывая воздушные бои. Силовые щиты сильно ограничивали использование оружия. Но две-три машины могли заставить одну сесть в нужном месте. На чем и были построены ее летные тренировки. А еще полеты и посадки в сложных условиях, в стесненном пространстве, полет в лабиринте городских зданий или между стволами деревьев в лесу. Даже уход под воду и маневрирование там, на сколько это позволяли силовые щиты машины. Особенно ей нравился скоростной выход из-под воды, когда машина сбрасывает за собой целый шлейф капелек. Это было здорово! Сейчас даже Кухти не ворчал и в воздухе признавал ее достойным противником. Особенно на скоростных трассах.
Укладывая и закрепляя подготовленные валики на сиденье, Нэстэ с грустью подумала, что все это придется забыть. Но ведь мама рассказывала, на Земле тоже были воздушные машины и места, где учат их водить. Она обязательно будет летать в родном мире мамы.
А потом был взлет. Такой, как она любила. С места, под крутым углом, чтобы спина почти лежала на спинке. Хорошо, что на истребителях в генераторах предусматривались компенсаторы и перегрузки практически не ощущались. А то тренер ей как-то показал, что это такое. Заставил целую тренировку летать без компенсаторов.

Тренировка закачивалась. Риана недовольно наблюдала за запыхавшейся Санирой, в очередной раз пытающейся отвести тренировочный меч своего противника. И ставишь ее в пару с не самой сильной в гекате, и спарринг-роботу программу попроще задаешь. А все без толку. На ристалище, как и на полосе, она остается последней. На играх гекат ее надо как-то убирать. Иначе снова потянет их назад.
Риана тяжело вздохнула, используя давно усвоенный на тренингах прием против нарастающего раздражения. Подумала о лучших качествах своей молочной сестры. Одна из первых в точных науках, помогает, как может девчонкам в школе, упряма и умеет организовать работу. Вот только в офисе. В стратегии ей точно не светит первое место. Зато Санира лучшая в гекате по программированию. Вон, уже пароль от третьего уровня расколола. А братец Тиан это смог сделать только в десять.
Принцесса еще раз покосилась на взмыленную девочку и не без самодовольства тихонько улыбнулась. Все-таки ей досталась отличная геката. А то, что на играх не вытягивают. Так сравнивают то их с мальчишками. Они на настоящих коней садились уже на восьмом году. А их конюшни только-только готовят. Несправедливо!
- Санира, давай сюда. - Окликнула она девочку. - Ты хотела что-то обсудить. Здесь вроде нет уже лишних ушей.
Подошедшая согласно кивнула. Немного виновато оглянулась на табло со своим результатом боя и опустилась на лежанку. Ну что тут поделаешь, девчонки видят, что она старается, но ничего не выходит. До слез обидно.
- Да, я все тут облазила. - Решила она ответить на замечание старшей. - Ты бы поговорила еще с лорд-мастером. Наши сканеры не все жучки фиксируют. Чего он от нас добивается, если мы не можем засечь их?
- Приняла. Давай к делу.
- Я все о том же деле, о пропаже.
Риана кивнула в знак одобрения. С тех пор, как Санира под руководством Джордис раскопали дело о покупке рабыни, прошло уже много больше года. Но, к сожалению, ничего нового за это время не появилось.
Управляющего арестовали сразу после разговора с отцом. Он признал факт покупки женщины в качестве кормилицы и подлог документов. Даже недолго отпирался сволочь.
А когда у нее закончилось молоко, по его утверждению он самолично проводил женщину. По его объяснениям, она не захотела сказать, куда именно она направилась. Только по его просьбе согласилась уйти тем переходом, что он назвал. И поэтому-то и отвез ее сам до перехода, что бы проследить. А о ребеночке нет, он ничего не знает. У женщины был только ее сундучок. Да это ведь на всех видеозаписях видно. В общем на счет пятьдесят первой сестренки было пусто.
Его оправдания Риане были не нужны. Она только с отвращением вспоминала попытки этого бывшего барона принести ей извинения. С-счаз. Еще не хватало всяких работорговцев прощать. Теперь этот бывший барон сидит в приморском замковом комплексе. Пусть радуется, что только под арестом и работает на береговых плантациях. А можно ведь было бы и выслать. Земель забвения в Столичном мире уже не осталось со времен прабабушки. Но зато есть миры, подготавливаемые к колонизации. И отряды зачистки никто не отменял.
Отец похвалил и отдал приказ всецело помогать им в этом деле всем дворцовым службам. Даже лично подтвердил для Джордис доступ к работе с девочками. Но было видно, что и он очень скептически относится к идее дальнейшего расследования. Потому и закрепил за ними архивариуса в качестве дознавателя.

- Сколько ищем, и все без толку. - Пробормотал кто-то из сестер.
- Ищем, и искать будем. - Жестко поддержала Риана тему. - Мы должны сами убедиться, что это ошибка, или узнаем ее судьбу. Продолжай Санира.
- Ну, так вот. Мы залезли на сервера Тальнари, где проживет эта наша бывшая ложная кормилица. Помнишь, на присланной записи дознавателя, она утверждала, что прибыла домой в день побега?
- Да. Но мы вроде выяснили, что это была не она. - Лика не скрывала удивления.
- Это понятно. Да только я решила просмотреть, кто еще прошел арку перехода в то время. Ведь почему-то в то время дознаватели решили ей поверить.
- Это же сколько народу?
- Не так много. - Голос Саниры приобрел уверенность, в этой области она чувствовала себя уверенно. - Переход кормилицы был зарегистрирован ранним утром. Во время профилактики всех систем слежения. Это час, когда на переходе практически отключается большинство сканеров. По правилам переход для посторонних закрывают. И там шастает только персонал.
- Ты хочешь сказать, что в это время там можно незаметно пройти?
- Почти. Регистраторы все-таки действуют. И идентификаторы считывают.
- Раз завела речь, значит, она там была. - Сделала вывод Риана.
- Почти одновременно с нею, зафиксирован переход идентификатора служащего портала, и еще одного постороннего.
- Этот служащий их и провел. - Подала голос Лика.
- Почему об этом ничего нет в материалах дела? - Заинтересовалась Риана более конкретным вопросом.
- Так и расследования не было. Все решили, что это два разных дела случайно совпавших по времени. Переход оборудован сканером лекал, но запись осталась чистой.
- Дальше. - Недовольно поморщилась старшая.
- Я обратилась к дознавателю. Тому, что ходил к поддельной кормилице по твоему запросу. - Девочка неуверенно покосилась на старшую.
Та пару мгновений помолчала. Конечно, это не правильно. Но ведь для дела. И нехорошо получится, если их дела полезут за границы гекаты.
- В следующий раз предупреждай хотя бы. Я вроде стараюсь не отказывать вам.
- Извини, я увлеклась. И хотела сделать все быстрее. - Повинилась девочка.
- Вот увлекись лучше на ринге с роботом. Третий уровень два часа.
Девочка обреченно кивнула. Справедливо. А старшая всегда наказывает тем, что плохо получается.
- Так вот, продолжила она свой доклад. - Дознаватель разыскал этого служащего. Он все еще там работает, оказывается и промышляет тем, что проносит без пошлины мелочевку. И иногда проводит разумных без регистрации.
- Это не интересно. Давай по делу.
- В тот день он провел мужчину. Тот заплатил даже больше обычной таксы, чем и запомнился. А вместе с ним была женщина.
- Кто бы сомневался. - Хмыкнули по связи.
- Верно. Только у регистраторов есть чувствительные микрофоны. Они даже чувствуют сердцебиение проходящего человека. Рубежники специально такие ставят на пограничных порталах, для ситуаций, когда нельзя просвечивать. В общем, этот служащий утверждает, что регистратор среагировал так, как будто рядом с этими двумя был кто-то третий. Так оказывается бывает, когда на руках несут небольшое животное.
- Или ребенка. - Выдохнули по связи.
Санита кивнула, подтверждая чью-то реплику, хоть ее могли и не видеть.
- У женщины в руках ничего не было кроме того сундучка из набора кормилицы.
- Младенец в нем вполне мог поместиться. Мы это уже проверяли. - Отмахнулась старшая. - Ты молодец. За два года это первая информация, которую никто толком не проверил. Нужно подготовить доклад для отца. Свяжись с Джордис. Она будет присутствовать на совещании, пусть готовится.
- Есть еще одна информация - Тихо заговорила девочка. - Очень нехорошая.
- Говори уж. Раз начала. Между собой секреты разводить последнее дело.
- По предложению Джордис, мы с девочками покопались в сети этого королевства, где вроде как купили кормилицу.
- Да не тяни ты. - Не сдержались по связи.
- В общем, через два года после нашего рождения, там задержали одного врача, оказывавшего подпольные услуги рынку рабов. В том числе он иногда принимал роды и выдавал документы. Торговцы не хотели регистрировать новорожденных, чтобы продать без налогов. А заодно вел у себя записи о пациентах.
Некоторая заминка вызвала нетерпеливое сопение сразу нескольких сестер. И не дожидаясь очередных реплик, докладчица поспешно перешла к делу.
- В общем, за день до прибытия этого управляющего, он принимал роды у одной рабыни привезенной контрабандой. Эпизод фигурировал сразу и по делу о подделке документов. Он признался, что выдал хозяину рабыни медкарту без указания имени. Мы с Джордис сверили с тем, что есть в нашей базе. Рин, это та самая карта. Отличается только двумя полями.
- Первое, это имя. Я так понимаю, что в настоящей карте его нет или оно другое.
- Точно.- Кивнула девочка. - Он в таких случаях присваивал всем одно и тоже имя.
- А втрое?
- Отметка о смерти ребенка. В его записях указано, что он выжил. И это девочка. Управляющий купил рабыню и заставил ее выдать себя вместо той кормилицы. Эта тварь даже на последнем дознании соврала. Ведь он утверждает что женщина была одна.
Риана растерянно молчала, пытаясь осознать услышанное. Все, кто находился на связи, тоже молчали. Потому Санира решила продолжить.
- Я никогда не видела Джордис в таком бешенстве. Мне пришлось напомнить ей о клятве, чтобы не дать сразу сбросить материалы лорд-мастеру теней. Но понимаешь, она не только из-за покупки.
- Это еще е все? - Хмуро отмерла Риана.
- Тот ее спутник. Она сделала запрос через знакомых дознавателей у рубежников. Это мелкий контрабандист, подозревается в переброске похищенных подданных Арден на рынки рабов в разных мирах. Но доказательств на него нет. В общем, Джордис подозревает, что вся история управляющего выдумана с самого начала и до конца. Рин, он не помогал ей сбежать куда-нибудь. Джордис считает, что на самом деле он перепродал нашу кормилицу работорговцам. Получается, что вместе с ребенком. - Тихо закончила доклад девочка. - Причем о ребенке он точно знал. Потому так срочно и уволил ее и даже лично проводил за пределы дворца.
- Нашу сестру, в рабыни!- Сразу несколько воплей по связи наложились друг на друга и автоматика поспешно сбросила звук.
- Связывайся с Джордис. Немедленно! - Риана и сама не заметила, как вскочила на ноги. - Лика, поставь в известность лорд-мастера теней. И оповести моих братьев. Совещание по делу гекаты. Вечером, через три часа. Я буду с Санирой. Хочу сама посмотреть все материалы перед разговором.
- Принято. - Названная девочка поспешно сосредоточилась, обращаясь к своей лекале.
- Кира, твоя пятерка в мое сопровождение на совещание. Будете обеспечивать связь с гекатой. Мне там будет не до этого.
- Принято.


Содержание
В начало страницы

Глава8.



Император сидел за длинным столом, сосредоточенно рассматривая предъявленные документы. Очень хотелось высказаться. Хоть и понимал, что срываться на лорд-мастере теней глупо. Тот сейчас сам сидел как пришибленный. Почти девять лет назад до теней дошла только краткая справка о завершении служебного расследования. Ее прочитали, согласились и положили в архив. А вышло совсем уж плохо. От личного разговора сдерживало только присутствие детей. Дочь догадалась притащить с собой на совещание целую пятерку сестер. Через них по связи его реакции ожидала вся геката.
А он не знал даже как реагировать. Приличных выражений просто не было.
Еще и это дорасследование полтора года назад. Можно было его еще тогда раскрутить. Да кто же мог подумать о таком?
Замершая перед столом Джордис была абсолютно права. По всему получалось, что девочка все-таки была. И ее продали в рабство. Прямо из дворца.
- Я использовала связи в отделе расследования рубежников, ваше величество. Прошу прощения, за превышение своих полномочий. - Заговорила снова архивариус.
- Запрос? - Как-то вяло поинтересовался лорд-мастер.
- Так точно, лорд-мастер. - Девушка покосилась на него. - Этот парень осужден за мелкую контрабанду и должен выйти на свободу через триместр. У дознавателей всегда найдется пара вопросов к таким как он. Просить об услуге полевого агента, как в случае с кормилицей я не рискнула. Поэтому решила выяснить детали по эпизоду с переходом. Больше рубежникам ничего не известно по этому делу.
- Дожили. Мы теперь по знакомству дела решаем?- Император тоже покосился на лорд-мастера. Но тот уже выводил над столом служебный экран и ничего не ответил.
- Код запроса знаешь. - Обратился он к Джордис.
- Так точно. - Джордис торопливо продиктовала комбинацию. - Парень не нарушал инструкций.
- За исключением той, что намерен допустить постороннего к делам отдела. - Сердито буркнул Риндал. - С этого момента ты имеешь полномочия обращаться с запросами в любые аналитические подразделения. При подтверждении запроса ее высочеством, он автоматически становится делом гекаты. Так что будь аккуратнее.
- Принято, лорд-мастер. - Нейтральный тон замаскировал эмоции девушки, когда-то отстраненной от оперативной работы в отделе дознавателей теней.
- После совещания не забудь подтвердить запрос своего парня, чтобы не подставить его. - Проворчал недовольно начальник.
- Дочь, признаю, что ты была права, настаивая на этом деле. - Император ободряюще улыбнулся, глядя на сердитую принцессу. - Ты будешь получать информацию о ходе расследования теней каждое утро. Вот твой персональный инспектор теней и будет это делать.
Джордис мысленно подивилась столь стремительному своему зачислению в штат инспекторов. Но на ее лице ничего не отразилось.
- Джин оказывает большую помощь Санире, отец. Надеюсь это так и будет дальше? -Риана не была бы старшей своей гекаты, не позаботься о своей сестре и их общем деле.
- Конечно. Она прикомандировывается к твоей гекате в статусе наставника по оперативному анализу.
Уже после ухода дочери, император перевел взгляд на своего лорд-мастера теней.
- А мне вот интересно. Что делает молодой аналитик-дознаватель с опытом оперативной работы в архивариусах? Если не ошибаюсь, это должность для пенсионеров? Для своего стажа, она сохранила слишком много профессиональных связей. С бездарями такого не случается.
- Слишком много мелких нареканий и нелады с начальством. Но теперь с этим надо разбираться серьезно. - Вздохнул тот. - Похоже, девочку просто съели, чтобы освободить место.
- Положим, не съели, а только понадкусывали. - Хмыкнул Рандал. - Ты уж разберись. Протекции - протекциями, но перспективные сотрудники намного более ценный ресурс, чем пара благородно рожденных бездарностей. Тем более в аналитиках.
- Сделаю. Но как же мы проморгали? Этот управляющий стоял на том, что женщина собиралась уйти в другом направлении.
- Придется подключать разведку. - Лицо императора стало на мгновение отсутствующим. Верный признак обращения к своей ликале. Почти сразу, за столом, напротив лорд-мастера, материализовалась фигура начальника внешней разведки. Осмотревшись, он расслабился и убрал с лица официальное выражение.
- Добрый день, кого не видел.
- Давненько не виделись. - Буркнул лорд-мастер. Братья по гекате действительно пересекались реже, чем им хотелось бы. Даром, что пребывали в одном здании.
Короткое изложение сути дела заставило и новое действующее лицо на несколько мгновений зависнуть. Мысль о том, что кто-то осмелился продать члена гекаты, никак не хотела укладываться у него в голове.
- Надеюсь, ты этого барона уже арестовал? - Наконец поинтересовался он. - Если нет, то можешь не успеть. Я в отпуск прогуляюсь.
- Везут сюда. - Буркнул лорд-мастер. - Сидит под арестом в Приморском замковом комплексе, по поводу предыдущих вопросов. Так что буду иметь честь его лицезреть через час. И барон он уже бывший, как тебе известно
- Меня позовешь на допрос?
- Только по голосвязи.
- Боишься, что не сдержусь? - Криво улыбнулась голограмма.
- Боюсь, что сам сорвусь, глядя на тебя. - Все так же сердито пробормотал тот в ответ. О вспыльчивости свое собрата по гекате он знал отлично.
- Мне потребуются не только их медицинские данные. Нужна реконструкция лица девчонки, как она может выглядеть сейчас.
- Сделаем. Да только сам знаешь. Внешняя среда сильно меняет.
- Хоть что-то. Рандал, придется задействовать нелегальную сеть. Как я понимаю, привлекать внимание официальным расследованием пока нельзя.
- А как ты себе это представляешь? Это же обвинение государства в нарушении обязательств перед советом контакторов, да еще в вопросах гекат. - Император вернул кривую улыбку. - Проще сразу войну объявлять.

Принцесса Риана с интересом рассматривала незнакомое личико своей сестры по гекате. Реконструкция ее головы вращалась прямо над столом и давала только самые общие черты. Никаких деталей. Но цвет глаз, волос, форма носа были отображены довольно точно. По крайней мере, так утверждалось специалистами.
- А она вроде ничего. - По голосу внутренней связи вроде Калина.
- Без разницы. - Резко заметила Райана. - Это наша сестра и красавица она или нет, не имеет никакого значения. Сначала найдем. А потом будем решать, что с этим делать. Сайана, формируешь постоянную пятерку и не тяни. Джин теперь действует официально, но при моем подтверждении.
- Принято. - Девочка по-деловому кивнула.
- Но ты по-прежнему плетешься в хвосте на полосе и по рукопашке. Так что поступаешь в распоряжение к Калине. И чтобы я не слышала от вас обеих жалоб. Разбирайтесь со своими проблемами сами.
- Принято. - Вторая названная девочка обреченно вздохнула.
Неспособность Сайяны идти в ногу со всеми, уже входила у них в поговорку. На это по сути все махнули рукой, смирились и привычно старались прикрыть сестрицу, так же как она прикрывала их на разного рода тестах по теории. Но старшую естественно гоняют за каждую сестру по гекате. Так что она так поступить не может.
Варнисов, бывший барон, снова испытывал большое желание протереть пот, струившийся по лицу. Противные липкие струйки текли между лопаток, не смотря на прохладу в комнате. Он стоял, замерев перед императором, его старшим сыном, лорд-мастером теней, и еще тремя особо доверенным лицами, допущенными в допросную. И это было не служебное расследование лорда управляющего дворцом. Еще при аресте он понял, что снова всплыло это дело о треклятой рабыне. Других проступков, для таких серьезных мер за ним просто не значилось. Только тогда был дотошный допрос дознавателей, по поводу исчезновения кормилицы. Это не слишком серьезно. Исчезла и исчезла. Кто разберет, куда она пошла? Не удалось отвертеться только о подлоге документов. За что и попал под суд. А уж факт покупки рабыни пошел в довесок и вроде как компенсировался тем, что он ее отпустил. Хоть и не оформил все правильно.
Он еще надеялся на что-то, когда его везли во дворец. Но все оказалось намного хуже чем он мог предположить.
Кто-то во дворце не просто заново поднял старое дело кормилицы. Он сумел найти и связать с ним сравнительно недавнее дело врача в чужом мире. Что произошло дальше, было не трудно понять. Сравнение медкарт выявило их полное совпадение. И теперь он не знал, что отвечать на поставленные вопросы.
- Можете не трудиться, барон. - Лорд-мастер не скрывал отвращения, глядя на него. - Ваши объяснения совершенного подлога уже понятны и рассмотрены. Вы легко отделались в тот раз. Даже за покупку рабыни не ответили. Выправи вы ей действительно документы для проживания в Арден, и вопросов бы может, не возникло. Но по показаниям контрабандиста, вы лично привезли женщину, и скормили ему легенду бежавшей от мужа и его родственников девушке. Его показания совпадают с данными вашего счета. В те дни на него поступила названная преступником сумма. Сейчас вас обвиняют даже не в торговле подданными империи.
Барон растерянно сглотнул. Он действительно до этого момента рассчитывал свалить все на саму девчонку. Повторно признав вину только до момента расставания на портале. Ведь он мог и не знать, что у бывшей рабыни в сундучке лежит. Не проверял. О контрабандисте ему озвучили только сейчас. И если они уже раскопали его, дело не просто плохо. Полное мнемосканирование обеспечено. И император присутствует здесь именно для того, чтобы дать разрешение на использование запретной техники.
- Его обвиняют в продаже молочной сестры принцессы. - Процедил его высочество Тиан. В свои двадцать пять, первый наследник уже прошел полную выучку по самообладанию. Но сейчас он сдерживался с явным трудом.
Император только поморщился, но даже он не стал делать замечания. Ему самому приходилось не просто. Его геката в свои сто двенадцать лет сократилась почти на половину. Каждая потеря из тех, кто с тобой с пеленок болезненная для всей гекаты. Но эти потери были оправданы, их к ним готовили. Они теряли молочных братьев в немногочисленных, но кровопролитных войнах, в волнах из Бездны при обороне провинций. Члены гекат возглавляли особо важные научные и военные экспедиции, в том числе и по изучению миров перспективных для колонизации. Кто-то погибал от болезней. А были и те, кто возглавляя опасные эксперименты не пожелал эвакуироваться во время аварий. От предательства тоже никто не застрахован. Но чтобы вот так, ничего не понимающую женщину и ее беспомощного ребенка в рабство!
- Направь его на принудительное мнемосканирование, вынес вердикт император. Меня интересует все, каждая мелочь, которая может помочь найти женщину и ребенка. И его здравый рассудок нужен только до того момента, как расследование будет завершено. Дальше можете мне не докладывать.
Бывший барон тихо заскулил. Он бы может и бросился умолять о снисхождении. Даже готов был согласиться на операцию мнемосканирования добровольно. Тогда сохранялся большой шанс остаться в здравом уме. Но, ни один из присутствующих даже не усомнился в правильности принятого решения. Он видел только полные презрения глаза направленные на него и сдерживаемое желание добраться до него. Не будь он нужен для расследования, его бы уничтожили прямо тут. И без всякого разговора. Это читалось во взгляде даже принца.
Руки барона уже сводили наручни, одетые еще при аресте. А вошедшие два незнакомых бойца теней не нуждались в дополнительных инструкциях. К фигурантам дел гекат допускались только доверенные люди. Так что бойцы были в курсе обвинений предъявленных этому человеку и без лишних церемоний начали фиксировать осужденного. Чтобы не дай Единый он не сотворил с собой что-то, что помешает получить нужную информацию.

Рум...ар, командир отряда из личной гвардии нэсса не привык обсуждать приказы командира. Тем более если они передаются от имени правителя твоего мира. В этом случае, он может быть и повозмущался бы тем, что его отправляют в сопровождение какой-то человечки с ребенком. Пусть и гостьи нэсса. Да только не к каждому командиру подходит нессин с личной просьбой. Оно и понятно. Во дворце уже давно известно об этой человеческой девочке и ее матери, выходивших их нессина и сумевшими заслужить его внимание в нелегкие времена плена. Так что командиру ничего не оставалось, как только клятвенно заверить наследника в его верности долгу и присяге. А так же в том, что будет сделано все от него зависящее, чтобы обеспечить безопасность беглых рабынь.
К его удивлению, человечки не доставили ему хлопот.
Торговца Нурра...си Рум...ар знал хорошо. Чего не мог сказать о его племяннике Сатэ...ар. С ним они не раз пересекались на почве деловых поездок и заказов. Он имел репутацию надежного кашьяти, всегда выполняющего условия заключенных сделок. Так что если взялся довести до перехода на Землю, значит знает о чем говорит.
Племянника торговца он видел всего несколько раз, когда тот еще бегал мальчишкой. Теперь Сатэ...ар исполнял при отце обязанности помощника и готовился к самостоятельным делам. Но он не скрывал своего отношения к делам отца. Даже при посторонних выражал тому нежелание продолжать семейный бизнес дающий доходы только спустя много лет. Старому воину совсем не понравились бегающие глаза парня. Но это уже заботы торговца, который кроме племянника взял с собой еще только двоих постоянных охранников.
По условиям поездки, они собирались все время пересекать дикие порталы. Поэтому глайдерами они долетели только до перехода из своего мира, где их ждали хорошо выезженные лошади.
К собственному удивлению, за все время перехода они ни разу не столкнулись с ловцами. Хотя минимум в двух мирах вынуждены были проходить рядом с городами. По словам Нурра...си, там точно были офисы ловцов, а значит их стационарные сканеры. Но пронесло. Так что запасные пути не потребовались и небольшой отряд замер в прямой видимости перехода в мир, где Лену ожидала знакомая степь.
- Это все. - Объяснял Нурра...си Лене на привале. - Около перехода на Землю всегда толпятся торговцы. Там развилок для караванов, а с ними часто передвигаются и ловцы. Так что нам лучше не рисковать и сегодня заночевать здесь, чтобы избежать их сканеров.
- Тут есть небольшой город. Я бы хотела приобрести кое-что из местной одежды. На Земле такого не найдешь.ь. - Несколько стесненно поинтересовалась Лена.
- Вам лучше не появляться в городе. Офиса ловцов тут нет. Но нам и так уже дважды повезло. И я не могу понять с чего. - Признался командир.
Видя, как Лена огорченно кивнула, он только слега пожал плечами.
- Нурра...си со своими людьми собирается съездить на местный рынок. Вы можете сделать ему заказ. А я с парой ребят к нему присоединюсь. Основной отряд останется в лагере и проследит за безопасностью.
Лена неуверенно кивнула, соглашаясь с этим планом. Так действительно было проще. Рисковать очень не хотелось.

Нурра...си шел по торговым рядам местного базара и присматривался к товару. Сам он сюда зашел из чистого любопытства, да еще племянник вдруг захотел посетить этот городок. Как правило, на таких рынках ничего интересного не попадалось. Но человечка заказала ему кое-что из одежды, и он не мог позволить себе купить для матери арьяти своего нессина абы что. Тем более, что за спиной шел его старый знакомый и постоянный клиент. Племянник приотстал, задержавшись около лавки с выпечкой. Но быстро догнал их.
- А чего с нами воины идут? - Недовольно поинтересовался она, убедившись, что Рум...ар его не слышит.

- У него деньги на покупки для человечки. - Так же тихо ответил торговец, задумчиво осматривая неказистый плащ, выставленный в не всеобщее обозрение.
Решив, что это не то, он продолжил свой путь, не обращая внимания на сопящего племянника.
- Чем он тебе не понравился? - Поинтересовался догнавший их Рум...ар.
- Подделка. Причем из средненьких. - Пренебрежительно фыркнул тот. - Ткань, скорее всего местная. Да и швы продержатся недолго. А цена как за настоящую вещь. Пройдем чуть подальше, если я не ошибаюсь, там должны быть лавки с нормальным товаром.
Нурра...си недоуменно проследил как его племянник целенаправленно направился к лавке с электроникой и остановился поджидая его.
- Я так понял, ты дальше на отдых?
- Да, у меня направление в местечко Линтроу.
- Слышал, но не бывал. - Кивнул тот, с удивлением глядя на маленькую шкатулку в руках племянника.
- Сатэ...ар, если не ошибаюсь, это робот-секретарь?
- Ага, фирмы 'Касээти', причем оригинал, а не какая-нибудь поделка. - Похвастался парень. - Я не собираюсь всю жизнь тратить на ручное заполнение формуляров.
Рум...ар плохо разбирался в таких вещах, но название фирмы было на слуху. И если это оригинал, то оставалось подивиться претензиям племянника на доходы дяди.
Чем-то озадаченный торговец некоторое время шел молча и все время косился на племянника, увлеченно тыкающего пальцем в клавиатуру своего приобретения. Не выдержав, он остановился.
- Откуда у тебя деньги на такую покупку? Твоя мать говорила, что ничего не дала тебе в дорогу.
- Я и сам могу заработать. - Агрессивно ответил тот. - Это рынок и здесь можно не только покупать, но и продавать. Сам говорил.
Рум...ар насторожился. Что-то ему происходящее переставало нравиться. Если у молодого помощника не было денег, то что же он мог продать и главное когда?
Похоже, эта же мысль пришла в голову и торговцу, уже открывающему список сделок по счету племянника. Он только кивнул своему охраннику, чтобы придержал за локти возмутившегося парня.
- Три сделки. Последняя только что, покупка. Предыдущая тоже покупка, судя по цене та выпечка, что ты сожрал. А первая приход. Причем за пять минут до этого пирожка. - Торговец, все еще не веря своей догадке, посмотрел на родственника.
- А что можно продать торговцу выпечкой? - Напрягся Рум...ар.
- Торговцу ничего. Если он не покупает информацию. - Нурра...си зло схватил племянника за рубашку.

Рум...ар торопливо потянулся к браслету связи. Но из лагеря на вызов никто не ответил.


Делать в лагере особо было нечего. Каждый из отряда знал свое дело. И после длительного перехода, Нэстэ с мамой заснули почти сразу, как для них разбили палатку. Тем более, что нормально поесть планировалось только после возвращения группы, ушедшей в местный город.
А вот проснулась Нэстэ от неожиданно насупившей тишины. Мама тоже открыла глаза и встревожено приподняла голову. За тканевым пологом палатки царила абсолютная тишина. Сначала Нэстэ подумала, что все куда-то ушли. А что? Могли и бросить. Но потом сообразила, что нет даже щебета птиц, под который она засыпала.
Приподнявшись, мама осторожно сделала щелку в пологе, к которой они вместе примкнули.
По лагерю, между деревьев стелился буроватый туман. Прямо у них на глазах сверху что-то упало и от туда ударил вверх целый столб такого дыма.
- Ртом не дыши. - Тихо прошептала мама. - Это усыпляющий или парализующий газ. Дино говорил, что наши фильтры могут фильтровать не только пыль.
Нэстэ поспешно сжала ротик и закивала, поспешно зажав рот и маме. Та только кивнула, поняв намек.
Палатка была установлена задней стенкой в густые кусты. Там они и сделали прореху с помощью маленького ножика, из тех, что двух, что Дино подарил Нэстэ, взять плащи и осторожно выползти было уже делом техники. Со стороны поляны послышались звуки опускающейся машины, когда они выползли к месту, где лежал караульный. Лена торопливо коснулась его шеи. Потом приложила сложенные ладошки к щеке и улыбнулась облегченно.
'Спит' - Нэстэ улыбнулась в ответ так же, не разжимая губ, и потянулась к оружию бойцов. Им оно не понадобится.
Лена забрала меч. Тяжеловат для нее, но все лучше, чем ничего. Огнестрельного или лучевого оружия у бойца не было. Зачем оно в карауле на мирном лагере? Только внимание привлечет случайных прохожих, что могли появиться на лесной тропинке.
Уходить пришлось в лес. Лошади как и все живое наверняка спали. Так что они тщательно закутались в свои плащи, которые, по словам бойцов хорошо маскировали от всякого рода тепловизоров, и сначала шагом, хоронясь за каждым холмиков, а потом уже и бегом углубились в лес. Благо карта в колечке на пальце Нэстэ была при них и исправно работала.
- Уходим в переход. - Решила мама.
- Нас там будут ждать. - Попыталась возразить Нэстэ.
- Да. Но если ты помнишь, мы подъезжали сюда по полям. С глайдеров нас там вычислят сразу. - Мама грустно улыбнулась. - Если нам удастся дойти по лесу к самому переходу, мы уйдем на ту сторону. Вряд ли они поставили засаду с той стороны. Связи нет.
- Но переход на Землю они перекроют раньше нас. Командир говорил, что там конным шагом два дня ходу.
- Мы и не пойдем туда. Но ведь тот мир самый настоящий перекресток миров. Постараемся уйти в ближайший переход.
- Почему бы нам не обойти переход и только сделать вид, что мы туда ушли. А-а, поняла.
- Верно. У ловцов могут быть сканеры-ищейки. Наш след легко проследят. А времени на заметание следов у нас нет.
Мама была как всегда права. Глайдеры над лесом появились уже спустя полчаса. И их было два. Пришлось следить за небом, замирать и прятаться под деревьями. Были у ловцов тепловизоры или работали плащи, но пролетающие на скорости машины их не видели. Но целенаправленное передвижение аппаратов вдоль линии их побега говорило о том, что в лесу за ними движутся ловцы с ищейкой.
Так что уклониться уже не получалось. К переходу они выскочили через полтора часа погони. Голубоватая дымка пристроилась между деревьев и, ее можно было бы даже не заметить, если бы не искать специально. К месту они подошли осторожно и почти бесшумно. Маме очень бы хотелось дождаться темноты, но погоня явно уже настигала. В сгущающихся сумерках они сумели разглядеть два силуэта пристроившихся в пяти шагах от перехода. Они даже не прятались. Просто сидели и осматривались, как бабушки на завалинке.
- Нэстэ, только не перебивай. - Торопливо зашептала мама. - У этих двоих мечи и парализаторы. Вон висят на поясах. Стреляют ампулами с ядом. Наши фильтры от такого оружия не спасут. Но ампулы легкие, стреляют недалеко и на расстоянии не должны пробить слой одежды. В общем, план таков, проходим стороной и потом бегом к переходу. Ты идешь первая, я следом.
- Почему не одновременно? - Зашептала Нэстэ.
- Переход маленький. Посмотри, в него только по очереди можно проскочить. Кроме того, мы могли кого-то не заметить, да и надо подстраховаться на той стороне. С мечом я задержу их здесь. А у тебя с ножиками больше возможностей там.
Нэстэ с сомнением посмотрела на маму. План был так себе. Это понимала даже она. Но сзади послышался треск ветки под ногами не слишком осторожничающей погони. Так что она только достала оба подаренных ножа и зажала в хвате для броска. Кусты и сумерки позволили им еще прокрасться до караула. Но оценить обстановку на оставшемся расстоянии уже не успевали. Погоня начала окликать караульных.
Не сговариваясь, они метнулись на открытое пространство и, не оглядываясь на крики, побежали к переходу. Мама как и договаривались, заняла позицию сзади. Нэстэ слышала ее шаги и бежала не оборачивалась. До перехода оставалось всего пара шагов, когда краем глаза она уловила движение справа. Ножик сорвался с руки почти без ее воли. Короткий вскрик произошел почти одновременно с уколом, поученным в открытый во время броска бок. Ноги тут же свело, по инерции тело Нэстэ еще продолжало движение. И в этот момент, справа ударила струя пламени. Из-за паралича девочка не смогла даже закричать от боли опалившей щеку. Она только завалилась набок, чувствуя, как огонь перекинулся на волосы. Она еще услышала отчаянный крик матери. Веки и глазные мышцы были парализованы, но продолжали видеть происходящее. И прежде чем потерять сознание, она увидела ,как мама налетела на стрелка. Тот сумел отшатнуться, окончательно сбивая то, из чего стреляли в нее и отразить удар мечом. Ему на помощь подоспел караульный. И маме пришлось принять бой стразу с двумя. Если бы это было при свете местного светила, то вокруг тела мамы бы сейчас был самый настоящий дождик из серебряных искр. Но в сумерках послышался только шорох, звон и сдавленные проклятия напавшего караульного, уже оседающего на землю. И в этот момент в спине мамы появилось оперение арбалетного болта.

- Чтобы я еще брал молокососов на операцию! - Командир ловцов с досадой пнул мертвое тело женщины, и обернулся к своему подчиненному, только что завершившему перевязку плеча.
- Гриндо, Тебе, что было сказано сделать? Огнемет был дан только для того, чтобы отпугнуть их, а не поджаривать. Зачем ты вообще его запустил, если стрелял из парализатора?
- Девчонка попала в меня ножом, я случайно задел спуск. - Попытался оправдаться молодой парень под презрительными взглядами товарищей.
- А зачем бабу пристрелил? Тоже случайно? Откуда у тебя вообще арбалет?
- Мой, личный. - Окрысился парень. - Это не баба, а зверь какой-то. - Вон, Варкху достала.
Все невольно покосились на лежащее тут же тело караульного. Беглой рабыне хватило нескольких секунд, чтобы острым кончиком меча сделать тонкий разрез на шее. Целилась она специально или нет, но у них не было с собой средств, для восстановления мгновенной кровопотери. А остановить кровь из сонной артерии они не успели.
- И что? Его достала, а все мы теперь без вознаграждения. - Мрачно отмел возражения подчиненного командир. Остальные в отряде молчаливо его поддержали. - Теперь еще и штраф придется платить их хозяину. Одобрения на ликвидацию он не давал. Так что их смерть на наших кошельках.
Взгляды окружающих стали еще более недобрыми. Во всеобщем обсуждении пока не принимал участие только ловец осматривавший девочку и второй, уже упаковывавший ручную камеру. Видеосъемка была обязательна для отчета. Не предъявлять же данные индивидуальных камер.

Дорога от поселения до лагеря заняла минут двадцать. Но они все равно успели только к шапочному разбору. Судя по всему, ловцы использовали сонный газ. Его следы все еще стелились в кустах. Его бойцы спали. Все поголовно. Командир ловцов только презрительно осмотрел новых действующих лиц и презрительно сплюнул.
- Не трогали мы твой отряд. Можешь проверить.
- Мы сопровождали женщину и ребенка.
- Нет их, ушли. - Ловец только рукой махнул.
Атаки командира отряда он не опасался. Слишком не равные силы. Вот позже, когда отойдут спящие, это да. А пока кашьяти будет стоять смирно. По связи пришел сигнал от следопытов. Их сканер взял след. Так что погоня началась.
Командир отряда только бессильно наблюдал, как глайдеры поднимаются над лесом. Один был наемников. А вторым тот, на котором он сам прибыл сюда. Его согласия никто и не спрашивал. И сделать ничего нельзя.

Риана слушала доклад молча. Лорд-мастер теней не стал перекладывать неприятную часть на кого-то из своих подчиненных. Император и старшие братья уже были в курсе общих выводов и находились рядом с младшей для моральной поддержки. Тем более, что она сейчас была на виду у всей своей гекаты.
- Как вам известно, ваше высочество, нам удалось проследить путь кормилицы до рынка рабов в мире Корринс.
- Только потом вы почему-то отделывались общими фразами. - Риана даже не пыталась сдерживаться. Отлично уже понимая, что хороших вестей нет.
- Их продали в мир Баррелоу. Нашим агентам потребовалось время, чтобы добраться до фермы, где ее содержали и выяснить судьбу женщины. Для этого пришлось провести целую операцию по передержке заложников.
- Можно без деталей. Мы их с удовольствием уточним позже. - Поморщилась принцесса.
- Да, ваше высочество. - Докладчик тяжело вздохнул. Он и сам понимал, что слишком затягивает доклад. - Выяснилось, что женщина провела там несколько лет. После чего сбежала вместе с ребенком. Ее ловили почти два года.
- Почему она не вернулась в Арден? - Подал голос кто-то по связи. Старшая требовательно глянула на лорд-мастера и повторила вопрос в слух.
- В среде рабов активно распространяются слухи о лабораториях в нашей стране, где делают опыты над людьми. В первую очередь на рабах. Учитывая опыт женщины, она скорее всего им поверила. Это подтверждает анализ ее действий.
- Что было дальше? - Вернулась к теме разговора Риана.
- Ей удалось уйти. Из данных охотников за рабами, выяснилось, что она провела больше двух лет под прикрытием хорнов. Как и почему они ее приняли, не понятно. Вместе с ню в казармах был наемник из этой расы. И женщина пыталась добраться именно в этот мир. Скорее всего, эти два факта связаны. Но хорны мочат.
- А этот наемник?
- Был перепродан незадолго до побега. Спустя полгода при попытке к бегству принял последний бой.
- Дальше.
- Ловцы их вычислили и заставили хорнов отказать в покровительстве чужачке. Но они их не выдали, а дали возможность уйти. Поиск и погоня длилась еще полгода. В конце концов, их загнали в ловушку и вернули на ферму.
- Ей было уже шесть. - Прикинула Риана.
- Да, даже больше. Чтобы выжить, и защитить дочь, женщина согласилась сожительствовать с начальником надсмотрщиков. Это позволило им избежать худшей участи и прожить в сносных условиях еще неполный год. После чего они сбежали повторно. Насколько я понял, надсмотрщиками так и не удалось выяснить, как именно они обошли электронный ошейник и сломали его. Где конкретно они провели еще два года неизвестно. Ясно только, что уйти от ловцов им помогли Кашьяти, причем ради этого даже не побоялись даже пойти на конфликт с местными властями. По тому, что удалось собрать, скорее всего, в мирах этой расы они и скрывались. Видимо поэтому они вынуждены были вернуться оттуда. Слишком большие последствия для человеческого организма от длительной проживания.
- Дальше. - Риана нетерпеливо дернулась.
- По данным ловцов, они появились меньше месяца назад, в мире Арнепр. Наши попытки выйти на руководство ловцов успехом не увенчались, а действовать открыто мы не рискнули. Мы узнали об этом позже ловцов и не сразу поняли маршрут их движения. Поэтому отряд скрытно выдвинулся в зону перехода на Землю. Это единственный переход, и мы планировали перехват в том районе.
Но отряд хорнов принял решение о ночевке перед последним переходом. У ловцов в отряде был информатор. И они начали действовать раньше нас. В общем, женщине с ребенком удалось вырваться из засады. При попытке уйти от погони в дикий переход, девочка погибла от случайного выстрела из огнемета. Она попала под прямой удар струи.
По залу гекаты прошел тихий ропот.
- Копия записи этого момента из отчета ловцов есть нашем распоряжении. - Закончил Лорд-мастер.
- Женщина? - Нэстэ хоть и с усилием, но продолжала оставаться спокойной.
Лорд-мастер замялся.
- Если ловцы ведут записи для своего отчета, значит есть и эта информация, показывайте. - Риана наверно впервые применила приказной тон в отношении высших чиновников отца.

- После гибели дочери, она не делала попыток уйти, ваше высочество. Вместо этого она сблизилась с ловцами убившими девочку. Они этого не ожидали.
- Еще бы, ловцы привыкли хватать покорных жертв. - Пробормотал кто-то из девочек. Но докладчик продолжил и все промолчали.
- Ей удалось убить одного из них, до которого добралась. Потом второй выстрелил из ручного арбалета ей в спину. Выстрел был смертельным.
- Когда это все произошло?
Император с беспокойством смотрел на дочь, слишком безэмоционально продолжавшую допрос лорд-мастера.
- Полтора месяца после вашего девятилетия, ваше высочество.
- Я хочу иметь все материалы следствия.
- Конечно, они будут вам предоставлены.
- Райана, мне очень жаль. Нам всем .......
- Извини, отец, после я буду готова выслушать тебя. А сейчас, у нас погибла молочная сестра по гекате. Мы даже имени ее не знаем.
- Нэстэ, ваше высочество.- Лорд-мастер опустил глаза. - Извините, что мы не успели. К месту боя мы вышли спустя три часа, когда все уже было закончено.
Геката оставалась неподвижной даже спустя какое-то время, как их зал покинули гости. Кто-то ввел команду, и над центром тренировочной площадки не проявилось, а как будто всплыло изображение девочки. Теперь уже не реконструкции. За время следствия ее облик был уже приведен к реальному виду. Автоматика только отредактировала его в соответствии с последними полученными записями. Над головой девочки возник знак смерти. Традиция проводов погибшего члена гекаты.
Сайана всхлипнула. За время поисков она, пожалуй, больше всех стала считать девочку своей подругой и сестрой.
- Полтора месяца, это же время игрищ гекат.
- Да. - Несколько жестче, чем хотела, заметила Риана. - Пока мы размахивали деревяшками, наша сестра метала ножи, защищая свою свободу.

