Щукин Михаил: другие произведения.

Нэстэ. Исход

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 8.36*15  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Продолжение "Новых миров". Контакт с новым народом налажен и пора домой. Рассказ оказался несколько больше, чем планировался. Так что выкладываться будет постепенно. Буду стараться это делать по воскресеньям

Нэстэ 3.





Исход

Гарымзы

Битва при Расколе

Жизнь продолжается

молодые гекаты(прода)

Снова одна

Эвакуация

Возвращение

Водный мир

Возвращение

Элфания

Неназываемый

Текущие дела

Рутина

Шнатлии

А жизнь продолжается

В конец произведения


Исход


Решение о возвращении триады контакторов было принято после того, как воины куэрхов начали расширять маленький плацдарм перед Расколом, отвоеванный в их мире у Захватчиков.
Объединенная армия колоний не планировала вести полномасштабные действия. А для поддержания щитов и обучения молодых воинов куэрхов такого количества бойцов не требовалось.
Во время экспедиции связь с колониями поддерживалась постоянно. Рассматривался даже вариант прокладки через Бездну силового тоннеля. Но, в конце концов, признали более перспективным то самое направление через Белый мир, в котором был найден Лулу. И короче и безопаснее.
И особой спешки никто не испытывал. Давно отработанная надежная система управления провинциями в крупных империях позволяла и контакторам и наместникам подолгу отсутствовать в своих резиденциях без ущерба для своих обязанностей. Но все же, решение о возвращении было принято.

Куэрхи заранее были предупреждены о готовящемся исходе своих союзников. Не смотря на это, старейшины оказались застигнуты врасплох, когда отход войск начался. До самого последнего момента Вуарта и остальные из увеличившегося за счет прибывающих беженцев, совета старейшин беженцев совета не верил, что все произойдет так, как им было сказано. И могущественные пришельцы просто уйдут, так и не потребовав за свою помощь хотя бы что-то вроде клятвы верности.
Но триада контакторов уходила. Первыми ушли их соратники из правителей разных рас. Вместе с ними в Бездну, теперь уже именно так называли мору куэрхи даже в мыслях, отправилась магистр Сумми. Порядок ухода триады контакторов диктовался в первую очередь наличием муннов, или ниахар, как их называли союзники. Самка Сумми, по сути, сопровождала первый крупный отряд на обратном пути и помогала ориентироваться там, где техника разумных становилась ненадежной.
Вуарта привычно отогнал чувство зависти. Мунны так и не позволили подойти к себе ни одному из куэрхов. Если не считать Луэлу. А древние легенды не врали. Эти существа в Бездне были незаменимы для охотников.
Когда в дорогу засобирались основные силы их союзников, как то куакши ощутили, как малочисленно их племя здесь, в мире болот. Перспектива оказаться без поддержки вызывала чувство неуверенности и даже страха.
Вместе с союзниками, конечно, пришли переселенцы в этот мир. Но новые колонисты со смешным названием "куакши" почти сразу после первого знакомства с куакши ушли с населённого островка среди болот вглубь материка. Около Перехода оставалось только представительство и техники для обслуживания щитов.
И ведь в первые дни знакомства как то даже в голову не приходило, насколько будет жалко, что пришлые так жестко соблюдают данные обещания. Страшноватые на первый взгляд тела куакш быстро перестали вызывать удивление среди охотников. Чего никак нельзя сказать о Захватчиках. Те попытались несколько раз прорваться к лагерям куэрхов через дальние переходы, не прикрытые силовыми щитами. Мелкие разрозненные поселения новых обитателей болот не были приняты врагом во внимание, о чем остро пожалели впоследствии.
Куакши не стали прибегать ни к силовой защите, ни к другому оружию из арсенала пришлых. Их военоначальник что-то говорил о честном поединке. Но Вуарта сильно подозревал, что похожие на жаб разумные сочли ниже своего достоинства доставать что-то в противостоянии с таким врагом. Правила чести у союзников были даже более строгими, чем у куэрхов.
Прикрытая железными панцирями конница из полусотни офицеров Захватчиков встретилась с ничем не защищёнными куакшами на одном из удаленных островов. И ... перестала существовать. Вуарта лично побывал на месте того разгрома. Правда, не сразу, а спустя несколько дней, когда первые мальки колонистов нырнули в тёплые воды местных болот.
"Так безопаснее. - Пояснил предводитель поселения куакш - "Пока икра созревает, даже самцам куакш лучше держаться в стороне от кладки"
Вспоротые, а кое-где и вовсе разорванные в клочья металлические пластины из панцирей Захватчиков наглядно подтверждали его слова.
Вуарта невольно покосился в сторону правителя новой колонии. Ландаш прибыл на остров исключительно ради проводов последних из триады. С основной армией уходили оба оставшихся магистра и их мунны. Как пояснил ему Ландаш, в дальнейшем сюда придут другие пары с муннами. Те, которые не входят в прайд союзной гекаты. Для потомственных охотников это было понятно. Ни один хищник не потерпит на своей территории конкурента. И битва между детьми богов никому не нужна.
- Как далеко смогли продвинуться ваши воины? - Заговорил Ландаш, перехватив взгляд старейшины.
- Первые отряды выходят в долину Поршан. - Не без гордости откликнулся старейшина. - Там много ферм по разведению рабов.
-Хорошо. Это увеличит количество ваших воинов и число самок. - Нам нужны надежные соседи и союзники на будущее. А какое будущее может быть у народа из мальков?
Вуарта промолчал. В чем-то он был согласен с новым соседом. Но сама суть замечания больно резанула в глубине души. Куэрхов пока оставалось мало. Слишком мало для полноценной жизни племени. Война забирала всех воинов, способных держать оружие. В тренировочные лагеря рвались и самки. Особенно из выходцев из рабских ферм. Война за родной мир грозила затянуться надолго даже при поддержке их новых союзников. К тому же решать чужие проблемы они не собирались.
Народ охотников очень нуждался в пополнении. И фермы рабов были одним из его источников. С этим ничего уже не поделать. Да и незачем.
Вуарта с грустью посмотрел в сторону удаляющегося внука. Луэлу успел заранее попрощаться с ним в хижине. На глазах племени старейшина не может позволить себе слабость. Но внук пойдёт далеко. Когда вырастет и выучится у мамы Сани, будет, кому передать место в совете. Мальчишку тут хорошо запомнили и свои, и чужие. Он обзавелся многочисленными друзьями, в том числе из влиятельных родов. Так что сложностей с этим не будет. Вуарта вздохнул про себя. Сегодня он провожал внука, последнего из его рода, как когда-то провожал всю его семью. Только теперь это была просто грусть расставания. Не было больше того отчаяния и безысходности, с которой уходили родственники в прошлый раз. Он строил планы на будущее, уверенный в том, что оно у них есть. И приходилось думать о том, как он выглядит в глазах сородичей.
Луэлу тем временем меньше всего заботился о своем внешнем поведении и крутился на спине врома волчком, весело прощаясь с провожающими его друзьями. Им на зависть, несмотря на возраст, в этот поход он отправлялся как настоящий воин на своём собственном вроме, выделенном ему Шиассаном. Недаром ведь весь сезон холодного светила, он тренировался здесь ездить верхом.
Луэлу словно почувствовал взгляд и обернулся на замершего в первых рядах провожающих деда. Весело оскалился, помахал рукой и отвернулся, пристраивая врома рядом со своей киэнхэ. До Вуарта от него донеслись эмоции сожаления и обещания встречи. Малыш всё-таки ослабил на прощание свои блоки, ради того, чтобы пообщаться с остающимся родичем.
- Хороший у тебя внук растёт. - Завистливо хмыкнул Краэс. - Отличный охотник. А каким шалопаем был!
Вуарту только улыбнулся. Напоминать о недавних временах, когда на Луэлу поступали только претензии от жителей селения, не хотелось. А окружающие как-то постепенно стали вспоминать исключительно веселые его проделки. И то, что Луэлу заставил жаловаться на себя даже Врага, вынужденных иногда соглашаться жить на окраине селения.

Лулу не собирался горевать по поводу расставания с друзьями. В впереди у него были новые приключения рядом с мамой Санни. Теперь он так её называл при всех. И она не возражала. Дома, в другом мире его ожидали друзья из других народов. И он успел по ним уже соскучиться.
Да и не собирался он ни с кем из новых знакомых прощаться навсегда. Он только подрастает немного, научится всему что сможет и вернётся обратно. Даже дед согласился, что это лучше чем торчать здесь.
Да и что ему горевать? Он управляет своим вромом. Рядом со своей киэнхэ и среди надежных воинов, оказывающих ему покровительство. С ними всегда интересно и весело. А ещё они сопровождают двух магистров. Так что получается и он входит в свиту триады контакторов.
Перед серой пеленой Раскола мама Санни подвела своего врома так близко, что он коленом коснулся его бока. Лулу беззаботно улыбнулся в ответ на её ободряющий взгляд. Он почти большой, это даже старшие в компании парней из селения признают. Он долго учился управлять вромом, одновременно приучал его к себе. По-другому в Бездне нельзя. Вром не станет защищать неопытного чужака, усевшегося на его спину.
Серая пелена плавно наехала на них и выпустила на территорию армейского лагеря с внешней стороны. Здесь уже все было свернуто. Нэстэ с Рианной специально выбрали время, когда очередная миграционная волна спала. Это был самый спокойный период для отхода армии.

Небольшой отряд замер на холме, возвышающемся над бескрайней равниной, покрытой синевато-желтой травой. Обычный цвет растительности для этого мира Бездны всего лишь с порядковым номером эльта восемьсот три. Люди и нелюди, составлявшие отряд с тревогой пытались высмотреть хоть что-то в бескрайней степи. Но та не спешила выдавать свои секреты и тщательно берегла их от взора чужаков.
Все началось когда на третий день, как небольшая армия двинулась в обратный путь, пропал передовой отряд разведки. Разом, не успев ничего сообщить или выслать гонца. Меньше чем за сутки, погибло ещё две усиленные группы бокового охранения. Проведенное наскоро расследование тоже ничего вразумительного не дало. По следам удалось выяснить только, что все отряды погибли, приняв бой с тварями. А потом внезапно оборвалась транспортная силовая линия, временно проложенная все же через Бездну вместо тоннеля. Это было невозможно. По крайне мере так считалось до сих пор. Но линии больше не было. И чтобы выяснить, как именно это произошло, надо было ещё добраться до станции. А до нее еще несколько дней пути. И преодолевать их предстоит с все защитным снаряжениям на руках и вромах, включая генераторы силовых полей и энергонакопители запитывающиеся от Расколов.
- Ниахары по-прежнему ничего не чувствуют? - Поинтересовался Обеспокоенный Саша.
Его хвост нервно перекинулся через спину врома, на котором он сидел.
- Нет. - Нэстэ хмуро всматривалась в безмолвную степь. - Но они очень сильно чем то встревожены. Объяснить чем именно не могут. С таким Лео ещё не сталкивался. Но он очень сильно напряжен. Это на уровне инстинктов.
- Я. До сих пор считала, что ниахары вообще не испытывают страха. - Проворчала Ри.
- Испытывают, просто впервые реагируют на него так же как мы. - Вздохнула Нэстэ. - То есть желанием убраться от опасности, вместо того, чтобы пойти и разобраться с нею, как это они всегда делают.
- Вы не находите странным, что в степи кроме нас вообще ничего нет. И одной крупной твари?
- Ты тоже это заметила. - Нэстэ недовольно передернула плечами. - Скажу больше. Их нет на всем пространстве, что чувствуют Лео и Барик. Здесь есть нечто, что заставило убраться подальше даже тварей Бездны.
- И это нечто обладает способностью прятаться от ниахары.- Заметил Дино.
- Может быть это растения? Ну, в пору цветения становящееся ядовитым. - Неуверенно предположила Сумми. - Такое уже случалось во времена Основателей.
- А наши разведчики и охранение их прозевали что ли? Типа глюки схватили и передрались между собой? - В компании друзей Лика тоже могла позволить себе отойти от этикета. - Да и следы они не оставляют.
- Да, шнатлии тоже исключаются. - Согласилась Сумми. - Их бы опознали под любой маской.
- Нам все равно придётся разбивать лагерь. - Вздохнула Саша - Вромы слишком устали.
- Значит, встаем здесь. И начинаем с укреплений периметра. - Решила Нэстэ. - И никаких силовых щитов. Ставим защитную полосу.
- Это же сколько возни! - Удивился Дино при молчаливой поддержке Шиассана. - Здесь же нормальный Раскол. Можно поставить накопители.
- И поставим. Но щиты побережем до ночи. - Недовольно нахмурилась Девушка. - И не забудьте выставить орты. На расстоянии двухсот или трехсот метров от линии периметра. И сигнальные посты вон на тех холмиках.
- Надеюсь хоть там автоматы? - Хмуро поинтересовался кашьяти. Он просто спрашивал, не собираясь спорить.
- Видеокамеры и датчики движения. Не нравиться мне, что-то невидимость этой угрозы. Санира, что чувствует Лулу?
- Ничего. Он доволен жизнью. Но ночью очень беспокойно спит. - Вздохнула подруга, не удержавшись от улыбки. Как всегда при мысли о своём подопечном.
- Плохо. Значит, он тоже не понимает, что чувствует. - Сделала вывод Нэстэ. - Тогда лагерь к Расколу не прижимаем. Что из него выйдет непонятно. А мы сами туда отступить не сможем. С той стороны тяжелый мир.

Отряд начал спуск с вершины холма, когда у его подножия уже кипела работа. Небольшая армия готовилась к ночевке как к велико битве. Для сооружения защитного периметра шло все. Повозки выстраивались в редкий пунктир, проходящий по слабым неровностям рельефа. Перед ними пытались выкопать ров. А вынутую почву аккуратно складывали в виде небольшого вала. Палаток в центре не разворачивали. Они тоже пошли на создание защитного периметра. Если уж контакторы встревожились и отдали такой приказ, лучше немного поработать, но остаться в живых.
Купол силового поля раскинули уже в сумерках. За его границей осталось только шесть автономных форпостов-ортоб. Их бойцам предстояла ночь без сна. Но это было необходимо, раз предполагалась волна.
Нэстэ в который раз косилась на Лео. Ниахары вели себя крайне беспокойно. Внешне для посторонних это не было заметно. Но на уровне эмоций девушки воспринимали полную гамму их чувств. Тут было и желание увести старшую, избежать непонятной угрозы, и полное осознание того, что младшие прайдов тогда не выживут, а вместе с этим понимание что надо оставаться. И, недоумение, что враг никак не обнаруживается, но то, что это нечто приближается и уже окружает лагерь оставалось.
Первый сигнал пришёл перед наступлением полной темноты. Камеры дальнего контроля показали первые смазанные движения на фоне сумеречного неба. Тонкие змеиные тела скользнули по мониторам диспетчеров и исчезли. Спустя несколько минут, изображение выдало целый клубок подобных змей, целенаправленно скользящих в направлении щита. Несколько гибких тел во время движения собрались в кольца и резко выпрямились, в прыжке опережая основную массу.
- Вот что мы не могли разглядеть в траве. - Заметил Саша. - Змеи, причём прыгающие
- Вряд ли ниахары могли испугаться ползающих тварей. - Возразила Сумми. - Пусть и неизвестный нам вид, но всего лишь змеи. Причём, совсем не самые большие из того, что нам известно. Видали и крупнее.
На экране вместе со змеями прошмыгнуло ещё несколько тварей. Судя по всему это были хищники, размером с хорошую собаку.
- Странно не то, что эти твари нам неизвестны. Странно, что наша аппаратура и ниахары их не видят. - Вздохнул Саша.
- Ниахары почуяли их. - Вздохнула Нэстэ. - Только это не то, чего они испугались. Главный враг ещё далеко. И Лео с Бариком сосредоточены на их поиске. Мелочевку коты игнорируют.
- Значит все-таки волна. - Вздохнул Дино. - Генераторы полны. К тому же рядом Раскол. Так что щиты выдержат.
- Раскол ведёт в тяжёлый мир. Так что нам уходить в него нельзя. - Рианна покосилась на хотевшего возразить Дино. - Совсем нельзя. Там нам не пройти. Барик в этом уверен.
Нэстэ только кивнула головой, подтверждая сказанное. На друзей она не смотрела. И вообще даже глаза прикрыла, полностью сосредоточившись на поступающей от ниахары информации.
- К тому же Лео уверен, что Раскол эту волну не остановит. - Неожиданно заговорила она. - Он считает, что спасаться от этой опасности в тяжелом мире, это как убегать от кошки по деревьям.
Подруга с удивлением посмотрела на нее, но не возразила. Интерпретировать эмоции своих котов с такой детальностью Рианна так и не научилась. И только после сказанного, поняла, что лучше бы не описала то, что чувствует Барик. Невозможность уйти, опасность, готовность драться, как готовится к последнему бою зажатый в угол хищник.

В начало страницы

Гарымзы



Глубокой ночью, перед восходом светила монитор камеры установленной на внешнем периметре выдал сигнал движения. В ночном режиме можно было наблюдать, как из травы вылетело уже знакомое гибкое тело. В силовой шит змея ударилась раззаявленой пастью прямо напротив камеры. Видимо её движение, а может и мигающий огонек и привлёк змейку.
Зрители смогли в полной мере насладиться длинными, в полпальца длиной и тонкими зубами, попарно выступающими сверху и снизу. По силовому щиту потекла струйка мутной жидкости. Тварь соскользнула вниз, только для того, чтобы попытаться запрыгнуть на щит снова.
- Они ещё и ядовитые. - Констатировал Саша. - Предупредить по отрядам.
Оператор спешно потянулся к браслету коммуникации.
Количество змеиных тел, а потом и небольших тварей перед силовым щитом постепенно нарастало. Но пока это не вызывало тревоги. Волна была бессильна перед щитом четвёртого уровня. Чего уж там говорить о напитке высшего уровня.
Осажденные начали уже надеяться, что все обойдется, что поднятая тревога напрасна и все пройдёт как обычно. В конце концов, не в первый раз переживают встречу с миграционными волнами.
Первым неладное разглядел не оператор у монитора, отслеживавший по уцелевшим камерам перемещение обстановку на удалении от лагеря, а Лулу.
Его крик дублировался на уровне эмоций таким ужасом, что Санира невольно вскрикнула, судорожно прижимая малыша к себе. Но мальчишка выворачивал голову из под ее рук и продолжал смотреть на монитор.
- Гарызаме, гарызаме.... - Судорожно повторял он, тыкая пальцем в появившуюся там тварь.
Гибкое тело ростом едва ли выше взрослого человека имело трехчленистое строение, как у муравьев. Только вместо хитина его покрывала шкура покрытая коротким чешуйчатовидным ворсом, поблескивающим в лучах восходящего светила. Центральный сегмент тела поддерживался тремя парами членистых лап, оснащенных по всей длине пиловидными шипами. А на непропорционально большой голове, не намного меньше других частей и приплюснутой по вертикали, кроме небольших светящихся рожек, обращала на себя внимание огромная пасть усеянная внушительного размера клыками, выступающими из под верхней губы. Головную секцию поддерживала одна пара лап, работающая синхронно с остальными. Хвостовая секция была такого же размера, что и центральная, практически ничем не отличалась от нее и поддерживалсь с ними на двух парах лап.
- Грымса? - Неуверенно переспросил Саша, вглядываясь в экран. - При небольшой высоте, эта тварь метра три в длину.
- Гармзаме, или гарымза. Это из сказок куэрхи. - Торопливо пояснила Санира. - Постоянный и единственный противник муннов, то есть ниахар. И в этих сказках он способен их победить. Действительно эти твари очень подходят по описанию.
- Только это не сказка. - Напряженно заметил Дино. - Не знаю чем именно эта тварь опасна, но если она способна справиться с ниахарой, у нас большие проблемы. При такой массе силовой щит четвертого уровня она может продавить без особых затруднений. Остается надеяться, что она уязвима для нашего оружия в большей степени чем ниахары.
Тварь на экране тем временем приблизилась к форпосту, ведущему огонь по волне. Сосредоточенная на приближающемся противнике стрельба никак не повлияла на её движение. Казалось даже наоборот, заставила ускориться. Несколько взрывов приведенных в действие мин, заложенных накануне, только опрокинули животное. После чего оно перевернулось и без видимых потерь продолжило атаку.
Тварь рывком приблизилась к силовому куполу, с размаху ткнулась в него и отскочила. Свечение на рожках стало сильнее.

Купол силового щита судорожно мигнул, когда морда повторно уткнулась в него. Тварь на мгновение замерла. Между рожками промелькнуло нечто вроде снопа голубых искр и .... купол ещё раз мигнув, исчез.
- Четвёртый уровень напитки. - Тихий шепот Дино прозвучал в наступившей среди наблюдателей тишине особенно громко.
- Вот и причина отключения транспортной линии. - Пробормотала Санира. - Думаю, наш купол пятого уровня напитки тоже не устоит.
По монитору, прямо поверх картинки гибнущего форпоста уже бежали данные телеметрии. Атака твари полностью сожгла генераторы силовой защиты. И никаких объяснений как это вообще он оказалось, возможно. Электронный мозг просто не имела аналогов подобного воздействия.
- Сохранить данные на внешнюю капсулу. Обеспечить сохранение информации для поисковиков. - Рианна не смотрела по сторонам, полностью уверенная в исполнении своих команд. Все вокруг прекрасно понимали, что без щитов у них мало шансов выжить во время волны. Далёкие камеры, из тех, что пока уцелели, показывали новых тварей из древних сказаний куэрхов.
- Если эти твари, способны противостоять ниахарам, и их способности в чем-то похожи на их возможности.... - Не закончил Дино.
- Нэстэ ты говорила, что тяжелые миры для них тоже не помеха.
- Да, Лео в этом уверен. - Мрачно подтвердила девушка. - Похоже, эти гарымзы и ниахары из одной жизненной волны или очень близких. Лео никогда не встречался с ними, а грозу воспринял на уровне безусловных рефлексов. Так, как будто это его естественный враг.
- Плохо дело. - Проворчал Саша. - Лео и Барик по меркам ниахар ещё молодняк. Самцы, едва переступившие рубеж создания своих прайдов. Нечто вроде наших подростков, получивших право создавать семьи. В общем, великовозрастные котята. А с естественным врагом надо встречаться, имея опыт подобных схваток.
-Что обычно обеспечивают родители, которых у наших котов не было. - Заключил Дино.
- Что ж, у нас скоро появится этот опыт. - Преувеличенно бодро завила Лика.
Экран состояния силового щита внешнего периметра судорожно мигнул. Все замерли, но щит выстоял. Чего нельзя было сказать о двух внешних форпостах. Автоматическая система их генераторов подала знакомые тревожные сигналы.
- Надо выводить бойцов, пока не поздно. - Приняла решение Нэстэ. - Оператору отдать команду по ортам приготовиться к эвакуации.
- Через волну бойцам самостоятельно не пройти, ваше высочество
- Пройти, если отряды будут сопровождать ниахары. - Зло пресекла споры девушка. - Я с Лео пойду к восточной орте.
- Ну тогда мы с Бариком к западному. - Весело тряхнула головой Рианна. - Остальные внешние форпосты, пока еще действуют генераторы, эвакуируются самостоятельно. Если оставить генераторы на месте, они смогут обеспечить расширение силовых сфер с падением уровня напитки. Нескольких минут вполне хватит, чтобы дойти до периметра лагеря.
- Вот всегда так. - С показной грустью протянул Дино, начиная проверять снаряжение. - Ни минуты спокойной перед смертным боем не дадут. Придётся идти. А то ведь потом опять выяснится, что они всех тварей в одиночку уложили. А мы так, для массовости тут прохлаждались.
- Ты прикрываешь Рианну, я со своими Нэстэ. - Предложил змеелюд.
Дино ещё хотел было что-то возразить, но остановился. Видимо вспомнив, что сиашеис ведут свой счёт в отношении Нэстэ. И до сих пор считают его неоплаченным.
Пройти до гибнущего форпоста надо было всего сотни три метров. Еще накануне, когда шла стройка, это расстояние преодолевалось неторопливым шагом за десяток минут. Усиленным же отрядам, прикрытым индивидуальными щитами и с яростно бьющейся впереди ниахарой, потребовалось почти полчаса. И стоило это нескольких раненных в обеих спасательных группах. Индивидуальные щиты третьего уровня как, оказалось, были вполне проницаемы для тех самых прыгающих змей. А ручной щит не всегда поспевал за количеством атак.
Рианна с облегчением улыбнулась, видя, что щит над её целью все ещё держится. Операторы в лагере взяли его управление им на себя и делали все возможное, стараясь обеспечить выживаемость генераторов, прокачивая по пока еще целым кабелям уйму энергии, не заботясь об их сохранности. И все же, напитанные до высшего, пятого уровня силовые щиты тяжело и страшно умирали. То и дело по ним проходили видимые невооружённым глазом волны и сполохи. Время от времени, когда операторы вынуждены были снижать напитку, смягчая непонятное воздействие гарымзы, в форпост прорывались мелки твари. И среди защитников форпоста уже не было тех, кто не щеголял бы с изолирующими перевязками.
- Вовремя. - Облегченно выдохнул незнакомый капитан, едва успев представиться.
И, как будто вторя ему, тихий сигнал возвестил об окончательном отключении защиты.
Рианна по ликале услышала ещё и другой сигнал, пришедший от Нэстэ.
И почти сразу её захлестнула вона эмоций Барика.
"Они идут. Защита старшей и младших. Трое. Опасная охота'
ЕЕ кот паниковал. Его эмоции страха довлели над все остальным. Но Рианна никак не могла последовать его желанию ощутить свою пару на спине и умчаться подальше.
"Младшие, защита, наша охота" - сосредоточилась она на своих эмоциях долга перед идущими с ними.
Барик не был с нею согласен. В его понимании, младшие не могли быть важнее жизни старшей прайда. Но напоминание, что они вместе ведут эту охоту, немного отрезвила его.
Бойцы, как прибывшие, так и уходящие с форпоста уже спешно перестроились, начиная движение к лагерю. Рианна по примеру подруг стряхнула со своего меча капли крови и слизи от тварей. Серый, тонкий и гибкий, необычайно крепкий, он давно уже стал отличительной особенностью её Гекаты и предметом зависти многих. Клинок из щитка лувы, сейчас был пожалуй самым надежным оружием против приближающегося врага. Если исходить из предположения Нэстэ, все остальное против них бесполезно. Даже металлические мечи ее бойцов сопровождения за короткий переход заметно затупились. Кое у кого даже сломались, приняв на себя весь вес твари.
Отряд начал отход. Стараясь как можно быстрее уйти под защиту периметра. Но первая гарымза зашла немного сбоку и вышла на них уже в первой трети короткого пути.
Одновременный залп нескольких крупнокалиберных ружей отбросил тварь на несколько метров. Но, увы, не нанес ей серьёзного ущерба. Подтверждался самый мрачный вывод из слов Нэстэ. Новое животное обладало достаточным уровнем личной защиты от их оружия.
- Не тратте время. - Мрачно распорядилась Рианна, глядя как второй, ухе ожидаемый тварью залп и вовсе только заставил ее немного изменить направление движения. А несколько выстрелов лучевого оружия бесполезно пропали, всего лишь заставив засветиться шкуру.
Дино только молча кивнул капитану, подтверждая приказ. Сейчас наступал тот редкий случай, когда от скорости бегущих солдат будет зависеть жизнь прикрывающей их принцессы.
Барик уже сумел отодвинуть назад свой страх и внешне уверенно выдвинулся вперёд. Рианна заняла позицию немного сзади. Её котик не мог сейчас подсказать уязвимые места противника. Он их просто не знал. Им оставалось только надеяться, что предстоящая схватка позволит их выявить.
Дино со своими парнями распределились позади и сбоку этой боевой пары. В этой схватке вся их помощь состояла в отвлечении на себя всего постороннего, чтобы дать принцессе время для наблюдений и анализа боя.
Гарымза появилась из густой травы прямо перед носом поджидающего кота. При этом ни один из датчиков слежения до самого нападения так и не смог её отследить.
Широкая, приплюснутая сверху и снизу морда, расколотая посередине пастью сделала выпад, целясь куда-то под челюсть Барика. Кот невольно отпрянул, но не намного, помня, что сзади стоит старшая. Видимо это и его и спасло. Гарымза явно рассчитывала на больший эффект. Ее скрытое до этого момента под нижней челюстью ловчее щупальце своим хватательным крюком ушло слишком далеко за его спину. Барик успел сориентироваться, поменять по ходу заготовленный на хвосте клюв на секиру и ударить тугой толстый жгут, стремительно втягивающийся обратно в тело.
Рианна с шагом вправо тоже сделала выпад. Но меч бесполезно соскользнул по прочной коже.
Все-таки удар Барика достиг цели. Его секира не смогла перерубить щупальце, но удар явно оказался болезненным. Гарымза тонко взвизгнула и ещё быстрее начала втягивать пострадавшую конечность и лаже отпрянула. Но полностью, а только головной частью, ставя ее как будто на дыбы. Стали видны прочные кожистые пластины на животе, аналогичные тем, что прикрывали тварь сверху и с боков.
Рианна судорожно послала эмоцию желания мгновенной остановки и опасности. На тренировках они так отрабатывали действия против засады. Уж очень показательным ей показалось отступление врага, который выдержал удар ниахары.
Барик замешкался с атакующим прыжком. И тварь с пронзительным, на уровне ультразвука, визгом повторила атаку.
Теперь это были клыки в широко раскрытой пасти и пара конечностей на головной части, вооруженных чем-то вроде клешней.
Барик решительно встал на дыбы. Когти, способные дробить даже камень, после мощный удар левой лапой, оставили на морде противника только пару царапин.
Рианна не могла наблюдать происходящее постоянно. Отряд Дино, даже усиленный бойцами из прикрытия не справлялся. И ей приходилось обеспечивать защиту своего кота сзади. Так как все, от зубов, когтей и до кончика хвоста у него оказалось занято только одним противником. Даже шерсть на гриве перестала ходить волнами и висела слипшимися клочьями, не давая чудовищным клыкам добраться до щитков. Вместо них, это сделали клешни на лапах. Быстро раздвигая жесткую проволоку ворса. Сами шитки они не пробили, да видимо и не могли это сделать. Вместо этого они попытались найти щели между ними и зацепиться за их края. Одной даже удалось это сделать. И Рианна ощутила и услышала слабый болезненный стон питомца.
Не раздумывая, Рианна подскочила ближе к нему и нанесла удар между раскрытыми половинками клешней, целясь под углом во что-то белесое там. В этот раз серое лезвие неожиданно легко скользнуло внутрь, как ножом вскрывая не только клешню, но и саму лапу изнутри.
Почти сразу пришло чувство облегчения и благодарности. Повторяя её действия, Дино сделал такую же попытку с другой стороны. Но не достиг успеха. Клешни сомкнулись на лезвии, перекусывая металл.
Но этим моментом смог воспользоваться Барик. Он нанес сразу два удара лапами по отвлекшейся гарымзе, а потом с ревом вцепился клыками куда-то чуть выше пасти.
Рианна поспешила на помощь оказавшемуся без оружия Дино. Справившись с мечом, клешня уже пыталась добраться до него, несмотря на атаку Барика. Хоть она и не была уверена в своих действиях, но перескочив на сторону союзника, повторила свой приём. Клешни уцелевшей лапы снова сомкнулись на лезвии. Но меч хоть и с ощутимым сопротивлением скользнул внутрь, опять пробивая лапу изнутри.
-Все, уговорили. - Пробормотал Дино, спешно перехватывая поданный подчиненным запасной клинок. - Вернёмся домой, всем поменяю клинки на криланы.
Рианна только зло фыркнула. На разговоры времени не было. Несмотря на, более чем тесный бой с Бариком, тварь не забывала его спутниках и попыталась достать их выбросом ловчего щупальца.
Помня о первом опыте, Рианна нанесла колющий удар прямо в сочленение когтя и тела. И едва не выпустила рукоять из рук.
Взвзг и спешное отступление щупальца, показало, что цель достигнута. Хоть у противника осталась всего лишь небольшая ранка на конечности, скорее царапина, из которой упало всего несколько капель крови. Но сам удар видимо был болезненным.
- Отводи ребят. Гарымза ещё и ядовита. - Распорядилась она. - Лео некогда прикрывать всех.
Дино и сам уже ощутил резкий неприятный запах от капелек жидкости стекающей по гриве бьющегося кота. Рианна, как партнер кота была в безопасности от испарений. А вот защищать младших, тем более союзного, но все же чужого прайда, кот не будет. Не до того ему сейчас.
Глухие удары, треск разрываемой шкуры и клацанье зубов, клешней и всего что могло клацать, заглушали даже звуки окружающего боя. Кот сошелся в нешуточной битве в попытке прикрыть отступление остальных. И спорить с принцессой не получалось. Если Рианна начнет отступать, Барик последует за нею.
Дино молча подчинился приказу, расширив периметр прикрытия, пытаясь расчистить коридор. Хоть так помочь бьющемуся молодому коту и его напарнице.
Для Рианны большую опасность, чем испарения яда, сейчас представляли со свистом летящие из под лап дерущихся мелкие камни. Они даже сбили несколько мелких тварей, прорывающихся через периметр прикрытия. Её индивидуальный шит, срабатывал уже несколько раз, ликвидируя угрозу нападения. Справа, на внутреннем экране, маячил сигнал ликалы о стремительно снижающемся заряде в поясном энергонакопителе. Значок ее индивидуального щита оповещал о вступить в схватку. Сигнал, который она видела только на тренировках. Даже ее гетатессы из пятерки Лики сталкивалась с такой ситуацией всего несколько раз.
А Барик уже вошёл в раж. Он так и не разжал зубов. Видимо осознав, что гарымза ничего не может с ним сделать пока он висит на ее морде. Вес вцепившегося мёртвой хваткой в Барика и молотящий сверху его хвост не позволяли ей поднять среднюю часть своего тела. А иначе, твари попросту не хватало длины второй пары лап, чтобы достать врага.
Барик буквально повис на зубах, отчаянно раздирая задними лапами прочную шкуру там, куда дотянулся, на горле твари. При этом передними лапами он еще умудрялся наотмашь молотить по морде, по глазам, и видимо по слуховым отверстиям в районе висков.
Одновременно его хвост, попеременно меняя наконечник, наугад бил по всей средней части туловища гарымзы, время от времени откидываясь назад, упираясь в землю и не позволяя, твари слишком сильно мотать головой.
Во всей этой мешанине Рианна умудрилась рассмотреть слишком близко поставленную лапу гарымзы и едва заметную щель на сочленении. Улучшив момент, когда от слишком резкого движения, тварь вынуждена была отставить лапу особенно далеко в сторону, она нанесла удар.
Ультразвуковой визг и поспешно отдернутая конечность стали результатом этой атаки. Подскочивший Дино едва успел откинуть принцессу в сторону от закрутившегося вокруг самого себя тела. Гарымза охромела на раненную лапу, что не могло не сказаться на силе, с которой она пыталась отбиться от Барика.
Тот не сразу же воспользовался моментом. Его хвост в очередной раз украсился заострённым клювом, и удар пришёлся гораздо дальше, чем до сих пор он молотил. Барик ради этого даже подался, вперёд постаравшись до предела выпрямить задние лапы, упершиеся в горло твари и на разжав клыки. От чёго его задняя часть тела оказалась выше головы.
Удар был, пришелся точно в сочленение средней и задней части гарымзы, в узкую щель между панцирями. Рианне показалось, длины хвоста все-таки не хватит. Но в последний момент, из самого кончик хвостового клюва выстрелила тонкая блестящая спица, едва видимая в дневном свете.
Гарымза вздрогнула от удара и как будто просела по место сочленения. Взвинтившийся обратно хвост пошёл по дуге, сменил наконечник на секиру и повторил удар точно в раскрывшуюся у самой земли щель.
Ультразвуковой визг внезапно оборвался. Тварь ещё попыталась оттолкнуть своего врага. Но сделала это как-то вяло. Когти передних лап Барика, наконец, нащупали слабое место за слуховыми отверстиями, до сих пор прикрытые кожаными складками. Он погрузились в голову и отчетливым хрустом начали вскрывать кожистый панцирь.
Рианну захлестнуло торжество кота-победителя, продолжавшего самозабвенно добивать свою жертву всем, что было в его арсенале.
Одновременно, она ощутила и присутствие Лео, только вступившего в схватку с гарымзой. Знакомое ощущение, которое возникает между братьями всякий раз, когда идет интенсивной обмен эмоциями. И почти сразу неуверенность со стороны Лео начала отступать.
- Ри, вы справились с это гарымзой что ли? - Пришел запрос от Нэстэ.
- Да. Суставы на лапах уязвимы для наших криланов. Колющие удары более эффективны. - Поспешно сбросила она своей гекатессе информацию. - Клювы на лапах способны переломить металл, но не наши мечи.
- Приняла.
Где-то там, её гекатесса вместе с Лео вступили в схватку. О чем говорили и эмоции, воспринимаемые Бариком от брата. Но следить за ними не было возможности. Их уже нагоняла новая тварь, не уступающая размерами предыдущей.
Дино был вынужден дать команду снова блокировать дальние подступы. А к Рианне пропустить пятёрку гекатесс.
- Хочу крилан. - Мрачно сообщил он по каналу ликалы. - Очень хочу. Большой, длинный и желательно сразу два.
Ему никто не ответил. Не до того.
Барик выдвинулся навстречу новому врагу уже с пониманием того, что надо делать.
Рианна послала в ответ чувство своего присутствия справа и немного сзади. А ещё ощущение младших, занимающих позиции с обеих сторон.
Кот придержал шаг, давая возможность младшим выполнить задуманное. Это построение отрабатывалось для прорыва через превосходящие силы нападающих. И никогда за время существования гекаты не использовалось в реальности. Но сейчас все девочки действовали слаженно, как на тренировке.
Эта схватка была короче и даже как-то техничнее предыдущей.
Гарымза увернулась от прямой атаки Барика. И даже сумела достать Барика разрядом искр, сорвавшихся с рожек. Что заставило кота отпрянуть. Но именно это действие потребовало от твари всего внимания. Пара мгновений вроде и немного. Но Санира со своё стороны оказалась даже ближе чем Рианна и достала колено лапы твари, при этом не смогла удержаться на ногах.
Её прикрыла Дарина, к откатывающейся из-под лап визжащей твари, она оказалась ближе всего. А потом их прикрыли клинки парней Дино.
Клинок Рианны только скользнул по прочной шкуре, вовремя отдернутой лапы. Зато девочки не пострадали.
Ножи из щитков луввы делали редко. Дорого и честно говоря, бессмысленно. Тем боле ножи метательные.
Но кое-кто из девочек все же их имел. И один из таких ножей нашёл свою цель в сочленении лапы.
Небольшого замешательства гарымзы хватило, чтобы Барик чуть сместился в сторону, прыгнул, даже ближе чем это было бы с головы, и ударил. А затем с удовольствием запрыгнул на спину осевшей твари, добивая её уже голой силой.
Его эмоции для Рианны смешались с торжеством Лео.
- Ф-фух. Ну и охота! - Донеслось по закрытому каналу от Нэстэ. - мне самой хочется потоптаться на морде этой падали. У меня трое раненных. Гарымза Лике руку сломала, но она отказывается уходить с эвакуируемыми.
- Сейчас разберусь. - Выдохнула Рианна. - У меня Саниру достала змейка, пока она по траве каталась. И ещё трое из ребят Дино.
- Среди моих сиашеис целых вообще не осталось. - Вздохнула сестра по гекате. - Они отказались уйти на внешний периметр. Ну и попали в мясорубку по полной, со своими железяками. Саша заполучил перелом челюсти. Гарымза приласкала. Двое из его отряда вообще погибли.
- Вы дойдете? - Встревожилась Рианна. Она не стала уточнять, что Дино не досчитался почти половины отряда усиления своих кашьяти.
- Да, мы уже практически около щита. Но, столько погибших.
Они тоже уже входили в ближний периметр обороны лагеря. Барик был против, но Рианна упросила его немного отстать, ради прикрытия последней пятерки Дино, обеспечивающей открытие щита. Кот очень не хотел отходить от старшей даже на несколько десятков метров. Он все еще воспринимал угрозу.
Рианна уже переступила линию щита, когда сзади раздался порядком надоевший ультразвуковой удар атакующей гарымзы.
Как эта тварь смогла пройти к проходу незаметно вряд ли кто сможет сейчас объяснить. Рианна увидела только несущуюся на не тварь. Прикрытие из бойцов Дино она просто разметала в стороны. Две гекатессы, попытались перехватить новую угрозу в последний момент. Но одна сразу отлетела в сторону и замерла в неестественной позе под щитом, вторая была подмята тварью и видимо успела все же что-то сделать. В атаке гарымзы произошёл секундный сбой.
Рианна наблюдала все это в каком-то замедленном режиме, замерев посередине прохода через щит. Она где-то на втором уровне сознания понимала, что если автоматика закроет проход, то щит не остановит гарымзу. Тварь попросту сожжет генератор, и лагерь окажется без защиты. И единственная причина, по которой щит не закрывается, это стоящий на его линии разумный. Одну прорвавшуюся в лагерь тварь защитники еще имели шансы убить. Прорвавшаяся следом волна попросту сметет лагерь.
Все это промелькнула в голове, пока гарымза не расправилась с попавшей под неё гекатессой, подобралась и прыгнула. На этот раз к ней.
Отчаянный рев Барика,, прыгнувшего откуда-то с боку. Мощный удар, сбивающий летящее тело твари в сторону.
Клубок из двух тел на мгновение распался. Барик резко отпрянул в сторону и начал уже знакомый заход по дуге.
В его эмоциях преобладала решимость. И еще, отчетливое осознание того что следом первой, вдоль щита пробиралась ещё одна гарымза.
Рианна выдохнула, поднимая меч. Она видела, как Дино отчаянно пытается пробиться через волну мелких тварей ей не выручку. За спиной слышался шум приближающихся бойцов. Там подходила свежая десятка бойцов.
Но все это было где то в стороне. Она отчётливо воспринимала эмоции Барика. Точное понимание того, что двойная добыча им не по зубам. Что сзади стоит ЕГО партнер. И он не успевает унести её от опасности. Навалилось осознание последней охоты. И она должна была быть только его собственной, без партнера.
Рианна не успела понять что происходит. Мощный сметающий удар мягкого белого хвоста. Короткий полёт под щит, где её сразу же подхватили бойцы. И только потом пришло понимание того, что Барик пожертвовал ради неё всего лишь мгновением из своей охоты.
Кот сумел увернуться от удара второй гарымзы. Атаковал первую, готовую к прыжку. Тем самым отводя схватку ещё на несколько метров от щита. В сознании скользнуло ощущение, как на тренировках, когда кот сообщал о необходимости использовать крупный калибр из периметра лагеря.
На такой дистанции он мог сработать.
Первая гарымза перехватила противника. Их клыки с глухим стуком ударились, как будто пытались сломать друг друга.
Хвост питомца ввинтился в небо, а потом по дуге рухнул в уже изученное уязвимое место. Тварь знакомо просела, но не выпустила из своих лап кота и не разжала челюсти.
На глазах Рианны и многочисленных зрителей, вторая тварь проигнорировав первый залп огнестрелов, атаковал кота с боку.
Синий разряд с ее рожек сложился одновременно с ударом сразу двух пар лап почти в одно место. Рианна ещё успела увидеть, как одна из клешней зацепилась за расширившуюся щель между пластинками.
Тварь сложилась, так что задняя часть ее тела уперлась в белый бок Барика и с силой выпрямилась.
Бронированная пластина не выдержала и ещё больше подалась наружу. Сам Барик оставался беспомощным, из-за повисшей на нем второй гарымзы.
И сразу же в открывшуюся щель между пластинами был нанесен удар ловчим щупальцем.
По сознанию хлестнула и сразу куда-то пропала боль. А ещё чувство удачной засады и завершения Последней охоты. Где-то далеко эхом пронеслись ярость и отчаянное желание быть рядом. Лео по-своему прощался с братом.

Дино перехватил у бойцов обмякшее тело принцессы. Остальные формировали периметр на случай прорыва щита. Но он не потребовался.
Вторая гарымза ещё успела выдернуть из тела своей жертвы щупальце. Но возобновить атаку на шит, не смогла.
Только она когда ткнулась мордой в траву, Дино обратили внимания на буквально сочащуюся маслянистую жидкость, слепившую в сосульки белую гриву мертвого кота.
- Всем кто не имеет изолированной защиты покинуть периметр. - Поспешно отдал он приказ. - Если этот яд уделал Гарымзу, нам с ним лучше не контактировать.
Отряд начал слаженно отступать от щита, унося бессознательную принцессу.
В конце концов, с этой стороны щит, похоже, какое-то время будет в безопасности.
Несколько змеиных тварей проскользнули было на вытоптанную поляну. Но до трупов добраться не смогли и легли рядом.

В начало страницы

Битва при Расколе



Нэстэ потерянно сидела около подруги почти ничего не видя вокруг и не зная, чем ей помочь. Откуда-то с периметра доносились звуки непрекращающегося боя. Уже несколько раз схлопывалась силовая сфера. Но это был результат действий операторов, пытающихся не допустить контакта гарымз со щитами, вплоть до своевременного отключения. В общем, небольшое затишье в начавшейся волне, не требующее активного участия гекаты. Союзники постарались взять на себя все проблемы и дать их гекате прийти себя.
- Двенадцать девчонок. - Голос Нэстэ был безжизненным. - Барик. Сколько вообще погибло в этом переходе? Может мне вообще не стоило тащить вас сюда. Лучше бы я ребенком осталась в Бездне и не было бы этого похода.
Рианна словно вынырнула из омута своего горя и с удивлением посмотрела на неё, потом обвела взглядом остальных гекатесс. Кто-то всхлипывал, другие прятали заплаканные глаза.
Их всему учили. Ко многому готовили. Даже к мысли, что не все из них встретят старость. Только это должно было произойти позже, иначе и постепенно. Но вот как оплакивать своих друзей как-то упустили.
-Что значит зря?
- А кому моё появление принесло удачу? - Горько усмехнулась девушка. - Где бы я ни появилась, начинаются проблемы и смерть. Хотела помочь спасшим меня куакшам, в результате все закончилось смертным поединком со шнатлиями и войной. Мечтала пойти по жемчужной цепочке. А привела вас сюда на смерть. Лучше бы я пошла за своей мечтой одна, с Лео.
- Ты что такое говоришь? Сколько разумных пришло сюда с нами? А сколько идут и ожидают своей очереди? Илшани тебя не слышит! Она бы быстро объяснила чего стоит её жизнь по сравнению с переселенной семьёй. Их мир вовсе стал непригодным к жизни после очередной волны. Ты хочешь сказать, что её смерть вовремя экспедиции напрасна? А элфы? Уж Амани бы точно забила тебя своими крылышками только за намек, что их жизнь ничего не значит. А здесь? Мы помогли целой расе. Куэрхи без нашей помощи уже перестали бы существовать как самостоятельные разумные. У нас здесь больше десятка колоний. И будет ещё. А это полноценная жизнь для многих граждан из Объединенных миров. Жизнь! А не существование в трущобах. И не думай, что никто из них не знал о цене, которую возможно придётся заплатить. Колонизация никогда не бывает безопасной.
- Да, но девочки....
- А кто из девчонок или парней Литарна пожалел о своём выборе? - Усмехнулась Рианна. - У каждой из нас был весьма неплохой выбор. Например, Санира имела все возможности сесть в офисе дворцовой безопасности в качестве программиста, причем далеко не рядового. Санни, может ты сожалеешь об офисной жизни?
Санира осторожно по правила куртку на перевязанном плече, и с улыбкой погладила по голове прильнувшего к ней Лулу. Он сейчас тоже щеголял с перебинтованной рукой. Повязка красовалась даже на кончике его хвоста.
- Ни за что. Лучше здесь и сейчас. В офисе я бы не стала киэнхэ для Лулу. Так что он подождет лет сто, когда я старушкой стану.
- И о Барике не смей так думать. Ты не хуже меня знаешь, как они с Лео ждали твоей охоты. Можно сказать, он жил ради охоты и погиб как полагается ниахаре. Кстати, где Лео?
- Знаешь Настя, ты бросай это самокопание. А то не дай Единый, еще уйдешь в Бездну. А нам без тебя совсем плохо станет. - Серьезно заметила Лика, двигаясь к границе щита.
- Девочки, не беспокойтесь. Я от вас никуда не денусь, пока не прогоните. Вернусь из любого мира Бездны. А если что, если узнаю, что очень нужна вам, я даже из чертогов Неназываемого вырвусь.
Все невольно заулыбались, видя горячность повеселевшей подруги. Впрочем, настроения этот разговор никому не поднял. В отсутствие связи с внешним миром и угрозе разрушения силового щита, ситуация складывалась крайне удручающая.

К границе силового щита они подошли все вместе. Бойцы на позициях тихо отступили в стороны, пытаясь хоть так высказать сильно поредевшей сочувствие гекате.
В нескольких метрах от линии периметра лежали тела двух гарымз. А между ними, в траве виднелась белая шкурка Барика. Он лежал мордой в сторону откуда подходили твари, а вокруг, на втоптанной поляне виднелись мертвые твари, так и не добравшиеся до его тела. Кот продолжал прикрывать этот сектор щита и после свей смерти. Сначала в одиночку, а потом вместе с пришедшим братом.
Лео сидел рядом с павшим и время от времени опускал морду, осторожно касаясь его носа. А потом поднимал голову и издавал низкий рык, то ли угрожая окружающей степи, то ли призывая кого-то.
- Вот так он всю ночь. - Доложил с сочувствием в голосе незнакомый капитан.
- Он прощается.- Вздохнула Нэстэ. - Я приказала не мешать ему.
Девушки видели, что она все ещё не согласна в споре с Рианной. Но хотя бы перестала прятать глаза от подруг.
- Выжившие смогут оплакать павших, когда все закончится. - Тихо заговорила Рианна. - А сейчас нам надо спасать армию. Настя, сколько ещё вокруг гарымз?
- Пять, или шесть.
Нэстэ видела, как тяжело далось напоминание подруге, что теперь она как все. Но ничего не стала говорить. Кроме того, что сестра по гекате лишилась четвероногого друга, было еще кое что, понятное только тем, кто аказался в связке с ниахарой. Потерять восприятие ниахары, это как лишиться собственного уха или глаза. Вроде и можешь видеть, но уже не то и наполовину. Чего уж тут можно сказать?
Нэстэ осторожно послала желание разделить с Лео его горе. А заодно и поделилась своим горем от гибели стольких сестер по гекате и рсрьре чувство по отношению к партнеру его брата.
Кот довернул голову в её сторону. От него пришло чувство поддержки и участия. Он тосковал по брату, по той связи, что между ними была. Но все-таки он не горевал. Для него гибель брата не была безвозвратной потерей. Брат погиб как настоящий охотник. Он смог взять добычу. Что ж, что её оказалось слишком много. Славная охота, настоящий и сильный противник. А вот гибель младших его и брата прайдов это плохо. Он готов защищать выживших.
Примерно так перевела Нэстэ для себя послание Лео. Было там еще что-то в отношении Рианны. Типа 'буду рядом', или 'будем'. Кот снова отвернулся, ткнул носом куда-то под челюсть лежащего Барика, и снова издал глухое рычание.
Своего партнера по связи он догнал, когда Нэстэ в компании остальных вернулась в центр лагеря.
В том, что он аккуратно положил около её ног, Нэстэ признала костяные щитки с загривка ниахары и неуверенна взглянула на Рианну.
Та только широко раскрыла глаза, увидев ЭТО.
- Там уже начали хозяйничать грызуны из тех, на кого не действует его яд. Они залезли снизу и вскрыли шкуру на горле. Лео считает, что так Барик всегда будет с нами. - Тихо перевела она эмоции кота.
- Я не смогу. - Рианна в ужасе смотрела на кровь, застывшую по краям костяного щитка.
- Ри, на сжигание тел у нас нет времени, да и возможности тоже. Днем там не останется ни гарымз, ни Барика. Волна растащит даже кости. - Тихо возразила Нэстэ. - Для Лео в том, что лежит за щитом, уже нет Барика. Просто грызуны начали растаскивать тела, в том числе и его. Вот он и прихватил пару несъедобных щитков, когда придавил парочку. Как обычно притаскивает мне что-то интересное или там ножи. В окраинных мирах есть обычай оставлять себе в память о близких что-то из их вещей. ДА и в Ардене такое практикуется. У котов нет ничего кроме их собственных тел. И думаю Барик заслуживает хотя бы такой памяти.
-Никто ведь не заставляет изготавливать из этого брошки. Их можно просто спрятать. - Неуверенно протянула Лика.
- Вот ты и спрячь до времени. - Судорожно сглотнула Рианна. - А мне отдашь потом, когда попрошу.
Лео не мигая проследил, как Лика осторожно заворачивает в подвернувшуюся ткань им принесенное и прячет в багажный кофр. Особых эмоций при этом от него Нэстэ не уловила. Что-то грустное и тоскливое, но уже отошедшее на второй план. Подумав, она тоже взяла одну из маленьких пластин и убрала в карман на широком ремне.
- Гарымзы снова начали движение. - Констатировала она. - Пять тварей, идут по одиночке, но три из них совсем близко друг от друга и выходят в зону Раскола в тяжёлый мир.
- Там энергогенератор . - Отвлеклась Нэстэ на тревожное известие.
- Я иду туда. - Кивнула Нэстэ. - Пришли специалистов, на случай сбоев в его работе. Для вас всех работа и тут найдется.

Нэстэ уже не слушала, как Рианна отдаёт распоряжения. Под прикрытием пятёрки Лики и остатков отрядов Дино и Саши, она быстрым шагом направилась к их единственной надежде пережить этот день.
Сам генератор силового щита располагался в центре лагеря. А вот энергогенератор почти у самой границы щита, настолько близко к Расколу, позволяли кабеля и приемные антенны тянущиеся к Расколу. И в сложившейся ситуации, это было самым уязвимым местом их обороны. Силовой генератор ещё можно восстановить после сбоя. А вот если сгорит энергетическая установка, их армии придётся трудно. Даже если запустится силовая транспортная линия, вытащить энергию из нее сможет только он.

Появление страшного врага Нэстэ восприняла спокойно. По лекале она указала направления для защитников, с которых надо ожидать первых, наиболее близких, достала меч и вышла следом за Лео за границу щита.
На прикрывавших ее друзей она не оборачивалась. То, что Лика с девочками пойдут следом она была уверена. А у парней сейчас хлопот будет и без неё выше головы.
Теперь уже было понятно, что убить Гарымзу был шанс только с очень близкого расстояния. Причём, как показывает опыт, с очень попасть в нее надо несколько раз. Так как уязвимые точки по прежнему оставались неизвестны. И крупнокалиберное оружие, то что еще оставалось в строю, нужнее было на периметре лагеря. Там, где не было ниахары. А здесь, всего два таких огнестрела, да и те принесли и устанавливают только сейчас.
Схватка началась по уже усвоенному сценарию. Атака Лео в лоб, с попыткой вцепиться в морду твари. Уход подступающего хищника в сторону, и круговерть боя рукопашного боя.
Лео маневрировал, уворачивался от ударов клешней и ловчих щупалец и не давал противнику отвлекаться на пытавшуюся хоть чем-то помочь Нэстэ, заодно пытаясь выставить гарымзу под ее меч, на зудой конец одной из младших, прикрывавших их от мелочи.
Вот когда девушки вспомнили все изнурительные тренировки с ниахарами. Даже те, что когда-то казались бессмысленными и неудачными разработками наставников.
- Настя, обстановка? - Донесся по ликале голос Рианны.
- Плохо. - Отозвалась та. - Тут, похоже, более опытная гарымза. Лео едва сдерживает ее. У ребят ничего не выходит с крупнокалиберным оружием. Верткие твари. Даже с такой дистанции уходят от выстрела.

Схлопывание силового щита было ожидаемым. Техники отчаянно пытались реанимировать энергоустановку. Но всем было ясно, что пока гарымзы бесчинствуют на периметре, восстановить щит не удастся.
Чтобы хоть как-то облегчить для ребят Саши и Дино прикрытия техников, копающихся во внутренностях установки, Нэстэ передавала Лео горячее желание отодвинуть схватку хоть на немного в сторону. Хотя бы на тот соседний холмик, расположившийся перед самым Расколом.
В ответ, Лео начал перемещаться в указанном направлении, одновременно продолжая крутиться вокруг гарымзы. Его провник уже заметно увял. Нанесенные им мелкие царапины и уколы, поначалу казавшиеся бесполезными, начали все же давать о себе знать. На средней паре лап стали заметны струйки зеленоватой красной крови, стекающие из места, куда попала Лика. А клешня на передней лапе, по которой скользнул меч Нэстэ, и вовсе теперь бережно прижималась к телу.
Но ставшие чуть более осторожные движения это не мешали гарымзе нападать с прежней яростью, в попытке достать верткого врага. Чем собственно и воспользовался Лео, постепенно оттягивая её в сторону.
Желание Нэстэ защитить младших он воспринимал со всем пониманием хозяина прайда. Но до нее доходило и отчётливое осознание кота, что в этой волне никому не выстоять. Гарымз было слишком много. И, по всей видимости, это были в какой-то мере стайные животные. По крайней мере определив реальную для себя угрозу в лице Лео, они явно вознамерились сначала разобраться с ним. По меньшей мере, даже та тварь, что подошла к лагерю с противоположной стороны, после схлопывания щита начала стремительное движение к ним, не отвлекаясь на мельтешащую вокруг добычу. О других, более близких тварях и говорить не приходилось.
Достигнув вершины холма, Нэстэ огляделась.
По всей территории полевого лагеря творится хаос. Их армия держалась, как могла. По всему периметру и в центре разносилась стрельба. Были видны вспышки лучевого оружия. Видимо те, кто его имел, старались как можно быстрее разрядить по максимуму используя садящиеся в условиях Бездны энергонакопители. Кое-где догорали полосы, оставленные огнеметами. Все пространство медленно застилал черный дым.
Ликала послушно выхватывала и приближала отдельные элементы эпической картины, на которых задерживался ее взгляд. Вот полыхнули длинные языки огнеметов. В разрывах дыма проявилась группа бойцов, порывающаяся по не до конца погасшему следу к наспех возведенным укреплениям. От туда их пытались прикрывать длинными очередями. Стали видны даже фонтанчики пыли там, где огонь выжег траву.
Взгляд метнулся за вспыхнувшей тревожным сигналом точкой. Санира, похоже, получила ранение. Она узнала командира отряда сиашеис. Они вели бой прямо там, где провели ночь. И по их наспех возведенным баррикадам мелькали многочисленные гибкие тела тех самых прыгающих змеек. Шиассан стоял в паре со своим бойцом и явно пытался отдавать команды.
Санира находилась на другой стороне баррикады и судорожно зажимала ногу под коленом, в ожидании пока еще один змеелюд наложит повязку. Данные ее ликалы показывали активную работу внешнего коммуникатора. Нэстэ не сомневалась, с кем именно установлена выделенная линия связи. Лулу стоял рядом чуть дальше, в глубине их укреплений и был хорошо виден в дымовых просветах. На вершину его не пустили. Там стояло сразу три бойца Шиассана, привающих точку обороны сверху. Мелкая летающая живность доставляла много проблем. Лулу резко взмахнул рукой, и сразу же нагнулся, подхватывая что-то лежащее у ног. Огнестрелы, даже карманные для мальчишки были тяжеловаты из-за отдачи при выстреле. А лучевик похоже уже стал бесполезной игрушкой. Шиассан учил малыша стрелять. Но режиме ведения боя даже речи не шло. Теперь его по-видимому засунули в самое безопасное место и выдали кучу ножей. Метание сын куэрхов освоил не хуже иных хорнов. Пока Нэстэ оценивала ситуацию, в которой попала эта группа, Лулу снова нагнулся и подхватил короткий меч, полученный от киэнхэ. Гекатессы хронили свое первое оружие, сделанное еще по детской руке. И Санира отдала для тренировок свой. Тонкая полсока сверкнула металлом. Черное с такого расстояния тело змеи отпрянуло, и попыталось зайти с другой стороны. Но выстрел бойца с верху остановил ее.
Без особого труда отсюда можно было проследить движение прорвавшихся в лагерь гарымз. Эти твари не уворачивались от выстрелов и не обходили стороной очаги обороны. Оставляемые ими длинные кровавые полосы протягивались ровными линиями, рассекая территорию лагеря, быстро удлиняясь в направлении занятого ею холмика.
Откуда-то сбоку, из-за энергоустановки, появилась первая из них.
Лео резко отступил назад, явно пытаясь прикрыть ее. Нэстэ переместилась на пару шагов в сторону. Но там появилось сразу несколько змееподобных тварей, к тому же сопровождаемые летающей мелочью, даже отдаленно не напоминающей пернатых. Пришлось закрутиться, отбиваясь от насевшей волны. Вот где пригодился мамин серебряный дождь. Рядом засвистели клинки подруг, отсекая насевших тварей и давая ей передышку.
Нэстэ отбивалась и одновременно пыталась не пропустить мелочь к Лео. Но сама оказалась все-таки на несколько шагов в стороне. Инса и Вайлила, дошедшие с нею до холма, зашли с боков. Втроем им удалось сформировать подобие линейного периметра, прекрасно понимая, что сейчас все зависит от кота. По ликале Нэстэ пыталась подбодрить девочек.
А вот от Лео приходили совсем другие эмоции. Чёткое и ясное понимание того, что справиться с подступающими гарымзами им не удастся. Слишком их много. И, похоже, вышедшие на него имели опыт схваток с ниахарами гораздо больший, чем вчерашние.
Нэстэ все еще оставалась в тройке и сдерживала натиск тварей стой спиной к коту, когда навалилось ощущение нестерпимой боли. Она успела оглянуться и увидеть, как первая, казавшаяся уставшей тварь, вцепилась ловчим щупальцем в загривок Лео.
Подскочила подскочившая свежая товарка, пользуясь заминкой Лео, вцепилась туда же. Её клешня с слой вошла под отдираемую сразу двумя тварями бронированную пластину.
Нэстэ ощутила чудовищную боль Лео и чувство беспомощности. На её глазах с противным хрустом отделилась поврежденная пластина. Ловчие щупальца первой гарымзы тут же вцепились в лапу, в клюв лапы второй с хлюпающим звуков погрузился в незащищенное место. Почти сразу под давлением щупальца лапа кота неестественно вывернулась и ... с противным хрустом отделилась от тела.
Почти ничего не видящий вокруг себя от боли кот откатился в сторону, вырываясь из захвата. И все-таки, почти в слепую, нанес смертельный удар одной из гарымз.
Боль затопила сознание, в глазах на мгновение стало темно. Но позволить себе потерять сознание она не могла. Позабыв обо всем, Нэстэ судорожно выхватила два планирующих ножа и послала их в щель, открывшуюся при повороте оставшейся на лапах гарымзы. Щель между панцирями прикрывавшими заднюю и среднюю части тела твари. Это было единственное место, уязвимое для ножей. К тому же, именно туда вроде как вчера бил Лео.
По сути это был жест отчаяния. Достать тварь таким образом она не могла рассчитывать. Но видимо ножи все-таки причинили боль твари и сбили на мгновение ее атаку.
Всего на мгновение. Но достаточно чтобы страдающий кот сумел немного прийти в себя, увернуться от рокового щупальца нацеленного в открытую рану и на трёх лапах отступить к старшей, подчиняясь ее желанию-команде. За котом тянулась полоса окрашенной багровым травы.
Повторный удар ловчего щупальца пришелся уже в грудь кота и был сбит ударом пригнутой к земле головы.
Спонтанные действия сбили Нэстэ с налаженного ритма. А главное, она перестала следить за своим сектором боя. Болезненный удар со спины в плечо был расплатой за допущенную ошибку.
Вскрик справа, падающей Инсы. Отбивая атаку сразу трех порхающих головастиков, она не уследила за ногами. Нэстэ увидела только две змейки прошмыгнули в траве. Комбинезон из шкуры луввы у подруги уже имел несколько прорех. И одна из них стала для нее смертельной.
Почти одновременно с гибелью сестры по гекате послышался всхлип слева. Вайлила в попытке перехватить очередную змейку, заступила траекторию прыжка, и не сумела увернуться от твари атакующей из травы. Она так и упала, рядом с извивающимися обрубками. И пока Нэстэ пыталась добраться до вцепившейся ей в ногу твари, сразу три змейки выскользнули с другой строны. Нэстэ не успела ей помочь.
Раненная рука уже беспомощно повисла плетью вдоль тела. Но своя боль почти полностью была подавлена той, что испытывал Лео. Эта боль была такой, что в глазах то и дело темнело. А вокруг продолжали подступать твари. И ей пришлось отступить ближе к коту.
Нэстэ начало мутить. Змейка не только успела добраться до плеча, но и прокусить таки комбинезон, прежде чем безнаказанно скользнуть в траву. Её яд уже начинал действовать. На мониторе ликалы, перед глазами погасло ещё три индикатора. Сёстры по гекате гибли в разных частях поля боя, и помочь им было нечем.
- Нэстэ, продержись не много, мы скоро.
Голос отчаянно взывающей Лики, по ликале донесся как будто далека. Нэстэ видела, как подруга вместе с остатками бойцов Саши выступила от энергогенератора, практически оставляя его без защиты. Если не считать неполной десятки израненных армейцев, да нескольких техников, взявшихся за оружие. Отряд союзной гекаты почти сразу же увяз в очередном накате мелких тварей. Из центра лагеря к ним пытался пробиться ещё один отряд, возглавляемый Рианной.
Но все было бесполезно. Четыре гарымзы плотно обложили холмик, на котором она стояла, и не собирались упускать свою добычу. Они действовали как хорошо слаженная стая хищников, почуявшая слабость добычи. И по-видимому, она тоже была причислена к числу опасных противников. По крайней мере, одна из подступающих гарымз изменила направление движения и явно нацелилась на нее.
Сквозь боль, свою и Лео, от кота пришло четкое и трезвое понимание их дальнейших действий. Без них, от такого количества гарымз младшим не отбиться. А вот без этих тварей ещё оставался шанс на спасение, даже если не станет ее и Лео. Тут остается старшая прайда брата, ее союзники. Все они опытные бойцы и смогут повести правильную охоту, если не будет этих страшных тварей.
Нэстэ послала чувство одобрения, соглашаясь на его предложение.
- Ри, Лика, это последняя стая. Поблизости гарымз нет и, наверно уже не будет. Как они бы уйдут за нами, запускайте генератор.
- Не смей, держись. Отчаянный вопль подруг она ужее почти не слышала. Лео подался назад, сбил свою старшую хвостом себе на спину, подобрался на задних лапах и прыгнул.

Бой Нэстэ происходил на единственной возвышенности и прекрасно был виден всему лагерю с самого начала. Рианна начала движение ей на выручку сразу, как твари начали отрезать гекатес от сил сопровождения. И стало ясно, что Лика увязла, не поспевая за котом. А двух девушек что прорвались будет явно недостаточно для прикрытия.
Какое-то время ей казалось, что они с Дино успеют. Но только до того мгновения, пока Лео не потерял лапу. Они ещё пытались пробиться, но ...
Только много позже Рианна поняла, что Нэстэ все просчитала и приняла единственно верное решение в той обстановке.
Уйти в тяжёлый мир самой, чтобы сестры не гибли пытаясь ее спасти, а заодно увести за собой разъяренных их сопротивлением тварей. Только она могла знать, что этот единственная стая гарымз. И без них, с восстановленным щитом, у остатков их армии есть шанс отбиться и дождаться помощи.
А в тот момент Рианна молчала. Даже без ликалы были слышны отчаянные вопли Лики, полностью завязшей в волне мелочи в каком-то десятке метров от энерогустановки. Саша с Дино не стеснялись в выражения даже в эфире. Им некогда было горевать. Управление боем требовало всего внимания командиров.
- Прекратить панику. - Жесткий голос принцессы по лекале заставил прийти в себя сестёр. Вбитая, с младенчества многолетними тренировкам привычка подчиняться приказам сработала даже в такую минуту.
- Лика, на тебе запуск станции, пока Саша обеспечивает периметр. Санира, поднять щиты.
- Генератор еле дышит, накопители почти сдохли. Если будет хоть одна гарымза...
- Нет тут больше гарымз. - Устало объяснила Рианна. - Нэстэ с Лео увели их за собой. А с той стороны прямых возвратных расколов нет. Я то еще от Барика помню. Твари не смогут вернулся от туда. По крайней мере, не сюда.
По лекале снова донеслась ругань Змеелюда. До него, как и до остальных, только сейчас стало доходить, что сделала Нэстэ.

Волна тварей стала спадать только к следующему утру. Но это был уже обычный бой под прикрытием щита. Поредевшая армия зачистила территорию лагеря и даже смогла организовать посменный отдых для бойцов. А утром к периметру вышла Кална.
Это произошло даже как-то буднично. Узнать ниахару отдельно от ее пары постороннему бойцу было бы трудно. Никаких меток на ниахарах так и не учились закреплять. Кошка Сумми просто появилась пред щитом, тихо, как на тренировках, прошла щит не спровоцировав перегрузку генератора. Собственно именно поэтому моменту ее и признали. Даже охотники за тварями, имеющие в паре ниахару, не обучали своих кошек этому умению за незнанием как. Это было умение, которое Нэстэ предпочла оставить за собой, в чем ее горячо поддержала не только Рианна, но и вся служба безопасности.
Она прошла щит и свысока осмотрела растерявшихся защитников этого сектора периметра. А потом спокойным шагом двинулась к месту импровизированного штаба.
Ниахару Сумми встретили с огромным облегчением. Её приход означал, что они выстояли. А помощь совсем близко. Ведь молодая кошка ни за что не уйдет от своей пары. А значит магистр и принцесса Сумми где-то рядом.
Спасательный отряд вышел на лагерь спустя два час. Небольшой отряд численностью всего в пару сотен разумных. Известие о том, что на всем протяжении до выхода домой, в суточных переходах выставляются лагеря с усиленным вооружением было уже воспринято как руководство к действию. Опытные бойцы, прошедшие с триадой контакторов через всю жемчужную нить начали спокойно готовиться к эвакуации. Небольшие эваколагеря смогут пропустить через себя ограниченное число разумных. И эвакуация армии будет происходить поэтапно. Значит кому-то придется задержаться здесь, кому -то стать защитниками промежуточных лагерей. Очередность определят командиры. А для них главное, что остались живы.
Сумми не лила слез и при посторонних оставалась спокойной. Она осмотрела лагерь, постояла около места гибели Барика. Здесь уже не осталось даже костей. Волна вычистила все. А потом долго смотрела в серый туман Раскола, словно пытаясь увидеть там Нэстэ.
- МЫ вернемся сюда. - Тихо, словно давая слово окружающей степи произнесла она. - Вернемся, чтобы попытаться узнать, как она погибла в том мире.

После битвы в Бездне потребовался почти месяц, прежде чем Геката её высочества смогла прибыть в Столичный мир на церемонию прощания со своими сестрами.
Сначала требовалось время пройти в себя и осознать потери. И не только свои. Саша недосчитался трети своих бойцов. Дино угодил к медикам можно сказать во главе своей немногочисленной Гекатой. И какое-то время медики не могли дать определённого ответа о перспективах его здоровья. В армии выжившие могли поздравить себя с большой удачей. Двое из трёх накормили тварей перед тем Расколом.
Даже в гекате Сумми оказалось двое погибших из числа спешивших им на помощь.
Выжившие залечивали раны. Реанимакамера в резиденции совета контакторов в эти дни работала с полной загрузкой. Пожалуй, впервые с момента своего запуска.
Потом, Сумми организовала все же небольшую экспедицию. Восстановленная транспортная линия доставила к Расколу робота. Лучшее, что удалось найти за такой короткий срок. Казалось бы неуязвимая машина, специально предназначенная для исследования таких вот Расколов, в этом тяжелом мире смогла продвинуться всего несколько и метров, до первой небольшой трещиные в голых камнях. Вытащить из неё застрявшее колесо робот уже не смог. Слишком огромный вес оказался на нем. Да и сам аппарат продержался всего несколько минут. Но этой короткой жизни хватило, чтобы снять панораму местности и сделать несколько кадров крупным планом.

Церемонии публичного прощания с погибшими до этого времени в гекатах Арден не было. Как то не принято это было. Но перед выездом в столичный мир, Рианна лично связалась с семьей каждой погибшей сестры, приглашая их на официальное прощание.
Император не возражал. Потери дочери были столь чудовищны, что он не смог даже подобрать слова сочувствия, обычные для таких случаев. Только попросил у неё согласие присутствовать на церемонии со своими братьями по гекате.
- Конечно, отец, прийти могут все, кто пожелает. Но вести церемонию будем мы.
Присутствовавший при разговоре магистр Листард с болью отметил безжизненный голос магистра Рианны. Для неё потери гекаты усугублялись ещё и гибелью Барика. И никто из специалистов не мог пока сказать, как быстро она оправится от этого удара.
Рианна равнодушно пожала плечами, узнав по приезде, что для публичной церемонии будет использован большой приемный зал Столичного дворца. Другие помещения просто не вместили бы всех желающих присутствовать. И ей, и её девочкам было все равно. Главное, здесь будут семьи их гекаты.
Она стояла на небольшом подиуме и всматривалась в лица ближайших гостей.
В первых рядах, небольшими группами стояли семьи погибших. Родители, братья и сёстры, если были. Кого-то из них она знала хорошо. С другими виделась всего несколько раз. Но сейчас это не имело никакого значения. Их погибшие гекатессы замерли в виде голограмм перед своей родней, как будто каждая возглавляла небольшой персональный отряд.
- Слова сожаления и сочувствия были сказаны раньше. - Начала она, обращаясь к этим отрядам. - Я собрала вас здесь не для формального протокола. Там в Бездне, гекатесса Сурина сожалела о том, что никто из родных не узнает о её последнем бое. Я согласна с тем, что это несправедливо прежде всего по отношению к вам, семьям моих сестёр. Сегодня я хочу рассказать о последнем бое каждой из них.
Рианна сделала шаг с подиума, по направлению к крайней группе.
- Иланиса. Вместе с Риной и Вильсой, она вышла со мной для эвакуации форпоста....
С ее первыми словами, на месте, где до того стояла Рианна, развернулась голограмма плоского экрана, и замелькали первые кадры с личной лекалы погибшей, дополненные изображениями с других ракурсов.
- Она прикрывала задний сектор отходящих бойцов и в составе тройки приняла на себя атаку стаи тварей, пока ещё не имеющих официального названия.
На экране развернулись последние кадры короткой схватки. Было видно, как девушка рубит змеиное тело. И не успевает развернуться туда, откуда летели сразу две другие твари.
- Я благодарю вас за дочь.
Рианна не задержалась около всхлипнувшей женщины, устоявшей на ногах не без помощи старшего сына. Подняв голову, она сделала шаг дальше.
- Рина. Веселая и никогда не унывающая, она всегда находила положительные моменты в любой сложной ситуации и всегда умела поднять настроение сестер.
Изображение на экране немного отодвинулось от предыдущей героини и немного откатились назад. Теперь в центре оказалась другая девушка, с короткой прической, и стройной. Несмотря на идущий бой, она действительно улыбалась и что-то говорила прямо в кадр.
Шаг за шагом, Рианна проходила весь строй родственников, рассказывает о последних минутах погибших. Каждый рассказ заканчивая словами благодарности семье.
Сумми замерла немного в стороне. Как старшая союзной гекаты. И немного обособившись от представительства совета контакторов.
Она была против этой церемонии. Но сейчас, глядя как выпрямляются те, кого согнула весть о гибели дочери, и как начинают поблескивать глаза того мальчишки, младшего брата Мири, родители которой никогда хорошо не относились к сестренке Рианны, она признала правоту своей союзницы. Семьям надо знать, как погибают их дети. А как распорядиться этим знанием, гордиться или забыть, это уже их право решать. Это все равно никак не коснется самой Гекаты. Рианна просто делится с ними тем, что раньше принадлежало только гекате.
Для всех, с кем погибшие выросли, и для каждого с кем они прошли свой короткий путь, они остаются ИХ гекатессами.
Рианна тем временем сделала последний шаг и замерла беспомощно глядя на голограмму спокойно улыбающейся женщины. Здесь просто некому было рассказывать об обстоятельствах гибели. Перед женщиной стояла также весело улыбающаяся Нэстэ. У ног их потерянной, найденной и вновь погибшей сестренки устроились Лео и Барик. Рианна не смогла отказать себе в желании включить в церемонию котов. Тем более, что девочки ее в этом поддержали.
Бой Барика был показан во время рассказа о гибели прикрывающих эвакуацию гекатесс. Гибель Лео показывали сейчас.
- Спасая нас, они ушли через Раскол в тяжёлый мир, и увели за собой всех гарымз. - Заговорила Рианна, когда девушка верхом на безлапом Лео исчезла в дымке перехода. Нам так и не удалось восстановить последний бой Нэстэ и Лео. Мы не знаем как долго длился тот бой. Не понимаем как вообще можно что-то сделать там, где даже самая надежная техника не выдерживает своего веса. Все что мы знаем, это то, что схватка все таки была.
На экране появилось изображение голых камней, лишенных даже лишайников, сиреневых в свете заходящего местного фиолетового светила. Камера выделила и приблизила единственные крупные объекты в поле видимости.
- Это скелеты двух гарымз. Полученных данных хватило, чтобы понять, что у одной из них раздроблены передние лапы, у той что ближе к камере, пробита голова. - Продолжала рассказывать Рианна. - Останков остальных тварей не онаружено. Равно как и следов Нэстэ и Лео.
Заканчивать не хотелось. Но вывод был ясен и так. Лишившийся лапы Лео вряд ли смог выстоять сразу против четырех тварей. Чудо, что тут осталось две из них.
- Они там дрались вдвоём, без шансов выжить. - Выдохнул кто-то в толпе.
- Магистр Нэстэ со своим партнёром приняли последний бой в условиях тяжёлого мира и в атмосфере богатой кислотными испарениями. - Немного жестче, чем хотела, откликнулась Рианна. - К сожалению, это все, что мы можем сказать. Кислота в атмосфере этого мира за короткое время растворит даже кости человека.
Камера наехала, увеличивая нечто блестящее. Смятый, как будто сплюснутый огромным прессом прибор занял весь кадр и экран погас.
Рианна медленно вернулась на место. Позади неё застыли сёстры.
- Я, принцесса Арден Рианна, как старшая Гекаты считаю долг ваших дочерей перед империей Арден и императорской семьей исполненным полностью. - повысила она голос. - Вы все остаетесь семьями моих гекатесс. Нашей семьей. Их младшие братья и сестры могут рассчитывать на обучение в лучших учебных заведениях Арден по своему выбору.
Торжества завершись, гости разошлись. Рианна устало устроилась в кресле, в кабинете отца.
- И что будет дальше? - Осторожно поинтересовался аранир не столько у дочери, сколько сразу у всей четверки.
- Мы сохраним свой союз. - Спокойно откликнулась Рианна. - Мы с Сумми остаёмся магистрали совета контакторов и курируем новые колонии. Саша и Дино, после лечения вернутся к своим обязанностям в в своих колониях.
При этих словах император Арден и магистр Листард заметно расслабились. Союз изначально строился во многом именно на личном отношении этих четверых к Нэстэ. Это мгло не нравиться правителям. Но не учитывать этого они не могли. Тем более, что вмешиваться в дела Гекаты они не могли.
- И не дай вам двоим Единый покинуть резиденцию без сопровождения наших бойцов. - Добавил Саша, обращаясь сразу к обеим девушкам. - Лично придем разбираться.
- Гнездо Нэстэ уже неделю ждёт тебя. - Фыркнула Сумми. - Сколько тянуть будешь? Реанимакамера и полный цикл восстановления в мире с облегченной гравитацией. То самое, что прописали медики для твоего хвоста.
Серпентинид недовольно сморщился. Но согласно кивнул.
- Отсюда и пойду. Вы со мной?
- Я к себе - Вздохнула Сумми. - С небольшими изменениями хочу повторить церемонию для своих девчонок. Только без публики. Уж извините ребята, но родственники девочек просили ограничиться только узким кругом.
В гнездо Нэстэ Рианна прибыла спустя две недели. Саша уже заканчивал реабилитацию и отсюда собирался отправиться, сопровождая её сразу в новые колонии.
Рианна встретили заплаканные глаза Аманитариалали. Её поникшие крылышки плащом спадали вдоль спины. А Нюиа, маленький малыш, когда-то благословенный Нэстэ молча прижимался к её ноге и подозрительно сопел, пряча лицо за спиной матери.
- Не надо. - Рианна мягко провела по голове малыша. - Меньше всего, что б они хотели, это потонуть в наших слезах.
- Коти...
- Он очень любил Лео и Барика. - Вздохнула Амани.
- Мы все их любили. - Вздохнула Рианна.
- Я сожалею о твоей утрате. Для тебя Барик был больше чем просто кот.
- Это как если бы лишиться одного глаза. Вроде и видишь все, а не так, как привыкла. - Криво улыбнулась принцесса.
- Самочка Лео тут появлялась несколько раз. Беспокойная.
- Мне бы не хотелось...
- Я не позволю. - Решительно замотала головой Амани. - Это латтория Нэстэ. И никто не тронет самку её Лео. Нэстэ бы ни за что не позволила.
- У Нэстэ нет наследников. - Устало заметила Рианна.
- Она дала мне бессрочные полномочия управляющей. - Усмехнулась Элфианка. - Это конечно не передаётся по наследству. Но пока я остаюсь управляющей латтории, она остается за Нэстэ. В конце концов, её тело так и не было найдено. Так что для самок Лео и Барика это место остаётся безопасным.
- Она тоже здесь?
Амани покосилась на принцессу, прекрасно поняв о ком идёт речь.
- Её долго не было. Но с момента его гибели она уже дважды приходила. Сама знаешь, у ниахары самцы бродяжничают, захватывают территорию. А удерживают ее и следят там за порядком самки прайда.
- Здесь была территория Лео.
- И остаётся. Только самка Барика ведь из союзного прайда. - Улыбнулась Амани. - Они не очень между собой ладят. Но особых споров пока не наблюдается. Видимо у самки Барика есть своя территория в Бездне.
- Есть. - Вздохнула Рианна. - Всегда была. - Потому и Барик особо и не страдал из-за отсутствия своих угодий в Бездне.
- Для Барика территорией прайда бала Геката?
- Да. Он считал своей территорией ортобу в Столичном дворце. Лео был у него в гостях в Столице. А здесь Барик был в гостях в латтории Нэстэ. Это их обоих устраивало. И его самку тоже. Особенно после того, как её удалось уговорить найти партнёра для детеныша.
Амани невесело улыбнулась. Вспоминая забавный эпизод установления связи Сумми с котенком, ставший полной неожиданностью для всех.
- Вы будете заходить ко мне?
- Если пригласишь. У вас ведь без приглашения пройти нельзя
- Для Гекаты Нэстэ действует постоянное приглашение. Как и для твоих союзников.
Из разбитого на террасе сада донесся детский смех. Лулу пытался соревноваться с Нюиа в подъеме вверх. Элфенок отчаянно молотя крылышками поднимался вертикально вверх, а Лулу стремительно взбирался по веткам и лианам вросшим в скалы, помогая себе при этом хвостом.
- Забавный малыш. Он действительно имеет связь с Санирой.
- Да. Но не такую сильную. Просто он не хочет её обрывать. Санира тоже.
В гнезде, в Легком мире Элфов, все напоминало о погибших. Здесь не было любопытных и все, до последнего бескрылого элфа, хорошо знали подруг погибшей хозяйки. В первый день они засиделись допоздна. Получилось, как будто поминали их.
Рианна поздно ушла к себе, невольно продолжая мысленный разговор и пытаясь представить, каково это принять бой в тяжелом мире. И в этот раз ее впервые посетили кошмары.
Чудовищная тяжесть, сбросившая драгоценную ношу со спины, страх перед приближающейся опасностью, и пересиливаемая боль, настолько сильная, что непонятно откуда идущая. Он хочет и пытается встать на изменяющиеся лапы, но получается очень плохо. Ее ведет вперед и в сторону. Приходится осесть назад ипереступить, а точнее перепрыгнуть ЕДИНСТВЕНОЙ передней лапой.
А потом появились они, две чудовищные тени, которых надо было остановить. Она даже ощутила мрачное удовлетворение от удачного первого удара. Видимо вид переломанных костей и пробитого панциря, оставшихся от гарымзы и показанных роботом спровоцировал. Осознание появления еще двух теней, четкое понимание, что его обошли со стороны. Она поворачивает голову к этой угрозе, понимая что отступить не может, не успевает. И неясная картинка взрыва головы второй твари, и удовлетворение от добивания своей жертвы. И рев, от которого она и проснулась. Как выяснилось, это был ее собственный крик, напугавший Лику и девочек из пятерки охраны. Очень яркий был кошмар.


В начало страницы

Жизнь продолжается



Торжественный приём. Одна из обязанностей всех правителей и членов их семей. Впрочем, и магистры совета контакторов не избавлены от неё. Тем более в Новых колониях. Но сегодня Рианна не была против празднества. Она искренне радовалась за брата и ставшую близкой подругу.
Литарн с Сумми составили действительно красивую пару. И весьма удачную, надо сказать. Единственный вопрос, который пришлось обсуждать перед свадьбой, это будущего наследника. Императора Аринола тоже можно бцло понять. От этого союза ожидались дети со способностями правящих. Сильными или слабыми способностями, это уже вопрос будущего. А это был уже политический вопрос. В конце концов, Арден всегда обладал самой сильной династией с нужным потенциалом.
- Я все-таки не поняла. - Донесся по ликале голос Саниры. - Как они решили вопрос с наследниками?
- Поровну. - Сердито буркнула Рианна, невозмутимо взирая на происходящее со своего места.
- Поделили шкуру неубитой гарымзы?- Подключился к обсуждению Дино.
Кашьяти стоял в нескольких шагах по правую руку Рианны. Сейчас он представлял свою империю и его сопровождали представители посольства.
Но часть личных бойцов, вместе со змеелюдами замерли во внешнем периметре принцессы Арден. Нелюди сдержали своё слово и не выпускали ни ее, ни Сумми из резиденции Совета без сопровождения своих бойцов.
Санира покосилась на него, и поспешно вернула взгляд в глубь зала. Этикет, чтоб его.
- И какого ты сделала меня личным канцлером? - Привычно проныла она. - Стояла бы сейчас в сторонке и коктейль пила с девчонками. Лика прекрасно и без меня справляется.
- Во-первых, мне положено два канцлера по статусу. - Под смешки гекатесс пояснила Рианна. А, во-вторых, кого как не киэнхэ представителя новых союзников Арден назначать? Представляешь на своём месте Дарину или кого-то еще?
Санира покосилась вниз. Теперь уже без особой опаски. Никто не осудит за нарушение этикета. В конце концов, Лулу был ещё мальчишкой и требовал к себе внимания. Особенно, если впервые угодил на Большую церемонию в свите принцессы и магистра совета контакторов.
Рианна только улыбнулась одними губами. Лулу заметно подрос со времени той знаменитой битвы. И как-то сразу после неё стал взрослее. Хотя от своих проказ не отказался. И все так же спасался время от времени от гнева своей киэнхе в казарме змеелюдов. Зато к учёбе стал относиться куда серьезнее. Особенно к боевой подготовке. Тут уж ему в упорстве никто не мог отказать.
И среди старших ребят Лулу не просто стал своим, а пользовался вполне заслуженным авторитетом. Причём как среди куэрхов, куда регулярно выезжал навестить дедушку, так и в резиденции. Как же, он принимал личное участие в той битве, имел настоящие боевые ранения, шрамы от которых категорически отказался сводить. И имел на своём личном счёту официально подтвержденных настоящих тварей Бездны. Ведь записи своих схваток с браслетов бойцов и киэнхэ он прикарманил сразу, как выполз из лазарета. Теперь это была его личная коллекция, показываемая по большой просьбе и только доверенным друзьям. Ну а то, что в друзьях у него ходили все и каждый, уточнять не требуется. Раса куэрхов только вступала в стадию, когда понятие 'связей' приобретало всеоблемьющий характер. Но аналоги этому были и в их языке. И дед Лулу, как член совета старейшин всецело одобрял такое активное общение внука.
Рианна спохватилась и одернула себя. Всякий раз, как заходила речь о Лулу, вспоминалась первое с ним знакомство. И неизбежно перед глазами всплывали Лео, Барик и Нэстэ. Сейчас это было не ко времени. Не та обстановка, чтобы грустить.
Санира бросила на нее тревожный взгляд
"Все нормально, задумалась немного, вспомнилась Нэстэ" - Со вздохом призналась Рианна по ликале. - И послал же Единый твоего Лулу, с его способностями воспринимать эмоции.
"Нас он слабо воспринимает, только очень контрастные эмоции." - Привычно возразила та. - Впрочем, как обычно, не заостряя разговора на ниахарах.
Два года прошло. А девочкам все ещё приходится осторожничать в разговорах со своей старшей.
Рианна привычно отодвинула мысли о пустоте поселившейся там, где раньше обитал Барик. Теперь она ощущалась именно как пустое место, и ничем не желало заполняться и воспринималось на уровне эмоций как черная клякса. Разные специалисты пытались убеждать всех ее окружающих и даже самих себя, что рано или поздно эта пустота исчезнет.
Разве что бывший тренер Барика, из профессиональных охотников, как-то при встрече во время тренировки Калны, проговорился, что это никогда не пройдёт. Проводник ниахары слишком срастается со своим котом сознанием. И возврат к обычному восприятию мира воспринимается им как самая настоящая ампутация одного из органов чувств. Рианна была склонна согласиться с этим высказыванием. Просто старалась больше ни с кем это не обсуждать. Себя она ощущала именно как калеку. Можно приспособиться к отсутствию руки или глаза. Но забыть о временах, когда они у тебя были, вряд ли удастся. И тут никакой самый совершенный протез тебе не поможет.
"Ты опять не выспалась сегодня?' - Продолжала допытываться Санира.
Все же есть существенные минусы и в том, что рядом стоит киэнхэ куэрха со своим подопечным. И в том, что она твоя гекатесса, знающая ее как облупленную, перед которой еще отчитываются служанки.
'Почему, все нормально. Я проспала целых три часа'.
'Не ври. Девчонки доложили, что и двух с половиной часов не было'.
'Ну, я сегодня высплюсь, обещаю'.
'Ты себя, что ли в этом убеждаешь?'
Да действительно, кого она обманывает? Рианна послала обернувшейся к ним Сумми улыбку и извинилась перед Санирой.
'Сестричка, с такой улыбкой впору на костёр нести. А здесь все-таки моя свадьба'. - Пришло замечание Литарна.
Брат излучал внимание и радушие к поздравляющим. Но ещё чуть раньше сильно сожалел о невозможности сократить торжественную церемонию. Обязанности членов императорских семей иногда мало чем отличались от актерских. Есть у тебя желание или нет, а будь добр отыграть свою роль в спектакле без оглядки на настроение. Да еще так, чтобы все зрители поверили в твою игру.
'Она опять заснула только под утро. И проснулась не очень хорошо'. - Тут же наябедничала Лика.
Как начальник её личной охраны, она знала о таких вещах не хуже Саниры. Но в отличие от нее, не собиралась секретничать с близкими людьми. И казалось иногда, что таких даже слишком много.
'... и что тебе снилось перед нашей свадьбой такого, что ты предпочла проснуться?' - Тут же вклинилась Сумми.
Не правильные они все-таки разумные. О чем думает и говорит невеста во время свадьбы с подругами: платья, приглашенные, как выглядят и прочее. А они обсуждают ее кошмары. И невеста невеста в первых рядах.
'Как всегда'. - Рианна едва содержалась, чтобы не поморщиться. Еще публика не так поймет. Будет тогда вся инфосеть обсуждать, что именно вызвало недовольство магистра Совета контакторов и по совместительству ее высочества Арден.
Тема её беспокойных снов была давней и избитой. Но медики ничего не смогли с этим сделать. Ни какие успокаивающие средства не помогали. Выручал разве что электросон. Но его нельзя было использовать регулярно. И сильные средства лекари опасались применять к правящей, потомку измененных, из опасения, что их действие еще может пригодиться в ее не самой спокойной жизни
'И все-таки?'
'Какой-то лес с живыми деревьями. Бег за непонятной зверушкой. А потом нападает нечто вроде спрута. Я начинаю с ним драться, кусаю какую-то схватившую меня ветку, и просыпаюсь'.
'Странно. Кусаешь? А бежишь ты сама?'
'Нет. Как всегда, как будто расшифровываю передаваемые Бариком с охоты эмоции. Очень наглядно получалось. Почти как в реальности. Так что можно сказать, что я бегу в его теле'.
В разговоре на мгновение установилась смущенная тишина. Никто не хотел затрагивать больную тему. Но сны действительно часто были чем-то вроде отражения воспоминаний о тех временах, когда в лесах и степях Бездны охотился Барик. Эмоции и чувства Барика, наложенные на живые рассказы, а то и кадры видеозаписей давали богатую пищу для воображения старшей в паре. Психологи объясняли это явление попыткой сознания заполнить ту самую пустоту. Хоть чем то раскрасить ту черную кляксу. Кое-кто даже научные статьи написал по поводу аналога фантомных болей.
'Да все нормально'. - Успокоила Рианна сразу всех.- 'Если честно, я бы даже не хотела лишиться этих снов. Мне кажется иногда, что котяра где-то далеко, на охоте и делится со мной своими приключениями'.
'Ага. Про охоту еще ладно. А когда тебя там зубастик покусал? Иди как сегодня со щупальцами? Откуда ты вообще берёшь таких тварей в своем воображении? Уж больно страшненькие воспоминания получаются'.
'Не знаю. Но таких тварей я действительно никогда не видела. Да и растений тоже. Только отдельные элементы иногда узнаются. Да и целиком их почти никогда не вижу'.
'Ещё бы. Нечто, не окидываемое взглядом и со щупальцами, которые тебя хватают и тащат неизвестно куда. Я бы тоже предпочел проснуться'. - Проворчал Литарн. - 'Но выспаться тебе надо'.
'Вот поженим вас и высплюсь. Обещаю съездить в латторию Нэстэ и там отдаться во власть электросна'.
'Там ты и без него спишь много спокойнее'. - Пробурчала Санира. - 'Нас возьмёшь с собой?'
'Куда же я денусь. Твой Лулу мне не простит'.
- Да уж. Кто бы мог подумать. Элфенок и куэрхи. - Хохотнула Лика. - Друзья не разлей вода.

Рианна была благодарна друзьям, что тема ее кошмаров свернута. За эти два года она стала чем-то вроде глубоко личного и обсуждаемого только под настроение. Психологи в эту часть ее жизни больше не допускались напрямую. Хоть Рианна и знала, что два особо доверенных консультанта у Сумми есть. И девочки регулярно передают им сведения. Она не возражала. Лишь бы сами не докапывались.
А началось все еще в гнезде Нэстэ, куда она вернулась после публичного прощания и долго сидела с гекатессами вспоминая подруг, в том числе и полученые от робота кадры. Первый кошмар посетил ее в туже ночь. Был он смутным, нечетким, как будто Барик вспоминал.
Потом долго и в разные ночи снилась какая-то муть, как отражение ее собственных мыслей, навеивавшая тоску и апатию.
Была пара снов, в которых возвращался азарт охоты. Но всегда с неприятным осадком своей ущербности. Не способности полноценно охотиться и встретить врага.
А совсем недавно был кошмар, будто она брела в неприятно теплой воде, время от времени даже плыла, отрываясь от дна. И было полное ощущение, что это длится не первый день и неизвестно, сколько продлится еще. А потом картинка этой самой воды и чудовищные головы над ней, на извивающихся длинных шеях, способных наверно проглотить ее целиком. Этот кошмар даже повторялся. Во-второй раз вместо змей были какие-то затягивающие воронки прямо на воде, одну из которых она во том сне и обходила. И что странно, Рианна часто отчетливо ощущала эмоции присутствия рядом старшей. Как утверждали позже мнемики, так трансформировалось в подсознании ее желание быть рядом с Бариком. А в том сне она вроде как увидела даже руку с ножом. В этом она не призналась бы даже дотошной Санире. Но рука та сжимала планирующий нож, из тех что входили в комплект Нэстэ. Она даже специально просмотрела архивные снимки и нашла кадры с точно таким же захватом. Лучше мнемикам не знать о таких подробностях. И так понятно, что она тоскует по подруге, единственной способной понять ее потерю в полной мере.
Рианна вздохнула, возвращаясь к действительности. Церемониальная часть свадьбы медленно, но верно подходила к своему завершению. Рианна не терпеливо выдохнула. За свою подругу и брата она была рада. В их время далеко не всегда свадьба членов императорских семей происходила с полного согласия брачуюшихся. Времена триады основателей давно прошли. Разработки мастера-основателя Альтер Майи имели и такие, не совсем положительные последствия. Династические браки с тех времен снова вернулись в политику. Впрочем, свободные нравы среди знати все равно сохранились. Хоть и частично утратили свою актуальность.
Так что братцу действительно повезло. На свои устремления он получил ответные чувства. И желание пары действительно совпали с политической необходимостью. Причём очень сильно совпали.
Рианна не сдержала улыбки, вспомнив лица жениха и невесты в день решающего разговора.
У себя в Новых колониях они немного отстранились от политики, делавшейся в Объединённых мирах.
И когда в очередной приезд Литарн собрался поднять вопрос о своей официальной избраннице, отец его опередил. Прямо в кабинете категорическим тоном поставил в известность, что отношения двух империй дошли до уровня, когда желательно скрепление их браком двух отпрысков. Рианна отпадает. Хоть участие в Совете контакторов не лишает ее титула и дети унаследуют линию рода, к сожалению, в Ариноле молодые принцы пока не совсем в возрасте. Чему, честно говоря Рианна была очень рада. Но поддержать брата в его начинании согласилась и пришла с ним в кабинет отца.