Командир центра подготовки наемников отложил в сторону прочитанное сообщение.
'Значит, этой женщине удалось продержаться и сохранить дочь без их помощи еще два года. А человечка молодец, даже смогла прихватить с собой преследователей. Да и малышка напоследок поквиталась. Достойный результат последнего боя и достойная смерть ученика хорнов. Учитель сможет гордиться своей ученицей, пусть и человечкой. Надо будет Рирхана оповестить, что его обязательства перед девчонкой закончились. Да и его отцу отписать. Хватит парню в лагерях развлекаться. Пусть высокопоставленный папаша пристраивает его к делу'.
Нэсс Колэ......ри сумрачно разглядывал склоненного перед ним командира отряда. Головные пластины Рум...ара были плотно сжаты в гребень, не только показывая признание своей вины, но и в знак желания разделить принесенные скорбные вести с семьей несса, а также готовности принять наказание.
Нэсс тяжело вздохнул и покосился на Дино. Никто из расы кашьяти не мог понять, почему их молодой нессин оказал столько внимания какой-то человечке. Да и он тоже не поддерживал сына. Трудно представить, как можно подружиться с человеком. Но эта девчонка, всего-то на несколько лет младше него, сумела заставить нессина уважать себя. И как отец, он отнесся к решению сына с уважением. Тем более, что они сохранили волю и веру в свой побег не смотря на годы рабства.
Отец так и не дождался реакции сына. Потому сам отпустил провинившегося бывшего командира.
- Это судьба, сын. Слабое утешение, но по крайней мере твоя арьяти умерла свободной.
- Если бы не эта атмосфера. - Тоскливо протянул Дино.
- Да, но именно поэтому люди не пытаются лезть в наши миры. - Вздохнул отец. -Возможно это и к лучшему, что ты подружился с этой девочкой. В отличие от меня, ты теперь видишь в людях не только врагов.
- Отдай мне Рум...ара. Ведь ты все равно не сможешь оставить его в гвардии. Мне кажется, я знаю, чем его занять.
- Забирай. Но имей ввиду. Никаких действий против виновных в гибели твоей арьяти я допустить не могу. Мы предъявим протест по поводу нападения на отряд. Это все что можно сделать. Но так как пострадавших нет, все закончится только этим.
- Я знаю отец. Но ловцы не всегда соблюдают правила. И если они их нарушат, я хочу об этом знать первым.
- Что скажешь на счет торговца и племянника?
- Племянник заслуживает смерти. Что до торговца, возможно, он захочет спасти свою семью от позора.
- Хорошо. Предателя казнят. Но объявлять об этом или нет, решать тебе. От этого будет зависеть судьба всей семьи торговца.

Магистр Листрад, прошу прощения. Но вы были правы. Похоже, именно эта женщина была катализатором локальных возмущений социополя. Хоть объяснить это я не могу. У нее уровень не достаточный для такого воздействия.
- Была? - Мужчина оторвался от бумаг, которые читал и посмотрел на своего начальника наблюдательного отдела.
- Она погибла, вместе со своей дочерью. - Подтвердил Вартисан. - Так что исследовать аномалию уже не удастся. Но напоследок, женщина сделала нам подарок и спровоцировала положительную флуктуацию в мире кашьяти. Они пошли на контакт с советом контакторов. И даже готовы обсудить вопрос военного союза.
- Знаю, как раз их письмо и читаю. - Вздохнул магистр. - Пригласи на после обеда руководителя отдела контроля. Со времен Непримиримого Лютимира они очень болезненно относятся к таким эпизодам с особо упорными беглыми рабами. Как бы дел не натворили. Не наша это территория.


Содержание
В начало страницы

Глава9.



Дочь появилась только на следующий день после доклада. Сразу после окончания утреннего совещания.
- Мы хотим отказаться от тренировочных мечей, отец. - С порога заявила она, едва поприветствовав присутствующих. - Кажется, прабабушка вообще обходилась без них.
- Хорошо. Я вызову тренеров из горских кланов. - Не стал спорить император. - Бабушка Майя, на которую ты ссылаешься, была именно оттуда.
- И еще. - Девочка перевела взгляд на лорд-мастера теней. - Судя по видеозаписям, мать Нэстэ использовала странную технику боя. Она работала ею не очень хорошо. Но даже с этим ей удалось пробить защиту ловца. Ее смогли достать только в спину.
- Нам ничего не известно об этой технике. - Тяжело вздохнул лорд-мастер, уже понимая, что от новых поисков не отвертеться. - Но мы найдем мастеров, ваше высочество .
- Дочь, я понимаю, что это не ко времени. - Заговорил император. - Но сегодня Большой прием. Наши ученые еще год назад обратились ко мне с не совсем обычной просьбой, на которую я ответил согласием. Они готовили подарок ко дню твоей гекаты, но не успели. Не все от них зависит. У меня к тебе просьба. Отнесись с вниманием к профессору Ларенду, директору института генного модифицирования. Даже если подарок не подойдет тебе.
- Я буду на приеме, папа. - Риана согласно наклонила голову, в знак того, что услышала просьбу.

- Ваше высочество, прошу прощения за столь значительное опоздание. Если не возражаете, хотел бы предложить вам подарок, сделанный специально для вас с согласия его величества.
Высокий мужчина, скорее тощий, чем худой постарался выполнить придворный поклон по всем правилам. Риана отметила про себя явно долгое отсутствие практики в этом занятии у профессора и вопросительно приподняла бровки. Помня просьбу отца, она сделала очень заинтересованное личико, хотя настроения принимать подарки не было ни у нее, ни у ее сестер. Они все еще переживали гибель так и не приобретенной сестры. Пока шло расследование, они даже подготовили комнату для нее. Но теперь смогли только повесить на закрытую дверь ее имя со знаком смерти. Траур по первой потере гекаты продлился сутки. Геката, по сути оставалась в самоизоляции, решив ограничить общение с внешним миром исключительно обязательными мероприятиями, школой и тренерами. А еще, не надеясь быстро получить сведения о странной технике, которою использовала погибшая кормилица, девочки, решили заняться метанием ножей. Предмет, в общем-то, не самый обязательный в подготовке гекаты. Зато, их погибшая сестра именно ножом достала ловца и если бы не огнемет, им бы наверняка удалось уйти.
На Большом приеме ей подарки обычно не дарили. Это было официальное мероприятие масштаба империи. Поэтому она с интересом проследила за небольшим ящиком, закрытым жестким чехлом клеткой. Когда сняли крышку, на нее уставились желтые глаза с вертикальными зрачками на абсолютно белой мордочке. Котенок с интересом смотрел прямо лицо девушки. Риана даже замерла, боясь поверить в то, что видела. Но несколько золотистых искорок проскочивших по шерстке подтвердили ее догадку.
- Это котенок ниахары, ваш высочество. - На всякий случай объяснил мужчина.
- Их же невозможно разводить! - Не сдержалась принцесса, слишком большая поклонница своих знаменитых прабабушек, чтобы не знать этого общеизвестного факта.
- Да. Их трудно получить даже в природе. - Признал профессор. - Долго пытались скрещивать искусственно. Пока не поняли, что для зачатия -- э-э-э
- Моя дочь имеет представление об этих вещах. - Слегка усмехнулся император со своего места. - Она все же потомок измененных правящих.
- А да, прошу прощения. - Стушевался мужчина. Но быстро собрался с мыслями. - Как удалось тогда выяснить, для брачных игр ниахары уходят в миры категории эритста.
- Но основная классификация заканчивается категорией дэрин. - Риана озадачено нахмурилась.
- Не совсем, покачал головой профессор. Кроме стандартной классификации существует еще три градации миров с кислородной атмосферой. Они не отнесены к мирам Бездны, только потому, что обычные твари там тоже не выживают. Кроме высокой плотности атмосферы, приближающейся к плотности жидкости, эти миры характеризуются огромной силой тяжести. При этом минимальная в три-четыре раза больше нашей единицы. Но этот показатель в таких мирах не стабилен.

ы вращаются вокруг двойных звезд, приливные силы которых на

е меняют свой знак и даже могут складываться. Похоже, это исходные условия родного мира ниахар. Это одно из многочисленных обязательных условий для зачатия котят. Смоделировать такие условия в наших условиях крайне затруднительно. А будучи запечатленными, ниахары вообще отказываются покидать своих хозяев. Хотя известны случаи, когда они уходили на время брачных игр.
- Я поняла, это искусственно выведенный котенок.
- Да, наш институт обладает самой полной коллекцией семенного материала этих животных. - Не без гордости заявил профессор. - Работы в этом направлении были остановлены еще вашей прабабушкой Иллисианой. Но ваш отец позволил провести эксперимент с целью проверки новых данных. Результатом должны были стать два котенка вам в подарок.
- Нам только не хватало толпы ниахар в городах империи. - Проворчал отец.
- Мы осмелились внести небольшое изменение в природу котят, ваше высочество. Теперь для запечатления мало первичного визуального контакта. Для запуска процесса, котенку необходим образец будущего хозяина. Вам достаточно позволить ему лизнуть свою руку.
Риана неуверенно протянула ладошку. Котенок задумчиво обнюхал предложенное, с каким-то сомнением еще раз посмотрел в глаза девочки, как будто что-то прикидывая, и все-таки лизнул указательный палец. Золотистая слюна высветилась, несколькими капельками сорвалась с пальца и, высыхая, затухла на коже.
Пока котенок деловито перебирался на руки к новой хозяйке, профессор радостно улыбнулся. Теперь было заметно, что все это время он был в напряжении.
- Все их способности сохранены. Жаль, что вы не можете принимать их биоэнергию, как контактор-основатель Иллисиана. Но запечатления для этого не требуется, достаточно вашего желания. И питомец сможет помогать тем, кто обладает этой способностью.
- Спасибо.
- Вы запрашивали разрешение на двух котят, уважаемый профессор. И насколько я знаю, собирались привезти обоих. - Император вопросительно смотрел на директора.
- Все верно. - Смешался тот и виновато развел руками. Но мы не рискнули вести их вместе в целях безопасности было решено везти их в разных глайдерах. Это очень им не понравилось. Второй котенок устроил дебош в своей клетке. К тому же, никто не подумал, что клетки имеют окна со вставками из материала на углеродно-кремниевой основе. Этот просто отвлекся на лакомство. Второй котенок удрал при пересадке в городе Долиновец.
- Городские службы пытаются прочесывать окрестности посадки. Но по всему выходит, что котенок рванул в трущобы.
- Профессор поставил в известность все службы, в том числе и охотников на тварей. - Счел нужным вмешаться лорд-мастер. - Котенок будет доставлен ко дворцу сразу, как будет пойман.
- Надеюсь, его не смогут запечатлеть за это время. - Риана с сожалением вздохнула, осторожно поглаживая свернувшегося на ее коленях котенка. - Этого я назову Бариком. В честь ниахары прабабушки Майи.
Она снова вспомнила о гибели своей сестры. И вдруг осознала, что испытывает совсем другие чувства, уют, спокойствие и полную уверенность, что есть где-то такой же как он, только что испытавший восторг от своей первой добычи и уже сытый. Но это было только мимолетное ощущение, сразу исчезнувшее.
- Ваша связь еще слишком неустойчива. - Улыбнулся профессор на ее объяснения. - Ниахары полуразумны. В их мыслях нет привычной нам логики. Они живут исключительно эмоциями и чувствами. Но ваши знаменитые предки возвели общение с ними в ранг искусства. Чего желаю и вам.
Профессор еще откланялся и отошел, уступая место другим приглашенным.
- На днях приезжает специалист по ниахарам из охотников. - Вышел по связи лорд-мастер, чтобы больше не отвлекать гостей. - Он согласился помочь вам с обучением на первых порах, ваше высочество. Но все-таки много придется восстанавливать по записям ваших бабушек. По сути, они единственные, кто взаимодействовал с ниахарами на уровне регулярных подразделений и даже обучали этому свои пятерки. Опыт охотников ограничивается только их сферой деятельности.

Нэстэ задумчиво осмотрелась. В грузовом отсеке, куда ее поместили, перевозили животных. Вдоль стен располагались клетки, в которых она даже смогла узнать парочку, из тварей виденных ею на картинках. Но большинство было незнакомо и выглядело очень уж необычно. Дорогое увлечение для богатых жителей самых разных миров.
Она окончательно проснулась уже в плавно движущемся большом фургоне, освещенного только щелевидными окнами под потолком. И потребовалось время, чтобы прийти в себя. Заодно и вспомнила все что смогла. Тогда, после смерти мамы сознание вернулось на небольшое время. Как раз настолько чтобы услышать окончание разговора ловцов и узнать о своей дальнейшей судьбе.

- Жива. Без сознания. И красавицей ей уже не быть. - Заявил осматривавший ее ловец, видимо отвечая на вопрос своего командира.
- Бездна! И что теперь делать? - Поднял к небу глаза тот.
- Так это же хорошо, вернем хотя бы ее. - Этот голос раздавался откуда-то сбоку, парализованные мышцы по-прежнему не позволяли двигать глазами. А из-за невозможности опустить веки, глаза начали сильно слезится.
- Идиот. - Видимо кто-то из более опытных ловцов опередил командира. Нэстэ даже расслышала звук подзатыльника. - Если мертвы обе, можно все свалить на обстоятельства. Они напали, мы защищались и убили. Мертвый Варкх и твоя рана пошли бы в качестве доказательства. Прибыли бы не получили, так хоть от штрафа был шанс избавиться. А если девчонка жива, значит вина на нас. Элтарн, может прибить ее?
- Дарнил, ты все заснял? - Командир, вместо ответа обратился к кому-то позади нее.
- Все. И записи индивидуальных камер остановил до начала съемки. Как обычно.
- Значит, выдать их съемку за трупы будет можно?
- Без проблем. Даже датчики фиксировали только остаточные следы жизнедеятельности. Этот идиот вогнал в девочку такую дозу, парализатора, что она сама окочуриться через несколько минут.
- Ясно. Сатар, вгоняй ей антидот и снотворное. И не забудь про регенерацию.
- Зачем? - Удивился полевой доктор.
- Бабу, как и положено, по инструкции, сожжем, останки раскидаем. В отчете скажем, что так поступили с обеими. Надеюсь, спишется на самооборону. А девчонку продадим под другим именем. Дарнил, этим вопросом займешься ты. Потом возвращаешься на базу в Сартил и ждешь нас.
- Принято. - Коротко ответил ловец, ожидая продолжения.
- После получения извещения о ее гибели, данные девчонки будут удалены из базы. И мы сможем ее отправить на продажу. Не здесь естественно. Надо найти контрабандистов.
- Какие проблемы? С той стороны перехода их караваны толпами ходят.
- Вот туда и пойдем. Продадим по дешевке, и придется объясниться с торговцем. Но хоть что-то заработаем.
- Отличный план, Элтарн. - Одобрил самый старый ловец. - Гладишь, еще и с прибылью будем.
- Ты все понял, Гриндо?
- Да, я буду утверждать, что это была самооборона.
- Ты расскажешь все ,как было на самом деле. - Резко оборвал его командир. - Все, до того, что тебя от ножа повело на пульт огнемета. И будешь стоять на этом даже под столом в кабаке.
- Принято. - Согласно вздохнул молодой ловец.
Потом были еще какие-то фразы, но после полученных уколов она потеряла сосредоточенность. Тем более, что это коновал не слишком то церемонился с ее головой, накладывая какую-то вонючую мазь и в грубо вгоняя иголки.
Нэстэ из этих воспоминаний сделал вполне логичный вывод. Раз она в транспорте, значит, ее больше нет в базе. Если быть более точной, то, скорее всего она значится в рабынях под другим именем. Ну и то, что она находится явно в стандартном фургоне глайдера, она уже не в предбаннике Земли, а где-то в другом мире. А еще, она очень старательно вспоминала лицо командира и все имена из того диалога.
Нэстэ с ненавистью улыбнулась, припомнив их рассуждения и упоминания местечка, где базируется отряд. 'Зря вы меня не прибили'. Она отвлеклась, уже с большим интересом осматриваясь вокруг. И обратила на еще одну клетку.
'Странно, откуда здесь котенок? Хотя может из-за необычного белого цвета шерсти?' - Подивилась она - 'Хотя что-то великоват для обычного котенка. Скорее всего, что-то из специально выведенных и крупных кошачьих'.

Полюбовавшись котенком, с не меньшим интересом разглядывающего ее саму, она задумчиво протянула палец между прутьями. Котенок деловито обнюхал его, потом боднул головой, позволил почесать себя за ухом и в ответ лизнул. Видимо в знак благодарности, уж очень несчастно он смотрел на девочку в свете маленького окошка почти под потолком фургона. Вынув палец из ячейки, она с недоумением посмотрела на такую же золотистую как искорки на шерсти слюну, быстро впитывающуюся в кожу. 'Яд? Хотя вряд ли'. Нэстэ улыбнулась,. А почему бы и нет? У нее никого больше не сталось. Это существо тоже забрали у семьи и не самое радостное будущее, в чем-то они похожи. Может вместе веселее. Девочка открыла дверцу и с усилием вынула совсем не сопротивляющегося котенка. Потом так же спокойно осмотрелась еще раз оценивая уже сам фургон и удовлетворенно усмехнулась. Видимо она проспала долго. По рассказам мамы она знала, что в степном мире нет глайдеров. Так что контрабандисты, скорее всего, предпочли провести ее спящей в какой-то другой мир и тут перегрузили в грузовой глайдер. Да и ожог на лице и голове уже начал рубцеваться. Болел сильно и чесался. Правый глаз плохо открывался. Наверно веко повредилось. Потому и электронного ошейник отключен пока. Куда рабыня денется из звериного фургона? Возможно даже пульт не у водителя фургона, а у торговца, ожидающего транспорт на месте.
Нэстэ деловито направилась к закрытой двери фургона. С замком она справилась без труда, сняв облицовку. Не зря Ристан и тренер кашьяти заставляли ее учить матчасть. Сделать так, чтобы замок гражданской машины не подал сигнал тревоги в кабину, было не трудно. Затем Нэстэ достала тонкую шпильку из остатков волос и деловито нащупав замок ошейника, осторожно ввела ее в маленькую щель рядом с ним. Здорово ее все же гоняли тренера у Дино! Еще надо было позаботиться, чтобы дверца не открылась на распашку и вернулась наместо. Иначе из кабины могут заподозрить неладное.
Немного мешал котенок, не желающий спокойно сидеть на холодном полу. Так что, справившись с задачей, ей пришлось снова взять нового напарника на руки. Не смотря на то, что вес его был весьма чувствителен для ее рук.
Транспорты никогда не поднимались высоко над поверхностью. И предпочитали всегда скользить над специальными дорогами. Пилот грузового глайдера не заметил, как открылась задняя дверь и из нее что выпало. Машина продолжила свое неспешное движение уже без двух пассажиров.
Уйти от пустынной дороги по редким посадкам в сторонку и поспешно раскрыть карту из колечка. Дальше уже до вечера через силу тащилась в нужном направлении и заночевала около речки. Разжеванная в кашицу трава, из тех, что она помнила еще со времен хорнов, немного облегчила жжение. На свое новое лицо в воде она посмотрела без эмоций, даже скептически хмыкнула. Вряд ли кто из знакомых сможет теперь ее узнать. Ожог охватывал всю правую часть головы и лица. Задело даже нос. Волосы тоже уцелели только слева и то стали короткими. Поврежденное ухо скукожилось, но кто-то, скорее всего ловец его прижал повязкой. Так оно и осталось, неестественно прижатым к красной коже головы. Но слышать она не перестала. Огонь слишком быстро прекратился тогда. С глазом было лучше всего, он действительно был поврежден огнем. Но двигаться ему мешала подживающая корка. Скорее всего, когда она сойдет, все восстановится.
Не смотря на жжение и боль, только слега унявшуюся после прохладной воды и травяной кашицы, останавливаться на ночевку она не могла. Погоня наверняка начнется утром. После того, как пилот глайдера решит проверить свой груз на очередной остановке.
Так что она позволила себе только небольшой привал. Заодно более внимательно осмотрела своего спутника.
Абсолютно белый котенок с желтенькими глазками замер перед нею и как будто тоже оценивал ее. Волны золотистых искорок прокатывавшиеся от головы до кончика хвоста были заметны даже в сгущающихся сумерках.
- Не знаю кто ты такой, но точно не кошка. - Сделала она вывод. - Я думаю, тебе со мной не по пути, беленький. Я очень опасный попутчик. Нести я тебя не смогу, а в одиночку ты лучше спрячешься.
Нэстэ против воли слегка оттолкнула котенка от себя. К своему удивлению осознав, что к ее нежеланию отпускать спутника примешивается совсем не свойственный ей протест.
- Это ты что-ли? - Она еще раз попыталась уже мысленно пожелать, чтобы котенок ушел. Но тот только фыркнул и отвечая куда более уверенным протестом.
- Даже так? - Задумчиво протянула она. - О таких вещах она слышала. Кажется это называется эмпатической связью. На рынках иногда появлялись специально выведенные животные с такой способностью. Очень дорогая игрушка для совсем богатых детей.
- Значит ты тоже из генной лаборатории. - Сделала она вывод. - Как хочешь, можешь оставаться. Только нести я тебя больше не буду.
Нэстэ постаралась выразить согласие. Котенок похоже этим удовлетворился. Фыркнул и встал явно демонстрируя готовность идти.
Всю ночь она брела по перелескам и полям, стараясь как можно прямее идти к намеченному переходу. Хуже всего стало утром, когда поднялось солнце. Открытые ожоги оказались очень чувствительны к местному светилу и нестерпимо заныли. К усталости и голоду добавилась еще жара. Нэстэ как могла замотала голову. Но едкий пот струившийся с уцелевшей части головы начал разъедать поджившую корку.
Хорошей новостью было только то, что скрытый в очередном овраге переход был перед нею. Но прежде чем уйти в него, она заставила сделать себя большой круг. Разыскала мелкую речку и тщательно сполоснулась, предварительно вытерев травой все тело. Трава с обрывками от одежды мирно поплыла вниз по течению. Нэстэ наделась, что это хоть как-то собъет с пути преследователей. Ведь не сразу же за нею пойдут ловцы. Да и в базе теперь она будет под другим именем, без информации о ее опыте.
Только после этого она окончательно повернулась к цели. Котенок хвостиком тащился за нею. И перед переходом она предпочла взять его на руки.
Новый мир встретил их тяжелым влажным воздухом и духотой. Нэстэ даже судорожно сглотнула, вспомнив их с мамой первый побег. Но это был не водный мир. Даже лес был вполне приличным.
Шатаясь она выронила недовольно мявкнувшего котенка и углубилась в лес.
О том, что вышла к крупной реке, она поняла только упав на песок. Всхлипывая и со стоном она поспешно, как была в одежде вошла в воду и только там торопливо раскрутила все что было намотано на голове. чтобы сознание прояснилось, потребовалось минут десть неподвижного лежания на песке. Да и то, ей помог котенок, жалобно мяукавший и старательно вылизывавшей ей руку. Почему-то, от его язычка по руке начало разливаться приятная волна тепла. И только тогда она сообразила, что ее спутник старательно передает желание спрятаться под деревьями и не отсвечивать на открытом пространстве. Мысль была здравой. Но оставаться здесь, не далеко от перехода было нельзя.
Пришлось думать. Собравшись с силами, она вернулась по своим следам, припоминая что на опушке спотыкалась о коряги. Но ничего подходящего не нашла. Спустилась ниже по течению, и в какой-то заводи нашла целый завал из обломков деревьев. Выбрав два плавающих ствола, связала их рукавами своей истрепанной куртки и поясом. В этот момент с берега раздался радостный мяв.
Котенок оказывается доже времени не терял и притащил из травы нечто мелкое, в чешуе и о четырех лапках. Нэстэ еще в лагерях охотников избавилась от излишней брезгливости. К тому же, некоторые разновидности ящерок в мире хорнов были даже своеобразным лакомством.
В этот раз она не особенно церемонилась. Прямо руками оторвала голову, чулком вывернула шкурку. И судорожно сглотнула глядя на мясо непривычного желтого оттенка. Но делать было нечего. На добывание огня сил просто не оставалось. Поэтому она сгребла своего спутника в охапку и переправилась на импровизированный плотик. Сидеть или стоять на нем было нельзя. Зато можно лежать. Что она и сделала, помогая плоту выйти на стремнину. Пресное мясо со шкурки Нэстэ сглатывала уже толи засыпая, толи впадая в беспамятство. Она еще помнила, как пожалела что не набрала огромных листьев, виденных на берегу и натянула на голову мокрую рубашку.
Проснулась она от злобного шипения котенка. Тот стоял у нее на груди и даже выпустил когти, больно впившееся ей в кожу. Торопливо скинув тряпку с головы она осмотрела берег, к которому пристал ее плотик.
Прямо на против нее замерло три странных существа. Коротконогие, на ступнях, больше смахивающие на ласты. С бочкообразным телом и сильными непропорционально длинными лапами, заканчивающимися короткими когтями. И припюстнутой с верху безносой головой, на которой выделялись выпуклые глаза и огромный рот, придававший им какой-то жабий облик.
Вся троица была одета только в нечто напоминающее шорты. А то что они держали в руках, чкорее всего было рубашками.
'Куакши' - Всплыло в памяти название одной из рас, обязательных для описания в стандартном школьном курсе, как пример малораспространенных разумных из группы амфибий. 'Имеют свое монокоролевство, а так же проживают компактными самоизолированными группами в других мирах'.
Еще она помнила, что с этим названием связаны какие-то смешные факты, но ничего толком не вспоминалось.
По их виду было трудно разобрать эмоции. Но видимо заметив ее движение, у одного из этой троицы начали удлиняться когти на лапах. На что видимо старший обратил внимание и дал подзатыльник.
- Я Уаншли, из селения, что здесь неподалеку. Мы не причиним тебе вреда. - Заговорил он, с какими-то булькающими звуками. - Успокой своего зверя.
- Это котенок. Он совсем неопасен.
- Возможно для тебя и нет. - Заметно пробулькал самец. Нэстэ вспомнила, что ведущим у этой расы являются именно самцы. - Но даже когти и зубы котенка ниахары могут доставить много неприятностей неосторожному путнику. Ты видимо недавно с ним в связке.
- Пару дней. - Скрывая настороженность и растерянность пробурчала Нэстэ. Название вида ее нового спутника ей ничего не говорило.
- Тогда понятно. И ты даже не знаешь кто это?
котенок презрительно фыркнул, и даже присел на передние лапы. Мягкая шестка встопорщенной гривы влажно прилипла к ладони и даже приятно захолодила кожу. Этот нахал раздраженно переступил передними лапками, типа 'как это не знаешь? Я это я'.
- Это Лео. - Заявила Нэстэ и сама смутилась под изумленным взглядом котенка.
Имя она только что придумала, вспомнив рассказы мамы о похождениях некоего героя развлекательных картинок в ее мире и двух его извечных врагов мышек.
Со стороны троицы раздалось бульканье, явно напоминающее смех.
- Успокой своего Лео пожалуйста и дай нам тебе помочь. Влага на его шерстке для тебя безвредна, но нам очень не хочется ее выдыхать. Это яд для всех живых существ, которых твой Лео посчитает за врагов.
- А почему вы хотите мне помочь? - Тут же насторожилась Нэстэ. - Я беглая рабыня. Сбежала из транспорта. Даже не знаю, где оказалась. И мне нечем вам платить.
- Мы это поняли. - Нагнул голову старший. - Это королевство Куаншари. Наш мир вынужден дружить со всеми соседями. Но опасаться ловцов беглых рабов тебе здесь не надо. Здесь они не в чести.

С усилием, но Нэстэ все-таки поднялась. Голова кружилась, в глазах поплыли темные круги. Но своего Лео она упрямо прижимала к груди, усвоив из всего только одну мысль. Яд котенка сейчас единственное оружие против всех врагов на свете.

Дойти до деревни самостоятельно ей оказалось все же не под силу. Пришлось согласиться на помощь так и не представившихся молодых спутников Уаншли. Только позже она узнала, что молодые куакши не имеют своих имен и ни с кем кроме своего наставника не общаются. А пока она проснулась уютном шалашике, на мягкой травяной подстилке, под теплым одеялом из чего-то искусственного. Голова была перевязана а под мышкой, незнамо как посунувшись под руку, уютно устроился котенок. На ее движение он только поднял сонную мордочку и укоризненно посмотрел на нее.
'Я тебя столько времени охранял и защищал, а ты мне спать не даешь' - Желтые глазки смотрели с таким укором, что Нэстэ замерла и осторожно опустила поднятую было руку обратно. В сознании пронеслись ощущения незнакомой обстановки, чужих и нескольких допущенных в логово и необходимость защитит ставшего беспомощным старшего. Только спустя пару мгновений она поняла, что старшим является она, логовом котенок считает место где они оказались, а новый термин-ощущение допущенные это скорее всего та троица. Под этим термином похоже понимались те, кого допускали на время, но это не свои и надо быть с ними настороже. Так что к моменту, когда полог шалаша откинулся, Нэстэ пришла к твердому убеждению, что ее перевязывал знакомы куакши.
- Добрый день, наконец-то ты очнулась. - Приветствовал ее Уаншли, сопровождая фразу бульканьем. - Я за тобой уже третий день ухаживаю. Та не могла бы утихомирить свою ниахару и допустить к себе кого-нибудь из наших женщин?. До сезона икрометания еще далеко, и они абсолютно безопасны.
- А-а-а? - Нэстэ откровенно растерялась.
Из последующего возмущенного монолога прерываемого то бульканьем, заменявшим куакши смех, то шипением, мало чем отличавшимся от раздраженного шипения котенка, она поняла очень только главное. Котенок милостиво позволил притащить свалившуюся в беспамятство девчонку в местную деревню. Где сразу забраковал их жилища. Местные могли бы с кем-то поспорить, да только двое молодых куакши, тащивших носилки с девочкой и восседавшим на ней котом почувствовали внезапно дурноту на пороге дома, получив серьезную дозу отравления парами яда ниахары. Полное подчинение страшему, которым здесь оказался староста деревни, сыграло с ними злую шутку. Лео отказал им в доверии без согласования со своей старшей. Так что в сделанный во дворе шалаш, Уаншли тащил ее в одиночку. А потом еще пришлось и самому заниматься ее головой. Потому что котенок определил круг радиусом в пять метров с нею в центре и решительно отказался пропускать кого-то еще.
- Я уже спать хочу. Успокой своего зверя. Он же всю траву в этом круге ядом смазал. Хорошо хоть не смертельная доза. Мы трех детенышей еле вытащили.
Нэстэ острожно погладила мягкую шерстку теплого тельца, завозившегося и уютно ткнувшего мордочку в подмышку.
'Да делай что хочешь, ты очнулась, а я теперь могу поспать. Пусть приходит кто хочет. Но мне здесь не нравится' - Так она расшифровала слабый поток ощущений котенка, в перемешивании с мерзким ощущением воды, постоянной сырости и духоты. Котенку хотелось куда-нибудь, где было бы так же тепло, но суше. На ее тихую благодарность он ответил чем-то вроде'да пожалуйста, но больше так не делай, одном плохо'.
Прибывшая со всеми предосторожностями самка куакши внешне мало чем отличалась от своего самца. По крайней мере, на взгляд Нэстэ. Но это была именно женщина. Лашани мило общалась со своей пациенткой, аккуратно разбиралась с повязками и коротала время за мирными и ник чему не обязывающими беседами. При этом постоянно извиняясь за свои холодные пальцы. Но только позже Нэстэ поняла, что за факты ей казались забавными в школе. Об этом ей напомнил сам Уаншли. Самки куакши теряли разум на период икрометания. В это время к ним не рисковали приближаться даже их супруги. Полностью подчиненные инстинктам защиты потомства, и будучи крупнее самцов, они представляли нешуточную опасность, для всякого кто приблизится к их гнездовью. Но этот сезон ожидался еще не скоро. Так что самка издавала милые бульканья, видимо должные успокаивать больную, и старательно выполняла роль ее сиделки.

Регенерирующих препаратов в деревне не было. Так что начавшееся по воле ловцов бурное заживление перешло в длительное лечение. Да и сам препарат, введенный после ранения, по-видимому был одним из самых дешевых. Правда, вовремя введенный препарат все же смог справиться с восстановлением волос. И к концу первого месяца Нэстэ могла уже похвастаться коротким ежиком волос, начавших скрывать пергаментную кожу на затылке. Но лицо скрыть было не чем. Так что Нэстэ справедливо рассудила. Что ей лучше быть среди нелюдей. Представители других рас на ее уродство не обращали внимания.
Ее Лео так и не пожелал переселиться в дом. Хоть им и предлагали отдельную комнатку. Но котенку страшно не нравились запахи. Плесень, вечный спутник сырости процветала в жилищах куакш и даже приветствовалась ими, как у людей комнатные растения. Нэстэ тоже решила остаться в шалашике. Тут было суше, немного прохладнее и куда как уютнее. Благо хозяева совсем не обиделись и даже очень горячо поддержали ее решение. Все таки иметь в своем доме капризного котенка ниахары им очень не хотелось, несмотря на все свое сочувствие человеческому ребенку. После нескольких безрезультатных попыток, Нэстэ договорилась с Лео и теперь трое детей хозяев частенько с любопытством пристраивались к девочке, когда она вылезала из шалаша. Они же приволокли и переносной монитор, когда увидели как она пытается рассмотреть что-то на своем экранчике с кольца. Так что жизнь налаживалась. Даже Лео оказался при деле. Деревенька была сезонная. Сюда переезжали на время жаркого сезона, который должен был закончится икрометанием местных самочек. Но тут был извечный бич всех поселений такого типа. В лбом мире находились аналоги крыс и мышей. Здесь тоже были кошки справлявшиеся со своей задачей внутри дома. А вот двор и все прилегающее пространство поступило в полное распоряжение Лео. И котенок отдался любимому делу со всей страстью своей маленькой души. Охотно оповещая хозяйку об очередной удаче потоком чувства удовлетворения и азарта. Нэстэ, еще не вставая даже завидовала немного коту.
На второй месяц она смогла уже ненадолго выходить за ворота дома. Вся деревня состояла из одной улицы, проходящей на задворках вытянутых в один ряд домов куакши. Она уже знала, что дома они строят только частично на суше. Половина. А то и больше нависала на сваях над рекой. И часть помещений вовсе уходила под воду. Земноводные вполне комфортно проводили половину светлого времени на глубине. Так что днем на улице никого не было. Если не считать неизменную Лашани и иногда присоединявшимся к ним Уаншли с детьми. На суше, особенно в ясную погоду, им было не очень комфортно.
Еще Нэстэ обратила внимание на технику. Всюду, где было возможно, здесь были роботы. В огородах. В домах, на улице. Нэстэ только несколько раз за все время увидела куакши, возящиеся в огородах на суше. Лашани как то в разговоре сокрушалась, что роботов пригодных для работы на подводных огородах слишком мало. Из чего Нэстэ заключила, что под водой тоже сильно не перетруждаются.


Содержание
В начало страницы

Глава10.



Вся местная идиллия закончилась как всегда внезапно. Нэстэ поначалу не поняла, что происходит. Она была во дворе, когда внезапно все пришло в движение. Из соседних домов торопливо выбегали куакши-самцы, кто с оружием с оружием в руках. Из дому выскочила Лашани с выдвинутыми ,неестественно длинными когтями и беспокойно замерла в воротах, пока ее трое детенышей не нырнули в дом. Через раскрытую дверь Нэстэ с удивлением услышала три громких шлепка в воду. Обычно куакши считали дурным тоном так плюхаться в закрытых помещениях. Это было, как для человека пройти в грязных сапогах дальше порога собственного дома. Ей тоже подали знак зайти в помещение, но Нэстэ как всегда его проигнорировала.
Уаншли она увидела на улице, возглавляющим небольшой отряд. Лашани не пустила ее за ворота. Только угрожающе зарычала и даже что-то прошипела котенку. Всегда себе на уме Лео на этот раз почему-то промолчал. Только передал своей партнерше ощущение всеобщей тревоги. Эмоции окружающих разумных он умел определять намного лучше Нэстэ.
Из своего приусадебного дворика Нэстэ увидела только один эпизод. По улице на обычном коне несся обладающий многосементным телом разумный с головой наполовину занятой сферическими фасеточными глазами. На лошади держался двумя ногами, с коленями вывернутыми в обратную сторону. Сам он сидел там, же где и человек. А его лопатообразный широченный хвост плотно закрывал аж круп бедного животного. Поводом управляли две лапки расположенные в центре туловища и там, где у человека были плечи, расположилась еще одна пара клешнеподобных лап, удерживаемых на манер богомола. За ним, совершенно не отставая от предводителя неслось еще трое подобных существ, только своим ходом и на четырех лапах. Оказывается, средняя пара лап у этих животных имела двойное назначение. Нэстэ видела, как всадник со всего размаха ударил в спину не успевшего сбежать ребенка, приподнял его и добил второй клешней. Его спутники в это время прикрывали предводителя от атаковавших куакш.
После скоротечной схватки, вся эта ватага развернулась и исчезал оставив на поле боя одного своего бойца и нескольких раненных куакш.

- Что это? - Растерянная Нэстэ встретила во дворе вопросом Уаншли.
- Шнатлии. - Зло отбросил в сторону свое оружие хозяин дома. - Переход в их мир расположен здесь неподалеку. А обратный выход совсем рядом.
- Не поняла, а что они хотели?
Уаншли устало огляделся, но опустился рядом с ее лавочкой, видимо решив хоть с кем-то поделиться.
- Это раса разумных насекомых. В краевом восточном секторе их целый пул сидит. Здесь к счастью только вот эти. Твари. Вечно со всеми воюют. Они и размножаются так же как комары или тараканы. В одном выводке сотня может быть. Вот дерутся за территории. Доживают до старости только единицы.
- Так они хотят захватить ваш мир? Для тараканов вроде влажновато.
- Это точно. Наша атмосфера больше для мокриц подходит. - Хохотнул Уаншли и даже облизнулся.
Нэстэ невольно сглотнула. С рационом приютивших ее куакш и их предпочтениями она познакомилась совсем недавно. И вид медленно шевелящейся массы прикрытой прозрачной крышкой, чтобы не расползалась, надолго отбил у нее аппетит. Так что теперь она предпочитала отдельный стол, установленный прямо около ее шалашика.
- Эти мирно ни с кем не живут. Только иногда заключают военные союзы с себе подобными. Насекомые разумны, конечно, но ход их мышления настолько отличается от всех прочих рас, что даже простое общение с ними проблемно. Это совсем не то, что ты испытываешь, вспоминая про наш стол.
- Что. Так заметно? - Нэстэ покраснела бы полностью, если бы поврежденная кожа могла менять цвет.
- Не думай об этом. - Махнул когтистой лапой куакши. - В объединенных мирах не зря существует традиция раздельного питания для представителей разных рас. А совместное застолье обставлено такими драконовскими правилами этикета, что даже в поговорки вошли. Тут скорее мне надо извиняться, Лашани забылась и привела тебя в обеденную комнату, когда она баловала наших ребят.
- Ладно, если им не нужен ваш мир, то что они тут делают? - Вернулась Нэстэ к интересующему ее вопросу.
- Охотятся. - Снова помрачнел Уаншли. - С той стороны расположено их летнее гнездовье. Что-то вроде охотничьего домика на сколько я понимаю или что-то еще. А мы у них вместо дичи.
- Что? Как это? Вы же разумные. Просто вот так? Как на диких животных?
- Говорю же, их образ мыслей сильно отличается от нашего. Ты вон даже ниахару лучше поймешь, чем их. Те что на конях, там на вроде аристократии. У них крылья и тело черного цвета.
- Это те два лоскута за спиной? - Догадалась Нэстэ припонив характерную деталь всадника.
- Да. Летать, эти твари давно не летают. А крылья имеют. Этих мы так и называем черноплащниками. Их элита, гвардия, основная ударная сила и все прочее. Хорошо, что их не много. Хоть и рождаются сотнями, но быстро дохнут в потасовках между собой. Разум у них появляется только годам к тридцати. Вот выводки содержатся отдельно ото всех остальных в таких особых яслях. Говорят, они там пожирают друг друга почем зря. А уцелевшие уже становятся разумными и занимают все значимые должности, и полностью составляют элитные подразделения по типу наших специальных войск. Говорят. Даже не каждый боец теней Арден сможет в одиночку противостоять черноплащникам. Для этого нужна особая подготовка.
Тот, что прорвался на улицу, молодой еще, слишком горячий. Видела его узорчик на спине.
- Это те линии?
- Да. У них каждый род имеет свой особый рисунок. Его отец владеет замком и является чем-то вроде нашего герцога. По крайней мере, под ним целый район с той стороны лежит. А этот замок и есть его охотничий домик.
- Так это был принц?
- Да какой принц! Ему до этого еще лет двадцать прожить надо. У насекомоподобных с этим сложнее чем у нас. Детенышей сотни и их численность сокращается долго. У этого якобы принца еще с десяток конкурентов уцелело. Из детских драк вроде как вышли. Войны крупной в этом районе нет. Переходов в наши миры слишком мало. - Пояснил он на недоуменный взгляд Нэстэ. - Да и мелкие переходы и возврат не всегда удобно расположен. Например, тот, что у нас пропускает только по одному всаднику или двух пеших за один раз. Немного повоюешь с такой силой.
- Зато достаточно для развлечений. - Мрачно закончила за него Нэстэ, слишком хорошо представлявшая, как это быть в роли дичи.
- Точно. - Горько булькнул Уаншли. - Мы бы и рады уйти отсюда. Зимой так и делаем. Но нашим самкам нужно место, минимум на три месяца. И не каждая из них остается там, где подходит срок. Не все, но некоторые пытаются вернуться в места своего рождения. А это оно и есть.
- А те, что бежали рядом с всадником кажется другого вида?
- Точно. Коричневые панцирьники. У них крылья еще жесткие, как у некоторых жуков. Но наши когти или обычные мечи их пробивают. Элиту сопровождают только обученные воины из них. А так это там основная рабочая сила и мясо для войны. Там их вообще большое разнообразие. Есть насекомые интеллектуалы, есть подземные и морские. А коричневые основанная ударная сила и универсальные чернорабочие низкого уровня. Разводятся сотнями за один заход.
- Тоже разумные. - Уточнила Нэстэ.
- Увы, да. По меньшей мере, в том смысле, что могут осознанно принять приказ и его выполнить.
- Я вот не пойму, а почему не запечатать переходы? Это же возможно. Я знаю, так делают с Расколами в Бездну.
- Плавающие. - Грустно пояснил самец. - Стабильные, будь они не ладны, но все время смещаются с непостоянной скоростью и по сложной траектории. Ходят по кругу диаметром в несколько километров. Эти тараканы вылезают, когда переходы оказываются близко к деревне. И как не вовремя сейчас! Скоро срок нашим женщинам подойдет.
- А заставы?
- В округе несколько переходов из мира шнатлий, выходов меньше. Часть переходов ближе к крупным городам. Да и какое дело столичному городу до какой-то заштатной деревеньки? К тому же сезонной. - С горечью воскликнул тот. Там стоят наши наблюдатели. Но не будешь же держать здесь все время целый отряд. Мы не воины, а простые мирные жители. Будут протесты. Потом политические склоки и заверения. На этом все закончится. По крайней мере для нас. Затевать войну с Шнатлии.
- И что, это везде так?
- Почти. Шнатлии наиболее агрессивные из насекомоподобных. Они раньше даже с центральными империями все время воевали. Например Арден с ними в состоянии войны столько, сколько существует история. Но им немного проще сейчас. Прямых границ эти миры больше не имеют. А вот в мирах, что арденцы колонизируют иногда до настоящих боевых действий доходит. Вот там эти разумные твари из-за территории иногда дерутся. Особенно если в колонии есть оборигены на уровне каменных орудий. Слуги им нужны не менее чем еда.

После нападения, Нэстэ задумчиво походила вокруг, и успокоилась, только выпросив у хозяина дома короткий меч. Для их когтистых лап, это был скорее длинный ножик. Если быть более точным, то это он и был. Узкое длинное обоюдоострое лезвие слегка расширенное в конце на манер наконечника по словам Уаншли идеально подходило для ухода за подводным огородом. Там не было дорогостоящих автоматов. Зато использовались такие вот огородные ножики. Для детской тренированной руки вполне подходящее оружие. Лео теперь тоже на ночь далеко от шалашика не отходил, чувствуя неспокойное состояние хозяйки.
Второе нападение произошло через неделю. Причем ночью. Это потом стало известно, что коричневые пройдя переход, сумели перебить выставленных наблюдателей. Их положение, по-видимому, было вычислено как раз в предыдущее нападение. А поменять точку наблюдения крестьяне не догадались и не успели поднять тревогу.
Неладное, первой в доме почувствовала Нэстэ. Ее разбудил Лео, тихо шипевший на пороге шалашика и передававший раздражение от ощущения чужого на его территории. Котенка сдерживало требование хозяйки не нападать и не пугать посетителей дома. Что вообще не повышало его настроения от пребывания тут. Но местные и сами не беспокоили опасного соседа, к тому же оказавшегося полезным в плане отлова мелких грызунов. А это были совсем другие чужие и отголоски чуждых эмоций вызывали у ниахары желание их прибить.
Нэстэ тихо перехватила приготовленный меч. Заняв вторую руку ножом, она осторожно приоткрыла полог.
Две знакомые фигуры на тонких лапках уже преодолели забор и направлялись к входу дома. На шалаш в глубине дворика они не обратили внимания и оставили за спиной. Нэстэ сначала по шороху определила, что вслед за первыми двумя через забор лезет кто-то еще. И только потом, из ночной тени на слабо освещенной дорожке увидела того, кого окрестила про себя принцем. Определить его в сумерках оказалось возможным только по клешневидным окончаниям передней пары лап и слабо колышущемся крыльям на которых в свете дворовой лампы красовался узор из волнистых линий. Крылья были неплотно прижаты к спине и слегка шевелились при каждом шаге..
- Давай к входу. - Прошептала Нэстэ своему коту, как будто тот мог ее понять. Одновременно представила, как котенок стоит на крыльце и ощущение врага на пороге.
Фыркнув, котенок все-таки скользнул в траву. Нэстэ толькоуспела подумала, что золотистые искорки на шерсти могут выдать питомца, как они исчезли. Впрочем, как и белый цвет шерстки.
Сама она осторожно подобралась, выжидая, когда ее противник будет наиболее близко к шалашику. Ведь мало поднять тревогу. Надо будет еще продержаться, пока в доме сообразят, что к чему и смогут прийти на помощь.
Этот разумный таракан имел куда более лучшую реакцию, чем думала Нэстэ. А может, сыграло свою роль ее фасеточное зрение, позволяющее наблюдать намного больший сектор, чем человеческий глаз. Или у нее были другие органы чувств. Как бы то ни было, реагировать она начала почти сразу, как только полы уютного шалашика широко распахнулись и Нэстэ атаковала принца, едва успевшего пройти мимо.
Как выяснилось, клешневидные окончания оказались искусственными насадками из металла. Они легко отклонили удар Нэстэ и ей пришлось срочно уходить встрону, попутно закручиваясь в защите от атаки сопровождающего принца воина. Тот слегка задержался на заборе и в момент атаки замер в ожидании реакции своего предводителя. Когда Нэстэ вынуждена была отступить в его направлении, он резко приподнял среднюю часть тела норовя не только защититься, но и ударить сверху. Нэстэ поспешно поднырнула принимая и стараясь отвести удар. А попутно рассталась с ножом в левой руке. Уж очень заманчиво выглядел серый в тусклом ночном освещении живот противника, промелькнувший в разошедшихся пластинках.
О том, что бросок как всегда достиг цели, она поняла сразу. Приподнятая часть туловища солдатика как-то резко осела, почти запрокинулась назад. Потом все четыре лапы, поддерживавшие тело параллельно земле подломились и коричневый судорожно забился на тропинке, помешав своему сюзерену достать повторным ударом девочку.
Пришлось вертеться ужом с одним клинком против двух клинков противника. Который, к тому же, еще и передвигался на четырех лапках и, то и дело норовил хлестнуть по лицу своим крыльями или схватить средней парой. К этому времени звон оружия уже перебудил не только дом Уаншли.
Увы, Лео правильно понял ее эмоции. Но выполнил так, как и положено котам. Он выскочил на крыльцо прямо перед набегающими коричневыми распуская свою гриву. В силу своего маленького размера, он не мог остановить взрослого воина. Зато он мог заставить его обратить на себя внимание. Что и сделал, зашипев и постаравшись допрыгнуть до головы. На удар меча он просто не обратил внимания. Только мявкнул возмущенно и с силой вцепился туда, куда смог дотянуться при изменении траектории полета. А именно в руку. Воин притормозил на ступеньках из-за атаки и боли в руке. На большее его не хватило. Крупное тело с шумом и грохотом рухнуло прямо на крыльцо, проехало с полметра и ударилось головой в закрытую дверь. Второй нападающий, смахнувший прыгающего на него кота, открытой ладонью, успел издать скрипящий звук от боли в проткнутой конечности и лег на ступнях, подпирая тело своего напарника. Лео деловито забрался на своих поверженных захватчиков, гордо сел сверху, обернув себя хвостом, и с интересом уставился на развивающийся во дворе бой в ожидании, когда старшая освободится и одобрит его действия. На грохот двери и все попытки сдвинуть ею лежащее тело он естественно не обратил никакого внимания. За дверью были те, кого хозяйка допустила в логово и решила охранять. А значит они не опасны, пока не докажут обратного, и нечего им тут делать, пока старшая решает вопросы с защитой.
Нэстэ крутилась как могла, уворачиваясь от урагана из двух мечей. Очень раздражала необходимость следить за крыльями этой твари. Даже болше, чем за второй парой лап. Как оказалось, они далеко не столь мягкие как выглядели и работали не хуже наждачной шкурки. Что совсем не нравилось тонкой коже на месте ожогов. В конце концов, она рискнула разорвать дистанцию, в надежде, что тварь как уже несколько раз делала, сначала попытается достать до лица.
О том, что насекомые могут не только громко трещать и щелкать, а еще и визжать, она до сих пор не думала. Но главное, она достала эти надевшие тряпки. Используя серебряный дождь, буквально располосовала их и даже сошлась с противником достаточно близко, чтобы оставить от крыльев одни короткие обрубки. Правда сразу пришлось падать и уходить откатом. Но это часто отрабатывалось еще с кухти.
И вообще, этот принц оказался не намного быстрее арьяти нессина. Без крыльев он был сильным противником, но не более того. А с другими ей как-то с детства не везло. Так что в ответ на неуверенное ощущение вопроса, посланного Лео, она послала уверенность и желание все сделать самой.
Подход, уход от удара, подкат под лапы. Живот у этого принца был плотно закрыт накладными пластинами. И метал меча только бесполезно скользнул по ним. Зато рядом оказалась лапка, с открытым участком сустава над стопой.
Повторный визг, и демонстрацию брюха вставшего на дыбы принца она увидела уже откатившись шага на три и вставая на ноги. Увы, щелей в пластинах на животике принца она разглядеть не удалось. Придется думать.
Противник захромал, но добраться до другой лапы не позволял, ловко уворачиваясь и уводя заднюю часть тела и непрерывно атакуя. Зато теперь средняя пара лапок почти не принимала участия в схватке. Несколько раз Нэстэ ушла из под удара только чудом. Начали болеть полученные порезы и синяки. Сбилось дыхание. А помощь почему-то все не подходила. Впрочем, она и не рассчитывала на нее, войдя в азарт боя. Ее меч еще несколько раз прошелся по металлическим полоскам на предплечьях и животе насекомого, но существенного результата не достигла. Зато изловчившись, ей удалось попасть в локтевой сустав твари и видимо отсушить противнику конечность на столько, что она выпустила оружие. Поднять его Нэстэ не дала. Меч против меча. Да еще с противником, привыкшим биться двумя руками, это уже было совсем другое дело.
Все решил очередной подкат, в который она вынуждена была уйти от слишком высокого удара. Она повторила свой прием, только уже с задней ногой, причем с той же стороны. Едва успевая выкатиться из под падающего на ее сторону тела, просто поставила меч острием вверх и уперла рукоятку в мощенную плитку тропинки.
Хруст пробиваемой брони, брызги вязкой жидкости и противный визг, от которого заныло в уших, слились в одно целое. Нэстэ торопливо перебирая руками и ногами, спиной к земле отползла подальше от бьющегося тела. Даже распахивающаяся калитка не смогла перебить шум. Так что подоспевшую, наконец, помощь Нэстэ увидела только, когда куакши замерли рядом. Уаншли оказывается, воспользовался подводным выходом, чтобы обойти неожиданное препятствие, и заодно поднял тревогу у соседей. Но подоспели они как раз, чтобы увидеть развязку. Поверженный принц затихал рядом со своим солдатом. Дверь из дома по-прежнему безуспешно пыталась открыть Лашани. Два тела солдат содрогались от ее мощных ударов, но упорно не желали сдвигаться. И на них гордо восседал белый пушистый котенок с желтыми глазками. Он даже облизнулся и толи мяукнул, толи гавкнул в сторону подошедшей помощи.
Где-то в соседних дворах еще слышался шум боя. Двое куакши поспешили туда, настрого запретив гостье влезать в новые схватки. Да у нее и не было такого желания. Нэстэ скребла с трупов свое сокровище, пытаясь чувствами выразить какой он чудесный, умный, храбрый и вообще молодец. Она, прижала к себе и забралась обратно в шалашик. Лашани торопливо принесла какой-то настой. Из тех, что действовали на нее как снотворное. И она безропотно выпила. Уж очень сильно начали саднить царапины да поврежденная на лице кожа. Полностью удовлетворенный кот выкарабкался из объятий старшей и замер на входе распушив свою гриву. Нэстэ даже ощутила запах капелек, упавших на порожек. Это успокоило, азарт схватки начал отпускать и она задремала.
Проснулась Нэстэ уже поздно. Когда во дворе было все прибрано. Уаншли весело приветствовал ее и даже совсем по-человечески пожал руку. Что для куакши было непросто сделать и с их лапами требовало определенных усилий.
- Много погибло? - Задала она главный для себя вопрос.
- В деревне двое. Твой шум разбудил не только меня. Так что шнатлии не успели воспользоваться внезапностью. А вот на переходе положили всех троих наблюдателей. Похоже, дежурный заснул. Но ты не расстраивайся. Могло быть намного хуже. К тому же никому из них не удалось уйти. Всех перебили, а трех солдат даже смогли взять живыми. Только поранили. Сейчас мы собрали все трупы и доставляем до перехода в их мир. Пленные смогут утащить за собой платформу на свою сторону.
- А что с ними будет потом? - Нэстэ не очень интересовал этот вопрос, но хоть из вежливости спросить.
- По их обычаям, таких бойцов казнят. Да это все равно. - Отмахнулся Уаншли. - Хочешь посмотреть на отправку?
- Ага. Если можно. - Вопросительно посмотрела она.
- Можно. Тебе теперь все можно. - Добродушно булькнул Уаншли.

За два месяца пребывания в королевстве куакш, Нэстэ впервые видела человека. Высокопоставленный чиновник, оказывается, прибыл еще рано утром, в сопровождении двух толи охранников, толи дознавателей одной расы с жителями деревни.
Стоя на небольшом пригорке, Нэстэ с удивлением разглядывала огромное пятно голубоватой дымки почти в центре речной долины. Ничем не ограниченно с боков, оно было в несколько метров в диаметре и смотрелось не очень гармонично с окружающим пейзажем. Нэстэ даже осмотрелась вокруг. Широкая долина была сильно врезана в этом месте, а ее борта в верхней части демонстрировали крутые обрывы высотой до десятка метров. Вниз по течению речки лни сходились и образовывали своеобразные высокие ворота в которые даже два глайдера вряд ли пройдут. Днище долины находилось даже немного ниже порога этих ворот или так только казалось с того места, где сейчас она стояла в компании Уаншли, этого не представившегося чиновника и еще нескольких куакши из деревни. А с другой стороный возвышалась плотина, которая, как знала Нэстэ, удерживала огромное озеро.
- Какой же должен быть переход сюда, если выход такого размера? - Не удержалась она от вопроса.
Чиновник живо обернулся к ней, и неожиданно доброжелательно ответил.
- Один или несколько входов. Из мира Шнатлии в нашей местности ведет сразу пять переходов. Этот по энергетике компенсирует их все. Тот, что расположен поблизости самый маленький из них.
- А где он?
Уаншли ни слова не говоря, ткнул когтем куда-то в склон борта долины. Нэстэ с трудом разглядела какое-то пятнышко, но даже не была уверена, что ей не показалось. Впрочем, ее отвлекла начавшаяся суета около перехода. Было хорошо видно, как три фигуры с натугой толкают нечто вроде саней с поклажей. Они приблизились к дымке перехода и исчезли.
- Теперь надо ждать гостей. - Донеслось до нее.
- Почему? - Обернулась она к чиновнику.
- На потерю сына черноплащнику наплевать. - Пояснил тот. - Но положение обязывает отомстить. Такие уж у них законы. Особенно учитывая то, что они всегда готовы повоевать. Кроме того, это отличный предлог для маленькой заварушки на чужой территории. И мы еще добавили огоньку, отправив трупы обратно. По их понятиям это оскорбление. Намек на то, что они слишком слабы.
- Это из-за меня? - Расстроилась Нэстэ.
- Они всегда ищут предлоги для официальной разборки. - Чиновник только фыркнул, оборачиваясь к местным жителям. - Так что, скорее всего они объявят большую охоту. Переселить бы вас на ближайшее время.
- У нас через две недели срок подходит. Три самки готовятся. - Развел руками Уаншли.
- Не вовремя. - Скривился человек. - У нас всего дня три, от силы пять. А в этом районе всего два десятка бойцов подготовленных к бою с черноплащниками.
- Какие бойцы? Вы же знаете наших самок. Вместе с родильницами готовятся остаться до десятка из старшего поколения.
- Ох, Бездна! Даже не знаю что хуже. - Закатил глаза чиновник.
- Так ведь переход можно поставить под охрану. - Удивилась Нэстэ.
- Уже поставили. - Чиновник почему-то не раздражался вмешательством девочки. - Да только остальные четыре несколько больше этого. И расстояние сюда подготовленный солдат Шантлии, тем более черноплащник, сможет преодолеть за один или два дня пешим ходом. А под их прикрытием здесь можно провести маленькую армию в железе.
- Но оружие.
- Нет у нас нормального оружия. Пока пройдет запрос, пока разберутся и одобрят в столице, потом переброска. В общем, два-три дня как минимум. А угроза сейчас. Если сюда завтра пройдет группа черноплащников, заслон не устоит.
Нэстэ еще раз осмотрелась, расстроено понимая, что чиновник прав.
- Насколько мне известно, тут недалеко поймали пятерку ловцов незаконно проникших через регулярный переход из мира Ристарни. - Вдруг заявил мужчина, задумчиво разглядывая девочку. - Прошли под видом обычных граждан, но почему-то задержались около дикого перехода. У них изъяли биосканер с данными на беглую рабыню и декоративного белого кота. Утверждают, что эта рабыня украла дорогое животное и тоже незаконно прошла через дикий переход. Уаншли, как ты думаешь, мог торговец подавший заявку, спутать декоративного кота и котенка ниахары?
Куакши недоуменно посмотрел на Нэстэ судорожно прижавшего к себе Лео.
- Нет. Я слышал, что на окраинах находятся сумасшедшие, что в зверинцах пытаются держать ниахар. Но белый кот ведь только внешне может быть похож на ниахару. Тот, кто ошибется, вряд ли сможет подать какую-то заявку на его потерю.
- Вот и я так думаю. - Заявил чиновник отворачиваясь.
- А у той рабыни, есть какие-то особые приметы. - Остановила его Нэстэ.
- Только общие данные. Да и зачем? Биосканер дает сто процентное опознавание. Я слышал, что такие описания у нас даже стражники не рассматривают. Деятельность ловцов ку нас вне закона. Пока эта беглая что-нибудь не натворит, стражу не интересует. А ты что. Знаешь ее?
- Н-н-нет. - Нэстэ мотнула головой.
- Ну, нет, так нет.- С готовностью покивал чиновник. - Давайте лучше посмотрим, что можно еще придумать.
- А скажите, вам очень нужно это болото?
Все вслед за рукой девочки осмотрели днище долины, посередине котрой располагался перход. Оно действительно напоминало болото.
- Вообще-то нет. - Уаншли пожал плечами. - Когда-то здесь были пашни. Плотину построили специально для защиты от затопления. Земли истощились, заниматься ими стало невыгодно. Новые технологии позволяют использовать более удобные места. Вот эти земли и стали заболачиваться. Была, кажется, идея даже восстановить русло реки уничтожив плотину. Да все никак руки не доходят.
- Тогда я знаю, как можно решить этот вопрос. Заявила девчонка, рассматривая стену плотины. - Только нужна взрывчатка и специалисты.
Все окружение задумчиво осмотрелось, явно прикидывая предложенную идею.
- Воды в верхнем озере не хватит, чтобы затопить переход от них к нам. - Задумчиво возразил Уаншли. - Но ведь без согласования и расчетов это незаконно.
- Зато хватит, чтобы затопить выход отсюда. - Заявила Нэстэ. Кроме того, если обрушить вон те ворота, между переходом и деревней окажется новое озеро, на обход которого нужно время. Нам же надо всего пару дней выиграть.
-Верно. - Человек еще раз внимательно осмотрелся и развернулся обратно к Уаншли. - Знаете, по расписанию, я со своими спецами должен был убыть отсюда еще час назад. Вы уж не поводите меня, сообщите, что я убыл вовремя. А послезавтра я вернусь, надеюсь с командующим войск провинции.
- Хорошо. - Степенно кивнул Куакши, а вслед за ним остальные старейшины деревни.
- Ну, вот и ладно. Жаль, что я не смог присутствовать на вашем совещании. Иначе обязательно бы пресек даже малозначительное нарушение законов, о которых вы могли и не вспомнить.
Нэстэ недоуменно проводила взглядом человека, направившегося к правительственному глайдеру.
- Нэйран, у тебя сколько взрывчатки? - Тем временем обратился Уаншли к высокому куакши с сероватой кожей, что говорило о его возрасте.
- Хватит. - Ответил тот, уже поспешно разворачиваясь.
- Нэйран владелец карьера щебня, разрабатываемого тут неподалеку. - Пояснил Уаншли для Нэстэ. - Он добывает камень с помощью взрывчатки. И специалисты нужные тоже найдутся.
Сидя у себя в шалашике. Нэстэ на всякий случай скачала карту местности, наложив на нее свою, с метками переходов и перепроверила. Простенькая задачка с двумя бассейнами. - Хмыкнула она про себя, вспоминая, как мама заставляла ее рассчитывать влезет или нет вода из одного водоема, в другой и сколько останется. По всему выходило, что переход оттуда все же не затопит.
- Нэстэ, ты останешься или пойдешь смотреть? - Донеслось с дорожки.
Схватив в охапку давно уже не столь легкого котика, она вылезла наружу. Уаншли одобрительно кивнул.
- Я специально тебя позвал. Ребята на плотине нервничают, как бы эти тараканы сейчас не вылезли. А ты со своим Лео произвела на всех огромное впечатление.
Они расположились между плотиной и переходом на склоне. Действительно настолько маленьким и зажатым в овраге, что пройти в него можно было только одному.
Нэстэ только пожала плечами, отметив, как знакомые радостно забулькали при виде нее и Лео.
- Я вот никогда не могла понять, почему миры не открываются в другую среду? - Задумчиво протянула она.
- Почему? - Удивился Уаншли. - Открываются. Только тогда начинается процесс по выравниванию давления. Конечно, если переход не открывается в скале, например. Во всех остальных случаях может произойти настоящая катастрофа. Море обмелеть, или наоборот затопить все. Может и атмосфера прийти в движение. Но это если очень сильные перепады давления и гравитация миров не компенсирует его. Вот в космосе открыться не могут, для перехода нужна большая масса. Даже мелкие

ы не подходят.
Уаншли отвлекся на разговор с подошедшим специалистом. А Нэстэ торопливо начала рыться в сети. От этого ее отвлек только гул взрыва внизу плотины. Высокие ворота окутались облаком пыли и начали обваливаться в низ. Она поспешно загасила свое колечко. Даже Уаншли его ведь не показывала. И вскочила на ноги.
Приютивший ее хозяин уже призывно махал руками, прося поторопиться.
Когда пыль от взрыва осела, они увидели бурный поток, с ревом вырывающийся из пролома и падающий в долину. Процесс пошел.
То, что она искала, в сети попалось только к вечеру. Нэстэ скачала карту мира шнатлии, что располагалась с другой стороны и совместила ее с этой картой.
'Задачка по физике на сообщающиеся сосуды' - Не без иронии продолжила она дневную аналогию. И несколько раз повторно просматрела высоты и рельеф местности с той стороны, пытаясь совместить их с точкой перехода. Из растерянного ступора ее отвлек торопливый звук шагов от калитки.
- Уаншли, у нас проблема. - Донесся голос Нэйрана. - Прибежали наблюдатели.
- Что, черноплащники уже появились? - Послышался обеспокоенный голос хозяина дома.
- Нет, вода появилась. - Оправдал тот возникшие подозрения Нэстэ.
А Уаншли недоуменно вскинул голову.
Нэстэ уже торопливо рисовала прямо на земле схемку, собираясь пояснить свои сомнения двум Куакши.
- Я только-только нашла карту территории с той стороны. Наш переход там расположен на склоне, примерно как здесь выход. Только долина там какая-то странная, чашеобразная и без стоков. А переход от них к нам на той стороне находится ниже, почти около замка того герцога тараканов, о котором ты говорил. Уаншли, я только сейчас поняла, что вся вода пойдет в их долину. После заполнения чаши, часть воды теперь попадает в переход и возвращается обратно. Долина с той стороны в виде котловины и меньше по размерам, чем наше озеро. А замок расположен на холмике посредине нее. Если вода начала поступать обратно, значит, его уже начало затоплять. Там ночь. Но может они успеют эвакуироваться?
Девочка потерянно осмотрелась по сторонам. Ее внимательно слушали уже несколько подошедших старейшин.
- Вряд ли. - Возразил старейшина. - Это у них что-то вроде охотничьего домика было. Глайдеров там не держат. И вообще полеты над долиной запрещены. Кстати эта котловина искусственная. Они, таким образом, гнезда для молодняка подготавливают. Просто эту забраковали из-за переходов. Во время взрыва там уже ночь была. Обитатели замка могли и не заметить потопа до самого последнего момента.
- Извините. - Нэстэ потерянно опустила голову. - Я не подумала.
- О чем? - Недоуменно вскинул голову Нэйран. - Да ты разом решила для нас все проблемы.
- Но вода затопит замок полностью. Там все погибнут.
- Да и пусть их Водный встретит проклятием на пару с вашим Единым! - Радостно воскликнул Уаншли. А сейчас нам надо усилить охрану у выхода. Если с водой кто пролезет, добить сразу.

Замерший рядом со знакомым чиновником человек был одет в незнакомую форму из ярких цветов. Нэстэ не разбиралась в знаках различия местной армии. Но раз ей его представили командующим, то пусть так и будет. Она с опаской косилась на этого седого, хоть и не старого мужчину, задумчиво разглядывающего новое озеро, реку впадающего в нее и небольшой поток продолжавший вытекать их перехода.
- Я так понимаю, когда вода сравняется с уровнем перехода, переток прекратится. - Спокойно обсуждал он тему с чиновником.
- Да, вот так получилось. Самовольство, конечно. Но я даже не знаю, как это квалифицировать. - Сокрушенно развел руками тот. - Конечно, если бы я был тут....
- Ну да, ну да. - Покивал головой командующий, пряча улыбку. - У вас тоже дисциплина. Попробуй нарушить предписание. Сразу выговор схлопочешь.
- Вот и я о том же.
Нэстэ с недоумением прислушивалась к разговору. По всему выходило, что эти двое хорошо знали друг друга. А главное, они не ругались, потому что совсем не сердились. Более того, у них как будто даже и настроение было хорошее.
- Так ты и есть та девочка, что в одиночку уложила черноплащника?
Вздрогнув, она посмотрела на обратившегося к ней мужчину.
- Так получилось, мой господин. - Нэстэ испуганно прикусила язык. От растерянности она проговорилась. Но командующий кажется не заметил этого. Только повел недовольно глазами.
- Превосходительство. Официально все свободные разумные в нашем королевстве ко мне обращаются 'ваше превосходительство'. - Пояснил он. - Очень кстати ты оказалась со своим котенком здесь, наемница.
Нэстэ снова недоуменно перевела взгляд на чиновника.
- Уаншли сказал, что тебя нашли на берегу практически без одежды. - Пояснил тот. - Я согласился помочь в такой малости и привез одежду твоей профессии. У тебя же кольцо наемника?
- Д-да. - Окончательно потерялась Нэстэ, поспешно пряча руку. Чиновник оказался первым достаточно наблюдательным, чтобы увидеть почти прозрачный ободок на пальце.
- Ну и отлично. - Я мог с размером не угадать. Но брал самый маленький. А здесь тебе подгонят. Не откажутся.
- И не беспокойся. - Усмехнулся командующий. - Кодекс наемников уважают даже в нашей армии, и с вопросами лезть не будут. Хоть и удивительно, что такая маленькая девочка оказалась одна и без поддержки. Конечно, если твои действия не направлены против королевства.
- Э-э, нет, не направлены. - Нэстэ благодарно улыбнулась, сообразив, что на форме командующего тихо мигает точка, означающая ведение записи.
- Что ж. В таком случае у меня к тебе больше нет никаких претензий. Продолжил тем временем мужчина. - Только немного информации к размышлению для тебя. Те трое пленных, что вы так необдуманно отпустили, сообщили о некоей девочке с ниахарой, не только послужившей срывом охоты сына местного правителя, но и собственноручно прикопавшей его самого. Причем особо иезуитским способом. А именно, отрубив ему сначала крылья, а потом насадив на садовый ножик как курицу на шампур. Вы бы хоть вытащили эту железку из него, прежде чем отправлять. - Пожурил командующий Уаншли.
Тот только сокрушенно развел руками.
- Не подумали.
- Точно, что не подумали. Хотя это мало бы что изменило. Потерять крылья для этих тварей равносильно потере лица. А садовая железка это уже довесок. Тем более, что вы им подарили ножик еще и у солдата в животе. Твоя работа? Куакши не могут так метать.
- Он открылся. - Растерянно промямлила Нэстэ. - Я не сдержалась.
Громкий хохот людей и веселое бульканье куакш совсем ее смутило.
- А почему нож для подрезки водорослей?
- Так не было ничего другого. А этот острый и был у меня в шалашике.
Командующий только рукой махнул. Отсмеявшись. Он уже серьезно посмотрел на нее.
- В общем, ты не просто уложила его сына. За это в любом случае у них положена вендетта. Ты сделала это, предварительно лишив его крыльев. Что означает потерю лица и низведение до самых низших членов их общества. Они там бескрылые от природы. И с использованием предметов, которые и оружием то назвать нельзя. По понятиям шанлтлии, это прямой намек на то, что весь род этого принца недостоин положения, которое занимает. А это уже прямое оскорбление отцу и всем сородичам по его линии.
- Так все плохо? - Нэстэ растерянно сглотнула.
- Еще хуже. - Грустно кивнул командующий. - Кастилп, так звучит его титул, Кастилп Кькрантли, знает, как ты выглядишь со слов пленных. И его род не успокоится, пока до тебя не доберется. К этому осталось добавить только то, что им, скорее всего уже известен автор идеи этого потопа. Мне доложили о нескольких камерах с выходом в общую сеть. Ваш разговор на смотровой площадке среди записей присутствует. По нашим данным в замке погибло еще несколько его сыновей, прибывших на большую охоту и отдыхавших на нижних этажах замка. И это не считая их друзей и целой кучи коричневых солдат. Так что надо здесь ждать гостей. Одиночек или небольших отрядов из черноплащников, особо желающих пообщаться с тобой.
- Ужас. - Нэсте даже схватилась за щеки, невольно поморщившись из-за неприятных ощущений. Содранная тонкая кожица на ожоге только начала успокаиваться.
- Если хочешь, я всегда с удовольствием приму в отряд бойца, сумевшего в одиночку справиться с молодым кастилпом шантлии. - И никто не будет задавать вопросов наемнице.
- С-спасибо, ваше превосходительство. Только у меня пока остается одно неоконченное дело за пределами вашего королевства. А потом я обещаю подумать над вашим предложением.
- Отлично. - Ничуть не обиделся мужчина. - Запиши контакт в свое колечко. Даже если не надумаешь, наемникам иногда тоже не помешает помощь. А я тебе обязан как минимум несколькими жизнями своих бойцов. Если не считать переброски и содержания здесь регулярных войск.

Нэстэ задумчиво теребила воротник новенькой куртки. Подарок чиновника ей подгоняли всей деревней. И девочке очень понравилась новая одежка. Женщины куакш позаботились даже о завязках, регулирующих размер одежды с учетом того, что на еще будет расти. Сделанные из плотной ткани, верхняя куртка и штаны удобно сели на тело и совсем не стесняли движений. А еще в ней нашили внутренние карманы, в которые много чего можно было спрятать от посторонних глаз. Например, небольшую сумму денежек. У крестьян денег было мало. Во-первых, наличность здесь была не в чести. А заводить свой счет в местном банке Нэстэ естественно не собиралась. А во-вторых, не столь уж богато жили местные крестьяне, хоть и не жаловались и о бельишке для девочки тоже позаботились. Взрослые мужчины как-то упустили сей пикантный момент при покупке комплекта в городе.
Нэстэ сосредоточенно рассматривала скачанную карту одного из окраинных миров, с отметкой врезавшегося в память названия местечка 'Сартил'. Свои планы она начала вынашивать сразу, как пошла на поправку. Только ни с кем ими не делилась. Скорее даже мечтала, а не планировала. Но последние события добавили не только уверенности в своих силах, но и кое какой конкретики. А главное, позволили определиться с окончательным решением.
Уаншли уже объяснил ей проблему икрометания куакш, послужившую причиной столь осторожных описаний в школьных учебниках. Ей предлагали переждать три месяца в любой зимней деревне. Но командующий уже прислал информацию о задержании двух подозрительных, просочившихся через дальний переход. Шантлии имели в своем распоряжении и миры, населенные людьми. Которых использовали не только в качестве слуг, но как разведчиков. А ведь есть еще окольные пути, через другие миры, тоже связанные с мирами разумных насекомых. Вечно отсиживаться по деревням куакш не получится. Насекомые славятся своей памятью.
Раз уж приходится уходить, то и тянуть нечего. Да и не нравился ей мир куакши. Слишком сыро и душно. Заодно и Лео всей душой поддерживал старшую в стремлении к новому путешествию. В этом логове в самом начале была неплохая охота. Но теперь его пора менять, так как почти не осталось добычи. И не вкусная она тут.

Император Варисэнд хмуро смотрел на магистра совета контакторов Листрада. Собственно все, что высокий гость сейчас сказал, ему было известно давно. Его дочь Сумми имеет три цвета по данным торквекса. Еще был шанс, что ручной приборчик ошибся. Но такое случалось редко, и как правило в сторону ухудшения. Хотя и бывало, что более точная аналитика и понижала на один цвет.
Но император до последнего надеялся на такую удачу. Дочь в числе совета контакторов это конечно почетно. Но что делать. Если она первая наследница в династии. А ее братья едва вылезли из пеленок? Три цвета конечно не полная радуга. Но золотые вкрапления в предъявленном магистром спектре не оставляли сомнений. Сумми придется изменить программу обучения и готовиться работать на уровне вне империи Аринол. Тем более, что аналитики совета признали ее способной усвоить всю программу подготовки контактора.
Как император, он мог гордиться своей дочерью. Но какой отец хочет взвалить на свою дочь такую ответственность, по сравнению с которой быть правителем империи казалось, куда меньшим масштабом.
- Я все-таки не понимаю, магистр, почему вы настаиваете на начале подготовки так рано? Программа обучения Сумми вполне соответствует вашим требованиям начального уровня. Обычно переход делается на год или два позже.-
Это так, ваше величество. Но сейчас в совете осталось шесть контакторов трехцветников. Даже уровня двух цветов менее трех десятков. - Магистр с пониманием смотрел на хозяина кабинета. - Про контакторов более высокого уровня говорить и вовсе не приходится. Вы знаете поименно носителей четырех цветов. Боюсь, если не начать подготовку сейчас, потом Сумми придется все делать в ускоренном режиме. А ведь ей еще надо постараться подыскать себе напарников.
- Надеюсь, вы не намекаете на гекаты Арден? У нас с ними не очень хорошие отношения. - Сварливо заметил Варисэнд. Впрочем, безо всякой надежды. Еще со времен первых детей основателей повелось не обращать внимания на такие мелочи как взаимоотношения империй, признающих Совет. По сути, только по этому, дочь контактора-основателя Майи в свое время вошла в род правителей империи Аринол, не смотря на прямое противостояние с Арден.
- Я предлагаю приступить к программе в ближайшее время именно для разгрузки вашей дочери. - Не стал останавливаться на поднятой теме магистр. - Предметы будут вводиться постепенно. Кроме того, этот этап мы закроем для всеобщего доступа. Об избрании Сумми будут знать только допущенные к занятиям лица. Официально Сумми остается пока только принцессой империи Аринол, и в этом качестве будет осуществлятьвсе свои ознакомительные поездки.
Варисэнд немного расслабился. Такие планы давали ее дочери несколько лет пожить прежней жизнью в привычном для нее доме. Да и империи хорошо, за это время сыновья подрастут и приступят к нормальному обучению. И ему спокойнее.
- Сыновей я тебе не отдам. Даже если твои лаборатории в них радугу обнаружат. - Предупредил он.
- Не надо. - Магистр даже улыбнулся. - Ты знаешь правило. Мы не оставляем династии без наследников. Были бы другие варианты, я бы и Сумми не стал тревожить. Но у нее поразительная интуиция в отношении выбора разумных. Да ты это и сам знаешь . Ведь ни одной значимой должности без согласования с дочерью не назначаешь.
- Откуда знаешь? - Вскинулся император.
- Да ни откуда. Нет у меня среди твоих придворных соглядатаев. - Рассмеялся собеседник. - Аналитики статистику твоих назначений ведут. В последние четыре года почти идеальных кандидатов подобрал. Давно понял -то?
- Да лет пять назад и дошло. - Успокоено усмехнулось его величество. - Вина?
- Красное, Лирийское. - Согласно кивнул тот. Прекрасно понимая, что император в курсе его предпочтений.


Содержание
В начало страницы

Глава11.



Мир Таландария. Мир, львиную долю доходов которого составляли налоги с рынков рабов. Это центр работорговли целого сектора Объединенных миров. Здесь были самые разнообразные рынки на любой вкус и кошелек. На одних продавали дорогих, обученных или редких рабов пригодных для службы в домах хозяев. На другие шли для покупки рабов разбирающихся в определенной технике. Третьи предназначались для бросового товара, пригодного разве что для кратковременной работы на шахтах окраинных миров, куда дорогую технику пока было невыгодно отправлять или по каким-то причинам невозможно. А еще, это был мир основных центров подготовки ловцов беглых рабов.
База Сартил располагалась в пригородах одноименного столичного города мира Таландария. Она занимала большую площадку, застроенную корпусами одноименных зданий в три - пять этажей. Их ровные ряды хорошо просматривались с ближайших холмов, и были похожи скорее на некий полувоенный городок. В глаза бросалась башня административного здания, единственное сооружение, число этажей которого достигало десяти. В коробках расположенных на удалении располагались тренировочные корпуса и казармы новичков, готовых примкнуть к столь выгодной профессии.
Несколько прямоугольных коробок стоящих непосредственно за въездом на территорию базы были отведены для действующих ловцов, отдыхающих после успешных операций или ожидающих нового заказа.
Все это было обнесено декоративным забором, скорее обозначающим границы территории, чем реально кого-то сдерживающих. В заборе находились ворота, автоматически открывающиеся при получении идентификационного сигнала от тех, кто проживал в лагере или по сигналу диспетчера из башни. Единственное ограничение, которое мог бы заметить сторонний наблюдатель издали, это стоянка глайдеров, которую ворота разделяли на две неравные части. Чужие машины на территорию базы не допускались. А машины принадлежащие базе могли проехать за ворота и парковаться на внутренней стоянке. По территории базы передвигаться на глайдерах, по-видимому, запрещалось.
Никто не обращал внимания на глайдер пристроившийся на голой вершине холма. Мало ли желающих в ясный денек устроить пикник на природе. Как и на закутанную в плащ с головы до ног долговязую фигуру
Рум...ар, бывший командир отряда личной охраны нэсса кашьяти посещал это место регулярно. Не столько по необходимости, сколько из желания лишний раз увидеть место, где обосновались его личные враги.
Бывший офицер личной охраны правителя был благодарен его сыну Нессину Дире...ри. Наследник мог не вмешиваться в решения отца или сам решить его судьбу. В гибели пусть и не официально объявленной личной арьяти-человечки он имел полное право винить назначенного командира отряда сопровождения. Но нэссин Дире...ри решил по-другому.
'Я хочу знать о местонахождении каждого из ловцов этого отряда. Где они, куда направляются и что делают' - Наставлял молодой Нэссин отданного в его распоряжение воина. - 'Я знаю, что не могу их уничтожить на чужой территории. Но Рум...ар, я хочу, чтобы больше у них не было ни одной успешной операции. Ни этот отряд, ни какой другой куда кто-то из них может перейти. Каждый из этих ловцов должен получить репутацию неудачника. И тогда они будут вынуждены искать заработок в мирах, где общие законы не действуют. Главное, чтобы они не попали к стражникам за это. Сколько времени для этого потребуется мне все равно. Ты сообщишь мне, когда это произойдет'.
'Позволено ли мне действовать, если времени на ваш ответ не будет?' - Напряженно поинтересовался Рум...ар.
'Да, действуй по обстоятельствам. И имей ввиду, ты действуешь неофициально и много помощников я дать тебе не могу'
'Мне не нужны помощники'
Командир не должен допускать такой оплошности как предатель в отряде. А он расслабился, полностью положившись на слово знакомого торговца и кажущуюся простоту задания. Охрану не может оправдывать значимость вверенного ей лица. И то, что они охраняли беглую рабыню, не имело никакого значения. Провал порученной операции полностью перечеркивал его карьеру. Предложение нессина позволяло не вернуться в личную охрану нэсса. Это было невозможно. Но, по крайней мере, затереть это черное пятно было можно. И тогда его бывшие сослуживцы хотя бы не будут избегать его, как прокаженного.
Рум...ар действительно в помощи посторонних не нуждался. В той истории кроме него было еще три виновника. Его бойцы, стоявшие в карауле приняли на себя вину за то, что не заметили глайдер ловцов сбросивший бомбы. Возможно, подними кто из них тревогу, в лагере успели бы закрыться от газа.
Все трое не пытались оправдаться и приняли увольнение из элитного отряда как заслуженное наказание и над предложением своего бывшего командира даже не раздумывали. Были и еще желающие поквитаться за то нападение. Но служба не позволила им присоединиться к маленькому отряду.
Рум...ар следил за этим местом уже пятый месяц. За это время маленький отряд изучил привычки каждого из пятерки ловцов. После разбирательства о гибели рабынь, группа еще четыре раза покидала базу. В трех случаях удалось незаметно обеспечить их жертвам уход от погони. Последний раз даже смогли обеспечить им скандал и разбирательство со стражей. Наверно именно поэтому последний месяц они не выезжали на задания. Но пока ловцы не пытались начать самостоятельную охоту. Ничего, у него времени много, а терпения и того больше.
- Командир, - его бойцы по привычке продолжали обращаться к нему как раньше, - опять объявился наш таинственный арендатор.
- Без изменений? - Оживился Рум...ар.
- Все как обычно. Пустой арендованный глайдер с задачей ожидания на площадке перед базой. Дополнительное условие, центральные камеры на ворота. Опознание пассажира по сигналу. Время ожидания максимальное. Ты можешь его, кстати, увидеть, он заходит на посадку.
Рум...ар без особого интереса проследил за посадкой дешевого арендного транспорта.
Это была загадка из числа недавно возникших перед их маленьким отрядм. На площадке перед базой ловцов всегда находился транспорт. Клиенты регулярно приезжали сюда и подолгу пропадали в административном здании ловцов. Кто-то приезжал на личных глайдерах, кто-то на служебных. Немало было и тех, кто предпочитал пользоваться арендованной техникой. Некоторые фирмы специально держали на площадке глайдеры общего пользования, в надежде перехватить заказы. Да и платить за эту стоянку не надо. Так что на странное поведение некоторых из арендованных аппаратов они обратили внимание не сразу. Тем более, что была только одна машина.
Один из бойцов, отслеживая очередной поход подконтрольных ловцов в облюбованный ими городской бар, вдруг обнаружил на стоянке примелькавшуюся машину. Пересекаться с конкурентами, кем бы они ни были, не хотелось. Потому были проведены осторожные расспросы, в прочем ничего конкретного не давшие.
Кто заказывал аренду неизвестно. Заказы всегда производились у частных уличных агентов, которых пруд пруди во всех мирах. Судя по описанию, это был гуманоидный невысокий разумный, приходивший всегда в плаще и с полностью закрытым лицом. А в последние разы в дешевой голографической маске. Что примечательно, агентов выбирал исключительно из не людей. На это обратил внимание один из опрашиваемых агентов, заметивший как заказчик проигнорировал его конкурента. Заказ всегда был на полный день или ночь. Всегда с ожиданием пассажира и обязательно по визуальному опознаванию через сеть. Никаких имен, никаких особых примет. Этот таинственный незнакомец умудрялся даже разговаривать с агентами на разных языках, не прибегая к электронным переводчикам. Причем, владел минимум тремя языками в объеме, достаточном для устного заказа.
А еще он расплачивался исключительно наличными, но разных миров. Что было необычно в век электронного оборота. Но частных агентов это вполне устраивало. А личных идентификаторов они не спрашивают.
Заинтересовавшись, помощники Рум...ара добрались до видеозаписей этих машин. Благо секрета из них фирмы не делали.
Штатные камеры арендных глайдеров, тем более самых дешевых моделей не могли быть хорошего качества. И хорошую картинку давали только на небольшом расстоянии. И вот тут-то и выяснилось, что неизвестного интересует тот же самый корпус, что и их группу. Причем, похоже даже было, что те же самые ловцы. По крайней мере, если не считать самых первых записей, явно что-то выслеживающих, на всех последующих все время был вход в интересующий их корпус. Было несколько записей даже из города, на которых попадался знакомый командир этой пятерки ловцов, при виде которого у Рум...ара сводило судорогой щитки на голове.
Очень бы хотелось прощупать и может быть объединить усилия, если цели совпадают. Нессин даже одобрил эту идею, хоть и без энтузиазма. Оно и понятно. Наследнику нельзя светиться в таких делах. Но именно для этого они здесь. Да только продвинуться в этом направлении не получалось. По какой-то причине, это незнакомец в самой Тарландии заказы делал только дважды. В самом начале. А дальше задания приходили из соседних миров. Причем и там не было случаев, чтобы он обращался к одному агенту. Даже города в тех мирах менял.