'... Так что тебе, сын мой, придётся жениться на магистре Сумми. В конце концов, она девушка красивая, и тоже должна будет понять всю важность этого брака'. - Закончил Аранир.
Отец ещё некоторое время продолжал в том же духе. Он явно заранее готовил речь и старался выложить все сразу. Видимо из Новых колоний вести доходили до него не в полной мере. Складывающиеся отношения Литарна и Сумми не были особым секретом для близких друзей. В конце концов, отец оборвал фразу на полуслове, и недоуменно уставился на озадаченное лицо сына.
- Тебя так пугает необходимость женитьбы на Сумми?- осторожно поинтересовался он. - Мне казалось, ты не против общения с девушкой.
- Дело в том, отец, что я приехал обсудить с тобой возможность нашей свадьбы. - Выдавил из себя Литарн. - А Сумми сейчас разговаривает об этом со своим отцом.
Рианна тогда наверно впервые со времени потери гекатесс рассмеялась прямо в кабинете отца. Громко, радостно и как-то легко, как раньше. Это потом уже история приобрела в гекатах оттенок анекдота. А тогда отец заперся один в кабинете, устроил голосвязь с уединившимся у себя императором Аринола, и весь вечер отмечал столь удачно сложившуюся ситуацию.

Свадьба должна продлиться ещё несколько дней. Но Рианна предпочла покинуть праздник. За брата и Сумми она была рада. Но веселиться не хотелось. Вместе с нею праздник покинула и Сумми.
- Да нечего мне там делать. - Отмахивалась она от предложения остаться. - Все главное я уже увидела. К тому же Лулу заскучал и ждёт не дождется встречи со своим крылатым дружком. И вообще. Латтория единственное место, где меня не достанут обязанности твоего канцлера. Не одна ты отдохнуть хочешь.
- А потанцевать? А как же поклонники? - Поддела подругу Рианна.
- Издеваешься? Вот именно от последних я хочу отсюда сбежать. Это Лике легко. Чуть что, кулаком в нос, и надейся на вызов в круг равных. А я так не могу. Жалко мальчиков.
Рианна поддержала шутку смехом. На этом поприще ей уже давно не было необходимости вмешиваться. Кто-то из гекатесс и семьёй обзавёлся. Некоторые даже имели первенцев. Но никто и не помышлял покинуть службу.
У других если и была проблема с кавалерами, то только в выборе.
Собственно проблем не ожидалось и раньше. Гекатесса всегда считалась достойной партией для аристократа любого уровня. Но её девочки числились среди исследователей и первооткрывателей Новых колоний. На этом с самого начала настаивала Нэстэ. Спорить с её решением не стали даже в Совете контакторов. В конце концов, что такое меньше сотни исследователей по сравнению с тем количеством первопоселенцев, что предполагалось. И по возвращении в Столицу, девочки неожиданно для себя оказались не просто достойной партией имеющей неплохие связи, а выгодной как в материальном, так и в прочих планах. Так что Санира знала о чем говорит.

Амани грустно вздохнула, в ответ на прямой вопрос своей гостьи.
- Это не касается Арден, Рианна.
- Знаю. У вас элфов все так. Вы никого не пускаете к себе. Но если у тебя неприятности из-за нас, скажи сразу. Начну сама. По моим данным, на тебя очень сильно давят.
- Есть немного. - Амани неопределенно повела плечами и улыбнулась. - Кое кому не нравится, что в наш мир есть свободный доступ для не элфов. Другие уже приглядываются к латтории. Её земли лакомый кусочек для многих. Но пока я здесь управляющая, латтория останется в вашем распоряжении.
Рианна осмотрелась. Разговор происходил на оборудованной полянке. Зонтики, как их называла Нэстэ, не терпели даже минимального вмешательства в свою экологию. Поэтому здесь были специально подготовленные такие вот полянки и тропинки для прохода. По ним передвигались работники и гости. А урожай и вовсе снимался исключительно с помощью крыльев.
Взяв ломтик лакомства с тарелки, Рианна невольно зажмурилась от удовольствия.
Дела предприятия Амани и Нэстэ шли своим чередом. И очень успешно. О чем ей регулярно докладывал финансовый отдел. Элфианка упорно отказывалась выводить имя подруги из числа владельцев и становиться единоличной хозяйкой.
- Возможно, тебе будет легче, если отзовешь своё постоянное приглашения для нас.
- Никто не посмеет выступить против приглашения, выданного Дарующей миры. Просто на территорию самой латтории заглядываются многие из нынешней знати. Вот и решили, что уже можно не церемониться. - Вспыхнула Амани. - Я строила это гнездо для семьи Нэстэ, ее детей. Но раз уж этому не суждено было сбыться, надеюсь, на ваших детей. В конце концов, вы стали ее семьей.
Рианна промолчала. Поддерживать тему своих личных дел она не желала. Ну не было у неё желания заводить семью. И статус магистра Совета контакторов позволял ей не спешить с этим. Тем более, что Литарн с Сумми уже работали над вопросом наследников. С даты свадьбы, едва прошёл положенный срок, а Сумми уже носит двойню. Со дня на день уже поиск в гекату объявлять.
- Я слышала, ты берёшь новорожденных под крылышко Гекаты?
- Новая Геката будет образована на основе нашей территории. - Кивнула принцесса. - Нас всего-то треть осталась. Почему бы не использовать высвободившиеся площади.
- Вообще-то есть еще ортоба Литарна, я уже не говорю о Сумми.
- Для не интересующейся внешним миром элфианки, ты поразительно много знаешь о происходящем в Арден.
- Новости мы здесь все же отслеживаем. К стати, а где она?
- Поиск. - Коротко объяснила Рианна.
- Вы решили сохранить традиции Арден? Я думала Сумми попытается настоять на своих правилах. Впрочем, возможно это действительно закрытая информация.
- Не такая уж и закрытая, скоро эта информация станет достоянием инфосети. Во вторых не прибедняйся. Ты давно уже стала одной из наших союзниц. Решено их совместить. Часть Гекаты будет сформирована по принципам Арден. Это три десятка младенцев. Вторая часть будет формироваться по принципу Аринола. То есть в процессе общения детей. А ещё вводится понятие друга Гекаты.
- Это как?
- Примерно как у сиашеис. В друзья будут включаться выбранные гекатой разумные, не подходящие по возрастному цензу. Их права будут немного иными, чем у членов гекаты.
Понятно, собираетесь ввести скрытых наставников, как у змеелюдов?
- Почему бы и не использовать полезный опыт. У нас отцу приходилось отдельными указами проводить тех, кто подходил на эту роль. У меня, например, были из их числа опальных следователей теней. Да и Нэстэ, пока все не выяснилось, мы ломали голову как ввести в гекату.
Амани неловко помолчала, глядя на помрачневшую подругу. В любом разговоре рано или поздно всплывало имя их подруги. И все бы ничего, да только следом, для Рианны появлялась цепочка Лео с Бариком.
- Тебе все ещё тяжело об этом думать?
- Я привыкла. Просто там. - Принцесса коснулась пальцем виска. - Так и осталась пустота. Лучшее сравнение, это ампутированный глаз. Вроде все видишь. Но знаешь, что это всего лишь часть того, что могло бы быть. Как тут самка Лео проживает?
- Нормально. Время от время приходит в лес. Что странно, она до сих пор никого из проживающих здесь не трогает. Очень лояльно относится к нам. И даже продолжает не просто охранять угодья, а вроде как отчитывается передо мной.
- Это как?
- Браконьеры ей видимо тоже очень не нравятся. Всем известно, что здесь живет ниахара. И они приходят сюда с соответствующим оружием. Ты ведь знаешь как она познакомилась с Нэстэ?
- Неужели до сих пор помнит?
- Нэстэ была уверена, что она хорошо запомнила тот урок. А ниахары ведь умеют учить друг друга.
- Да. Ты думаешь, что Лео...?
- Нэстэ пару раз оговорилась, что самка умеет различать вооруженных браконьеров. Ведь Лео с Бариком этому учили?
- Конечно. Это была часть подготовки нашей гекаты. - Вздохнула Рианна. -Значит она продолжает считать латторию своими угодьями..
- Чего не сказать о матери Калны. - Амани с облегчением видела грустную улыбки на губах Рианны. Видимо принцесса все же оправилась от потери друзей.
Рианна только кивнула в ответ.

- Ри, избавь меня от этой оравы. Это же не дети, а настоящий кошмар. - Голограмма Лики требовательность смотрела на подругу.
А та смеялась, как раз перед её вызовом узнав об очередной проделке племянников. Двойняшки Литарна и Сумми по проказам пошли скорее по отцовской линии и грозили переплюнуть папашу. За отпрысками правителей Аринола как-то не замечалось такого. Тем более было забавным выслушивать о приключениях трёх леток от Лики.
Основной базой сдвоенной Гекаты была ортоба Рианны. Но во исполнение изначальных договоренностей, часть времени дети в полном составе проводили на территории Аринола. Только там не было выделенных закрытых территорий, что создавало определенные трудности для гекат маленьких высочеств, привыкших к полной свободе у себя дома.
Учитывая постоянное отсутствие Гекаты Рианны и резкое сокращение ее численности, в Арден было решено построить новую ортобу, используя тренировочный комплекс гекаты Рианы. Все что нужно было для этого, всего лишь достроить жилой сектор. Тем более, что ее высочество Рианна взяла на себя обязанности второго родителя.
Собственно в их ортобе из гекатесс сейчас постоянно проживала Лика с парой девушек из своей пятерки. Остальные бывали здесь наскоками, когда того требовали дела. Или проходили реабилитацию, если требовалось.
И с самого начала Лика ныла о том, чтобы её избавили от обязанностей управляющей Гекаты.
Рианна с Сумми давно выработала алгоритм действий на этот счёт. Какое-то время ее запросы и требования игнорировались. Потом начинали давить на чувство ответственности. Ну, а в конце предоставляли подругам отпуск, лично приезжая в ортобу.
Тогда Лика с подругами, с воем, совсем не вязавшимися с их статусом, проносились по коридорам дворца и исчезали где-нибудь в районе Расколов. Возвращались они обратно к назначенному сроку, и ни днем раньше. Отдохнувшие, довольные и полные впечатлений об охоте в Бездне. И все начиналось сначала.
Сейчас подходил к завершению третий этап. Лика жалостливо смотрела на Рианну и просто ныла, уже не реагируя на увещевания.
- Потерпи немного. Через недельку Сумми будет у вас.
- Ри, не увиливай. Я хочу в Бездну-у-у. Там такие милые, веселые зверьки бегают. С зубками и хвостиками. Они прямо няшки по сравнению с этими орущими монстрами.
- Да что они опять натворили?
- Разворотили тренировочный зал. А потом мы их вылавливали по всем углам. Ты когда найдешь мне замену?
- Сумми привезет нового управляющего. Он будет из Аринола. Его заместитель и начальник учебной части по совместительству, станет Арденец. В дальнейшем они будут меняться каждый год. Так что обрадуй девчонок.
- Слава Единому!
- Сама-то не радуйся. Ты возвращаешься к обязанностям канцлера. Саниру совсем текучка заела.
- Да без проблем! В отпуск- то отпустишь?
- Идите уж. Что с вами делать. - Вздохнула Рианна. - Не забудьте только Калну взять с собой.

Эту встречу с сестрой Саша устроил по не самому приятному поводу. В очередной раз, его беспокойные соседи устроили стычку в приграничном районе.
- Сколько уже можно? - Возмущался он вечером, уже по завершению всех официальных совещаний и сидя в уютной гостиной своих союзниц.
- Саша, ты же знаешь ситуацию. Шнатлии и на границах своих империй не слишком придерживаются международных протоколов. - Вздохнула Сумми. - А за эту колонию они и вовсе не отвечают.
- Ведь с самого начала было понятно, что проблем с этими переселенцами не оберешься. - Саша даже хвостом передернул по полу в раздражении. - Седьмая стычка за полгода.
- Это только начало. - Вздохнула Рианна. - Эти инсектоиды вообще устроились лучше всех. Разгромленный клан используют в качестве пушечного мяса. Их же собственно и отправили с глаз долой в качестве неорганизованных переселенцев. Выделенная колония получается как бы свободной и не принадлежащей ни одному из кланов. Они же ушли не присягнув. Так что в эту колонию никаких вложений от империи шнатлий не поступает. И все претензии вообще отметаются с ходу. Не наше, сами разбирайтесь.
- Не их, а если попробуешь тронуть, сразу вой поднимают. - Пробурчал наученный горьким опытом серпентинид.
- Точно, как же единственная колония шнатлий и ту зажимают и третируют. - Кивнула Сумми. - А когда колония утвердится и перестанет быть убыточной, шнатлиям придется сделать выбор в пользу одного из правящих родов, которым дадут присягу. И тогда колония станет собственностью их империи.
- И тогда мои сегодняшние проблемы превратятся в приятные воспоминания об утраченном покое. - Закончил уныло Саша. - Нэстэ на них нет. Вот кто смог бы с ними разобраться.
Рианна только вздохнула, отметив, как резко оборвал фразу Саша. Шел уже шестой год с гибели их подруги. А такое ощущение, что она до сих пор присутствует на каждой их встрече. Да и из жизни своих друзей не спешила уходить. Нет-нет, а всплывает ее имя. Особенно когда дело касалось шнатлий, ринсли, Бездны и всего, с чем она когда-то сталкивалась. Оказалось, что их подружка отметилась очень во многих направлениях жизни империй. Как выражался Дино, просто мимо прошлась. Да только в общении с теми же Ринсли язык щелчков и жестов до сих пор изучается с прямой отсылкой на ее разработки. А уж про биологов, изучающих Бездну, и говорить не приходится. Плотненько так их подружка посидела с ними над классификацией.
Только для друзей их Нэстэ оставалась живым человеком, а не легендой. И каждое упоминание вызывало грустные воспоминания.
- Когда там, у Лики отпуск. Может и мне рвануть с нею на охоту. - Поинтересовался Литарн у сестры.
- Через пару месяцев. - Улыбнулась та. - Сейчас она опять разбирается с жалобой управляющего гекатами.
- Тьфу, вот чего жаловаться? Нашли же жалобщиков на свою голову. Чуть что, так сразу докладные строчат.

Лика, ты разобралась, что там опять учудили наши младшие?

- Верховного канцлера дворца поймали. - Давясь смехом сообщила Гекатесса сразу Рианне и Сумми.
Она перехватила заинтересованный взгляд принцессы и продолжила.
- Вырыли ловушку в саду на прогулочной тропе. А лорд Ирриансы решил на свою беду прогуляться по новому маршруту.
- Глубокая? - Деловито заинтересовалась Сумми.
- Нет, с полметра. Но дно выстлали Карписой.
- Ну, неприятно конечно. Но он же в обуви наверно туда попал? И не упал туда лицом.
- Естественно, даже на ногах устоял.
- И в чем тогда проблема? Он даже не обжегся, наверно. Как-то не замечало за ним повышенной обидчивости. - Удивилась Рианна.
- Причём тут обжегся? Девочки прослушали сказку об охотнике Луинири. Ту, где он защищал селение с помощью пахтравы. И подбили мальчишек поиграть в охоту.
- Не поняла?
- Кому-то из них пришла гениальная идея трактовать название растения буквально. Помнишь что такое пуривнире?
Глаза Рианны расширились, одновременно носы у обоих магистров скривились в отвращении.
Названная травка славилась крайне прилипчивым запахом, который исторгался в воздух при малейшем прикосновении к ее листьям. И все бы ничего, но это был запах, как бы сказать помягче, отхожего места. Причём в концентрации, вызывающем желудочные спазмы и рвоту.
Отличное и бесплатное средство от отпугивания непрошенных гостей в приграничных районах. Конечно, для тех, кто знал, как ею пользоваться, и если это не была миграционная волна. А дети знали. Это входило в их курс выживания.
- Ты же не хочешь сказать...
- Уже сказала. - Сердито буркнула Лика. - Они её стебли уложили прямо на дно ямы. А карписой выстлали, прикрыли сверху, перед тем как закрыть ветками и присыпать землей. Качественно все сделали, как учили. Лорд Иррианс успел пройти едва ли не до самой середины ямы, и только там провалился. И ведь все рассчитали з-заразы. Жгучую траву ведь руками убирать никто не станет. Любой постарается просто расписать ее ногами и пройти до края ловушки. Лорд-канцлер так и сделал. Представляешь, мало того что ботинками пошуровал, так потом ещё и ногами со злости попинал так, что сок травки попал не только на штаны, а проник в ботинки.
Девушки несколько секунд переваривали информацию.
- И как господин лорд-канцлер Аринола теперь? - Осторожно поинтересовалась Сумми.
- Как-как. Сидит в изолированной маске, в герметично закрытом помещении. С костюмом ему пришлось естественно распрощаться. А заодно и со всей остальной одеждой, вплоть до личной сумки.
- А сумкой он что делал?
- Ничего, уронил во время первых спазмов.- Мрачно пояснила Лика. - Прямо в разворошенную массу. Хорошо хоть закрытая была. Так что содержимое через пару дней выветрится. А там, между прочим, было несколько важных документов... на бумаге.
Рианна не выдержала и рассеялась. Сумми ее поддержала. Лика сердито посмотрела на подруг, но тоже заулыбалась.
- Я так понимаю, что объясняться пришлось тебе.
- А вообще он собирается предъявить претензии Арден. - Кивнула Лика. - Какое счастье, что я больше не управляющая в этом бардаке.
-Арден-то тут причем? Они же сейчас в Ариноле развлекаются. - Несказанно удивилась Рианна.
- Ну да, сами решили не строить закрытых ортоб для Гекаты, а потом жалуются. - Вздохнула Сумми. - Я же предлагала сделать нечто подобное, по вашему образцу. Так нет, традиции, открытость!
- Можно подумать, нас это останавливало. - Хмыкнула Рианна.
- Может и нет. Зато есть место, где никакой аристократ заведомо не будет гулять. - Невозмутимо заявила Лика. Тем более с важными документами. Да и остальные 'гости' тоже.
-Кто на этот раз? - Стала серьёзной Рианна.
-Родичи Лундару достали. - Вздохнула управляющая. - Папочка все никак не успокоится.
Рианна тоже поморщилась. Сама она как-то не помнила таких разборок. Но в совете воспитателей ее 'просвятили', что такие инциденты бывали при формировании любой Гекаты.
В большинстве случаев семьи с нетерпением ждали отведенного для встреч времени. Но всегда находились те, кто действовал по принципу с глаз долой, из сердца вон. И, по сути, с самого начала продавали младенцев в гекату за привилегии для себя лично. Да ещё и в последствии пытались дополнительно что-то получить. Вроде как все равно теперь ни куда не денутся. В этих двух гекатах таких было больше, чем обычно. Сказывался тот факт, что в Ариноле традиции полной изоляции детей не было. Но имперские службы Арден имели огромный опыт общения с такими родителями.
Вот Лундар и оказался именно из такой вот семьи. До четырех лет членов семей вообще приглашали для встреч в гостевые комнаты ортобы. А полгода назад дети впервые разъехались по семьям в отпуск. Было решено, что до шести лет они будут делать это дважды в году, чего раньше не было. В результате, по возвращении в ортобу, малыш не вышел к родителям даже в День своего рождения, на который они все-таки приехали. А в прошлом месяце наотрез отказался от своего права покинуть гекату на время отпуска. Стандартный вопрос в ежегодном тесте о возможности ухода из гекаты вызвал у мальчишки истерику, граничащую со страхом.
Психологи по поручению совета контроля провели расследование и исключили необходимость вывода мальчишки из Гекаты по своей линии. И теперь с этим случаем разбирается специально созданная следственная комиссия.
- Папаша угрожал ему, что если Лундар не будет слушаться и исполнять в будущем поручений главы семейства, то его могут исключить из Гекаты за непочтение и непослушание родителям. Или он сам его заберёт. - Мрачно объяснила Рианна краткие выводы дознавателей. - По сути, родитель вмешивался в процесс воспитания члена Гекаты и закладывал основы для психологического шантажа в будущем.
-Вот.... -В сердцах не сдержалась Лика. - Зря я его не вызвала в круг равных, когда была управляющей. Этот папаша меня еще тогда раздражал своей угодливостью.
- Теперь будешь иметь на это все основания.
Настроение снова упало на привычную планку ниже нуля. Лика заметив это виновато вздохнула. Как будто это она принесла доклад о выводах службы дознавателей теней.
- Только ты там теперь не первая. - Продолжила Рианна. - С этой семейкой будут разбираться гекаторы отца. Отец Сумми уже дал добро на их действия на территории Аринола при условии согласования своих действий с его саэше. Как ты понимаешь, это внутреннее дело гекат.
- После них мне ничего не останется. Они до сих пор помнят историю Нэстэ. - Сердито проворчала Лика. - В Арден тени даже последних кормилиц пожелавших уйти из гекаты рассматривали под лупой, и сейчас присматривают на всякий случай.
- А что ты хочешь? Продать в рабство молочную сестру принцессы вместе с родной матерью и кормилицей гекаты прямо из дворца. Потому ты и была первые три года управляющей. Посторонних к поиску и на период младенчества решено больше вообще не подпускать.
- Да усвоила я. И уже благодарила за доверие. Но все равно такой подставы я вам никогда не забуду.
- А что нам делать? Три гекаты, Саша с Дино все-таки отпадают, и ни одного с талантом педагога.
- Нас всех немного другому учили.
- И это тоже. Все что угодно. Рукопашный бой, пилотирование, научная деятельность по любому направлению. Но педагогика и детская психология как-то проскочили мимо. - Подосадовала Рианна.
- И ты решила отыграться на мне и моей пятёрке. Я прямо с детства мечтала пройти ускоренный курс воспитателя и стать нянькой для толпы орущих младенцев.
- Ну, Дарина очень удачно подошла на роль воспитателя.
- Так-то Дарина! Она в деле воспитания подрастающего поколения себя нашла. И сейчас частенько заглядывает к ним. А мне разборки с этими родственниками уже поперёк горла стоят.
- Ладно, Лика, сроки моего прибытия в Арден остаются без изменений. Если у тебя там все закончилось, не хочешь присоединиться к нам в гнездышке Нэстэ?
- А я уйду на охоту оттуда.
- Только не пытайся пробиться в мир Лувв. Знаешь ведь, что это мне не нравится.
- Не пойду. Хоть и очень хочется. Но без ниахары с проводником там точно нечего делать. А ты, Сумми, я так понимаю, сейчас на переговорах со шнатлиями зависнешь?
- Точно. Калну я смогу с тобой отпустить. А вот самой придется торчать здесь. - Подтвредила та.

Популярность плодов растения, с легкой руки Дарующей миры, называемого в обиходе зонтиками, за прошедшие со времен начала колонизации мира только росла. И теперь это была не просто первая и до сих пор основная экспортная культура из этого мира. В мире элфов появились целые курорты для граждан других стран, желающих пройти курсы лечения, основанные на вкусных плодах этого растения в самом свежем виде. Ради таких курортов даже приняли ряд законов, открывающих доступ для чужих.
Не мудрено, что культура 'зонтиков', стала частью внутригосударственной политики элфиан. А земли, где произрастало капризное растение, имели запредельные цены.
Ну а где есть спрос, там всегда появляются те, кто готов его удовлетворить. Появились и контрабандисты. Готовые, за соответствующий доход рискнуть и пройти на территорию чужой латтории с целью сбора и выноса урожая.

Корас Илавниал считал себя успешным элфианином, или элфом, как их называли другие жители Объединенных миров. Ну и что, что его занятие не было особо почтенным. Зато приносило стабильный доход. Хозяин, с которым он прибыл в их новый мир, не состоял в числе первопоселенцев. Он был почтенным торговцем и успешно вел свои дела в Объединенных мирах и до Исхода. То, что часть из них была незаконной, мало волновало Илава.
Трудно эфианину жить в обычных мирах. Нормальные условия можно получить только на околопланетных орбитах и в бывшем родном мире. И то и другое требовало значительных денежных вложений. А у Иренеса Аниавари они были. Зачем же ему было спешить и рисковать собой.
Сейчас, когда переезд в новый мир элфов превратился в прогулочную поездку, хозяин естественно приобрел здесь небольшой клочок земли. И даже построил на нем небольшой домик в стиле двуногих. Местность не позволяла даже построить нормальное гнездо. Как выяснилось, рассчитывать на что-то большее здесь не позволяли законы, установленные Советом Старейшин. Своего дела тоже не заведешь. Для промышленности, которой хозяин занимался в Объединенных мирах, здесь были свои препоны. А делать ее в граничных мирах Бездны он не собирался, по тем же причинам, по каким не лез в первые ряды переселенцев. Клочок землицы, хоть и не самый дешевый, тоже не оправдал ожиданий и был расположен вдали от мест, где произрастала знаменитая культура. А поднимать сельское хозяйство хозяина особо не тянуло. Куда проще и выгоднее нанимать таких вод как Илав. Они и сходят на земли чужой латтории, и вынесут урожай, который потом можно будет выгодно продать.
Илав предпочитал водить свою группу на крупные латтории. Здесь и охрана была не такая плотная. И уйти незамеченными было не в пример легче. И даже в этом случае он предпочитал менять латтории, чтобы отряд не вычислили.
Жизнь браконьеров вообще нельзя назвать легкой. Казалось бы, ну что с того, что отряд срубит несколько растений. Ждать когда плод созреет и сам сорвется некогда. А крылья есть не у каждого контрабандиста. С крыльями элфы могут найти занятие гораздо безопаснее. Тех же сборщиков. Чуть дешевле, зато со всеми удобствами и безопасно. У той же Аманитариалали и вовсе сборщики работали чуть не круглый год. Ее плантации росли на высокогорных склонах. И плоды созревали в разное время года. Так чего она беспокоится о диких растениях, произрастающих мелкими клочками на всей латтории Дарующей миры. Так нет же, все владетели тряслись над каждым зонтиком.
А теперь борьба с браконьерами из частного дела владетелей превратилась в государственную политику.
И это в добавление к законам владетелей. Согласно им, никто не будет спрашивать с владельца латтории куда делся пойманный отряд нарушителей. Лишить их свободы может, конечно, только суд. И это был один из немногих законов элфов, нарушение которого могло уничтожить не только владетеля, но и благополучие всего его рода. Так что тут даже на рабский труд не приходилось рассчитывать. Но никто не будет предъявлять претензии к владетелю в случае гибели браконьеров, и почему он их не задержал. Все, что происходит в пределах границ латтории и не затрагивает интересов соседей и основных законов элфов, является частным делом владетеля. Прецеденты были, и много.
Впрочем, Илава не унывал. В латторию Дарующей миры он сходил уже дважды. И весьма успешно. Страшновато конечно. Поговаривают, что тут еще со времен владетеля жила самка ниахары, очень рьяна оберегающая свою территорию не только от других ниахар. Но ему везло. Или управляющая слишком полагалась на эти слухи не заботилась должным образом об охране.
В третий раз он пошел не только по хорошо разведанной дорожке. Он позволил хозяину уговорить себя зайти дальше, чем в прошлые разы только после того, как тот приобрел на его отряд крупнокалиберные огнестрелы и генераторы щитов. Слухи или нет. А с оружием оно как-то надежнее.

Она узнала этих чужих. Они приходили сюда уже несколько раз и порядком ей надоели. Но добычу не трогали, заходили не слишком далеко и быстро убирались с ее территории. Поэтому она навещала чужаков, но понаблюдав, уходила по своим делам. Только вырубленные пришлыми поляны на время разгоняли добычу и в последний раз испортили ей на несколько дней охоту. Из-за чего пришлось даже сменить место.
В этот раз она как обычно устроилась на ветке дерева над местом, где проходили чужаки. Интереса особого не было. Как и настроения разбираться. Но только до того момента, как у двоих небыли замечены длинные палки, изрыгающие огонь. Насторожившись, самка осторожно выскользнула из своей засады и начала выслеживание. Вечером она увидел то, что заставило почти мгновенно принять боевую трансформацию. Ощущения от этого оборудования она запомнила на всю жизнь. Ненависть, так нехарактерная ниахарам захлестнула все остальные эмоции. На территории ЕЕ прайда ВРАГ. Угроза, подлежащая немедленному уничтожению. Откудато из памяти сразу всплыло все, чему учил ЕЕ самец. И что длинные плаки это угроза. Большая угроза. От которой можно увернуться. И что надо сделать, чтобы пройти невидимую стену, в которую когда-то поймали молоденькую самку. И зачем-то надо стараться избегать вот этих маленьких, тусклых точек, что установлены рядом со стеной, вспыхивающие при ее приближении. Самец воспринимал их так же, как глаза добычи. Она больше не котенок. У нее есть СВОЙ прайд, СВОЯ охотничья территория. И даже младшие с союзниками, которых ЕЕ САМЕЦ приказал защищать. И не только от добычи, приходящей из проходов. ЕЕ самец всегда указывал, что чужие двуногие тоже могут быть врагами, пришедшими навредить прайду. Именно поэтому надо было обнюхивать следы каждого, кого приводила распоряжающаяся в его логове младшая.
Эти никогда не были в логове ЕЕ самца. Вредили ее охоте. И теперь пришли с предметами, способными навредить ей. Это Враг. А враг, это ОХОТА.
К месту, где расположились чужаки она вышла в сумерках. Она никогда не тренировалась в движении против этих летящих комочков. Но У нее был очень умный самец, хорошо все объяснявший и делившийся со своей самкой всеми чувствами и эмоциями во время такой охоты. Она точно знала, что надо делать, чтобы эти жалящие комочки не причинили ей большого вреда. А невидимая стена перестала быть для нее преградой еще в день знакомства со своим самцом. Она перемахнула через зачем-то сложенные друг на друга стволы деревьев и развернулась, посылая ВРАГУ вызов на бой.
Илава узнал о присутствии рядом с лагерем ниахары от следящего прибора, установленного немного в стороне от силового щита. Потом гибкое тело засекли еще несколько датчиков. И стало понятно, что тварь заинтересовалась их стоянкой. Они еще надеялись на то, что ниахары все же не охотятся на разумных. Но эта пошла в атаку. И как пошла! Она легко ушла от выстрелов автоматических сторожей. При этом увернулась именно от крупнокалиберных снарядов и полностью проигнорировала мелочь, призванную у охотников отстреливать мелких тварей.
Илва еще удивился таким навыкам у дикой кошки. Охотники таким выкрутасам своих кошек вообще не учат. Насколько было известно, искусством такой дрессировки вообще владела только императорская семья. И использовала его исключительно для ниахар своей гекаты. Что частенько демонстрировалось при освещении тренировок гекат. Он тоже время от времени смотрел такие записи.
А тут, дикая кошка идет в атаку, как хорошо дрессированный боевой кот.
Кошка прошла силовую защиту даже не заметив ее. Или наоборот заметив. Новенький генератор только жалобно пискнул и потух. Тварь крутанулась вокруг себя, и первый же удар лапы пришелся по огнестрелу. Второй она достала хвостом, попросту согнув ствол. И только после этого раздался жуткий рев. Илава замер, парализованный взглядом желтых глаз. Он видел, как всего за несколько секунд его люди сломанными куклами рухнули под ударами мечущегося хвоста. А потом все поле зрения заняли длинные белые клыки в бронированной пасти.

На следующее утро Амани с недоумением разглядывала изуродованный бокс переносного силового щита и согнутый едва-ли не вдвое ствол крупнокалиберного огнестрела. Не трудно было понять, что над вещами кто-то, имеющие прочные когти, долго и с особым упоением издевался.
- Даисан, ты говорил, что слышал вчера вечером звуки, похожие на выстрелы? - Связалась она по браслету с одним из своих егерей.
- Да, но в том направлении сейчас нет наших групп. Я собирался пройтись в том направлении, чтобы выяснить, что к чему.
- Прихвати силовую тележку и пару помощников. - Посоветовала управляющая. - Как бы вам не пришлось выкапывать железо из земли. И по аккуратнее там. Не вздумайте брать с собой серьезное оружие.
- Принял. Из оружия с нами и так только легкие лучевики. А что произошло?
- Сдается мне, что нашлись не очень умные элфы, зашедшие на территорию латтории с оружием против ниахары. - Хмыкнула Амани. - Так что вам придется там немного прибраться.
- Вот как! - Присвистнул егерь, сразу поняв о чем идет речь. - Интересно откуда такое снаряжение у местных браконьеров?
- Вот и мне это тоже интересно. Это оружие на территории нашего мира могут иметь только специальные структуры. Даже охотники за тварями оставляют его перед Расколами. Так что найдешь место, оформи все как следует. И сразу все ко мне. Браконьеры после знакомства с разъяренной самкой вряд ли уже что расскажут. Но вопрос о начале расследования я все-таки подниму в совете старейшин.
Егерь понятливо кивнул. Если браконьеры начнут расхаживать с таким снаряжением, то латториям придется строить бастионы по всему периметру своих границ. Это что же получается, элвы начнут воевать на своей же территории?
Да и самочку ниахары жалко. Как это ни смешно звучит. Своих она даже спустя столько лет с момента гибели Лео не трогала. Время от времени он даже видел ее силуэт в кустах. Ему то что пугаться. Если что, встанет на крыло и в небо. Управляющая специально в егеря берет только крылатых. И требует, чтобы они парами ходили. Один с воздуха контролирует местность, когда второй должен спуститься на землю. Да только не всегда получается. У него тоже есть напарник. Но территория то на пару егерей одна. Если по-одиночке, почитай работы в два раза меньше. Если честно, и полетать одному приятно. А опасность? Так тут почитай кроме ниахары никакой другой опасности и нету. К Расколам само собой они завсегда парами выходят. Еще и помощников с собой берут. Там бывают всякие твари. Самочка у них одна, и тоже не вездесущая. Бывает, что иная тварь по нескольку дней бегает по округе. Если ее браконьеры убьют или заставят уйти, совсем житься на земле не будет.
Даисан сделал вызов, вкратце объяснил проблему и с удовольствием расправил крылья.


- Майя, Вирт, вам дали имена в честь ваших знаменитых предков. - Тихий голос Сумми был полон укоризны. - А триада основателей в детстве не опускалась в розыгрышах преподавателей до ножек стульев.
Разговор происходил на тренировочной площадке ортобы столичного Дворцового комплекса Арден. Рианна с Сумми замерли не совсем немым укором. Перед ними с виновато опущенными головами стояли близнецы, их высочества Майя и Вирт. За спинами каждого расположилась пятерка старших их Гекаты.
Традиции по формированию группы молочных родственников блюлись со всей возможной тщательностью. И за Майей стояли только девочки. Хоть многие во дворце готовы были усомниться в этом. Две гекаты практически не уступали друг другу в манере поведения, и большинство проказ планировали и даже совершали вместе. Но в этот раз Вирт стоял тут за компанию. Девочки Нэстэ попались на раздельном уроке. Но мальчишки во главе со старшим пришли подеержать боевых подруг в их неудаче и за компанию сопели опустив носы.
- Кто подставил сломанный стул? - Сумми покосилась на начавшую открывать рот девочку.
Но Майя не оборачиваясь, еле заметно качнула головой и та застыла, снова уперев взгляд в пол.
Рианна только улыбнулась про себя.
Все верно. За проступки своих членов всегда отвечает Геката. А за всю гекату отдувается старшая. В данном случае Майя. Что и как происходит внутри Гекаты знают только они. А ещё совет воспитателей. Но последнее не в счет. Так как в отрытую они не вмешиваются без крайней необходимости.
- Ваши знаменитые предки, именами которых вы так гордитесь, не опускались до такого.
Майя вдруг ехидно улыбнулась.
-Ну, если речь зашла о них, то в те времена и гекат не было.
- Это к делу не относится.
- Конечно. Только с тех пор прошло четыре сотни лет. А о развлечениях каждого из тройки основателей в детском возрасте, особенно в отношении неугодных служанок, помнят до сих пор. Мама, ты серьёзно хочешь, чтобы мы переключились со сломанной ножки стула на нечто подобное?
Вопрос был задан с нотками деланного удивления, но личико маленькой принцессы прямо источало ехидство.
- Лучше не стоит. - Улыбнулась Рианна, поддерживая подругу, у которой только что разбили самый надёжный аргумент в подобных разборках.
- Действительно, не стоит. - согласилась магистр. - Но я не поняла. Чем в таком случае вам не угодил профессор Раирни? Он хороший преподаватель с отличными рекомендациями.
- Зануда он. - Вирт не всякий случай показательно вздохнул. - И считает нас маленькими. Объясняет все так, как будто мы не смышленыши какие-то. Спать на его уроках хочется.
Рианна послала смешок по закрытому каналу связи для Сумми. Та ответила тем же. Но прерывать воспитательную беседу не стала.
- Вы должны с уважением относиться к недостаткам других разумных. Тем более, что профессор недавно работает с гекатами, и возможно ещё не освоился с вами.
- Это не мешает ему игнорировать рекомендации управляющей гекаты. А она уже дважды по нашей просьбе беседовала с ним. Я уже не говорю об кго заместителе по учебной части и других преподавателях, пытавшихся повлиять на него по её просьбе. - Сердито возразила Майя. - А мы уже большие. У вас то в семь лет одна из гекатесс уже в Бездну ходила и воевала с ловцами рабов.
- Ты ведь знаешь, почему Нэстэ это делала? - нахмурилась Рианна.
Девочка прикусила язык и виновато покосилась на тетю.
- Извините магистр Рианна, я не хотела.
- Не обязательно переходить на официальное обращение, когда мы не территории Гекаты.
- Но ведь то, что так сложилось у магистра Нэстэ, сути не меняет. Мастер основатель Майя в семь лет уже была ученицей Альтер. Магистр и ее высочество Лилианна в детстве создала самообучающуюся программу, а вместе с Майей они усовершенствовали ее так, что алгоритм не смогли вскрыть лучшие программисты Арден. Почему к нам относятся как к каким то полуразумным?
Лёгкая улыбка все же прорвалась намеком в самых уголках губ взрослых девушек. И заметив ее, хулиганки заметно расслабились. А что? Разнос получили, вину признали. Наказания все равно не избежать. Так что придётся и извиниться перед преподавателем и отбыть повинность на его дополнительных уроках. Но самое страшное уже позади. Их высочества уже не сердятся. Его высочество, отец старших гекат, так и вовсе не явился на разборки.
- Нет, ну в самом деле! - Осмелела Инсара из за спины Майи. - Гекатесса Нэстэ в всего на чуть-чуть была старше нас, когда уже со шнатлиями сцепилась. Разнесла у них целое гнездо и ушла в Бездну, где открыла легкий мир, который потом подарила Элфам. А мы Бездну видим только из окна челнока в силовом тоннеле, когда к вам в Новые провинции выезжаем.
- Да, и Лео тогда был всего лишь котенком. А Нэстэ уже брала заказы и участвовала в охоте.- Поддержали мальчишки Вирта. А мы на полигонах потеем и настоящих тварей только в клетке видели.
Рианна переглянулись со стоящей за ребятами Дариной. Они обе понимающие улыбнулись. В семь лет никто кроме гекаты, не верил в то что Нэстэ жива. Да и они бы не знали о существовании гекатессы, если бы не Санира, Тогда даже Листард бился над загадкой возникающих аномалий в устоявшемся социополе.
Но возмущение детей Сумми и Литарна были более чем понятны. Конечно, Бездной они заболели много позже, после появления Нэсстэ. Но всем им казалось несправедливым отношение взрослых к ним, таким самостоятельным и умелым.
- Нэстэ была младше нас, а уже ходила с хорнами на охоту. Нам Лурах говорил, а ему отец рассказывал о ее жизни их деревне на континенте охотников
- Подучителсь ещё немного. - Не выдержала и рассеялась Сумми. - Вирт, у тебя в группе какой уровень рукопашным боем? Чуть выше среднего? Майя, а что там за странные показатели по стрельбе? На континенте охотников Нэстэ ходила на охоту с планирующими ножами и ни как иначе. Причём метала их лучше чем иной Хорн. И била птицу на взлете. Как у вас с этим обстоят дела? Я уж не говорю об оценках по биологии. Как вы собираетесь сражаться с тварями, если не знаете, чем одна из них отличается от другой? Это же азы для любого охотника за тварями. Про меч уж можно не упоминать. Серебряный дождь вы только начали изучать. А эта техника просто идеально подходит против стаи летающих или прыгающих мелких тварей. Лучше только индивидуальный щит. Но в Бездне его трудно назвать надежным.
Дети пристыженно молчали и исподлобья смотрели на отходящих взрослых.
- Уверена, что они остались при своем мнении, и сейчас уже задумывают очередную шалость. - Заметила Лика, как только расстояние оказалось достаточно большим.
- Ничего. Мы сами были такими. - Хмыкнула Рианна
- Жаль, нельзя послушать, что они сейчас обсуждают по ликале.
- Что поделать. Их нельзя прослушать. - Улыбнулась Рианна. - Мы в своё время были этим фактом очень довольны.
- Времена меняются. - Филосовски согласилась Сумми.

О происходящем диалоге между детьми действительно никто не мог догадаться.
"Ничего, через неделю мы едем с магистрами в Новые колонии, на территорию резиденции контакторов" -Сердито вещал Вирт. - "Лурах уже там гостит у отца. А ему Лулу показал все выходы из резиденции. Он пообещал что разведает обстановку и все тропы к Расколам. Сами сходим в Бездну на охоту".
'Ага. Тогда они уже не смогут сказать, что мы мало тренируемся'.
Разговор происходит по ликале. Причём предварительно убедившись, что канал связи закрыт. Все-таки на уроках личной безопасности дети не всегда спали.

Лурах, сын Рирхана, был рад встрече со своими друзьями детства. На континенте охотников, в мире Хорнов было интересно. В деревне, где он жил, было много таких же детей проживающих на открытом континенте или даже вообще вне родного мира, но желающих дать своим детям воспитание согласно традициям своей расы. Но существовало одно новое правило, теперь дети один стандартный месяц или два проводили вместе с родными. Тем интереснее было путешествовать по силовому тоннелю в Бездне. Прозрачные стены узкого челнока и куча знакомых и друзей в компании, превращали многодневную поездку в весёлое приключение. Если повезет, можно увидеть волну, преодолевающую тоннель как препятствие. А то и подвергнуться атаке одинокого хищника, вечно голодного и нападающего на все что видит. В том числе и на капсулу, несущуюся внутри защищенного тоннеля.
Потом этим можно будет поделиться впечатлениями с товарищами, оставшимися в родном мире. Кое-кто из них вообще не покидают дом, а другие выезжают в лучшем случае на Открытый континент или в один из Объединенных миров. И Бездну только в учебных роликах и видят. Дома можно будет и новых историй наслушаться, от таких же путешественников, как он.
Поразить таким рассказом своего старшего друга из народа куэрхов конечно не получится. Лулу уже почти взрослый. Особенно по меркам этой расы. Но дело даже не в этом. Лулу не просто видел тварей Бездны. Он сражался с ними лично. И выжил во время легендарной Битвы при Расколе. У него даже шрамы остались с того времени. Луарх сам их видел. Так что атакующую настоящую тварь Лулу видел безо всякого щита и даже убил нескольких из них.
А вот прибывающих сегодня старых друзей он ждал с огромным нетерпением. С гекатами их высочеств Майи и Вирта они дружили сколько он себя помнил. Даром что у Майи одни девчонки. И все они младше него на целых два года. Игры они придумывают даже лучше чем он. И каждая остается в памяти в виде веселых рассказов. Тем более, что это был редкий случай почти полной безнаказанности для него. Так как такие игры вполне вписывались в программу подготовки гекат. Даже наказывали чаще не за проказы, а за то, что плохо замаскировались.
Новое приключение, придуманное старшими двух гекат, вообще захватывало дух. Не просто поиграть в охотников в парке или пошкодить в окрестностях. Сбежать по настоящему, обманув все системы безопасности. Совсем как легендарная магистр и мастер-основательница Альтер Майя в детстве. Да еще, как гекатесса и магистр Нэстэ отправиться в Бездну, провести там дкнь или два, пока их будут искать, поохотиться. А потом вернуться с добычей. И он в их плане будет настоящим разведчиком и проводником. Ребята в деревне обзавидуются, слушая его рассказы. И весь успех операции зависит сейчас от него. Надо проверить проходы, через периметр охраны, показанные ему Лулу еще в прошлом году. А вечером надо встретиться с беглецами за пределами стены станции. Туда он доберется в грузовой капсуле. Так многие работники станции делают. Перегон всего в трех часах от этого мира. Но детей магистров всегда задерживают там на ночь. Чтобы отдохнуть после переезда, привести себя в порядок перед прибытием на конечную станцию под прицелы камер местной прессы.
Две пятерки мальчишек и девчонок, плюс принц с принцессой. Все-таки не маленький отряд получается. Остальные из гекат будут осуществлять маневр прикрытия. Они прибывают позже и сейчас обеспечивают прикрытие основной группы, отвлекая на себя все внимание воспитателей. Так что приключение можно сказать уже началось.
Его путь лежал мимо казармы змеелюдов, где оказался сейчас занимался Лулу. На его вопросительный взгляд, пришлось принять беспечный вид и поспешно подумать о чем-то веселом. Старший товарищ по детским играм мог почувствовать его настроение в ожидании грандиозного приключения. Эта способность куэрхов чувствовать сильные эмоции не только своих соплеменников, но и таких как он, могла помешать в задуманном деле. Так что лучше сегодня с ним не разговаривать долго.

- Ну что? Все готовы?
Вирт посмотрел на сестру и окинул взглядом весь их сводный отряд. Очень удачно все сложилось. Их с Майей и двумя пятерками отправили вперёд. В Объединённых мирах посадили в капсулы, здесь встретили, ничего особенного. Два челнока боевого прикрытия вели гекатессы тети Рианны. Но хорошо их знавшая пятерка Лики была занята, прикрывая свою старшую на каком-то выездном совещании. Мама так вообще должна была прибыть только послезавтра, и уже несколько раз извинилась, что не может их встретить лично. Их челнок дальней разведки как обычно управлялся Шиассаном. Змеелюд отличный парень из ррархи сына императора серпентинидов. С молодыми гекатами почти не сталкивался, если не считать подобных переездов. Тут уж серпентиниды настояли на своем праве, как охраны магистров Совета контакторов. Так что все очень удачно сложилось.
Управляющая гекатами вообще-то должна была выехать с ними. Но маленькая диверсия с этим занудой - профессором, и ей пришлось остаться для разборок по его жалобами. Курса и Лундар конечно будут лишены отпуска, но они и не собирались покидать выезжать к родителям и на пару проворачивали и не такие провокации, ради возможности избежать неприятных встреч. С воспитательницами и того было проще. Это вам не гекатесса из боевой пятерки Лики, даже в ортобе остающиеся в полной боевой готовности. Пара листиков из арсенала, что хранится под замком в биологической лаборатории, и те, что должны были поехать с ними, дружно сбежали к лекарям. Что поделать, редкие растения, реакция на которые человеческого организма как две капли воды похожа на известную заразную болезнь, изучается далеко не во всех школах Арден. А гражданские лекари все-таки предпочитают перестраховываться. Так что управляющей пришлось срочно вводить замену. А это уже совсем другой разговор. Ларндор из воспитателей гекаты его высочества Литарна. Но он ведь мужчина. Он не поднимает тревогу по первому подозрению. А для второго они времени не оставили.
- Если кто не готов или передумал, пусть остаётся. - Предложила Майя. - Вы все знаете, что после такого к родителям после поездки не отпустят. Откладывать нельзя. А завтра к вечеру вообще прибывают воспитательницы. Подозрения в эпидемии не подтвердились раньше, чем мы думали. И нас в резиденции ожидает большой разбор с тетей Рианной и мамой.
Разговор происходил на закрытой со всех сторон полянке, расположившейся в центре небольшого сада при промежуточной транспортной станции. Сад предназначался для немногочисленных гостей, останавливающихся для краткого отдыха. Здесь не было камер. Зато все подступы к нему были буквально нашпигованы датчиками контроля и слежения. От детей их расположение никто не скрывал. Изучение секторов контроля и поиск мертвых зон входил в курс их подготовки. Так что интерес детей к таким вещам никого не удивлял еще по прошлым приездам.
Никто из группы заговорщиков не стал отказываться от предстоящего приключения. Маленькие рюкзачки дружно опустились у ног. На белый свет были извлечены спортивного покроя костюмы.
Суаши, ты принесла? - Рианна требовательность глянула на командира своей пятёрки.
Девочка молча выложила на траву двенадцать небольших сфер.
- Такими маленькими, как оригинал, я сделать их не смогла. Понятия не имею, как магистр Майя умудрилась втиснуть все это в три раза меньший объём.
- Ничего. Главное чтобы работали. - Успокоил её Вирт.
- Я проверяла. Все в точности, как описано в старом отчете. - Немного обиженно откликнулась Суаши.
- С тактикой применения разобралась?
- Да, там все просто. Магистр Майя не могла экранировать нанодатчики в своей крови полностью. И вместо этого создала полный объемный эмулятор их излучения. Она даже браслеты не стала снимать и все, что на нее навешали тени. А потом шла и разбрасывала их в разные места. Активация происходила в трех режимах. По замыканию контакта вручную, по радиокоманде или по таймеру. Я не смогла втиснуть сюда еще и радиореле. Пришлось ограничиться таймером.
Вирт кивнул своим парням. И на свет появились новые игрушки. Из числа тех, что создавались на уроках моделирования. Сферы размером с два кулака. С единственным назначением: двигаться по заранее заданному маршруту.
- В траве не застрянут? - Рианна с интересом наблюдала, как эмуляторы Суаши аккуратно втискиваются в тесное пространство машинок.
- Обижаешь. Эта модель прошла весь испытательный полигон. И траву и песок. Даже плавала.
- Лучше не надо. Если диспетчер обнаружит датчики кого-то из нас посреди пруда, обязательно захочет посмотреть по камерам что там происходит.
- Все учтено. Мы будем передвигаться вдоль прогулочных дорожек и время от времени забегать в лес. Так, как мы делали это в прошлый приезд, играя в разведчиков экспедиции. Мы специально скачали полную запись из архива.
Вирт уверенно закрыл сферу. Та зажужжала, покачалась на месте и уверенно откатилась в сторону.
- Таймер в машинке замкнет цепь через несколько минут. К этому моменту мы должны быть в костюмах. - Заявил он сразу всем.
Мальчики и девочки деловито развернулись друг к другу спинами и начали раздеваться. Спортивный костюм из шкуры луввы не экранировал сигналы от ликалы. Но только в обычном состоянии.