Нэстэ устроилась со всеми возможными удобствами, какие только можно было позволить себе в лесу технического мира. Еще обучаясь с Дино, она выяснила, что биосканеры не такие уж универсальные и вездесущие приборы, как у мамы сложилось представление. Они имели свой радиус действия, и ограничивались по числу определяемых параметров. Ручные были самыми слабыми и использовались ловцами только при поимке заранее известного раба. Причем, как правило, одного, от силы двух. Да и работали по ограниченному числу показателей, способных продержаться на открытом воздухе несколько дней. Мобильные приборы размещались на транспорте и были куда мощнее. Их радиус действия был намного шире. Они могли уже отрабатывать расширенный список более стабильных показателей сразу группы живых организмом. И использовались чаще всего в качестве патрулирования или при загоне жертвы на большой территории. Или при старом следе, возрастом уже до месяца или чуть больше. Видимо с помощью таких сканеров их с мамой вычислили на континенте хорнов-охотников. Чужих, особенно ловцов, туда без основания не пускали. Но никто не мог им помешать совершать регулярные пролеты на высоте. Мобильные сканеры могли не только проводить анализ по известным параметрам, но и забирали пробы воздуха для анализа в стационарных аппаратах. Местные ловцы были прекрасно осведомлены, где именно могут скрываться беглые рабы-хорны и совершали контрольные облеты с завидным постоянством.
Стационары были самыми мощными из этой линейки. Они устанавливались в крупных городах, как правило, в штабах или конторах ловцов и мели прямой доступ к сетевой базе данных беглых рабов. Кроме большого радиуса сканирования диаметром до нескольких километров, они могли проводить анализ самых разнообразных проб доставляемых с периферии.
Но главным для Нэстэ сейчас был факт того, что каким бы мощным сканер ни был, для ее обнаружения ему требуется время. Причем, вполне конкретное и известное ей. На этом она и построила свои действия. В мире ловцов появилась только в самом начале, чтобы выяснить обстановку и номера местных компаний предоставляющих глайдеры в аренду.
Тренер Дино по пилотажу был дотошным кашьяти. Он не только заставил ее изучить матчасть, но с удовольствием много рассказывал об особенностях тех или других машин.
'Дистанционное управление глайдерами не прижилось по нескольким причинам' - Рассказывал он об особенностях организации движения. - 'В первую очередь, потому что ограждающие силовые поля создают значительные помехи для внешних сигналов. Это наверно можно было бы обойти, но оказалось намного проще создать программное управление. В таких программах есть заранее забитая база оборудованных точек аварийной посадки, и владельцы могут записать новые, удобные для них. При необходимости, диспетчер просто дает команду машине принять управление на себя и вести ее к месту самостоятельно. Пилот может сделать это простым нажатием аварийной кнопки. Стража или полиция, чтобы не пробиваться через поля высокого уровня защиты используют световую индикацию. Поэтому все без исключения глайдеры оборудованы видеокамерами. Для автоматов управления, вопреки мнению обывателей, они не используются вообще. Кроме того, дистанционное управление, особенно при неопытном операторе приводило к частым авариям и злоупотреблениям'.
Нэстэ еще раз просмотрела последние скачанные из сети записи. Не понятно, по какой причине, но эти твари сидели на базе весь неполный месяц, что она наблюдала. Вылезали за ворота только в пару баров, где проводили время весьма бурно, да еще в одно совсем неприличное заведение. Раньше таких заведений было несколько, но теперь как поняла Нэстэ, осталось самое дешевое. Наверно денежки, что заработали на убийстве мамы, заканчиваются. Пока они еще тут, надо было приступать ко второму этапу своего плана.
'Но иногда все-же без контроля со стороны не обойтись' - Вспоминался рассказ тренера кашьяти. - 'Например, при пустых перегонах машин это позволяет обойтись одним пилотом, контролирующим все остальные машины. Естественно, что подконтрольные аппараты должны быть без щитов или обеспечивать проход управляющего сигнала через защиту. Для этого существует специально разработанные вставки, гнезда от которых располагаются, как правило, под панелью, в местах недоступных из салона. Сигналы от таких вставок имеют приоритет над программным и ручным управлением из салона'.
Нэстэ задумчиво покрутила в руках маленький плоский приборчик. Один из самых дешевых, что она нашла на рынках трех миров. С денежками тоже было туго. Те, что достались от куакши ушли еще впервые дни. Она выбирала самые дешевые машины для аренды, но это все равно съедало все, что она зарабатывала.
С заработком все решилось немного проще. Уаншли подсказал на прощание мысль, что ниахары обычно используются в качестве напарников у охотников за тварями.
Наемники обычно привлекались охотниками для крупных операций. Но и сами они не отказывались от возможности сбыть случайно добытую тварь. Так что ее появление на получерном рынке сбыта разных частей тварей никого не удивило. А уж как разделать тушку и сохранить то, что можно было продать, она знала еще по охотничьим поселениям хорнов. Правда, пока что получалось не очень. Торговцы не рисковали обдирать ее совсем. Видимо считали, что она сбывает добычу от нелегальной ватаги, коих было полно в любом мире. С такими лучше не ссориться, чтобы не потерять источник дополнительного дохода. Но старались ободрать по максимуму, не подозревая, что ей все равно. Для ее целей денежек хоть и с трудом, но хватало. А там будет видно.
Нэстэ еще раз погладила своего главного добытчика, посылая ощущение тепла. Тот только вяло махнул длинным и пушистым хвостом. Все, что не годилось на продажу, становилось его законным вознаграждением. И сытый кот сейчас слишком разомлел под теплыми лучами местного светила. Оставаться в бездне, где он чувствовал себя очень даже комфортно, изрядно подросший котяра ни в какую не желал. Правда, оказалось, что в мирах его присутствие не слишком большая проблема. К удивлению Нэстэ, мало кто мог опознать в кошке ростом достающую до бедра девочки настоящую ниахару. Лео, оказывается, обладал способностью к мимикрии, которую впервые продемонстрировал при схватке с шантлиями. Пользовался он ею исключительно на охоте. А в поселениях и городах прибегал с большой неохотой, сильно раздражался и постоянно выказывал недовольство. Зато все вокруг видели обычную серую сторожевую кошку в коричневых пятнах. Такие в Объединенных мирах были не редкостью и использовались, в том числе, и в качестве сопровождения детей. Правда, не бедных. Но она-то была одета как наемница. А у них, так же как и у рубежников или стражников, такие животные использовались часто.
Нэстэ задумчиво потянулась и встала на ноги. В Тарландии наступал вечер. И если ничего не изменится, ее враги скоро направятся по излюбленному маршруту. Арендованный глайдер пусть остается на своем месте. От перехода до засады она доберется на другой машине. Главное, ей надо успеть попасть к дому свиданий поздно ночью. Судя по типовой схеме глайдера, что был у ее врагов, проблем с установкой прибора не должно возникнуть. А потом, как можно быстрее исчезнуть в портале. Завтра середина недели и днем, ловцы в полном составе отправится в штаб, расположенный в городе. Насколько Нэстэ разобралась, там проводилось что-то вроде аукциона, на котором раздавали задания. Нэстэ даже кулаки сжала от мысли, что это задания на отлов или сопровождение таких же рабов, какими были они с мамой.

Рум...ар занял свою обычную позицию еще с восходом местной звезды. Сегодня была середина недели. День раздачи самых дешевых заказов в городской конторе ловцов. Все заказы, не разобранные за прошлую неделю, сваливались в кучу и распределялись обычно между новичками и неудачниками. А так же теми, кто не входил в гильдию ловцов. Его отряду пришлось потрудиться, чтобы подопечные скатились в эту категорию. Но пары неудач и два громких скандала, включая гибель рабыни с девочкой, в этой среде оказалось достаточно для получения волчьего билета. Причем не только для отряда, но и для каждого его члена.
Теперь эта пятерка вынуждена была посещать мероприятие, на которое раньше если заглядывали, то в самом начале своей ловчей карьеры. Рум...ар зло усмехнулся. На этой раздаче брали горлом. Бывали случаи, когда за более или менее лучший заказ даже сходились в рукопашной. Поэтому бывшие успешные ловцы вынуждены были приходить туда в полном составе. Два его бойца, втершихся в эту среду в качестве вольных, уже поджидали объекты наблюдения на месте. Даже спорно выгодных заказов им не видать. В крайнем случае, его бойцы перебьют и сдадут кому-нибудь на сторону. Можно было бы и вовсе проигнорировать исполнение выигранного заказа, но тогда станет сложнее участвовать в этом сборище в следующий раз.
Бывший командир задумчиво проследил, как пятерка садится в глайдер и сдержал желание потянуться. Накануне двое из этих сволочей развлекались всю ночь. После обязательного бара, они умудрились застрять в дешевом доме свиданий до самого поздна. Их глайдер вернулся за ними с базы как обычно, но наблюдателю пришлось проторчать на входе почти до рассвета. И главное все без толку. За всю ночь единственно развлечение и было, что какая-то человеческая девчонка, неизвестно как оказавшаяся на улице одна в такое время попыталась уступить место подвыпившей компании и споткнулась около стоящей машины. Выроненная ею безделушка закатилась так далеко под машину, что человечке пришлось под хохот парней почти полностью нырнуть под нее на столько, что микрофоны установленные его бойцами внутри салона передали шарканье и царапание по днищу.
В общем, бессмысленно потерянная ночь. А ему приходилось бороться со сном.
- Шаан...си, не спишь?
- Никак нет, командир. - Послышался ответ по связи его ночного напарника. - Звук из салона устойчивый, но ничего интересного пока. Если не считать обычной ругани. Похоже, они начали ссориться между собой.
- Это хорошо. Если удастся их и дальше прокатывать с заданиями, скоро начнут смотреть в сторону закрытых миров и контрабанды.
Рум...ар недовольно покосился на черную точку глайдера, уже полчаса наматывавшую круги на предельной высоте. Что он там делал, было непонятно. Вроде туристов в этих местах отродясь не бывало. А кто еще мог захотеть посмотреть местный унылый пейзаж с высоты птичьего полета.
Командир подключился к прослушке, невольно поморщившись от обилия слов из местного диалекта.
Глайдер ловцов начал набирать высоту. Модель машины позволяла игнорировать существующие дороги. Чем ловцы охотно пользовались.
- Если бы ты в последний раз не... того ..... . Нас бы не выкинули из обоймы на тот заказ.
- Да я... . И вообще, ты где стоял на прошлой неделе? когда я .... с тем кашьяти схлестнулся?
Рум...ар злорадно усмехнулся. И первый и второй обсуждаемый эпизод были делом их рук. И начавшиеся разборки радовали.
- Что за.... Да ... вы, у меня управление перехватили. Эй, диспетчер, в чем дело? - Внезапно раздался вопль пилота.
Рум...ар недоуменно посмотрел на внезапно зависший в трехстах метрах над лесом глайдер, как раз в этот момент, когда тусклая в свете дня дымка защитного силового поля исчезла.
- Привет, твари. - Раздался явно искусственно искаженный голос. - Узнаете?
- Ты-ы-и? Да я тебя... - Вопль старшего ловца заставил Рум...ара пожалеть о том, что в салоне были установлены только микрофоны. Похоже, неизвестный послал ловцам настоящую картинку по прямой связи.
- Вижу что узнали. - Перебила, как оказалось, женщина. - Полетаем?
Непонятный глайдер, продолжавший висеть выше ловцов метров в двухстах сломал свой круг и резко развернулся. Машина ловцов дрогнула и в точности повторила его маневр. Два аппарата синхронно сделали горку, с набором высоты приближаясь к базе, а затем под громкие вопли пассажиров перешли в пике.
Рум...ар оторопело наблюдал, как лишенный обтекаемого силового щита глайдер набирает скорость и с воем несется вниз. Аппарат находящийся с верху еще немного подправил курс, и стало понятно, что целью атаки является жилой корпус ловцов. До кашьяти сквозь нечленораздельные вопли и вой воздуха в негерметизированной машине донесся короткий полуприказ, полу пожелание:
- Там вас уже ждут, передавайте привет всем, кого вы убили.
Облако пыли обломков и огня накрыло сразу несколько соседних зданий. Взрыв силового генератора ушедшего в разнос страшная штука. А тут, похоже, очень хотели нарушить его работу. Оторопевший Рум...ар наблюдал, как начали рушатся соседние казармы и даже стоящее на удалении административное здание. Кое где в пыли полыхнуло. В окнах учебных корпусов, стоящих дальше вылетали стекла, а спустя пару мгновений, там мелькнули языки пламени. На территории базы ловцов пожар разгорался сразу в нескольких местах. И похоже единая система пожаротушения как раз в этот момент не сработала.
- Командир, что там происходит? Связь пропала. - Донеслось из наушников.
- У кого-то счет к этим тварям оказался больше чем у нас. И уж точно в приоритете. - Растерянно пробормотал тот. - Нет больше наших микрофонов. Как бы теперь нас не зацепили при расследовании. Надо уходить.
- Командир, тут что-то такое в небе пронеслось. - Прорезался помощника, оставшегося в машине на дороге. - И похоже у него проблемы, погоня нешуточная. Не знал, что аренда может такие скорости развивать, но от боевых глайдеров стражи ему не уйти. Может поможем раз нас опередил?
- Предложения? - Тут же отбросил лишние эмоции Рум...ар.
- Идут на восток, минут через пять-семь будут над Алтрием. Ребята в городе готовились к встрече. Имитируют хулиганскую выходку с арендованным транспортом. Вклиниваются перед погоней. Если тот парень не дурак, смекнет уйти низами. Ребята с нами не светились. У стражи ничего на них не будет.
- Рискованно, и приказывать не могу.
- И не надо, мы уже на месте. - Весело откликнулся один из бойцов.
А вот об этом она не подумала. Если быть более точной, она вообще не думала о том, что будет после. Восторг от вида вспухающего облака на месте казармы ловцов, в котором, наконец, сгорели ненавистные голоса, застлал все. В своих планах, пути отступления были завязаны на ближайший портал, но уже на подлете стало ясно, что это не выход. На встречу уже поднимались глайдеры стражи. Хорошо еще, что она позаботилась о плате перевода на программное управление. Спасибо тебе тренер, спасибо Дино, что не позволил ей отмахнуться от его уроков, как она ни просила. Только благодаря сорванному контролеру удалось развить максимальную скорость и проскочить мимо глайдеров стражи. Но что делать дальше она не знала. Судорожно выведенная из колечка карта показала только два диких перехода по направлению полета. А маневрировать было нельзя. Даже на прямой линии глайдеры стражников медленно, но верно сокращали дистанцию. Зажмут в воздухе и вынудят сесть, как она делала это на тренировках с Дино. Нэстэ испуганно глянула на Лео. Но котяра излучал абсолютную уверенность в своих силах и готовность составить ей компанию в любой драке. Никаких сомнений в правильности действий старшей у него не было и в помине. Надо удирать, удерем, надо драться, значит будем драться. Как скажешь старшая, так и сделаем.
Нэстэ через силу улыбнулась, благодаря питомца за поддержку, и сосредоточилась на управлении. Внизу мелькнул городок. От него взлетело еще две точки и вклинились между нею и преследователями.
Это оказались гражданские машины, беспорядочно заметавшиеся перед погоней. Видимо растерялись от воплей стражников. Хотя странно, что управление у них не перехватили. Но это был шанс. Нэстэ резко затормозила, позволяя этой парочке нагнать себя, заложила вираж и последовала за ними к земле. Клубок из трех машин распался над самыми крышами малоэтажных домов.
Нэстэ торопливо вписалась в ближайшую улочку, свернула по ней в сторону, повела послушный аппарат под мост через реку, и под ним нырнула в мутную воду, сразу резко вывернув машину назад. Силовой щит ощутимо приложился о дно. Но глубина была значительная и сверху в мутной воде глазами ее не увидеть. Нэстэ торопливо сбросила скорость, чтобы не оставлять видимого следа на поверхности и какое-то время почти на ощупь двигалась против течения. Под водой можно было ориентироваться только на данные видеокамер. Но сейчас они оказались бесполезны.
Она все-таки заставила себя не дергаться и двигаться со скоростью улитки. Заодно просмотрела карту местности, разыскивая варианты отхода. Долго под водой на необорудованной машине не продержаться. Не хватит воздуха. Выждав сколько возможно, она подняла нос глайдера и привычно вжалась в спинку кресла. Как давно это было!

Рум...ар смотрел экстренный выпуск новостей с интересом. Пожар и практически полное уничтожение центральной базы ловцов было неординарным событием. И местные дикторы захлебывалась от вороха поступающих сообщений. Таинственная незнакомка все же смогла воспользоваться мизерным шансом, предоставленным его бойцами. Кроме всего прочего, это говорило и о том, что она одиночка. Причем продумав до мелочей акт возмездия, она явно не предусмотрела пути отхода. Или вообще не рассчитывала, что останется живой или не смогла воспользоваться.
Ее продолжали искать ниже моста, где она нырнула под воду. Это логично. Там русло расширялось, препятствий практически не было. И двигаться вниз по течению куда проще. Фонтан брызг выше моста и стремительно выносящееся тело глайдера на глазах опешивших стражников смотрелось в экране визиофона очень эффектно. Глайдер мелькнул на фоне светлого неба и снова по дуге ушел к земле.
'Значит она знает о диком переходе. Что ж удачи' - Хмыкнул про себя Рум...ар совершенно искренне желая счастливого пути неизвестному пилоту. Все что смогли в сложившихся обстоятельствах, они сделали. Может женщина предусмотрела именно этот вариант отхода и с той стороны ее ждет другой глайдер.
Риана с беспокойством косилась на Барика. Котенок, названный в честь своего знаменитого предка, когда-то бившегося во время Великого раскола в паре с ее прабабушкой, мягко сказать, был не спокоен. С момента его появления в гекате прошло почти пять месяцев. Немного припоздавший специалист по их воспитанию был в шоке, обнаружив грозное существо в образе разнежившегося котика, почти затисканного сестрами по гекате.
Ему пришлось начинать не с дрессировки ниахары, а с воспитания самой хозяйки и ее гекатес, получивших доступ к питомцу принцессы. За все время, что длились тренировки, Барик вел себя более чем примерно. Они даже начали выезжать в районы Расколов и порталов, чтобы потренироваться в их распознавании. Барик ощущал их на уровне рефлексов, как некие места повышенного холода. Но воспринимались они по-разному. И изрядно подросший кот очень старался помочь своей старшей научиться разбираться в этих ощущениях.
Но сегодня с утра Барик вел себя слишком неспокойно. Не позволил притянуть себя и приласкать, крутился вокруг хозяйки, потерянно тыкался носом в разные углы, как будто что-то искал и все время передавал то ощущение яростной готовности кого-то защищать, то странное беспокойство. Тренер задерживался. Сегодня у него не было тренировок, и вызов обеспокоенной принцессы застал молодого парня далеко за городом.
- Да что с ним такое? Может, заболел? - Не выдержала Санира.
- Ниахары не болеют. - Напомнила принцесса. - У меня такое ощущение, что он хочет с кем-то драться. Только не может понять с кем. Как будто ему что-то мешает.
- Как давно у вас такое ощущение? - Раздался от дверей знакомый голос тренера.
Барик нервно крутанулся отыскивая новую цель и вдруг резко зашипел. Риана с девочками впервые видели гриву своего кота в реальном боевом положении. До этого Барик если приподнимал ее, то как то не полностью, скорее играя или красуясь. На милой мордочке отчетливо выступили защитные пластины. Тихое ах, со стороны сестер прервал костяной стук наконечника нервно взметнувшегося хвоста.
Тренер неподвижно застыл на полушаге, даже занесенную ногу не поставил на пол.
- Ваше высочество, постарайтесь его успокоить, как это мы делали на тренировках. - Очень тихо и преувеличенно спокойно обратился парень к своей ученице. - Прижмите его к себе, для рук он уже великоват. Для вас он неопасен. А вот для мене не хочется проверять на самом деле уровень вашей связи.
Через несколько минут, милый и пушистый котенок размером с хорошую рысь снова нервозно топтался рядом с хозяйкой, но позволил ей удерживать свою голову у нее на коленях.
- Не позволяйте ему уходить от себя и гладьте. - Тренер осторожно вытер пот со лба. - Действующий охотник, он слишком хорошо себе представлял, что именно может натворить этот 'котенок' с чужим человеком. А в этой комнате он был единственным чужаком.
- Похоже, с ним установил связь его брат. - Вынес он вердикт после сбивчивых и путанных объяснений принцессы. - Молодые Ниахары имеют такую возможность в моменты сильного возбуждения. Это было описано еще вашими предками. Эмпатическая связь сохраняется, даже когда коты находятся в разных мирах.
- У меня такое чувство, как будто он пытается с кем-то драться.
- Возможно, его брат охотится на что-то очень интересное или он столкнулся с сородичами чужого прайда. - Неуверенно предположил парень. - Это не очень приятная встреча для молодого и одинокого кота.
- Нет. - Риана снова сосредоточилась на получаемых ощущениях. Тут со своим-то котом разобраться не получалось, а уж с размытыми отголосками того, что он получал в качестве посредника и подавно. - Все смутно. Но Барик так среагировал на вас, потому что пытается найти именно двуногих врагов.
- Бой даже пятимесячного котенка с человеком не представляет для ниахары серьезной проблемы. - Заметил охотник. - Скорее им это скучно. И люди являются объектом охоты только в крайнем случае. Но вы не упоминали о чувстве голода. Возможно охотники, но даже обычное оружие охотников может доставить им максимум болезненные ощущения. При случайной встрече ниахары обычно сразу разрывают дистанцию и уходят. Нам приходится организовывать засады из нескольких человек, чтобы с ними справится.
- Нет, не то. - Резко замотала головой Риана. - У меня ощущение необходимости постоянного возврата. Как будто кто-то не может двигаться быстрее, и его необходимо защищать. Но при этом запрещено драться. Это противоречие сильно раздражает скорее Барика чем его брата.
Тренер недоуменно осмотрелся, только теперь обратив внимание на голограммы императора и его старшего сына, не вмешивающихся в разговор.
- Для того, чтобы найти себе пару он слишком молод. Остается только одно, ваше высочество.. Брат вашего кота все-таки нашел себе партнера. Если он двигается медленно, то это не его сородич. Скорее всего, разумный. Что вы делаете, ваше высочество:
- Тяжело. Очень тяжело. - Выдохнула та. - Но не ему. Это как будто через несколько стен. И наступило резко, сразу за ощущением холода, как у Барика во время прохода через переход.
- Чувства его хозяина. - Охотник сосредоточенно обдумывал и пытался расшифровать объяснения охотник. Видимо они прошли переход и разумный оказался в смертельной опасности. Если бы он слышал своего кота так же как вы, то этого бы не случилось.
- Ри, ты чего?- Лика обеспокоенно коснулась руки ушедшей в себя старшей гекаты.
- Пытаюсь подсказать. - Сердито буркнула Риана, отстраняясь. - По легендам, Майя могла заставить своего Барика передавать то, чему он научился Румми, своему брату.
Котенок тихо мявкнул, недоуменно вывернул шею, глянул на хозяйку и даже немного успокоился.
- Я пытаюсь подсказать ему, как найти переход и увести туда хозяина. Какое-то странное место. Такое чувство, что там сразу несколько переходов очень близко расположенных друг от друга.
- Возможно спутники. - Выдвинул идею брат, не без зависти наблюдая всю эту сцену. Своей ниахары у него не было. И это было явной несправедливостью по мнению тренера.
Но ему никто не ответил. И несколько минут ничего не менялось. А потом Риана тихо ахнула и сморщилась.
- Не очень приятные эмоции оттуда идут. Все Барик успокоился.
- Если вам удалось передать что-то его брату, то я поздравляю вас, ваше высочество. - Поклонился охотник. - Не часто такое удается.
- Понятия не имею, удалось мне или нет. От туда даже спасибо не пришло.
- Ниахары не знают такого слова. - Парень усмехнулся. - Они знают только свой прайд. И связанные ментально входят в него. Для них вполне естественно помочь своему родичу.
- Санира, ты что-то хотела? - Риана обернулась к мнущейся сестре.
- Ты просила присмотреть кое за кем. - Девочка смущенно покосилась на постороннего.
- Тренер Синтар, я приношу извинения за ваш прерванный выходной. Раз так получилось, предлагаю провести занятия вечером. Тогда завтра вы сможете компенсировать потерю.
Сообразив, что его вежливо просят удалиться, молодой человек торопливо раскланялся.
- Санира, я просила тебя присмотреть за этими ловцами. Что-то срочное?
- Нет, ваше высочество. - Девочка вовремя вспомнила, что при разговоре присутствуют еще брат и отец старшей, хоть и в виде голограмм. - Я только хотела доложить, что присматривать больше не за кем.
- Не поняла. Ты вроде говорила позавчера, что они все еще сидят на своей базе после неудачных заданий?
- Точно. Там их сейчас и собирают. - Санира деловито вывела в воздух картинку из новостной ленты.
- В сети ходит куча слухов. Взрывом уничтожено три корпуса и административное здание. Большая часть остальных сооружений в разной степени пострадали. Из-за повреждения водовода вышла система пожаротушения. Так что сейчас горят учебные корпуса. Количество погибших до сих пор меняется. Не говоря уж о раненных.
- Не скажу что мне очень их жалко. - Принцесса непримиримо пригнула хорошенькую головку.
- Нам известно кто это сделал.
Никто из присутствующих не удивился появлению голограммы лорд-мастера теней. О том, что внешняя разведка после гибели их сестры по просьбе теней продолжила собирать информацию о виновниках, они знали. Санира действовала самостоятельно, но не тайно, а под руководством Джордис. Но они знали, что по настоянию лорд-мастера в Тарландию нелегально направлялись два дознавателя, для более тесного общения с ловцами. Что-то во всей этой истории с гибелью их сестры не нравилось службам. Но похоже, теперь уже было не у кого узнавать подробности.
- В настоящее время у местной стражи осталась одна версия, ваше высочество. - Заговорил начальник службы. - Погоню сорвали двое кашьяти. Ловцы и стража выяснили, что это бойцы из отряда сопровождения вашей кормилицы и погибшей девочки. Эти двое, еще один рядовой и их командир после того происшествия были лишены привилегий и уволены из элитного отряда нэсса без права службы в других частях.
- Серьезная причина пообщаться с виновниками такого позора. - Заметила Лика. - Для них это потеря лица.
- Остальные двое так же были замечены на записях уличных камер в пригородах. Продолжил лорд-мастер. - Предположу, что бывший командир отрада сопровождения в паре со своим бойцом проводил разведку и планирование. Двое остальных разыграли из себя желающих стать ловцами и появились незадолго до того, как их цель скатилась до бросовых заказов. Так что можно предположить, что это тоже их рук дело. На завершающем этапе бойцы выполнили прикрытие и отвлечение внимания. Кроме хулиганства и намеренного отключения программного управления на арендованной технике им ничего предъявить не смогли.
- Четверо. - Со значением протянула Риана. - А кто тогда сидел в атакующем глайдере? Кого они прикрывали?
- Первая пара после взрыва не появлялась. Основная версия, что пилотом был третий боец. Так как командир в это время уже поднял шумиху в землячестве кашьяти и консульстве мира Лирван. После чего ушел через официальный городской портал.
- Не нравится мне идея с третьим бойцом в качестве пилота. - Риана сердито осмотрелась. - Судя по вашему докладу, эта четверка там ошивалась не первый месяц. Зачем делать пятерку ловцов нищими и столько ждать? Столько возни и только для того, чтобы их уничтожить? Кроме того, отвлечение внимания какое-то странное.
-А что тебе в нем не нравится? - Заинтересовался отец.
- Какое-то спонтанное. Взлетели, перехватили, крутились чего-то ожидая. Даже я с девочками могла бы лучше согласовать свои действия.
- Скорее всего, их задачей было выманить ловцов на территорию неподконтрольную законам. Например, в запретные миры для отлова новых рабов. - Усмехнулся старший брат. - Девочка была арьяти нессина, хоть и не объявленной официально. По крайней мере, на его месте я именно так бы попытался разом обойти все запреты. Там уже никто не сможет предъявить претензий.
- Она была моей сестрой по гекате. - Несколько резче, чем хотела бы отрезала принцесса.
- И погибла достойной смертью. - Кивнул брат.
- Незнакомый пилот? - С сомнением произнес лорд-мастер, возвращая разговор к прежней теме. - Решили выручить случайного исполнителя? Как-то не профессионально.
- А они профессионалы в другой области. - Усмехнулся Аранир. - Потому и громкого скандала не будет. Местной страже этой четверке нечего предъявить кроме наблюдения. А пятого исполнителя не найдут.
Рианна озадаченно нахмурилась, уже не слушая продолжение разговоров. Отмахнувшись от прощальных слов голограмм, она какое-то время сидела неподвижно. Потом решительно развернулась к сестрам.
- Санира, продолжаешь сканировать сеть.
- Задача? - Деловито откликнулась та.
Собирай все необычное. Начни с этого пилота. Скорее всего, он ушел диким переходом. Учти, что местная стража гоняться за ним не будет. А ловцы как мы уже знаем, привыкли сами решать некоторые свои дела. И надо еще раз покопаться в прошлом этой пятерки ловцов.
- А что тебе не нравится все-таки? - Выразила всеобщий вопрос Лика.
- Кашьяти и мы, понятно. Искали, как добраться до них за Нэстэ. Теперь этот пилот-одиночка, которому наплевать на все межмировые скандалы. И все в одно время. Многовато для замшелой пятерки ловцов.
- Ловцы, у них может быть много врагов. С чего ты вообще взяла, что целью пилота была именно эта пятерка? Там число погибших на десятки идет.
- Вот я и хочу проверить.
- Принято, старшая. - Санира кивнула, довольная тем, что ее любимое занятие не прерывается.


Содержание
В начало страницы

Глава12.



Погоня не отставала. Ловцы перестали суетиться и действовали не спеша, со знанием дела загоняя свою жертву и даже не тратили понапрасну бомбочки с газом. Ныряя в овраг за городом она подогнала глайдер вплотную к небольшому переходу, в который даже в полный рост нельзя было войти. Покидая кабину, Нэстэ догадалась поставить таймер и отключила контроль ходовых генераторов. Так что после ухода защитное силовое поле машины захлопнулось, перекрыв подход к переходу. Без возможности внешнего контроля кому-то придется долго ждать, пока накопители не истощатся.
Она выиграла больше часа. Пока преследователи не вышли на ее след с ближайшего города с той стороны перехода. Это позволило уйти глубже в лес. Но ловцы все равно плотно сели на хвост. Пока выручали густые кроны деревьев. Судя по карте, ее должны были перехватить в чистом поле, что начиналось за лесом. Поблизости был только один переход, помеченный значком опасности. Выхода все равно не было. Лео сильно нервничал, раздраженный ее нежеланием разобраться с преследователями в открытой схватке. Но ее четвероногий спутник совсем упускал из виду возможность прибытия к месту схватки новых глайдеров. Сама она наверно согласилась бы даже на такой исход. В душе по-прежнему царил покой и осознание хорошо исполненного дела. Убийцы ее мамы мертвы. А все остальное не важно. Но вот отдавать на растерзание Лео не хотелось. Котенок уверенно вел ее прямо к переходу. По получаемым от него ощущениям, он воспринимался как источник холода, становившийся все более отчетливым по мере приближения. Видимо так ниахары ощущали эти дыры в пространстве.
Котенок нетерпеливо дернулся, оглядываясь на нее, и исчез в дымке перехода. Не останавливаясь, Нэстэ инстинктивно задержала дыхание и поспешила следом, рассчитывая, что Лео сможет найти переход-спутник.
Сделать она ни чего не успела. Тугая стена воздуха продавилась под ее телом как вода. Что-то черное с хрустом врезалось в лицо и вдавилось так, что потемнело в глазах. Со свистом вылетел воздух из сдавленной груди. Резкая боль в распоротой камнем щеке немного отрезвила. Было такое ощущение, что на спине лежит многотонная плита. Вес тела не только выдавил весь воздух из легких, но не позволял даже вздохнуть. Нэстэ запаниковала и попыталась двинуть рукой, но и этого не удалось. Ценой неимоверных усилий она смогла втянуть в себя несколько глотков местного воздуха. Он пах пылью, но хоть можно дышать. Котенок недоуменно мяукал где-то сбоку. Потом он появился в поле зрения и осторожно потыкался мордочкой в лицо, явно пытаясь понять, что с его напарницей. Сам он, похоже, чувствовал себя очень даже ничего. Только лапы держал растопыренными и согнутыми под непривычным углом.
Сделав еще один вдох, Нэстэ сосредоточилась, пытаясь передать своему питомцу приказ уходить. Сожаление о прощании и своем бессилии.
Но котенок не пожелал принимать ее эмоции. Какое-то время крутился рядом. Потом как будто получил четкие указания или до чего-то додумался и начал осматриваться. Затем, радостно мяукнув, вцепился ей в рукав и как собака начал тянуть. По эмпатической связи Нэстэ ощутила уже знакомое чувство холода. Котенок явно пытался ее протащить в направлении перехода.
С огромным усилием удалось сдвинуть руку. Потом другую. После нескольких долгих попыток, разглядела спасительную дымку. Переходов было несколько, но Лео тянул ее к одной, конкретной но не самой близкой.
Сколько прошло времени, она не смогла бы сказать. От неимоверных нагрузок казалось, что порвано каждое сухожилие. Суставы ныли и даже скрипели. Поднять голову не было никакой возможности, как и оторвать тело от камней. Поэтому при каждом движении их острые углы впивались в кожу, еще силене распарывая на щеке царапину полученную при падении. Несколько раз она теряла сознание, и, задыхаясь, приходила в себя только благодаря котенку. Тот упорно вылизывал ее лицо и руки, вливая свою энергию, и продолжал настойчиво тянуть. В переход она буквально вползла. А на той стороне вывалилась на желто-зеленую траву, безвольной куклой скатилась вниз по склону и замерла. Так, с ощущением исчезнувшего веса она и потеряла сознание.
В чувство ее привело утреннее солнце. Все тело ныло и требовало отдыха и было сплошным синяком. Пришлось почти на ощупь проверять целостность всего, до чего смогла дотянуться.
С трудом доковыляв до ручья, она смогла напиться, совершенно не думая о последствиях. А потом забилась под ближайшие кусты. Проснулась уже к вечеру, от знакомого ощущения слабого теплого потока в руке. Котенок старательно вылизывал царапины, оставляя блестящую слюну. Рядом валялась весьма внушительных размеров тварюшка, сильно смахивающая на грызуна, что в мире хорнов подтачивали деревья.
- Спасибо. - Нэстэ постаралась передать свою признательность. Лео фыркнул и отошел в строну.
Костер пришлось собирать из того, что оказалось под рукой. Нэстэ не рискнула даже надолго встать на ноги. Зато все, что она держала в карманах и на поясе осталось при ней. В том числе и зажигалка. Так прошло несколько несчитаемых дней.
Котенок приносил 'барсука', иногда что-то другое. Она отлеживалась, пила из ручья. Встать на ноги рискнула, когда боль в суставах перешла в тупую ломоту. И только тогда внимательно себя осмотрела. Многочисленные ссадины и порезы, оставленные камнями на теле, ее вообще не обеспокоили. Заживают, и ладно. А вот рану на щеке, полученную при падении, как следует промыть не удалось и она начала гноиться. Пришлось заняться обработкой всерьез. А потом еще и перевязкой, стягивая ее края.
Нэстэ подумала, что уродливый шрам через всю левую щеку уходящий на висок останется на всю жизнь. Но это ее особенно не взволновало. Сейчас главным было другое.
Переход ее выбросил в совершенно не знакомом мире. Колечко, всегда ее выручавшее, не показывало ничего. Здесь не было спутников, это означало, что на всей

е не было передатчика, используемого колонистами. Полное молчание. В этом мире было яркое голубое небо, яркое красноватое светило, всходившее над острыми пиками окружающих гор и опускавшееся за горизонт внизу долины. Но что самое странное, тут было легко. Очень легко. Она в прыжке, могла даже преодолеть несколько метров. И верх подпрыгивала едва ли не на свой рост. При этом легко дышалось. Нэстэ показалось, что воздух был плотнее, чем она привыкла. Какой-то тягучий. Но она быстро привыкла и перестала замечать эту странность.
В месте ее лагеря была речка и врезанная долина, заросшая густым лесом с высокой сине-зеленой травой. Здесь было тепло
Лес был странный. У Нэстэ было ощущение, что она резко уменьшилась в размере и попала на поляну с густой травой. И теперь каждая травинка превратилась для нее в огромные стволы, которые даже не всегда удавалось обхватить руками. Да и трава была больше похожа на мох под микроскопом. Она видела такие картинки в учебниках.
Нэстэ тяжело вздохнула, уже в который раз перебирая варианты. Поблизости находилось несколько порталов. Об этом сообщали чувства абсолютно довольного жизнью Лео. Но при мысли о парочке наиболее близких, котик начинал предупреждающе ворчать и передавать ощущение опасности. Теперь он уже умел это делать и проверять его данные как-то очень не хотелось. Позади ее ничего не ждало. Нэстэ при этой мысли с удовлетворением вспомнила вопли и визги убийц, осознавших свою участь. Можно задержаться здесь пока подлечится. А там видно будет.
Зонтик, раскрывшийся над головой, можно было бы обозвать одуванчиком. Мама рассказывала о такой траве, в ее мире. Только тут этот одуванчик качался над головой. А парашутики срывались не от ветра, а по мере созревания вкусных семян. Огромный, почти с ее голову, плод вытянутый и заостренный к низу был лакомством не только для нее. Добраться до него по стеблю было слишком сложно. Кора растения была покрыта тонкой и скользкой паутиной, по которой она постоянно соскальзывала. Поэтому Нэстэ приспособилась ждать. Обнаружив еще не разграбленное сокровище, она устраивала небольшой лагерь. Примитивные стрелы и лук имели достаточную дальнобойность, чтобы защитить зонтик от птиц. Заодно и на охоту далеко бегать не требовалось. Несколько дней. А потом главное успеть к месту падения зернышка до какой-нибудь местной зверушки. Сладкая мякоть под тонкой кожурой было великолепным завершением стоянки. А потом можно идти дальше в поисках следующего лакомства. Так она провела тут уже полгода. Следов разумных ей так и не встретилось. А охота была богатой. Так что она даже после того, как последние боли прошли, продолжала оставаться в этом мире.
Карта не могла ей помочь. Скорее уж наоборот. Но приходилось тщательно запоминать положение знакомых дымок в пяти шести днях пешего перехода, что она сумела обнаружить с помощью Лео. За точку отсчета она взяла переход, из которого вывалилась. И сейчас завершала очередную петлю, подходя к этому месту. Она уже разглядела знакомые очертания двух пиков, используемых ею для ориентации, когда очередной зонтик заставил организовать привал. Лео не возражал. Ему тут все нравилось. Много охоты, и даже мелких тварей из Бездны, в меру воды и дождей, много солнца и тепла. Что еще надо молодой ниахаре? Нэстэ привычно потрепала своего друга, не бросившего ее в тяжелую минуту. Она честно разделила с ним добытое лакомство. И потянувшись растянулась на траве. В зонтике оставалось еще несколько пушинок. Если повезет, можно будет поймать еще парочку. А потом в путь.
Слабый стон был услышан, когда они уже возвращались к временной стоянке. Лео передал, что явной опасности нет, и Нэстэ неуверенно приблизилась к источнику звука.
С первого взгляда было понятно что это не человек. Если быть точным, она бы могла сильно засомневаться, что это вообще живое существо. Но на нем была одежда. Под которой можно было разглядеть самый настоящий скелет. Кости, череп. Под ним уже видимо располагались мышцы. "Наружный скелет" всплыли в памяти определения усвоенное из школьного курса. Некоторые животные имеют именно такой скелет. Но это был явно не рак. Да и скелет смахивал скорее на кости, чем на сплошной панцирь. Нэстэ смогла разглядеть даже что-то вроде пальцев или щупалец высовывавшихся из костного обрамления в месте окончания конечности. Впечатление существо производило отталкивающее. Нэстэ успела сообразить, что существо ранено. Слабые звуки, что оно издавало, были похожи на стоны. А царапины и даже кое-где надломы в костях навели ее на совсем неприятные воспоминания.
Два дня ушло на то, чтобы это существо пришло в себя. Все это время, Нэстэ могла только делать компрессы и смачивать губы. Еще она кое-как скрепила места повреждений. Но что делать еще, не знала. Лицо у существа оказалось довольно таки обычным. Были хорошо различимы и ноздревые щели и слуховые отверстия. Особенно бросались в глаза пятна трупного зелено-серого цвета, покрывавшие лицо и голый костяной череп. Они иногда меняли оттенки и девочке было не понятно хорошо это или нет.
Подойдя к своему нежданному пациенту в очередной раз, она замерла под его изучающим взглядом. Вдохнув, она осторожно присела подальше, хоть и понимала что оно не сможет в таком состоянии ей угрожать.
- Вы понимаете всеобщий?
Несколько мгновений казалось, что нет. Но пациент ответил. Хоть и не очень чисто.
- Я говорю на этом языке и понимаю тебя. - Его глаза с любопытством следили за девочкой.
- Хорошо. Я нашла вас два стандартных дня назад около портала. С тех пор ухаживаю и отгоняю местных зверюг. Но не знаю, как вам еще помочь.
- Я могу питаться тем же что и ты. Можешь звать меня Муас.
- Анаста. - Девочка немного сердито посмотрела на мужчину. Мог бы хоть и поблагодарить. Называть свое настоящее имя она не захотела.
Так она нашла себе еще одного необычного спутника, как оказалось мужского пола. К ее удивлению, мужчина спокойно отнесся к ее котику. Правда, Лео к нему не подходил. Но и враждебности не проявлял. Из-за ранений Муаса, им пришлось долго находиться около печально известного портала. Мужчина, как Нэстэ и предположила, попал сюда пройдя тот же мир Бездны, что и она. Только в отличие от нее, он шел туда сознательно. Просто не рассчитал время. Тот мир крутился среди двойной звезды. И Нэстэ сильно повезло, что она оказалась там в период минимального сложения сил притяжения. Трехкратную разницу она выдержать смогла. Муас рассчитывал на пяти-шести кратное увеличение относительно стандартной силы тяжести. Но просчитался. По его словам, еще бы немного, и он тоже не смог вырваться от дуда.
- А зачем вы пошли туда? - Недоумевала девочка. - Вы живете в таких условиях?
- Нет. Мы живем при той же силе тяжести, что и ты. Но наши тела могут выдерживать пятикратную нагрузку довольно сносно. - Муас замолчал.
- Я ничего не знаю о вашей расе. - Заметила Нэстэ.
- Лурассем. - Спокойно откликнулся тот. - У вас мы известны под собирательным названием, предтечи.
- Я думала это какая-то древняя раса из начала жизненной волны. - Протянула та.
- Что ты заешь о теории жизненных волн?
- То, что их было три. То, что они начинались в разных местах вселенной, отличаются разными основами и продолжительностью.
- С тех пор, как моя раса научилась вести записи в исходном мире, в наших архивах есть сведения о трех волнах. - С усмешкой сообщил мужчина. - Белковые на углеродной основе, к каковым относишься ты, это последняя волна длящаяся белее пары миллиардов лет. Вместе с нами, таких волн будет уже четыре. А еще, нам известны три волны до нас.
- Это как? - Заинтересовалась Нэстэ.

- Первая волна жизни была кратковременна. Основой ей служила чистая первородная энергия и осколки микромира, существовавшие после Большого взрыва, положившего начало нашей вселенной. О них мы знаем только по следам тел в веществе, которое сейчас уже уничтожено. Потом были две волны, начавшиеся почти одновременно в противоположных сторонах молодой вселенной. Их основой стали первые микроэлементы. И для поддержания жизненного цикла требовалась чистая энергия, вторичная от изначальной. Волны погасли сами собой, по мере того, как эта энергия продолжала рассеиваться и видоизменяться. Разумных существ первичные волны они не породили. Из животных, возникших во время этих волн уцелели единицы, сумевшие приспособиться к потере энергии, научившиеся ее собирать и накапливать в своих телах, а при необходимости даже возвращать и делиться с сородичами. Единственный шанс для их выживания. Самый яркий их представитель сейчас ходит в белой шкурке и пытается стащить у тебя последний кусок мяса.
Нэстэ рассеянно отдала требуемое лакомство Лео и почесала его за ушком.
- Мы четвертая волна. В нашей основе уже современные микроэлементы. Например, в наших костях очень много серы и кремния. И пока во вселенной было достаточно первородных и вторичных энергий, наши тела неплохо себя чувствовали в большинстве миров. К сожалению это было давно. Сейчас мы комфортно себя чувствуем всего на нескольких

ах, условия на которых поддерживаются искусственно. Кроме лурассем еще есть две расы из нашей волны. Животных нашего уровня осталось совсем мало.
- Вы воюете?
- Между собой? - Мужчина слегка пожал плечами. - Когда-то да. По крайней в архивах так утверждается. А сейчас зачем? Нас осталось настолько мало, что даже у себя дома мы не можем мешать друг другу. А внешние миры для нас враждебны. И если честно, бесполезны.
- Так я не поняла. Лео значит из более старшей волны чем вы?
- Не намного. - Кивнул тот. Правда Нэстэ привычно отвела взгляд. Все-таки привычные жесты в исполнении этого существа вызывали неприятное чувство и рефлекторное раздражение. - Но лично я это знаю из наших записей. Наши тела живут не намного дольше, чем ваши.
- Хм. А сколько?
- Не многим более трехсот стандартных лет. - Равнодушно пожал тот плечами. - Ваши тела используют уже третичный цикл эволюции энергии вселенной. Ту, что излучают ваши звезды. Для нас это уже неприемлемо.
- Можно подумать, у вас это как-то иначе. - Оскорбилась Нэстэ.
- Наши миры вращаются вокруг того, что вы называете протозвездами. Хотя это не совсем правильно. Последние из истинных протозвезд еще застала наша волна. Наши звездные гиганты это уже производные от них.
- Поняла, наши, это производные взрывов от ваших звезд.
- Почти. Просто наших звезд было больше при формировании вселенной.
- Ты не мог бы как-нибудь улыбаться иначе. - Несколько жалобно протянула девочка. - А то мне хочется чем-нибудь в тебя запулить
- Обычная реакция. - Мужчина снова стал невозмутимым. - Наши виды настолько чужды друг для друга, что при визуальном контакте отторжение происходит на рефлекторном уровне.
- Просто привыкнуть надо. - Сердито пробурчала девочка.
- Зачем? Для чего по-твоему придуманы голографические маски? - Удивился мужчина.
- Что бы скрыть внешность или замаскироваться под другого.
- Это конечно тоже. Но в политике, маски используются на дипломатическом уровне. Не для маскировки, а адаптации эмоциональных выражений в систему приемлемую собеседнику. Вот что ты можешь сказать о моих пятнах?
- Я думала это какая-то болезнь. - Призналась Нэстэ.
- Это восприятие людей и некоторых иных рас с одноцветными кожными покровами. Представители моей расы находят их вполне привлекательными и очень информативными. Форма пятен меняется с возрастом. А их цвет и некоторые переходы оттенков позволяют нам оценивать эмоциональное состояние друг друга. Но для тебя это всего лишь цветовая гамма свойственная не самым приятным состояниям. И все это накладывается на наш внешний скелет. Который кстати не больно-то похож на ваш.

- Я поняла, вы все время ходите в маске. - Кивнула Нэстэ.
- В ваших мирах да. Учитывая, что наши движения для вас тоже неприятны, приходится пользоваться не только полными масками, но и плащами.
- И где же у вас эта маска сейчас?