Профессор Ларенд был увлечен не только ниахаркми. Но и поразительными свойствами этого хищника из Бездны. В латтории Нэстэ, где дети регулярно проводили время обучения, была оборудована современная лаборатория по изучению котов. Ларенд на время их приезда вынужден был превращаться в узкоспециализированного преподавателя биологии и биохимии. А заодно давал и основы генетики. Именно от него дети узнали, что при слабом воздействии на шкуру электричеством, она становится непроницаемой для всех видов излучения. Того, что преобразователь тепла их ликалы вместе с энергонакопителем, как раз должно хватить до вечера. А там уже они уйдут в Раскол.
Каждый из заговорщиков оделся и аккуратно встал рядом со машинкой, в которой расположился его эмулятор. По сигналу Вирта они дружно замкнули контакты на свои внешние браслеты. Все, приключение перешло во вторую фазу. Отряд маленьких беглецов двинулся в сторону, противоположную той куда покатились сферы роботов.

Диспетчер теней, отметил странный сбой работе сканеров станции. Точки, обозначавшие индикаторы детей слабо мигнули и вроде как дернулись, или скорее уж на мгновение раздвоились. Но потом, как всегда, гурьбой двинулись в сторону прогулочных дорожек.
Сегодня прибыли первые пятерки из гекат их высочеств. Для всех теней в резиденции начинался самый беспокойный период года. Надо же такому случиться, чтобы это случилось именно в его дежурство. Диспетчер послал условное сообщение своим собратьям по несчастью о начале обычной охоты этих маленьких монстров. Потом предупредил и командира. Жертвы сегодняшних детских игр в первую очередь придут к нему.
Магистры Рианна и Сумми сейчас в отъезде. И позже даже принесут свои извинения, но не посочувствуют пострадавшим. Всем известно, что территория сада при станции на время пребывания гекат, становится их исключительной территорией. Об этом предупреждают всех гостей. Не хочешь принять участия в их играх, не суйся. Все знают, но желающие познакомиться с их высочествами всегда находятся среди знати. Прочие то сюда на это время не допускаются.
Знающие офицеры говорят, что отец двойняшек в этом возрасте были не лучше. О своей тете, принцессе Рианне и говорить не приходится. Две правящие в одной гекате это уже перебор.

Главное, дожить эту смену, день да ночь продержаться. Вторая волна ожидалась через сутки и будет уже не его проблемой.
На камере по прежнему была тишь да благодать. Хоть мониторы чётко указывали на вышедшую на охоту мелюзгу, жалоб пока не поступало. Никто из прогуливающихся по дорожкам гостей не замечал опасности и не проявлял беспокойства.
Диспетчер уважительно хмыкнул. Зря слухи грешат на наставников гекат. В прошлом году дети попались кому-то на глаза уже на десятой минуте. А сейчас даже веточка не шевельнется там, куда направляют камеры датчики слежения.
Рианна раздраженно смотрела на докладчика. Совещание вроде шло своим чередом. Обсуждалась рутина, и если честно никаких срочных вопросов не ожидалось. Но что-то ей не давало покоя. Что хуже, источник раздражения она никак не могла обнаружить. Как бы внимательно не вникала в озвученные цифры, как бы не прислушивалась к комментариям, ничего. Только все сильнее нарастало беспокойство.
По ликале пришло известие о прибытии челноков с остатками гекат с последней промежуточной станции. У Сумми несколько затянулось с переговорами, но она освободила Лику, которая прибудет раньше и встретит детей на вокзале. Это тоже вроде как хорошо. Уже завтра вечером, пусть и поздно, Гекаты будут в сборе. В душе снова шелохнулось раздражение на голос докладчика, отвлекающего её от размышлений о детях.
ДЕТЯХ! Не на шутку встревожившись, Рианна послала неслышный запрос начальнику дворцовой охраны. И опять пустышка. Прибывшая десятка, в полном составе и во главе с их высочествами изволит играть в разведчиков в парке на промежуточной станции. Это даже не Бездна. Мир вполне пригоден к заселению теми же куакшами и людьми. Но пока, как резервный, принимал очень ограниченное число поселенцев. За пределы обозначенной для игр зоны не выходят. И инцидентов с невнимательными посетителями пока не наблюдается. На всякий случай дала команду усилить контроль.
Перехватив вопросительный взгляд Сумми, она только вздохнула и сосредоточилась на докладчике. Лика со своей пятеркой приедет, с детьми станет легче. Давно бы надо подругу вернуть в управляющие, да и у Дарины с детьми хорошо получается. Но всякий раз как об этом заходит речь, подруга такой вопль поднимает.

У них все получилось! Майя была горда собой, братом и сразу всеми гекатами. Они, наконец-то спланировали и осуществили удачную акцию. И даже наставник по полевым тренировкам не сможет их упрекнуть в нерадивости. В парке они просочились по вычисленной и заранее проверенной Луархом узкой мёртвой зоне неподконтрольной датчикам движения. А от визуальных камер спрятаться было нетрудно. На тренировках они этому с самого детства учатся. Никем не замеченными подошли к периметру охраны. Прошли не через него, дураков нет, там датчики движения стоят, а под прикрытием колесного транспорта снабжения. А с другой стороны их встретил Луарх и провёл известными ему тропами. В общем, проползли, просочились и даже пролезли.
С вромами тоже проблемы не возникло. Этих животных поставляли родственники гекатессы тети Рианны, считавшиеся лучшими дрессировщиками. Этот табун пригнали заранее специально к их приезду. В программу пребывания гекат входила и верховая езда.
Выпас вромов был расположен неподалёку от резиденции. Отсутствие похищенных животных будет замечено только вечером, когда пастухи придут их пересчитывать и переводить на новое место. А к тому времени они будут уже далеко.
Все общение происходило только голосом. Ликалы молчали, экранированные активированным костюмами. И раз до сих пор их ещё не поймали, значит, задумка удалась. Спасибо профессору Ларенду, хоть он этому вряд ли обрадуется.
Верховой езде на разных животных Объединённых миров, они учились ездить сколько себя помнили. Но именно на вромах они учились ещё и стрелять и даже фехтовать. Это были настоящими боевые животные для Бездны, на которых мама с папой не один раз встречали тварей. И специально для союзных гекат мамы и тети Рианны их долго дрессировали с жеребенка.
Серая дымка Раскола пряталась в овраге, расположившемся в обрыве небольшой речной долины. Её размеры оставляли желать лучшего, и просочиться чему-то крупному через нее было трудно. Зато, эта калитка в Бездну не охранялась. Обратный Раскол располагался довольно далеко отсюда. Кроме того, с той стороны был мир, считавшийся относительно безопасным. Он не порождал миграционных волн тварей. Да и самих тварей в тамошних прериях было немного. Когда-то произошедшая в этом мире планетарная катастрофа уничтожила крупных животных. Мелкая зубастая живность оставалась естественно хищной, но её размеры и неспособность собираться в крупные агрессивные стаи превращали их скорее в добычу для пришлых тварей, типа курхов.
Проходить Раскол пришлось по очереди. Майя с Виртом вынуждены были сделать шаг в сторону. Их пятерки, поддержанные Луархом, подняли бунт и отказались пускать своих старших первыми.
- Первым пройду я. - Категорически заявил Луарх. - Я старше вас и в деревне часто хожу в лес один.
- А мы идём следом. - Безапелляционно заявили возмущенным Майе и Вирту командиры пятерок. - И не спорьте. Мы должны вас прикрывать.
- И кто из вас пойдёт первым?
-Я.
-Я.
Девочка с мальчиком посмотрели друг на друга. Но в назревающий конфликт вмешалась еще одна девочка.
-Так не пойдёт. Слаженность мы отрабатываем пока только в пятёрках. Пусть первой проходит Геката Вирта.
- Почему? Потому что они мальчики?
- Они нас в рукопашке три раза из пяти делают. А стрельба и у нас и у них на одном уровне.
Командир девочек хотела бы спорить. Но надо спешить. Уже наступил вечер. Индикаторы низкого заряда энергонакопителей горели у большинства детей. Нательные генераторы не могли обеспечить постоянный расход энергии. А с той стороны надо будет ещё отойти как можно дальше от зоны, где наверняка расположены датчики контроля. Впрочем, Мальчишки специально выясняли режим их работы. О движении большого количества крупных объектов в зоне контроля сигнал ляжет в диспетчерскую охотников. А так как обратный Раскол далеко отсюда, эти данные никого не встревожат. До тех пор, пока тени не начнут поиск пропавших.

Кавалькада из тринадцати всадников уносилась в сгущающиеся сумерки. Они уходили как можно дальше от Раскола. Скоро, совсем скоро один из их костюмов перестанет блокировать излучение вживленных маячков.
Им надо как можно скорее добраться до следующего Раскола, ведущего в мир Бездны, не имеющего выходов в Населенные миры. Там тоже будут датчики. Но их меньше. И технология преодоления будет иной. Первая пара блокирует ближайшие датчики и закроет обзор. Вторая сделает тоже самое, если окажутся контрольные приборы. Их ведь никто не маскирует в Бездне, даже наоборот на всеобщее обозрение выставляют. Это ведь еще и возможность послать сигнал с просьбой о помощи. Так что охотники зафиксируют группу, от силы из четырех животных. Обычное явление для зоны Раскола.
Ну, а потом начнется третий этап их акции. Они разобьют лагерь, переночуют и что-нибудь сохотят.
Дети не особенно беспокоились о сгущающихся вокруг сумерках. До намеченного Раскола было недалеко. Они специально выбирали мир, где во время перехода будет день. Так что лагерь будет разбит засветло. А в качестве страховки, Луарх, как потомок кошачьих, мог видеть в темноте. У них были ликалы, имеющие сходный режим. И все они умели ориентироваться по карте Объединенных миров. Зря что ли тренировались всю жизнь. А карта ближайших переходов и Расколов давно была скопирована и уютно лежала в памяти ликалы.
Рианна все же не выдержала непонятного напряжения. И сразу после совещания направилась в диспетчерскую теней. Тревога поднялась, когда никто не ответил на вызов по ликале. Руководствуясь указаниями диспетчера, камера показала только размеренно катящийся в траве мячик там, где экран указывал Майю.
Довольно быстро поднятые по тревоге тени выяснили, куда пошли эти хулиганы и с кем встретились.
Но вот угнанные с пастбища вромы ввели их в заблуждение. Отряд маленьких всадников заметили местные жители. И проследив направление по их показаниям, преследователи решили, что дети направились к опушке местного дикого леса. В колониях было немало таких мест, очень популярных среди любителей охоты. Особенно среди детей хорнов.
Каким образом беглецам удаётся оставаться невидимыми для сканеров и датчиков, было решено выяснить после их поимки. А пока: выставить подразделения на перехват, отправить бойцов к лесу, в точку, где должны появиться дети. На всякий случай перекрыть ближайшие подступы. И продолжить преследование.
То, что хитрые малыши начитались или наслушались своих наставников и спустились к реке, конечно плохо. Вромы не оставят следов в русле речки. И легко пройдут со своими когтями вверх по течению. Но все же не страшно. Хотя и не понятно. На проселочной дороге в этом мире вромы были основным видом транспорта пока. И следы беглецов прекрасно маскировались и тут. Но дети же.
Она прибыла на станцию в аварийной капсуле. Но на это все равно ушло время. Более двух часов с момента тревоги местная охрана бездарно подарила детям, отправившись ловить их в ближайших диких лесах.
Тихая ругань офицера, только раздражала Рианну. Капитан сам виноват. Прошляпить такой факт, как Раскол в этом ущелье. На этой его стороне уже стояла ночная темень. Угадать, куда именно двинулись беглецы, не было никакой возможности. Бездна, даже такая, вроде как почти безопасная, выставляла слишком много помех. И даже если маяки детей заработали бы, обнаружить их не было никакой возможности.
Маленькие беглецы все же получили свою ночь в Бездне.

Молодые гекаты



Лагерь они разбили, как и планировали, после второго Раскола. И сделали это по всем правилам и отступив от выхода на полкилометра. В местный лес решили не идти и встали на его границе. Уже в сумерках успев собрать хворост от кустов.
За ужином, все увлечённо рассматривали голографическую карту, одновременно поедая сухой паек. Этот мир был последним из изученных в цепочке ближайших Расколов. Это означало, что большинство ближайших переходов были отмечены специальным знаком. С той стороны миры ещё не изучались. Обратный раскол туда, откуда они только что пришли, располагала всего в суточном переходе. И что немаловажно, совсем рядом с тем, что вел домой в промежуточном мире. Так что и немного совсем их будут искать. Наказание за побег будет нешуточным. Наверняка всех лишат отпуска и поездки в семьи. Будут введены новые тренировки и учеба. Но какое это имеет значение по сравнению с таким приключением?
Карта местности была сильно упрощенной. К тому же изобиловала белыми пятнами. Исследователи прошли здесь всего несколько раз и показали местность только вдоль своих маршрутов. В общем, почти настоящий неизученный мир Бездны. Ужас как интересно.
Планы на следующий день были грандиозные. Устроить небольшую охоту на местных тварей. Судя по описанию, здесь должны водиться некрупные травоядные животные. Такие смешные, с длинной верхней губой, на которой растёт пучок мягких коротких отростков.
Потом пройти до обратного Раскола и вернуться в мир, через который они сюда попали. Это сейчас ночное время почти совпало. А на самом деле здесь сутки в полтора раза короче. И с другой стороны завтра будет ещё день. Пяти часов на вромах им хватит чтобы выйти в домашний мир. А там уже их заметят сканеры.
- А сюда погоня не пройдет? - Беспокоился Криан. Он всегда и во всем сомневался но от участия в играх не отказывался. И действовал в них чуть ли не решительнее остальных из пятерки Вирта.
- Скорее всего, пройдут. Но только когда там рассветет.- Уверенно заявил Вирт. - Слишком темно, чтобы пойти по нашим следам. Мама могла бы послать за нами свою Калну. Но они сейчас у куэрхов. А пока прибудут, мы уже вернемся домой.
Майя потянулась. Пора было ложится спать.. Вромов ещё посмотреть. Что-то они сильно нервные какие то. Пришлось даже снять с привязи. А они совсем вплотную к лагерю подошли.
Отказавшись от последней мысли, она поднялась на ноги. Ее пятерка тут же последовала за старшей. С вчера дежурят мальчишки. А их разбудят в полночь. Мальчишки тоже стали собираться, чтобы разойтись по назначенным Виртом постам.
Майя и половины пути не прошла в сторону освещённой палатки, как услышала легкое шебуршание травы. Опять вром к костру близко подошел? И чего им надо? На тренировочных выездах в Арден, их даже привязывать приходилось, чтобы не разбрелись на ночь. А эти прямо в костер лезут.
Она повернула голову на шорох, собираясь предупредить Вирта, чтобы ребята отогнали животное. Но среди густой травы не увидела привычного силуэта. Зато шорох повторился ближе, трава раздвинулась, и Майя успела увидеть острый зубастый клюв на уродливом птицеподобном теле, скользнувшее в круг света. Тварь не замешкалась в раздумье. Сделав ещё пару мелких прыжков для разгона, она с громким клекотом прыгнула. Уже потом она отметила, какие девочки у неё все-таки молодцы. Да и мальчишки, оказывается, имеют хорошую реакцию. И даже держали оружие наготове. Вот только с точностью в стрельбе подкачали. Все четыре выстрела прошли, не задев нападающую тварь. А её огнестрел был за спиной, да еще и прикрыт курткой.
Все это промелькнуло в голове, пока она пыталась выхватить клинок из ножен. Но и это не получилось так лихо, как на тренировке, когда она подражала движениям тети Рианны. Только теперь стало ясно, что это не бравада и не бесполезное умение, демонстрируемое ее гекатессами. Но что делать, когда ты не на полу тренировочного зала, а среди густой, едва притоптанной травы.
При невольном шаге назад, нога Майи путается в травяной подстилке. А кончик меча вроде и вышел вперёд, но из-за потери равновесия прошел мимо налетающей твари, уже раскрывающей клюв для улара. Знакомые по картинкам в учебнике и видеозаписям куэрхи, виденные даже вживую, в зонах карантина, куда они пару раз наведывались под руководством тренеров и с надежным прикрытием из гекатесс тети Рианны и саэше мамы.
В самый последний момент с боку выносится массивное тело. Разъярённый вром грудью сбил летящую тварь в полёте и сразу же опустил ей на голову растопыренное копыто. Кровь агонизирующей птицы мелкой россыпь хлестнула по лицу и заставила на мгновение закрыть глаз.
А когда она их открыла в следующее мгновение, вокруг уже творился хаос.
Ее пятёрка сопровождения все же не зря считалось лучшей в гекате. Даже в накатывающей панике её девочки заняли периметр, выстраивая вокруг неё круг. Можно было видеть, как это пытались сделать мальчишки Вирта. Но они оказались в гораздо худшем положении. Горящий костер давал свет, но, к сожалению, он же мешал замкнуть маленький круг. И крайние бойцы Вирта не смогли прикрывать друг друга.
Петерки оказались слишком близко друг от друга, и в то же время образовывали отдельные периметры. Отчаянная стрельба велась так, чтобы не попасть соседнюю пятёрку. От этого пространство межу очагами возникшей обороны оказалось в мертвой зоне.
Это совсем не было похоже на записи подобных схваток. Там, где гекатессы мамы бились с тварями. В таких случаях они и даже простые воины лихо сбивали наскакивающих тварей с первого т выстрела. А тех, что успевали подойти близко, одним умелым движением рубили острые клинки тех, кто занимал второй уровень.
Она сама видела, как это в документальном ролике делала гекатесса Нэстэ, когда еще девочкой выводила маму из волны.
Но первый же удачный удар Майи, едва не выбил рукоятку меча из рук. Клинок застрял в налетающем теле и, пришлось выворачивать с разворотом всю руку, чтобы мертвая тушка не только пролетела мимо, но и соскользнула с лезвия. А это время. Целые мгновения! В результате Майя открылась сбоку. Девочки отпугнули двух курхи выстрелами, но третья все равно успела в прыжке прорвать периметр. Она еле успела увернуться от твари, развернулась. И только когда клинок скользнул мимо уносящегося дальше тела, с досадой поняла свою ошибку. Ведь еще гекатесса Лика на демонстрационном поединке ругала ее за желание все время что-то добить или догнать.
'никогда в бою не пытайся бить того, кто уже промахнулся. Это не только потеря времени, но отвлечение внимания. Ты просто подаришь тем же тварям шанс тебя достать. Оставь закрывать прорыв тем, кто прикрывает твою спину. А если их нет, то тварь все равно будет вынуждена развернуться для повторной атаки'.
Она снова развернулась, одновременно раскрывая ликалу. Раньше надо было сделать, но когда?
Сигнал объединения по гекатам прошел сразу от Вирта и Майи. Пятерки отбивающихся детей, наконец получили знакомую и уже не раз отрабатываемую команду и начали движение. Проблема же оказалась в том, что этот маневр они начали изучать совсем недавно. Трава мешалась, за кругом, освещенным костром, царила тьма, из которой то и дело вылетали с клекотом твари. Единицы шли в атаку, большинство пугалось вспышек и звуков выстрелов и исчезали обратно. Майя с облегчением поняла, что это не волна. Просто стая курхи, реакция которых на угрозу в обычной обстановке все же вписывается в обычные рамки поведения хищников. Уже легче! Только кому?
Все же это была стая, вышедшая на охоту. И судя по интенсивности атаки не маленькая. И получалось, что все их планы Неназываемый прибрал в первый же вечер.

У семьи императора Арден действительно были поставщики лучших дрессированных вромов на свете. Они не убежали от опасности, и не стали в панике разносить лагерь. Жеребят, предназначенных для гекаты Рианны, а значит и ее союзников, на ферме начинали дрессировать едва те начинали выходить из загона.
Дрессировали так, что они начинали ненавидеть даже запах тварей. Только их клацающая, топчущая и ревущая стена и выручила их в первые минуты нападения.
Тринадцать вромов заняли позицию прямо перед своими маленькими всадниками, образовав своеобразный внешний периметр. И не сдерживаемые седоками разошлись по полной. На границе света и тени силуэты умных животных стояли мордой к опасности. Они лягались во все стороны, давили сбитые птичьи тела, перехватывали их зубами в полете. И даже хвосты со свистом рассекали воздух, сбивая тех курхи, что все же смогли запрыгнуть им на спины. Всего мгновения, пока стая не перестроится. Но эти мгновения позволили детям немного прийти в себя, вспомнить тренировки по взаимодействию и объединить, наконец, свои пятёрки в один периметр. Мальчишки взялись за мечи. А её девчонки продолжали вести непрерывный огонь между вромов и поверх их голов. Не столько попадая, сколько отпугивая наседающих из темноты тварей. Сейчас главная задача помочь вромам. Ев сколько это вообще возможно. И удержать периметр.
- Майка, вромы долго не продержатся. - Выдал Вирт. - Если что с ними случится, нас сомнут.
- Предложения? - На долгие разговоры, тем более голосом дыхания уже не хватало. По земле курхи все же прорывались и приходилось работать мечом.
- Запускаем индивидуальные щиты и седлаем. У нас ещё есть шанс уйти верхом.
Она не спорила. План так себе. Но другого быть не могло.
- По очереди, попарно. Первыми командиры пятёрок. Стандартный план выхода с объектом из засады: - Отдала она команду, в поддержку плана брата.
Умные животные подпустили своих всадников и даже подчинились поводьям. Слава Единому, их не снимали на ночь, а только ослабляли и внимали из пасти металлические перемычки, называемые в обиходе сосульками.
Правда, толку от всадников при отступлении было не много. Беспорядочное махание мечами справа и слева от мчащегося животного не могло принести эффекта. Но первые верховые смогли выдвинуться чуть вперёд шеренги основного табуна, давая передышку следующей паре из гекат.
Стая нападающих курхи видимо была огромной. Или так им казалось в темноте. Все, что оставалось отряду, это отступать.
Ну как, отступать? С позором бежать куда глаза глядят и, побросав все свое снаряжение. Так было точнее. Причем бежать приходилось, полностью полагаясь на животных. Так как вокруг царила непроглядная ночная темень. А энергонакопите их ликал еще не успели достаточно зарядиться, чтобы обеспечить ночной режим сканирования.
Без леденца уздечка превращалась в средство, чтобы удержаться сверху, но никак не управлять животным. Так что мчащиеся в ночи вромы не очень-то слушались своих беспомощных всадников. Тем не менее, умные животные предпочли держаться вместе. Древний инстинкт подсказывал, что так больше шансов отбиться от стаи тварей.
Когда паника чуть-чуть отступила, Майя почти распластавшись на спине своего скакуна смогла услышать стук копыт и сопение спутников. А ещё клекот и топот множества ног курхи. Время от времени ее вром делал внезапные прыжки то влево то вправо. И тогда что-то проносилось темным снарядом мимо. Иногда она даже успевала задеть нечто темное кончиком меча. Пару раз ее вром спотыкался. И снизу доносилось противное чавканье.
Кто-то в темноте вскрикнул от боли, кто-то пытался что-то кричать. Чисто на вколоченных уже рефлексах она вывела данные ликалы. На маленьком экранчике возникшем в краю правого глаза высветились индикаторы ее пятерки. Все живы и в зоне прямо устойчивого контакта. Учитывая условия Бездны, это близко. Уже хорошо. Но красный цвет сигнализировал о полученных ранениях трёмя сестрами. Слава Единому, вроде не тяжелые. В ряду пятерки Вирта дела обстояли не лучше. И даже больше. Красным был окрашен индикатор брата.
"Вирт, состояние?" - Запаниковала она.
"В норме, скользящий справа по виску"
"Твою..."
"Нормально, сотрясения нет. На вроме сижу устойчиво. Своих опроси'.
"Пятерка, Доклад состояния"
Сбивчивые доклады вперемешку со всхлипами немного успокоили. У одной девочки выбито плечо. Повторила подвиг старшей и удержала меч, но не успела правильно вывернуть руку.
Вторая ранена в плечо. Левая рука не слушается. Неприятно, особенно для верховой езды. На несущемся в галопе вроме, держаться может только одной рукой. Но не смертельно. Их костюмы из шкуры луввы не зря перешивают каждые полгода. Да и покрой его почти не менялся со времён погибшей гекатессы Нэстэ. Плотно обтягивая тело, он не только защищал от ударов и укусов некрупных тварей, но в случае ранения стягивал пробоину и плотно закрывал рану. Так что истечь кровью подруга не должна.
Третья получила скользящий удар клювом по голове. Почти как Вирт. У костра они все сняли капюшоны и в суматохе не успели одеть обратно. Ее мутило, но пока Лишана держалась и даже могла отбиваться мечом. Вот только ее сигнал с красного начинал принимать бордовый цвет. А это уже плохой признак.
Вром все же умное животное. Он откликнулся на натянувшийся повод, хоть и мог его проигнорировать. Девочки начали повторять ее действия, ориентируясь исключительно на словесные команды и показания ликалы, постепенно загоняя пострадавших подруг в середину. Сейчас и здесь уже нет разницы кто старшая, а кто рядовой. Им с Виртом предстоит драться наравне со всеми.
А безумная гонка в непроглядной темноте продолжалась. Землю было видно, только если смотреть вертикально вниз. И то, смутно. Вромы шли ровно. Но что там говорил тренер по верховой езде?
"Вирт, вромы выносливы, но долго такой темп не выдержат. А когда курхи их загонят, они не смогут держат периметр".
'Сам знаю. Но в голову ничего стоящего не приходит. Куэрхи не отстают. И стая не маленькая' - Донесся злой голос брата. Майя чувствовала, что он, как и она, едва сдерживается на грани срыва в панику. Но этого нельзя допустить. Обе гекаты всегда тренировали с тем, что в критических ситуациях принимают решения старшие. Сейчас они тоже рассчитывают на них и в ожидании решений пытаются обеспечить время.

"Когда стая загоняет жертву, к ней в Бездне присоединяются и другие твари. Мы похоже здесь поднимаем волну." - Выдала Майя новую порцию всплывшей отрывочной информации.
'Не припомню такого, откуда информация?'
'Зануда зачитывал, по теме поведенческих особенностей'.
"Профессор Кован! Хоть и зануда, но выдумывать не станет. Плохо. С волной придут твари гораздо крупнее курхи'.
Вирт судорожно искал выход из сложившейся ситуации. Сделать это, вцепившись всем, чем возможно в скользкого врома и на полном скаку, было трудно. Но надо. Их пятерки заняты тем, чтобы удерживаться рядом. Майя полностью сосредоточилась на управлении всеми бойцами. Вромов учат держать оборону на месте, а в движении, неуправляемые животные быстро станут добычей тварей.
Луарх вроде тоже пытался командовать парнями. Но без ликалы, даже со своими глазами, он видел только ближайших всадников. Так что толку от него было немного, разве что в качестве звеньевого.
Тем более, что хорн учился верховой езде только приезжая к отцу. То есть сам едва держался без седла. А их все же дрессировали не хуже самих вромов. Так что Майя правильно делала, что выделила его в звено с двумя ребятами и сдвинула назад. Там его глаза будут нужнее.
Парни, как и девчонки выполняли сестры команды молча и без комментариев. За спиной раздался судорожный полувсхлип, полувскрик. Судя по ликале, кто-то из девчонок получил удар в спину. И сразу же доложился, что все нормально. Костюм из шкуры луввы выдержал удар лап. Плохо только было то, что это была уже не курха, а какая-то мелкая летающая тварь. В темноте точнее ничего сказать нельзя. Значит действительно поднимается волна.
"Вирт, они нас собой пытаются прикрывать. А Луарх им помогает"
В голосе Майи прорезались истеричные нотки. Но связь она все же установила по закрытому каналу, чтобы остальные не подслушали.
Сбоку раздался звук удара и стон Линдао.
"Все нормально. Руку отсушило" - Процедил он с усилием.
Вирт зажмурился. Все равно ничего не видно. Но раз командование боем взяла на себя сестра, его задача сейчас совсем другая. Надо использовать шанс и подумать. Что там говорил наставник по тактике ухода от волны, и вообще о курхах?
С курса по выживанию ничего в голову не пришло. Зато всплыли лекции упомянутого Зануды.
"Курхи это стайные твари, способные преследовать свою жертву бесконечно долго" - Всплыл в памяти самый нудный на свете голос преподавателя.
Отличительной особенностью профессора Саниар Кована была сама нудная манера монотонно читать материал гнусавым голосом, способным усыпить на лету даже муху. Сам он был биологом, но увлекался еще и поведенческими рефлексами того, кого препарировал. Вообще-то, это был материал не его предмета. Но профессор частенько скатывался на любимую тему. К сожалению, без видимого эффекта в манере подачи материала. А еще он был действительно зануднейшим человеком, цеплявшимся на ответах и докладах к любой мелочи и неточности. И вопросы любил задавать именно тем, кто пал в неравной схватке со сном и начинал зевать. Старенький, но очень глазастый профессор с хорошей памятью. Так что приходилось делать усилие и учить даже то, что им еще никто не собирался давать на уроках выживания.
"Однако, куэрхи обладают короткой памятью' - Цепочкой вылезла в памяти следующая фраза. - И если эти твари теряют жертву из виду, они быстро прекращают погоню и переключаются на поиск новой цели".
Вирт судорожно вызвал в из ликалы карту. Но их метки перемещались по белому полю и все дальше удалялись от границы изученной местности. Найти в этой темноте хоть какой-нибудь овраг было не возможно. А на счет леса, так и вовсе оставалось молиться Единому, чтобы его не возникло у них на пути. Сразу окажутся на земле.
"Известны случаи, когда преследуемым удавалось спрятаться от стаи в лесу или кустах'. - Продолжал вспоминаться противный менторский тон. - 'И потеряв жертву, стая теряла интерес и её жертвы спасались. Самый известный вам пример, это выход из волны гекатессы Нэстэ и принцессы Сумми. Хм-м, ну тогда еще она не знала, что является гекатессой. В том бою Куэрхи не остановились бы во время волны. И даже при поддержке такой сильного партнера как ниахара, рано или поздно их оборона должна была быть пробита. Уважаемая Нэстэ знала о повадках курхи, пожалуй больше чем многие из охотников за тварями сейчас. И приняла единственно верное решение в той ситуации. \а именно, пробиться через площадь и уйти в узкий возвратный Раскол. В условиях волны, только небольшая часть тварей разворачивается против миграционного потока. И только часть курхи, оказавшаяся наиболее близко к жертве, ушла в Раскол следом за нею. Собственно то, о чем я говорю, мы и наблюдаем в момент исчезновения девочек. Обратите внимание, когда будете смотреть эту запись еще раз, как потеряв цель, Курхи начинают беспорядочно метаться, ещё больше сбивая с толку следующую следом стаю. Они переключаются на новые цели или пристраиваются к основной волне. И как результат, стая распадается на мелкие группы. Ну а с теми, кто ушёл следом за будущим магистром Нэстэ, как всем известно, тогда легко разобрался Лео. Тем самым, не допустив поднятие новой волны с той стороны"
Вирт судорожно вспомнил карту. Но известные расколы были далеко. И они по-прежнему удалялись от них. А по сведениям экспедиций, в окрестностях наблюдается абсолютно ровная степь, лишенная даже крупного кустарника. И нет никаких причин думать, что что-то изменилось там, где они сейчас несутся галопом.
Вирт судорожно пытался вспомнить хоть ещё что то. Ведь почему-то он вспомнил эту лекцию. А их с Майей учили никогда не игнорировать интуицию. Что же?
Скачка продолжалась. Стоны и вскрики отвлекали. Были даже радостные восклицания, видимо, когда нанесённый наугад удар все же достигал цели. Окрасился красным индикатор Майи. Но она не издала ни звука. Щадила свою пятерку. Информацию для их ликал о своем состоянии она давно уже заблокировала. Они делали все, что могли. И не их вина в случившемся.
Тупой удар под лопатку, нечто проскребло по комбинезону и больно защемило кожу. Гулкий удар хвостом, впечатал чье-то тело в спину. Он следом неприятно прошелся носом по чешуйчатой коже врома. Заток захват твари раскрылся, и тушка слетела в бок. Для курхи что-то тяжеловатое. И вроде показалось, что тут четыре лапы было.
Вирт сжал зубы, пытаясь восстановить сосредоточенность. Ещё этот неприятный зуд на запястье. Сообразив, что раздражающее ощущение длится уже довольно долго и постоянно отвлекает, он нервно передвинул руку под глаза, стараясь не ослаблять повод. А вдруг какая-то мелкая тварь пытается пролезть пол манжету костюма.
Небольшой, плоский экран очень плохого качества. Дешевая детская игрушка, надетая на спор с тем парнем из уличной ватаги. Глупая игра, еще глупее спор, просто чтобы показать, что он не брезгует и дешевыми поделками, которыми игрались дети в трущобах Центральных миров и в самых захудалых деревнях в колониях.
- Майка, право по ходу движения, двадцать"
Голос Вирта раздался на общей частоте и зазвучал неожиданно уверенно. Как будто он нашёл решение. Майя, не раздумывая, ослабила повод, давая волю врому. Он сам пойдёт за Виртом. Эти животные ни за что не будут разбивать табун, уходящий от опасности.
Они неслись ещё какое-то время в направлении, известном только Вирту. Она даже попыталась посмотреть карту. Но там было только белое пятно. Даже граница изученных земель ушла из поля зрения. А индикатор показывал падающую с чудовищной скоростью точность определяемого расстояния от ближайшего маяка.
'Цепью, по моему следу' Последовала еще более странная команда. Но и она была выполнена. Уставшие животные гораздо охотнее стали починяться командам повода. Послышались крики Луарха. Он видимо тоже что0то разглядел в темноте и начал корректировать движение замыкающего звена.
Майя послушно перестроилась, даже не особенно разбирая, кто именно оказался рядом.
Еще несколько прыжков и кромешная тьма безо всякого перехода сменилась сумерками. Здесь местность освещало заходящее или наоборот встающее светило. Впереди просматривалась линия кустов, и даже редких деревьев, совсем не похожих на тот лесок, около которого разбивался брошенный лагерь.
А Вирт уже голосом отдавал команды:
- Спешиться, вромов цепью к Расколу, все вторым периметром. Боеприпасов не жалеть. Если сейчас не отобьемся, потом они нам не пригодятся.
Майя обернулась только соскользнув с врома.
Её пятерка уже торопливо разворачивала взмыленных животных к серому мареву. Раскол был всего в нескольких метрах. Поразительно, как они вообще смогли на полном скаку вписаться в него. Если бы не Луарх, замыкающие звенья сильно рисковали проскочить мимо Раскола.
Раздались первые выстрелы. Одна из нескольких прорвавшихся тварей кувыркнулась в воздухе и упала под ноги врома. Тот с привычным уже хлюпаньем добил её и полуразвернулся, сбивая плечом клюв следующей.
Схватка была короткой, но для тварей кровавой. Кроме куэрхи, через Раскол про скользнуло несколько каких-то змеек. Видимо по инерции занесло. Их добивали уже мечами. Еще некоторое время все стояли, тяжело переводя дыхание и выжидательно глядя на Раскол. Но от туда больше ничего не прилетало.
-Все. Они нас потеряли. - Выдохнул Вирт. - Вернёмся домой, пойду лично извиняться перед профессором Саниар Кованом.
Майя с удивлением посмотрела, как брат осторожно, будто самую большую драгоценность прячет маленькую коробочку на запястье под мажет костюма.
- Поисковик! - Воскликнула она. - Вот как ты нашёл Раскол.
- Кто бы мог подумать. - Вирт криво улыбнулся сестре. - Дешевка, игрушка доступная даже нищим. Все что и может, это реагировать на возникший рядом блуждающий раскол. Вибрирует тем сильнее, чем ближе к расколу. Экран даже направление показывает только примерно.
Вирт повернул руку. И майя увидела узнаваемый всеми детьми символ угрозы близкого раскола.
- Мне пришлось несколько раз доворачивать табун.

Это произошло всего за пару дней до выезда в Новые миры. Вирт со свей пятеркой был направлен на окраины Столицы Арден. Не сказать что бы это были трущобы. Но уже и не благополучные районы. Такие поездки входили в программу их подготовки. Вили или Майя обычно присутствовали рядом с чиновниками, ведущими совещания с руководителями районов. Считалось, что это позволит им лучше понять, как именно живут представители разных сословий.
Для этого же им позволялось совершать самостоятельную прогулку по олицам посещаемого района. Понятно, что просто так малолетний принц не мог оказаться на пустой улочке. И его пятерка прекрасно знала и о заранее выставленных наблюдателях теней, и о том, что их скрытно сопровождают бойцы теней.
Местных взрослых жителей эта скрытность обмануть не могла. Потому, как только обычно пустынная улочка вдруг начинала наполняться прохожими, все они исчезали, заодно уводя и своих детей.
Ну а не очень внимательные взрослые могли наблюдать группу из шести детей, обычно одетых в полевую форму со знаками гекаты. Целью такой экспедиции было осмотр улочки, и по возможности знакомство со сверстниками. Такие обычно находились из числа любопытной детворы не обременной вниманием родителей.
В тот раз все произошло даже еще лучше. Местная ватага мальчишек была увлечена незнакомой игрой в подворотне и не обратили внимания на изменение обстановки. Появление гекаторов тоже не вызвало особого ажиотажа. Их заводила с некоторым даже пренебрежением окинул чистенькую форму приблизившейся компании и снисходительно улыбнулся.
Вирт быстро сообразил, что никем не предупрежденные дети приняли его за обычного члена гекаты. Благо в одежде у них различий не было.
Его заинтересовала сама игра. Вроде бы не сложная. Надо было специальной тяжелой битой с высоты своего роста ударить в лежащую на земле монетку так, чтобы она перевернулась орлом. Если это получалось, то игрок забирал монетку и переходил к следующей из разбросанных денежек. Если нет, то бита передавалась следующему игроку. Выигранные монетки оставались у игроков. А выигравшим считался тот, кто взял больше остальных.
Правила просты, условия тоже. И Вирт заинтересовался.
А через десять минут случайные прохожие задерживали шаг, стараясь не очень толпиться, и с любопытством ожидали продолжения истории. Вирт проиграл в чистую, взяв всего пару монет и оказавшись самым последним.

Он мрачно проследил, как парень, представившийся Криашаном, подкидывает в ладони выигрыш. Он был старше его года на три и в этой компании явно претендовал на лидерство. Остальные участники игры торопливо рассовали свой выигрыш по карманам. Далеко не каждый день играешь на настоящее серебро.
- Это вам не железками махать на камеру. - Снизошел до комментария вожак. - Шли бы вы к себе, потренировались. А потом уж вызывали на игру мастера.
Мастером он явно считал себя. Его снисходительная манера разговора была обидна и сильно раздражала. Ребята за спиной начинали сердито сопеть. Но Вирт сдержалася.
- Давай еще раз. В это раз я выиграю.
Киашан с сомнением посмотрел на несколько монет в детской руке. Мальчишка явно был не из бедной семьи. Мало того, что так легко расстался с серебром. Так теперь в его ладони проскочило золото. И парень не стал кочевряжиться.
- На что будем спорить?
Вирт молча продемонстрировал свой коммуникатор на запястье.
Парень присвистнул. И не без иронии задрал свой рукав.
- Поисковик. Самая дешевая модель. Из тех, что даже детям нищих раздают. Устроит?

Игра была продолжена только между этими двумя. Остальные сочли за благо не терять того, что уже получили.
Исход реванша оказался непредсказуем до самого конца. Вирт сжимал биту, глядя на единственную серебряную монетку, уютно устроившуюся в ямке на дороге, и тщательно прицелился. Всю игру они по очереди вырывались вперед, но всего на пару-другую монет. Так уж получилось, что его соперник передал ход, оставив в игре всего три монеты. Две Вирт отыграл и сравнял счет. Третья должна была определить победителя.
Криашан, плохо скрывая досаду, расстегнул простенький ремешок. Игрушку не было жалко. Офис центра социальной помощи находился через пару кварталов отсюда. И там был целый ящик подобных копеечных игрушек. И проигрыш был для него незначителен. В игру он вложил небольшую часть предыдущего выигрыша. Да и тот почти вернул. Обиден был сам факт проигрыша сынку богатеньких родителей, играющему всего второй раз в жизни. Но не отдать проигранное, значит потерять лицо в глазах всей своей ватаги, да и всей детворы в округе.
- Все равно носить не будешь. - Не сдержался он.
- Почему?
- Дешевка, для таких, как ты ее носить ниже своего достоинства. - Ухмыльнулся парень.
Вирт раздумывал всего несколько секунд. Потом спокойно снял с запястья коммуникатор, обнулил программу и вычистил все данные. После чего протянул его парню.
- На память об этой игре. А мой выигрыш ты сможешь увидеть по новостям. Я его не буду снимать.
Криашан с сомнением рассматривал у себя на ладони прибор. Понять, что таких приборов не найти даже в центральных магазинах Столицы было не трудно. Коммуникатор не имел лишних украшений. Но боевой коммуникатор нетрудно было отличить от гражданской поделки.
- Это слишком дорогой подарок. - Парень даже сделал жест в сторону.
Но Вирт уже повернулся к нему спиной и уходил. Двое мальчишек, до сих пор стоявшие с боков, синхронно сделали шаг на встречу друг другу. Тем самым как будто отрезали уходящего от собеседника. И только потом развернулись до последнего удерживая его в поле зрения.
Криашан даже успел увидеть промелькнувшую дымку, закрывшую спины уходящих.
- Твою.... Криш, похоже ты проиграл самому принцу. - Ахнул кто-то за спиной.
Детвора тоже не оставила без внимания тот факт, что пять мальчишек как бы прикрывали сзади и с боков уходящего победителя. Стандарная коробка сопровождения, регулярно демонстрируемая в новостях при демонстрации треровок гекат.
Криашан растерянно посмотрел на прохожего, уже двинувшегося в сторону. Тот покосился на все еще протянутую руку и усмехнулся.
- Похоже тебе не часто удается заполучить что-то подобное честным путем. Мой тебе совет, инициируй привязку браслета. Тогда его у тебя уже никто не сможет ни отобрать, ни своровать.
Вирт тогда уже не слышал этого разговора и не видел, как парень под завистливые взгляды остальных последовал совету.
Но выигранный поисковик действительно занял освободившееся на руке место. За всеми планами и приключениями, он и думать о нем забыл. И внимания не обращал на вибрации прибора, пока пересекал Разломы на промежуточных станциях.

- Я слышал, по жемчужному ожерелью в сельской местности без таких штук за пределы деревни ни одного ребёнка не выпускают. - Заметил Рисас, третий луч пятерки Вирта. - Игрушка, но может предупредить в случае чего. Радиус действия небольшой. Несколько сот метров.
- Эта игрушка для нас единственный шанс на спасение. - Отреагировал Вирт. - Особенно если нас не найдут. Радиус действия у неё небольшой. Но никто никогда не говорил про постоянные Расколы. А они ведь той же природы. Эта 'игрушка' чует их так же хорошо. Учитывая, что мы угодили в неисследованный мир и где ближайшие Расколы неизвестно....
Все поспешно вызвали свои копии карт. Но там было сплошное белое пятно. И ни одного сигнала маяка.
- Мы что же, потерялись? - Растерялся Рисас.
- По крайней мере до тех пор, пока не найдём переход обратно. - Вздохнул Вирт. - Или пока нас не найдут.
- И поисковые группы нас не найдут. - Сглотнула Майя. - Мы свернули с прямого пути. Курхи и поднятая нами волна затоптали все следы. Разве что догадаются про сам Раскол.
- Догадаются, только не сразу. Она в стороне от направления волны. А ждать мы не можем.
Вирт со всей яростью пнул трупик курхи.
- Нам уже сейчас надо уходить отсюда. Час или два, и на запах падали тут начнет собираться куча живности. И рано или поздно....
- Сюда придут те, кто заинтересуется гемоглобиновым мясом, шастающим по всюду. - Закончила за брата Майя. - Девочки, лекарей под рукой нет. Начинаем считать потери. А мальчики посмотрят по сторонам. Потом меняемся. Третьим этапом осмотр вромов перед выходом.
Пятерка Вирта без лишних слов развернулась лицом к этому миру. Сам Вирт остался стоять лицом к Расколу.
Чтобы оценить полученные раны и синяки, придётся снять комбинезоны полностью. И тогда они окажутся совсем беззащитными. Так что предосторожность была не лишней.
- Даже не знаю, чтобы мы делали без этого снаряжения. - Проворчала Майя, в перерывах между шипениями. Пока Суаши обрабатывала ее спину.
- Скорее всего, ничего. Большинство бы просто не ушло из лагеря. А остальных стая добила бы в первые же минуты погони. - Вирт даже головы не повернул на её голос.
- Как твоя голова?
- Болит, но тошноты и головокружения нет. Так что с сотрясением все же пронесло.
- Чего не скажешь о Лишане. - Вздохнула Майя.
И Вирт сообразил, что за звуки сейчас слышит.
Напряжение погони спало, и неизбежный спутник сотрясения мозга нагнал одну из подружек сестры.
- Рана глубокая?
- Как сказали бы в древности, шрам останется. - Хмыкнула Майя. - Хорошо хоть индивидуальные аптечки с нами остались.
Они думали об одном и том же.
Все, игры закончились. Отряд попал неизвестно куда, и сколько до ближайшего Раскола ведущего хотя бы в мир, где есть маяки исследовательских экспедиций неизвестно. Да и есть ли по близости такие Расколы тоже не факт.
Удирая из лагеря, они побросали все. Там осталось не только палатки, но и запасы провизии, боеприпасы к огнестрелам, экспедиционная аптечка и даже сменная одежда.
- Что у тебя с оружием? - Тихо поинтересовалась Майя, аккуратно вставая рядом. - Все, поворачивайся.
- От силы половина боекомплекта. На каждого. - Вздохнул Вирт.
- У меня та же картина, если не хуже. Девочки в лагере палили во все стороны.
- Все хороши. Я даже караул собрался выставить только после ужина. - Подосадовал парень. - И откуда эти курхи взялись?
Вирт заступил за спину сёстры, занявшей его позицию, и принялся разоблачаться. Сразу болью отозвалась спина. Видимо удар курхи причинил больше вреда, чем показалось в горячке погони.
Сзади подошёл Луарх и помог стянуть куртку.
- Ничего себе. По тебе что, слон топтался? - Присвистнул он.
- Нет. Вром на мне клопа раздавил... хвостом.
- Нехилый клопик такой, в половину спины. Присядь, я мазь хоть наложу. А то скоро вообще двигаться не сможешь.
- Надеюсь неприкосновенный запас у всех при себе? - Задала вопрос Майя, обращаясь сразу ко всему отряду.
Нестройные утвердительные ответы принесли облегчение. Это хорошо. Маленькие питательные пластинки, упакованные в герметичные коробки, могли избавить их от необходимости охотиться, по меньшей мере, две недели. Есть время вспомнить все, чему их начали учить по выживанию в Бездне.
Еще на их личных поясах были индивидуальные медицинские пакеты. Там был полный набор всего, что может потребоваться на случай травм или царапин, нередких в их играх. Каждый член гекаты был обязан носить такой комплект при себе, когда одевал полевое снаряжение.
- Вводим режим выживания. - Распорядилась Майя. - Криан, напомни всем, что это значит.
- Не принимать растительную пищу, даже если кажется, что знаешь её. Вообще ничего нельзя есть из флоры или фауны. Избегать полного погружения в местную жидкость. Как минимум, избегать контакта с нею открытых участков кожи. У Рисаса, кстати, отсутствует левая перчатка. А ещё, прием пиши строго по расписанию. Для наших условий два раза в сутки. Утром серую, вечером зелёную.
- Все вспомнили? - Теперь уже Вирт обращался по общей волне. - То, что Рисас потерял перчатку, это плохо.
- Её у меня во время скачки курхи сорвал. Зацепилась за палец, тварь.
- Это уже не имеет значения. В аптечке есть бинты для герметичной перевязки. Закроешь кисть от манжеты до кончиков пальцев. Но имей ввиду, повязка не шкура луввы, если ее не беречь, долго не протянет. Так что поменьше работай этой рукой. Лундар, помоги ему. Одной аптечки может не хватить. Используй свою.
- Принято. - Названный мальчик сделал шаг и тоже потянулся к поясу.