- Сломана. - Равнодушно пожал тот плечами. - Это одна из причин, по которой мне пришлось уходить из вашего сектора. В связи с этим, у меня к тебе предложение. Или сделка, если хочешь.
- Какая сделка?
- В ваших мирах нам не очень уютно. Я уже сказал, что ваша энергия нам не подходит. А той, что требуется слишком мало. Наверно самая лучшая ассоциация для тебя, это ваши белые миры. Где все время холодно, царит лед и снег. Если представить что ты оказалась там без одежды, то получишь примерное представление о моих ощущениях.
- У меня нет запасной одежды. - Фыркнула Нэстэ.
- Она мне и не поможет. Для выхода в наши миры, мы используем свою, способную работать как преобразователь и накопитель нашей энергии. Но из-за моего просчета, она пришла в негодность.
Нэстэ с интересом осмотрела тряпки, укрывавшие чуждое тело лишь частично и согласно хмыкнула.
- Наверно это и есть генератор вашей маски для маскировки среди людей.
- Верно. Хотя свои миры мы действительно теперь редко покидаем. Я исключение из правил. Но это тебе не интересно.
- Так что за сделка? - Вернулась Нэстэ к теме разговора.
- Мне нужно срочно в мой мир Лиассанол. Но самый короткий путь лежит через переходы системы миров Фаррин. Так вы называете несколько миров Бездны. Не самые опасные и с кислородной атмосферой. И ты сможешь свободно там дышать. Я смогу показать тебе, как сделать фильтры, не уступающие по эффективности промышленным. Так что ты сможешь фильтровать даже газы.
- Зачем я тебе и какая мне выгода? - Нэстэ было любопытно. Само предложение как-то не вызвало у нее энтузиазма.
- Миры заселенные пятой жизненной волной опасны и для нас. - Проворчал тот. - Особенно если ты идешь только с примитивным оружием. Но это не касается тех, кого сопровождает ниахара. Твой котенок, знаешь ли, не беспомощен в мирах Бездны.

Нэстэ задумчиво покосилась на развалившегося питомца. Тот лениво отмахивался хвостом от пары мошек.
- Понятно. А самое интересное?
- Значит, простой возврат в свои миры тебя не устраивает? Этот мир вообще-то анклав окруженный мирами Бездны. Отсюда есть только Расколы в некоторые из которых лучше не входить. И местная разумная жизнь здесь ограничивается несколькими племенами едва справляющимися с изготовлением каменных ножей. Причем сосредоточены они на другом континенте.
Нэстэ пренебрежительно хмыкнула.
- Я, знаешь ли, не очень рвусь в Объединенные миры. И отсутствие разумных меня устраивает.
- Да, Объединенные миры не самое лучшее место. - Легко согласился тот. - Зато я могу много рассказать об этом котенке и научить тебя, как с ним общаться даже на расстоянии. В объединенных мира об этом знают немного. А ведь ниахары наиболее близко подошли к тому, что мы с тобой понимаем под разумом.
- Ты не готов к переходу, и не способен охотиться. - Уверенно заявила Нэстэ. - Сколько тебе надо времени на восстановление?
- Месяц или два, если считать стандартные. - Вынужден был признать парень.
- И ты считаешь, что я буду кормить тебя просто так? Ты мне об этом и так расскажешь.
-М-м-да. Но я знаю и много другого, что ты не получишь в школе в своих мирах. Кроме того, в этом мире низкая сила тяжести. Это наверно хорошо для краткого пребывания. Но чем дольше ты будешь оставаться тут, тем труднее придется в других мирах.
Об этом Нэстэ не подумала, и слова собеседника заставили забеспокоиться.
- Мы должны будем идти только по мирам Бездны?
- Да. Пару просто быстро пересекаем. По одному придется идти несколько дней.
- Мне нужна карта. Моя тут ничего не показывает.
- А не много ли? - Прищур нечеловека заставил девочку привычно поморщиться - Ваши карты редко отражают бездну. Да и исследуете вы только сопряженные миры. Потому в твоей карте и нет данных.
- Нет, для меня это вопрос жизни. А ты мне уже должен. - Напомнила девочка.
- Ладно. Так и быть. Необычные обстоятельства требуют необычных решений. - Проворчал вслух мужчина.
- Что?
- Мы обычно берем другую плату за сведения такого плана. Тем более, что мое оборудование сейчас не позволяет фильтровать данные.
- Какую плату?
- На закате даже не цивилизации, всей твоей жизненной волны, становится слишком скучно, скажу тебе по секрету. По сути, моя раса переживает уже третий цикл. Эволюция Объединенных миров не первая, что мы наблюдаем даже в вашей волне. И ваши достижения пока не самые впечатляющие, в том числе и науке. Единственный ценный для нас товар в ваших мирах, это эмоции.
- Это как. - Нэстэ недоуменно нахмурилась.
- Очень сильные эмоции. - С нажимом сообщил парень. - Наша физиология предусматривает очень ослабленные эмоции по сравнению с тем, что дают ваши тела. Поэтому нас интересуют только очень сильные эмоциональные состояния. Без разницы радостные или наоборот горе. Рождение давно желанного ребенка или смерть очень близкого человека, состояние эйфории или смертельной опасности. Наша аппаратура может вернуть человека в этот период жизни, заставить его пережить все заново до мельчайших подробностей. Усилить эффект и после считать эмоции и записать их. Но для человека, это как пережить все заново с усилением в несколько раз.
- Вы это можете делать. - Поразилась Нэстэ.
- Да, но требуется личная заинтересованность человека. Поэтому мы готовы покупать. У тебя в жизни наверняка уже есть такие моменты. Иначе бы ты не оказалась здесь с желанием остаться. Не хочешь попробовать. Мы даем приличную цену.
- Нет спасибо. - Содрогнулась Нэстэ.
- Жаль. - Ничуть не расстроился Муас. - Но если захочешь, после сопровождения ты будешь знать, куда обратиться. У нас есть много интересного. Правда, мертвых не воскрешаем. Увы. Но я уверен, что твои воспоминания будут оценены очень высоко.
- Спасибо, но это тоже мне не нужно. Я пойду с тобой. Но, кроме того, что ты все расскажешь про Лео и научишь нас общаться, ты будешь отвечать на мои вопросы. И не только в пути. Но и здесь.
- Договорились.
У Нэстэ кивок этого пятнистого черепа снова вызвал неприятное чувство раздражения. Но она предпочла его задавить. Два, а может и больше месяца, этот разумный будет ее клиентом. А наемники не позволяют таким мелочам как внешность, вмешиваться в деловые отношения.

Дни потянулись один за другим. Пока нежданный наниматель сращивал свои кости, им пришлось оставаться на одном месте. Да и кормить его приходилось. Это быстро сказалось на качестве охоты. Лео с каждым разом приходилось расширять радиус для своей охоты. Но пока справлялся.
Как это ни странно, это положительно сказалось на их ментальной, как обозвал ее наниматель, связи. Новый знакомый оказался добросовестным плательщиком и не только рассказывал, но и заставлял тренироваться. И увеличение расстояния с питомцем было на руку.

- А почему вы не помогаете мирам? Если все так, как ты говоришь. - Пристала после сытного ужина Нэстэ. В первую очередь, что бы отвлечься от тренировок. Лео слишком устал таща тушу местного налога оленя. К тому же, ему повстречалась мелкая стайка зубастых тварей но двух ногах. Нэстэ тоже с ними сталкивалась. Даром что ростом меньше ее колена. Зато имеют острые когти и длинный веретенообразный клюв, которым вырывают куски мяса из живой жертвы. И всегда охотятся стаей. Правда ума не лезть на ниахару у них не хватало. И Лео встречи с этими тварями сильно бесили. Наверно как людей комары или мошкара.
- Мы это уже проходили. - Тоже расслабился ее нежданный учитель. - Еще во время пятой волны жизни, в самом ее начале, с первыми разумными. Были и богами темными и светлыми, и прогрессорами явными и скрытыми.
- И что?
- А ничего. Проблема в том, что если какая цивилизация, а то и отдельная раса преодолевает порог самоуничтожения с помощью новых технологий, всегда возникают очаг паразитизма. Он есть всегда, но пока идет самоутверждение, подавлены. А вот потом. Разумный так уж устроен. Если технологии значительно опережают уровень и культуру потребления расы, ее развитие прекращается. Разумные начинают паразитировать на полученных благах и требовать новых от своих богов. В конце концов, происходит деградация. Период войн в пятой волне преодолела одна из шести цивилизаций. Кто-то продержался дольше, кто-то нет.
А те, кого мы посчитали своей удачей, не свалились обратно к каменным орудиям труда, развязали войны против своих же собственных прогрессоров и с использованием подаренных технологий. Они посчитали, что могут рассчитывать на гораздо большее, чем мы им выдаем. В тех войнах очень сильно сократилась численность наших рас. Сейчас из тех рас нет даже упоминаний. Разве что у инсектоидов, занимающих южный сектор Объединенных миров. Мы эти расы уже не трогали. Но в их легендах все еще можно услышать отголоски о битвах богов и их созданий.
- Значит, вы просто наблюдаете как погибают целые миры, например от эпидемии?
- Получается так. - Без тени смущения согласился ее наниматель. - Когда-то была болотная лихорадка, уносившая целые миры. Совсем недавно черная рындва. В обоих случаях вы справились без нас. А погибшие миры заселены снова. Сейчас у вас свирепствует пылевая сыпучка, приходящая из миров Бездны, контактирующих с окраинными колониями. Пока ваши ученые еще не додумались, что это не простой вирус.
Мужчина как-то инфантильно посмотрел на опешившую девочку, но решил продолжить.
- В период увлечения прогресорством, мы выдавали вакцины и технологии по их изготовлению. И многое другое. Спасали миры и ускоряли их развитие. Все закончилось одним и тем же. У расы прекращалось развитие наук по конкретным направлениям. Если взять упомянутую современную сыпучку, это целое направление вирусов-энергетиков. Вы уже вышли к границе миров, где существуют болезни и страшнее. Однажды начав, нам придется давать все новые вакцины. Потом технологии по их созданию, пытаться обучать ваших ученых применять то, что они получили. Но это будет тупик. Все сведется к тому, что вы начнете исполнять все чисто механически, не понимая сути. И все закончится ситуацией, когда мы не успеем что-то сделать. Выжившие решат, что достойны большего и предъявят нам претензии. А это уже война.
- Жаль. Но ведь ты сам говорил, что торгуете своими технологиями и вакцинами.
- Да. Но в пределах ваших технологических достижений. И только если цена удовлетворяет нас.
- И вы никому не помогаете, даже если можете спасти?
- Ваши миры не наши, Нэстэ. Даже когда вырастишь, не стоит мерить нас своими мерками добра и зла. Наши миры можно давно считать полностью искусственными. И мы защищаем их как можем. В том числе и от вашего вмешательства. Новые войны с теми, кто решил, что достоин всего и сразу, нам больше не нужны. Мы их просто не переживем.
- Ты уже поправился, нам скоро выдвигаться. Далеко идти? - Перевела Нэстэ разговор на другую тему. Спорить с этим нечеловеком, как она уже поняла, было бесполезно.
- Не очень. Два или три дня пешего перехода.

- И все же вы форсируете подготовку моей дочери, магистр Листрад. - Император Варисэнд недовольно смотрел на замершую напротив стола голограмму. - Вы гарантировали, что этого не произойдет.
- Нет, ваше величество. - Магистр слегка развел руками. - Ситуация такова, что приходится иногда привлекать ее для пассивных операций. Способности вашей дочери слишком уникальны, что бы этого не делать. После посещения этого мира и личного знакомства, она сможет составить личное мнение о новых правящих фигурах в этих мирах. Это все, что я попрошу вас передать нам. На этой основе можно будет сделать выводы о вероятностях дальнейшего развития и степени влияния этих секторов на общее социополе Объединенных миров.
- Надеюсь, я получу результаты ваших выводов. - Недовольно проворчал Варисэнд. - И в порядке исключения, в более развернутом виде, чем обычно.
- Я постараюсь, ваше величество. - Листрад Снова вежливо улыбнулся. - Но вы знаете нашу политику.
- Знаю, знаю. Но все же это моя дочь и первая прямая наследница. Могу я рассчитывать на привилегии, раз иду вам на встречу и соглашаюсь отпустить ее к вам.
- Безусловно. И так?
- Через пару дней Сумми отправится с визитом вежливости. Так и быть, в ее программу будут включены миры, о которых вы упомянули. Хоть и не понятно, какое значение могут иметь столь незначительные государства в рамках вселенной.
- Скорее всего, никакого, ваше величество. Но при сложении нескольких незначительных факторов и маленький камешек может положить начало лавине.
- Да что там может сложиться? - Удивился Варисэнд. - Сменились правительства. Где в результате смены поколений, где в результате выборов, а в одном случае сменилась династия. Законно или нет, нам все равно судить не пристало.
- Верно. И все наследники в принципе давно известны. Нам желательно получить мнение именно Сумми, ваше величество. Вмешиваться, смещать или назначать новых, никто не собирается. И вам об этом хорошо известно. Ваша дочь, дополнительный фактор, который бы хотелось учесть в дальнейших прогнозах как можно раньше.
- Пожалуй, на время этой поездки я заменю шаэсси Сумми на опытную охрану. - Решил Варисэнд. - Ее девочки пусть останутся дома на этот раз.
- Ваше право. - Согласился магистр. - Лишняя предосторожность не помешает. А принимающая сторона возражать не станет. Пусть и неофициальный, визит принцессы империи Аринол для таких миров слишком большое событие.

Содержание
В начало страницы

Глава13.



Муас, в качестве нового наставника, не позволил терять время. Оно и понятно. Он без обиняков объявил, что сработанная пара для него намного предпочтительнее необученной ниахары. В условиях миров бездны Лео в любом случае будет защищать свою старшую. А вот постороннего, даже по настоянию Нэстэ еще большой вопрос. Так что он готов потерпеть и объяснить все, что необходимо для успешного завершения дела.
,
- Прежде всего, тебе надо научиться разбираться в той информации, что поступает по связи и передавать то, что ты хочешь. - Внушал он девочке. - Ты пойми. У ниахары нет логического мышления в нашем понимании. Нет ни образов, ни логики. Все это им заменяют чувства и ощущения. По крайней мере, ты воспринимаешь их именно так. И переделать своего Лео тебе не удастся, В эмпатической связке с ниахарой, разумный всегда выступает старшим, хотя бы потому что он может приспособиться к информации партнера. Ниахара признает твое старшинство безоговорочно и абсолютно. С одной стороны это хорошо. С другой стороны, если ты не услышишь предупреждений своего партнера, можешь угодить в беду. Лео пойдет за тобой куда угодно. Его чувство самосохранения не сработает, потому что условий действительно угрожающих ему лично в условиях ваших миров слишком мало. К примеру, сейчас он уже знает, что для тебя существуют ограничения намного большие, чем для него по выбору миров. Но знает он это по твоим личным чувствам, что он ощутил, когда ты попала в ловушку. И если бы ты попыталась пройти в подобный мир сейчас, он бы постарался предупредить тебя об опасности. Но настаивать не будет. В его понимании, ты старшая. А раз так, то знаешь что делаешь.
- Что будет, если я погибну? - Нэстэ сосредоточенно слушала лекцию.
- Плохо будет. - Серьезно ответил наставник. - Если ты не успеешь разорвать связь, то Лео проживет недолго. Желание вернуть утерянное закроет от него все, даже необходимость поддерживать свою жизнь. Если ты успеешь отключиться перед гибелью, он будет долго тосковать. Но сможет выжить. Скорее всего, уйдет в родные миры или останется в Бездне. Но постарается не пресекаться с теми мирами, что могут напомнить об ощущениях, испытанных им при разрыве связи и потере.
- Значит, мне надо понять, как эту связь разрывать. - Сделала вывод Нэстэ.
- Для начала ее надо научиться пользоваться этой связью. - Возразил предтеч. - А потом, и этот момент обсудим. Знаешь ли, мне очень не хочется оказаться в компании с ниахарой потерявшей свою эмпатическую пару. Начнем с переходов. Ниахара чувствует исходящую или поглощаемую энергию. Все ее производные от первородной энергии. Постарайся сосредоточиться на том, что Лео тебе передает.
Нэстэ послушно села перед наставником и уткнулась взглядом одну точку на земле. Тот только усмехнулся.
- для каждого разумного есть своя интерпретация того, что они получают от ниахары. Для кого-то это ощущение холода и тепла, для других легкого ветерка на коже и озноба, третьи указывают на разного рода запахи.
- А вы откуда это знаете? - Неожиданно заинтересовалась девочка.
- Я, знаешь ли, читать умею. - На полном серьезе откликнулся наставник. - А если по сути, то я из четвертой жизненной волны. Моя сущность намного ближе твоей к этому котику. Но в отличие от него, нам доступно восприятие потоков только нашей родной энергии и в ограниченном пространстве. Поэтому карта переходов мне нужна только на больших расстояниях. Ближние точки, сопряженные с моими мирами я воспринимаю без посредников. Только намного слабее ниахары и радиус охвата значительно меньше. И вообще, это не тот вопрос, который тебя должен сейчас интересовать. Не отвлекайся.
- Я поняла, о чем вы говорите. Это, похоже, как если стоишь в комнате с несколькими открытыми окнами. В одно окошко дует снаружи. В другое тянет из комнаты. Правильно?
- Да. Наверно так. Ты можешь сказать, сколько таких окошек дует твою сторону?
- Два, нет три. - Неуверенно определилась девочка. - Одно совсем слабое, я не сразу и заметила.
- Кхм-м. Я чувствую только два. Сосредоточься на них и постарайся определить направление на источник самого сильного потока, или ветерка, как хочешь.
Через несколько минут Нэстэ не открывая глаз, уверенно ткнула пальцем в сторону перехода, из которого они появились в этом мире.
- Правильно. О точности пока не беспокойся, это придет с опытом. Пока сосредоточься на этом потоке. Запомни его силу, контрастность, чем он отличается от других потоков, что тебе показывает Лео. Все, что только возможно. Это позволит тебе в дальнейшем научиться определять примерное расстояние до перехода. Кроме того, каждый вид энергии Лео воспринимает по разному. Для самого него пригодна любая, кроме первородной. Поэтому не ищи отрицательных эмоций. Просто запоминай их отличия в его восприятии. Конкретно этот переход практически не излучает того, что приемлемо для тебя. В энергопотоке из того мира есть несколько производных потоков, свойственных ранним волнам и совсем немного первородной энергии большого взрыва. Такая гамма, как ты узнала на своем опыте, свойственна мирам с совсем неподходящими для тебя условиями. Смешение разнородных энергий, особенно их искажение, скорее всего, означает игры с гравитацией на той стороне перехода.
- Ясно, но я ведь в этот переход уже не пойду. Его спутники также выглядят.
- Правильно. Спутники вбирают в себя точно такой же спектр энергопотоков. Только это будет тобою восприниматься скорее как дуновение в сторону окошка. И поток будет спокоен.
- Вы так же это воспринимаете?
- Нет Анаста. Я уже говорил, что воспринимаю только один вид энергии. И Лео воспринимает это совсем иначе. Все что ты сейчас учишься делать, это только твое собственное восприятие. Я рассказываю только общие принципы. Связь между вами будет всегда. А вот интенсивность может меняться в зависимости от расстояния. Учись различать, когда Лео рядом, когда далеко. Как она выглядит, когда меду вами переход или два. Три перехода будет сложнова-то. Но все равно будет возможно понять, что с ним все в прядке. Для ниахары это естественно. А ты научишься. И тогда Лео сможет уходить в свои миры или в Бездну. Например, для охоты. Ниахарам нужны некоторые вещества, которых трудно найти в телах животных вашего мира. Зато твари Бездны практически состоят из них.
- Потому их содержат охотники?
- Поправка, Анаста. Охотники чаще других получают ниахару, потому что как правило, с ними стакиваются именно они. Но ты права. Охотникам нет необходимости беспокоиться о таких вещах, как рацион питания. Но в истории ваших Объединенных миров бывали случаи, когда ниахары жили даже во дворцах. И там приходится выкручиваться.
- Контакторы-основатели. - Проворчала Нэстэ. - Истрию она не очень любила. Но маме было интересно и приходилось учить за компанию.
- Их у вас называют принцессами-основателями. - Кивнул тот.
- А у вас как?
- Никак. Это ваша история. Мы знаем о ком идет речь. И с большим уважением относимся к этим историческим личностям, хоть никогда и не пересекались с ними. Эта троица сделала очень много для объединенных миров. Еще больше для империи, из которой вышли.
- То есть они о вас не знали?
- Наверняка знали. - Рассмеялся ее наниматель. - Только они вполне обходились без нашей помощи. Втроем они могли столько, что даже спустя столько поколений о них говорят.
- Как о богах. - Кивнула Нэстэ. - Некоторые считают, что их послал Единый.
- У каждого народа есть свой бог. Часто несколько. Но всегда есть главный. Ваш Единый хорош тем, что не отрицает ни одну чужую религию. Просто если боги не укладываются в постулаты Единого, то это Неназываемый под разными прозвищами. К их числу они относят и нас, кстати.
Майя только хмыкнула на это, критически осмотрев облик своего наставника.
- А если бог положительный, то это становится вроде как другим именем Единого. Потому его последователей принимают везде. Хотя есть и отклонения. В Арден или Ариноле например.
- А что там? - Удивилась Нэстэ.
- Основательница Майя в детстве была рабыней. В этих империях, при попустительстве правителей, последователи Единого не только выступают против рабства, но и взяли на себя право судить других. Бывали случаи и убийств. Там и сейчас рабовладельцам лучше не находиться поблизости от последователей Единого.
- А Рабам?
- Помощь беглым рабам в этой религии считается делом Единого. Но пользоваться ею лучше в самом крайнем случае.
- Почему?
- Даже если опустить все остальное, ловцы прекрасно осведомлены об этой маленькой особенности последователей. А церкви Единого и даже дома не защищаются законом в мирах признающих рабство. Можно считать, что это приманка в ловушке для беглых рабов. Есть, конечно, и еще ряд причин, связанных с особенностями этой религии. Но сказанного, в общем, достаточно на мой взгляд.
Они шли уже несколько дней. По настоянию своего сопровождаемого, Нэстэ совсем не пользовалась картой и самостоятельно выводила их к нужному Расколу. Они даже сделали дневку, чтобы она, наконец, ознакомилась с третьим типом переходов, ведущих в благоприятные для нее миры.
Выход к их костру каких-то шариков на паучьих ножках вызвал у девочки удивление. Твари не казались особо опасными. К тому же еще они оказались легко уязвимыми. Но Мусса категорически указал на ближайшее дерево с высокими нижними ветками и торопливо взобрался следом, Глядя с каким удивлением Лео разглядывает сверху скачущие шарики, перекладывая голову с одной стороны на другую, Нэстэ даже рассмеялась.
- Они ядовиты? Раз мы от них сбежали.
- Нет. Но это не самостоятельные животные, а разведчики твари, которую вы зовете луввой.
- Что значит не самостоятельные животные? - Нэстэ даже оторвалась от зрелища внизу.
- Это отдельные организмы, созданные маткой. У них даже отсутствует часть органов, необходимых для самостоятельного выживания. Конкретно у разведчиков нет даже полноценного желудка. Зато их гибель дает сигнал ловчим, что тут есть добыча. Вон они.
Нэстэ осмотрела несколько гибких и юрких тел, стремительно приближавшихся к их дереву.
- Сюда могут залезть?
- Обычно они прыгают. Потому я и выбрал такое высокое дерево. Но лувва может модифицировать их тела в определенных пределах. Так что не удивлюсь, если найдется парочка с когтями. Пытаться их испугать бесполезно. Ловчие не испытывают боль и лишены чувства самосохранения. Их задач захват и доставка добычи. Но в данном случае я думаю, матка заявится сюда сама. Не повезло нам.
- Она такая опасная? - Нэстэ продолжала сосредоточенно рассматривать собравшихся под деревом тварей. Лео как-то странно на них реагирует.
- Этот вид ровесник ниахары. И их природный враг. Ниахара чувствует вражду на уровне рефлексов. Только твой Лео слишком молод. Не имея опыта, справиться ему с ними не под силу.
- А вы знаете, как убить лувву?
- Во все времена это делается крупным отрядом. - Тяжело вздохнул мужчина. - Для лучевого оружия она неуязвима. Так же как ниахары, она поглощает любую энергию. Тело матки похоже на луковицу и закрыто щитками того же типа, что у Лео. Только выглядят они как шелуха луковицы. Так что метательное оружие любого типа для нее не слишком большая проблема. К тому же, лувва всегда держит около себя защитников. Они тоже оснащены панцирями, трансформируются в нечто плоское и при необходимости могут создать вторую, внешнюю оболочку.
- Силовое оружие? - Нэстэ теперь смотрела вдаль, где появились еще две твари, не похожие на тех, что под деревом.
- Это и ест защитники. - Подтвердил не высказанную догадку предтеч. - Все так же как у ниахары. Силовой меч может пробить щитки. Хоть и не без труда. Все что слабее, нет. Лувва, как и твой котенок, живет между мирами и способна создавать собственные поля, аналогичные силовым. Кстати, это позволяет им создавать возмущения и преодолевать силовые щиты неполной напитки.
- Понятно. Силового оружия у нас нет. Что надо делать? Ведь это оружие не всегда было у разумных.
- Просто посидим тут. А дальше будет видно. Хотя есть дин небезопасный способ охоты на них. Но для этого нужно метать короткие стрелки. Видишь, в основании луковицы, перед ее ложноножками щитки приподнимаются во время движения. Немного, но при этом образуется щель размером всего в несколько миллиметров.
- Снайпер может попасть.
- За щелью стоит щиток. А Лувва очень ценит свою жизнь и обладает замечательной реакцией. Так что пулю или что-то настолько же быстрое она перекроет. Проще использовать огнестрельное оружие большего калибра, способного пробить защиту.
- А арбалетный болт слишком длинный. Щитки могут успеть. Охота на лувву была у них своеобразным видом спорта. Очень опасный надо сказать вид спорта, в котором использовались короткие метательные стрелки.
- Такой длины? - Нэстэ деловито вытащила из ножен свой поясной нож.
- Нет, короче. - Отрицательно покачал тот головой. - Этот слишком длинный. К тому же толстый.
Нэстэ вынула второй, используемый ею для разделки тушек, принесенных Лео и попробовала лезвие на изгиб.
- Давай я попробую. - Улыбнулся предтеч, протягивая руку.
Тонкое лезвие легко сломалось в, казалось бы, мягких пальцах этого ходячего скелета. Нэстэ только хмыкнула, наблюдая за процессом, и приняла получившиеся две пластинки.
Квадратные и легкие, к тому же заточена только одна из них. Они походили на нечто, что мама называла непонятным словом сюрикен. Нэстэ пальчиками погоняла на ладони свое новое оружие, внимательно следя за появлением главного действующего лица. Луковица деловито плыла в траве прямиком к их дереву и замерла в нескольких метрах от них.
- Далеко. - Заметил предтеч.
Сосредоточившись, Нэстэ не сводя взгляда с луввы, послала волну ощущения. Желание боя, необходимость привлечь на себя тварей, что бегали в низу. Как было бы хорошо увести их в сторону.
Лео неуверенно мявкнул. Этих тварей он опасался, хоть и не понимал почему. Но не спорил, а скорее спрашивал что делать.
Снова ощущение желания бега и догонялок, как в их играх. Только сзади опасность.
Что-то поняв, ее умничка котенок потянулся и без предупреждения прыгнул. Сразу оказавшись позади собравшейся своры. Ему потребовалось дважды обежать вокруг дерева, чтобы заставить всех ловчих отвлечься от старшей и рвануть за ним. Описав по лесу полукруг, и подчиняясь новой волне от старшей он приблизился к лувве. Чем заставил троих ее телохранителей переместиться ему на встречу. Нэстэ не стала больше тянуть время и прыгнула на освободившееся пространство.
С двух метров уже хорошо видна была описанная щель над шевелящимися корневищами твари. Одна пластинка ушла выше цели, но вторая вошла куда нужно. Забираться обратно, даже с помощью предтеч пришлось бегом. И попутно давать питомцу команду сваливать. Тонкие хлысты ловчих оказались очень болезненными для кота. Даже для его пластинок. Все закончилось спустя несколько минут. Лувва судорожно забилась, попыталась закрыться щитками. Даже наполовину закопалась в землю. И в таком положении замерла. Ее твари еще шевелились, но как будто потеряли интерес ко всему внешнему.
- Неплохо. - Задумчиво покивал Муас. - А знаешь, ингредиенты луввы на ваших черных рынках стоят очень много. Особенно ценятся ее щитки. Охотники из них во все волны делали оружие не уступающее силовому. Их структура такова что в силовых щитах возникают локальные возмущения. Можно даже вывести из строя генератор.
- А что еще. - Нэстэ деловито прикидывала и уже корректировала свои планы.
- Шкура. У ловчих она плоховата. А вот шкура матки после хорошей выделки стоит как полноценный силовой щит. Только снять ее целиком очень трудно. Тут есть несколько тонкостей, которые ваши охотники все время упускают и довольствуются маленькими лоскутками.
- Научишь?
- Куда ж я денусь. - Неожиданно хмыкну тот. - Но не бесплатно. У луввы шесть щитков. Тебе шкура и самый длины щиток. Остальное мне. Щитки используются не только как оружие. Да и ножи из них великолепные выходят. Может, успокоишь его?
Они деловито приблизились к добыче. Нэстэ мельком глянула на Лео, остервенело кромсающего очередного ловчего.
- Пусть душу отведет. Ему больно было.
- Он сильно рисковал. Ловчие могут повредить щитки на лапах и горле ниахары. Особенно у молодой и неопытной.
- Но не повредили же. - Возразила девчонка. - Показывай как надо разделывать.

Выход к переходу в мир предтеч приблизился как-то незаметно. Нэстэ даже немного растерялась. За неполные три месяца общения, она привыкла к виду своего необычного работодателя. Даже его пятна на голове перестали казаться трупными.
Нэтэ вдруг сообразила, что за последний год, что прошел после уходя из мира куакш, этот ходячий скелет был единственным разумным, с кем она общалась. Если не считать Лео.
Переход предтеч не имел привычной арки, зато прикрывался маскирующим щитом. Если бы не Лео, Нэстэ точно бы прошла мимо и ничего не заметила.
- У нас только два официальных перехода. - Пояснил Муас. - Остальные закрыты щитами. Ваши технологии могут их обнаружить, но только если будут знать что искать.
- Понятно. - Нэстэ еще раз осмотрелась, не находя признаков посетителей. Даже тропинок вокруг не было. - Черный ход?
- Почти. С той стороны есть охрана. Сделка завершена?
- Завершена. - Вздохнула Нэстэ, поправляя немаленький мешочек за спиной.
- Могу подсказать, что из ныне живущих рас, шкуру луввы лучше всего выделывают куакши. У них же есть мастера по обработке их щитков. Берут дорого. Но ты можешь частично расплатиться тем, что останется. - Заметил с улыбкой Муас. - На черный рынок с таким богатством лучше не суйся. Если очень надо, ходи с отдельными частями. А вообще, щитки после охоты и вовсе лучше сначала выдержать в Бездне. Если скрывать их на деревьях, то насекомые объедят мясо. И на воздухе они приобретут вид лежалых. Все посчитают, что это остатки мертвой луввы. А ты посредник какого-то нелегального отряда охотников. Только приноси еще пару свежих ингредиентов других тварей. Тогда посчитают, что отряд удачливый и крупный. Меньше вопросов и хоть какая-то гарантия, что не будут приставать.
- Учту. Усмехнулась Нэстэ. - Но я не собираюсь долго задерживаться в Объединенных мирах. Разберусь с добычей, закуплюсь и пойду обратно.
- Тебе видней. Но жить одной в мире как- то не очень. Да и не подходит тебе тот мир с зонтиками. Слишком легкий, ты быстро ослабнешь. - Вздохнул Муас. - Ты все-таки подумай на счет воспоминаний. Мы можем продать неплохие технологии. Ты смогла бы хорошо устроиться в большинстве миров.
- Я подумаю, но мне ничего не надо.
- Как знаешь. В таком случае еще немного информации в качестве дружеской услуги. Плоды того растения, что ты называешь зонтиком, имеют одну интересную особенность. Они способны изменять биоданные твоего тела. Не сильно и кончено на время. Но, например биосканер, даже стационарный будет воспринимать тебя как совсем постороннего человека. Таких растений с разной эффективностью много в Бездне. Есть они даже в объединенных мирах. Твои любимые зонтики самые сильные из них. Так что надо быть осторожнее со своим рационом. Иначе если у тебя есть какие-нибудь счета завязанные на это, придется выжидать несколько месяцев, пока не восстановится вес комплекс.
- То есть, меня сейчас никакой биосканер не опознает?
- Да. Особенно после этих зонтиков. Есть другие растения, они слабее. Но все равно анализы покажут разве что родство с тобой. Но никак не тебя саму.

- Я этого не знала. - Задумчиво протянула девочка, явно что-то прикидывая.
- И лучше, прежде чем обращаться за открытием таких счетов, выждать пока воздействие не прекратится. А то одинаковых показателей не получается даже если питаешься одним видом. Там сильно будет зависеть от внешних условий. В общем до свидания. Но если что, подходи прямо сюда. Щит пропустит тебя и Лео. А стой стороны есть комната. Только без меня не заключай сделку. - Снова улыбнулся Муас. - Наставай на вызове меня.
- Договорились. - Сердито буркнула Нэстэ уже в спину предтеч.
Это путешествие, а особенно охота на лувву, навело ее на определенные мысли. И она решила не откладывать их на потом. Выход в знакомый мир был присмотрен заранее. Путешествие по лесам в обход поселений колонистов навеяло немало печальных воспоминаний. Но спустя две недели, она все же вынырнула в памятном оазисе. Овраг за прошедшие годы сильно зарос и тайник оказался на месте. Нэстэ осторожно развернула ветхую тряпочку, некогда служившую чехлом, и извлекла свое блестящее сокровище. Металл не поддался коррозии. Только слегка потемнел. И ножики были столь же острые, как в день, когда она их здесь оставила.
Лео растерянно крутился рядом с плачущей навзрыд девочкой. Он, то пытался обнаружить обидчиков своей хозяйки, то пытался вылизать ей лицо. В конце концов, просто улегся прямо ей на колени и замер. Нэстэ не сразу успокоилась, и какое-то время еще сидела, тихо гладя на своего питомца. Потом решительно вытерла красные от слез глаза, собрала свои вещи и поднялась на ноги.
- Все Лео, я больше так не буду. Пошли отсюда. - Вслух произнесла она, попутно посылая по эмпатической связи волну грусти и благодарности за участие. В ответ пришло легкое недоумение и готовность дальше ее защищать. Вот только от кого?
- Это мое, Лео. - Нэстэ еще раз постаралась передать свою тоску по ушедшей маме.
К ее удивлению, Лео ее понял. По крайней мере, до нее дошел отголосок чувства потери кого-то близкого. Очень похожее на то, что испытывала она, только исходящее от Лео.
- Тебя тоже кого-то лишили? Жаль ты не можешь сказать кто. Мы бы разобрались с ними, как и с убийцами моей мамы.
Девочка не задержалась на поляне, где их поймали, и вместе с кошкой решительно вошла в знакомую дымку перехода.

Знакомая улочка с домами в глубине двориков, расположенных только по одной ее стороне, знакомый домик и удивленный взгляд детских глаз на малоподвижном чешуйчатом личике. И, к удивлению Нэстэ, радостное восклицание при виде нее. На которое тут же выскочила хозяйка дома.
- Анаста! Ты откуда?
- Да вот, решила заглянуть. - Девочка сильно растерялась от такого восторженного приема. Она недоуменно покосилась на свой абсолютно целый шалашик в саду, явно облюбованный детьми хозяйки.
Из дома уже выходил Уаншли. Радостно булькая, он обнял гостью.
- Я тоже рада вас увидеть. - Несколько смущенная приемом пробормотала девочка. - Смотрю озеро все еще на месте?
- А что ему сделается? Тараканы попытались предъявить претензии, но вынуждены были признать все, что произошло неумышленным вредом. Иначе были бы неприятные вопросы на счет их собственной охоты. Империя Аринол дала понять, что не останется в стороне в случае разборок.
Нэстэ с недоумением отметила у куакши веселые бульканья в голосе, сразу затихшие.
- Но вот кому именно они обязаны этим самым вредом тараканы узнали точно. И кстати, своей собирательной кличкой то же. - Куакши грустно помотал головой, с сочувствием глядя на девочку. - Они объявили на тебя большую охоту. Их посланники частенько бывают здесь, якобы для изучения последствий катастрофы. Наши правители пока терпят. Но ты не волнуйся. Они появятся тут только через недельки три. Мы тебя предупредим.
- Так я могу рассчитывать у вас переночевать? - Нэстэ неуверенно улыбнулась.
- Только попробуй куда-нибудь уйти. Твой шалаш цел. Правда, дети его присвоили себе. Но сейчас все приведем в порядок.
Нэстэ растерянно присела на крыльце. Оказывается, ее здесь ждали и даже беспокоились. Радость хозяев дома и их детей была искренней и непривычной для нее. Лео устроился на камнях дорожки и чувствуя смятение пары, даже позволил себя немного погладить чужим. Что сын хозяев не преминул сделать под завистливые взгляды набежавшей детворы. Потом осторожно хвостом отодвинул младшего Уаншли и ушел. Как поняла Нэстэ, проверять свои охотничьи угодья.
- Ты к нам просто так? - Уаншли вышел на крыльцо и протянул чашку с напитком, заменявшим тут чай. Нэстэ с удовольствием приняла ее вместе с пирожком.
- Нет. Завернула, чтобы повидаться. А вообще-то мне сказали, что среди вас есть мастера по обработке шкур тварей. Если можешь подсказать, буду благодарна?
- Чего их искать? Нарранали, что живет на окраине одна из тех, кто промышляет пошивом одежды из шкур животных из Бездны. А ее муж занимается выделкой. Ты ее знаешь, она подгоняла тебе купленную одежду.
Нэстэ знала, что эта женщина-куакши хороший мастер. Но как-то не подумала о ней, когда принимала решение воспользоваться прозрачным намеком предтеч. И неуверенно проследовала за хозяином дома, без лишних разговоров потащившего ее на окраину деревни.

- Уаншли говорит, что ты интересуешься обработкой шкур тварей. - Заговорила Нарранали, как только они после приветствия вошли в дом. Что конкретно требуется? Такие мастера часто специализируются на шкурах конкретных животных. Так что надо знать конкретно, о чем идет речь.
- Лувва. - Коротко откликнулась Нэстэ.
- Понятно. - Задумалась куакши. - Редкий материал и тяжелый. Мой муж берется за него. Но я предпочитаю работать по одежде. Так что из этого материала только один раз перчатки изготовила. Но в городах есть мастерские сумок. Или ты хочешь выделать шкурки, чтобы дороже продать?
- Я бы хотела сшить из нее костюм. - Немного смущенно произнесла Нэстэ. - Мне сказали, что ее шкура очень хороша для одежды наемников и охотников.
- Нэстэ, шкура луввы очень хороша для этих целей. Это верно. - Снисходительно улыбнулась женщина. - Но, во-первых, очень редко удается получить большие целые лоскуты пригодные даже для перчаток или рукавов. Об их цене я даже не говорю. Полный костюм наемника будет стоить дороже некоторых глайдеров для богатых семей. Сколько у тебя лоскутков.
Вместо ответа Нэстэ подняла с пола свой рюкзачок и разложила на столе его содержимое.
- Еще я бы хотела найти мастера по щиткам. Мне очень нужен короткий меч. - Тихо пояснила она, откладывая в сторонку узкий и длинный щиток.

Уаншли молча посмотрел на растерявшуюся женщину и торопливо направился закрывать окна и запирать двери.
- Водяной нам в помощь. - Тихо ахнула Нарранали. - Я даже не знала, что ее можно снять такими большими кусками. Охотники утверждают, что щитки приходится обрезать. Ты ходила с этим по мирам?
Нэстэ только пожала плечиками, продолжая вопросительно смотреть на нее.
- Конечно, этого хватит на костюм для тебя. - Поспешно вернулась к теме разговора женщина. - Но ты хоть представляешь, сколько он будет стоить?
- Мне сказали, что остатки можно будет предложить в счет оплаты работы. У меня сейчас нет денег.
- Конечно можно! - Отмахнулась Нарранали, как о чем-то несущественном. - Хватит и на выделку и пошив. Но тебе будет выгоднее продать их на черном рынке и заплатить монетой.
Нэстэ отрицательно покачала головой.
- Нарранали, ты же знаешь. Нашей девочке нельзя светиться в наших окрестностях. Тем более на рынке. - Укоризненно заметил Уаншли.
- В таком случае ты должен сделать это сам. И подыскать мастера по щиткам. - Решительно отрезала женщина.
Нэстэ удивленно посмотрела на Уаншли. Тот правильно понял ее удивление и развел руками.
- Наши самки вполне разумны, пока не наступает сезон. Из-за этого сезона все внешние дела ведутся мужчинами. Но это не значит, что самки куакш не могут быть мастерами.
- Это мы так отлыниваем от скучных деловых вопросов. - Ничуть не смутившись, завила Нарранали. Я переговорю с мужем. Он сможет сделать так, что по внешнему виду никто не признает шкуру луввы. Но специалистам в руки все равно такой костюмчик давать будет нельзя.
- Я и не собираюсь. Просто штаны быстро рвутся в кустах. Да и куртку часто пробивают колючки или когти. - Нэстэ продемонстрировала неуклюже заделанные дырки. - Неприятно. Я хотела бы такой, чтобы можно было носить как нательное белье.
- Отличная идея. - Заинтересовалась мастер. - Шкура луввы после выделки станет очень пластичной и тонкой. Как вторая кожа. За это ее и ценят дамы, заказывающие перчатки. Надо посмотреть. Из искусственных тканей часто такие костюмы шьют. Сколько у меня времени?
- До появления тараканов. - Снова вмешался Уаншли. - Иначе их империя лишится еще какого-нибудь элитарного бойца.
- Не скажу, что буду им сочувствовать. - Заметила Нарранали. - Ты лучше поговори о жварнерии. А то охотников так и не сподобились вызвать. Да и не дождешься их.
Нэстэ недоуменно перевела взгляд на замявшегося хозяина дома. Про жварнерию она знала. Во время сопровождения предтечи встречалась пару раз с этой тварью. Но не связывалась с нею. Премерзкая тварь под три метра ростом, с мощным телом на двух трехпалых лапах и громадным чемоданном, вместо головы заполненным зубами. По тому, что она знала, горло у нее было непропорционально узкое для такой пасти. Потому, хищник вынужден был долго и тщательно пережевывать добычу. Отсюда и название ей придумали. Официальное наименование твари Нэстэ не знала.
- Вот, появилась у нас тут одна такая. Хитрая бестия. Скот выбивает. Детей в лес боимся отпускать. Пару раз облаву устраивали, так ушла. Мы уж собирались жалобу на охотников подавать. Вызвали, а они тянут с поездкой. Тварь то не дорогая. А тут вот ты с Лео.
Нэстэ несколько секунд посмотрела на хозяина дома и состроила обиженную мордочку.
- Это вы хотели меня по знакомству использовать? И не стыдно обкрадывать ребенка? Лео, между прочим, совсем маленький котенок.
Уаншли невольно выглянул в щелку занавесок. За окошком 'маленький' встав на задние лапы, пытался разглядеть происходящее за полутораметровым забором. Потом весело булькнул, сообразив, что Нэстэ несерьезно.
- Нет, мы заплатим тебе по расценкам охотников.
- А как оформите? Это же расходы деревни. - Удивилась девочка, припомнив разговоры старейшин, происходившие иногда в ее присутствии.
- Так и оформим. - Булькнул тот.
Но все оказалось не совсем так, как думал Уаншли. Им пришлось посетить местное здание старейшин. Где по вызову секретаря, прямо посередине приемной появилась фигура охотника, оказавшегося юристом штаба, расположенного где-то на другом полушарии этого мира. Выяснив суть дела, он некоторое время молчал, что-то обдумывая.
- Ты еще не совершеннолетняя. - Обратился она прямо к Нэстэ. - В охотники во всех мирах на обучение поступают только по достижении определенного возраста. Да и после обучения надо получить опыт, работая в команде. Только после этого охотник может рассчитывать получить индивидуальную лицензию. Даже наши дети не участвуют в серьезных охотах. Честно говоря, мы не очень приветствуем договора с посторонними. Конкуренция, понимаешь ли, и прочее.
Куакши посмотрел на собравшегося вмешаться Уаншли.
- Не надо спорить. Как ты представляешь себе договор охотника для ребенка ее возраста? Жварнерия серьезный зверь, к тому же почти в два раза выше нее. На эту тварь не ходят с мечом. Нужны лучевики и ружья.
- Значит вызывать вас еще раз? - Поинтересовался Уаншли. - Или подать жалобу прямо сейчас?
- Я этого не сказал. - Возразил охотник. - Из любого правила есть исключения. Наличие ментально связанной ниахары, как раз и есть такой случай. Присутствию этой кошки будет рад любой отряд. Обычно, в случае малого возраста, со старшим связи заключается договор проводника. На охоту выходит только ниахара. Отряд охотников в этом случае сам следит за тем, чтобы молодой разумный не попал под удар. Они все в этом заинтересованы лично. Очень жаль, что тебя нельзя постоянно включить в один из наших отрядов. Тараканы тебя быстро вычислят.
Куакши даже не стал скрывать свою досаду. Ментально связанные ниахары были не просто редки. Во всех Объединенных мирах их счет шел поштучно и редко в один отрезок времени достигал пары десятков.
-Но ваша деревня может заключить такой договор, я подтвержу его своим согласием. - Продолжил секретарь обращаясь к Уаншли. - Только следите, чтобы она не полезла в драку. В случае потери старшего, ниахара может и не вспомнить о ее друзьях. Пострадает вся деревня. Жварнерия покажется вам беззубой зверушкой по сравнению с ниахарой потерявшей старшего связки.