- Остальные, проверили капюшоны, перчатки и носки комбинезонов. Порывы зашиваем на первой же стоянке. Ремкомплекты к счастью тоже есть.
Вирт зло покосился в сторону раздавшегося треска. Вездесущие грызуны. Они редко были похожи друг на друга даже в соседних мирах. Но всегда появлялись около падали первыми и в свою очередь становились приманкой для более крупных хищников. Это тоже было из уроков занудного профессора. Он с большой охотой рассказывал, с чего именно обычно начинается изучение фауны нового мира. Вирт мысленно поклялся, что выгонит из наставников всех, кто делал его гекате поблажки ради хорошего отношения со стороны Гекаторов.
А ведь ребята из группы кандидатов, сформированной совсем недавно, рассказывали, что их тренер по выживанию вообще искренне убеждён, будто бы без спецснаряжения в Бездне отпрыски императорской семьи не могут оказаться. Так чего напрягаться и требовать от детей аристократов навыков выживания без снаряжения? За них ведь все равно все сделают группы прикрытия.
В ядре гекаты дисциплина была установлена по старым порядкам. Так что сейчас никто не пытался спорить со старшим, отдавшим команду садиться на вымотанных вромов.
Впрочем, все и так прекрасно понимали, что оставаться рядом с выходом из Раскола нельзя. Многие с трудом, и не без помощи товарищей взгромоздились на немного отдохнувших вромов. И отряд побитых всадников шагом поплелся, куда глаза глядят.
Для лагеря Вирт выбрал место, уже куда более тщательно, чем в первый раз и при участии Майи. Вспоминать пройденные уроки курса выживания, тем более самые обобщенные и пройденные полгода назад было непросто.
Но теперь костёр был разведён в небольшой лощине на склоне холма. Сверху их закрывали от посторонних взглядов редкие, но все же ветви какого-то дерева. Густую траву они тщательно срезали ножами и использовали вместо подстилки. Кто ещё мог ходить, нарезали веток для навесов. Остальные мастерили из них шалаши, на случай росы ил дождя. Майя с Рисасом тщательно осматривали каждого из вромов на предмет ранок и порезов. Животные были шансом выжить и обеспечивали прикрытие лагеря. Так что охапки душистой травы аккуратно ложились перед мордой каждого уставшего животного. Много им не нужно. Зато от лагеря не отойдут за свежей порцией.
Все делось молча.
И только иногда поглядывали на Лишану, которую все ещё тошнило.
Вирт сам назначил себя в первую пару дозорных. И только раздражённо отмахнулся на вялые возражения.
- Все завтра, тогда и обсудим кто и где. А сегодня дежурим по часу.
Майя осторожно пристроилась к спине вялой Лишаны. С другой стороны прижался кто-то ещё. Кто-то из назначенных дежурных накинул и расправил поверх них свежую траву. В этом мире было не так уж и жарко. А местное светило едва оторвавшись от горизонта, начало опускаться назад.
Майя закрыла глаза. Перед глазами снова замелькали оскаленные клювы, замельтешили тени. Спать было страшно и невольно хотелось оттянуть этот момент. Вспомнила рассказ Лики. Когда-то, еще во время той страшной битвы при Расколе, магистр Нэстэ в шутку пообещала своим подругам вернуться даже из темных чертогов Неназываемого, если вдруг узнает что нужна кому-то из гекатесс.
Они всего лишь молодые гекаты и о Дарующей миры знали только из рассказов лично ее знавших гекатесс. Но ведь они тоже вроде как под покровительством гекаты тети Рианны. А какбы было хорошо, если бы эта давняя шутка оказалось правдой! Майя вызвала из памяти голографическое изображение гекатессы, установленное рядом со своей матерью в ее комнате. Дарина как-то рассказала, что снимок сделан в одном из миров Бездны, на краю скалы. Дарующая любила отойти от полевого лагеря и побыть перед сном одна. Ей не мешали, но и не оставляли без прикрытия. В мемориале девушка стояла, всматриваясь куда-то в даль, а в ногах сидел кот.
Сон уносил Майю в небытие. Она сосредоточилась именно на коте и всеми силами позвала его. Она никогда, даже своим гекатессами не признается в совсем детском поступке. Но ведь страшно все-таки засыпать после таких событий. А призрачная ниахара быть может защитит от кошмариков, если захочет ей присниться.
Ей показалось даже, что ухо кота дернулось, потом он повернул морду, на которой отразилось абсолютное и полное недоумение.
Неожиданно для себя, Майя хихикнула. Даже собственное воображение ее дурой считает.
Утро выдалось не радостным. Майя свой ночной час отдежурила в первой паре, после чего снова завалилась спать.
С утра она с трудом продрала глаза. Все тело ныло так, что было больно даже повернуться, не то что встать. Каждый синяк именно в этот момент радостно захотел оповестить о своём существовании.
Вокруг раздавались тихие стоны и даже проклятия. Друзьям приходилось не лучше, чем ей. Ильшана, так и вовсе едва оторвав голову от сена, тут же скрючилась в рвотных позывах.
Вирт, так же как и Майя старался не подавать виду. Но разве можно скрыть, когда тебе даже выпрямиться без стона трудно.
Полевые индивидуальные аптечки были предназначены для оказания первой помощи, но уж не как не для лечения. В чем дети и убедились в это утро. Для лечения в каждом отряде была лагерная аптечка, оставленная ими при поспешном бегстве с первой стоянки.
Но было и ещё кое-что. Не без труда, но все же расходившись, Вирт с Майей последовали за Яйилой и долго смотрели на труп врома.
- Я думала он просто прилег. - Будто оправдывалась девочка. - А он....
- У него было больше всех укусов, один из них вод здесь. - Вирт ткнул ножом в набухшую шишку в районе шеи погибшего животного. - Та вдруг лопнула, изливая на шкуру желто-зеленую жидкость, в которой можно было рассмотреть извивающегося маленького червячка.
Все невольно отпрянули. А червячок скрутился в спираль, и тут же забурился, уходя в глубину мяса.
- Твою ж. ... Совсем не по- детски прокомментировал Вирт. - Нужно осмотреть остальных вромов. Такие укусы еще у нескольких были
Таких в табуне обнаружилось аж два штуки. Маленькие ранки у них обраужились на крупе и ногах. Они сильно хромали на пострадавшие конечности, были вялыми и уже плохо реагировали на окружающую обстановку.
- Скорее всего это результат воздействия личинок. - Вздохнула Майя, пытаясь хоть что-то выудить из памяти на этот счёт.
Но на вопросительный взгляд брата, ей пришлось только отрицательно покачать головой. О таких вещах с ними ещё не говорили.
Пострадавших вромов отвели немного дальше, вниз по лощине. Ничем иным им они не могли уже помочь. А добивать своих спасителей ни у кого рука не поднялась.
Остальной табунок тоже не блистал здоровьем. Животные после смертельной гонки едва пришли в себя. Многочисленные порезы и ссадины красовались у каждого из них. Вирт даже облегченно выдохнул, выяснив, что это обычные раны, без каких либо новых сюрпризов.

Глядя на лежащую на сене Лишану, Майя с Виртом выслушали мнение своих товарищей и переглянулись.
Друзья только высказывали свое мнение. Так было заведено с самого начала еще Ликой. Окончательное решение всегда принималось командиром группы. В данном случае старшими гекат. Друзья не скрывали страха и смотрели на них с откровенной надеждой. Все таки они были детьми правящей и из императорского рода Арден. У них в родстве были сама Майя и Рианна основательницы.
Им обоим было не по себе. ТАК на них друзья еще никогда не смотрели.
Мама, в беседах наедине, часто ругала их за то, что показывают свое настроение перед гекатами. Они должны были быть не только лучшими и примером для них, но и настоящими старшими. А к кому еще могут пойти со своими проблемами члены гекат, как не к своей старшей. Их родители далеко, все, что расскажешь воспитателю немедленно станет известно Совету и их высочествам.
Но сейчас весь их отряд ожидал решения, от которого зависела их жизнь.
Майя в сомнении хмурилась. Лишанна на скользкой спине врома может не удержаться. Остальные не намного в лучшем состоянии. У нее самой сильно болело плечо. Да и комбинезонами надо. У вромов вроде хорошая регенерация, но сегодня многих из них придется их вести в поводу.
Вирт тоже не горел желанием реализовывать свой вчерашний план. Спина болела так, что вставая он заранее сжимал зубы, чтобы не застонать.

О своем решении остаться на месте ещё на одну ночь Вирт пожалел уже к вечеру, когда от Раскола донесся громкий многоголосый рев крупных тварей и пронзительный визг их жертв. Утром, когда принималось решение и даже в полдень, до них доносились редкие одиночные звуки чужой охоты, разносившиеся над лесом с разных сторон. В это раз к Расколу, похоже, вышла целая стая неизвестных животных

А вторую свою ошибку Вирт понял ночью, когда его поднял Луарх, дежуривший в самые сильные сумерки. Взобравшись на склон они с Майей напряженно всматривались в сумеречную мглу. Ликалы восстановили энергонакопители и смогли вывести местность в режиме ночного зрения.
По большой поляне, прямо по их следу двигалось нечто бочкообразное, длиной со взрослого человека и раза в два толще. Ночное зрение позволило хорошо рассмотреть восемь тонких длинных лап, расположенных по бокам. Их колени располагались много выше тела твари и поддерживали ее в висячем состоянии. Бочкообразное тело двигалось плавно, почти плыло над травой.
- Я давно наблюдаю за ним. Тварь идет прямо по нашему следу и почти никуда не отклоняется. - Пояснил Луарх.
Вирт хмуро покосился на Майю. Но ничего не успел сказать. Знакомый клекот был слышен из далека. Тварь успела развернуться, легко увернулась от атаки курхи. Но оказалась добычей двух других. Массивное тело рухнуло в траву. А ему наспину вскочил один из победителей. Можно было наблюдать, как курхи клювом разбивает видимо не очень прочную кожу и вырывает целые куски. Затем высоко задирает его к небу, видимо, чтобы проглотить добытое.
Поднимай всех. - Тихо отдал Вирт команду.
Он уже разглядел шевеление травы, продолжившееся от места пиршества в направлении их лагеря.
Вромов старались увести из лагеря тихо, чтобы не спровоцировать приближающуюся стаю на рывок. Вот тогда Вирт и понял, чего не предусмотрел при выборе места стоянки. Лощина имела только один удобный вход снизу, откуда они и зашли. Вверху она заканчивалась крутым сыпучим склоном, по которому даже человеку трудно подняться.
Животных пришлось выводить по очереди прямо на борт и там, где не мешали кусты. Здесь тоже было круто. Но густая трава сдерживала осыпь. Вромы могли воспользоваться своими раздвигающимися копытами, чтобы зацепиться за дерн и в несколько прыжков преодолеть препятсвие.
Хуже всего было с последними из них. Для них пришлось даже сдвинуться еще дальше по ущелью, на участок с не поврежденным дерном. Но они справились.
Майя только вжала голову в плечи, когда до них донеслись звуки короткой схватки, и поспешила потянуть повод. Два пострадавших врома все еще были живы. Они оставались там, куда их отвели днем. И видимо, их апатия не была всеоблемлющей. Короткий предсмертный рев одного и второго настиг их уже нескольких десятках метров от борта лощины.
- Трупы вромов задержат курхи. Если мы не уйдем за это время у них из виду, будет проблема. - Высказался Вирт. - Седлаем вромов и переходим нарысь. Криан, садишься на врома Лишаны и страхуешь ее. Еще двое будут подсаживаться по очереди к каждому, на полчаса. Чтобы не утомлять их.
Отряд всадников спешно удалялся в сумерки, стараясь не оглядываться лишний раз назад. Туда, откуда доносились радостный клекот, треск разрываемой шкуры и чавканье.

Рианна судорожно сжимала рукоятку серого клинка и ждала, стараясь ни на ком не сорваться. Они прошли через Раскол больше часа назад. А до этого неслись по следам несносных племянников и их гекат половину стандартного дня.
Но увиденное на выходе в этот мир почти парализовало страхом ее. Остальным все же было чем заняться. Осмотреть местность, найти следы. А ей оставалось только ждать окончательных выводов.
Разнесенный лагерь, давно потухший костёр и трупы курхи не оставляли шанса воображению. Дети Литарна и Сумми, её племянники со своими пятерками, попали в ловушку расставленную Бездной для любого беспечного путника.
Она слишком хорошо помнила уроки Нэстэ. И даже без подсказки проводников видела, что малыши натворили. Ну, кто же ставит лагерь на отрытом месте в степной местности, да ещё так близко от выхода из Раскола?
'В лесу надо ставить лагерь для отряда на поляне или опушке. В горах, ищи ровную широкую поляну с нехарактерной растительностью, в степи наоборот, лагерь лучше разбивать в перелеске. Всегда надо помнить, что хищники наиболее приспособлены к базовым условиям местности. А значит, степная тварь в густом лесу будет чаще ошибаться' - Голос Нэстэ почти зазвучал у нее в ушах. - 'И всегда осматривайся, чтобы случайно не заночевать на звериной тропе'

- Они расположились на миграционной тропе. - Тихо заговорил проводник из охотников. На магистра Рианну он старался не смотреть и обращался непосредственно к Лике.
Бледная, с неподвижным лицом и плотно сжатыми губами, она мало чем отличалась от своей старшей по гекате. Но все же охотнику так было проще.
- Дети разбили лагерь и видимо, какое-то время сидели у костра. По меньшей мере, в палатках никого не было, когда началась атака. Следов крови детей в них не обнаружено. Атака была внезапной и застала их врасплох.
Охотник показал на истоптанное место около кострища.
- Скорее всего, они не выставили дозорных или собирались сделать это позже.
- Они взяли с собой систему контроля периметра. - Заметил Шиассан.
- Здесь трава высокая. - Датчики или не сработали, или были отключены из-за частых срабатываний. - Вздохнул охотник. - На территории вокруг костра очень много гильз, но мало убитых тварей. Судя по всему, они вели беспорядочную стрельбу. Но дети смогли справиться с первой паникой. Вон там.
Охотник подвёл слушателей на несколько метров вперёд. Туда, где тушки курхи образовали почти ровную линию. И раны их мало напоминали те, что оставляет огнестрельное оружие.

- Вромы. - Рассказчик указал на характерные следы копыт в земле. - Ваших вромов ещё жеребятами учат действовать самостоятельно, если остаются без всадника. Обычно они сбиваются в круг, окружая ослабленных и раненых членов табуна, и держат оборону пока могут. Здесь, скорее всего, произошло нечто аналогичное. В первые мгновения атаки, дети растерялись, и прошу прощения, запаниковали. Так что о верховых животных они не вспомнили. И вромы сделали так, как их учили действовать без команд.
Охотник повел рукой, показывая всю диспозицию.
- Дети вод здесь объединились. Но отряд оказался зажат между выходным Расколом и стаей курхи. Поэтому и вромы выстроились полукругом. Они обеспечили детям самые важные первые минуты и дали им собраться. То, что хватило тринадцати животных, говорит о том, что гекаты все же сумели организовать оборону.

Охотник указал несколько разрубленных или проколотых тушек. Никто не произнес ни слова, внимательно следя за рассказом следопыта.

- В сложившейся ситуации малыши приняли единственно верное решение. - продолжил он в заключение. - Они бросили лагерь и попытались оторваться от стаи верхом. К сожалению, вромы в темноте видят хуже курхи, хоть и лучше людей. Поэтому оторваться в степи от стаи такого размера надежды мало. Но я с уверенностью могу сказать, что здесь ни один ребёнок не погиб. Они все ушли из лагеря живыми. Может быть, кто-то из них был ранен. Даже тяжело. Электронные ищейки фиксируют кровь сразу нескольких детей. Но здесь их тела искать не имеет смысла.
- Направление их пути можно определить? - Рианна словно очнулась при последних словах.
- Нужно следовать за стаей. - Охотник показал широкую полосу вытоптанной травы уходящей за горизонт
- Ночью, без боеприпасов, снаряжения, одни и в неисследованной местности, да еще со стаей курхи на хвосте. - Прикрыла глаза Рианна. - Если вромы вытащат детей, я даже не знаю, как отблагодарить наших фермеров.
- Они давно пытаются распространить свою методику дрессировки на все фактории, поставляющие вромов. - Хмыкнула Лика. - Если все произошло так, как сказано, спор их оппоненты проиграли вчистую. Ри, даже не заикайся. Дальше в Бездну ты не пойдешь.
Магистр Рианна возмущённо вскинулась. Но остальные гекатессы явно были на стороне Лики.
- Преследовать детей такой толпой, это верный способ привлечь внимание и так взбудораженных тварей в этой степи. Нам только повторной волны не хватало и еще одной битвы при Расколе.
Рианна покосилась в сторону раздавшегося выстрела. Они были редкими. Но только потому, что над лагерем уже развёрнули силовой щит, в который постоянно бились поодиночке и группами разнообразные москиты и мелкие твари, привлекаемые запахами падали.
- Ты сама знаешь, что я права. - Продолжила Лика, поймав недовольный взгляд девушки. - По следу пойду я с Дариной и Илсаной. Мы пойдем одни, никого больше я не возьму.
Последняя фраза была сказана в опережение, открывших было рот, подруг из пятерки сопровождения принцессы.
- Сестрички, без ниахары, тройка это оптимальное число. Нэстэ бы пошла наверно одна или вдвоём. Только я её уровня так и не достигла. Так что мы пойдём тройкой. Ри, когда Сумми подоспеет, пусть пошлет за нами Калну. Надеюсь, электронные ищейки не заплутают на этой тропе и приведут нас к детям. Но если там не окажется маяков, вернуться обратно будет трудно и придется возвращаться по следу обратно, что не желательно, учитывая информацию о раненных. А если дети нашли и догадались уйти от волны в Раскол, то возвращение может оказаться невозможным.
Рианна несколько мгновений смотрела на подругу. Потом медленно выдохнула и кивнула, с тоской глядя на вытоптанную дорогу.
- Хорошо. К ближайшему отсюда выходному Расколу встреча уже выслана. Мы будем ждать от тебя вестей, любых. Ты главное, ты их найди и прикрой, если получится. Шиассан пойдет за тобой.
Последнее слово Рианна произнесла с трудом.
Змеелюд хотел было что-то сказать. Но Лика перебила.
- Шиассан, вы очень быстро останетесь без щитов. Извини, была бы возможность дождаться Сумми, мы бы строили другие планы. А так, у небольшой группы среди степи больше шансов проскочить незамеченными. Да и щиты будут недолго действовать в Бездне. А ликалы с индивидуальным щитом есть только у Гекаты. Маленькая армия со всем снаряжением будет двигаться слишком медленно. Зато вы сможете нести с собой энергогенератор.
- Шиассан пойдет следом за вами. Электронные ищейки, скорее всего, потеряют след детей там, где волне тварей набрала силу. А вот вас они будут чуять долго. - Заговорила Рианна. - Вы пойдете до самого конца тропы и дальше по следу, если найдете его. А Шиассан параллельно займется обследованием флангов на случай...
Рианна с трудом проглотила комок перед концом фразы. Но никто и не подумал её упрекнуть. Всем было ясно, что именно придётся искать в стороне от полосы, оставленной волной тварей. Кто-то из детей мог отстать от группы в темноте, вром мог уйти в сторону и оказаться в одиночестве. И бойцам Шиассана предстоит найти и собрать останки погибшего.

Воин нехотя отступился. У змеелюдов, даже у детей императора, ликалы играли только роль опознавательных знаков и персонального коммуникатора. Всех остальных функций они были лишены. Что уж говорить об остальных бойцах. Внешние же генераторы силовых щитов в Бездне действительно быстро отключались. Или вообще выходили из строя при пересечении Расколов.
Ликалы гекат Арден и Аринола обеспечивали щиты всего на несколько минут непрерывной работы. Но, во-первых, их источники питания восстанавливались быстрее внешних. Во-вторых, при пересечении Расколов, тело разумного служило защитой от воздействия внешней среды.
И гекатессы Арден и Аринола имели это явное преимущество перед другими своими союзниками. Об остальных бойцах говорить уже не приходилось.
Сумми месте со своими саэше сейчас неслась сюда через Белый мир из мира Курхи. Но в резиденцию они прибудут только завтра. На переходе после первого Раскола она потеряет еще день. И только тогда ее ниахара сможет выйти по следу тройки. Так что приходилось признать правоту Лики. Тем более, что в последние годы ее пятерка единственная из всего союза регулярно выходила в Бездну на охоту и проводила там по нескольку дней.
- Может, возьмёшь проводника с ниахарой? - Без надежды поинтересовался Шиассан. - Они будут здесь в течение часа.
Скептический взгляд сразу всех гекатесс не требовал комментариев. Шиассан отлично знал отношение девушек к чужим котам. И сам его разделял.
- Шиассан, несработанная ниахара, обученная для охоты и подчиняющаяся исключительно чужому проводнику. Добавь сюда еще, что Сумми пустит по нашему следу молоденькую самку, вошедшую в возраст поиска самца. Это не для нас. - Вздохнула Лика. - Втроем мы действительно имеем больше шансов просочиться среди тварей незамеченными. А потом нас догонит Кална. Сумми хорошо её выучила и она часто работает с нами на тренировках. Я уж не говорю о том, что стараюсь брать ее с собой в Бездну на охоту. С нею мы вытащим детей из любой Бездны. Лишь бы они продержались до нашего подхода.
- Я просто предложил. - Вздохнул змеелюд.

Рианна смотрела в спину уходящей тройки, пока они не скрылись за горизонтом. И даже некоторое время после. Никто из их спутников не рисковал сейчас приближаться к этой группе мрачных девушек.
- Из полусотни гекатесс, сейчас осталось всего двадцать две. - Пробормотал Шиассан, обращаясь к своему другу и сокомандиру в отряде кашьяти. - И большую часть сестер они потеряли в том пресловутом бою при Расколе. Даже не представляю, что они сейчас думают.
- Ты знал ведь их всех?
- Я был молодым стажёром, выпускником командной академии при экспедиции к расе ринсли. Тогда со всей этой гекатой и познакомился. Потом проходил подготовку в качестве офицера для экспедиции по жемчужной нитке.
- А я опоздал. - С досадой вздохнул кашьяти. - Когда началась подготовка, у нас просто никто не верил в начинание сына императора и союз Гекат. А потом время оказалось упущено. Я поспел только к концу второй волны переселенцев.
Капитан кашьяти ещё раз вздохнул. И было непонятно, сожалеет ли он о не состоявшихся приключениях и личном участии в экспедиции, вошедшей в историю, или об упущенной выгоде. Хотя, скорее и о том и другом одновременно.
Шиассан не обратил внимания на его замечание. Для него сей час в Бездну уходили не бесстрашные покорители Бездны из союзных Гекат и гекатессы легендарной Дарующей миры, а просто хорошо знакомые девушки, всего на несколько лет младше него и близкие подруги его супруги. И все, чем он может им сейчас помочь, это дождаться проводника с ниахарой, чобы начать черепашье движение следом.

Лика не бежала по следу, что считывал из воздуха прибор, как можно было бы подумать. Во-первых, неизвестно сколько придется идти. А взять вромов, значит увеличить свою группу и лишний раз спровоцировать тварей на нападение. Во-вторых, бегущая и даже слишком быстро передвигающаяся жертва, это верный шанс привлечь внимание снующих вокруг хищников.
- Что-то они здесь какие-то слишком возбуждённые. - Проворчала Дарина, торопливо уступив дорогу очередной четвероногой твари. Убивать их тоде было бы неразумным.
- Погоня подняла волну. - Вздохнула Лика. - То, что они мечутся теперь во всех направлениях означает только одно.
- Преследование прекращено. И судя по поведению вот этого хвостоклювика, довольно давно. - Дарина указала на промелькнувшее странное существо, размером с хорошую крысу, с длинным хвостом, загнутым вверх вопросительным знаком и оснащенного похожим каким-то крючком.
- Будем надеяться, волна потеряла жертву, а не догнала их. - Озабоченно заметила Лиссана, так же осторожно скользящим шагом уходя с глаз очередной твари.
- Лишь бы живы были. Догоним, приму воспитательные меры, какие приняты в семьях из трущоб в окраинных мирах. И пусть потом Сумми с Литарном обижаются на меня сколько влезет. - Пообещала Лика.
Клинок она, как и подруги держала в руке. Но любой удар, ранение или гибель животного, могли спровоцировать шебуршащихся вокруг в траве тварей. Лучше было избегать схватки как можно дольше.
Они шли без привалов несколько часов, стараясь как можно больше пройти до наступления сумерек. Когда они вышли из силовой сферы, местное светило перевалило зенит. А теперь оно уже стремительно, как им казалось, неслось к горизонту.
Вытоптанная тропа, оставшаяся после поднятой волны, вдруг сделала резкий поворот.
- Это ещё что? Куда их понесло?
Лика ничего не ответила Дарине. Только беспомощно пожала плечами. На карте по-прежнему красовалось белое поле с точками их индикаторов и мигал тревожный огонёк падения точности фиксации расстояний. Они ушли слишком далеко от стационарных маяков. Даже связь с базой уже давно забилась радиопомехами этого мира.
- Сюда пробивается только один маяк. Да и то, тот, что мы с собой принесли. Вздохнула Дарина.- Куда же их понесло. Столько времени неслись прямо, и вдруг такой поворот посреди ровного поля. А они ведь это сделали ночью.
- Вромы должны были уже устать в такой гонке. - Пробормотала Лиссана. - Может их что спугнуло?
Они и сами были не лучше тех вромов. Пот заливал глаза, тело требовало хоть небольшого перерыва. Но никто из тройки даже не подумал об отдыхе.
Ещё через полкилометра вытоптанная полоса распалась на многочисленные тропинки, ведущие в разные направления. А впереди, прямо посредине степи появилось знакомое марево стационарного Раскола.
- Вот .... На карте его нет. Откуда они узнали?
- Если дети добрались до него, то у них появился шанс отбиться от волны на той стороне.- Дарина даже попыталась прибавить шаг. Но тут же замерла и плавно скользнула в сторону.
Мелкая змейка, выскользнувшая было на слишком быстрое движение, разочарованно нырнула обратно в траву.
- Голодная. - Прокомментировала Дарина.
- Это уже радует. Связь есть?
- Не-а. Только сигнал маяка. Могу попробовать сбросить кодом.
- Передай код ухода в Раскол. - Распорядилась Лика. - Рианна поймет. Надеюсь, Сумми с Калной успеет вовремя. И знаете, Шиассан со своими проводниками нас на той стороне уже не найдет.
- Да уж, от того, что останется от электронных ищеек на той стороне толку мало будет. Разве что как булыжник использовать и запустить в какую-нибудь тварь.

Трое преследователей прямо на ходу начали избавляться от всей электроники, что все же взяли с собой из полевого лагеря. В кучку перед Расколом полетело даже лучевое оружие и поясные силовые щиты. Без защиты специальных кофров, их начинка тоже сгорит в Расколе. Так зачем же тащить лишний вес? Плоский наручный щит мог быть разогнан до пятого уровня. Так что он остался.

Переход в другой мир отметился сменой обычных сумерек на красноватый в свете висящего здесь светила туман. Лика сильно боялась того, что увидит с той стороны. И первое впечатление подтверждало самые мрачные предчувствия. Кругом валялись растащенные падальщиками кости, с некоторых даже все ещё свисали остатки жил. Трава была измята и вытоптана.
Их малыши приняли здесь бой, видимо уже отлично понимая, что это их последний шанс. Дай прорвавшимся следом курхи возобновить погоню, и новую волну уставшие вромы уже не обгонят.
Дарина с Лиссаной засуетились вокруг, всматриваясь в следы. Лика продолжала контролировать подходы к месту выхода и только зло сжимала зубы. Сейчас она очень хорошо понимала Рианну, вынужденную вот так же ожидать приговора в разгромленном лагере.
- Здесь нет ничего. - Наконец отчиталась Лиссана. - Похоже, они отбились, сели на вромов и шагом ушли в направлении того холма.
Они снова двинулись в путь. Решив для себя, что час на осмотр места схватки и поиски следов можно считать отдыхом. А заночевать можно, когда сумерки сменятся ночью.
Лагерь на склоне был обнаружен спустя ещё пару часов. Осмотр места стоянки и разрушенных навесов снова ничего не дал. Но вниз по лощине обнаружились кости и хорошо узнаваемые черепа трёх вромов.
- Хорошее место для лагеря. - Вздохнула Дарина. - Скрыто от глаз со всех сторон. И даже дым от костра должен был уходить вверх по склону.
- Только вромам эдесь не развернуться. - Тоскливо откликнулась Лика. - Не учли ребята, что их защитникам нужно выстроиться в круг. И второго выхода скорее всего нет. Вон как борта осыпаются.
- Так они и осыпаются там, где дети вромов на борт выводили. - Возразила Лиссана. - Весь дерн содран. Не было здесь схватки. Ушли они.
- Мы отстаем минимум на день и вряд ли сможем продолжать преследование. Вздохнула Дарина. - Нам нужен отдых и сон. Хотя бы несколько часов.
- Согласна. - Лика сердито осмотрелась.
Подруги уже разворошили обрушенный навес. Там была травяная подстилка. Немного примятая и странно жухлая для одной ночи, но вполне подходящая для короткого отдыха
- А они здесь долго были. Похоже, даже спали. - Отметила Дарина. - На уступах лежки есть. Так что караульных не забыли выставить.
- Потому и ушли вовремя и легко на свежих вромах. - Согласилась Лика. - Три часа сна. Я дежурю первой.
- Не много? Может, сможем догнать?
- Может и сможем. Да сомнительно. У них сейчас десять отдохнувших вромов. Если не сглупили, до пары будут меняться. Тогда вромы меньше устанут. Так что идти они смогут долго. В сумерках нам легко потерять след. И вообще, будет хуже, если мы свалимся где-то на ходу. Кроме того, нас должна нагнать Кална. С нею поиск будет проще.

Они зря опасались наступления ночи. Похоже, её здесь совсем не было. Тусклое светило только слегка коснулось горизонта и снова начало набирать высоту по пологой траектории. Сумерки царившие вокруг при этом если и стали светлее, то совсем немного.
После сна на языке появился неприятный привкус. И девушки без слов надели маски. Изолирующее снаряжение они предпочли поберечь до встречи с детьми. Ещё неизвестно в каком они состоянии. Три комплекта немного. Но и дети вроде все еще способны двигаться.
Следующая стоянка оказалась совсем недалеко от брошенного лагеря. Видимо это было место короткой остановки. И причина быстро обнаружилась. Дарина первой обратила внимание на писк и разворошила ворох веток около костра. Несколько мелких грызунов порскнули в стороны и тут же развернулись, скаля зубки. Но передумали нападать и нырнули в траву.
Из кучи веток Дарина осторожно вытащила остатки чьей-то рубашки с пятнами крови и полосы окровавленных бинтов. Все уже основательно разодранное грызунами.
- Кто-то из них сильно ранен. - Выдала девушка. - И, скорее всего, не один. Сутки, судя по состоянию этой ветоши, может чуть меньше. Крупные твари еще не успели найти это место.
- Отличная приманка для тварей. - Укоризненно покачала головой Лика. - Вернёмся, я лично побеседую с наставником. Дети не владеют азами выживания. Даже не сжигают за собой следы.
Костёр, в котором догорали остатки окровавленных тряпок остался позади. А они снова углублялись в лес и вынуждены были замедлить движение.
Следующая стоянка обнаружилась уже после обеда. Причём перед этим, преследуемый отряд снова сделал необъяснимый поворот без видимых причин. В этот раз не было даже костра. Судя по следам, вромов дети не отпустили пастись, а зачем-то привязали в ближайшем леске. Смысл всех этих действий очевидно крылся в овраге, на борту которого и была оборудована стоянка.
-М-мда, отличное место для наблюдения. - Подытожила Лика, оценивающе рассматривая серое марево, зажатое между двумя склонами.
- Они здесь торчали дольше, чем на предыдущей стоянке. Вон, даже траву утоптали. И опять тряпки валяются. - Озадачилась Дарина. - Спрашивается, чего выжидали?
- Или хотели пойти в раскол или собирались ставить лагерь. - Предположила Лика. - Но, похоже, их что-то спугнуло. Следы идут в сторону от оврага. Но малыши явно наблюдали за Расколом. Может, посмотрим? Если что там было, то следы у Раскола останутся.
- Некогда. Нам бы поскорее по следу вромов. - Возразила Дарина.- Следы ведь совсем свежие.
- Принято. Догоним, у них и узнаем, чем именно им не понравился переход. Вроде все как обычно.
- Ещё бы узнать, как они их находят. Ведь уже второй раз поворачивают точно на стационар. - Проворчала Лиссана.
- А ведь точно. - Вспомнила Лика. - Во время погони они тоже сделали такой разворот. И это не смотря на преследующую стаю курхи.
Не став задерживаться, тройка торопливо двинулась дальше. И на новую находку наткнулись уже в сумерках. Трупик был не просто свежим, около него не было даже мелких и вечно охочих до падали грызунов.
Следы вромов на земле стали намного отчетливее. По известным только опытным следопытам признакам, девушки отметили усталость вромов. Среди их следов теперь постоянно можно было наблюдать отпечатки подошв детской обуви. Дети начали экономить силы своих животных и видимо по очереди шли пешком.
Три преследователя уже с трудом контролировали желание перейти на бег. Ведь ясно, что дети не могли уйти слишком далеко. Лика спешила, но вынуждена была сдерживать нетерпение подруг. В этой местности лес становился гуще. Трава уже давно доходила до плеч. И уже пару раз пришлось все-таки браться за клинок. Огнестрелы они берегли и старались не поднимать лишний раз шум.
Но все же запах дыма пришел с порывом ветра неожиданно. Они ускорили шаг. Но отсветы костра на листьях деревьев смогли разглядеть только когда подошли к месту стоянки вплотную и почти столкнулись с караулом. Аннаиса, четвертый луч в беглой пятерке Майи, устроилась на ветке раскидистого дерева и видимо успела подать сигнал тревоги. По крайней мере, в момент, когда они вышли из-за ближайших кустов, под ее веткой стояло двое мальчишек с мечами на изготовку, а Аннаиса целилась из огнестрела прямо в грудь Лике.
- Приветствие гекаты, своих не пристрелите. - Громко подала голос Лика, не скрывая облегчения от встречи. - Глаза детей широко раскрылись в узнавании. Сверху даже послышался слабый всхлип. Но Лика по примеру спутниц сделала вид, что ей это только показалось.
Она отметила, что девочка на ветке сидит не просто так. Её левая нога была перетянута повязкой. Да и мальчишки хоть и держали мечи, но явно старались не делать лишних движений.
Лика всю дорогу думала, что скажет этим любителям приключений. Но сейчас, глядя на осунувшиеся лица детей, она только молча прошла к костру, осторожно отстранила Ильну и принялась наводить порядок с огнём, делая его низким, как бы прижатым к земле и не таким дымным.
'Пошло все к Неназываемому'. - Устало подумала она про себя. - 'Пусть Сумми и Литарн объясняются, на то они и родители. А она ничего не скажет этим малышам. Просто не сможет'.
Дарина сразу нацелилась под навес. Туда где кто-то лежал. Сортируя хворост, убирая из огня сырые дрова, Лика услышала слабый стон и звуки спазмов. Спокойный голос подруги, что-то внушающий бедняжке, слишком резко поднявшей голову.
"Сотрясение. Сильное. Даже сухпаек не принимает' - Пришло от гекатессы по ликале.
Лика молча покосилась на Майю с Виртом. Их высочества сидели напротив, виновато опустив головы. Но напряжение, которое было впервые минуты встречи как-то разом ушло с их лиц. Да и остальные дети заметно расслабились. Кто-то сидел, кто-то ещё оставался на ногах. Появились первые, не уверенные пока ещё улыбки. Да они влипли по собственной глупости. Но теперь пришли взрослые. Те самые гекатессы тети Рианны и Дарующей миры. Они прошли не один мир Бездны и провели не одну схватку с тварями. Теперь ведь будет все хорошо?
Лика невольно улыбнулась, читая на лицах своих подопечных, облегчение и веру что теперь-то весь этот кошмар закончился.
- Вот так надо делать костёр в Бездне. - Наконец заговорила она, немного отстраняясь. - Отсветы огня, а главное дым, тоже привлекают ночных тварей. Ещё хорошо, что вы еду не готовите.
- Мы не охотились и питаемся только неприкосновенным запасом. - Майя говорила по прежнему не поднимая глаз.
Вирт только вздохнул. Две девочки, наблюдавшие за действиями управляющей Гекаты, встали и отошли к попросившей помощи Дарине.
- Ругать будешь? Мы заслужили. - Осторожно сказала Майя.
Лика тяжело вздохнула. Глядя на детей, можно было сказать, что они наказали сами себя. Но это и так было понятно. Теперь, когда они нашлись, было небольшое облегчение, и на первое место выступали совсем другие заботы. Ругаться точно не хотелось. Ни сил, ни времени нет.
- Когда Лишана заполучила сотрясение?
- В самом начале. Еще во время атаки на лагерь.
"Значит во время погони она ещё добавила. И нормально отлежаться не смогла. Бедная девочка'
Лика согласно кивнула в ответ на фразу от Дарины по ликале.
- Остальные?
- Криан, падение с врома, когда уходили с первой стоянки в этом мире. Выбито плечо. Мы не смогли вправить.
За спиной раздался слабый вскрик, сопровождающийся отчетливым щелчком.
"Перелома нет. Но пареньку досталось. С таким вывихом и верхом!"
- Ещё Суаши и Рисас. Но мы не поймём, что сними. Жар и слабость. У Суаши все началось после укуса маленького хорька. А Рисас вроде даже укусов не получал. Свалился прямо на ходу.
"Воспаление у парня. Старая рана вместе, не совсем удобном, чтобы показать друзьям, тем более девочкам. Похоже на удар гнилохвоста снизу, прямо между ног. Как с такой раной ходить, тем более сидеть верхом, даже не представляю"
"Справишься?"
"Да без проблем. Тварь не ядовита, а от смущения ещё никто не умирал. Пусть учатся с ним справляться с этой глупостью".
- Суаши?
"Яд. Повезло девчонке. Кто-то из ребят сообразил, что надо делать. Надрезали и даже присыпали из аптечки. Но рану недостаточно зачистили. Так что небольшая часть в организме осталась. У меня тоже появилось желание поговорить с их наставником по курсу выживания. Помнишь, какую мне взбучку устроили в шесть лет за плохой узел на повязке? Но тут что-то еще. Девочка как-то странно дышит"
Лика помнила. Ей тогда тоже досталось как командиру пятерки. А вся пятерка потом проходила дополнительный курс по уходу за ранами и наложению повязок. Остальная геката этот курс сдавала только через год.
- Вирт, вас же вроде учили, как действовать при ядовитых укусах. - Нахмурилась она. - Должна была быть и практика. Почему рана Суаши оказалась грязной?"
- Ну, нам показывали. - Замялся Вирт. - На практике мы смотрели ролики.
- А сами ничего не делали? - Удивилась Лика.
- Наставник посчитал, что нам достаточно пока теоретических знаний и тренировок на муляжах.
"Лика, почему нас не допускают до обучающего процесса?"- Зашипела Дарина. - "Это же кошмар! Где таких наставников находят?'
"Упущение совета воспитателей" - Согласилась управляющая. - "Моя вина, предпочла не лезть в это дело и упросила Рианну забрать нас. Теперь вот отдуваемся"
Лика без особых церемоний принялась стаскивать комбинезон из луввы с Вирта. Его скованные движения сильно её напрягали.
Огромная гематома в половину спины заставила выругаться.
- Это его во время погони. - Проинформировала Майя. - Наверно курхи запрыгнула. В темноте не разобрать было.
- Курхи зубастая, но слишком лёгкая. - Покачала головой Лика. - К тому же у неее всего две лапы. Ее когти порвали бы комбинезон. Когда мы за вами шли, я несколько раз видела следы борлота. Вот эта тварь тяжелее будет и способна такой синяк оставить. Он и охотится таким способом. Выбирает жертву и старается прыгнуть так, чтобы ей что-то сломать. Во время волны он теряет осторожность и может попытаться атаковать животных заведомо крупнее его обычной добыче. Вром своим хвостом наверно ударил прямо и добавил.
Майя внимательно следила за действиями Лики
- А, почему в наших аптечках таких мазей нет? - Удивилась она, наблюдая, как синева на спине брата прямо на глазах начала блекнуть. - Нам же говорили, что у нас настоящие полевые аптечки.
- У вас индивидуальный полевой набор бойца армейского отряда. Он предназначен для оказания первой помощи на защищённых территориях. Ну, и для ваших игр великолепно подходит. А у меня штатная экспедиционная аптечка бойца передового отряда. Такие, конечно с изменениями, используется охотниками за тварями, идущими в Бездну. К тому же она немного усовершенствована с учетом опыта передового отряда экспедиции по жемчужному ожерелью. Её состав и применение вы будете изучать не одно занятие, и даже не один год. И уж я лично прослежу, что бы вы изучали все это не в теории.
К ним подошла Дарина. Достав из специального отделения в своей коробочке несколько деталей, она быстро собрала нечто вроде паучка и поднесла его к предварительно оголенному плечу.
На коже гекатессы проступило изображение ликалы. Маленькая искра, скользнувшая в его лапку, была хорошо видна в местных сумерках. Лика даже не обернулась, когда подруга так же деловито открыла её плечо и повторила процедуру, и продолжила заниматься обработкой немного разомлевшего Вирта. А Дарина уже направилась к Лиссане.
- Что это? - Майя наблюдала за странными манипуляциями широко раскрыв глаза.
-Медконсультант. - Невозмутимо пояснила Лика. - В собранном состоянии при переносе через Раскол, он разрушился бы. Да и энергонакопители сдохнут. Вот специально для носящих ликалы и придумали такой вариант. Всего пять разрозненных деталек. В разобранном состоянии Расколы и Бездна им не страшны. Накопитель полностью пуст и электроника мертва. Информация намертво забита в структура кристалла памяти. Но после сборки накопитель может заряжаться от ликалы. Это опустошает её накопитель. И на какое-то время ослабляет щит носителя. Поэтому Дарина, чтобы совсем не остаться без защиты, подзарядила паучка от себя и от нас с Лиссаной.
Лагерь был небольшим. Потому Майя смогла проследить, не вставая со своего места, как ожившая игрушка побежала по плечу Суаши, добралась до оголенного участка шеи и замерла.
- Лихорадка, пока неясно какая. - Заключила Дарина вслух. - Наверно воду пила?
- Да, очень пить хотелось. - Кивнула лежащая девочка.
Паучок засуетился, сделал несколько кругов вокруг себя и присел.
- Ай.
Дарина поспешно перехватила руку девочки.
- Терпи. Паучок имеет небольшой набор лекарств. Они спасают от наиболее распространённой заразы. В крайнем случае, тебе будут введены поддерживающие средства.
Паучок тем временем уже перебрался к месту на плече, куда его изначально поместили. На шее девочки можно было видеть пять кровавых точек.
- Везучая все же ты. - Хмыкнула Дарина.. - Пять уколов неприятно, зато скоро будешь здоровой - А, что бы пить всякую дрянь, не опасаясь последствий, надо использовать средства из спецнабора. Он же у тебя на поясе. Вон та коробочка.
Девочка густо покраснела. Майя с Виртом растерянно захлопали глазами и неуверенно открыли показанный кармашек на поясе у себя.
- Та-а-ак. И как это понимать? - Лика озадаченно смотрела на абсолютно целые наборы таблеток. Такого она точно не ожидала.
- Ну, если честно, мы забыли про них. - Признался Вирт.
- Это как можно забыть про обеззараживание в Бездне? А с дыханием у вас как?
- А ведь точно, у меня пропал привкус меди с языка. - Удивилась Суаши.
- Воздух этого мира содержит слишком много металлов. Вот эта таблетка блокирует их прямо в лёгких и направляет обратно с выдохом. - Пояснила Дарина, выуживая голубоватую капсулу. Действует почти сутки.
- Но вы тоже ею не пользовались.
- Это неприкосновенный запас. А мы приняли таблетки еще утром и пользовались масками. Ваши ведь остались в лагере, ведь так?
Паучку прибавилось работы. Теперь он забегал по каждому из детей. Очень скоро ему пришлось пополнять набор препаратов, используя запасы не только Дарины, но и Лики с Лиссаной.
- Отравление металлами. У всех без исключения. - Констатировала Дарина. Ещё немного и проявилось бы в нарастающей слабости и апатии, вплоть до кожных и носовых кровотечений. Лика, чтобы препарат смог снизить уровень интоксикации им нужен покой как минимум сутки. И то, потом надо срочно отсюда убираться. НЗ не хватит надолго.
- Значит, будем сидеть здесь сутки. Старшие, сменить караул. Им тоже нужно пройти осмотр.
Лика выждала, пока будет исполнен приказ. И одобрительно улыбнулась. Потом с любопытством проследила как Лундар подошел к Лишане с листом местного лопуха в руках и нерешительно замер. Его руки были заняты, удерживая воду в листе и теперь он не знал как поступить.


Пока Дарина разбиралась с вопросом обеззараживания, Лика полезла в свой рюкзак и извлекла на свет плоскую круглую коробку, оказавшуюся котелком. Она точно знала, что в него входит шесть кружек воды. Вполне достаточно для организации чаевки во время дневного перехода. И что-нибудь сварить на трех человек.
Лиссана так же молча поставила рядом свой и Дарины. К этому добавились и три металлические кружки.
- Надо сходить к ручью. - Поднялась она на ноги. - Лундар, пойдешь со мной.

- Так говорите, вы не охотились? - Спокойно вернулась к разговору с их высочествами Лика.
-Мы не знаем, что здесь можно есть. И боимся долго оставаться на одном месте. - Признался Вирт. - В первый раз мы потеряли трёх вромов на вторую ночь.
- Вторую? Так вроде бы мы уже были там на вторую ночь.
- Не знаю. Но в первом лагере в этом мире мы провели две ночи. Вот счётчик. - Поддержала брата Майя.
Над ее плечом высветился экран. Усовершенствованная модель ликалы позволяла теперь проецировать не только герб Гекаты, но и такие вот информационные голографические экранчики.
Лика быстро сверилась с данными своего прибора.
- Не поняла. В показаниях наших часов расхождение почти на сутки. - Озадачилась она.
- Я ж говорю, мы провели там две ночи. На вторую пришлось уходить. У нас ещё два врома ранены.
- Лиссана, посмотри, что там с животными. - Обернулась Лика к вернувшейся подружке. - Без них плохо придётся. А, почему вы не пошли в Раскол, что неподалеку? Ведь вроде собирались. Даже повернули к нему.
- Собирались. Но подумали, что надо понаблюдать. Там следы странные были. А потом в него гарымза ушла. Вот мы и побоялись.
- Умненькие дети. - Восхитилась Дарина. - Нет, я серьёзно. Я бы ни за что не стала выжидать столько времени. Кстати, сколько стояли?
-Часа три. Лишане и ребятам надо было немного отлежаться. Да и остальным тоже надо отдыхать.
Лика покосилась на подругу, но вслух ничего не сказала. И так было ясно, что она начала выгораживать детей.