Нэстэ была злой и обиженной на весь мир. Она сидела в своем шалашике под присмотром целой ватаги детворы и не могла даже носа высунуть за ворота домика. Уаншли очень серьезно отнесся к предупреждению охотника. А старейшины селения его в этом поддержали. Так что до охоты девочку не допустили. Даже пределы дома запретили покидать. Уж местные-то прекрасно знали, что ее присутствие при охоте не требуется. Лео еще котенком от скуки вывел тут всех вредителей. Но что еще более обидно. Этот белый и пушистый эгоист ее тоже не подержал. Котяра полностью одобрил то, что ее не пускают с ним на охоту. Даже выдал волну чувства удовлетворения от защищенности логова, где находится старший.

От обиды на весь белый свет, она забилась в свой шалашик и отказалась играть с местной ребятней, которым как раз и поручили проследить за нею. Но от передаваемых Лео сигналов не отгородилась. Все же любопытно.

Уаншли не удержался от того, чтобы пойти с отрядом загонщиков, когда Анаста сообщила, что Лео закончил. И даже указала точное направление и примерное расстояние до места схватки. Девочка многому научилась с момента, когда покинула их.
Рассматривая вытоптанную вокруг деревьев траву, а кое где и следы когтей на многовековых стволах горной сентои, прибывшие на место только ежились. Лео уже давно испарился отсюда. А сама туша твари лежала на краю перепаханной поляны. К удивлению зрителей, ниахара после победы забрала себе на обед только мягкое подбрюшие, не тронув остальное тело, прикрытое толстой и жесткой шкурой.
Глубокие борозды от когтей были сосредоточены в районе шеи и разорванного горла твари. Несколько полос на загривке Лео видимо нанес при первой атаке, запрыгнув на спину. Но во всем остальном шкура была целой. Согласно контракта, проводник получал только часть от того, что удастся выручить за добычу. Остальное причиталось нанимателю. В данном случае селению. Так что прибывшие с энтузиазмом взялись за ножи. Жварнерия не самый ценный вид твари на рынках ингредиентов, даже на черных рынках. Но зато ее ингредиентов было много. Особенно зубов.
Последствиями охоты оказалось еще одно не самое приятное происшествие. Знакомый командующий не позабыл данного в свое время обещания. Весточку о том. Что разумные насекомые тоже просматривают новости в сети и кое-кто из них даже числится среди ловцов, он передал через своего знакомого чиновника.
Так что известие о досрочном прибытии странных ученых не было неожиданным.
Нэстэ с удовольствием рассматривала в себя в зеркале. За две недели было сделано много. Новый костюмчик действительно сидел на ней как вторая кожа. Даже во время движения и наклонов он не собирался в складки а плотно прилегал к телу. Рубашка закрывала горло и запястья. А штаны достигали щиколоток. Еще Нарранали расстаралась и сшила к этому костюмчику носки, перчатки и съемный капюшон. А заодно и небольшой накладной карман для них.
Шкура луввы действительно была выделана так, что угадать с первого раза ее происхождение было трудно. Скорее уж она походила на искусственную дешевую ткань, которой полно во всех мирах. Так что у Нэстэ был почти настоящий скафандр. Девочка была очень довольна, надевая поверх обновленное снаряжение наемницы.
- Ты только больше не позорь меня своей ужасной штопкой. - Попросила с улыбкой Нарраналия. - Лучше приходи ко мне, я сама буду перешивать его.
Нэстэ покосилась на стол, где рядом с ее металлическим мечем, в простых невзрачных ножнах лежал узкий костяной клинок. Мастеру не удалось его как следует замаскировать. Структура щитков луввы с трудом поддавалась обработке. И совершенно не принимала покрытий. Так что светло-серый клинок с характерным искристым рисунком был скрыт исключительно ножнами. Нэстэ уже подержала его в руках и поняла, какую ошибку совершила, послушавшись предтеч. Меч получился настолько невесомым и сбалансированным, он так хорошо лежал в руке, что ее собственный видавший виды металл показался железной палкой. Ей пришлось даже попросить переделать рукоятку и у него.
Перехватив вопросительный взгляд девочки, довольная Нарранали замахала руками.
- Даже не думай. Ты полностью расплатилась и со мной и с мастером Даранстиром. Тем более, что ты старому маразматику зачем-то подарила целых два малых щитка от защитников луввы.
- Он мне ножик из одного сделал. - Нэстэ кивнула на еще одни маленькие ножны. - Спасибо большое и я точно буду у вас теперь постоянным клиентом. Я побегу. А то Уаншли уже заждался наверно.
Нарранали с улыбкой проследила, как девочка торопливо покидает дворик ее дома.


- Анаста, ты хоть понимаешь, что теперь носишь на себе целое состояние? - Беспокойству Уаншили не было предела. И он в очередной раз пытался на прощание вразумить неразумное дитя уже стоя перед своим домом.
- Понимаю. - Нэстэ беззаботно улыбнулась.
Сегодня она поняла для себя еще одну вещь. Она совсем не любила прощаться. Она резко развернулась к маленькому глайдеру, арендованному кем-то в городе и присланному сюда до востребования.
Уаншли только глаза отвел и сделал вид, что не видит, как его гостья залезла под панель управления, что-то там отключая.
Лео уже устроился позади единственного кресла, в багажном отделении глайдера.
- Это скоростная модель. Будь осторожнее. - Напутствовала ее огорченная супруга Уаншли.
- И избегай неприятностей. - Серьезно поддержал хозяин дома. - Пожалей их. Они же не знают, кого встретили.
- Уаншли, ты научился шутить. - Весело рассмеялась Нэстэ, закрывая кабину и одновременно задирая нос аппарата в своей любимой манере взлета.


Содержание
В начало страницы

Глава14.



Это была обычная засада. Их отряд хорошо подготовился к этой операции. Долго выслеживали и вели цель. Вычислили логово и смогли вовремя подтянуть к нему заготовленное оборудование. Опытные охотники на тварей рассказывали, что их лучше всего брать крупнокалиберным огнестрелом, а то и гранатами. Но гранатами можно попортить шкуру. А это ценный трофей, когда речь идет о ниахаре.
Аскилз не знал, почему опытные охотники не используют силовые щиты. Может кошки и могут проходить шиты малой напитки, но третий и четвертый уровни все равно должны их задерживать. Хотя генераторы таких щитов не назовешь легкими. А вычислить логово не каждому удается. У них вот все сложилось удачно. Правда пули, пусть и из тяжелого оружия только ранили тварь. Стрелок промахнулся и вместо того, чтобы попасть в подбрюшие, выбил щиток с задней лапы. Так что ниахара успела трансформироваться, и выстрел второго стрелка уже не причинил ей серьезного вреда. Зато они накрыли ее силовой сферой и теперь не спешили. Четвертый уровень напитки чего-то да стоил. Кошка не смогла пробить его с первого броска. А больше уже не дали. Ее расстреливали не спеша. Проходя с оружием с разных сторон щита и сразу после выстрела отступая назад. Может и не совсем благородно, но рисковать никто не хотел.
После нескольких удачных выстрелов, по лапам кошки уже потекли красноватые струйки. Ниахара захромала и было заметно, как она слабеет. Все шло хорошо, пока не появилась вторая ниахара. Здоровый, такой же молодой кот. Он внезапно выскочил из кустов, проскользнул между ними и встал перед очередным стрелком уже в боевой трансформации. Но что более удивительно, кот целенаправленно выбил ружье у охотника и резко пригнулся, недвусмысленно оскалился и выдвинул когти на всю длину. Его хвост дугой завис над головой, и стрелку пришлось поспешно отступить не поднимая из травы ружье.
- Ага, вот ты куда рванул. - Послышался сзади высокий голос.
Аскилз с удивлением проследил за девчонкой, спокойно прошедшей прямо них к новоявленному коту.
- Маленькая еще, совсем молоденькая. - Протянула она, осматривая раненную ниахару замершую в центре силового щита. - Понятно, почему она не смогла уйти.
Девчонка развернулась, без всякой опаски осматривая замерших перед ней мужчин. И ласково провела ладошкой по гриве кота. Аскилз только поежился, видя, как она стала влажной от яда.
- Тебе лучше увести своего кота, девочка. Иначе он может пострадать. Мы не охотимся на кошек находящихся в связи с людьми. Но это дикая ниахара. И очень опасная даже для тебя.
- С малышкой вы справитесь. - Усмехнулась нахалка, не прореагировав на предложение. - Молодые ниахары не умеют работать с силовыми щитами. Зато они этому учатся. И не всегда на собственном опыте. Сородичи тоже могут обучать.
Кот девчонки недовольно фыркнул, попытался протестующе поворчать и потоптаться, но с неохотой сделал несколько шагов назад. Задом он уперся в щит. Замялся и прошел сквозь него. Зрителям стала видна прозрачная рябь, разошедшаяся от зоны разрыва. Кот снова вернулся обратно, занимая туже атакующую позицию. Его хвостовой наболдашник проделал круг, аккуратно обогнув голову девчонки, и снова замер над головой.
- А как на счет моего Лео? - Продолжила, как ни в чем не бывало, разговор девчонка. - Он уже встречался с людьми, желавшими нас убить. Да и я не собираюсь стоять в стороне.
- Эта ниахара задирает домашний скот местных жителей. Мы имеем заказ на ее уничтожение.
- Понятно. Полный контракт? Значит все, что добудете, будет ваше. А сколько вы собираетесь выручить за ее шкуру?
- Много. И контракт оплачивается по предъявлении доказательств.
- Как на счет выкупа? - Неожиданно выдвинула предложение девчонка. - Я тут недалеко подохшую лувву нашла, кое что спрятала. В основном щитки, зубы да когти из ее спутников. Если по ценам черных рынков, даже с выгодой останетесь.
- А с чего это ты так за эту кошку переживаешь. Если у тебя есть обученная ниахара, ты должна знать, что взрослые не проходят запечатления. Благодарностей от дикой ниахары ждать не приходится.
- Это самочка. И Лео она нравится. - Пояснила незнакомка. - А меня она не тронет. Самки ниахар подчиняются своим самцам.
- Все равно котят она уйдет рожать в свои миры. И тебе они не достанутся. - Заметил Аскилз.
- Мне не нужны котята. Торговать ими хлопотно. А вторую связь установить нельзя пока не прервется первая. В общем так. Добить малышку мы вам не дадим. Да и она сама остается под щитом только потому, что Лео ее контролирует.
Аскилз даже не оглядываясь ,ощутил как при этих словах напряглись его товарищи. Да и сам с трудом сдержался, чтобы не схватиться за оружие.
- И с чего же такая забота? - Все же продолжил он разговор.
- Сказала же она молодая. И я ее не контролирую. Мой Лео слушает меня, но совсем не понимает, зачем ему нужно контролировать воздействие на преодолеваемое поле. В общем, если малышка жахнет по вашему щиту при проходе, ваш генератор превратиться в бесполезный хлам. А он наверно дорого-о-ой.
- А с чего это ты нам про тайничок свой рассказала? - Вмешался Лайсэм.
Аскилз сморщился. Молодой еще парень. Не научился как следует думать. Но за спиной уже нашелся кто-то шикнувший на него.
- Ты бы помолчал, парень. Когда ты в последний раз слышал про лувву? - Донесся разговор в полголоса. - Тайничок явно в Бездне. Так что лезть туда просто так себе дороже.
- И что?
- А то, проход туда дикий. Тяжелые ружья с собой никто не потащит. Так что мы окажемся в Бездне только со своими железками и легкими пукалками. Причем в сопровождении двух ниахар, контролируемых только этой девчонкой. Хочешь попробовать? То-то, убивать ее нельзя, даже врубить нельзя, кто его знает как эта ниахара отреагирует. Рот ей не нужен чтобы отдать команду. Так что на тайничке мы все будем у нее под контролем.
Аскилз задумался, пережидая разговор за спиной. С одной стороны почти добитая ниахара. Но если девчонка хоть на половину права, это только их мнение. И сама самка может думать совсем иначе. Присутствие второй ниахары, явно обученной и опытной и вовсе ставило крест на их затее. Молодость партнера по связи ни о чем не говорила. Если случалось, что котенок ниахары доставался ребенку, его начинали учить обращаться с опасным животным сразу и без оглядки на возраст. И это случалось часто. Ниахары живут долго. И родители старались обеспечить жизнь не только своему чаду, но и всей семье. А что до того, что девчонка одна? Всякое бывает. С другой стороны, она вроде готова пойти на соглашение и выкупить кошку.
- Но местные не будут в восторге от того, что кошка уцелела. - Высказал он аргумент.
- Щитки ее у вас будут. - Усмехнулась нахалка, кивая на выбитые полями предметы. - Жителей вы успокоите показав их. На счет шкуры что-нибудь придумаете. Ведь контракт у вас полный? А малышка уйдет со мной и сюда больше не вернется. Но услуга за услугу. Я обеспечиваю вам исполнение контракта, а вы мне кое-что взамен.
- Да с чего мы тебе должны верить?
В этот раз Аскилз услышал отчетливый шлепок, прервавший возмущенное восклицание. Самый молодой член их команды все-таки схлопотал подзатыльник от рядом стоящего товарища. И правильно. В переговоры, которые ведет командир отряда, встревать не следует. Особенно на стадии заключения сделки. Пусть и недавно созданного отряда. Но ведь все в отряде прошли обучение и знают правила. В чем-то его молодой охотник был прав. А девчонка казалось, ничуть не смутилась, тоже приняла возражение всерьез.
- Я иногда беру контракты проводника. Так что с охотниками уже имела дело.
- Можешь сказать, где это было в последний раз? - Сразу заинтересовался Аскилз.
- Куакши. Мое имя Анаста. Тамошние охотники подтвердили контракт, чтобы самим не ехать в отдаленную деревню. А мне не трудно было.
Аскилз торопливо потянулся к своему браслету связи. Охотники за тварями не имели такой жесткой структуры. Но гильдия обеспечивала связью и информацией своих членов. Так что уже через несколько минут Аскилз имел рекомендации и куцые сведения об этой Анасте. Была небольшая фотография, сведения о месте последнего контракта и характеристика с положительным отзывом из деревни куакш.
- Хорошо. - Наконец принял решение командир отряда. - Скольких сможешь провести к тайнику?
- Троих. Там не слишком опасный сезон сейчас. Но Лео будет оберегать подружку и не сможет контролировать всю территорию. А сама малышка не слишком к вам расположена.
- Принято. - Аскилз кивнул, только покосившись на двух замерших ниахар. - Пойду я и двое моих людей. Ты сопровождаешь нас до тайника и обратно, до возвращения в объединенные миры.
- Идет. - Анаста серьезно кивнула. - Заключаем обычный разовый контракт проводника.
Согласен - Аскилз слегка поморщился, но кивнул.
Девчонка не промах и тоже хочет иметь хоть какие-то гарантии. А по контракту защита проводника будет на них. И его потеря или отрицательный отзыв не самая лучшая рекомендация для отряда только начинающего свою деятельность.
- Остальные могут подождать на переходе. Обратный выход обеспечу через спутник. Переход всего километров пять. Так что ждать недолго.
Щит с тихим хлопком исчез. Что было признаком далеко не самого дорогого генератора. Раненая ниахара прыжком преодолела свободное пространство и заняла место немного позади кота девчонки. На девчонку она действительно даже не взглянула. А вот охотников обвела недобрым взглядом. У девчонки просто великолепная гарантия их лояльности. Если дело дойдет до драки, девчонку нельзя обивать. Стоит разорваться эмпатической связи и этот Лео начнет крушить все вокруг. А самочка и вовсе не нуждается в дополнительном стимуле. Сделка была рискованной. Но того стоила. Судя по движениям животного, они действительно не так сильно ее достали, как думали.
- Мне рассказывали, что ниахара может драться стоя на двух лапах. - Заметила девочка. - А вы их ей даже не перебили. Только щитки выбили.
- Лайсэм, соберешь щитки, обработаешь и отдашь их Вайру. Их сдадим в качестве подтверждения исполнения контракта. Заодно и за оборудованием присмотришь. - Аскилз не отказал себе в удовольствии указать молодому на его место. Работа не слишком приятная, хоть и не сложная. - Остальные с нами до перехода. Потом вернемся и заберем все здесь.

Анаста не слишком сожалела о своем тайничке. Беспокоило только то, что она добила эту лувву всего несколько дней назад. И помня совет Муаса, устроила тайник так, чтобы до щитков могли добраться местные насекомые. Шкура лежала в другом месте, пока она не найдет способ выйти с нею на черный рынок. А это уже второй тайничок со щитками, если считать тот, что они устроили вместе с предтеч. Нескольких дней было недостаточно, чтобы привести щитки в надлежащий вид. Но приведенные охотники не обратили на это внимания. Аскилз был явно доволен полученным выкупом, нести который пришлось всей троице. Причем довольно скорым шагом.
Анаста чувствовала раздражение Лео. Молодой самочке был нужен отдых, но оставаться одной она категорически отказывалась. Раны были болезненны для нее. А остановиться нельзя. Беспокойство кота за нее все больше нарастало.
- Ты говорила о дополнительном условии? - Уже видя спутник-переход, заговорил Аскилз.
- На черных рынках меня принимают за посредника от нелегального отряда охотников. Я живу с охоты. В основном в Бездне.
Охотник мельком глянул на появившегося кота, нервно дернувшего хвостом, и понятливо кивнул. Как девочка оказалась одна, это второй вопрос. Если не просит помощи, значит и лезть не стоит. Имея такую поддержку за спиной, охотники редко ограничиваются тем, что проникнет через переходы. Связь с ниахарой, для охотника это гарантия благополучия для него и для всей семьи. С таким прикрытием можно уйти в Бездну как в магазин и выбирать добычу подороже. А еще говорят, что эти кошки могут охотиться сами. Партнеру по связи останется только прийти и забрать что останется.
- Я слышал, что лувва может противостоять ниахарам. - Не без намека заметил Аскилз. - Я заметил, что щитки еще совсем свежие.
- Могут даже убить. - Проворчала недовольно девочка. - Это не Лео ее убил. Если ты об этом.
Командир согласно кивнул, принимая к сведению и совсем не обратив внимания, что девочка не закончила фразу.
- Ну, так вот. Я стараюсь не разочаровывать скупщиков. Но сам понимаешь, нелегальный отряд не всегда удобно. И с такой легендой, если что могут быть проблемы.
- Ты хочешь прикрыться нашим отрядом?
- Только если ты согласишься.
- Ты знаешь о правилах охотников. Черный рынок понятно, не касается. Но если пойдешь к официальным скупщикам, придется платить пошлину. Иначе это ляжет на нас.
- Заплачу, куда ж я денусь. - Согласно кивнула девочка. - Так ты согласен?
- Не возражаю. Здесь есть и наш интерес. - Усмехнулся Аскилз. Включу тебя как вне штатного проводника. Только смотри, если начнутся вопросы по пошлинам, договор разорвем.
- Хорошо. Сделка завершена? - Анаста задала вопрос сразу по выходу из перехода.
- Завершена. - Улыбнулся Аскилз, подтверждая голосом заявку, которая будет сброшена в базу охотников. - Не хочешь присоединиться на постоянной основе? На Лайсэма не обращай внимания. Он парень добрый, только еще не все понимает.
- Из-за одного такого доброго моя мама и погибла. - Анаста сама заметила, что не сдержалась и отвернулась. - Я сама по себе. Раз все оформлено как надо, сможешь связаться, если потребуется Лео. Его услуги стоят дорого, сам знаешь.

Охотники разобрали принесенное троицей богатство и двинулись в обратный путь. И только после этого подчиненные решились задавать вопросы.
- Да все просто. Ей нужно прикрытие, при сбыте того что поймает ниахара. Я заключил с ней нештатный контракт. Так что если что, сможем рассчитывать на ниахару. Да и пошлины она платить согласилась с того, что будет сдавать официально. А это уже неплохой прибыток для отряда.
- Это хорошо. - Кивнул товарищ. - А может ее стоило постоянно взять к себе? Вместо того же Лайсэма. Совсем без ума парень, раз лезет в переговоры.
- Не пойдет. - Усмехнулся командир. - Она подросток. Но в этих делах не новичок. Чего стоит ее ниахара хорошо себе представляет. Связывать себя постоянным контрактом для нее глупо.
- Да ты бы видел, как она в Бездне ходит? - Вмешался Рист, сопровождавший командира до тайника. - Как у себя дома. Где-нибудь в парке.
- Да уж, опыт у нее неплохой. А ниахара выдрессирована так, что позавидовать можно.

Расставшись с охотниками, Анаста предпочла сразу нырнуть обратно в Бездну. Во-первых, надо было перепрятать шкурку луввы. Во-вторых, нужен был отдых для маленькой самочки. А в-третьих, улавливая эмоции Лео и его желание побыть вместе с самочкой, появилась у нее еще одна идея относительно памяти мамы.
Самочка нуждалась не просто в питании. Она очень не хотела оставаться рядом с мирами своих обидчиков. Да и для окончательного выздоровления ей нужно было уйти в их миры, куда Анасте не было хода.
Так что, выждав пару дней, пока спутница Лео начнет свободно двигаться и, намекнув Лео, где именно можно потом создать логово для подруги, она решительно направилась в путь. Пара ниахар проводила ее до раскола, но на ту сторону не пошла.
Подход к переходу не был сложным. Мама часто описывала это место, когда рассказывала, как попала в Объединенные миры. Нэстэ предпочла воспользоваться диким переходом, чтобы попасть в мир степей и холмов. Обойти караваны торговцев и выждать удобный случай было уже делом времени.
Проход по незнакомому лесу и выход к дороге прошел без приключений. Здесь все было так, как рассказывала мама. Только Нэстэ этот мир не нравился. Лес слишком редкий на ее вкус, а кое-где еще и вырубки с пеньками. Какие-то провода в длинной просеке. И дорога какая-то странная. И не заросшая, и вроде слабо использующаяся. Граница поселка, за прошедшие годы значительно сдвинулась, наступая на этот странный лес. На столько, что поначалу даже растерялась.
Прогулявшись по улице, она сначала узнала крышу. И только потом уже нашла еще несколько характерных деталей домика мамы. Сам поселок ей тоже не понравился. Тут постоянно носились какие-то вонючие аппараты на колесах. От пыли не спасла искусственная твердая поверхность, которой была выстлана дорога. Об этом мама не говорила. Но Анаста догадалась, что это сделано было уже после похищения от сюда мамы. А еще ей не понравились люди. Все они оборачивались в ее сторону и недоуменно осматривали одежду. Заметив, что прохожие тут ходят без оружия, Нэстэ неловко скинула курточку, завернув в нее короткий меч.
О чем-то таком мама действительно говорила. Будто бы на Земле в городах оружие носят только специальные люди, сто-то вроде городской стражи. И то, редко делают это напоказ. Стесняются что-ли?
Чехол с метательными ножами аккуратно был прикрыт рукавом рубашки. Благо на улице было тепло. Да и нательный костюмчик из шкуры луввы она никогда не снимала. Но все ее манипуляции, ни к чему не привели. На нее все равно продолжали смотреть. С недоумением, а то и со смехом. Местная детвора даже пальцем показывала и смеялась, произнося непонятное слово 'ролевик'.
Наконец она подошла к забору, осматривая дом своих родителей. Здесь явно жили.
- Вы что-то хотите? - Какая-то женщина оторвалась от своего занятия в беседке и недоуменно обернулась, осматривая девочку в странной одежде.
- Извините, пожалуйста. Просто тут вроде жили знакомые моих родителей, с которыми они потеряли связь. Не знаете, что с ними случилось? Ха звали Павел и Лена.
- Знаю. - Помрачнела незнакомка. - Погибли они. Павел был моим двоюродным братом. Его обнаружили мертвым на проселке, вместе с машиной. Лену так и не нашли. Целый год искали. Облазили все окрестности. Ничего. Сначала думали на ролевиков. Уж больно странные раны были у Павла. Но только в, то время поблизости никого из них не было. Но все равно с тех пор вас отсюда гоняют. Ты бы не светилась в своем костюме здесь. Соседи могут и полицию вызвать.
Нэстэ понятия не имела кто это такая 'полиция'. Мама упоминала, что вместо стражи тут 'милиция'. Но может она сама уже путать начала. Но все равно. Делать ей здесь было нечего. Все что задумала, она увидела. Место, куда так стремилась мама, нашла. Но это место мамы. Ей тут точно не нравится. Странный мир с вырубленными лесами, опутанный проводами и населенный неприветливыми людьми. К тому же вонючий. Это не ее мир и ей здесь больше делать нечего.
Нэстэ еще раз посмотрела на свою дальнюю родственницу, вежливо поблагодарила за совет, и поспешно направилась обратно.

- Куда на этот раз нас отправляют? - Лика лениво потянулась, стоя уже на входе из гекаты. Ее десятка замерла чуть в стороне, не скрывая, что прислушиваются.
- В одну западную провинцию. - Хмыкнула Риана. - Там есть одно местечко, которое расхвалили отцу.
- Опять санаторий?
- Ну а ты что подумала? Провинция слабенькая. Совсем недавно с дотаций снята. Надо показать, что там безопасно на столько, что даже семья императора ездит без охраны. Геката не считается. Нам это ничего не стоит. Все равно куда-то выезжать на отдых. А провинции польза. Глядишь, и туристы поедут. Поначалу так. А потом уже не наша забота.
- Так скучно же! Наверняка будет пара торжественных встреч. Чтобы в прессе побольше нашу поездку осветить. Лучше бы уж к Расколу съездили или в карантинную зону. Барику вон поохотиться хочется наверно.
- Конечно, хочется. Но без охраны нас туда все равно не пустят. - Риана была согласна с мнением своей сестры по гекате. Только вот что поделаешь. Не всегда считаются с мнением принцесс. - К тому же, это будет летом, через пару месяцев.

Листрад недовольно смотрел на своего бессменного помощника. Вартисан смущенно мялся стоя перед столом и грустно выслушивал выговор магистра.
- Послушай, ну как ты можешь делать такие странные выводы? Эта женщина, Лена, погибла. Это уже доказанный факт. А ты говоришь, что появилась новое возмущение в социополе, с характеристиками, указывающими на нее.
- Сведения о гибели женщины и ребенка поступили от самих ловцов. А вот наши дознаватели в остатках пепла смогли с уверенностью подтвердить на месте сжигания только наличие следов тела женщины. - Попытался возразить помощник. - Следов ребенка обнаружено не было.
- Знаю. Тени Арден тоже получили такие результаты. - Поморщился магистр. - Но это ничего не меняет.
- Как не меняет! А если мы ошиблись, и возмущение вызвано не матерью, а ребенком?
- Слишком мала она еще для такого воздействия. Кроме того, если уж ее решили перепродать, то точно не в мире Сайвании. Это провинция империи Лашнертов. И людей там меньше чем прочих рас. Девочка не могла там оказаться хотя бы потому, что во всей империи нет ни одного рынка рабов. Империя, как тебе известно, запретила рабство на своей территории. А тут вообще, ты говоришь об охотниках. Да еще выходцев из Арден. Нет, они столкнулись, скорее всего, с кем-то другим.
- Так в том-то и дело, что с той самой девочкой, что натворила дел у куакши. Эта аномалия никак не хочет рассасываться. И даже наоборот все больше расширяется и набирает обороты.
- Надо присмотреться к этой девочке. Действительно что-то много стало в нашем поле зрения девочек, причем одного возраста. Ниахара была при ней?
- Да. Но только охотники сказки рассказывают о том, как эта кошка вышколена. У куакш ниахара была котенком и практически ничего не умела. Даже у опытных охотников уходят годы, чтобы добиться нормального взаимодействия с партнером по эмпатической связи. А тут прошло совсем немного времени.
- Вот и займись проблемами живых, а не поисками мертвых. - Улыбнулся магистр.
Сам он подумал, что наверно может предположить, откуда взялся котенок с такими навыками. Интенсивные тренировки принцессы Арден с ниахарой не были для него тайной. Хотя до схваток с вооруженными людьми там еще не дошло. Да и щиты ее Барик пока не преодолевал без того, чтобы не разнести их генераторы. Точнее эксперименты в этом направлении были прекращены после выхода из строя двух генераторов силового поля. Но судя по записям охотников, взрослые ниахары могут проходить силовые экраны не вызывая критических для генераторов возмущений. Только для этого им мало природных способностей. Нужно что-то там еще.
А в общем, Листрад был согласен со своим помощником. В последнее время слишком часто стали попадаться девочки в их зону внимания. Причем как-то уж все последовательно. По одной в каждом отрезке времени. Вот погибла одна. И почти сразу появилась другая, в паре с ниахарой. Исчезла эта, и появляется новая, опять с ниахарой, только уже обученной как взрослая особь. И есть еще одна загадка. Сбивают с толку биометрические данные девчонки. Образцы конечно некачественные. И можно получить только стандартный комплекс. Но в том-то и дело, они все время разные.
'Подозрения о том, что гекатесса принцессы Рианы жива, слишком кусаются. Принцесса уже не ребенок. А ее геката слишком болезненно приняла весть о гибели совсем незнакомой им сестры. Скоро способности принцессы начнут активироваться. Получив такие неоднозначные вести, она может наломать дров, возобновляя поиски. А император не станет давить и остановаливать дочь. Если тени Арден начнут действовать открыто на Литарне, как бы не дошло до реального конфликта. Ладно, если это действительно выжившая дочь той женщины. А если ошибка?'. - Листард задумчиво покачал головой, принимая решение придержать пока свои собственные подозрения при себе.


Содержание
В начало страницы

Глава15.



С-с-сашансиос с высоты невысокого холма осматривал раскинувшиеся перед ним степи и только бессильно сжимал кулаки. Ему с самого начала не нравилась идея преследования отряда Шнатлии. Надо было остановиться еще в своем мире.
Но его командиры настаивали. Наглые насекомые возомнили о себе слишком много, напав на их селения в родном мире. А потом, почти безнаказанно, ушли через постоянный переход обратно. Черноплащники давно пытаются спровоцировать полноценную войну. В их мирах уже чувствуется переселение. Так что правителям всех соседних миров приходилось буквально лавировать, пытаясь оттянуть неизбежное. Тут проклятые насекомые загнали их в ловушку. Зная о том, что он находится в приграничном районе с ознакомительной поездкой и не удержится. Совершили диверсию вырезав тройку рубежников. К моменту, когда он прибыл, погоня уже собиралась следовать за тварями в нейтральном мире. Разведчики сообщали, что отряд уходит в степной район, туда где был переход в один из миров Шнатлиан. И он попался как маленький и глупый с-с-син, при виде дохлого мотылька.
Ловушка захлопнулась сразу, как их небольшой отряд потерял из виду переход. Две засады с боков перекрыли пути отхода. К отряду, который они хотели перехватить, присоединилось несколько сотен коричневых, вынырнувших из какого-то оврага.
Они не скрывались, демонстративно перекрывая все возможности отступления. Черноплащники могли позволить себе не экономить на коричневых и уж тем более бескрылых. Удержись он от первого побуждения, не поддайся на энтузиазм воинов личной охраны, все бы окончилось прямо здесь. Насекомые бы перебили преследователей. И это осталось бы еще одним локальным конфликтом. Но после гибели здесь глупого сына шаэсина С-сансалассша, у отца не будет больше выбора, кроме как начать полномасштабную войну. Если даже он сделает вызов первым, Шнатлии предъявят его голову в качестве доказательства участия в нападении на этот пресловутый отряд диверсантов. Только они будут тогда жертвами. В любом случае это окажется вина серпинидов и союзные обязательства соседей не будут выполнены. Никому не хочется развязывать войну с врагом, который всегда готов повоевать. Только делать это сразу со всем пулом союзников как-то невыгодно.
С-с-сашансиос еще раз осмотрелся, раздраженно скрутив длинный хвост. Бойцы рубежных подразделений постарались обеспечить отход на холмы своему ушас-с-ссина и отряду личной охраны. Вот только помочь вырваться из окружения они оказались не в силах. Пятнистый хвост командира охраны нервно заелозил по траве, почти задев его собственный. Он заметил начало движения врагов в их сторону. С-с-сашансиос не обратил внимания на нарушение субординации. Личной охране многое позволялось в неофициальной обстановке. А командир начинал службу еще с его отцом.
- Действуем, как договорились, Масс-с-сасаши? - На всякий случай уточнил он.
- Да.
С-с-сашансиос не удержался от раздраженного маха кончика хвоста. Что не осталось незамеченным.
- Мы виноваты, что уговорили тебя присоединиться к погоне. Извини за мою ошибку и передай наши извинения своему отцу, что не уберегли его сына. - Попросил его хранитель. - И не держи на нас зла.
- Все нормально, Масс-с-сасаши. Я злюсь на себя, а не на вас. В том числе, что не могу ничего иного придумать.
- Мы уже обсуждали это. Это единственный способ сохранить союзников для государства. Мы уведем их, насколько удастся. А там постараемся разделиться на пары и уйти оврагами. Этим тварям потребуется время, чтобы понять, что тебя нет среди нас. Главное не покидай убежища как можно дольше.
С-с-сашансиос нехотя кивнул, осторожно отползая из поля видимости противника. Черноплащники видели уже достаточно. Теперь копия его идентификатора с имитатором лекалы перекочевала в браслет одного из охранников, спрятавшегося в небольшом овражке. Тот уже торопливо скидывал куртку рубежника, оставаясь в форменной одежде, мало чем отличающейся от той, что была на их объекте охраны. А цвет хвоста в траве разглядеть можно только вблизи.
С-с-сашансиос закрыл место вживления лекалы от излучения, не прощаясь, нагнулся, лег животом на землю, и скользнул в густые кусты. Мелкая лощинка, скрытая высокой травой и кустарником тянулась прямой линией к лесу. Змеиное тело пройдет, не сломав стеблей, и трава скроет следы его отхода, если не сказать бегства. А его хранители постараются уничтожить все, что останется на месте. Он только надеялся, что хоть кому-то из них удастся ускользнуть от этой массы инсектоидов и выжить. Оставалось только умолять С-стотери, главу дома змеиных богов, помочь им в этом мероприятии, несмотря всю глупость его проступка.
Под прикрытием растительности он добрался до перелеска, скрывающего овраг. Тут были какие-то местные кусты с колючками длиной чуть ли не с его кинжал. Разумные насекомые очень не любили все, что могло порвать их крылья и знают, что кожа верхней части тела змеелюдов очень чувствительна к повреждениям. Так что он со спокойной совестью забрался в самую гущу, зарылся в прелую траву и замер напряженно прислушиваясь к происходящему на холме.
Там уже шел бой, постепенно смещающийся в сторону степи. Первая двойка прикрывала уходящий отряд с поддельным принцем. С-с-сашансиос еще раз проверил блокировку своей лекалы и мысленно обратился к С-стотери принять бойцов, достойно встретивших свой последний бой.

Нестэ устроилась на дереве со всеми удобствами. Разворачивающаяся у нее перед глазами драма заслуживала полного внимания. После поспешного отхода она считала, что сбила со следа тараканов и может о них не беспокоиться. Но совсем не приняла во внимание, в мире куакши не было еще одной опасности, грозившей ей. А за своими путешествиями в мир мамы, встречи с Лео и прочим, она совсем перестала контролировать свой рацион.
Не сразу, но ловцы вычислили виновницу уничтожения их центральной базы. Скорее всего, они заполучили каким-то образом данные для биосканеров и внесли их в базу беглых рабов.
Так что пришлось срочно сматываться прямо с рынка одного из окраинных мирков. Этот, забытый всеми богами унылый мирок был уже вторым после возвращения с Земли. И там ее заметили. Ловцов она сбросила со следа еще до перехода. А здесь рассчитывала уйти окончательно. Ближайший раскол находился как раз за холмами. А тут такое!
Сначала вываливший откуда-то отряд тараканов, от которого пришлось поспешно забраться повыше в крону огромного местного дерева. Потом другие коричневые из засады перебили парочку разведчиков необычного вида со змеиными хвостами. Все закончилось настоящей битвой пришлых нелюдей угодивших в окружение и их отступлением на холмы. Там их и окружили, вместе с нею кстати. Пришлось отсиживаться и наблюдать, заодно жуя травку, которая должна сбить с толку биосканер ловцов, когда они тут появятся. Благо происходящее на холме было видно ей как на ладони.
Понять, что там задумали, оказалось нетрудно. Один из этой группы скользнул в траву и тихонько появился в лесу. Нэстэ с интересом проследила, как он забирается в самую гущу колючек. Толстый змеиный хвост, в красно-черную полоску, теперь просматривался между кучи листьев, что он нагреб на себя. Оставшиеся на холме змеелюды оставили двух своих и уходили на виду подступающего под руководством трех черноплащиников отряда коричневых.
Как это ни странно, но план сработал. Вся эта шелестящая и скрежещущая орда тараканчиков пустилась вдогонку за сбегающим противником. А оставшаяся на холме пара отступила к ближайшему оврагу и бой прекратился. В общем, эти тараканы все же не самые умные из разумных в Объединенных мирах.
Нэстэ бесшумно выскользнула из листвы на нижнюю ветку и с интересом перевесилась с нее, глядя вниз. Лео лениво повторил ее маневр, продолжая отслеживать местность.
- Привет!
'Ух, как он дернулся! А глазищи-то какие! Аж в пол лица и сплошная чернота. Совсем без белков' - Нэстэ даже залюбовалась открывшимся лицом с не совсем человеческими чертами.

Он еще какое-то время лежал, вслушиваясь в отступающий шум погони. Бойцы будут имитировать его лекалу по очереди. Заставляя преследователей верить, что настоящая цель остается в основной группе, а отходящие пары только пытаются сбить их со следа.
Прозвучавший откуда-то сверху голосок был полной неожиданностью для него.
Он как змея развернулся там, где лежал, лицом к верху и схватился за оружие. Сверху на него смотрела человечка. Точнее человеческий детеныш. По крайней мере, он воспринял ее именно так. Несмотря на уродливый шрам закрывавший половину лица и искривленный нос.
- Знаешь, сок этих колючек вызывает у людей аллергию и царапины сильно чешутся. А у вас не так? - Доверительно поинтересовалась она.
С-с-сашансиос ошалело перевел взгляд на вторую голову, свесившуюся с широкой ветки рядом с первой, и торопливо разжал ладонь на рукоятке. Вот это попал! Ниахара! Похоже молодая и в связке с ребенком-человечкой.
- Он наверно глухой. - Поделилась мыслью с котом девчонка. - Или немой. Хотя может не понимать всеобщего.
- Понимаю. - Наконец отмер С-с-сашансиос. - Кто ты?
- Кошмар. Мало того что не хочет поддерживать светский разговор. Еще и с вопросами пристает, даже не представившись. - Все так же в полгоса попеняла та, по-прежнему обращаясь к коту.
Словно отвечая на ее замечание, кошка зашипела, демонстрируя клычки под верхней губой.
- С-с-сашансиос. - Коротко представился он, предпочитая не называть рода. Сориться со странной девчонкой точно было не в его интересах.
- Круто! - Восхитилась наглая человечка. - Целый С-с-сашансиос. А это имя или титул? Хотя ладно, Анаста, будем знакомы. А можно я буду тебя Саша называть, если имя. У меня язык не такой длинный, как у тебя, что бы правильно выговорить твое имя.
Он невольно высунул свой раздвоенный язык и осмотрел его кончик. Даже мазнул по глазам, смывая соринки.
- Ты лежи. Там отряд из десятка коричневых возвращается, во главе с тремя черненькими. Слушай. А чего ты им натворил? - Девчонка тихонько скрылась в свисающей сверху листве. Хоть понятно, откуда она свалилась.
- Я? - И сам ощутил, как глупо прозвучал вопрос.
- Ну не я же? - Возмущенное личико появилось среди листьев. - Что я им сделала, я в курсе и без тебя. Или ты решил, что у меня память короткая?
- Я всего лишь сын своего отца. Они хотят, что бы мой отец объявил им войну. - С-с-сашансиос не понял фразы про память но пока решил не уточнять. - Для этого им надо меня убить.
- Да? - Скептический взгляд прогулялся по всему его телу. - Тогда они очень близки к своей цели. Потому что отыскали след, по которому ты сюда прополз. Лежи не дергайся. Насадишься на колючки, я тебя вытаскивать не буду.
Застыв, он с ужасом осознал, что человечка права. Забравшись в самые кущери, он оказался среди наиболее старых веток, оснащенных самыми длинными шипами. При любом резком движении был риск оказаться насажанным на них и начать изображать бабочку на иголке.
Шорох лап преследователей раздался совсем рядом и замер около границы кустов.
- Мальчики, как давно не виделись? - Раздался жизнерадостный вопль одновременно со стуком детских ножек. Почти сразу, чуть в стороне яростно мявкнули.
Сквозь кусты С-с-сашансиос хорошо мог разглядеть, как преобразившаяся ниахара с хрустом раздирает бок одного из коричневых, одновременно хвостом отбивая удар второго. При этом кот очистил пространство за спиной занятой девчонки. А та спрыгнула прямо за спинами трех черноплащников. И сразу же вогнала один клинок одному из них туда, где у людей были лопатки. Второй меч, странного светло-серого, почти белого цвета описал нисходящую дугу вслед за крутанувшейся бестией и с легкостью рассек защитный доспех и ногу воина. Выпрямляясь, девчонка что-то швырнула, метясь в глаза третьего, и кувырком поднырнула к потерявшей равновесие второй жертве. Этот маневр одновременно решил для нее сразу несколько насущных задач. Взорвавшийся отчаянным треском черноплащник схватился за раненный глаз. А его попытка достать противницу ударом сверху провалилась из-за тела собрата. А девчонка легко подрубила лапу падающего шнатлия, что бы тот не достал ее своей искусственной клешней и уже, уходя в сторону, мимоходом махнула кончиком странного меча у него под головой. Второй летящий нож С-с-сашансиос заметил, как и отклонившийся от него третий противник. А вот третий нет. Дальше уже все было по знакомому сценарию. Быстрое подрубание лап у ослепшего насекомого, и завершающий удар в горло.
- Лео, ты чего там развлекаешься? - Прозвучал недовольный голосок.
В ответ раздался возмущенный рев и очередной хруст панциря.
- Ну и что? Зато у меня были черненькие. Ладно, не обижайся, сейчас помогу.
Еще два ножика ушли куда-то вне поля видимости. Новый мявк и опять хруст.
- - Да всегда, пожалуйста. - Прозвучало в ответ. Эй, ты, как там тебя, можешь вылазить. Только не поцарапайся. А то я понятия не имею, как лечить аллергию у змей.
С-с-сашансиос действительно потребовалось время, что бы осторожно выползти из своего неудачного убежища. Девчонка успела уже вытащить странные ножики из глазниц мертвого шнатлии и разыскать третий.
- Ну, так что, могу я тебя назвать Саша? - Повторила наглая девчонка, с пыхтением пытаясь достать совой клинок из самой первой жертвы.
Он осторожно отстранил ее и одним движением вынул оружие. Обыкновенный металл. Странно, У двоих лежащих он рассмотрел на крыльях очень интересный рисунок. Среди тех, кто их встретил вроде был один отпрыск правящего рода. Откуда тут взялся второй?
- Да называй, как хочешь. Я у тебя в долгу. - Согласился он протягивая клинок после того как вытер его о траву.
- Спасибо. - Вежливо поблагодарила та сразу за все.
Подбежавшая ниахара выплюнула две звякнувшие железки.
- Молодец. Извини, что не достала его. Зато отвлекла.
С-с-сашансиос с интересом проследил, как в наручном чехле исчезли метательные ножи. А меч занял свое место за спиной, с другой стороны своего уж точно железного собрата.
- Он меня не отравит? - Осторожно поинтересовался он, косясь на кота, не пожелавшего убрать влажную гриву.
- А ты сам не ядовитый? - Живо заинтересовалась она.
- А если в лоб? - Неудачно среагировал серпентенид и осекся под весьма скептическими взглядами девчонки и замершей за ней ниахары. - Слушай, а ты уверена, что у тебя язык короче моего?
- Уверена, мой язык до глаз не достает. - Не смутилась та. - Твой переход блокирует целая свора таких вод красавцев. И на пустыре мимо них ты не проскочишь. Что делать будем? Сын? Кстати, а вы что, живородящие? Ой, извини, не подумала. Это от перевозбуждения после боя.
- Ничего. Мы даже млекопитающие. - Усмехнулся С-с-сашансиос довольный уже тем, что смог заставить девчонку смутиться. Он уже успел разглядеть одежду наемников на ней. Это многое объясняло в ее беспардонном поведении. - Я думаю нам надо выбираться в сторону зенита. Там должен быть еще один переход.
- Не, ты может, и можешь туда идти. - Замотала странная наемница головой. - К вечеру будешь около него. Но меня в том мире неприятности ждут. А один мой знакомый попросил их жалеть и не давать со мной встретиться.
- Умный знакомый. - Уважительно кивнул парень. - Если для неприятностей так заканчиваются все встречи, еще и очень заботливый знакомый.
- Ладно, умник. Лео говорит, что сюда уже возвращается крупный отряд. Я в овраги, тут недалеко. А ты как знаешь.
- Подожди. Если нельзя уйти, то есть одно место на закат, где назначена точка сбора для всех моих бойцов, кто выживет конечно.
- Уговорил языкастый, двинулись. Только быстрее, а то если эти усатые и крылатые разберутся, с кем именно ты связался, одним родством со своим папашей не отделаешься. Уроют уже за компанию со мной.
Трех часовая гонка с перебежками между оврагами, преодолением завалов в лесу и ползанием среди деревьев закончилась встречей семи изумленных пар глаз. Шокированный Масс-с-сасаши выслушал краткий доклад принца с объяснениями причин того, что его подопечный остался здесь и растерянно повернул голову к уплетающей что-то девчонке. Откуда она достала пластинку прессованной сладости он не понял. А девчонка поняла его внимание по-своему.
- Не дам. Они вкусные, и хорошо голод утоляют. А если ты голодный, можете мясо пожарить. У меня приправы есть, могу дать.
- Мяса нет. - Автоматически возразил командир телохранителей.
- Нашел о чем сожалеть. - Скривилась та. - Сейчас раздобудем.
Сидящая в ногах девчонки ниахара с готовностью поднялась.
- Тут в соседнем овражке пара крупных грызунов обитает. Маловато, но мясо должно быть вкусное.
- Какое мясо? - Спохватился командир. - Кругом шнатлии и их разведчики. Нам уходить надо.
- Ну, нет, так нет. - Плокладисто кивнула девчонка. - А вам наверно дальше надо. В сутках хода отсюда есть переход в Ририю, устроит?
- Вполне. - Кивнул командир. - Все равно больше ничего не остается. А ты разве не с нами?
- Тут рядом Раскол находится. Мне туда.
- В Раскол? - Встрепенулся С-с-сашансиос. - Почему не с нами?
- А Лео говорит, что в том направлении шум от лапок этих шнатлии слышит. Часик, может больше ходу. Они тут вас хорошо обложили. А в Бездну наверно не полезут. Мелкий слишком, да и с той стороны много зубастиков бегает.
- А ты можешь нас проводить в Бездне. - Осторожно спросил С-с-сашансиос. Он слышал, что наемники берутся сопровождать научные экспедиции туда. Да и охотники не отказываются хаживать в миры Бездны, где уже побывали. Рискованный, но гарантированный заработок.
Девчонка с сомнением осмотрелась.
- Вас восемь. Всех мы с Лео не прикроем. - Озвучила она вердикт. Чем подтвердила предположение С-с-сашансиос о роде ее деятельности.
- Не надо всех. Ты прикрывай С-с-сашансиоса. - Поспешил развеять ее сомнения Масс-с-сасаши. - А мы уж поможем, чем сможем.
- Беру стандартную таксу за провод отряда в условиях неблагоприятных миров. - Предупредила та. - И делиться ни с кем не буду. Саша, ты уж извини, но ты меня и так хуже местных комариков достал. Даже двигаться как следует не умеешь.

С-с-сашансиос десять раз пришел к выводу за время этого сомнительного мероприятия, что шнатлии не такие уж и неприятные создания. Нет, правда. В мирах БЕздны могли себя сносно чувствовать только такие ненормальные как эта парочка. Девчонка шипела и все время язвила по поводу их медлительности и неуклюжести. Но они же впервые в Бездне. Как тут вообще можно нестись сломя голову. Когда то и дело из кустов или камней выползает всякая мелочь и пытается оторвать от тебя кусочек. У них же нет ног, только хвост. А прикрытие этой парочки выразилось исключительно в уничтожении крупных тварей. Про всякую мелочь девчонка сразу предупредила, что это их забота. Ее кошка и вовсе почему-то зла на всех подряд и все время норовила куда-то смыться.
- Он голодный. - Пояснила девчонка. - Сейчас наестся, и немного подобреет.
Бойцы только косились на исчезающую в пасти кота неаппетитную тварюшку. Этот Лео заглатывал ее, почти не прожевывая.
Спустя шесть часов и несколько отраженных попыток ими пообедать, девчонка, наконец, забралась на склон, где котяра обнаружил небольшую пещеру, и объявила привал.
- Скоро наступит ночь. - Заявила она. - Тут нет луны. Так что станет совсем темно. Лучше переночуем здесь. Дрова нужны.
Благословив великого змеиного бога С-стотери за то, что не создал в этом мире ночное светило, что не позволило этой двуногой язве идти ночью, бойцы торопливо направились к ближайшим деревьям. Благо ниахара соизволила обеспечить им прикрытие, а заодно и ужин. О последнем попросила его все та же девчонка, естественно. Т
- Лео, ты что, не мог птичку какую поймать? Знаешь ведь, я терпеть не могу есть эту резину. - Выговаривала спустя час своему питомцу девочка, устраиваясь на ночлег. На пол пещеры она разложила плащ, явно из комплекта наемника, под голову кинула походный мешок и мечи. А сверху старательно накрылась курткой. Кошка заняла позицию с боку, взглядом давая понять, что иных соседей не потерпит.
Остальным приходилось о таких удобствах только мечтать. С-с-сашансиос, не без зависти наблюдая за всей этой сценкой, отметил, насколько привычно это проделывается.
- Странная у нас наемница. - Высказал всеобщую мысль командир, когда обсуждаемая особа засопела. - Ходит в бездне как у себя дома. По выносливости не уступает серпентинидам. По твоим словам, дерется с шантлии так, как будто делает это за завтраком вместо зарядки. Если учесть, что мы видели сегодня при атаках тварей, приходится верить и в это. И знаешь что еще? На точке встречи не до того было. Но мы перехватили пару фраз по рации между черноплащниками. Похоже, они отлично поняли, кто именно уложил их отряд. В отличие от нас.
- Почему ты думаешь, что они не подумали на меня?
- Возможно. Только приказ коричневым не лезть менее чем впятером, подразумевал женскую особь. Ты не тянешь на женщину. При всем моем уважении к тебе, С-с-сашансиос, больше чем троих коричневых, против тебя выставлять не будут. И заметь, речь шла только об этой девчонке. Для ниахары они готовили отдельную ловушку.
- Ты бы видел, как она двигалась. Черные ничего не успели сделать.
- Вот и я говорю. Тараканы отлично знают, с кем имеют дело.
- И знаешь что еще. - Задумчиво протянул С-с-сашансиос. - Двое из погибших черноплащников на крыльях имели очень интересный рисунок. Вот скажи, как двое из наследного выводка одного из основных родов инсектоидов оказались здесь? Один командовал засадой, в этом мы уверены. Откуда взялся второй? Их места охоты находятся очень далеко отсюда.
- На это я тебе могу ответить. - Масс-с-сасаши удобнее подвернул хвост около костра. - Они за девчонкой шли. А наш черноплащник к ним присоединился. Причем сделал это сразу как услышал о ком идет речь. Для этого знаний наших переводчиков хватило. Деталей, правда, не понял. Жаль, дикий переход уничтожил электронику и записи не прослушать.
Оба дружно покосились в сторону зашевелившегося кота. Тот приподнял голову, прислушиваясь к чему-то, за входом. Уложил голову прямо на прижавшуюся к нему девочку и снова закрыл глаза.

Второй день мало отличался от первого. Разве что заночевали, перебравшись на какой-то остров посреди реки. Да на обед было птичье мясо. Добытые во время этого марафона твари заставили девчонку только сморщиться от отвращения.
Девчоку-проводника совсем не смутило, что их лучевики сгорели при переходе. А пулевое оружие осталось на поле боя, как закончился боезапас. Она сбила пролетающих птиц из пращи, что оказывается заменяла ей пояс.
Еще после обеда, критически осмотрев своих спутников, она тяжело вздохнула и, повернувшись к Лео, несколько минут молча с ним общалась. Результат все увидели только ближе к вечеру. Уже на подходе к речке, Анаста приказала отстать от нее на пару десятков метров и убрала меч в ножны. Когда спустя несколько минут веер ее ножиков добыл им ужин, а довольный Лео притащил к ее ногам добычу, С-с-сашансиос многозначительно переглянулся со своим командиром.
- Интересный способ охоты. - Заговорил за костром С-с-сашансиос.
- Это ладно. А вот ниахара в качестве загонной охотничей собаки очень оригинальное решение.
- И мясо действительно вкусное. - Продолжил С-с-сашансиос уже устроившись за костром. - Анаста, а ты что собираешься делать дальше? После того, как нас проводишь. Просто я заметил, что ты часто обращаешься к карте. Нам известно, что ниахары чувствуют переходы и могут это передавать своим партнерам по связи.
- И что? - Девочка насупилась.
- Просто ты видимо собиралась к совсем другому переходу, и сейчас вынуждена искать выход для нас. Извини, но проводники-охотники почти не обращаются к картам. Им в этом нет необходимости.
- Уж к вам точно не собиралась. Не люблю миры с монорасами. Ваше отношение не нравится к таким как я.
- Понятно. Мы тебя задерживаем?
- Несильно. Да и деньги не лишними будут. - Призналась Анаста. - Мы прошли мимо трех переходов. Но это ведь Расколы, и все они ведут в миры людей. Два в провинции Арден и они прикрыты щитами, один в окраинную провинцию Аринола, далековато для вас. Я вас веду к переходу в мир Ш-шараси. Это ведь ваш мир?
- Даже наша провинция. - С-с-сашансиос согласно кивнул.
- Так вот почему некоторые из встреченных тварей нам знакомы! - Воскликнул Масс-с-сасаши.
- Наверно. - Анаста равнодушно пожала плечами. - Этот мир способен давать миграционные волны. Но Лео сообщает, что сейчас тут время затишья. На нашем пути есть неприятная стая. Если заметят, придется подраться.
- А чем мы до этого занимались? - Неприятно удивился Масс-с-сасаши.
- Отмахивались. - Рассмеялась та.
- А куда ты собиралась? - Вернулся к первоначальной теме С-с-сашансиос.
-В один мир. Вы его не знаете. - Анаста мечтательно улыбнулась. - Он легкий, там тепло и много вкусных растений.
- И тварей нет. - Подначил Масс-с-сасаши.
- Почему? Есть. Но все они мелкие и не образуют волн. Размер Расколов не позволяет. А вам-то что за дело?
- Просто если ты не торопишься. - Усмехнулся Масс-с-сасаши, наш подопечный хотел-бы пригласить тебя погостить у себя.
- Зачем? - Анаста недоуменно уставилась на С-с-сашансиос.
- А просто без причины сделать это нельзя? - Улыбнулся тот.
- Саша, ты не простой серпентенид. - Девочка серьезно покачала головой. - Иначе бы с тобой не было такой охраны. Я плохо разбираюсь в политике. Но мой опыт говорит, что в монорасах не все спокойно относятся к появлению гостей из чужих народов. Мне не хочется снова жить в четырех стенах.
- В нашем мире к людям относятся терпимо. Сейчас с некоторыми империями, например с Арден у нас не лучшие отношения. Есть спорные колониальные миры. За то другие государства вполне с нами сотрудничают. К примеру, империя Аринол.- С-с-сашансиос отметил оговорку девочки о четырех стенах и сделал правильные выводы. - К тому же ты всегда сможешь покинуть мой дом. Все, кто сейчас с нами, живут со мной. И они будут рады составить компанию тебе, как своему соратнику.
- Я подумаю. - Анаста недовольно подвинула кота, устраиваясь у него под боком.
Подход к Расколу проходил по горному плато. На ровную, абсолютно горизонтальную поверхность они вышли спустя несколько часов подъема по притоку все той же речки, на острове в которой ночевали.
- Лео говорит, что нас заметили. - С беспокойством осмотрелась Анаста. - Не пойму кто это. Мы с ними не сталкивались еще. Такие мелкие, прыгающие и громко верещащие. И, похоже, абсолютно тупые. Уже несколько раз атаковали Лео, но не пробили его щитки. А все равно лезут. Сильно его бесят.
- Курхи. - Сделал вывод Масс-с-сасаши. - Основная тварь в миграционных волнах из этого мирка. Охотятся стаями. Атакуют в прыжке, имеют клюв, которым выдирают кусок плоти и сразу отскакивают. Их способны задержать даже щиты второго уровня напитки.
- Нет у нас этих щитов. - С-с-сашансиос недовольно поморщился. - Много их?
- Нет. Стая небольшая. - Анаста уже вела отряд к небольшой группе валунов, возвышавшихся над плоскотиной. - С ними еще какие-то более крупные твари. Тоже передвигаются на двух лапах. Для Лео ни похожи на одну, с которой мы уже сталкивались. Ее назвали жварнерией. Но эта мельче, размером почти с Лео. И атакует как-то снизу.
- Скальный зурб. - Масс-с-сасаши тяжело вздохнул. - Они живут в симбиозе с курхи. Действительно похожи на жварнерию. Только голова не чемоданом, а заострена и похожа на колун. В пасти три ряда зубов. В отличие от жварнерии добычу не жует, а заглатывает кусками. Человека может убить с одного удара.
- Если стоять будет. - Хмыкнула Анаста, доставая мечи. - Все за камни. Этих ваших зурбов всего две осталось. Одну Лео пришиб. Она попыталась достать его брюхо.
- Обычная их тактика. - Заметил Масс-с-сасаши. - Крупную добычу атакуют в наиболее мягко е место.
- Вот только Лео не имеет мягких мест, особенно в боевой трансформации. - Заявила Анаста, выходя в наиболее крупный проем между валунами. Уходите отсюда, Лео их заманивает на меня. Ваша задача эти самые курхи. Их много.

Масс-с-сасаши с беспокойством осмотрел место предстоящего боя. Но не нашел чего возразить. Ниахара действительно была самым серьезным аргументом в предстоящей схватке. И широкий проход между огромными валунами девчонка выбрала неслучайно. Им оставалось сосредоточиться на том, что может помешать предстоящей схватке их проводника. Неприятно это осознавать, но против фактов не порешь. С этой стаей им без ее помощи не справиться.

Лео ворвался в проем и развернулся заняв позицию сбоку. К удивлению зрителей, кошка не пыталась встать рядом или впереди старшей. Сама Анаста спокойно дождалась атаки, стоя посредине прохода между камней и резко приняла в сторону, одновременно нанося удар по глазам твари. Зубастая тварь отпрянула, увернулась от удара. Но позади уже двигалась ее товарка. Так что отпрыгивать пришлось в сторону. Как раз под когти и зубы Лео.
Второй твари тоже не повезло, ее атака была сбита отступлением предыдущей. Анаста легко уклонилась, возвращаясь обратно к центру, и повторила маневр с ударом по глазам. Только теперь твари не удалось увернуться. Ее голова с глухим стуком впечаталась в валун, а кончик клинка все же достал его глаз. Анаста тут же изменила манеру боя, делая шаг вперед.
В этот момент Масс-с-сасаши пришлось отвлечься. Несколько мелких, похожих на куриц тварей преодолели, наконец, ближайший валун и атаковали их сверху. Визг, рев, ругань сразу на двух языках смешались с пылью и грязью. А где то еще ревела ниахара.
Масс-с-сасаши вынужден был сосредоточиться на прикрытии тыла основанной пары. Как бы ни было обидно для опытных воинов. Но без щитов, силового оружия и лучевиков, им оставалось только прикрывать проводника, принявшего на себя основной удар стаи. Масс-с-сасаши еще во время похода обратил снимание, что девчонка почти не замечала скользящих ударов мелких тварей. Разве что злобно пыхтела на привалах, рассматривая очередные прорехи в куртке и штанах. Их она одевала прямо на нательный облегающий костюм, настолько эластичный, что даже не собиравшийся в складки. Его все увидели, когда девчонка деловито сняла рубашку из под куртки сразу, как они прошли в Раскол. Такие или похожие костюмы из дешевой ткани были почти во всех окраинных мирах людей. И даже в мирах серпентинидов. Так что поначалу он не заинтересовался им.
Бой уже подходил к концу, когда откуда-то снизу проскользнула стремительная тень, и Масс-с-сасаши понял, что ее никто не успевает перехватить. Курхи не были массивными тварями. Но обладали тонким клювом, способным остротой посоревноваться с когтями многих тварей Бездны. В прыжке, особенно на близком расстоянии, этот клюв насквозь пробил корпус его бойца. Причем так, что курхи проломила ребра и ее голова по глаза углубилась в плоть.
Так что вид падающей девочки не внушал ему особых иллюзий. Но приблизиться к раненной Анасте он смог только после того, как выдвинул две пары бойцов для прикрытия прохода. Ниахара оставалась над телом девочки, и не собиралась закрывать весь проход. Еще хорошо, что она не потеряла сознание и отдала команду ниахаре пропустить их к себе.
К удивлению Масс-с-сасаши, недокурица не только не пробила плечо полностью. Странный костюм не смог отразить удар твари. Зато клюв вошел в тело всего на пару сантиметров. Это не спасло от серьезной раны. Опытный воин с недоумением рассматривал странную ткань, оказавшейся хорошо выделанной кожей. После того, как из раны вынули клюв, дырка в ткани сразу стянулась в едва заметную точку, заодно стягивая и кожу девочки. Причем на столько, что перестала идти кровь.
Выдержке девочки можно было позавидовать. Едва придя в себя, она злобно шипя, попыталась подняться. Но только со стоном опустила руку, на которую сгоряча попыталась опереться. А потом не стесняясь в выражениях объяснила Ласс-с-сане, куда ей идти с ножиком, которым та собралась разрезать костюм, что бы добраться до раны.
Пришлось Ласс-с-сане, как единственной женщине в их отряде, помогать проводнику аккуратно снимать странную шкурку с поврежденного плеча. Сразу пошла кровь из раскрывшейся раны.

Нэстэ досадливо отпихивала Лео, норовившего проявить сочувствие и лизнуть открытую рану. С зубастиками они справились легко. А вот недокурица-попрыгунчик оказалась более настырной и удачливой. Дырка в плече уже не кровоточила. Помогли введенные серпентинидами лекарства. В глазах перестало мутиться от боли, которая сменилась раздражающим зудом. Но костюм одеть обратно не получилось. Рука почти не слушалась.
- Отцепись, котяра. Ты бы так раньше лез, до того как пропустил эту тварь.
Масс-с-сасаши с невольным сочувствием проводил взглядом обиженного кота. Если быть честным, девчонка пропустила тварь, прорвавшуюся через их заслон. Ее ниахара хорошо защищала хозяйку с флангов и даже сверху. Но слишком увлеклась и упустила атаку одиночки с низу, закончившуюся на лопатке девочки.
- Зря ты так. Он сделал все что мог.
- Сама знаю. - Сварливо огрызнулась девчонка. - Но я говорила ему прикрывать мне спину. Если бы он послушался и не лез вперед, все бы было нормально. Куда мне теперь с такой рукой? Саша, приглашение в гости остается в силе?
- Конечно. - Весело улыбнулся С-с-сашансиос. - Подлечишься и отдохнешь.
- У тебя дырка в лопатке и, похоже, трещины. После регенерации потребуется недели две для восстановления. - Заметила Ласс-с-сана, выполняющая в отряде еще и функции полевого медика.
- Условия принимаются? - Недовольно поинтересовалась Анаста у С-с-сашансиос.
- Какие? - Их предводитель даже голову наклонил, заинтересовавшись наглостью будущей гостьи.
- Чтобы никаких рабов. Если что, лучше сама буду все делать.
- У нас нет рабства. - С-с-сашансиос заметно обиделся. - Ты должна была бы знать об этом по курсу школы.
- Я не самая лучшая ученица. - Скривилась та. - Но зато я предупредила.
Ей помогли подняться. Нэстэ было противно испытывать собственную беспомощность. Но деваться некуда. Рука была плотно примотана к телу и даже сквозь лекарственную блокаду, каждое неловкое движение отзывалось болью. Видимо действительно лопатка от удара лопнула, и несколько осколков впивались в мышцы.
Виноватый Лео плелся рядом, прикрывая от несуществующей опасности и ревниво следя за теми, кто ее поддерживал. Анаста привычно послала ощущение, что совсем не сердится на него.
С-с-сашансиос обернулся к своему командиру.
- Пошли в переход кого-нибудь первым. Как бы нам не привести тварей за собой.
- И то верно. - Масс-с-сасаши осмотрел свое воинство.
Погибших не было. В чем была немалая заслуга ниахары и девчонки. Эта пара не только выбила главную ударную силу из двух Скальных зурбов, но и приняли на себя тех из курхи, что пошли в самый широкий проход. Но все равно, невредимых бойцов в отряде них не осталось. Двое, если не считать пострадавшую девочку шли с помощью своих товарищей. Два бойца поспешно скользнули вперед, всего на несколько минут опережая основной отряд.
- Надо быстрее. - Пробормотала Анаста, пытаясь достать свой любимый клинок. Металлический меч остался в теле последнего зубастика. Вынуть его в горячке боя они не успевали и остальной бой она дралась исключительно этим оружием. - Лео чует этих куриц. Их мало, но они уже идут.
- Курхи никогда не оставляют добычу. Пробормотал Масс-с-сасаши, подавая сигнал ускорить движение.
Они успели пройти Раскол в последний момент. Первые из прыгающих тварей с клекотом ворвались следом, но только для того, что бы встретиться с отрядом подоспевших рубежников. А потом раскол был прикрыт щитом, заранее снятым по команде высланных курьеров.
- Все. - С-с-сашансиос облегченно выдохнул. - Приветствую тебя в мире С-слаш-ш-шания как гостя моего дома.
- Благодарю. - Анаста сердито гладила занывшую с новой силой руку. Все-таки резкие движения и бег ей были противопоказаны сейчас. - Надеюсь, торжественного приема не будет?

Сумми немного злилась на отца. Ну чего спрашивается, надо было отправлять ее в эту ознакомительную поездку? Мог бы с этим магистром поспорить. Провинциальные миры, половина из которых наверно еще помнят времена, когда не было технологий силовых генераторов. Одно название, что независимые миры. Все технологии тянут из центральных империй. Учатся тоже там. Потому кстати и считаются сателлитами. Но гонору выше головы. Как же, они свободные, и обращаться с ними надо как с равными. А то, что все эта равность выражается в этих нудных церемониях и приемах, это уже второй вопрос.
Сумми постаралась скрыть раздражение за вежливой протокольной улыбкой. Официальной целью поездки было ознакомление с обычаями и традициями на месте. Это был третий мир. И пока, все знакомство сводилось к демонстрации своих собственных знаний в области протокольного этикета. Пробелы в котором, с успехом заполнялись сопровождающими дипломатами.
Ее десятка шэссе тоже заскучала. Девочки тоскливо перекидывались фразами по ликале, стараясь не отвлекать старшую от протокола. Сумми бросила несколько ободряющих фраз и снова сосредоточилась на исполнении своих нудных обязанностей.
Вот еще одна напасть. На всех таких приемах в честь великого гостя, присутствовали подозрительно молодые люди из высшей аристократии, вплоть до отпрысков самого правителя. Так что у Сумми создалось впечатление, что она тут на смотринах.
- Смотри, этот тоже притащил своего сына. - Не сдержалась Нишша. - Ну, о чем они все думают?
Сумми тоже не нашлась что сказать. Ей представляли сейчас мальчишку лет четырех. По словам присутствующего здесь в качестве консультанта дипломата, это был родной сын правителя. Мальчик вел себя вполне себе примерно. Но как-то не к месту его присутствие здесь. О чем Сумми и заметила дипломату через девочек. Все таки жаль, что прямую мнемосвязь с чужими браслетами не установить.
- Сумми, не поверишь. - Раздался в голове голос хихикающей Нишши. - У них тут приняты ранние браки и заключение брачных договоров едва не с пеленок. Так что паренек тут именно с этой целью. А вдруг понравится. Породниться с императором Аринола многие хотят.
- Все, это последний мир. - Мысленно взвыла потенциальная невеста. - После этого приема возвращаемся назад. Пусть заранее оговаривают такие моменты. В таких условиях заявленных целей мы никогда не достигнем.
- Ну почему, вот узнали об одном местном обычае. - Хихикнула Нишша. - Сумми, бери этого в мужья. Мы хоть в куклы поиграем. А то моя мама все расстраивается, что я эту часть детства упустила.
- Если очень нужно для твоей мамы, могу тебе и устроить такого муженька. - Заметила Сумми.
Церемония приема в честь прибывшей принцессы, наконец, начала сворачиваться. Дальше предстоял небольшой званный обед. Потом неофициальный прием, точнее нечто вроде местного бала. Но там можно будет отсидеться после обязательных номеров. А на завтра останется только церемония прощания.


Содержание
В начало страницы

Глава16.



Весь перелет от Раскола до телепорта Нэстэ провела с закрытыми глазами. Введенные лекарства действовали, но вызывали сонливость и полную апатию. А еще, по своему опыту она знала, что скоро действие обезболивающего эффекта регенераторов закончится. Так всегда бывало с нею. Регенераторы работали исправно. Но вот обезболивание прекращалось намного раньше, чем у других людей. К обычной боли добавлялись неприятные ощущения от слишком быстро регенерирующих тканей. Потому она очень не любила ускоренное заживление.
Тожественного приема не было. Все, кто составлял их небольшой отряд, хотя бы раз были ранены. Так что о торжественных речах никто не заикнулся. Хотя на выходе из телепорта, кроме внушительной охраны их встречала целая делегация во главе с немолодым серпентинидом. Нэстэ смогла наблюдать, как спутница правителя суетливо приобняла вышедшего первым Сашу. При этом видимо что-то задела. Так как ее наниматель тихонько зашипел, стараясь отстраниться.
Нэстэ плохо помнила перелет до столицы и как ее провели в отведенные комнаты. Усталость и ранение давали себя знать и заставляли желать поскорее добраться до подушки.
Из-за раны рука болела, но если не тревожить, то не очень сильно. Зато из-за введенных регенераторов, за ужином, доставленным прямо в спальню, она слопала наверно раза в три больше того, что обычно. Не помешала даже пробившаяся боль. Но это было нормально для тех, кто находился под действием таких лекарств. Перед сном ей вкатили еще пару уколов для поддержания темпов заживления. И добавили обезболивающих, чтобы она могла спокойно выспаться.
Нэстэ засыпала в огромной кровати, застеленной дорогущим бельем. Размер этого ложа был таков, что пристроившийся на другом его краю Лео, совершенно не мешал.
Утро для нее началось с дикой дергающей боли в раненном плече. Во всем теле ощущалась слабость и бил сильнейший озноб. Ничего не понимая, она с трудом смогла воспользоваться пультом дворцовой связи, чтобы вызвать Ласс-с-сану. А уж та в панике начала вызвать местного врача, оказавшегося мужчиной в весьма преклонном возрасте. Мало того что с лицом, изборожденном морщинами, так еще и с почти белой шевелюрой. Даже его хвост отливал каким-то пепельным оттенком.
Несколько минут осмотра, вождения каким-то подозрительным приборчиком вокруг поврежденного плеча и лицо врача стало куда более мрачным, чем было при входе.
Появившийся в процессе осмотра Саша и Ласс-с-сана встревожено ожидали вердикта стоя за его спиной.
- Регенераторы, как я понимаю, из походной аптечки? И вы вводили их сразу после ранения? - Уточнил доктор у девушки.
- Да. - Ласс-с-сана с испугом смотрела на врача. - А перед сном я сделала еще два укола из тех, что вы выдали вместе с обезболивающими препаратами.
- Разве эти лекарства не универсальны? - Встревожился Саша. - Я думал, они одинаково действуют на представителей всех рас с гемоглобиновой кровью.
- Универсальны. - Тяжело вздохнул змеелюд. - И при всех прочих условиях, рана должна была уже зарасти. По крайней мере, ваши бойцы, даже те, что с более серьезными ранами, уже собираются на тренировочную площадку. Надо было все-таки мне осмотреть девочку с вечера.
Мужчина досадливо сморщился, досадуя на себя. Но вчера у него был на руках целый отряд раненных, во главе с принцем. И никаких особых осложнений не предвиделось с человеческой девочкой.

- Тогда что же все это значит? - Недоумевал С-с-сашансиос.
- Наглядный пример различий наших и человеческих тел. - Пояснил врач. - Иммунитет людей значительно слабее нашего. Для тел серпентинидов плохо обработанная рана, всего лишь дополнительное неудобство и увеличенное время заживления. А у людей это вопрос гниения и заражения крови. Регенераторы ускорили все процессы в теле вашей гостьи. И ночью сформировался мощный гнойник, как будто прошла не одна ночь, а как минимум неделя. Заражение затронуло не только мягкие ткани. Оно начало проникать в кости. Очень неприятная ситуация. Хотя, мне все равно непонятно почему такая бурная реакция организма.
- И что теперь? - Встревожилась уже Ласс-с-сана.
- Теперь только операция. Придется вычищать все вручную. А после регенерации потребуется долгое восстановление. Если я правильно оцениваю возможности человеческого тела, на полное восстановление руки потребуется около двух месяцев.
- Что-о-о?! - Нэстэ даже попыталась сесть. Но была вынуждена со стоном рухнуть обратно на подушки. По лицу крупными каплями покатился пот.
- И операция нужна срочно. - Сделал вывод этот хвостоходящий. - Я бы пригласил специалиста из людей. В посольстве Аден есть великолепный хирург. Он часто меня консультировал в вопросах, касающихся болезней наших человеческих служанок.
- Нет. - Односложный ответ прозвучал жестко. - Саша, мы договаривались. Обо мне из посторонних не должен знать. Тем более люди.
Саша с неохотой кивнул, подтверждая ее слова.
- Сами сможете провести операцию? - Обратился он к врачу.
- Да, ваше высочество. Но я прошу все же позволения провести консультацию с человеческим специалистом. Имен я называть не буду. У нас тоже есть люди. И уважаемого лорд-доктора Аррелсара не удивит мой интерес. Он решит, что речь идет об одной из неосторожных служанок.

- Не возражаю. - Его высочество С-с-сашансиос ответил только после неохотного кивка беспомощно морщащейся гостьи.
- Я только проведу сканирование раны и общего состояния организма. - Заверил обрадованный доктор, извлекая откуда-то из недр принесенного ковра медицинский сканер.
Несмотря на слабость, Нэстэ рванула на другой край кровати. А Лео по ее команде мгновенно оказался перед носом растерявшегося доктора с недвусмысленно оскаленной пастью.
- Никаких сканеров. - Проворчал недовольно хозяин замка. - Это тоже было условием.
- Ваше высочество, а я могу узнать, какие еще есть условия? чтобы их случайно больше не нарушить. - С показной вежливостью поинтересовался врач.
Ласс-с-сана могла его понять. Она даже восхитилась выдержкой мужчины, смотрящего прямо в оскаленную пасть ниахары. Наверно он даже ощущал ее дыхание на своем лице.
- Это все, что может вас касаться. - Отрезал тогда Саша.

- Два месяца! Ласса, Саша. Да я же тут загнусь со скуки!
Нэстэ послушно устроилась с помощью Ласс-с-саны на спину и беспомощно позволила накрыть себя. При этом, не преставая причитать.
Новоявленная сиделка сразу как доктора покинул спальню, прогнала служанок и занялась уходом лично. Саша предпочел устраниться от помощи, но оставался пока в комнате. Скорее всего, для поддержки Ласс-с-саны. Девушка же терпеливо увещевала девчушку тихим голосом с успокаивающими интонациями.
- Ну что ты выдумываешь, Анаста. Подлечишься, пройдешь реабилитацию. Руку восстановишь. Ребята будут рады твоей компании. Не думай об этом. Ты лучше поешь, чем причитать.
Нэстэ покосилась на блюда, расположившиеся на переносном столике, пристроенном прямо на кровати.
- Это конечно не твои птички в Бездне. - Увещевала ее Ласс-с-сана. - Но тоже вполне съедобные. Поверь, у нас очень хороший повар.
Нэстэ фыркнула, услышав напоминание, как она отчитывала Лео, но послушно взяла кусочек мяса.
- Вот и умница. - Продолжала ворковать сиделка. Ласс-с-сана похоже считала, что виновата в случившимся с девочкой. Ведь перевязкой и вводом препаратов занималась именно она.
- Да, а во сколько мне все это обойдется? - Спохватилась Нэстэ, прекратив, есть.
- .... - Зависла Ласс-с-сана, не найдясь с ответом и обернулась к его высочеству.
- Это мои проблемы. - С-сашансиос тоже не собирался допускать разговоров на щекотливую для девочки тему. - Ведь страховые случаи наемника оплачивает заказчик. Вот и считай, что это он и есть.
Нэстэ невольно улыбнулась. Слабость заставляла закрыть глаза и поспать. Но все же она продолжала требовательно смотреть на хозяина дворца, хорошо помня поговорку мамы про бесплатный сыр.
Саша только глаза закатил к потолку.
- Ну что ж ты такая упрямая? Девочки в твоем возрасте не должны быть столь недоверчивыми. Сказал же, что это будут мои проблемы. И забудь об этом. А может тебе в качестве премии шрам на лице убрать?
- Зачем. - Тут же встрепенулась та. - Мне это не нужно.
- Почему? - Ласс-с-сана тупо удивилась такой странной реакции. - Я много общаюсь с людьми. Такое украшение они не считают привлекательным.
- Мне это не нужно. - Упрямо повторила Нэстэ равнодушным тоном. - Шрам зажил и ладно. А кроме того, я не пользуюсь биосканерами. И многие знают меня только в лицо.
- Я переговорю с доктором Ш-шассош-шти. Думаю, он сможет решить эту задачу без привлечения сканеров. - Решил его высочество, недовольно шевельнув хвостом. - Анаста, почему ты настаиваешь на тайне своего пребывания? Пойми, я сам заинтересован в сохранении тайны обстоятельств нашего знакомства. Отец тоже на этом настаивает из политических соображений. Но все равно лучше, если тебя будет оперировать человек. Этот доктор из посольства Арден хороший специалист и консультирует нас давно, когда дело касается людей. А еще я все-таки не понимаю, чего ты так шарахаешься от сканеров.
- У меня не самые лучшие отношения с теми, кто их использует. - Проворчала Анаста.

- И что? Я гарантировал твою безопасность. Ты можешь остаться в С-слаш-ш-шании и поселиться в любом понравившимся уголке. Кто бы ни были твои враги, они не посмеют тронуть того, кто находится под моей защитой. Ты можешь доверять моим людям.
- Однажды я уже поверила тем, кому доверяет мой друг. - Ласс-с-сана с удивлением увидела, как на мокром от пота личике глазки девочки превратились в узкие злые щелочки. С дальней стороны кровати послышалось шипение. Лео не поднимаясь, выпустил когти и предупреждающе осмотрел обоих посетителей. Тема явно была не из тех, что нравились их гостье.
- И что же произошло? - Все же тихо спросила она, осторожно погладив девочку по руке.
- Ничего. Нас продали. Тогда погибла моя мама. И я вместе с нею. - Немного успокоилась Анаста, покосившись на питомца. - И мне не хочется воскресать, если данные биосканера станут известны кому-то.
Нэстэ не собиралась посвящать своих новых покровителей в подробности. Но очень беспокоилась о том, что опять вынуждена нарушить диету. К тому же, она обратила внимание на оговорку доктора, что все процессы в ее организме за ночь ускорились так, как будто прошла целая неделя. Только сделала свои собственные выводы, посвящать в которые кого-то еще было опасно. И так что-то разговорилась.

-Уважаемый Ш-шассош-шти, я с удовольствием бы помог вам. Но что можно сказать конкретное, практически ничего не имея перед глазами? Быть может данные сканера или что-то из анализов?
- К сожалению, ничего, уважаемый Аррелсар. Поймите меня правильно. У моего пациента странная реакция на вид медицинского сканера. Девочка даже не подпустила меня на расстояние эффективного контроля. И некоторые обстоятельства не позволяют мне провести сканирование втайне от нее.
Ш-шассош-шти с легкой досадой припомнил резкий ответ принца, когда он только заикнулся о скрытом сканировании.
- Я дал слово, Ш-шассош-шти. Или вы считаете, что слово принца ничего не стоит?
- Время, к сожалению не ждет. Я буду вынужден сделать операцию, и прошу вас проконсультировать на счет иммунной системы человека. Реакция этой девочки необычна для меня, даже с учетом использования универсальных регенераторов. Быть может, есть какие-то индивидуальные непереносимости, о которых мне неизвестно?
- Я ничего подобного не слышал. - Собеседник на голоэкране нахмурился, пытаясь обдумать все, что услышал. - Честно говоря, с чем-то подобным я столкнулся только однажды. Но там был совсем не ваш случай. У моей пациентки с рождения стояла универсальная прививка нового образца. Она имеет ряд дополнительных функций. Произошла реакция на составляющую одного из компонентов стандартного препарата регенерации. Картина была похожа на описанную вами. Стремительное развитие гнойника, температура. Но до столь запущенного случая, едва ли не гангрены, дело не дошло.
- Вы можете объяснить, как с этим боролись?
- Это точно не ваш случай. - Рассмеялся человеческий доктор. - Там точно была реакция на компоненты лекарства. Вакцина очень дорогая, сложна в изготовлении и никогда не выходила в свободную продажу. И более того, она выпущена в очень ограниченном количестве, использовалась по строгим учетом. Так что известно как была использована каждая ампула. Равно как до сих пор известно местонахождение каждого ребенка, которому ее ввели.
- Вот как? Видимо это было экспериментальное средство. - Заинтересовался серпентинид.
- Отнюдь. В данном случае главную роль играет цена. Уж очень дорогие компоненты, входящие в состав. Зато вакцина защищает практически ото всех известных типов вирусов и их модификаций. За исключением совсем новых, типа красной сыпучки. Так что все дети живы и здоровы. - Человек на экране слегка поперхнулся. - За исключением одного. Но там был не медицинский случай.

- А все-таки, как вы справились? Если это не станет причиной нарушения вами обязательств перед империей.
- Ничуть. - Пожал тот плечами. - Тогда я ввел блокиратор Мерка, и процесс прекратился. Это кстати оказалось отличным решением. Модифицированный блокиратор был введен остальным в качестве дополнительного компонента к вакцине. Но для вас это бесполезно. К тому же, судя по всему, процесс зашел слишком далеко.
- Значит вы ничем помочь не можете? - С разочарованием уточнил змеелюд.
- Я пришлю вам несколько препаратов, специально предназначенных специально для людей, уважаемый Ш-шассош-шти. - Решил доктор Аррел. - Это тоже регенераторы. Но намного лучше универсальных, что есть в вашем распоряжении. Кроме того, в их составе нет компонентов, вызвавших тогда аллергию у моего пациента.
- Благодарю вас, уважаемый Аррел. - Змеелюд аккуратно наклонился, заметно сильнее, чем обычно. Это был знак личной благодарности. Которого очень не часто удостаивались люди со стороны
- Не за что, коллега. Мы должны помогать друг другу. Даже ели между нашими странами сейчас не самые лучшие отношения. - Улыбнулся человек. - К тому же, эти препараты совсем не секретные. Просто в вашей империи их не производят.
- Честно говоря, не знал, что в посольстве есть нужда в сильных регенераторах. - Заметил Ш-шассош-шти.
- О-о-о! Я не всегда работал в посольстве, как вам известно. Моими пациентами были и гекаты их высочеств. Поверьте, сестры по гекате принцессы Арден очень не похожи на милых и скромных девушек-аристократок, что бывают на приемах во дворце вашего правителя.
- Я слышал, что в Гекарий этой девочки регенерационную капсулу поставили даже раньше, чем ее братьям.
- Отрадно, что, несмотря на сложные отношения между нашими империями, вы остаетесь в курсе новостей из Арден.
Ш-шассош-шти только улыбнулся на подколку. Новостями даже своей страны он особенно не интересовался. Чего уж там говорить об Арден или другой империи. А о капсуле узнал из регулярно присылаемых сводок. Специальный отдел разведки составляла короткое коммюнике по новостным событиям разных стран, разделяя их на отдельные темы и рассылала ее всем, кто, по их мнению, должен с ним ознакомиться.
В тот раз новость о медицинской капсуле была сочтена интересной именно для врача. Коммюнике пришло к нему с вопросом, не является ли такое событие следствием какой-то тайной болезни принцессы.

Посол империи Арден граф Лардерини выслушал просьбу своего врача без особого интереса и только пожал плечами.
- Если вы считаете необходимым, посылайте эти препараты. Думаю, ни император, ни какие либо службы, не будут возражать. Но только сделайте это в частном порядке. А кого они там собрались лечить?
- Насколько я понял, это какая-то молодая девица, боящаяся медицинских приборов и самих врачей на столько, то почти угробила себе руку.
- Служанка наверно. - Предположил посол. - Не знал, что во дворце его высочества есть служанки из людей. Надо будет отметить этот факт при составлении доклада в канцелярию.

Нэстэ с досадой осматривалась на тренировочной площадке. Со дня ее появления во дворце минуло уже полтора месяца. Сегодня рархи принца С-с-сашансиос может и рады были составить ей компанию на тренировке, но вечером грядет официальный ужин в тесном кругу подданных Нус-с-сансила, шаэсина спертентинидов. И ей пришлось заниматься в одиночестве, уже не в первый раз костеря себя любимую почем зря. И как она могла попасться в такую западню? Сколько раз убеждалась, как мама была права, утверждая, что бесплатно кормят только в бараке для рабов.
Нет, к серпентенидам у нее не было никаких претензий. Саша выполнил все, что обещал и даже больше. У нее теперь не было шрама на лице. А вполне себе приличный носик нравился ей самой. Хотя бы тем, что теперь позволял свободно дышать во время интенсивных тренировок.
А ррархи, ребята из личного отряда его высочества, действительно были рады ее видеть и никогда не отказывали составить компанию на тренировках или занятиях. Только свободного времени у них практически не было.
Она имела свободный доступ на все тренировочные площадки Сашиных рархов. Для этого, правда, пришлось позволить этому высочеству нанести на свое плечико какую-то татуировку. Сложный рисунок продержался на коже несколько минут и послушно впитался в кожу как будто, так и надо. Саша назвал эту штуку ласиной, утверждал, что это аналог какой-то ликалы, что выдают подружкам принцесс в империях людей. Только без каких-то встроенных функций и выполняла исключительно роль пропуска для датчиков дворца. Она послушно покивала головой и промолчала. Можно подумать, она специалист по всяким биотехническим штучкам распространенным в Центральных мирах.
Отношение местной прислуги тоже не было новостью для человека, проведшего в мирах населенных чужими расами большую часть своей свободной жизни. Вполне привычная реакция на чужака, оказавшегося слишком высоко, чтобы пренебрежительно фыркнуть и отвернуться. Поначалу, Нэстэ не с кем было даже поговорить кроме рархи и самого принца. Но теперь служанки немного изменили к ней отношение. Не все, но Ласса как-то призналась, что постаралась ставить только тех, кто теперь относился к работе в комнатах человечки спокойно.
Нэстэ аккуратно накинула заштопанную куртку наемницы поверх любимого костюмчика из кожи луввы, и направилась по дорожке в парк. Местный хвостатый врачеватель настаивал на этих прогулках пешком. Можно было, и послать, но в выделенных ей комнатах сейчас все равно идет уборка. Зачем им мешать?