- Ладно. О вашей выходке будете разговаривать с родителями и Рианной. - Вздохнула она. - Хотела вам уши надрать прямо на глазах подчиненных, но вижу, что это уже ничего не добавит к тому, что вы получили. Сейчас главное другое. Нам надо вылезти как-то отсюда.
- А, разве....
- Мы ушли без оборудования. Верхом мы стали бы слишком заметными для тварей, А пешком, знаешь ли, его не потаскаешь. Наша задача добраться до вас, обеспечить защиту и ждать спасательный отряд, если не получится выдвинуться на встречу. - Вздохнула Лика. - Так что теперь мы с вами сидим тихо, если надо, перебираемся на новую стоянку и опять ждём. Ваша мама должна будет выслать по нашему следу Калну. Но почему-то она до сих пор до нас не добралась.
- Так что сидим и ждём кошечку. - Жизнерадостно улыбнулась Лиссана. - Она у нас умная и выведет всех в населенные миры.
- И главное. - Встряла Дарина. - Ещё ничего для всех нас не закончилось. Караулы, мечи, оружие и дисциплина.
- С оружием у нас не очень. - Стесненно призналась Майя. - Лучевики сдохли ещё после перехода. Мобильный щит ведь в лагере остался. А к огнестрелам боеприпасов совсем чуть осталось. Караульные друг другу полный комплект передают. А остальные совсем пустые.
- Мечи, ножи никто не потерял? - Строго поинтересовалась Лика.
- Нет. Но у Криана и Рисаса, ножи сломались.
- Главное, что сами целы. Выставляем дозорных и ложимся спать. - Распорядилась Лика. - Из нас троих кто-то тоже будет дежурить, и караул полностью подчиняется ей.
Увидев выходящих к костру трех гекатесс тети Рианны, Майя едва удержалась, чтобы не броситься им на шею и не разреветься. Брат ни за чтобы не признался, но она-то, его знала как облупленного и видела, как его плечи тоже расслабились. Нельзя было. Мама с папой каждый раз им напоминали, что старшие гекат не могут показывать слабость и неуверенность перед гекаторами. Ни во время кризиса, ни после. Иначе в следующий раз идущие за ними могут усомниться в их праве оставаться старшими.
Это потом, когда они пройдут большую часть обучения, и гекаты наберутся опыта, подруги будут с пониманием относиться к твоим слабостям и даже прикрывать от посторонних глаз. А сейчас показывать всем насколько ты была близка к истерике нельзя. Нужно сжать зубки и держаться, как будто все происходящее ты просчитала давно.
Лика со своими подружками была настоящей гекатессой. Никто из подошедших спасателей и виду не подали, что заметили дрожащие губы у их высочеств. И даже отвлеклись, чтобы дать им время справиться с собой.
И неприятный разговор Лика начала только тогда, когда Дарина с Лиссаной заняли остальных в стороне. Чему Майя была очень благодарна. Разреветься на глазах своих гекатесс и выдать, на сколько сама была близка к панике до этого момента, было бы очень плохо.
Они с братом внимательно слушали разговоры пришедших. Спокойные голоса, уверенные не суетливые движения опытных бойцов отвлекали, вносили покой и уверенность.
Сама она устроилась на травяной лежанке в числе последних из девочек. Уже после того, как определились со сменой караульных. Лика собиралась дежурить первой из пришедших. И Майя еще несколько минут могла наблюдать, как она задумчиво ворожит угли в костре. Потом крепко зажмурила глаза.
В верности придуманного в первую ночь приема она убедилась тогда же. После первой ночи подруги шепотом жаловались ей на кошмары, не давшие никому выспаться. А она все отведенные для сна часы проспала как убитая. Лео не только пришел в ее сон. Призрачный кот радостно гонял курхи как домашний пес безмозглых кур. Кружил вокруг нее, фыркал и размахивал своим хвостом. Но всегда держался в стороне. А если приседал, то смотрел не нее как на какое-то недоразумение. Как будто спрашивал: 'И откуда ты такая неумеха взялась? Боишься каких-то цыплят. Вот моя старшая их пачками рубила. А ты кто такая?'
Майе было все равно, что о ней думает приснившийся кот. Главное что он приходил и превращал кошмар в забавную игру.
В этот раз Лео откликнулся на ее зов почти сразу, как она закрыла глаза. Он появился сразу сидящим. А в ответ на ее призыв только раздраженно обмотал хвост вокруг себя двойной спиралью.
'Здесь я, чего орешь?' - Красноречиво говорил его взгляд. - 'Пришла помощь? Так и должно быть. Ладно уж, посторожу твой сон еще немного'.
Майя так явственно расшифровала взгляд героя своих снов, что прямо там во сне заулыбалась.

Следующее, весьма условное из-за постоянных сумерек утро, началось с радостного события. В буквальном смысле белого с золотыми искорками и пушистого события. Как рассказали мальчишки, дежурившие вместе с Дариной, Кална заявилась перед рассветом. Обнюхала опешившего караульного, окинула своими жёлтыми глазами Дарину и свернулась клубком неподалёку от костра, так и не позволив никому к себе приблизиться.
У Лики словно гора спечь свалилась. Ниахара Сумми гарантировала не только выход к нужным Расколам, но и спокойную жизнь в лагере, и даже на переходах у них появлялась серьезная защита. Далеко не каждая тварь рискнет сунуться к маленькому отряду, если его охраняет ниахара.
Лика распределила обязанности своей тройки так, что с каждой из них попеременно присутствовало несколько детей. Даже раненные оставались около костра и в меру сил слушали объяснения Дарины. Остальные занялись разведкой местности.
Именно разведкой.
С охотой и прочим Лика решила продолжить тактику детей. Непонятная аномалия, из-за которой произошла рассинхронизация таймеров ликал детей и спасателей сильно озадачивала гекатесс. Но пока никаких мыслей по этому поводу не было. По всему получалось, что дети провели здесь лишние сутки, даже немного больше, если принимать в расчет часы.

- В общем, это место ничем не хуже любого другого. - Со вздохом пришла к выводу Лика, когда на обеде были сведены результаты обследования территории. - Планов не меняем и устраиваемся здесь ещё на одну ночь. Вроде пока к нам интереса никто из тварей не проявил.
- Ниахара спокойна и почти не просыпалась. - Отчиталась Дарина. - Интересно, где её столько времени носило.
- Связь появилась? - Лика вопросительного посмотрела на Лиссану.
Но та только отрицательно помотала головой.
- Здесь сплошные помехи. Связи, скорее всего, вообще не будет. Я выделила сигнал, похожий на условный код выхода. Правда, только часть сигнала, без опознавателя.
- Значит, Шиассан возможно уже прошел Раскол или выслал сюда робота-разведчика. - Удовлетворённо кивнула Лика. - Странно, что с таким опозданием. Я ожидала этого еще вечера вечером. Попробуй передать кодами, что у нас все нормально.
- Пробовала. Но наш передатчик в разы слабее того, что в отряде. Так что никаких шансов.
-Без наших сообщений, они продолжат прочесывать всю полосу вероятных отклонений в поисках погибших. Даже с охотничьими ниахарами, они наш путь пройдут хорошо, если дня за три. - Прикинула Лика. - Шиассан будет вынцжден расширить зону поиска, предполагая, что мы идем только за основной группой. Особенно учитывая, что идти они будут только по нашему следу.
- Мы не можем ждать. - Дарина хмуро обернулась на лежащих под навесом детей. - Вчера я наплела детям про чудолекарства из коробочки, но, девочки, вы же знаете, средства полевых аптечек предназначены блокировать вредные факторы, но никак не лечить. Кончено, паучок немного смягчил ситуацию с интексикацией. Но ликвидировать такой уровень отравления он не в состоянии. У Суаши опять поднимается жар, ее организм слишком ослаблен, чтобы справиться с развившейся лихорадкой даже при помощи лекарств. Кроме того, у детей на руках и лице появилась какая-то сыпь. И никакое средство из нашей химии с нею не справляется.
- У меня тоже появилось что-то. - Лика рассеянно приподняла руку, демонстрируя несколько маленьких пятен на запястье. - Очень похоже на укусы мелких насекомых.
- Вот и я подумала об этом, но они не проходят. У детей сыпь прошла уже под комбинезон. Как бы мы чем не заразились здесь. Нам только эпидемию не хватало притащить с собой из Бездны.
- Хорошо. Сегодня ночуем. И завтра выходим на встречу Шиассану. - Приняла решение Лика.
Ей это очень не нравилось. Это место было очень удачным для лагеря. Дети смогли учесть прошлые ошибки. Ночлег располагался почти на вершине холма, но не самой макушке. Окружающий лес хорошо маскировал костер даже от летающих тварей. Постоянный ветерок успешно справлялся с москитами. Да и сухо здесь было для них. Даже небольшой ручеек был совсем рядом.
С утра они выгнали вромов наверх. Караульные могли одновременно наблюдать и за пасущимися животными и за подступами к лагерю. А с пастбища была возможность уйти в любом направлении при первых признаках опасности. В общем, отличное место, чтобы пересидеть несколько дней, в ожидании помощи. Но видно не судьба.

- Здесь надо оставить маяк с сообщением, на случай если Кална найдет Раскол ближе и мы уйдем с дороги. У Шиассана есть проводник с ниахарой их охотников. Так что он сможет сориентироваться и прекратить поиск. - Закончила Лика.
Краткий ввод в планы их высочеств потребовал совсем немного времени. Повторный осмотр детей подтверждал худшие опасения Дарины. Кое у кого сыпь прошла уже на грудь и спину. Она сильно чесалась, кое у кого уже появился насморк. А кто-то и подкашливал.
За разговорами и поучением детей, Лика все время недовольно оглядывалась на Калну.
- Что-то странно она себя ведёт. - Заговорила Дарина, перехватив ее очередной взгляд.
- Ничего страшного. Если не считать того, что Сумми, похоже, не поддерживает с нею связь.
- Это как? - Заинтересовалась Майя.
- Ниахара всегда чувствует свою пару. - Послушно принялась объяснять Лика то, что запомнила от Нэстэ, Рианны и Сумми.- Но это не прямая связь, а просто ощущение. Как ты или я чувствуем свою руку или ногу. Это просто есть. Чтобы получить больше информации, партнеру требуется сосредоточиться на контакте. И тогда твоя мама может узнать, что чувствует Кална, вплоть до ощущений ветра. Она может передать свое желание, например, пройти в направлении ее заинтересовавшем.
- Внешне это выглядит, как будто кошка из любопытства шастает по территории. Рианна говорила, что могла даже трансформировать полученные чувства в зрительные образы. Судя по ее описаниям, очень похоже получалось. - Поддакнула Дарина. - Но сейчас Кална просто спокойно спит.
- Связь есть всегда. Но еще со времен великого Раскола и триады основателей известно, что для этой связи играет роль количество миров, разделяющих пару, Если быть точнее, то число Расколов. Но связь никогда не рвется.- Вздохнула Лика. - Для Ниахары достаточно просто чувствовать свою пару или прайд. Но для разумного этот уровень не информативен. Если бы Сумми была в прямом контакте с Калной, ниахара бы крутилась по лагерю, давая твоей маме возможность получить максимальную информацию об обстановке и оценить ситуацию. У нас есть целый набор условных сигналов, с помощью которых твоя мама могла нас предупредить об опасности, ее характере или указать лучшее направление. Кална может действовать сама, но честно говоря, для нее дорога в два Раскола или в пять абсолютно одинаковы. Наши возможности она не учитывает.
- Я уже не говорю о том, что она никак не выделила ни тебя, ни Вирта. - Хмуро добавила Дарина.
- То, что Кална спит, означает только что с вашей мамой все нормально. Но прямого контакта с нею нет. - Подвела итог Лика. - А это означает, что мы не просто далеко. Каким-то образом тот Раскол забросил нас на расстояние, эквивалентное нескольким мирам.
- Или этот мир обладает неизвестными нам свойствами, блокирующим даже такую эмпатию ниахары. - Всеже вставила реплику Дарина.
- А, почему вы уверены, что она чувствует маму?
- Потому что разрыв связи мы бы увидели сразу. - Вздохнула Дарина. - Три мира, включая и провинцию Арден, до сих пор помнят, как Нэстэ только попыталась разорвать связь с Лео.
- Это когда и зачем? - Озадачено раскрыл глаза Вирт.
Ответить никто не успел. И если честно, то и не собирался. Не хотелось девушкам рассказывать семилетним малышам, при каких обстоятельствах легендарная Дарующая миры собиралась расстаться с Лео.
Лежавшая до сих пор спокойно ниахара внезапно сорвалась с места, обежала вокруг костра, выскочила на возвышенность, вернулась и возбужденно зафыркав, снова рванула в сторону. Только хвост белой кисточкой мелькнул среди кустов.
- Это что? Мама на связь вышла?
- Нет. Она кого-то чует. Но вот только кого? - Лика медленно осмотрелась. - В боевой режим не перешла. Но рванула так, как будто...
На перегибе склона, на фоне красновато-серого неба снова появился силуэт Калны. Она замерла, что-то выглядывая за перегибом. Ее хвост выражал все что угодно, но только не готовность отражать угрозу.
- Я видела однажды, как самка Лео приветствовала Лео. - Дарина тоже насторожилась.

- Верно. И Кална сейчас в периоде активного поиска самца. - Лика выпрямилась. - Дети, давайте в периметр вокруг костра. Вромов подвести ближе.
За разговорами они и не заметили, как сумерки сгустились до местной ночи. И теперь стало труднее что-то высмотреть там, где замерла ниахара. В прочем, никто и не пытался. Не до этого.
Её силуэт снова пропал. Небольшая группа разумных перестроилась и затаила дыхание, продолжая чего выжидать. По инструкции, они образовывали сплошной круг, в центре которого рядом с костром оставались раненные, не способные стоять на ногах. Майя с Виртом сейчас стояли в одной шеренге со своими гекатами. Дальше, буквально в паре шагов от детей замерли в ряд взрослые. Они образовывали нечто вроде внешнего форпоста перед внутренним периметром. Внешнюю оборону обеспечивали вромы, подведенные совсем близко к лагерю. Большего они сейчас сделать не могли. В обычной ситуации Кална должна была действовать так, как посчитает нужным. Но сейчас в этой стройной схеме Лике не нравилось сразу два момента:
Кошка просто куда-то сбежала. А вромы, хоть и выстроились подчиняясь командам разумных, но явного желания вступать в схватку не проявляли. Скорее уж наоборот продолжали пережевывать свою жвачку, беспокойно крутили головами в разные стороны, но отражать атаку не спешили. Это могло означать, что вокруг лагеря ходит тварь, не воспринимаемая животными как противник. А вромов, специально обученных для гекаты Рианны, обучали не воспринимать в качестве угрозы только один вид хищников.
На фоне неба снова появилась Кална. Она довольно, по-кошачьи протянулась, сверкнула глазами и повернула голову назад, будто кого-то поджидая. Рядом с тенью самки выросла вторая. Заметно крупнее и массивнее. Она двигалась немного странно, как-то рывками. Ее жёлтые в свете костра глаза уставились на собравшихся вместе разумных.
- Твую... , самец. - Тихо выругалась Дарина, совершенно забыв чьи ушки её сейчас слышат.
- Понятно, почему Кална и вромы не проявляют беспокойства. - Выдохнула Лика. - Если она признала его за своего самца, сейчас даже Сумми не сможет вмешаться.
- Если дикарь нападет, на чьей стороне она будет?
- Неизвестно. Но если даже просто отойдет в сторонку, нам и одного самца хватит. Матерый, сволочь.
Кот словно услышал тихий разговор внизу и лениво с оттяжкой зевнул, демонстрируя клыки, блеснувшие отсветами костра.
Кална боднула его головой под челюсть, потом прошлась боком, оглаживая огромную, как показалось зрителям, грудь самца. Тот лениво приподнял морду, позволив хвосту самки игриво скользнуть под челюстью.
- Так. Майя, Вирт, планы меняются. Пока мы с гекатессами будем пытаться отвлечь дикаря, вы и все, кто на ногах, должны будете сесть на вромов. Уходите вниз по лощине и влево, туда, где видели степь. Назад не возвращаться.
- Но как же?
- Майя, нам не справиться с дикой ниахарой. - Перебила Лика. - Тем более в открытой стычке. Скажу даже больше. Кална, если примет нашу сторону, в чем я сомневаюсь, тоже вряд ли справится с ним. Она еще слишком молода и в подобных схватках неопытна. А это матерый боец, сразу видно. Все что нам остаётся, это разозлить его стрельбой из огнестрелов и занять на какое-то время. Ваша задача использовать это время и уйти как можно дальше.
- А вы? А ребята? А Лишана?
- Майя, давай без лишних вопросов, хорошо? - Немного резче, чем хотелось бы, снова перебила Лика. - Сейчас главное вы с Виртом. Остальные вас прикрывают. В том числе и те, кто не сможет выдержать скачку.
Девочка неожиданно громко сглотнула. Как именно смогут прикрывать уходящий отряд едва стоящие на ногах друзья объяснять не требовалось. В конце концов, чтобы съесть добычу, тоже требуется время. Они сами так ушли с первой ночевки, оставив тварям на съедение больных вромов.
- Вирт, ищейка на руке?
- Я её теперь совсем не снимаю. - Вирт не спорил и только сжимал губы, чтобы голос не сорвался.
Самец тем временем лениво обмахнулся длинным хвостом и неловко переступил передними лапами.
- У него что-то с левой лапой. Худая она какая-то. - Поделилась наблюдениями Лиссана.
- Похоже, она у него еще и не сгибается. - Присмотрелась Лика. - Вряд ли это нас спасёт. - Но для вромов это уже шанс. Когда самец начнёт спускаться, надо сосредоточить огонь на этой лапе. Будем надеяться, это его хоть придержит. А сами мы...
- И кто это тут собрался воевать с моим котом? Сначала зовут на помощь, я спешу, как могу, не выспалась, голодная до жути. А тут в нас стрелять собрались. Ничего себе встерчают.
Рядом с самцом и ластящейся к нему Калной появилась женская фигура. Сумерки не позволяли рассмотреть её лицо и одежду. Но то, что в руках у девушки не было даже меча, говорило о многом.
Растерялись все, кто готовился к обороне. К удивлению детей, Лика и вовсе как- то странно поперхнулась. Её гекатессы замерли, взирая на появившуюся тень. А оттуда донеслось скептическое хмыканье.
- И что? Кому помешал мирно проходящий мимо котик? И вообще, почему никто не отвечает на вызов ликалы? Хоть связь установлена уже минут десять как.
- Н-Н-Настя? - Лика сама не поняла, всхлипнула или прошептала имя подруги. - Девочки, я похоже надышалась. У меня глюки.
- Если глюки, то массовые, я тоже вижу призрака. И сигнал ликалы о вызове от нее. - Осторожно отозвалась Лиссана.

Лика только сейчас обратила внимание на неуверенно мигающий перед глазами сигнал вызова на связь. Ликала сообщала о полном абсурде с точки зрения электроники. Мёртвые не могут требовать связи. Но раз вызов пришёл, надо оповестить владельца. И ликала выполнила задачу, выдав визуальную информацию, без положенного сигнала. Естественно никто не обратил внимания на ее показания.
В освещенный костром круг неспешно вступила девушка одного роста с Ликой. Под курткой, из грубо выделенной шкуры какого-то животного отчётливо можно было увидеть отличительный признак союзных гекатесс. Комбинезон из узнаваемой шкуры луввы. Изодранный, рванный, многократно зашитый на скорую руку, но комбинезон. Таиких больше никто не делал. Ее волосы были аккуратно стянуты в тугой узел на затылке. Девушка была не только без капюшона, но даже без перчаток.
Но детей добило другое. На ногах у подходившей девушки красовалось нечто вроде пляжных сандалий. Даже с тоненькими кожаными ремешками. И шла она так, как будто действие происходило на песчаном пляже где-нибудь в курортном мире.
На ее лице в глаза бросались три полосы давно заживших шрамов. Теперь уже почти не уродующих лицо, но пересекающих правую щеку почти по середине от уха до подбородка. Одна рука придерживала веревку, заменявшую лямку для куля за спиной. Другая придержала полу куртки.
Улыбающаяся девушка сделала последний шаг, замерла перед Ликой и опустила на землю вещмешок.
Следом из сумрака уже выдвигался самец. Так же неторопливо, всего на полшага отставая от партнерши и...
Стало понятно, что не так с его левой лапой. Её попросту не было. Кот опирался на костыль, похоже сделанный из чьей-то кости. Это впрочем, никак не сказалось на его самоуверенности. Он просто прошёл и сел рядом с девушкой, разглядывая встречающих едва ли не со снисходительной усмешкой.
- Нэстэ? Это ты? - Заторможено уточнила Лика.
- Интересненькое начало. - Удивилась гостья. - Мои шрамы делают меня настолько неузнаваемой?
- Глюк, это или призрак. - Голос Дарины был предельно спокойным. - Я ее сейчас совсем удавлю.
- В очередь встань. - Прошипела Лика, чисто на автомате убирая клинок и делая шаг на встречу.

От ее порывистого движения та замерла. А когда подскочили и обняли ее ещё двое, и вовсе растерялась.
- Задушите, чертовски. Я тоже по соскучилась, но дышать мне все-таки нужно. Что с вами такое? Не так уж много времени меня не было.
Стоящие по-прежнему в оборонительном строе дети растерянно переглядывались. Все, что они смогли понять, это то, что происходит что-то из ряда вон. Они никогда не видели в таком состоянии гекатесс тети Рианны. К тому же их ликалы тоже уже спохватились и выдали известие о нахождении рядом ещё одного из этой гекаты. Но почему то прочая идентификационная информация полностью отсутствовала.

- Девочки, я что-то не пойму. А что вы делаете здесь с детьми? Когда младшие Гекаты начали водить на экскурсию в Бездну в таком возрасте? - Гостья недоуменно хмурилась, разглядывая сгрудившихся детей. Моя ликала выдаёт, что тут две молодые Гекаты, но дальше идет какой-то бред.
Вирт с Майей неуверенно сделали шаг вперед, на встречу освободившейся от объятий девушке.
- Майя, принцесса Арден и Аринола, с пятеркой сопровождения гекатесс.
- Вирт, принц Арден и Аринола, с пятеркой сопровождения из своей Гекаты.
Гостья озадаченно захлопала глазами, но без запинки исполнила дворцовый ритуал приветствия, принятый для гекатесс.
- Ваши высочества, я Нэстэ, гекатесса принцессы Рианны и вроде как магистр совета контакторов. По меньшей мере, ею была, пока...
- Не померла. - Закончили за неё сзади под общий выдох десятка детских Ртов.
Одно дело догадаться кто это такая. Совсем другое получить тому подтверждение.
- Та самая? - Наивный вопрос принцессы вызвал улыбку.
- Ну, наверно. Хотя не знаю о чем ты.
- Дарующая миры?
-Элфы меня так прозвали. - Покаялась Нэстэ. - Да что с вами такое случилось? Лика, девочки, тут сумерки, но вы выглядите как-то не так.
Девушка замялась, подбирая слово.
- Старше? - закончила за подругу Лика, в свою очередь, с недоумением всматриваясь в её изуродованное лицо. - А ты выглядишь, как будто вчера расстались. Это действительно дети Сумми, а Литарн их отец.
Нэстэ недоверчиво оглянулась. Их высочества неуверенно кивнули, ещё не понимая, о чем разговаривают взрослые.
- Поняла, это такой розыгрыш? Вроде как не к месту?
- Кто бы говорил! - Возмутилась еще не пришедшая в себя Лиссана. - На себя посмотри. Призрак, даже два. Вы в чьих чертогах гуляли?
- Но для двухлетних они немного великоваты. Ну, мне так кажется. - Гнула свое Нэстэ.
- Двухлетних? Ты что, хочешь сказать, что отсутствовала всего два года?
- Ну, чуть больше, наверно, давно не уточняла. А вы, хотите сказать, меньше?
- Прошло почти десять лет. - Дарина осторожно отступила от воскресшей, тоже начав всматриваться в её лицо, но продолжала удерживать за рукав.
- Что ты вцепилась в меня? - Возмутилась та.
- А вдруг опять исчезнешь. Призраки они ведь такие. То появятся, то исчезнут. Это мы хорошо знаем по тебе. И выглядишь ты действительно моложе. Как такое может быть?
- Ой, да ладно, давайте потом. Наверно я попала в миры, где время течет по-другому. - Беспечно отмахнулась Нэстэ, решительно направляясь к костру. - Есть же такие теории, помните, нам по физике рассказывали.

- Девочки, Лео вас учуял сразу, как мы прошли в Раскол. Хотя скорее уж Калну. Но шли мы к вам здесь почти шесть часов. А еще трое суток неслись по вашему зову через два мира. ЖРАТЬ хочу, готова гарымзу скушать. Хотя нет, они невкусные.
Нэстэ недоуменно осмотрела потрескивающий костёр. Потом место вокруг. Но явно не нашло ожидаемого.
- Вы уже поужинали что ли?
- Вот. - Кто-то из сгрудившихся радом девочек неуверенно протянул пластинку сухого пайка.
Нэстэ уставилась на неё с таким выражением, будто сдерживала рвотный позыв, потом перевела взгляд на остальных, и под конец вопросительно уставилась на Лику.
- Долгая история. Если коротко, то мы тут со спасательной экспедицией.
- С Ними? - Ещё больше удивилась Нэстэ, - Им сколько? Семь? Слушай, я конечно в этом возрасте была вне гекаты, но не рановато ли практикум по выживанию устраивать. И кого спасаете?
- Ты не поняла....- Но Лику все же перебили.
На этот раз вмешался Вирт
- Это нас спасают. Мы сбежали, хотели поохотиться и доказать что уже взрослые.
- В Бездне? - Нэстэ все еще чего-то не понимала.
Она покосилась на Лео, потом перед нею вспыхнуло созвездие точек участка объемной карты.
- Далековато вроде для игр. Есть миры и приятнее и ближе. По крайней мере, не такие ядовитые. - Заявила она, мельком что-то прикинув.
- Ну, мы..., на наш лагерь курхи напали, и мы....
- Влипли они. - Закончила Лика. - Долгая история. А мы вот в качестве спасательной команды. Едва догнали их.

- Странное спасение. Держать спасенных на одном НЗ. - Гостью откровенно передернуло.
Она потянулась себе за спину.
К восторгу детей, Лео поднялся, подхватил с земли вещмешок и ткнул им в протянутую руку.
На свет появилась разделанная тушка какой-то птицы, за ней еще две. Из кучки хвороста появился длинный прут.
- От такого спасения я бы точно удрала. Сколько вы так?
- Четвёртый день. - Отчиталась Майя. - Но Лика нас догнала только вчера ночью.
Нэстэ недоверчиво посмотрела говорившую, потом что-то прикинула глядя на флегматичных вромов.
- Быстро бежали. Я бы тоже от такой еды на охоту удрала. Может, отпустите бедняжек попастись. Они скоро уже кору с деревьев обгладывать начнут. А она тут для них очень не полезная.
- А-,а-а...? - Растерялся от такой смены темы Вирт.
- Никуда не денутся. Внизу, за перелеском стая курхи шастает. Наверно вас выслеживали. Но даже у них хватит ума не соваться туда, где обосновались две ниахары. М-мда, на всех моих запасов маловато будет. - Нэстэ озадаченно покрутила головой. - Ты ведь Хорн, давно с континента охотников?
- На прошлой неделе вернулся. - С достоинством откликнулся мальчик.
- Это Луарх, сын Рирхана.
-Вы каири моего отца. -Напомнил мальчик на всякий случай.
Нэстэ с любопытством ещё раз посмотрела на парня.
- Отлично, планирующие ножи я смотрю, у тебя есть. Давай вверх по склону и назад по моему следу. Там на опушке такое большое разлапистое дерево стоит. В ветках засели голурбисы. Это такие жирные пернатые. Они настолько тяжелые, что даже летают плохо. На мой вкус птички жирноваты. Я предпочитаю дичь посуше. Но вам это даже в самый раз будет после такой диеты. Лео тебя проводит. Заодно и ножи подберет, чтобы в темноте не затерялись. Только птичек ему не отдавай. Слопает и косточек не оставит. Он сыт, но от такого угощения не откажется.
Луарх растерянно посмотрел на Лику. Но та только кивнула.
- Дарина, составишь ему компанию? - Лика покосилась на подругу.
Та молча поднялась, собравшись сопровождать мальчика.
- Ладно, Луарх, одна нога здесь, другая там. Или наоборот. А то я так и засну голодной. - Поторопила Нэстэ. - Слушайте, а кто меня все-таки вызвал?
Лика с Лиссаной снова встали в тупик.
- Нэстэ, ты не можешь более конкретно выражаться. - Осторожно поинтересовалась Лиссана. - Мы не успеваем за ходом твоих мыслей.
- А что тут выражать? Я же не просто так приперлась в этот сумеречный мир. Лично я собиралась выходить через совсем другой мир. Он и удобнее, и знаком мне. Мы там вместе с вами охотились как-то. А главное он гораздо светлее. Ненавижу сумерки. А тут Лео сообщает, что меня зовут. Причем чужие, но почему то хорошо его знающие. Выдал, что это самка. Я еще удивилась, что он сделал упор на том, что очень молодая самочка.
Под подозрительным взглядом Майя все же покраснела.
- Это я.
- Что ты? - Совсем растерялась Лика. - Вызвала Нэстэ? Как?
- Еще в первую ночь. Мы тогда только лагерь смогли поставить и легли спать. Мне было очень страшно засыпать. Вот я почему-то и вспомнила ваш мемориал с Лео. Гекатесса Дарина как-то рассказала о вашем обещании вернуться, когда будет очень нужно. Ну, я и подумала, как здорово было бы, если бы мне приснился Лео и согласился прогнать кошмары.
- Кошмары снились в ту ночь? - Деловито поинтересовалась Нэстэ.
- Нет, спала как убитая. Закрыла глаза, а открыла уже утром. И потом он приходил и прогонял их. Курхи во сне так забавно удирали от него.
- Не замечала за котом способности воевать с кошмариками во снах. - Хмыкнула Нэстэ. - А курхи ему и реальности хватает вроде.
- Наверно потому что кошмары если и снятся тебе, то такие что ниахара предпочитает с ними не связываться. - Хмыкнула Лика.
- Так, вернемся к нашим проблемам. А то с голода мне точно кошмары будут сниться. Лика, посуда есть?
Вместо ответа Дарина отошла в сторону подняла небольшой котелок наполненный водой. Их было всего три. Не много, но дети, пока не пришла помощь, оставались даже без этого.
Заполучив желаемое, Нэстэ деловито принялась пристраивать его на костре.
- Обеззаразили? Это хорошо, чую по запаху. А что не вскипятили? Запах же такой, что пить невозможно. - Ворчала она, не особо дожидаясь ответов.
Майя с Виртом с любопытством косились на Лику с Лиссаной. Они явно еще не пришли в себя, и продолжали с каким-то недоверием следить за хозяйничающей гостьей.
Пока закипала вода, Луарх успел вернуться. Дарина не без усилий несла тушку незнакомой птицы.
- Всего одна? - Не скрыла недовольства Нэстэ.
- Я промахнулся. - Луарх был само раскаяние.
- Нэстэ, да тут и одной хватит. - Вступилась Дарина, опуская тушку рядом с костром.
- А Лео с Калной? Они, между прочим, тоже перекусить не откажутся перед ночью. Теперь придётся их отпустить к этим курхи. Ладно, пошлю Калну, пусть нагонит стаю сюда. А Лео встретит их на входе в лощину.
Выпотрошенная добыча была завернута в какие-то лопухи, сорванные тут же, в нескольких шагах от костра, засунута в центр разворошенного костра и прикрыта горячими углями. Костер снова радостно затрещал, пожирая новую порцию веток.
Спустя какое-то время в воздухе поплыл запах пропекающегося мяса. Скоро забулькало и в котелке. Нэстэ достала из своего мешка травы, завернутые в тряпку, взяла щепотку, но задумалась. Потом вздохнула и завернула их обратно.
- Нет, так не пойдёт. Я таких трав уже два мира не могу найти. Извернувшись, она не вставая с бревнышка протянулась к нетронутым зарослям травы. - Где то тут вроде было. А вот она.
Девушка с торжеством выудила мелкую травку, сноровисто оборвала острые листики и пожамкав отправила в бурлящую воду. Для воды во втором котелке она уже извлекла еще один сверток с сушенными травами.
- Вам сейчас жидкого надо много. Это же надо, столько времени на НЗ и почти без воды. Лика, ты куда смотрела?
- Нэстэ, у нас тут куча других проблем. У девочки вон сотрясение мозга, лихорадка, вывихи, отравление металлами. Ко всему прочему мы, похоже, подхватили что-то от местных москитов. Дети, да и мы после этой ночи, с какой-то сыпью. Ничто её не берёт и чешется зараза.
Нэстэ мельком посмотрела на продемонстрированное запястье, потом сняла кипяток с костра, убрала заготовленный пакет и достала другой. В котелок полетело несколько щепоток трав. И из вещмешка появилась деревянная кружка. Наполнив, она всучила ее в руки Майе.
- До дна. Потом взять котелок и напоить каждого. Проследить, чтобы все сделали не менее трех больших глотков. А потом кто может, пусть встают и идут к костру. Страдающим вывихами помочь не смогу. Обезболивающая химия у вас сильнее моих трав. А что до вашей 'заразы'.
Нэстэ деловито полезла в траву, сложившую и постелью, и подстилкой на бревне.
- Лика, я сколько раз тебе её показывала? - Возмущалась она через пять минут, размахивая перед носом гекатессы жухлым стеблем. - Зоуриха самая распространённая трава в Мирах Бездны. Её даже узнавать не надо. Сразу в глаза бросается. Ну как можно её не заметить?
- Да я вообще о не вспоминала. Даже думать позабыла. - Отбивалась та, смущённо пожимала плечами и отводила глаза, словно двоечница перед преподавателем.
Сравнение видно пришло в голову многим. По крайней мере, мальчишки и девчонки внимали выволочке с немым восторгом. Не так часто они видели оправдывающихся гекатесс.
- Забыла? Да эта травка первое, что должно было прийти тебе в голову при виде этой сыпи. Её нельзя глушить химией. Это абсолютно бесполезно и только способствует развитию аллергии.
- Точно Нэстэ. - В полголоса утвердилась Дарина и весело подмигнула Майе.
Импровизированная похлёбка варилась больше часа. Ещё больше потребовалось времени, чтобы пропеклась тушка добытой Луархом птицы.
Это время Нэстэ заставила всех провести с пользой. Все дружно перебирали сено на приготовленных лежанках в поисках пресловутой травки, при этом глотая слюнки от витающих кругом запахов.

- Гекатесса Лика, а как же твари? Ну, те, которые нас по дыму и запахам могут вычислить. - Неуверенно прошептал Луарх. При этом то и дело, оглядываясь на бурлящие котелки и Нэстэ, колдующую над костром.
- Тс-с, - Шутливо приложила палец к губам Лика. - Ты никому не рассказывай только. Пока с нами Нэстэ, любая тварь предпочтет сделать вид, что не обнаружила нас, и будет искренне убеждена, что движение в обход лагеря есть самая прямая линия. Бывает встречаются твари менее смышленые, но очень мало. А вот без Нэстэ нам лучше придерживаться правил.
- А когда будет все готово? - Мальчик снова переключил внимание на запахи.
- Когда Нэстэ скажет. А она варит обстоятельно и неторопливо. - Вздохнула сидящая рядом Дарина.
Она тоже присоединилась к переборку травы. Сочтя упреки воскресшей сёстры справедливыми.
- А что до тварей. - Продолжила рассуждать девушка, аккуратно выуживая очередной стебелек. - Знаешь, вот охотники, научники, да и мы вот, все вместе, в Бездну приходим что-то сделать. И стараемся уйти отсюда как можно быстрее. В общем, поход в Бездну для нас это как маленькая военная экспедиция. В крайнем случае, мы тут гости.
- Ага, причём незваные. - Фыркнула заинтересовавшаяся разговоров Дарина. - И даже войны стараемся здесь не устраивать. Шнатлий можно не считать.
- А Нэстэ, - Лика только кивнула, подтверждая слова гекатессы. - Она в Бездне как у себя дома. Так что некоторые правила на нее не распространяются. Если она считает, что можно жарить мясо, значит можно. А те твари, что захотят с этим поспорить, будут иметь дело сразу с двумя ниахарами.
- Это если не считать нашу сестричку. - Мечтательно заметила Дарина. - Нэстэ, Тут ребята недавно гарымзу видели, уж очень быстро она в Раскол сбежала. Случайно не от тебя?
- Нет. Я только утром сюда пришла. Хотя если вы о том Расколе, что трёх часах ходу от нас, то возможно это пара того самца, что мы с Лео три дня назад повстречали.
Лика едва удержалась, чтобы не сглотнуть столь же громко как дети.
- Расскажешь?
- Да что рассказывать? Глупый попался самец. Охотил нас два дня. А вылез, когда мы на дневку остановились. Как рез перед тем, как Майя позвала. Даже костёр не дал развести.
- Действительно дурной какой-то. - Серьезно согласилась Лика. - Не дать тебе пообедать, это же самоубийство.
- Вот и я говорю, глупый. - Ничуть не обиделась та на шутку и принялась снимать котелки. - Надеюсь, чем хлебать есть?
Как ни странно, но ложки нашлись. Не на всех, но ведь это уже не самая большая проблема. Можно и передавать одну ложку из рук в руки. Тем более, что мясо в похлебке было на косточках, и вполне можно обойтись руками.
Сама Нэстэ вытащила из углей запеченную птичку и принялась её разделывать.
- Все-таки жирноватая зараза. - Ворчала она, осматривая свой кусок.
Лика молча отобрала у неё остатки птички и без особых церемоний руками оторвала лапку для себя.
- Ты не отвлекайся. Рассказывай.
- А что рассказывать? - Искренне удивилась Нэстэ.
-Все, мы готовы выслушать все новости.
- Какие у меня могут быть новости? Шла, искала дорогу, охотилась, когда хотела есть. Отбивалась, если нападали твари. Все как обычно и ничего интересного. Вот у вас да. Десять лет говорите? Накопилось наверно новостей. Вам и рассказывать.
- Дарина, скажите, а ваша гекатесса щекотки боится? - Осторожно поинтересовался Вирт, передавая ложку.
- Не помню, за десять лет позабыла. - Угрожающе прошипела та. - Но это ведь можно проверить.
- Все, я поняла, прониклась и раскаиваюсь. - Тут же пошла на попятный Нэстэ - И даже слегка отодвинулась, оценивая количество насупившихся противников.
- Наши новости не знаешь только ты. А твоих рассказов здесь ждёт полтора десятка разумных. - Лика спокойно отложила обглоданную косточку. - Так что лучше не спорь.
- Ладно-ладно. С чего начать?
- С самого начала. - Решила Лика. - С момента, когда ты умерла.
- Во-во, ты забыла добавить 'в очередной раз'. - Добавила Дарина беззлобно. - А то мы узнаем обычно только, как ты воскресаешь.
- И со всеми подробностями. Я записываю. - Лика деловито устраивалась уже на подстилке. Глядя на неё, завозились и дети, стараясь пристроиться поближе к рассказчице.
Нэстэ блаженно откинулась на спину, использовав вместо подушки Лео.
Что тоже было странным для детей. Ниахара Сумми не позволяла такой вольности даже своей старшей. А Лео только лениво зевнул и уложил хвост вокруг старшей, как будто обнимая или ограждая ее.
- Может, ну его? Чего о грустном вспоминать. И вообще, давайте отложим, спать хочется. А как там куэрхи.
- Нормально куэрхи. Скоро увидишь их. - Прошипела Лика. - Дарина поможешь?
- Не надо. Я начинаю. - Рассмеялась Нэстэ.
Она закинула руки за голову, полюбовалась тусклыми звёздами в небе и со вздохом закрыла глаза. Воспоминания действительно были неприятными.

Снова одна



С той стороны обратный Раскол слишком далеко, не меньше нескольких дней ходу даже для этих тварей. Разозлить и увести за собой всю стаю. Это было самым лучшим, или точнее, единственным решением. В этом она была абсолютно согласна с Лео. Ниахары сознание не теряют. К сожалению. Чудовищная боль в оторванной лапе немного отступила в ее сознании и позволила перевести дух.
Или скорее уж кот позаботился об ощущениях своего партнера. Полностью перекрыть связь он не мог, только приглушить то, что передает. Пока кот приходил в себя, Нэстэ получила полный спектр ощущений. Ритм серебряного дождя был сбит. Тварь, что распорола правую ногу, была отброшена под лапы ничего не соображающего Лео. А вот с той, что вцепилась в бок, пришлось разбираться самой, потратив на это внимание, и драгоценные секунды.
Ценой тому стала собственная боль уже в левом плече, щекочущие тонкие струйки крови по лопатке и распространяющееся по руке онемение. Пришлось падать, уходя в перекате вбок, не только вплотную к приходящему в себя Лео, но и придавливая как можно сильнее гибкое змеиное тело. А потом ещё под прикрытием уже приходящего в себя от болевого шока кота, орудующего хвостом, пытаться мечом отделить голову с впившимися в плечо зубами от извивающегося тела.
Выпрямившись, она в последний раз окинула с высоты своего холма поле боя. По нервам прошлась волна злости и мрачного удовлетворения, на мгновение заглушившего все остальные ощущения. Лео был уверен, что стая тварей достаточно разозлилась. Гарымзы были буквально в паре прыжков от готовой уйти добычи и не собирались ее упускать.
"Слишком много, больно, и им уже не справиться с таким количеством добычи. Уйти, вместе со старшей, увести за собой опасность. С остальной охотой младшие прайда справятся и защитят остальных подопечных'. - Вот и вся интерпретация эмоций исходивших от Лео.
Одновременно с отсылом чувства согласия Нэстэ повалилась на спину кота, на рефлексах убрала серый клинок в ножны, прижатые тонким походным рюкзаком, и судорожно вцепилась немеющими пальцами в гриву. Гарымзы действительно разозлились, и, похоже, признали за опасного противника не только Лео, но и ее саму. И чтобы ушли все твари, в Раскол предстояло нырять им обоим.
Переход, короткий полёт и чудовищный удар. Все что помнила она о моменте перехода. Её даже не перевернуло при падении. Было такое ощущение, будто ее сверху завалило тоннами бетонных плит.
Тело вдавило в голые камни и почти расплющило. Нэстэ почувствовала как два или три острых края погрузились в правую щеку. Тяжесть выдавила воздух из лёгких и не позволяла вдохнуть новую порцию. Да и был ли он здесь?
Меркнущее сознание отметило появление двух первых гарымз. Лео неловко поднимался им на встречу и заступал им дорогу, не собираясь отдавать свою старшую без боя. На трех лапах стоять ему было неудобно. Но, как только Нэстэ попыталась передать ему желание остаться одной. Кот с яростью обрушил хвост на камни перед ее носом.
"Вместе" - Все, что он передал в ответ.
И пусть эта охота оказалась последней, но он не оставит свою старшую.
Кот чуть присел на вывернутых под неестественным углом задних лапах, облегчая нагрузку для передней. И махнул хвостом. Гарымза успела отскочить и зашипела.
Твари действительно уверенно чувствовали себя в этом мире. И передвигались при такой гравитации не менее уверенно, чем ниахары.
Прыгнув на шаг вперёд, Лео встал на дыбы и попытался достать морду нападающей. Та оскалилась, но все же отступила ещё дальше, явно пытаясь оттянуть защитника подальше от Нэстэ и поджидая вторую тварь, заходившую немного со стороны.
Попавшийся под лапы камень, заставил ее отвлечься на мгновение. Хвост Лео, не останавливаясь, сделал взлет, изогнулся. В самой верхней точке полета на его конце появился массивный наболдашник, украшенный снизу острым, едва ли не граненым выступом, какого Нэстэ ещё не видела в арсенале своего партнера.
Новое оружие кота видимо было предназначено именно для боя в условиях этой чудовищной силы тяжести, потому что с огромным ускорением устремилось почти вертикально вниз и с хрустом пробило средний панцирь твари. Чего в нормальных условиях ни Лео, ни Барику не удавалось сделать.
Что-то выплеснулось наружу и тяжелыми каплями шлепнулось на окружающее камни. Тварь присела. Но как только хвост поднялся для нового удара, тут же отступила назад, уходя от повторного удара.
А за нею из серого марева уже приближались отставшая пара.
'Удалось! Стая прошла-таки за ними'. - Нэстэ могла теперь с полным правом разделить с Лео чувство удовлетворения. Они смогли одержать маленькую победу. Что будеттам, от него уже не зависело. А здесь у него последняя охота.
Кот снова отступил и угрожающе заревел.
Он помнил о гарымзе, продолжавшей подкрадываться к нему сбоку. Одновременно он прекрасно понимал, что не может на нее отвлекаться. Для этого ему пришлось бы развернуться тем, кто сейчас подступал со стороны Раскола.
Нэстэ отчетливо чувствовала решимость кота принять бой и сожаление, что не сможет больше защитить старшую.
Самой ей не удавалось даже глазами пошевелить. Это было выше её сил. Изображение плыло, и раздваивалось. Все, что она видела, это неподвижная картинка перед собой. В ней, на самом краю была видна развертывающаяся схватка ее Лео. И именно в нее вплыл серый бок твари, который она прекрасно разглядела. Гарымза шла всего метрах в трёх от нее и полностью игнорировала неподвижно распростершуюся на камнях девушку. Для начала твари собирались все-таки разобраться с серьезным противником.
Нэстэ попыталась, но не смогла сдвинуть руку. О том, чтобы достать огнестрел из кобуры и думать было нечего. О лёгком мече из щитка луввы и думать было нечего. Он сейчас ощутимо давил на спину, придавливаемый еще тяжелым рюкзачком.
Нэстэ через силу глотнула все же немного воздуха, который тут же выдавило обратно. Горло обожгло огнём. Не было сил даже закашляться. Зато совсем чуть- чуть прояснилось в глазах. Она судорожно искала хоть что-то, что могло бы помочь Лео, одновременно посылая чувство опасности со своей стороны. В ответ пришло мрачное удовлетворение. Он смог таки отвлечь тварь от нее. Пусть до момента собственной гибели.
Идей не было, разве что личный силовой щит. Он является составной частью вживленной ликалы и сам защищён от воздействия Раскола и Бездны телом биологического носителя. Его управление происходит через нервную систему, тоже изолированной от внешней среды. Даже при полной зарядке внутреннего энергонакопителя ликалы, щита хватает всего минут на пять. Да и напитка у него третий уровень всего.
'Принцип управления генератором щита наипростейший. Иного бы не получилось втиснуть в ее схему'. - Всплыл в памяти размеренный голос инструктора.
Это смешило всех в гекате. Но именно такой принцип контроля генератора использовался в самых дешёвых моделях силовых палок для городских стражников. Только, в отличие от нее, в личном щите была необходимость оперировать конфигурацией. То, отдаляя его, то приближая. А то и просто выставляя защиту с одной стороны. В чем у стражников не было никакой нужды, учитывая их полнофункциональные поясные энергонакопители и целый комплект запасных.
Ликала позволяла сжимать щит и практически повторять фигуру носителя. На тренировках в гекате, они даже соревновались, сжимая сферу по одной оси в аналог плоского наручного щита. В этом режиме удавалось довести напитку щита даже до четвёртого уровня и выше, но всего на одну и меньше минуту. Сама она хоть охотно принимала участие в таких соревнованиях, но никогда не были даже в первой половине гекаты. Все же соревноваться в управлении ликалой она начала много позже подруг.
Вот если бы можно было немного изменить инструкцию, и дать ликале вместо стандартной, команду на предельное сжатие щита сразу по двум осям. Если силовое поле вытянуть, в одном направлении, как палку городского стражника и продолжать сжимать?
Нэстэ не думала, получится у нее или нет. Она и так уже теряла сознание и просто отдала команду, глядя в глаз слегка повернувшей голову гарымзы и одновременно полностью опустошая энергонакопитель ликалы. Все равно он ей уже не потребуется.
Все, что она вспомнила потом, это как вспухло неестественно красным облачко на месте того глаза, а следом взорвалась изнутри вся голова твари. Как разлетались ошметки, видела, а вот как упали на камни, уже нет.
Остальные события боя она смогла восстановить уже по записи ликалы.
Лео подбил-таки передние лапы выдвинувшейся вперёд раньше раненной твари, и добил её тем же методом, нанеся мощный удар уже в головной сегмент. Потом он подпрыгнул на двух задней лапах, оперся передней на голову павшей добычи и торжествующей зарычал на подступающего Врага.
Он со своей парой увел Врага от младших прайда, расправился с двумя Врагами из стаи, и все ещё может драться. Удачная охота! Достойный Враг. Ему очень хотелось перепрыгнуть добычу и встать перед приближающимся противником. Но с тремя лапами сделать это было трудно. Тогда он поднял хвост и с хрустом опустил его на задний сегмент уже мертвого врага. Нанесенный немного под углом удар выбил липкие ошметки, плюхнувшиеся перед мордами подступающего противника. А кое-что даже пришлось на их морды.
Две твари неожиданно подались назад. Припали на, так же как у него, вывернутых лапах к камням и угрожающе зашипели. Замялись и отступили ещё. Задержались, как будто раздумывая. Кот сделал имитацию выпада. Для этого ему пришлось почти лечь на труп гарымзы и выбросить хвост еще дальше. Достать все равно не смог. Но получилось видимо очень внушительно. Гарымзы шипя, отступили еще дальше. А потом и вовсе развернулись и побежали прочь.
О моментах, когда Нэстэ приходила в себя, вспоминать было нечего и жутко не хотелось. Боль в спине. Очевидно, когда Лео пробил зубами шкуру луввы, чтобы было удобнее нести. Боль в хрустнувших ребрах, когда он неловко уронил ее на какие-то камни. Боль в тех же ребрах, когда она раскачивалась под мордой кота в своём комбинезоне, как в люльке, перетянутой лямками рюкзачка, а ноги волочились по камням.
Потом было небольшое облегчение. Сила, что давила на нее, немного ослабла и позволила вздохнуть. Видимо поэтому она и очнулась. Совсем ненадолго. Помнится, она смогла даже двинуть рукой. Да и не на камнях лежала. Под ладонью прошуршала неправдоподобно жесткая трава. Но, главное, тут можно было дышать. Воздух был обогащен кислотными парами. На языке стоял металлический привкус. Но она смогла вздохнуть. Но только для того, чтобы закашляться и снова потерять сознание от боли в сломанных ребрах.
Когда она окончательно пришла в себя, чудовищной тяжести не было. Легче ей от этого не стало. На фоне всеобщей боли в теле, сознание яркими очагами выделяло пульсацию в ноге, боку и плече. И где-то в груди засела острая заноза. Вдохнув, она закашлялась. Это сразу вернуло все отрывочные воспоминания.
У неё сломаны ребра и хорошо, если только парочка. Но что хуже, во рту появился привкус металла. Похоже, перелом задел ещё и лёгкие.
Нэстэ обеспокоенно переключила внимание наружу. И сразу же восприняла эмоции бессилия и чувство подавленности. А ещё, вину перед старшей. Он, главный самец прайда, не может обеспечить своего партнера даже охотой!
С усилием повернув голову, она посмотрела на пару тушек местных грызунов, очевидно, привлеченных запахом крови и неосторожно приблизившимися к их лежке. Это было все, что Лео смог самостоятельно добыть для пропитания в нынешнем своем состоянии. Сам кот испытывал непривычное для Нэстэ чувство голода.
Ещё раз закашлявшись, Нэстэ с трудом приподнялась. Под спину тут же подсунулось родное тёплое тело. Длинная белая шерсть гривы почти укрыла её с боков. По маленьким капелькам на её конце и еле заметным струйкам испарения, можно было понять, что именно ей кажется не так.
Местная атмосфера явно не подходила для дыхания человека. Бедолага Лео делал для нее единственное, что мог. Тратил свои силы на преобразование яда в своей гриве с тем, чтоб хоть как-то нейтрализовать чувствующиеся в воздухе пары серной кислоты. Получалось неплохо, до первого порыва ветра. К счастью пока редкого и слабого.
Придержав дыхание, она одной рукой сделала катышки и торопливо поменяла комочки шерсти в носу, сохранявшиеся там еще с первого Раскола. Дышать сразу стало легче.
Осмотр добавил к списку новые проблемы. Сшитый как вторая кожа комбинезон из шкуры луввы плотно прижимал раны и не позволил ей истечь кровью. На этом все хорошие новости и заканчивались. Рана на ноге воспалилась. Появился гной и неприятный запах. Похоже, тварь, что ее укусила, имела слюну, способную разлагать органику. Больно уж обширное было поражение мышц в зоне укуса. Красные края вокруг раны в боку так же сообщали о начавшемся воспалительном процессе.
Но хуже всего было с левой рукой. Она висела плетью и оставалась равнодушной к любым командам. Яд не распространялся дальше и, скорее всего, блокировался той кучей прививок, что им в гекате вводили, еще на стадии подготовки к выходу по жемчужной нити. По крайней мере, кое-что, как бы даже не наномаяки в ее крови, обладали способностью распознавать опасность и локализовывать ее. Увы, только когда эта опасность уже становилась реальной. Поиск противоядия и излечение требовало времени. Так что даже эти нанопрививки не были всемогущими.

Под кожей и в мышцах плеча прощупывалось два продолговатых предмета. Видимо тварь оставила в ней свои зубы. Вздохнув, Нэстэ не без труда достала здоровой рукой аптечку с пояса. Сделав пару инъекций, он дождалась прояснения сознания, завладела ножом из набора хорнов. Выдохнув, осторожно потянулась к плечу, стараясь игнорировать боль в сломанных ребрах. Если сейчас не достать, возможно, ядовитые зубы, никакие лекарства ей не помогут.
Придя в себя в следующий раз, она уже смогла пошевелить левой рукой. Наномаяки оправдывали свою чудовищную цену и выработанные ими лекарства начали действовать. Пульсирующая боль в очагах воспаления почти не ощущалась. Да и крови во рту оказалось совсем чуть-чуть. Запуск регенерации был произведен без наложенной грудной повязки. Оставалось надеяться, что сломанные ребра срастутся правильно.
На пребывающего в депрессии кота она не обращала внимания. Сейчас надо разобраться с собой. Давящая повязка на грудь, прямо поверх костюма, такая же на ногу. Скобки и пластырь на рану в боку. А плечо и так заживет. Зубы твари застряли между мышцами и кожей. Видимо шкура луввы и здесь помогла.
Ещё саднило щеку. Но это уже пустяки.
Нэстэ критически посмотрела две сиротливо лежащие тушки. И решила, что запах от них ей не нравится. Из пояса была извлечена упаковка неприкосновенного запаса. Потом из кармана куртки вторая. А из кармашка пустой кобуры огнестрела третья.
Она с благодарностью подумала о гекатессах. Как они тайком от неё регулярно меняли эти запасы и старательно делали вид, что ничего знают о её маленький слабости. Ну не могла она без того, чтобы не спрятать на себе пакетик пластинок сверх обязательной нормы. И ничего не могла с собой поделать, даже став магистром совета контакторов.
Сейчас, на этих запасах можно было протянуть едва ли не месяц, если расходовать экономно. Вполне хватит, чтобы зализать раны.
Сунув первую пластинку под язык, она с усилием повернулась к коту.

Его рана была много страшнее, чем у неё. Гарымза не перекусила, а именно вырвала предплечье, лишив Лео и локтевого сустава. Как это ни странно, состояние того, что осталось было лучше, чем у неё. Ниахары имели слишком сильный иммунитет, чтобы допустить серьёзное воспаление. А мощная нервная система успешно справлялась с болью.
Мясо было закрыто коркой из спекшейся крови, по трещинам в которой сочилась красная, без гноя кровь.
Нэстэ послала сожаление и желание помочь. А еще чувство вины, что причинит своими действиями новую боль самцу своего прайда. В ответ пришло апатичное: 'Делай что хочешь".
Впоследствии, она много чего напереводила в свой адрес из чувств и эмоций кота полученных во время операции. Пришлось полностью срезать запекшуюся корку вместе с тонким слоем свежего мяса. Удалить остатки сухожилий и зачистить от грязи торчащие обломки кости. Точнее, перепилить её походным ножом там, где заканчивались трещины. А потом все это месиво надо было сшивать и скреплять скобками. При этом приходилось пережидать собственные приступы слабости, уговаривать кота терпеть и оставаться на месте. К счастью, запаса индивидуальной аптечки для выживания для этого хватило. Как и выдержки ниахары.
А потом потребовалось ещё полчаса уговаривать этого упрямца, что она великолепно проживет и без этих уже пованивающих тушек.
Для кота это было на один укус. Но хоть что-то.
Стараясь не думать о возможных последствиях, она аккуратно разбросала окровавленные тряпки и все остальные последствия операции вокруг, в досягаемости хвоста Лео. Она-то сможет протянуть на НЗ, пока не начнёт охотиться. Но Лео нужна была еда.
Судя по тому, что передавал кот, ближайший пригодный для нее Раскол находился в нескольких днях пути. И дойти до него сейчас они не смогут.
Первая неделя для неё была нудная и однообразная. Она проваливалась в беспамятство, просыпалась, чтобы сделать перевязку себе и коту, принять пластинку НЗ и снова нырнуть в темноту. Иногда она отмечала, что чувство голода у Лео отступает. Значит, приманка действовала.
Время от времени ей казалось, что она видит маму или наставницу из лазарета в ортобе. Особенно когда приходилось исправлять допущенные ошибки в перевязках. Тогда даже слышался её трескучий голос, как будто укоряющий за сделанную небрежность.
В конце концов, она вспомнила о записанной в лекалу голограмме и, плюнув на экономию энергонакопителя, стала выводить голограмму мамы. Ту самую, что была в её комнате дома.
И все это время он пыталась хоть что-то услышать в радиоэфире, на всех частотах, что были доступны вживленной ликале.
Но там были только помехи и молчание. Она даже попыталась уговорить Лео. Она еще не совсем разобралась как, но кот был уверен, что чувствует старшую своего брата. Он ведь еще над телом Барика пообещал не оставлять ее без внимания.
Теперь же даже проявил раздражение и обиду, когда Нэстэ усомнилась в его способности сохранить канал.
Вот только они была так далеко в Бездне, что прямой связи не получалось даже со своей самкой, остающейся в латтории. Лео передавал ощущение, что с ними, сразу со всеми, все хорошо. Но Рианна его не слышала.
В общем, дать о себе знать она не могла. И приходилось рассчитывать только на свои силы.
На вторую неделю Нэстэ уже начала двигаться. Следовало бы полежать ещё. Но приманка для грызунов начинала невыносимо пахнуть. Лео съедал все, что подбиралось к ним. Но само место их пребывания начинало походить на дурно пахнущее отстойное место и привлекало слишком много мелких москитов. Причём тех, что по злобности и жадности не уступали и большим тварям. Пока ее спасал костюм из луввы. А лицо и руки приходилось умывать ядом, выделявшимся на шерсти Лео. Но и это не всегда спасало.
Чтобы хоть чем-то занять руки и голову во время вынужденного безделья, Нэстэ вспомнила о ликале. Она давно подавала сигнал о переполнении памяти. Память во вживленном приборе была сильно ограничена.
По давно заведенной привычке, Нэстэ не решилась уничтожить информацию. Тем более что модернизированная для экспедиции ликала выдавала целый набор показателей о внешней среде. Подарок первого тренера из Хорнов, оказавшийся бездонным банком памяти, так и оставался на пальце. Конечно, дома он был полностью отдан под карту предтеч, но места в нем оставалось еще достаточно.
Программисты Столичного императорского дворца давно уже сделали соответствующий интерфейс для ее ликалы. И колечко послушно заглотило и первые записи, и все последующие.
Разбором информации, Нэстэ никогда не занималась. Сестры по гекате только шипели на ее попытки помочь в этом деле. Так что она просто завела себе правило перед сном копировать в колечко все подряд, освобождая память ликалы.
А разбирать, удалять, можно будет когда колечко переполнится.

Активный этап своей жизни Нэстэ начала с того, что доковыляла до давно примеченного дерева, к которому регулярно подлетали крупные пернатые твари.
От резкого движения во время броска, пришлось скривиться и несколько секунд присесть, пережидая боль в заживающих ребрах. Но это того стоило. Птицы настолько привыкли к их соседству, что даже не попытались улететь. И с любопытством разглядывали её, пока планирующие ножи не нашли свою цель.
Лео проявил неожиданный интерес к добыче. Вынужденная диета на грызунах давала о себе знать. И он даже соизволил вынырнуть из апатичного настроения и отодвинуть в сторону страдания о своей бесполезности. Две тушки, каждая всего по паре килограммов вместе с потрохами и перьями. Скромный пир по прежним временам. Зато, какое незабываемое удовольствие после недельного сидения на НЗ!
Лео схрумкал все, даже надкусил корешки перьев.
Лагерь в случайном месте становился опасен сам по себе. С каждым днем угроза появления крупных хищников стремительно возрастала. И это было крайне нежелательным. Так что в тот день они были готовы начать движение.
Да и горло, начинало болеть все сильнее. Фильтры Лео и блокираторы помогали, но до этого-то она провела какое-то время без защиты. И неприятное жжение где-то внутри не желало проходить.
Странная это была пара, ковыляющая в лесу с синевато-зеленой травой. Трехлапая ниахара, передвигающаяся неуверенными скачками и едва держащаяся на ногах девушка, с повязками по всему телу и время от времени заходящаяся долгим надрывным кашлем. В такие моменты они совсем останавливались. Нэстэ опиралась на спину кота и отходила от приступа. А тот терпеливо ждал. Садиться Нэстэ не рисковала, понимая, что может и не заставить себя встать снова.
В первый раз на них попыталась напасть громадная многоножка, размером едва ли не длиннее Лео вместе с хвостом, но в высоту не достигающая даже пояса Нэстэ. Как это ни странно, она оказалась обладателем мягкого кожистого панциря, легко пробитого Лео простым ударом опущенной на голову между жвалами передней лапы.
Это незначительное событие имело неожиданные последствия. Апатию депресирующего кота пробила эмоция торжества и удовлетворения, напомнившая прошлую жизнь. Оказывается, он тоже что-то может, кроме как быть нахлебником у старшей.
Нэстэ осторожно поковырялась в тушке. Послушно продемонстрировала интерес к добыче и даже осторожно отделила полосками толстую, но гибкую кожу на спине. После чего сообщила, что довольна и сыта. Пока удовлетворённый Лео выбирал мясо и откидывал пороха твари, она сунула под язык очередную пластинку НЗ. Не вовремя, конечно. Но чувство голода долго не скроешь от ее питомца. А Лео может распознать обман и обидеться.
Потом было ещё несколько аналогичных происшествий. Нэстэ даже пожалела, что атмосфера в этом мире такая отвратительная. Если бы не это, здешние хищники были лёгкой добычей для израненной пары. Особенно для Лео. А она все равно планировала оставаться на НЗ до полного выздоровления.

В следующем мире можно было вдохнуть полной грудью. Насколько позволяли ребра. А ещё это был мир пернатых. Тут везде резвились птицы. От мелких, меньше мизинца, до огромных, с размахом крыльев, в несколько метров. Это тоже был мир Бездны. Но хотя бы дышать тут можно было без опаски. Фильтры из шерсти Лео работали как надо.
И тут была хорошая охота для нее, прошедшей школу на континенте охотников у Хорнов. И этот не было так обидно для Лео. В охоте на птиц он всегда принимал участие в качестве загонщика. А потом собирал добычу и разыскивал ножи, если они пропадали в траве.
Последнее было немаловажным. Из её набора. Уцелело только четыре планирующих ножа. И это было плохо.
Здесь Нэстэ решила задержаться до полного, насколько это было возможно, выздоровления. На что потребовалось больше месяца. Глядя на скачущего и злящегося на самого себя Лео, Нэстэ обратила внимание на длинные ноги какой-то местной цапли. По крайней мере, этот хищник охотился на мелководье, поедая зазевашихся рыб и земноводных.
Длинная, почти полуметровая кость от этой ноги валялась в костре и не желала сгорать. От огня она вроде даже приобрела некоторую прозрачность. Но оставалась все такой же крепкой.
Повозившись немного, Нэстэ обточила ножом один её конец. А в другом, тщательно выскребла углубление, немного расширив его, под зажившую культю.
Лео не спорил, когда она принялась пристраивать своё изделие, но и энтузиазма не проявил. Довольно долго импровизированный костыль отваливался сразу, как он на него наступал.
В конце концов, это видно надоело коту. Или он сам заинтересовался мучениями старшей.
Нэстэ немного озадаченно проследила, как с уцелевшей части предплечья на заново прикрепленную кость надвинулись щитки. Сначала два, потом ещё два, как будто зажимая в тисках приставленную кость.
Двигаться с костылем коту было плохо. Но все же лучше, чем на трех лапах. И Лео, наконец, понял, чего от него добиваются. Регулярный и неторопливый загон очередных пичужек на старшую, а потом рысканье по траве в поисках добычи, как нельзя лучше подошло для того чтобы освоиться с новой конечностью. Под конец, он стал даже позволять себе короткие прыжки. С опорой на костыль.
И тогда они двинулись дальше. В поисках следующего Раскола, ведущего домой. А таких, как, оказалось, здесь было мало.
По ощущениям Лео, большинство ближайших Расколов вели в тяжелые миры. Нэстэ туда совсем не хотелось. Были еще Расколы, ведущие в миры с ядовитой атмосферой. Но это уже на крайний случай, и уходить туда не хотелось ни ей, ни Лео.
Единственный Раскол, что удалось найти, привел в нормальный и даже, уютный мир, по меркам Бездны. И по-своему даже красивый. Он запомнился, прежде всего, буйством ядовито-чистых красок, в которые круглые сутки было расцвечено небо. Они сплошным заревом перетекали от одного края небосклона к другому, сплетались иногда в сложные узоры и почти без оттенков переходили друг в друга. Красиво, но смотреть на это буйство красок было интересно только впервые часы. К тому же, тут не было ночи в ее понимании.
Нэстэ так и не поняла, по какой причине тут такое буйство низкорослой растительности. Но мелкие кусты разлаписто раскидывали свои ветви, закрывая землю. При этом в высоту, редко достигали плеч девушки. Под ними сплошным ковром серой листвы располагался сплошной ковер разнотраья. Ковер оказался привычно зеленого цвета, после буйства красок на небе, казавшегося блеклым. Трава настолько переплеталась между собой, что становилась похожа на сухой упругий мох, не проминавшийся под телом даже за ночь.
Атмосфера этого мира оказалась вполне пригодна для дыхания. Лео даже не настаивал на своих комочках шерсти. А еще, ту была довольно миролюбивая живность, опять-таки, для Бездны. Им с Лео за проведенную здесь неделю пришлось всего трижды сцепиться с чем-то вроде гигантской землеройки, пожелавшей навестить непрошенных гостей ночью.
Москиты и нескольких летающих кожистокрылых тварей можно было в расчет не принимать. С ними разбирался Лео.
Но буйство красок в небе или что-то неопределимое без приборов в атмосфере, уже на второй день вызвало у Нэстэ головную боль. И с каждым проведенном в том мире денем, она только усиливалась. Облегчение приносила повязка на глаза, надеваемая ночью. Но она же создавала дискомфорт. Спать Нэстэ предпочитала без этих помех.
Зато разнообразие трав ее порадовало. Удалось даже набрать неплохой запас, по пути к Расколу. Благо едва ли не половину пути пришлось проделать на четвереньках, под ветками кустарников.

Выход из Раскола на полянку среди раскидистыхь деревьев мало чем отличался от множества других переходов. Осмотр территории, оценка, сверка с ощущениями Лео, проводившим те же действия.

Здесь было блеклое, серо-голубое небо, по которому неслись редкие белые облака. Полянка, на которой они вышли, располагалась в густом лесу из многовековых деревьев. Их огромные стволы возносили к небесам раскидистые кроны, теряющиеся где-то в вышине.
По стволам в несколько обхватов, вверх тянулись канаты разнообразных лиан. Они поднимались по стволу, обвивали толстые ветви деревьев и уже тонкими плетями свисали вниз, образую своеобразную сплошную занавесь, слабо колышущуюся почти над самой травой.
В абсолютно неподвижном воздухе витало множество вроде как цветочных запахов. И Лео не сообщал об угрозе. По ощущениям это был почти идеальный мир.
Головная боль продолжала давить к земле. Поэтому сегодня все равно придется остаться здесь. Опасности по-прежнему не наблюдалось. Но из-за близости Раскола ночевать придется устраиваться на ветках деревьев. Благо добраться до некоторых из них можно будет по лианам на стволе как по лестнице. Но это потом. А пока можно и отдохнуть.
За расколом, на поляне оказалось небольшое озерцо.
Развести костёр было делом техники. Пока в углях запекалась тушка неосторожной птички, одобренной к употреблению Лео, и грелись собранные камни, она успела зайти в воду и немного обмыться. Заодно простирнула костюм. Это все-таки это была единственная её защита и мелких неприятностей. Непросохшая кожа луввы неприятно холодила тело, но на такие мелочи Нэстэ никогда не обращала внимания.
В кожаный мешок, сшитый ещё из панциря многоножки в первом мире, с шипением полетели первые раскаленные камни. Потом их заменила следующая партия. И вскоре в кипятке запаривалась щепотки душистых трав, заготовленных в прошлом мире.
Нэстэ устроилась со всеми удобствами на берегу озёра. Под спину ее привычно подпирал довольный Лео. Справа исходил паром травяной настой в кружке, сделанной из цельного ствола ветки дерева. В левой руке кусок птичьей ножки, размером с хороший кулак.
Лео с хрустом лениво дожевывал свою долю припасов, сделанных еще до Раскола. Нэстэ с удовольствием вытянула ноги и расслабилась, любуясь картиной зеркальной гладью воды, в которой отражались деревья на противоположном берегу.
Головная боль постепенно куда-то уходила.
А жизнь то, оказывается, налаживается!

Картинки боя и последующих мытарств подруги оказались настолько тяжелыми, что Лика пожалела о своей настойчивости упросить Нэстэ начать с самого начала. Она слишком поздно сообразила, что сестренка имеет совсем другое представление о том, что стоит показывать детям, а что нет. Вряд ли вид перевязываемых ран мог бы напугать маленькую девочку, скрывавшуюся от ловцов рабов. Теперь кошмары молодым гекаторам были обеспечены. Кое-кто из них, кстати, уже и заснул.
Лике показалось, что она только на мгновенье закрыла глаза, глядя на гладь озера в неизвестном мире. А открыла их уже перед самым подъемом, от того, что вокруг стало тихо. Только Вирт сидел у костра, не захотев избавлять себя от дежурства.
Мальчик нервно обернулся на ее движение. Но увидев, кто пристраивается рядом, расслабился.
- Я понял, что ты имела ввиду, говоря, что она живёт здесь. - Без предисловий заговорил он, кивая в сторону Нэстэ.
Их гекатесса беззаботно спала, повернувшись набок и подсунув под голову свой неизвестно из чего сделанный вещмешок. Даже улыбка на губах была, как будто снилось ей что-то хорошее.
- Так мама спит на веранде во дворце. - Вздохнул Вирт, поясняя, что имеет в виду. -
Мальчик видел только эту картинку. Лика же успела заметить и рукоять меча, спрятанного в подстилке, и расстегнутый неполный чехол метательных ножей. Нэстэ не промахивалась даже спросоня. Это Лика помнила точно. И всегда устраивалась на ночь с готовыми к броску ножами.
- Интересно, а как это превратить силовой щит в пику? И что еще в этом мешке кроме трав?
Лика тоже прикинула судьбу неказистой вещицы и того, что в нем лежало.
- Если научники узнают, что мы вчера съели целых три щепотки трав из неизвестных миров с аномальным временем, нам этого не простят. - Серьёзно заметила она.
- А мы им не признаемся. - Выдвинул 'оригинальную' идею мальчишка.
- Дарина где? - Вместо комментариев поинтересовалась Лика.
- Отошла проверить караулы.
- Хорошо. Я подежурю у костра. - Все равно уже не смогу заснуть. А ты ложись.
Принц или не принц, но мальчишка насупился, заподозрив второе дно в ее предложении.
- Завтра у нас переход к Расколу. Нам всем надо как следует отдохнуть. Тебе следовало бы сократить время дежурства до одного часа. - Вздохнула Лика.
Она ещё понаблюдала за его возней среди спящих ребят, а потом задумчиво перевела взгляд на установленную с другой стороны костра палку. Нэстэ вчера с её помощью вытаскивала из костра котелки с похлебкой.
Задумчиво сощурившись, она сосредоточилась на команде для ликалы. Языки пламени резко разошлись, облизав возникшее препятствие, и продолжили свою пляску.
- Не получается? - Сбоку присела Дарина.
- А ты уже попробовала?
- С тем же результатом. - Дарина со вздохом поправила выпавшую из костра ветку и покосилась на спящую сестру. - Я вот все пыталась представить, каково это было там. Ей пришлось все придумать за секунды, в условиях тяжёлого мира и будучи раненной. Да ещё сделать так, чтобы получилось с первого раза.
- Значит она придумала что-то совсем простое. Такое, что нам с тобой даже в голову не приходит. - Вздохнула Лика. - Вот всегда с нею так. Придумает, расскажет как о чем-то само собой разумеющемся и все. А мы тут мучайся всю ночь, как это работает.
Языки племени над костром еще раз разошлись, облизывая невидимый щит. Но воткнутая в землю ветка даже не шелохнулась.

- Все, мой накопитель пуст. - Удрученно вздохнула Дарина.
- Мой тоже. - Лика с досадой покосилась на упрямую ветку. Та словно издеваясь, оставалась неподвижной. - Может вздремнуть, до подъема еще час остался.
Из кустов показалась Кална. Она несколько раз обошла костёр, потом снова исчезла. Рядом со спящей Нэстэ зашевелился Лео.
- Чего это они? - Встревожилась Дарина.
Нэстэ приоткрыла один глаз и посмотрела на подруг.
- И чего вам не спится? Рано ведь ещё. - Пробурчала она.
- Ниахары забеспокоились.
- Положим, забеспокоилась только Кална. - Справедливо заметила та, пытаясь закрыться курткой с головой. - А Лео заснул совсем недавно. Я попросила его отправить Калну назад по вашему следу. Думала, она встретит Шиассана и приведет сюда. Но там за перелеском волна поднялась. В общем Кална почуяла дикого самца, и Лео забеспокоился. Так что пришлось срочно возвращать самочку, чтобы Лео не злить. И вообще, молодая самка в дозоре, да еще в периоде поиска, это просто кошмар какой-то. Все время отвлекается на всякую мелочь. В общем, путь назад для нас закрыт. Как и Шиассану к нам.
- Нэстэ, а ты знаешь, почему она беспокоится? - Вкрадчиво поинтересовалась Лика.
Из-за их разговора проснулись уже все, но продолжали пока лежать. Только Лиссана села, тоже насторожившись в ожидании ответа. Обсуждение поведения ниахар для гекатесс не было праздным интересом. Кроме того, они слишком хорошо знали Нэстэ и ее отношение ко всякого рода опасностям.
- Гарымза сюда идёт. - Зевнула девушка, полностью оправдывая предчувствия девушек. -Видимо около волны пересекла след Калны и начала преследование. Лео, в отличие от Калны, её давно чувствует. Идёт к нам как по ниточке. А вот самка Сумми почуяла ее совсем недавно и почему-то занервничала.
- Что значит почему-то? - Возмутилась Лика. - Кална уже дважды сталкивалась с гарымзами. И едва уцелела. Вирт, отзывай караул к костру, срочно.
- Ну, Лика, я помню, что у наших ниахар не было серьёзного опыта боя с этими тварями. - Вяло согласилась Нэстэ. - И Барик из-за этого погиб. И Лео лапу потерял. Но сейчас-то чего нервничать? Вы мне подремать лишний десяток минут не дали. И посмотри как всех переполошли.
В это время, следом за Лундаром, отозванным Виртом, пятясь назад и нервно шипя, из кустов выступила Кална.
Почти сразу следом выдвинулось хорошо узнаваемое членистое тело Гарымзы. Тварь замерла на линии кустов, оценивая обстановку. Ни огонь костра, ни количество добычи ее ничуть не смутило. До цели ей оставалось всего несколько метров. И останавливаться она не собиралась.
Лео как-то вразвалочку обошёл костёр и встал за Калной. Он даже присел, с любопытством наблюдая за происходящим. Ну, совсем как наставник, собирающийся проследить за действиями ученика на уроке. В качестве последнего явно выступала молодая самка. И она очень сильно нервничала.
- Подвиньтесь.
Нэстэ тоже встала, и, продолжая позевывать, зашла немного сбоку. - Молоденькая какая, года два, не больше. Совсем неопытная ещё.
Произнесено это было таким умильным голосом, что Лика задохнулась от возмущения. Но события начали развиваться столь стремительно, что возразить ничего не успела.
Лео негромко рыкнул, и Кална тут же резво отступила и словно маленький котёнок спряталась за спиной могучего родителя. Даже выглядывала как-то сбоку и снизу из-за него. И любопытно и страшно до жути.
Лео ещё некоторое время выждал, и как бы в половину силы взмахнул хвостом.
Гарымза резко отпрянула, проследила за его обратным движением и снова увернулась. Решив, что Лео оказался слишком открытым, она сделала выпад. И ... Справа на голове, где-то в районе макушки, взорвался маленький фонтан крови. Тварь непроизвольно мотнула головой, уходя с линии неожиданной атаки, и повернулась боком к Лео.
Тот словно ожидал этого, и воспользоваться удачным положением. Хвост резко изогнулся, сформировал клюв над телом твари. И из его самого кончика выскочил тонкий как спица белый щуп, нырнувший куда-то в сочленение между головной и средней секцией. Затем хвост рывком сдвинулся вправо, перебросился влево от тела твари, каждый раз повторяя свои действия со спицей. На всю атаку ушло меньше секунды.
Но тварь резко оборвав шипение, грузно опустилась в траву и неподвижно замерла. Только глаза еще двигались, злобно глядя на добычу, да пасть время от времени раскрывалась, демонстрируя клыки.
Нэстэ тем временем спокойно отвернулась, с грустью осматривая оставленную лежанку.
- Эх, ещё могли бы часик поспать. Лео бы и без меня справился.
Лика озадаченно перевела взгляд на неё.
- Это ты её той самой 'силовой пикой', да?
- Точно. Далеко ею не достать. - Вяло кивнула та. - Потому надо, чтобы цель прошла как можно ближе ко мне. Дальше четырех метров ничего не получается. Пика теряет напитку и такого эффекта уже не дает.
Нэстэ потянулась и невольно сморщилась, поглаживая бок. Но продолжила:
- Пришлось мне немного потренировать Лео, чтобы не нервничал и подпускал тварь поближе. А гарымзы меня за противника вообще не воспринимают. Вообще-то сейчас Лео такую молодую тварь может сделать и в одиночку. Но в самом начале и с одной лапой ему трудно было поддерживать скорость и точность ударов. А точность тут очень важна. Это сейчас он уже не обращает на костыль внимания, а тогда было много проблем. Вот я и придумала, как ему помогать при таких встречах.
- Про то, что в перемычках у твари есть уязвимые точки, мы знаем. - Заметила Дарина. - Но как это знание использовать, мы ещё не додумались. Сколько ни доставали, все без толку. Твари сохраняют подвижность и продолжают атаковать.
- Нужно поразить конкретно три нервных центра, расположенных именно в тех местах, куда бил Лео. Причем именно в этом порядке: сверху, справа и слева. - Вздохнула Нэстэ. Она уже, похоже, смирилась, что лечь обратно ей не дадут. - И сделать это надо быстро, почти одновременно. Иначе функции одного поражённого нервного центра берет на себя следующий по порядку. И если поразить, например, верхний и левый узел, время будет упущено и гарымза может уйти от атаки и стать осторожнее. И тогда уже придется разносить всю тварь по кусочкам.
- Судя по тому, что нам показал робот, да и по-твоему рассказу, в тяжёлым мире Лео совсем не задумывался о каких-то нервных центрах. -Заметила Дарина.
- Ну, можно и так. - Согласилась Нэстэ. - Только наконечник на хвосте в этом случае должен весить столько, сколько весил в том мире. То есть в десятки раз больше. В лёгких мирах, голой силой ниахара панцирь живой гарымзы не пробивает. Тем более ее череп. Кости убитой твари разнести может, это да.
- Это мы знаем. - Вздохнула Лика, осторожно убирая ненужный меч обратно. - Когда выступаем?
Кална тем временем уже подобралась к беспомощной твари, осторожно обошла ее со всех сторон и занесла лапу для удара.

- Позавтракаем, и пойдём. - Пожала плечами Нэстэ. - Тут оставаться нельзя. Эта туша развоняется на всю округу. В дневном переходе есть Раскол, а с той стороны уже мир с маяками. Наша резиденция надеюсь на том же месте?
-Разумеется. - Удивилась Лиссана.
- А кто вас знает. Всего десять лет прошло, а младшие Гекаты у вас уже в Бездну на экскурсию бегают. Может, и Резиденцию куда перетащили.
- Резиденция там же. - Немного сердито проворчала Лика. - Только обросла спутниками и превратилась в филиал центра совета Контакторов.
- Ну, тогда за Расколом ещё пара другая часиков на вромах. И будет слабенький переход. Судя по ощущениям Лео, и данным карты, через него в течение получаса может пройти один или два человека или один всадник. Зато Раскол ведёт сразу домой.
- Вообще-то за нами идут поисковые группы. - Неуверенно протянула Дарина. - Ими руководит Шиассан. Предупредить бы их как-нибудь. Правда, связи с ними пока нет. Только кодовый обмен.
- Связи здесь и не будет. - Отмахнулась Нэстэ. - Местное светило создаёт постоянные помехи. И это накладывается на общий фон, характерный для Бездны.
- А ты откуда знаешь?
- Да я все два года по таким мирам гуляю. Здесь ещё нормально. А кое-где приходилось и ноги уносить. Ликала аж мозг выворачивала, тревогой о радиоактивном фоне, сверхсильных магнитных бурях и всего прочего. В общем, как я уже сказала, между нами и Шиассаном сейчас идет волна, в которой охотится дикарь. Лео справится с ним, если что. И Кална поможет ему. Но пока кошки будут разбираться, нам мало не покажется. Щитов постоянных нет, пересидеть волну будет негде. Где там Шиассан сейчас, один Единый знает. А спрашивать его у меня нет желания.
Нэстэ махнула рукой и продолжила:
- Словом, мы будем дома уже к концу следующего дня. Сами же говорите, детям нужно срочно к лекарям. Нэстэ кивнула на лежащих раненных. - А крупная армия в Бездне...
- Обеденный стол для волны тварей. - Дружно закончили за неё подруги. - Знаем, помним, и не раз убеждались в этой истине.
- Вот и отлично. После Раскола уже будут маяки. Связь по качеству как всегда, зато уже вечером или завтра утром, Ри получит от нас коды 'все благополучно' и 'самостоятельное возвращение' и перебросит их Шиассану. А тот не маленькая змейка, разберется.
Лика только глаза закатала, представив реакцию Шиассана на такие сигналы. Но спорить не приходилось. Еще было бы интересно посмотреть на лица гекатесс, когда они разберутся, что в Бездне откуда-то появилась четвертая сестричка-призрак.

Эвакуация



Они выдвинулись из лагеря когда местное светило начало подъём от горизонта. Сумерки чисто условно, стали светлее. Но хотя бы видимость улучшилась. Вромы несли раненных. Тех, кто не был способен поддерживать темп в пешем порядке. Таких, включая Ильшану, набралось четверо. Девочку так вообще пришлось устраивать лёжа. И дети получили незабываемую практику по организации таких носилок на верховых животных. Ещё два врома держали сменными для верховых. Остальные четыре животных по очереди несли на своих спинах тех из ребят, кто быстро уставал.
Опасения Дарины начали оправдываться, и отравление детских организмов сказывалось на самочувствии членов младших гекат.
Но отряд двигался. И даже с приличной скоростью.
- Отравление оказалось тяжелее, чем я думала. - Вздыхала Дарина. - Может, стоило пойти на встречу Шиассану? У него все-таки медблок должен быть.
- Помнишь широкую полосу, что мы пересекли в лесу? Там ещё ребята развернулись.
- Да, странная полоса. Как просека посреди леса.
- Это миграционная тропа. - Мрачно сообщила Лика. - И сейчас по ней движется волна. По оценкам Нэстэ дня три-четыре будет идти. А она, сама знаешь.
- Ясно. - Тяжело вздохнула Дарина. - Шиассану через волну не пройти. Придётся отсиживаться под щитами, если окажется в ее зоне.
-Вона внутренняя. Так что ему под щитами угрозы нет. Вот только и продвижения у отряда не будет. И нам он не успеет помочь.
- Получается, если бы Нэстэ не появилась, мы бы сейчас могли оказаться перед волной. - Заметила Дарина.
- Да еще и без Калны. Чем закончилась бы ее встреча с дикарем, никто не может предсказать. А Шиассан точно сделал бы попытку прорваться к нам на помощь. Такую свалку его следопыты бы увидели издалека. - Согласилась Лика. - Только ведь дикари не развлекаются с мелочью. Их даже курхи не всегда привлекают. Так что там есть, что крупнее, например парочка взрослых борлотов, а то и чего еще. В общем, пересечение волны могло бы обернуться большой кровью для всех нас.
- Или положит своих бойцов пытаясь прорваться.
- Значит, мы остались одни?
Девушки осмотрелись. Построение отряда сильно отличалось от привычного в таких ситуациях. В центре шли вромы с седоками. Их было решено не связывать в караван, и каждого вел под узцы кто-то из детей. Взрослые разделились попарно. Спереди задавала направление Нэстэ, ее прикрывала Лиссана. Они же обеспечивали защиту с тыла. А по флангам скользили кошки. Их силуэты появлялись то спереди, по ходу движения, то сзади. Иногда, оттуда раздавался визг твари и хруст костей. Ниахары завтракали.
Да, в общем-то, и остальным не приходилось простаивать. Особенно доставали летающие твари и мелкие грызуны, засевшие в траве.
Девушки посмотрели вперед. Там шла Нэстэ и весело что-то рассказывала Дарине.
- Ну, вот как это у нее получается. Идёт в Бездне как по прогулочной дорожке в парке. Вроде еще от волны отошли недалеко. А видели всего несколько тварей, прошмыгнувших мимо. Дикарь-самец бродит поблизости, а Кална как вышколенная, со своего фланга не уходит. А говорили, что самки в таких случаях крайне ненадежны.
- Её Лео приструнил.
- Про этого нахала я вообще молчу. Весь в нашу сестричку пошёл. Скачет на трёх лапах, и туда же, с дикарем за самку собирался посчитаться.
Лео словно понял, что речь идёт о нем и появился неподалёку, окинул взглядом замыкающую пару и снова ушёл в траву.
Долгий переход проходил настолько буднично, что навеивал отупение. Час хода, остановка, смена седоков на уставших. Снова переход. Остановка чуть дольтше, чтобы поменять вромов под носилками Линши и остальных неходячих. И опять в путь. Все развлечение, это несколько налетов небольших стай шлусинлий.
Отряд спешил, и долгий привал сделал только на время обеда. Нэстэ планировала заночевать уже за Расколом, в атмосфере более благоприятной для дыхания людей. К тому же был расчет на то, что с той стороны стоят маяки. А значит, есть шанс остановить и развернуть поисковый отряд Шиассана до его столкновения с волной. Если этого не сделать, змеелюд точно попытается прорваться, не дожидаясь прохода тварей.
Ради этого Нэстэ собиралась идти чуть дольше стандартного дня.
Этот сумеречный мир был наполнен летающими тварями. Кроме пернатых, их уже несколько раз пытались атаковать шлусинлии. Эти кожистокрылые, зверюги размером с кулак были здесь повсюду. А ровный гул москитов и вовсе превратился в малозаметный шумовой фон.
Насекомые стали серьёзным испытанием для детей с самых первых ночей. До встречи с Нэстэ, от них спасали только комбинезоны и маски на капюшонах, в которых приходилось даже спать. Теперь, к восторгу малышей, за эту проблему отвечали ниахары.
Лика с досадой стянула с себя куртку и встряхнула, задержав дыхание.
- Ненавижу москитов. Особенно в таком количестве.
На траву опускалось облачко мортвых насекомых.
Впереди снова возник Лео. Носа девошек коснулся легкий кисловатый запах яда.
Дарина тоже со вздохом сняла свою куртку и аккуратно положила рядом с Ликиной на гриву замершей неподвижно ниахары.
Лео продолжал стоять, к чему-то прислушиваясь.
Влажная куртка не самая приятная в этом мире вещь. Но если это обусловлено свежей порцией яда, обеспечивающего временный покой от гудящих над головой туч москитов, можно и потерпеть. Штатные средства в Бездне, увы, не спасали.
Хвост ниахары несколько раз крутнулся высоко над головой. Послышался шлепок и звук падающего тела. Лео радостно прыгнул в том направлении.
Девушки со вздохом подняли упавшие куртки с травы и снова двинулись в перед.
- Хоть кто-то доволен и радуется жизни. - Ворчала Лика с завистью оглядываясь туда, где исчез белый хвост.
-Не скажи. Детишкам это приключение надолго отобьется охоту к приключениям.
- Главное их всех к лекарям доставить. А там пусть хоть вообще в Бездну не лезут.
- На это теперь надежды мало с таким-то кумиром.
С этим трудно было спорить. Несмотря на усталость от долгого перехода, ни один из их подопечных даже не пытался капризничать и беспрекословно выполнял команды нового проводника.
- Знаешь, я уже и забыла каково это, ходить в Бездне с Нэстэ. Здорово когда в отряде ты не главный!
- Когда мы нагнали детей, мне даже не по себе было от их взглядов. - Призналась Дарина. - Малыши так верили в наше всемогущество, что мы все решим и со всем разберёмся.
- Ага, а тут пришла Нэстэ и мы сами почти в положении тех детей. - Хмыкнула Лика. - Накормила, напоила, спать уложила и даже сказку на ночь рассказала.
- И даже выволочку устроила. - Рассмеялась Дарина. - Я эту траву теперь на всю жизнь запомню.
Сверху что-то засвистело.
- Опять! - Лика поспешно достала меч и отдала команду для отряда голосом.
Дети поспешно сломали строй, сбивая вромов в круг. Всадники соскользнули с их гладких спин, чтобы не оказаться под ударами хвостов. Взрослые поспешили к тем, кто не мог оказаться на земле самостоятельно. Табун готовился отразить очередное нападение шлусинлий. Без паники и даже с нетерпением. Все хоть какое-то развлечение.
Стая шлусинлий в сумерках не была видна, зато издавала характерный свистящий звук. Маленькие кожистокрылые обладали вытянутой пастью снабженной острыми пилообразными зубами. Они относились к промежуточной группе плотоядных и кровососущих тварей с характерной, пикирующей, манерой атаки.
Твари зависали над жертвой и сваливались на неё почти вертикально. Они выгрызали маленький, не больше половины ногтя кусочек кожи вместе с мясом, и сразу срывались обратно в воздух. Иногда даже делая это на лету, не касаясь жертвы короткими когтистыми лапками. Взлетая, они проглатывали добычу и заходили на новый виток, за очередным куском. При этом они старались попасть по уже нанесенной ране, расширяя и углубляя ее. Крупная стая таким способом могла заживо съесть даже крупных хищников.
Комбинезоны из луввы были им не по зубам. По крайней мере, они выдерживали нападение одной или нескольких тварей. К тому же, даже если зубы пробивали защиту, вырвать кусок комбинезона у них не получалось. Удар легкого тела был ощутимым для ребенка, но смягченный одеждой не оставлял даже синяков. Проблему могли доставить разве что ручные швы в местах полученных раньше крупных пробоин, да атаки в лицо. Но все равно неприятно.
Вромам приходилось намного хуже. Животные были идеальной целью для стайной атаки. Их хвосты не могли справиться со всеми юркими пикирующими тварями. И даже будучи сбитыми в полете, они оставались на крыле.
Отряд бойцов делал все что мог, чтобы защитить своих животных. В плоть, до использования личных щитов ликал. Но за несколько подобных атак, спины и бока вромов все равно украсились множеством мелких кровоточащщих ранок. И запах крови, в свою очередь, снова провоцировал новые атаки. Хорошо ещё, что стая шлусинлии не зависала над жертвой до её гибели. Ее атаки длились всего несколько минут. После чего твари уносились куда-то в сумерки, из которых и прилетали. И вряд ли кто мог точно сказать, разные это стаи нападают или их преследует одни и те же твари.

Лика крикнула замешкавшемуся Линдао, чтобы тот слезал.
Мальчик что-то крикнул в ответ и судорожно отбил рукой упавшую прямо на лицо тень. Очень неудачно, отбил. Мелкая тварь упала прямо на морду животного. И только потом скатилась в траву. Вром Линдао испуганно всхрапнул, присел на задние ноги и закрутился волчком. Выругавшись, к нему бросилась Дарина. Испуганное животное, похоже, плохо чувствовало повод и перестало воспринимать слишком лёгкого седока как главного.
Дарина почти успела. Даже протянула руку, чтобы перехватить повод. Но очередная чёрная тень, захлопав крыльями, упала прямо на правый глаз бедного животного. Громкий рев уже не испуга, а боли, разнесся по округе и заставил всех замереть на мгновение. Лике пришлось отвлечься, чтобы оценить происходящее с остальным табуном. Дети с трудом удерживали начинавших паниковать животных. Лиссана пыталась им хоть как-то помочь. И вроде как у нее это удавалось.
Когда Лика развернулась обратно, Дарина с трудом поднималась с травы, а пострадавший вром оказался в нескольких своих прыжках в стороне и продолжал отчаянно вертеться вокруг себя.
Линдао уже бросил повод, вцепился в скользкую шею и пытался удержаться на его спине, лишь бы не угодить под раскрытые копыта. Каким-то чудом ему еще пару мгновений это удавалось, но, в конце концов, мальчишка боком слетел с животного. Упал, попытался встать. За спиной Лики раздался о чем-то предупреждающий рев сразу двух ниахар. Сбоку от табуна бежала Нэстэ. Лика тоже сделала первые шаги, но уже понимала, что никто из них не успевает.
Из зарослей высокой травы с торжествующим клекотом вылетала курхи. И нацелилась она в спину, едва поднявшегося на ноги мальчику.
Время для Лики почти остановилось. Оглушенный падением Линдао не успевал даже понять что происходит.
Вокруг его фигуры полыхнула дымка силового щита ликалы и сразу пропала. Видимо мальчишка слишком интенсивно пользовался щитом, прикрываясь на спине врома от москитов. Хоть и предупреждали их этого не делать, но детям очень хотелось хоть несколько минут отдохнуть от надоедливых насекомых. Особенно когда с курток выветривался яд ниахары.
Нэстэ не успевала, Дарина тоже. Лика была еще дальше. Никто не успевал.
Клюв твари уже приоткрылся для удара, когда Нэстэ в движении выкинула руку в знакомом жесте.
Лика в своём замедленном кино подумала, что это бесполезно. Убить курхи планирующим ножом невозможно. Слишком большая масса мышц. Тем более сбить ее с траектории прыжка.
Только с руки подруги вместо ножа слетело нечто вроде жгута сиреневого света. Он еще в полёте начал разворачиваться в прозрачную и хорошо видимую пелену того же цвета и маленьким лоскутом упал на плечо Линдао, прямо под клюв курхи.
Удар твари был сильный. Мальчишку швырнуло вперёд, и он с воплем упал на руки. Послышался громкий хруст костей.
Нэстэ подскочила к пострадавшему. Для Лики время снова ускорилось, и она обнаружила себя рядом с подоспевшей Дариной.
- Не двигайся, лежи, я сейчас. - Нэстэ с силой прижала голову стонущего мальчишки к земле.
Странная розовая пелена вдруг собралась обратно в жгут и с еле слышимым шипением нырнула под манжету. Нэстэ даже слегка отвела кисть, открывая проход. Потом она быстро ощупала плечо мальчишки, оголила его и облегчённо выдохнула.
- Синяк будет в половину спины. А так все заживет. Линдао, ну, кто так неэкономно использует личный щит? Ты же совсем разрядил ликалу! Вот и поплатился за это.
Мальчик со стоном приподнялся и сел. Обнаружив у себя на ногах голову курхи, он со злостью отпихнул её.
Лика с недоумением уставилась на свёрнутый на бок клюв твари. Такое наблюдалось иногда во время волн, если курхи со всего размаху промахивались и попадали, например, в камень.
Дарина присвистнула. Потом без церемоний подступила к Нэстэь и молча вцепилась сначала в руку, Заглянула под манжету, потом полезла за воротник растерявшейся подруги. Туда, откуда из-под комбинезона раздавался странный писк. Растерявшаяся Нэстэ даже голову слегка отклонила, чтобы той было удобно рассмотреть что там.
Но из-за отвернутого воротника вдруг с громким шипением высунулась прозрачная морда сиреневого цвета. Раскрылась пасть с такими же прозрачными светящимися зубами и клацнула перед самым носом отпрянувшей Дарины.
Тихое и совсем не грозное клацанье повторилось уже из-под ладони Нэстэ. Неизвестное существо выгнулось, даже как-то потянулось или напрашиваясь на ласку, или прячась от чужих взглядов.
Нэстэ решительно выудила нечто вроде бесформенного комка из-под комбинезона, подумала, и всучила в руки оторопевшему Линдао.
- Держи. Он из-за тебя пострадал, тебе и помогать.
На руках мальчика теперь сидел .... маленький дракончик. Гибкое тело, голова, плоская и с весьма внушительным набором клыков в пасти. Хорошо выделялись крылья и даже лапы. Все это было сиреневого цвета и прозрачным на столько, что можно было разглядеть линии на ладонях Линдао.
Дракончик не вырывался, даже наоборот, как-то припал к ладошкам мальчишки и только вытягивал одно крыло в направлении Нэстэ. Зрителям показалось, что он жалобно смотрит на свою хозяйку своими светлосиреневыми глазками. Все отчетливо услышали нечто вроде:
-Куин л-ли.
По всему крылышку шла трещина, истекающая дымком того же цвета.
Что-то сердито ворча, Нэстэ выудила из своего бездонного мешка очередной пакетик. На этот раз с белым порошком. Взяла щепотку и принялась осторожно наносить его на рану.
- Сегодня до Раскола уже не дойдем. - Рассуждала она при этом, обращаясь к подругам.- Пока вромов успокоим и приведем в порядок, пока поужинаем. Время уже упущено. Лео говорит, справа, в трехстах метрах речка протекает. Разобьем лагерь, там и заночуем. А ты тащи теперь его на руках. Пока рана не поживет, малышу будет трудно вернуться к нормальной форме. И не вздумай подпускать его к накопителю ликалы. Эти существа за раз могут выпить любой энергонакопитель.
- Что это?
Лика уже успокоилась настолько, что убрала меч и теперь разглядывала неведомую зверушку с профессиональным любопытством.
-Куинли. По крайней мере я его так назвала. Привязался вот почти год назад. Не прогонять же теперь.
Дракончик успокоился, неловко подобрал больное крыло, свернулся клубком в сложенных ладошках и уложил мордочку носом к ранке.
- Это порошок из кристаллов кварца. Единственное, что удалось найти для его царапин. Вечером будет уже здоров.
Тонкий язычок, похожий на огонёк, тем временем осторожно лизнул присыпку. Порошок начал таять и растекаться вдоль раны.
Линдао поднял глаза, и Лика хмыкнула про себя, поймав его взгляд.
Все, теперь мальчишка весь с потрохами принадлежит Нэстэ. Даже дышать будет по ее команде.