Нэстэ снова тяжело вздохнула, осторожно потерев ноющее плечо. За месяц ей удалось немного наверстать упущенное. Но только ценой стиснутых зубов. Иначе бы врач запретил тренировки в полную силу и без его присмотра.
Вообще этот хвостатый слишком осторожничал с нею. Не имея данных своего сканера, он буквально висел над нею и следил за каждым шагом.
Но рука действительно болела и плохо слушалась даже сейчас. И пока нечего было и думать, чтобы поднимать вопрос сбежать отсюда. Да и Саша ее не отпустит, не пока не убедится в полном выздоровлении.
А, в общем, жаловалась она зря. За полтора месяца она вполне сносно начала говорить на языке серпентинидов. Некоторые звуки пришлось долго отрабатывать. Человеческий язык оказался не плохо приспособлен к этому. Зато служанки именно после этого стали относиться к ней с большим вниманием. Даже соглашались иногда поддержать разговор с человечкой на отвлеченные темы.
Нэстэ прошла тропинку до конца, вдыхая теплый, насыщенный запахи трав, воздух и неохотно повернула к дворцу.
Делать нечего. Все равно придется идти и одеваться к предстоящему событию. С отцом Саши она виделась только один раз. Его величество заполз к ней в спальню на третий день пребывания. По официальной версии, чтобы поблагодарить ее за спасение сына. А там уж история умалчивает.
Честно говоря, для себя Нэстэ поначалу решила, что его величество появился, чтобы ее добить пока она еще слаба. По крайней мере, почти десятиминутная речь на всеобщем, выданная по всем правилам ораторского искусства для одного единственного слушателя была полной неожиданностью для нее. И кроме приступа головной боли и оскомины в зубах, навела на серьезные подозрения, что отец Саши страдает склонностью восхищаться своим собственным голосом.
Она оторопело похлопала глазками, пока этот величество не удалится из комнаты, и перевела взгляд на рассмеявшуюся Лассу, требуя объяснений.
Оказалось, что это не синдром самолюбования. Как поспешила пояснить Ласс-с-сана, длинные речи и столь же велеречивые ответы были частью местного этикета. Причем не только официального, но и домашнего. По этой причине, даже семейные ужины могли затянуться на несколько часов. Это как-то было связано с физиологией змей. Но Нэстэ не поняла этой части рассказа.
- Тебе не понравилось? - Поинтересовался Саша, как только Ласс-с-сана закончила пояснения.
- Почему, очень даже мило, только голова разболелась.
- Я так и объяснил отцу, почему твой ответ был столь невежлив краток. - Улыбнулся Саша уклончивому ответу гостьи. - Только прятаться необязательно. Мы знаем, как люди воспринимают такие моменты. Папа еще сократил свою речь, учитывая что ты в плохом состоянии.
- Не поняла. Я что, должна была ему в ответ закатить речь минут на пять? - Поразилась Нэстэ.
- Не меньше. - Ласса весело рассмеялась. - Иначе собеседник может решить, что ты или обиделась сама или вообще хочешь его оскорбить.
- Ужас. - Нэстэ даже забеспокоилась, как бы из-за нее Саша не заполучил неприятного разговора с отцом. - Ты хоть объясни ему, что я не в форме. И вообще, я из лесу вышла, там и воспитана. С тварями долгих разговоров не получается как-то.
- Все в порядке, Анаста. Не переживай так. Но вот идею ты подала здравую. На будущее тебе надо подтянуть дворцовый этикет, хоть немножко. - Рассмеялся этот принц. - Ласс-с-сана здесь не поможет. Так что я пришлю учителей. Позанимаешься с ними? Пожалуйста. Отец через меня передал официальное приглашение для тебя на семейный ужин. Конечно только после того, как ты поправишься.
- Сбежать раньше не удастся? - Деловито уточнила Нэстэ. И обреченно кивнула, получив отрицательный ответ.
Знала бы она тогда на что подписывается, соглашаясь 'позаниматься' с этими учителями.
Эти фанатики дворцового этикета взяли ее в такой оборот, что ни вздохнуть, ни выдохнуть. Два змеелюда, занимавшиеся воспитанием не только Саши, но наверно и самого шаэсина относились безо всякого пиетета к хозяину дворца. Чего уж говорить о какой-то человечке. Раненная? И что? Можно слушать и запоминать. Тяжело сидеть? Так ведь учиться толкать речи можно и лежа. Эти двое пришли в настоящий ужас от того, как и чему ее учит Ласса.
Как следствие, решили сами заниматься с нею не только этикетом, но и языком. Оказывается, язык аристократии у этих хвостатых отличался от того, что использовался на улицах. И надо было знать разницу.
А в довесок, увлекшиеся наставники просвещали болезную человечку обычаями и нравами змеелюдов, заставляли тренироваться в произношении самых разнообразных речей, предназначенных для всевозможных ситуаций. А еще разбирали с нею в записи речи других змеелюдов. Как оказалось, это тоже было целое искусств. Змеи умели в своей высперной речи замаскировать кучу информации, понять которую можно было, только правила ее составления.
В общем, скучать ей не приходилось. Зато уже после первых дней занятий, желание удрать из этой империи стало нестерпимым. Нэстэ спаслалась только на тренировочных площадках, где с другими ррахами восстанавливала свою руку. После завершения регенерации, рука по началу вообще висела свободной плетью. Было трудно даже согнуть ее. Разрабатывать приходилось едва ли не со слезами, а глазах. Хорошо Ласс-с-сана и парни ее, знавшие не давали раскиснуть. И помогали, как могли.
Но все равно смеялись, находя смешными ее потуги с мечом. С-с-свлочи. Одно слово, змеелюды.
Нэстэ нехотя вошла в знакомый холл дворца. Предстоящего вечера она не опасалась. За полтора месяца ее неплохо поднатаскали в этикете. За столом краснеть не придется. В конце концов, шаэсин для нее ничего не значил. Не хотелось только Сашу подвести, да и учителя старались. Несмотря на свое ворчание, заниматься с ними ей понравилось. Особенно после того как втянулась.
Убивало другое. В спальне ее поджидало платье. Настоящее, человеческое. Сшитое специально для нее. А еще туфли на небольшом каблуке. От большого удалось отбиться, пообещав загнать шпильку в чей-то хвост, все время волочащийся по полу. Вот эту амуницию она возненавидела с самых первых занятий. Только ее мнения никто не спрашивал.
Убивало еще и то, что из-за платья придется снять свою вторую кожу. А еще, оставить под охраной Лео все свое оружие. Даже метательные ножики останутся в спальне. На этот ужин она пойдет все равно, что голая. В пору было вспоминать все, чему ее учили по рукопашному бою. Надо изловчиться, и заставить служанку засунуть в прическу булавку подлиннее и потолще. Мама как-то рассказывала о народе в мире Земля, со схожими правилами для женщин.
Нэстэ вошла в спальню и грустно осмотрела приготовленное платье. Из-за спины выскользнула служанка, собираясь помочь. Ну, правильно, это одеяние еще и застегивается на спине. Самой не одеть.
Лео с интересом проводил взглядом удаляющуюся старшую. Двуногие вообще странные существа. Зачем-то оставила свои когти, даже те, что летают. Зачем-то обернулась в нечто, что вызывает у нее неприятные чувства. Но Старшая знает что делает. В конце концов, здесь не их логово. И старшая должна общаться с предводителями союзного прайда. А он лучше посторожит то, что она оставила.

Шаэсин внимательно слушал ее ответную речь и одобрительно улыбался.
Под конец он вежливо поднял бокал, в знак и Нэстэ наконец смогла опуститься на стул и сосредоточиться на еде. Рархи Саши сидели чуть в стороне. Ей отвели место в торце длинного стола, прямо на против шаэсина. По местным обычаям, в знак уважения ее заслуг. Удрать бы от них. Знала бы, так и прикопала кое-кого под теми колючими кустами.
Но вместо этого приходилось исполнять весь это этикет. По словам учителей, он ничем не отличается от этикета официальных приемов. Разве что совсем чуть-чуть. Например, можно ответную речь толком не такую длинную. Не восемь минут, а скажем, пять.
Ужин закончился поздно. Но это по ее понятиям. Со слов Ласс-с-саны, она поняла, что это даже не длинный ужин. Так, торопливый перекус.
- Вы очень хорошо говорите на нашем языке. - Шаэсин дождался, когда она приблизится к нему.
- Мне предоставили хороших учителей. С сарказмом заметила она. - Они очень настойчивы в своем рвении.
- Не без этого. - Кивнула эта все понимающая хвостатая зараза. - Но все зависит от способностей самого ученика
- Благодарю за высокую оценку моих способностей, ваше величество. Но я все больше как-то общаюсь с тварями. Охота или сопровождение экспедиций в Бездну. Боюсь, что полученные мною знания этикета не будут оценены тварями.
- Ну почему же. - Задумчиво протянул тот. - Возможно, они будут на столько шокированы вашими познаниями, что без сопротивления подставятся под ваш меч.
- Ага, или сами подохнут от смеха. - Не сдержалась Нэстэ. - Или бросятся на меч, отчаявшись дождаться конца речи.
Его величество оказался легким собеседником. Естественно вне границ официального протокола. Любил посмеяться и с интересом слушал, выспрашивая подробности о ее жизни и охоте в Бездне. Но как раз в разговорах на этут ему Нэстэ старалась быть осторожной.
- я заметил, что ты нервничаешь. И сейчас тебя что-то тяготит. - Заметил уже прощаясь, отец Саши.
- Платье. - Нэстэ мрачно провела ладонями, расправляя несуществующие складки на юбке.
- А что с ним не так. Очень даже красивое платье. - Нус-с-сансил недоуменно осмотрел стройную фигурку девушки.
- В том то и дело. Я предпочитаю брючный костюм. Еще с ним нельзя носить оружие. И мне совсем пришлось снять свой костюм. Даже ножики не позволили взять. А ведь их можно спрятать и носить незаметно. Я себя голой на этом приеме чувствую. Пожаловалась она.
- Только из-за отсутствия оружия. - Со смехом уточнил Нус-с-сансил.
- А из-за чего еще. Вы то вон с мечом.
Нэстэ обиженно кивнула на пояс собеседника, где пристроилась рукоятка силового меча.
- Ну, если все дело только в этом, можешь в следующий раз прийти с оружием. Только подходящий костюм придется.
- Ваше величество. Но ведь это нарушение протокола! - Стоявший рядом секретарь недоуменно осмотрел странную человечку. - Для такого решения придется искать объяснение.
- А оно есть. На ее плече лиса моего сына. Так что формально эта девочка его ррарх. И имеет право на ношение оружия.
- Но...
- Лус-ссани, Анаста провела моего сына через Бездну. И все это время была рядом с ним с оружием. Ну, сам посуди, какой смысл в данном случае в этом ограничении? - Рассмеялся Нус-с-сансил. - Кстати, я много слышал о твоем оригинальном костюмчике?
Нэстэ не скрывая досады скривилась. Вопрос пришлось слушать регулярно. Змеелюды оказались очень любопытными. Разобраться из чего именно сделана ее вторая кожа, им не составило труда. А вот откуда взялось столько шкурок луввы, нет.
- Я просто решила, что в Бездне он будет нелишним. Как и клинок из щитка луввы.
- Точно. А подумать о том, что за такое снаряжение можно пару лет безбедно прожить в столице любого из Центральных империй?
- Не подумала. - Нэстэ показательно повесила голову. - Мне показалось куда более насущным защититься от колючек.
- Похоже, сильно достали колючки, если больше ни о чем думать не захотела?
- Не без этого. А кроме того, там где мне нравится, пройти туда все равно нужен костюм.

Еще несколько 'семейных' ужинов прошли уже легче. Парадно-выходной костюм ей все же сшили. И она чувствовала себя вполне сносно в компании знакомых ррархи, составлявшей ей компанию. Только с привилегированного места ее не отпустили.

К концу уже подходил третий месяц ее пребывания в гостях. Рука, наконец, перестала болеть на, столько, что даже, слишком, мнительного доктора удалось обмануть. На площадке она снова получала удовольствие от схватки и лихо крутила мечами в одиночестве на полянке в парке. Все же серебряный дождь и еще несколько связок, полученным от мамы она берегла ото всех любопытных глаз. Это было только ее, личным.

- А ты не хочешь пройти тест? - Ссаша внимательно смотрел на девочку, несколько разреженные ее легкомысленностью.
- Нет. А зачем? - Анаста даже рассмеялась.
Они находились в комнате, специально переоборудованной для годовых тестов. Зачем именно ее сюда затащил Саша Анаста не понимала. До сих пор как-то обходилось все без школьных программ. Трое из его ррархов сдавали экзамены по курсу какого-то института. Вот ее и пригласили составить компанию.
- Вообще-то школьное обучение у нас обязательное. - Заметила Ласс-с-сана.
- Я не подданная вашей империи. - Возразила Анаста.
- Я думаю, тебе все же надо подумать над моим предложением остаться здесь. - Нахмурился С-с-сашансиос.
- Это еще почему? - Анаста настороженно осмотрелась.
- Тебе надо учиться. С твоими способностями это даже обязательно.
Девочка снова поморщилась. И чего она так выпендривалась? Помогла местным детишкам с задачками. Теперь вот аукнулось. Расслабилась!
- Вот еще.
- Анаста. Это будет для тебя же лучше. Получишь образование, приобретешь специальность. И не надо все время рисковать. Я знаю, что твои родители погибли. За тобой охотятся ловцы и шнатлии. Здесь тебе будет лучше.
С-с-сашансиос раздраженно махнул хвостом, резко развернулся и вышел, не обратив внимание на то, как задеревенело личико собеседницы.
Ласс-с-сана осторожно приблизилась к ней и коснулась руки девочки.
- Ты чего? Подумай, может он прав?
Ни слова не говоря, Анаста рывком вошла в границы защитного поля, установленного вокруг стола.
Ласс-с-сана могла наблюдать, как она вызвала тест полного курса школьной программы. А потом девочка включила видеонепроницаемость.
Меньше чем через два часа, поле опало.
- Вот. Передашь ему. - Зло ткнула она запечатанным конвертом в грудь Ласс-с-саны.

- Он не хотел тебя обидеть. - Осторожно заметила девушка, принимая конверт.
- Не хотел, но обидел. Даже хуже. Он воспользовался тем, что узнал от меня. - В глазах девочки блеснули слезы, напугавшие Ласс-с-сану. Она не видела ее слез даже когда вынимали клюв курхи из тела. Только ругалась.
- Ты уходишь? - Правильно догадалась она.
- Я засиделась у вас. Пора и честь знать. - Резко отвернулась девочка, направляясь на выход.

Входя в покои гостьи, С-с-сашансиос только проследил, как погасла объемная карта Объединенных миров, которую рассматривала девочка. Она только покосилась на него и отвернулась. Его высочество отметил, что девочка уже переоделась и вся одежда, сшитая во дворце аккуратно сложена на кровати.
Откуда-то справа послышалось тихо шипение. Ниахара недовольно махнула хвостом. Все ясно. Он вышел из доверия и теперь с Лео лучше не шутить.

- Извини, я был не прав. - Начал он разговор первым, предпочтя оставаться около дверей.
- Ничего, ты не первый, обойдусь.
- Я не буду настаивать. Но может все же подумаешь? - Сделал еще одну попытку его высочество.

- Татуировочку заберешь? - Вместо ответа поинтересовалась Анаста. - А то служба безопасности тебя съест.
- Она не сводится. - С-с-сашансиос хмыкнул видя недоверчивое выражение лица своей гостьи. - Если надо, ее можно сделать невидимой. Но сканер тех же лекал может вызвать ее голографию с определением и идентификацией.
- То есть, ты меня с самого начала пометил. - Нэстэ отнеслась к разъяснениям спокойно. Теперь ей казалось, что нечто подобное она уже давно заподозрила.
- Можно сказать и так. Только это не метка. В отличие от людских империй, ликалы у нас при рождении выдаются только членам семьи. Совместное воспитание не практикуется. Близкое окружение получает лиссалы. В них нет никаких передатчиков или средств связи. Это действительно что-то вроде татуировки. Только видимой для сканеров. И знаешь, решение о включении в число ррархов у нас принято принимать ядром моего отряда. Все ребята проголосовали за тебя. Так что если мы и пометили тебя, то все вместе. Ты злишься на меня. Но ребят не обижай.
- Я могу уйти? - Анаста не желала поворачиваться лицом к С-с-сашансиосу.
- Когда пожелаешь. - Кивнул тот. - Глайдер доставит тебя до любого телепорта.

Ласс-с-сана с грустью смотрела на расстроенную человеческую девочку. Но время уговоров прошло. Анаста оказалась доже более упрямой, чем они думали. Но что хуже, вместе с его высочеством, она перестала доверять и им. Это было видно по поведению Лео. Кот не сводил глаз и все время старался оказаться между ними и девочкой. Никто не сомневался, что это было желание самой Анасты.
- Куда ты теперь?
- Туда. - Девочка махнула в сторону телепорта.
- Значит, не скажешь. - Резюмировала Ласс-с-сана. - Знаешь, ты все равно остаешься ррахом С-с-сашансиоса, наследного принца змеелюдов. Если потребуется, обращайся. Код связи тебе известен.
- Он свяжет меня с тобой?
- Нет. С С-с-сашансиосой. А он уже решит, кто лучше всего сможет тебе помочь.
- Спасибо. Как-нибудь обойдусь. - Проворчала Анаста, направляясь к переходу. - Связи не будет.
На той стороне, на стоянке располагался заранее арендованный глайдер.
С-с-сашансиос только с досадой проследил, как на экране погас сигнал машины. Двуногая дикарка из Бездны оказалась не такой уж и дикаркой. По крайней мере, она легко отключила систему автоматического управления, а заодно и все датчики слежения.


Содержание
В начало страницы

Глава17.



Этот мир Бездны имел собственное название, Тропа. Не трудно было понять почему, глядя на выстроившиеся в одну линию значки переходов в разные миры. Глядя на карту, Нэстэ привычно прикинула расстояние. Самое меньшее, между двумя соседними переходами был суточный переход. Исследователи видимо не один раз посещали этот мир с экспедициями, и местность вдоль тропы изображалась довольно подробно.
Сама Нэстэ сюда вышла в поисках более удобного перехода в свой мир с одуванчиками. Данные предтеч показывали, что чуть ли не единственный переход к ее любимым зонтикам из Объединенных миров пригодных для нее лежал за этим Расколом. Но только теперь она сомневалась в этих данных.
Раскол действительно вел в мир населенный, судя по имеющейся справке, скачанной ранее из сети, необычной и весьма высокомерной расой. Но только в его спектре поглощения Лео находил слишком много энергий Бездны. Мир Эфнарии буквально поглощал ее, как сухая тряпка воду. Вздохнув, она погладила своего спутника, индиферентно смотрящего на начало их новой дороги, вздохнула и решительно сделала шаг вперед.
Здесь царили предрассветные сумерки. Местное светило только начало появляться из-за горизонта. И, несмотря на фильтры в носу, тут сильно воняло. Ощутив мелкую вибрацию, Нэстэ обернулась, только для того, чтобы увидеть в дали выброс облака пепла.
Вулканы. Знакомая картинка, характерная для миров, попавших под удар вселенной. Нэстэ уже пересекала такие. Но тут опасности не было, так что можно расслабиться. Она с удовольствием повела плечами. Сила тяжести тут была значительно меньше стандартной. Легкость в теле при каждом шаге напомнила даже ее любимый мир, куда она искала прямую дорожку из Объединенных миров. Вроде вот как нашла. А тут такое!
Вздохнув, она двинулась в нужном направлении Два дня до перехода еще надо преодолеть. Охоты тут точно не будет. Остатки жухлой травы захрустели под ногами.
Лео недовольно отряхнулся. Пепел, сыпавшийся с неба, его раздражал. Но все равно не так, как вибрация почвы под лапами. Кот даже выдвинул защитные пластинки под подушки лап и не стал отходить от старшей. Охоты нет, солнце тусклое, развалиться и то негде. Сваливать надо поскорее отсюда и точка.
Они уже изрядно углубись в странный лес из остатков стоящих стволов деревьев, встреченный по ходу маршрута. Когда-то тут были настоящие джунгли. Местная природа все еще пыталась бороться с катастрофой. Кое-где даже виднелись листья и трава, такие же серые, как и все вокруг.
Нэстэ приходилось все время выискивать проходы между древесными завалами и смотреть под ноги, чтобы не споткнуться. Потому она не сразу обратила внимание на беспокойство Лео. Он кого-то почуял или выследил все же. Но судя по всему, не был уверен, что не относилось к тому, что Нэстэ запрещала охотить. Голодным ее партнер по ментальной связи не был. Скорее Лео испытывал любопытство от того, что вообще здесь есть что-то съедобное.
Подумав, Нэстэ свернула в нужном направлении? чтобы там ни было, но оно не уходило. Значит это не тварь из бездны. Эти от ниахары удирали во все свои конечности сразу, как видели.
Тихий стон и последовавший всхлип заставили ее замереть и осторожно выглянуть из-за очередного завала. Лео стоял напротив, с интересом разглядывая находку, скрытую стоящим стволом дерева. Он не удосужился даже закрыться щитками. Как был белым пушистиком, слегка припорошенным пылью, стоял и комично перекладывал голову то на одну, то на другую стону, пытаясь понять, что за зверь перед ним. До Нэсте доносилось только некоторое недоумение.
- Ну что стоишь? Заканчивай тварь. - Донесся из-за дерева обреченный полувсхлип, полувыдох на всеобщем, но с сильным акцентом.
Теперь уже не особенно осторожничая, она вышла из-за своего укрытия. Кем бы ни был незнакомец, но оружия дальнего действия у него точно не было. Иначе бы уже палил в Лео почем зря.
Заслышав ее осторожные шаги, существо нервно обернулось, и сразу застонало.
Это была девочка, ростом наверно с Нэстэ. По крайней мере, так показалось с первого взгляда. Неестественно вывернутая нога и висящая правая рука объясняло ее беспомощность и отчаяние.
Но в левой руке, девица крепко сжимала металлический меч, длиной не намного больше того, чтобы л у Нэстэ. Сначала, девочка решила, что встретилась с ровесницей, только слишком тощей. Но детское личико искаженное сейчас болью сильно противоречило виду точеной и полностью сформировавшейся девичьей фигурки.
- Он не голодный. И мне кажется, твое грозное оружие ему безвредно.- Спокойно пояснила Нэстэ, присаживаясь на корточки и демонстрируя пустые руки. - Просто ты первое живое существо в этом мире, которое мы встретили с утра.
- Ты кто? - Раненная, от удивления даже перестала следить за страшным зверем. К тому же он последовал примеру своей хозяйки. Даже попытался лечь, но сразу отказался от этой идеи, брезгливо отряхивая зарывшуюся в вулканический пепел лапу.
- Я Анаста, это Лео. - Все так же спокойно представилась Нэстэ. - А ты я так понимаю элфианка?
- Да, Аманитариалали.
Девушка слегка пошевелилась. И Нэстэ разглядела полупрозрачные стрекозиные крылья, смятые и прижатые спиной к дереву.
- А как-то проще можно? - Неуверенно протянула Нэстэ, припоминая, что эта раса болезненно относится к некоторым вещам.
- Амани можешь звать. - Сердито буркнула та. - Я привыкла. Ты откуда здесь взялась?
- Через дикий переход. Хотела сократить дорогу домой. - Нестэ не стала пояснять, что прошла через Раскол. - Давай я посмотрю. Как это ебя угораздило?
- Дура беспросветная, вот и угораздило. - Сердито обругала саму себя Амани. - Обрадовалась, что попали домой. Полетать захотелось. Вот и долеталась. Выброс утром видела?
Дождавшись кивка девочки, уже начавшей готовить палочки и что-то из своего запаса для руки, досадливо сморщилась.
- Вот оттуда камешек и прилетел. Представляешь! Единственный камешек наверно! Размером с кулак. Ну, надо же быть такой везучей! Прямо в плечо. А ногу я при падении сломала. А на счет твоего котика не обижайся. Тут рядом Раскол есть. Время от времени он тварей выбрасывает. Вот я на него и подумала.
Нэстэ только косо глянула на продолжавшего сидеть Лео. О том, что догадка новой знакомой близка к истине, она не собиралась рассказывать.
- А что здесь вообще происходит? - Перешла она на другую тему.
- Как же ты сюда пошла, если не знаешь? - Удивилась Амани. - Это был наш родной мир. Еще мой отец помнит здесь густые леса. Он часто рассказывал, как в детстве любил прятаться в кронах этих деревьев.
Амани грустно осмотрелась и всхлипнула. Толи от боли в перетягиваемой ноге, то ли от воспоминаний.
- Здесь очень легко летается. Нигде больше мы не смогли найти легкий мир с достаточно плотной атмосферой. До сих пор ищем. В ваших мирах для нас слишком тяжело. А атмосфера недостаточно плотная для полетов. Наша

а начала терять атмосферу еще лет сто назад. Из-за чего не знаю. Это там ученые решают. Мы пытаемся найти, куда бы переселиться. Но пока безрезультатно. Пока живем вот, где позволят. Платить приходится. Папа захотел кое-что забрать из дома. Знаешь, сколько я не летала?
- А сколько тебе лет? - Нэстэ критически осмотрела наложенные лубки.
- Почти тридцать. У нас возраст по-другому выражается. Вот вы люди и путаете все время. - На лице Амани промелькнула выражение, которое, по-видимому, все и воспринимали как высокомерное. Остренькие ушки выглянувшие из спутанных волос нервно дернулись.
Скучающий кот заинтересованно приподнялся, разворачиваясь в сторону учуянной угрозы. От него пришло чувство заинтересованности и почти сразу досадливого разочарования. Кот пренебрежительно фыркнул и двинулся в направлении приближающейся твари.
'Сиди и не лезь, мое. Самому мало'. - Расшифровала пришедшую волну чувств Нэстэ и улыбнулась.
- Рситарха. Это такая извивающаяся гадина-многоножка с крокодильей пастью. - Пояснила она для все еще напряженной Амани. - Обычно мы с такими тварями на пару разбираемся. Уж больно верткие. Но сейчас Лео скучно и надо на ком-то раздражение сорвать. Этот пепел и вибрация его совсем достали. Ты уж извини его, что напугал.
- Ничего, он не особенно и старался. - Вздохнула девушка-мотылек. - Я ниахару только однажды у одного охотника видела. Когда еще маленькой была. Да и то издалека.
- Ясно, ты далеко залетела-то? - Начала прикидывать Нэстэ дальнейшие планы.
- Не очень. На крыльях меньше часу лету. А пешком и по этому лесу не знаю. Наверно до вечера идти. Из мира уже давно все ушли. И связь не работает. Ты меня не бросишь? Вообще, ты к какому переходу шла?
- Теперь-то какая разница. - Отмахнулась Нэстэ. - Все равно придется ночевать. Я как-то рассчитывала на другую скорость передвижения.
За спиной послышался хруст и тонкий визг. Лео, наконец, решил закончить развлеснение. Амани нервно поежилась, тут же тихо охнув.
- Придется что-то придумать. - Проворчала Нэстэ, критически оглядывая тонкую фигурку девушки. - В плече перелома нет. Только сильный ушиб и порез. Но со сломанной ногой пешком тебе не дойти. И оставить нельзя.
Через полчаса Нэстэ весело заливалась смехом. чтобы Амани смогла оседлать ниахару, пришлось попросить Лео принять боевой облик. Так как частичная трансформация для него была доступна только по мелочам. Лео не был скаковой лошадью. Так, чуть меньше крупной собаки, даже до пояса Нэстэ не доставал.
Амани сидела вцепившись в какие-то шипы под гривой с неловко согнутой ногой, так чтобы поврежденная голень была вытянута назад, вдоль бока ниахары и круглыми глазами смотрела на доставшуюся ей сумасшедшую спасительницу. Зверюга недовольно переступила, несколько раз втянула и вытянула сквозь щитки свою гриву и наконец, успокоилась.
- Ты часто так на нем ездишь? - Осторожно поинтересовалась она.
- Вообще никогда. Но ты не беспокойся, Лео сильный и пообещал идти осторожно. Он вообще утверждает, что ты легкая.
Амани судорожно сглотнула, глядя, как окружающие кусты начали сдвигаться назад.
- У нас кости очень легкие, как у птиц. И мышц мало. - Недовольно пояснила она. - Никогда не думала, что на ниахаре можно ездить верхом.
- Мне тоже это не приходило в голову. Но иначе мы с тобой долго будем плестись. - Проворчала Нэстэ. - У вас свой бог есть?
- Даже несколько. Главный Лантира. А что?
- Ты его попроси, чтобы нам, какие твари не попались. Лео злой как собака. Если кто попадется, вперед меня в драку полезет. Может скинуть.
Амани еще сильнее сжала в кулачках шипы и даже сдавила коленки, насколько позволила сломанная нога. Кот шел плавно и без рывков, с той же скоростью, что и его хозяйка. Вроде и не высоко. И знаешь что тварей тут сейчас не много. Миграций давно не было, а случайно забредшие старались уйти из ставшего голодным мира. Но все равно страшно.
Раинраиарин с тревогой смотрел на заходящее бывшее некогда родным светило. Аманитариалали улетела еще утром и пропала. Как-то не подумали о средствах связи без стационарных ретрансляторов. Но ведь взрослая девочка, не должна была далеко улететь. Но она пропала. Он потратил всю вторую половину дня на безрезультатные поиски. Но все тщетно. Было ясно, что что-то случилось. Его дочь не маленький глупый мотылек и понимает, когда близкие будут беспокоиться. Он уже выкинул сигнал о помощи через обратный переход. И завтра придут все, кто сможет. Мало их осталось. Тяжелые миры медленно, но верно сокращали численность их расы. Постоянные перегрузки не лучшим образом сказывались на всем теле элфиан. Объединенные миры приютили потерявших свой дом беженцев. Но что они могли сделать с силой тяжести и непригодной для них атмосферой.
Раинраиарин тяжело вздохнул, вдыхая наполненный неприятными запахами воздух родного мира. Неприятно быть в роли бедных приживал, но деваться некуда. Поиски нового мира, длившиеся не одно десятилетие, так и не увенчались успехом. А лет через двадцать-тридцать и вовсе потеряют смысл. Он уже и забыл, когда слышал последний раз смех детей элфиан. Сам он с дочерью предпочел выбрать поселение в колонии империи Аринол. Там тоже было тяжко. Но зато рядом находился переход в их родной мир. Правда, обратный выход располагался в нескольких километрах. С их телами приходилось заранее готовить транспорт, чтобы вернуться домой. Но хоть так.
Мужчина распрямил уставшие крылья. Пока еще не совсем стемнело, надо сделать еще один круг в сторону бывших плантаций куанчи. Эх, какое вино получалось из их плодов! А какие сладкие у них плоды! В тяжелых мирах это дерево не выживает. Он, как и несколько его друзей еще хранят зерна растения, в надежде, что удастся положить их в новую землю.
Позади что-то зашуршало. Развернувшись, он увидел покрытую броневыми пластинами голову ниахары, припорошенную вулканическим пеплом и выглядывающую из пролома в заборе.
Раинраиарин сделал шаг назад. 'Только этого не хватало. Ей то что понадобилось в их погибающем мире?'.
- Лео, ай! Осторожно! Больно! Ай! О, папа! Привет. А это мы. - На спине полностью влезшей в пролом кошки сидела его Аманитариалали. Она крепко держалась одной рукой за выступающий шип в основании шейной пластины, а второй неловко старалась уберечь перебинтованную ногу от случайных ударов. Причем на плече дочери красовалась тугая повязка, тоже вся в красных пятнах.
Следом за странным видением появилась человечка. Она деловито осмотрелась, критически окинула взглядом хозяина дома и без особых церемоний кивнула.
- Здрас-сте. Мы тут вам Амани привезли. Забирайте ее скорее, а то она Лео совсем достала.

- Анаста, Анаста, ну сколько можно? Ужин уже стынет. - Элфианка с плотно прижатыми крыльями стояла на крылечке дома и пыталась докричаться до своей молодой подруги.
А та как будто не слышала, увлеченно размахивая калнаром. Разновидностью меча, используемого элфианами. Докричавшись, Амани только укоризненно покачала головой.
Им в этом мире не под силу тренироваться столько времени. Даже короткие тренировки выматывали так, что приходилось долго отмокать в воде. Но ее спасительнице хватало нескольких минут, когда отец показывал новые связки. А потом она тренировалась со своей тенью. Еще они каждую неделю уходили в родной мир элфиан, для полноценной тренировки. Других элфиан Анаста не желала привлекать для тренировок. И даже просила ни с кем не обсуждать этот вопрос.
Амани осторожно присела на стул, расправив слишком тяжелые крылья поверх низенькой спинки, почти повесив их на своеобразную подставку. Так хотя бы можно расслабить мышцы спины.
- Отец ушел куда-то по делам и сказал его не ждать. - Сообщила она подбежавшей человечке.
- Ага. Не будем. Ты как на счет бассейна?
- Знаешь ведь. Я никогда не отказываюсь. - Проворчала та.
- Тогда давай сразу туда и переберемся. - Весело решила гостья, хватая тарелки. - Дай роботу команду все тащить во двор.
Амани только улыбнулась такому энтузиазму. Вспотевшая на тренировке подруга явно решила разобраться сразу и с этой проблемой.
Это было нововведение после их переселения в тяжелые миры. Элфиане не боялись воды и даже умели плавать. Но не любили. Всему виной были крылья, терявшие способность к полету и которые приходилось долго сушить. Но если приходится все время таскать на себе дополнительно треть своего веса, приходится приспосабливаться. И элфиане теперь вынуждены были иметь в своих домах бассейны для разгузки. В которых и проводили часть дневного времени. А те, что в возрасте, даже спали погруженные в воду.
Нэстэ с ходу заинтересовалась этим вопросом. Сразу как появилась в качестве сопровождения раненной подруги. Плавать она любила. А манера проводить время в воде ей очень понравилась.
Согласившись погостить у них пару дней, она задержалась уже больше чем на месяц. Местные колонисты, не особенно жаловавшие переселенцев, вдруг очень заинтересовались появлением в их поселении прирученной ниахары. Сработал стереотип того, что ниахары обычно у охотников. Анаста не стала впрочем, разубеждать прибывшую делегацию. К тому же, как призналась позже, и вправду имела опыт охоты на тварей.
Местных доставала стайка пришедшая из далека. От раскола, расположенного на побережье и каким-то образом избежавшая встречи с охотниками. На полях шла самая страда, и ждать, когда охотники приедут исправлять свои ляпы, было совсем не ко времени.
К удивлению присутствующей Амани, Анаста со знанием дела выспросила подробности, покивала головой и даже о чем-то переговорила с появившемся на связи старшим охотником.
Тот пришел в неописуемый восторг, выяснив, что ниахара находится рядом с гостьей. Как Амани поняла, он вообще был в курсе кто такая ее новая подруга. Он даже не сомневался, давая добро на заключение контракта с пришлым конкурентом.
- Ты не говорила, что имеешь лицензию охотника. - Несколько обиженно протянула она по окончании всех процедур.
- С чего ты взяла? - Удивилась та. - Для лицензии нужно пройти один из подготовительных лагерей охотников. А туда принимают уже после совершеннолетия. Но во временных контрактах не указывается возраст. К тому же, я в нем иду в качестве поводыря для Лео. А это совсем другое дело. У меня было уже несколько таких контрактов. Например, у куакш одного грызлика брали. Они мне тогда еще вот этот костюмчик сшили. - Девочка хвастливо расстегнула куртку наемника и показала рубашку, облегающую тело как вторая кожа. - Рубашку и штаны.
- Куртку я смотрю, тоже они шили? - Заметил тогда отец.
- Конечно. Так что по поводу договора не переживайте. Лео лицензия на охоту не нужна. Только согласие местных на его выход. Чтобы не нервничали. - Хихикнула Анаста. - А я все сделаю официально.
Почему она смеялась, Амани поняла уже скоро. На охоту, или как считали местные колонисты, на охрану территории эта парочка в полном составе выходила всего несколько первых дней. Анаста знакомила ниахару с территорией и выставляла ограничения. Заодно успокаивала местных жителей. А потом довольный донельзя Лео вообще стал появляться в доме разве, чтобы напомнить о себе. Стайку из полутора десятков несчастных тварей он перевел быстро. Домой приносил только их головы, необходимые для отчета. Так что кормить его тоже не требовалось.
- Ему скучно тут. - Пояснила Анаста где-то через пару недель. - Стайку он выбил всю еще впервые дни. Других тварей в округе нет. Местную живность охотить ему лень и неинтересно.
- А как же то, что он приносит? - Удивлялась Амани.
- Он в ваш мир сбегает, а оттуда уже в Раскол, если захочет. Развлекается в общем. Заодно и притаскивает для отчетности. Ты же нас не выдашь? - Анаста с беспокойством посмотрела в глаза подруге.
Та только рассмеялась и отрицательно замотала головой.
- Зачем? Ты же выполнила контракт. А теперь всего лишь пользуешься предлогом, чтобы выпускать кота.
- Ну да. - Девочка смущенно пожала плечами. Мне понравилась ваша техника ближнего боя. Пока я маленькая, это лучше всего того, чему меня учили. Особенно если сходиться с противником вплотную. Только она эффективна один на один.
Они забрались в бассейн, расположив обед на его бортике. Амани с удовольствием распустила свои крылья. Потом придется больше часа их сушить. Но в воде они казались невесомыми.
- Я наверно скоро в куакшу превращусь. - Проворчала она. - Постоянно в воде сидеть.
- Куакши не сидят под водой. - Авторитетно заявила Анаста. - У них там только огороды. А в подводных комнатах сухо. Там даже спать можно. И у них нет крыльев.
Амани фыркнула. Тому, что ее подруга много знает об образе жизни чужих рас, она уже не удивлялась.
- Значит, я буду первой куакшей с крылышками. - Филосовски сообщила она.
Они еще какое-то время весело развивали эту тему.
- Я заметила, что ты достала свои метательные ножики и мечи. Собираешься уходить? - Амани вопросительно приподняла бровки.
- Ага. Мне по связи сообщили, что на местных переходах черноплащники появились с вопросами. Надо сматываться.
Амани несколько секунд пыталась сообразить, причем тут эти разумные насекомые. Но, в конце концов, сдалась.
- А с чего ты решила, что они за тобой?
- Так говорю же, предупредили. - Беззаботно пожала та плечами. - Они кое-где пытались наводить обо мне справки и слышали где я. Так что точно скоро приползут. Да ты не волнуйся, если я уйду, они на конфликт с Аринолом не пойдут.
- А если останешься, то могут устроить?
- С них станется. Достали уже. - Весело кивнула девчонка.
- Извини, не поняла кто-кого достал? Чего им от тебя надо?
- Ой, не бери в голову. Считай, что я понравилась их принцу. Но отказала во взаимности.
- Какому из них? У насекомых их всегда целые выводки.
- Да всем сразу. Видишь, какая я красивая? - Анаста весело повернула голову в профиль и гордо задрала нос. - Это я сейчас такая посредственная. Видела бы ты меня раньше, когда я с ними в первый раз познакомилась. Сама неотразимость была. Вот они и запали на меня.
- А плечо у тебя, почему все время перевязано? Если болит, почему ты не хочешь пройти лечение? Папа же предлагал.
- Не хочу. - Тут же насупилась девочка и привычно поправила повязку на плече. Она не снимала ее даже в бассейне.
- Ты хоть со связи не пропадай. - Попросила загрустившая Амани. - Давай знать о себе при каждой возможности. А то мне тут даже поговорить особо не с кем.
- Договорились. Только с собой я браслеты не таскаю. В переходах они все равно сгорают.
Спустя три дня после того, как Анаста ушла, получив причитающееся по контракту, в их дом заявился весьма необычный посетитель. Папе пришлось даже задвинуть молодую дочку подальше, чтобы не провоцировать скандал из-за ее реакции. Ну что поделать. Она с детства не переносила всяких там жуков и тараканов. А тут стоит один такой в два раза выше нее самой и скрежещет что-то.
Вежливо избавившись от незваного гостя, отец присоединился к ней в бассейне и задумчиво осмотрелся.
- Чего он хотел? - Не выдержала Амани.
- Анасту. - Как само собой разумеющееся выдал отец. - Пытался выяснить, куда она ушла.
- Значит, она действительно убегала от этих тараканов? - Неприятно удивилась Амани. - Но что она им сделала? Не принца же, в самом деле, соблазнила?
- Похоже, что так. Только это еще вопрос, убегает ли она. - Улыбнулся отец. - Слышал я об одной девочке в паре с ниахарой сильно порезвившейся у куакш больше года назад. Сами куакши не много на эту тему распространяются. Но вряд ли в Объединенных мирах много таких пар. Так что можно сказать, наша знакомая действительно соблазнила принца. Причем смертельно. Ты только не ищи сейчас с нею связи. Эти тараканы наверняка будут следить за нашим домом.

Листард заинтересованно смотрел на своего помощника. Его ежедневный доклад уже закончился, но молодой человек не уходил, ожидая разрешения продолжить разговор.
- Ну что там у тебя еще? - Наконец не выдержал магистр. - Вроде все происходит, как и ожидалось. Сумми в своей поездке. Отчет Лритэа из ее окружения приходит регулярно. Уровень ее воздействия пока неосознаваемый и ниже порога чувствительности. Так что опасности, что кто-то заметит нашу девочку раньше времени нет.
- Все так, магистр. И с этой стороны действительно никаких сюрпризов не ожидается. Я хочу обсудить другое, все ту же аномалию. Она продолжает развиваться и приблизилась к порогу фона социополя. Прошу вас посмотреть ее структуру более внимательно. Если так пойдет дальше, на нее обратят внимание даже в независимых институтах.
Магистр всмотрелся в схемы, высвеченные на голоэкране.
- Ого. Весьма большой ареал охвата!
- Точно так, магистр. Аномалия разрастается. Возмущением уже охвачено несколько рас, причем в эпицентре остаются куакши. Что само по себе необычно, учитывая, что у этих земноводных очень большая социальная инерция. Аномалия напрямую затрагивает эту расу, серпентинидов, элфиан и косвенно ряд соседних разумных рас. И что особенно интересно, ударила в сторону шнатлии.
- С исходным источником вроде понятно. Искали вторичные?
- Их особо и искать не пришлось. - Проворчал Вартисан. - Проверка, в качестве источника определила единственную участницу сразу всех этих событий, задействованную в них прямо или косвенно, через разумных лично общавшихся с нею. Девочка по имени Анаста.
- Опять эта девчонка. - Задумался магистр. - И уже вторая производная, раз начали влиять ее знакомства. Что вообще хоть узнали о ней за это время?
- Скачет в паре со своей ниахарой между мирами как в своем собственном доме. Судя по всему, действует одна. Хотя на некоторых черных рынках, купцы по скупке ингридиентов убеждены, что она входит в какой то нелегальный отряд охотников или наемников, чью добычу и сбывает.
- Проверили?
- Официально она действительно имеет свободный контракт с одним посредственным отрядом охотников. При официальных сделках на него и ссылается. Но практически с ними не пересекается. Обычное прикрытие.
- С тех пор как ты ею занялся, прошло довольно много времени. Есть что существенное?
- Практически ничего нового, магистр. Происхождение неизвестно. Данных о родителях не имеется и она ни с кем на эту тему не общается. Всегда появляется внезапно, также быстро уходит. Близких контактов ни с кем не заводит. В качестве исключения удалось установить только куакш. Но там ее прикрывают можно сказать всем миром. В деревне, куда она иногда наведывается, любой подозрительный интерес со стороны посторонних немедленно становится ей известен.
- Что еще? - Хмуро поторопил примолкшего помощника Листард.
- Предпочитает дикие переходы и даже Расколы. Ниахару в мирах часто маскирует под сторожевую кошку. Хотя непонятно зачем. Ментально связанные ниахары везде принимаются спокойно.
- Этому может быть объяснение. - Заметил Магистр. - Помнится вы упоминали, что она предпочитает снаряжение наемников. А они не любят привлекать к себе внимание. В отличие от охотников. Жизнь охотника-проводника намного предпочтительнее участи наемницы.
- Мы тоже подумали об этом. Поэтому прощупали гильдию наемников. Но там абсолютно глухо. Никаких контактов. А с охотниками девчонка довольно часто сотрудничает в качестве проводника ниахары. Всегда разовые контракты.
- Поведение аномалии коррелирует с ее появлением у куакш?
- Корреляция есть, но не сильно превышает фоновый уровень. - Кивнул собеседник магистра. - К сожалении. У нас мало пока статистики. Потому я и прошу вашего внимания. Но осмелюсь все же заметить, параметры воздействия все-таки сильно напоминают те, чтобы ли у погибшей женщины. Хотя расхождения есть. Может вторая дочь? Или девочка выжила.
- Исключено. - Отмахнулся магистр. - Мы ведь проверили всю ее линию. Даже на Землю агента посылали. Женщина имела только одного ребенка, погибшего вместе с нею.
- Вартисан, выделите парочку людей для официального отслеживания этой особы. - Принял решение Листард. - Пора уже дать вашему интересу официальный статус. И надо ее как-нибудь перехватить. Только осторожно. Может пустышка. Но все равно интересно.
- Будет исполнено, магистр.
Молодой помощник вышел, прикидывая кому можно поручить это дело из отдела аналитиков. Но ничего путного в голову не пришло. По девчонке слишком мало данных, чтобы спрогнозировать, где она засветится в следующий раз. А охотники заключенные контракты не выдают до их завершения. Это чревато для них потерей репутации в случае неудачи. Может предложить самим организовать научную экспедицию в Бездну и нанять ее по контракту? А что, может сработать.

Содержание
В начало страницы




Оценка: 6.86*41  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  М.Атаманов "Искажающие реальность-2" (ЛитРПГ) | | А.Минаева "Мой первый принц" (Любовное фэнтези) | | LitaWolf "Неземная любовь" (Любовное фэнтези) | | Д.Рымарь "Диагноз: Срочно замуж" (Современный любовный роман) | | В.Колесникова "Влюбилась в демона? Беги!" (Любовное фэнтези) | | Е.Кариди "Седьмой рыцарь" (Любовное фэнтези) | | А.Масягина "Шоу "Кронпринц"" (Современный любовный роман) | | Н.Князькова "Положи себя под елку" (Короткий любовный роман) | | О.Гринберга "Краткое пособие по выживанию для молодой попаданки" (Попаданцы в другие миры) | | С.Волкова "Жена навеки (...и смерть не разлучит нас)" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"