Пока провозились с вытекшим глазом пострадавшего врома, пока обработали ранки остальных животных и разбили лагерь, прошло немало времени. Нэстэ пришлось уйти на охоту. Даже с Луархом и используя огнестрелы, добыть еду на ужин и завтрак для такой оравы оказалось непросто. Но все же, спустя пару часов, все сидели около костра и завороженно смотрели на пелену, висящую прямо над огненными языками.
Неведомая зверушка явно нежилась в горячих воздушных потоках, переливалась всевозможными оттенками, от лилово-красного до слегка розового цвета. А потом начала образовывать объемные фигурф. Вот появился уже знакомый дракончик, изогнулся и плавно перетек в нечто похожее на пузатую рыбу, затем возникла многолучевая звёзда, она сжала щупальца и снова над костром кружаласб тонкая сиреневая дымка.
Движения существа были плавными, неторопливыми, а разнообразные фигуры превращались во все более сложные узоры и завораживали взгляд.
- Красиво, откуда он? - Лика вопросительно посмотрела на подругу.
- Из одного ледяного мира. Это не наша органика. Насколько я поняла, в ее основе не углерод, как у нас, а кремний. Научники потом разберутся. Там, таких как этот довольно много летает. Вместо еды, ищут тепло и любые источники энергии. Этот ко мне из-за тепла и прилип. К тому же ещё и до моего накопителя ликалы добрался. Я в том мире сознание потеряла, Лео его так со мной и вынес через Раскол.
Нэстэ поморщилась от воспоминаний.
- Сами эти существа через Расколы не ходят. Этот ещё совсем малыш. А в родном мире в небе такие покрывала парят, что человека несколько раз можно обернуть. Я так понимаю, чем больше площадь тела, тем больше энергии получаешь.
Нэстэ весло улыбнулась Лике, поняв, что та ждет продолжения.
- Их тело может выдерживать сильные удары. Но это вы уже видели. Это меня иногда выручало во время нападений, и ликалу можно экономить. В наших мирах, малыш в первый день едва не окосел от переедания. Днем местное светило, вечером костер, да еще у меня на теле подъедается. Так что вечерами, над костром он вот так начал сбрасывать излишки энергии. Видимо смена формы и сложные узоры забирают много энергии. Не разумный, но поддается дрессировке. Природная форма, это вуаль, что вы видели. Этот в начале принимал разные формы, какие только встречались нам. А потом понял, что мне понравилась в его исполнении одна ящерка, из проходного мира. Получилось совершенно случайно. А крылья и хребет уже результат моих экспериментов. Вот так дракончик и получился.
- Почему мы вчера его не видели?
- Так он спал. Насколько я поняла, летает он за счет собственной энергии. И атмосфера ему в этом скорее помеха, чем помощь. Так что в наших мирах этот нахал передвигаться предпочитает на мне. Паразит и есть паразит. - Равнодушно пожала плечами Нэстэ, и принялась помогать девочке ворошить угли. Судя по запаху, мясо уже должно было скоро приготовиться.
- А, почему ты называешь его мир Ледяным? - Продолжался дотошный допрос.
- А как его ещё называть? Белые миры по сравнению с ним тропики. В доме куинли холодно на столько, что даже воздух замерзает. Дышать совсем невозможно. Я провела там всего пару минут, потеряла сознание и потом месяц кровью отплевывалась. Скорее всего, потому куинли и не используют атмосферу для полета. В ночь они должны подниматься как можно выше, туда, где энергию дает излучение космоса. А днем могут спускаться ближе к поверхности планеты.
Лика некоторое время молчала, пытаясь разобраться с полученной информацией. Пропал навык. Давненько они с девочками не занимались анализом рассказов подруги. Что-то во всем этом не дало покоя.
- А что ты там делала? Лео же должен был предупредить тебя об опасности. - Подхватила эстафету допроса Дарина.
- Лео и предупредил. Но выхода у нас не было. От волны уходили. В экспедиционном комплекте были кислородные таблетки. Всегда думала, что это самая бесполезная вещь для проводника ниахары. А тут весь запас за один раз проглотила перед Расколом. Там воздуха почитай и нет. Щит и тот сдох почти сразу. Руки так законченели, что почти не двигались. Думала, глаза в ледышку превратятся, почти сразу перестали видеть. Так что обстановку в том мире только по ролику ликалы и рассмотрела позже. В том числе и как этот постреленыш ко мне залез.
Нэстэ впилась зубами в свой кусок мяса и замолчала. За переход все устали на столько, что даже на долгие разговоры не хотелось тратить время.
- Караульных выставлять не будем. - Решила Нэстэ чуть позже, сразу за всех. - Коты сыты и неплохо отдохнули. Так что прикроют лагерь. А куинли на пару часов прикроет от мелочи. Потом по часу мы с вами подежурим. А остальным спать.
Нэстэ вытянула руку вверх и приподняла кисть. Куинли протянулся концом прозрачной вуали и как-то лениво, совсем не так, как после схватки, втянулся под манжету.
Лика обратила внимание, как сиреневая вуаль высунулась на мгновение из-под. воротника и снова исчезла.
Они уже знали, что на теле человека зверек растягивается тончайшей пленкой, насколько это возможно. Причем видимые линии он собирает в кокой-нибудь узор. В случае с Нэстэ, все в того же дракончика. И настолько плотно прижимается к коже, что с первого взгляда его можно принять за татуировку необычного, сиреневого цвета.

- И как тебе этот сюрприз? - Тихо поинтересовалась Дарина. - Наша Нэстэ завела себе ещё одного питомца.
Лика задумчиво посмотрела на заснувшего Линдао. Мальчик лежал, неловко подобрав туго прибинтованную к телу руку. Гематома после удара захватила всю правую лопатку, и синей кляксой распространилась на плечо до середины спины. Рукой мальчишка почти не двигал, и берег её даже во сне.
- Питомец или нет, но жизнь Линдао он сегодня спас. Погоди-ка. - Лика потянулась к ноге засыпающей подруги. - Нэстэ, подожди засыпать, я не поняла, ты сказала, что куинли может выпить энергонакопитель ликалы?
-А? Ну да.-- Нэстэ приподняла голову и сонно посмотрела на неё.
- Но ты же весь день шла со щитом. Я ещё удивлялась, как ты не экономно им пользуешься. Совсем как мальчишки. Как же так получается?
- Лика, ну что ты, в самом деле, глупости спрашиваешь? Если Куинли может питаться от энергонакопителя, то, разумеется, он может и отдавать излишки энергии обратно. Так они наверно выкармливают своих детенышей? Только мне потребовалось больше месяца, чтобы добиться от него нужного результата. Он же почти не двигается, все время сидит на мне и питается моим теплом. В теплый день у него столько излишков, что я могу позволить себе не экономить энергонакопитель ликалы, если бы не боялась что-нибудь в ней сжечь. Лика, поимей совесть, я спать хочу.
- Спи, соня. - Лика облегчённо выдохнула.
Рядом в кулачок тихо хихикала Дарина.
- Нэстэ в своём репертуаре. Интересная зверушка, красивая, веселая. А о главном сказать забыла.
Не ответив, Лика задумчиво проследила, как из-под ворота заснувшей девушки выскользнула сиреневая тень. Проскочив дракончиком по спящей хозяйке, она вуалью распласталась над детьми, потом трансформировалась в бабочку и сделала резкий разворот в районе ног Линдао.
Короткий писк, две половинки очередного грызуна, подкрадывающегося к лежащим, откатились в сторону. Из темноты бесшумно вынырнула голова Лео. Кот осмотрелся, полностью проигнорировал наблюдателей, обнюхал упавшую тварь и слизнул языком. После чего довольно урча, снова исчез за кругом света.
- З-зараза. Так вот почему она спит так беспечно. - Рассмеялась Дарина. - Видимо два часа, это срок в течение которого куинли может охранять спящих самостоятельно.
- Сожрут нас научники. Со всеми потрохами сожрут. - Вздохнула Лика. - К сестричке-то они побоятся подступиться. Она может их и послать ...
- Туда, откуда сама пришла. - Дарина весело встряхнула головой. - Все, я пошла спать. Завтра действительно большой переход.

Раскол они все же прошли в первой половине следующего стандартного дня. Торопились, но привал все-таки по требованию Лики устроили. Ей нужно было время, чтобы разобраться с повреждённым интерфейсом маяка и послать сообщение.
- Жар усиливается. - Дарина с тревогой вздохнула, тщательно обтирая лицо и грудь тяжело дышащей Илшани.
К сотрясению мозга, похоже, добавился быстро развивающийся какой-то воспалительный процесс. Кроме того, во время вчерашних нападений девочке досталось больше всех. Ее носилки с вромов стягивали не сразу. Теперь, несколько полученных ранок на лице и левой руке, оказавшейся без перчатки в момент атаки, воспалились. И никакие средства из истощившейся аптечки не помогали.
Нэстэ с сомнением посмотрела в лицо девочки, подумала и со вздохом вытащила из-за пазухи своего недоумевающего питомца.
- У меня трав для снижения жара тоже не осталось. Вот, все что могу.
Присев, она осторожно прижала дракончика к раскрытой груди девочки. Пара секунд, и зверек начал растекаться, охватывая и ее плечи.
- При нормальной температуре куинли на коже почти не чувствуется. - Поясняла она тем временем. - А во время жара он ощущается как прохладный компресс. По себе знаю. Когда у меня поднималась температура, я использовала его в этом качестве. Лишнее тепло он не забирает. Видимо это природная способность этих существ.
Зверек тем временем полностью слился с пациенткой. Его площади хватило практически на всю грудь, плечи и частично живот. Он даже залез головой на горло. По краям этого покрывала была почти невидимая плёнка. А посередине, через всю грудь тянулось татуировка извивающегося тела дракончика необычного сиреневого цвета. Только на его мордочке пару раз мигнули глаза.
Ильшана удивлённо сморгнула и неуверенно провела ладонью по приобретению.
- Он, совсем прохладный, даже очень.
Подумав, Нэстэ осторожно подцепила хвост дракончик и потянула. Вся 'татушка' послушно последовала за её движением. Теперь дракончик расположился поперек груди, его голова на правом плече, а хвост на левом. Нэстэ требовательно постучала ногтем по хвосту.
- Ну, что надо сделать?
Глазки у дракончика снова мигнули. И на левом плече девочки проступила светящийся узор ликалы.
- Ой, у меня энергонакопитель наполняется, как от внешнего источника.
- Вот и хорошо. Включай щит и держи его постоянно активным. В носилках ты слишком хорошая цель для летающей мелюзги. И Куинли будет вести себя спокойнее. Не станет все время срываться с тебя, чтобы сбросить энергию.
Комбинезон девочки вернулся на место. И она замерла, пытаясь, время от времени оттянуть воротник и посмотреть, как там чувствует себя постоялец.
- Ты как себя чувствуешь. - Не удержалась Дарина от вопроса, когда спустя десять минут проверяла прочность креплений на носилках.
- Здорово. Он такой прохладный и мягкий. И светится.
Дарина невольно улыбнулась, глядя в восторженные глаза девочки. Жар и прочие неприятности никуда не делись. Но девочка настолько была увлечена новой игрушкой, что почти забыла о своих страданиях.
Она отметила завистливые взгляды шагавшего неподалеку Линдао. Да и остальные дети посматривали с откровенным интересом.
Из под воротника вынырнула удлинённая головка. Быстро осмотрелась, видимо потревоженная верёвками, при помощи которых привязывали девочку к носилкам. Позволила девочке погладить себя пальцем, потом повернула голову к Дарине.
-Куин ли, ли. - Это уже было в сторону Нэстэ.
- Скорость восстановления не очень быстрая. Но если разумно управлять напиткой щита, вполне можно держать его постоянно. - Пожала та плечами, успокоив питомца поглаживанием в основании шеи. - Для активного боя этого недостаточно, хотя значительно увеличивает продолжительность непрерывной работы щита. Тем более, что в случае с девочкой, площадь щита значительнее меньше.
Отряд двигался вперёд. На этот раз среди вековых деревьев, с которых свисали толстые канаты лиан. Лика с удивлением отметила, как Нэстэ дольше обычного всматривалась в них, прежде чем углубиться в лес первой. Но ничего не стала объяснять. Только передернула плечами, как будто сбрасывая неприятные воспоминания.

К Расколу они подошли только во второй половине дня, когда по траве уже стелился туман. Маленькое серое оконце, зажатое между двумя гигантскими стволами деревье. Просто полоска серого тумана, отделившегося от того, что стелилось по низу. Мир не был таким уж теплым, как хотелось.
- Ну, что же, проходить будем по двое или один всадник верхом на вроме. Иначе не получится. Я и Лика выходим последними, под прикрытием Калны и Лео. - Начала планировать переход Нэстэ. - Дарина, Лиссана, вам идти первыми и без вромов.
- Если сигнал прошёл, нас с той стороны уже должны ждать. - Лика не спорила, а только констатировала факт.
- Это будет очень кстати. Но наверняка мы знать не можем. Так что если там никого нет, задача Лиссаны разобраться с маяками или выйти из зоны влияния Раскола и вызвать помощь. Дарина остаётся принимать раненных. Обратной связи у нас в любом случае не будет. И ждать мы не можем. Будем надеяться, что с той стороны не бродят твари.
Первая пара исчезла, оставив на месте все свое снаряжение, кроме личного оружия.
- Похоже, с той стороны все-таки все нормально.- Заявила Нэстэ. - Кална чувствует Сумми. Она ещё далеко, но быстро приближается к Расколу. Наверно на глайдере летит. Так что прикрывать нас будет кому. Готовим к переходу Илшану.
Через полчаса перед Расколом стоял флегматично двигающий челюстью вром, на спину которого для короткого перехода кое как устроили носилки. Илшана лежала, глядя умоляющими глазами на Нэстэ, и не давала зверьку высунуться из-под комбинезона. Впрочем, тот и не спешил выходить, откровенно блаженствуя под тонким пальчиком, почесывающим его в месте, где начиналась шея.
Нэстэ понятливо улыбнулась и пожала плечами.
- Хорошо, пусть куинли остаётся с тобой. Но на той стороне отдашь его мне или Дарине. И ни в коем случае не передавай посторонним. Знаю я этих научников. Что к ним в руки попадёт, ни в жисть обратно не отдадут.
Счастливая девочка так и уплыла с серый туман Раскола под завистливые вздохи друзей. Призрачная голова в последний момент нырнула под комбинезон. Малыш не любил Расколы и предпочитал на время их пересечения прятаться как можно ближе к тёплому человеческому телу.

Возвращение



Рианна
Все эти дни Рианна с Сумми провели в постоянном ожидании известий от поисковых отрядов. Но выдержка, не подводившая старшую гекаты в самые кризисные моменты их бурной жизни, похоже впервые вплотную приблизилась к своему пределу.
В таком состоянии начальство могли переносить разве что гекатессы. Да и то, в кабинете постоянно оставалась только Санира. Остальные появлялись исключительно время от времени, преимущественно, когда ожидалось поступление очередного сообщения из Бездны. Только Шиассан не баловал деталями проводимой поисковой операции.
'Следов не найдено, продолжаем поиск' - Вот и весь смысл его сообщений.
Санира с момента возвращения из Бездны выставила, от греха, штатного секретаря Рианны и взяла на себя обязанности личного помощника, вплоть до принятия решений, в не значимых вопросах.
Но дни шли, напряжение возрастало. Сегодня и у нее работа валилась из рук. Где-то там, в Бездне находились молодые Гекаты и три их сестры по гекате. Одни, без поддержки и даже без связи. Даже Кална, ниахара Сумми, исчезла со связи сразу, как пересекла очередной Раскол.
- Если Лика еще не вернулась, значит, она догнала детей и решила искать короткий путь, полагаясь на Калну. - Рассуждала Сумми.
Она сейчас безвылаздно сидела в кабинете Рианны. Оставаться одной в своем кабинете для нее было хуже всего. А Рианна, даже потеряв Барика, оставалась единственной, кто понимал, что значит остаться без связи с ниахарой. Единственное что сейчас ее успокаивало, это то, что связь с ниахарой не была разорвана. Значит, Кална жива. Но получить хоть какую-то информацию у нее не получалось.

Её муж, принц Литарн был тут же, только в виде голограммы. Его осунувшееся лицо говорило о плохо проведенной ночи. Впрочем, не выспавшимися здесь были все.
Рианна так и вовсе едва сомкнув глаза, сразу же и проснулась.
Из-за постоянного напряжения приснившийся кошмар был особенно ярким. Она стояла спиной к костру и собиралась драться с гарымзой. И почему-то она точно знала, что за спиной у нее прячется самка. Заставить себя снова заснуть было уже выше её сил. Мало того, что в Бездне дети оказались. Так еще и такие вот кошмары подсознание выкидывает.
Бездумно провожая глазами очередной лист с каким-то запросом она пожала плечами.
- Если и так, то где они могут выйти? - Поддержала она разговор.
- Если бы я знала. - С тоской протянула Сумми. - Я до сих пор почти не слышу Калну. Только эмоция, что все хорошо. А ночью, представляешь, у нее была вспышка неуверенности. Я уже испугалась, как бы она с гарымзой не повстречалась. Но все быстро прошло.
Саниру отвлек вызов внутренней службы. Кто-то очень хотел нарваться и пытался получить аудиенцию с Рианной. Даже выдал код 'дело гекаты'.
Санира вопросительно посомотрела на старшую. Такой сигнал должен был пройти к ней без ее согласия.
Чтобы хоть как-то отвлечься от бессмысленных гаданий, магистр дала согласие. И Санира перевела взгляд в центр кабинета. Если опять какой-то пустяк, одним сотрудником отдела контроля сейчас станет меньше. А быть может и начальство поменяется. Она еще подумает.
Появившееся лицо молодого бойца службы теней было абсолютно незнакомым. К тому же выглядел он, мягко говоря, смущенным, если не растерянным. Парень явно не рассчитывал на скорый ответ и уж тем более положительный.
- Лейтенант Аслнис Лотронский, служба безопасности, выпускник столичной академии теней, ваши высочества. Программист.
Рианна вежливо нагнула голову, в знак того, что приняла обращение. Сумми тоже кивнула. Санира слегка прищурилась.
Лейтенант! И, похоже, новенький. Все-таки надо будет разобраться с командиром этого подразделения. Она опустила глаза на стол и сделала вид, что высматривается что-то в бумагах.
- И что такого произошло в службе безопасности, да еще в отделе компьютерного контроля, что вам потребовалось прямое обращение ко мне? - Преувеличенно мягко заговорила Рианна.
Молодой парень нервно покосился на Сумми и Литарна. Те с лёгкой иронией дружно приподняли брови.
- Старшие союзных гекат все равно узнаёт подробности нашего разговора, лейтенант. Так что лучше не тяните время. - Правильно поняла его сомнения Рианна.
- Нужен доступ к базе данных вашей Гекаты, ваше высочество. - Собрался тот с мыслями. Полчаса назад от нее поступил запрос о сбое логических связей. Я прошу вашего разрешения обратиться к гекатессе Санире или предоставить доступ мне.
Брови сразу всех присутствующих в кабинете поползли вверх. Даже Санира перестала делать вид, что ее здесь нет.
База данных была личным и исключительным пространством Гекаты. И во внешний мир она выдавала строго ограниченную информацию. Ради сохранения такого положения, в гекатах в обязательном порядке старались обучить своих специалистов. И Санира, пройдя именно такую подготовку, была поражена наглости нового офицера даже больше, чем её старшая. Тем не менее Рианна ничем не выдала раздражения. Разве что тон вместо ироничного стал совсем уж нейтральным.
- Объяснитесь, лейтенант.
- Лорд-полковник Скашир действительно распорядился обратиться к гекатессе Санире. Но она не ответила на два моих запроса. Согласно инструкции, в такой ситуации я должен связаться с нею лично. Но так как она все время находится рядом с вами, магистр.... Согласно инструкции, отдел безопасности в случае сбоя программы, может обратиться за доступом непосредственно к руководилю подразделения.
Со стороны Литарна послышался скептический смешок. Любой боец теней, а уж тем более сотрудник службы безопасности знал, что в вопросах Гекаты мелочи всегда разбирались без привлечения посторонних.
Молодой офицер, скорее всего, тоже об этом знал. И кроме служебной инструкции, руководствовался или личным любопытством добраться до запретного плода, либо азартом спорщика. Последнее было не редкостью, в том числе и среди программистов. И в какой-то мере на это даже смотрели сквозь пальцы, если дело не выходило за определенные рамки. И кстати, подобная провокация могла бы пройти даже по линии контроля соблюдения этикета безопасности. Иногда такие проверки проводили с младшим персоналом в Столичном дворце, в том числе и среди гекат на обучении. Но не в это же время! Тем более, что до такой наглости, как прямое обращение к старшей гекаты как-то не доходило. Так что, скорее всего, парень действовал по своей инициативе, воспользовавшись соответствующим пунктом инструкции.
- И чем же именно вызван сбой? - Рианна пришла к аналогичным выводам и уже не скрывала раздражения. Сейчас ее сдерживала только привычка докапываться до конца в любом вопросе. И если лейтенантик не выкрутится, служить ему придется очень далеко от крупных городов и центральных провинций.
- Прошел запрос из внешней информационной системы на подтверждение идентификаторов гекатесс. База гекаты подтвердила во внешнюю сеть все четыре идентификатора, при этом сбросила в отдел запрос по поводу логического сбоя. Прошу прощения, ваше высочество, но я действую по инструкции. И если бы гекатесса Санира сочла возможным обратить внимание на запрос, я бы не стал вас беспокоить. - Молодой человек от волнения даже использовал её титул.
- Подробности?- Рианна даже не посмотрела в сторону сестры по гекате. Прекрасно знала, насколько она сейчас загружена.
- База определила как активный один из идентификаторов ваших гекатесс, числящихся погибшей во время Битвы при Расколе. Ее тело не было обнаружено и местом захоронения считается тот мир. Мёртвые не могут двигаться и путешествовать, однако запрос на подтверждение идентификации пришел совсем с другой стороны. Что и вызвало логический сбой и запрос на исправление. Еще раз извините мою настойчивость. Но, я выяснил, что такой сбой уже был раньше в вашей базе данных. Но проблема, по-видимому, не была решена.
Санира медленно выпрямилась на стуле. Ироничные улыбки с губ Литарна и Сумми исчезли, как не бывало. А у Рианны в голове мгновенно стало пусто. В памяти всплыла сценка совсем в другом месте и времени. Зато по сходному поводу.
- И призрак какой именно из моих гекатесс пустился в путешествие? - Тихо, почти шепотом, поинтересовалась Рианна.
К удивлению друзей, она продолжала сохранять спокойствие. Только пальцы лежащие на столе сжались в кулаки.
Офицер видимо тоже сообразил, что сказал что-то не то. В конце концов, он предполагал, что его просто отошлют к гекатессе Санире. Он же не виноват, что программичт гекаты игнорирует в последние дни все внутренние запросы. И уж точно, он как-то не рассчитывал на разговор при ТАКИХ свидетелях. А взгляды его высочества Литарна и магистра Сумми уже откровенно прикидывали куда бы.
- Магистр Рианна, прошу прощения еще раз, если я сказал что-то не так, но это ваша гекатесса магистр Нэстэ.
- Лейтенант, ваша шутка переходит всяческие границы. - Начал Литарн, но осекся.
Рядом с голограммой молодого лейтенанта возник начальник безопасности резиденции Скашир, взявший на себя весьма непростые обязанности по оперативной доставке известий от поисковых отрядов Шиассана.
- Что? - Рианна забыв обо всем, переключилась на новое лицо.
- Они прошли через Раскол в мире Иль девять восемь. Сработали установленные на Расколе маяки. - Радостно доложил Лорд-полковник. - Шестнадцать идентификаторов, все прошли подтверждение через базы гекат. Двенадцать молодых Гекаторов. Все активны и в движении.
Офицер сделал паузу, но не стал дожидаться утчнений:
- Гекатесса Лика использовала коды: 'благополучная встреча', 'самостоятельное возвращение', а так же 'нуждаюсь в медицинской помощи' и 'Раскол', а так же 'плюс один'. Больше информации пока получить не удалось. В этом мире по-прежнему очень сильные помехи.
- Плюс один это Луарх, у него нет ликалы. - Отмахнулась Рианна. - Выяснили, куда они движутся?
- Ближайшим к точке их выхода является возвратный Раскол под кодом семь аль. - Четко отчитался офицер. - Слабый Раскол, способный пропустить одного-двух человек за полчаса-час. Точка выхода в нашем мире всего в четырех часах полёта глайдера, в карантинной зоне скал Эльриды. Группа встречи уже выслана, и если наши расчеты верны, то они едва успевают, так как эвакуируемым на той стороне менее четырех часов пешего перехода.
- Зато прохождение Раскола займёт полдня или больше. - Сообразила Сумми. - Получается, с той стороны они встанут лагерем, причем без щитов.
- Значит, у Лики есть причины идти на такой риск. - Резко отрезала Рианна. - Скорее всего, кто- то из детей серьезно ранен. Как на счёт поддержки на той стороне?
Офицер сокрушенно развел руками:
- Мы ждали их в другом месте. Ближайшим является отряд поддержки Шиассана. Но они смогут пройти к точке Раскола только к концу вторых суток. Так что бесполезно. Крупных Расколов поблизости не известно. Но обстановка в этом мире Бездны сейчас благоприятная. Датчики не фиксируют признаков волны. Кроме того, гекатесса Лика не запрашивает помощи на переходе. Видимо она рассчитывает обойтись силами четырёх опытных гекатесс.
- Четырёх? - Зацепилась Рианна.
- Так точно. Я не знал, что к тройке Лики вы послали ещё одну гекатессу. Видимо она пришла вместе с ниахарой Калной?
- Идентификатор опознан? - Немного напряженно поинтересовалась Санира.
- Нет, база гекаты отказалась выдать идентификацию, но подтвердила, что это ваша гекатесса.
- Лейтенант, откуда прошел запрос, вызвавший сбой: - С предельным спокойствием обратилась Рианна к продолжавшему мяться парню.
- Автоматический запрос на расшифровку и подтверждение идентификатора личности. - Отчитался тот. - Система внешних маяков в Бездне. Обычная процедура подтверждения.
Капитан недоуменно нахмурился, но промолчал, не понимая, почему к разговору подключили постороннего офицера, пусть и бойца теней из подчиненного ему отдела.
Со стороны Саниры раздался шумный выдох.
- Я её удавлю.
- Мы поможем. - Не менее угрожающим тоном остановила подругу Рианна.- Полковник, кажется это вы были одним из тех двоих офицеров, что ловили призрака моей гекатессы в Столичном дворце.
Лейтенант удивленно посмотрел на своего начальника. О чем пошла речь он не знал, но смена темы и вкрадчивый тон принцессы не сулили ничего хорошего.
- Так точно. Но программист сейчас служит в одной из провинций Арден Объединенных миров.
Лорд-полковник ничуть не смутился. Дело прошлое. За то происшествие их двоих долго 'песочили' и даже дали выговор. А потом было принято решение об этой истории не распространяться даже среди своих. И если честно, свое дальнейшее продвижение по службе оба офицера связывали именно с тем, что случайно оказались в какой-то мере причастными к реальному появлению гекатессы Нэстэ. Уж очень стремительно у обоих пошла карьера, правда не в Столице, но ни один из них не пожалел об этом. Правда, до этого момента ее высочество и магистр Рианна ни разу даже не намекнула, что помнит его в лицо.
- В таком случае, как единственный в нашей резиденции офицер, имеющий опыт работы в с потусторонними силами, не будете ли вы любезным лично объяснить молодому офицеру, что надо делать при встрече с призраками гекатесс из моей Гекаты. Ну, а если лейтенант не поймёт, пусть он где-нибудь пересидит. До завтра.
- Под замком. - Это уже Литарн.
- Чтобы не болтал лишнего. - От Сумми.
- Пока девочки не придавили. - Добила Санира.
Теперь уже и у Скашир приподнялись брови. Он спешил порадовать магистров хорошими новостями. И как-то сопоставить сложившуюся ситуацию с давним происшествием не успел.
- А может это всё-таки сбой систем контроля. - Неуверенно протянул Литарн, стараясь хоть как-то не поддаться общему настроению. Она заговорил сразу, как офицеры исчезли из кабинета.- Девочки, десять лет в Бездне, одна! Ведь Лео без лапы вряд ли долго прожил. Да и данные робота: две гарымзы они уложили каким-то образом, это без спорно. Но две твари то куда-то делись?
- Я снова слышу Калну. - Встрепенулась Сумми. - Эта зараза занята своими переживаниями так, что и не вспоминала обо мне, пока я не обратилась. Судя по всему, она находится в компании крупного самца, много старше неё. И да, она признаёт себя младшей в его прайде.
- Это Нэстэ. - Среди своих Рианна отбросила контроль эмоций и возбужденно встала. - Если кто и смог бы выжить в тех условиях, то только она. А на счёт лапы? Не удивлюсь, если она нашла способ и её вырастить. Куда там подевались две гарымзы?
- Съели. - Бухнула Санира. - А что? Нэстэ тогда не позатракала. Могла и закусить на дорожку после боя.
- Но все-таки. - Литарн пытался сохранить скепсис.
- Литарн, четыре часа, первый из которых уже заканчивается. - Сумми тоже уже поднималась на ноги. - Если сбой контрольных систем, я лично займусь программистами и техниками. Но если это Нэстэ....
- То мы бы хотели её встретить. - Закончила Рианна. Тебе, братик, все равно не поспеть из своей колонии. Но твой вопрос мы ей зададим.
- Этого я и боюсь. - Грустно вздохнул Литарн. - Вы же её удавите на радостях. Ладно, детей хоть не ругайте сильно. Пусть пройдут лечение.
Рианна мельком отметила сигналы ликалы. Санира уже начала рассылать сообщения. К месту встречи поспеют далеко не все из сестер по гекате. Но вечером в резиденции будет большой сбор.
Между собой они не обсуждали больше затребованную Ликой встречу лекарей, это было ожидаемо. Рианна лично села за штурвал глайдера, не пожелав слушать даже свою пятерку прикрытия. Сумми по примеру союзницы, по-пиратски захватила вторую машину и гнала его на пределе возможностей.
Собственно в этот перелет были нарушены все мысленные инструкции безопасности. Мало того, что магистры совета лично управляют машинами, да еще на предельных скоростях. Они делали это в опасной близости друг от друга. Как в былые времена отрабатывали слетанность со своими гекатессами. При этом их сопровождала только одна пятерка из Гекаты Рианны.
Девушки Сумми опоздали на целых десять минут и теперь засоряли связь лекалы в попытке достучаться до разума старших.
Бойцы внешнего периметра имели больше маневра. Они просто подняли охранение с площадок расположенных по ходу движения и перехватили несущийся рой машин. Но заняв положенные места, благоразумно помалкивали, пока ещё до конца не понимая, что именно происходит. В конце концов, магистры совета контакторов, как активные правящие, имели очень большую свободу маневра и могли допускать нарушения правил без объяснения причин даже магистру Листарду.
И все-таки к выходу пары прикрытия они опоздали.
Первое "привет" от Дарины прилетело, когда они уже заходили на посадку. Они с Лиссаной прошли первыми, на случай, если пришлось бы прикрывать эвакуируемый отряд.
Саму ее они увидели уже беседующей с одним из старших медиков.
- ... Илшана, сотрясение. - Отчитывалась Дарина она перед начальником спешно разворачивающегося медицинского пункта. - Сильное и сроком несколько дней. Скачка на вроме и необходимость постоянного движения ухудшили ситуацию. Пришлось использовать химию из полевой аптечки. А в последние два дня добавилось еще какое-то воспаление. Сильный жар, обильное потовыделение.
Медик только отчаянно замахал руками и устремился к Расколу, даже не оглянувшись на подбегающих магистров. Верх невежливости, на которое сейчас никто не обратил внимания.
У Раскола уже стоял вром с носилками на спине. Его появление вызвало суету среди прибывшего персонала. Благодаря информации от Дарины, встречающие знали чего ожидать.
Немного занервничавшее от суеты животное подхватила под уздцы Илсана и отвела в сторону.
Девочка была в сознании и даже улыбалась тем, кто снимал носилки. Увидев за спиной наклонившейся Дарины сразу двух принцесс, она попыталась подняться. Но тут же послушно откинулась обратно.
- Илшана, да? - Рианна улыбнулась девочке. - Для тебя уже все позади. А обо всем остальном не думай до полного выздоровления. Кто следующий за тобой?
- Криан, верхом на вроме. - Подтвердила та изложенный Дариной порядок прохождения и слабо улыбнулась.
- У него вывих и перелом. - Напомнила Дарина.
К девчонке уже наклонялась женщина из персонала лекарей и торопливо начинала стаскивать комбинезон прямо через плечи вниз.
Рианна удивлённо осмотрела открывшийся рисунок на груди девочки. Красивый дракончик, ничего не скажешь. Несколько необычного цвета, правда.
"И кто ж, мне интересно знать, позволил татуировку гекатессе?'- Донеслось возмущенное шипение Сумми.
Подошедший лекарь тем временем проигнорировал движение Дарины и поднес прибор к груди, собираясь провести первичный анализ состояния пациентки.
Глаз сиреневой татушки внезапно моргнул. А в следующий момент вполне себе вещественная морда яростно заклацала зубами, едва не оттяпав пальцы отшатнувшемуся врачевателю. И то, только потому, что девочка успела испуганно перехватить и прижать зверушку к себе.
- Илшана, дай мне Куинли, не бойся, я верну его Нэстэ.
Дарина торопливо протянула руку, как Нэстэ открыв запястье. Звереныш немного подумал, клацнул напоследок зубками в сторону замершего в растерянности лекаря, потянулся и скользящей лентой нырнул под манжету комбинезона гекатессы. Видимо, его вполне устроило новое пристанище, поскольку из под воротника с права на шее, высунулась только голова, в виде татуировки с мигающими глазками.
Илшану так и унесли с расстроенным личиком в палатку для осмотра.
Дарина по примеру девочки пальцем почесала переносицу зверька, окончательно его успокаивая, и смущённо пожала плечами в ответ на вопросительный взгляд двух принцесс и всего сопровождения ближнего круга.
- Бронированная батарейка Нэстэ. Она уступила её Илшане, из-за дополнительной функции локального саморегулируемого кондиционера. У девочки жар, а средств, для его контроля в аптечках не осталось. Тварь названа куинли, такая же дана и кличка.
Рианна молча склонила голову и вопросительного выгнула бровь. Сумми даже этого не сделала. Просто смотрела, ожидая продолжения.
- Чего? У меня всего две видеофиксации по этой теме, общей продолжительностью минут на десять.
- Сбрасывай. Время есть, посмотрим. И все остальное тоже. - Распорядилась Рианна. - Нам тут теперь долго куковать.
- Уже делается. - Улыбнулась Дарина, снова почесав свою временную 'татушку'. - Нэстэ с нами всего третьи сутки. На разговоры как-то времени немного оставалось. И записи естественно не обработаны.
- Вас троих отчёты ждут. - Рианна даже улыбнулась, заметив, как скривилась подруга. - А разбором записей найдётся, кому заняться. И выход материалов за пределы инфосети гекаты закрыть.
- Обижаешь, уже сделано. - Прищурилась Санира. - Пока все лично не отсмотрю, никому не дам.
Криан даже пытался бодро улыбаться, когда выехал из Раскола. Вот только со спины животного его сдернули, не слушая никаких возражений.
- Перелом. Нормально. Воспалительные процессы погасим здесь. С остальным придётся разбираться. - Доложился лекарь после беглого осмотра. - С отравлениями определюсь после детального обследования в резиденции.
В процесс встречи детей девушки не вмешивались. Незачем мешать медикам. Но стояли рядом, улыбались, пытались сказать пару слов ободрения и выяснить ситуацию на той стороне.
То, что там все нормлаьно, никак не успокаивало ни Рианну, ни Сумми. Раскол выпускал детей медленно. Они выходили сидя на вромах по одному или по двое.
- Да что вы дергаетесь? - Удивлялась Дарина. - Все у них нормально. Признаков волны нет. Вирт с Майей пойдут сразу, как лежачих переправят. Недолго осталось. Сумми, ты же имеешь контакт с Калной! Ниахары контролируют все подходы к лагерю. Единый! Я и забыла, каково это ходить с такими котами как Лео. Последний переход был настоящей прогулкой.
- Прогулка, а Линдао едва не потеряли. - Ворчала не находящая себе места Сумми. - Зачем Нэстэ отпустила этого зверька с первой девочкой. А вдруг там снова какая курхи прорвется.

- Как она? - Тихо поинтересовалась Санира, имея в виду вполне конкретного человека.
Рианна немного отвлеклась от происходящего около Раскола, заинтересовавшись ее вопросом. Впрочем, даже Сумми на мгновение замерла. Здесь, и сейчас они ничем не могли помочь тем, кто пока оставался в Бездне. И это злило принцесс ещё больше. Видеозаписи они уже просмотрели, сколько успели. Но они не давали ответа о состоянии самой Нэстэ.
- Нормально и в своём репертуаре. Представляете, она заявилась к нам в лагерь к вечеру. Устроила Лике выволочку за то, что не охотимся и питаемся только НЗ. А когда нам было охотиться? Мы же бежали. Без сна. Когда догнали, разбирались с детьми. А едва отоспались, и она пришла.
- Дарина! - Рианна угрожающе нахмурилась.
- Ну что? Пришла вся бодрая такая, заставила перебрать траву для постели, сварила похлебку. Вкуснотища!
- Кхм-м.
- А что? Она с собой принесла. Ещё и Луарха отправила сбить птичек с дерева, присмотренных на поде. Правда, он только одну добыл. Но этого нам хватило. А утром Лео завтрак притащил. После того как гарымзу прибил.
Две головы магистров теперь окончательно развернулись в её сторону.
-Что? Ну она утром заявилась, когда мы еще спали. Вычислила след Калны, тварь есть тварь. Нэстэ ее отправила на встречу Шиассану. Но пришлось вернуть, Лео начал психовать из-за дикаря в волне. Вот гарымза за ней и пришла к месту ночевки. Кална так нервничала, когда вышла ей на встречу.
- Так гарымза ушла?
- Издеваешься? - Удивилась Дарина, совершенно не замечая сумбурности своего рассказа. - Так Нэстэ и позволит уйти твари, способной зайти в спину на переходе. Нет, конечно! Кална с Лео разве что не попрыгали на ней.
- Тьфу, тебя про Нэстэ спрашивают.
- А что ей будет? - Искренне удивилась Дарина. - Руки ноги на месте, а остальное к лекарям. Еще и моложе нас с тобой выглядит. Ой, знаете...
Сумми сорвалась с места навстречу очередной паре детей.
- Все, больше серьёзно раненных нет. Только царапины и укусы.- Успокоила всех Дарина.- Следующими выходят Майя с Виртом. Лика с Луархом в конце, и последней пойдёт Настя. Коты задержатся и пройдут Раскол позже. Нэстэ говорит: 'жрать хотят'.
-Хотят. - Кивнула Сумми. - Кална уже несколько раз жаловалась на плохую охоту на той стороне.
- Кто о чем. - В сердцах махнула рукой Рианна. - Она хоть что-то рассказывала?
- Ага, мы заставили. - Правильно поняла о ком идет речь Дарина. - А о том, как она выглядит? Вы знаете, есть такая теория о мирах с разным течением времени. Ну, так вот, вы не поверите, Нэстэ...

Выход воскресшей подруги был строго по расписанию. Тонкая фигурка девушки появилась из серой дымки Раскола уже в сумерках. Она сделала несколько шагов, замерла перед встречающей делегацией и неуверенно улыбнулась.
Первой ей на встречу сделала шаг Рианна. Не произнеся ни слова, сгребла её в охапку и прижала к себе. К ним присоединилась Сумми.
'Пресса тут' - Донеслось напоминание по связи от офицера из оцепления. - 'Нам их не удержать'.
- Только этого не хватало.
- Это кто у вас такой беспомощный. - Недоуменно поинтересовалась Нэстэ.
- Полковник Арьепн, начальник охраны внешнего периметра. - Среагировали по связи немного напряженным голосом. Вопрос явно задел офицера. - Если бы меня предупредили, можно было бы что-нибудь организовать. Хотя бы объявить о завершении операции еще полчаса назад, сразу после последней пары.
- Мы действительно никому не сказали о твоём возвращении. - Улыбнулась Сумми.
Нэстэ покрутила головой, даже помахала рукой в сторону толпы репортеров и улыбнулась.
- 'Дарующая' - Донеслось от туда.
Причём не только от репортеров, но и встречающей команды, оттесненной кое-как перед последней встречей. Теперь уже произошедшее было не скрыть. Завтра же известие пойдет гулять по колониям. Через несколько дней новость будет и Объединенных мирах. И параллельно полетят слухи. Одна красочнее другой.

- Рианна, Сумми, что там у вас за шутники появились? - Прямо в приемной палатке возник силуэт возмущенного змеелюда. Мало того, что посылают дикие сообщения, так и вы еще недоступны. Мне пришло сообщение, что по Бездне ходит призрак ..... Нэстэ?
Одновременно с растерянным возгласом Саши появился и Дино, тоже видимо жаждущий пообщаться с неизвестными шутниками.
Оба парня выглядели настолько комично, что от улыбки никто из присутствующих не сдержался. Нэстэ тоже неуверенно улыбнулась и согнув руку в локте, приветственно помахала на уровне плеча раскрытой ладошкой.
- Привет мальчики.
- Ри, это призрак? - Неуверенно поинтересовался Дино. Впрочем не позабыв сделать ответный жест.
- На себя посмотрел бы сначала. - Теперь виновница переполоха обиделась.
В доказательство Нэстэ без церемоний провела рукой наискосок внутри голограммы принца кашьяти.
- А я, между прочим, по вам всем соскучилась
- Сумми, Рианна, вы только до нашего прилета потерпите, не убивайте её. - Пришел в себя Саша и на всякий случай сделал полшага назад. Все же не зря этикет не позволял таких фокусов при голографической связи. Ощущений никаких, но эмоционально, когда в тебя втыкают что-то, воспринималось не очень. - Мы сейчас вылетаем.
- Главное, вы не дайте ей опять куда-нибудь пропасть. - Вякнул Дино. - Надоело уже. Всю жизнь её хоронишь, а она все воскресает. Такое ощущение, что она в чертоги Неназываемого штурмом берет. А он, бедолага, упорно держит оборону и отчаянно отбивается.
- В этот раз он что-то долго с силами собирался. Видимо совсем сдает бедолага. - покивал головой змеелюд.
- Там скучно без вас и неуютно. То жарко, то холодно. Все обитатели норовят тебя съесть. И не скем словом перекинуться. - Не осталась в долгу Нэстэ. - Твой Неназываемый почему-то неразговорчивый такой и стеснительный, все время прячется...
- Так совсем зашугала беднягу. Наверно попросил убежища у Единого, пока гаруды от тебя отбивались. - Хмыкнул Дино, давая сигнал прощания. - Завтра жди. Приеду разгонять твою скуку.

Водный мир



- Сотрясение мозга, три, включая два слабых, один перелом, четыре проникающих ранения, у всех укусы тварей. Порезы можно не считать. А еще...
Монотонно бубнил лекарь, отчитываясь по результатам первых обследований, проведенных прямо около Раскола.
- Мастер, оставьте полный перечень потерь для прессы. Я разрешаю даже с подробным описанием каждой царапины. Выводы? - Немного напряженно предложила Сумми.
- Самое серьёзное, это отравление тяжелыми металлами. Дети слишком долго дышали вредной атмосферой без нейтрализаторов. - Вздохнул мужчина. - С ранами мы справимся быстро. Регенерационные капсулы поставят всех на ноги в течение недели. Со шрамами повозимся с месяц. А вот с последствиями интоксикации придётся провозиться долго. У некоторых из детей уже пошли повреждения легких. Конечно, можно использовать сокращенные методики, но для детей в таком возрасте они ...
- Никаких сокращений. - Ледяным голосом заявила Сумми. - Делайте полный комплекс лечения безо всяких скидок. А реабилитационные курсы и вовсе для всех гекат. Включая их сообщников в подготовке к побегу. А то устроили нам тут операцию прикрытия.
- Вообще-то не сказать, что плохо спланировали и реализовали. - Хмыкнула Рианна. - но я согласна, отличная идея прогнать обе гекаты в полном составе по курсу реабилитации. Что у нее?
Она безапелляционно ткнула пальцем на пришедшую вместе с медиком Нэстэ.
Лекарь замялся, меняя в планшете список.
- Здесь все много хуже. - Завел он свою пластинку. - Неправильно сросшиеся ребра требуют оперативного вмешательства. Они давят на легкие. Кроме того прослеживаются рубцы на внутренних органах. Особенно задеты легкие и печень. Наблюдаются следы компрессионных повреждений. Причём многократных.
- Что? - Нэстэ пожала плечами в ответ на вопросительные взгляды сестер по гекате. - Это я в тяжёлых мирах получила. Мне пришлось пару раз пересекать их. Попадались такие миры, что мы с Лео не могли найти Расколы в нормальные условия, или они оказывались слишком далеко.
- Судя по наложенности повреждений, таких пересечений было не менее пяти. - Опять ровный безэмоциональный голос лекаря.
Нэстэ снова неопределенно пожала плечами и скромно опустила глазки.
- Ну, может больше двух, я не считала.
- Рубцы и шрамы на плече, вдоль левой руки, правый бок. На левой ноге вообще необходимо выращивать мышцы. Очевидно, кусок мяса вырван в результате укуса твари. Только база не может идентифицировать ее по прикусу.
- Это Скрымса. Ядовитая тварь, после нее еще и заживало тяжело. - Пояснила Нэстэ.
- Про щеку можно не говорить. - Продолжил лекарь, вежливо выслушав ничего не говорящее ему название твари. - В лёгких и гортани наблюдаются старые следы химических ожогов. Магистр Нэстэ неоднократно дышала в условиях кислотных атмосфер различного типа. Фильтр их шерсти Ниахары обладает поразительной эффективностью. Но все же столь длительное пребывание в условиях Бездны и без должного медицинского контроля сказывается. Плюс питание растительной пищей и мясом животных, проживающими в этих условиях. Так что общее отравление организма в наличии, и в гораздо более запущенном виде, чем у детей. Еще предстоит разобраться в типах и очередности интоксикации. А так же характере проводимого самолечения. Насколько я понимаю, Оно вообще проводилось только при критических проявлениях и не до конца?
- Ну, так Бездна же. - Развела руками Нэстэ. - Где я там найду реанимакапсулу. Отлежалась и дальше надо идти.
- Не совсем понятно происхождение повреждения на уровне пояса. Судя по характеру шрамов, это был кольцевой захват, характерный для некоторых земееподобных тварей, действующих на сдавливание или удушение. Но очень широкого и снабжённого рядом острых мелких зубов. На коже остался целый пояс от их воздействия в виде мелких шрамов.
- Гидра. - Для разнообразия Нэстэ стала рассматривать потолок. - Мама иногда рассказывала сказки из своего мира. Была там такая тварь.
- Ещё прослеживаются следы пребывания в холодных мирах. Вплоть до обморожения. Из-за этого произошла потеря зрения. Придется восстанавливать. Со сроками пока определиться не могу. Странно, что вообще зрение сохранилось.
- У тебя хоть что-то целое осталось? - Озадаченно поинтересовалась Лика.
Медик принял вопрос на свой счет и на полном серьезе.
- У магистра Нэстэ почти не повреждена правая рука. Застарелое растяжение локтевых связок в результате вывиха можно не считать. Так же бедра и спина, если не считать мелкие шрамы в районе лопаток, происхождение которых пока не выяснено.
- Это был риторический вопрос. - Вздохнула Рианна. - Выводы?
- Потребуется неоднократное оперативное вмешательство. После чего курс реанимакамеры. К сожалению, использовать регенерационное поле, при таких разнообразных повреждениях, не представляется возможном. Разве что на завершающем этапе, когда все придет к общему знаменателю. После такого курса необходим будет длительный реабилитационный период.
- В латтории, в Элфании, имеется полноценный медицинский корпус. - Не без намека заметила Лика.
- Это то, что требуется. - Кивнул лекарь. - Облегченная гравитация будет способствовать выздоровлению, особенно на послеоперационном этапе, когда нельзя использовать реанимационные поля общего назначения. Но ведь элфы наверно будут возражать против присутствия большого количества гостей в латтории. Управляющая не может уже выдавать приглашения для всех желающих.
Осекшись, мужчина покосился на Нэстэ. Чем выдал тот факт, что и сам не очень верит в то, что происходит.
Нэстэ прищурилась и вопросительно уставилась на Рианну. Та только поморщилась, не желая сейчас вдаваться в объяснения.

Разговор прервался сигналом от Раскола. Две ниахары наконец соизволили пройти его и направлялись к своим старшим. Кална прошла и сразу прилегла в ногах Сумми.
Рианна была рада видеть Лео. Даже такого, хромающего, с костяным костылем вместо лапы. Зато живого. Она проследила, как кот боднул головой руку Нэстэ, потом сделал круг и прошелся боком по ее ноге.
'Радость, удовлетворение от встречи со старшей брата'.
Рианна замерла, недоверчиво глядя на вставшего между нею и Нэстэ кота.
А еще до нее дошло 'укор и возмущение' тем, что она так долго молчала и не отвечала.
- Он все время пытался с тобой связаться. - Улыбнулась Нэстэ. - И был уверен, что иногда ему это удавалось. Только ты почему не отвечала.
- Что?
За всеми переживаниями, Рианна только сейчас поняла, что с нею не так. Черной кляксы в сознании, оставшейся после гибели Барика, больше не существовало. Там плескались эмоции и ощущения кота. Пока еще непривычные, отличающиеся от того, что она помнила. Но это было сознание Лео. И он щедро делился с нею своими эмоциями.
-Так это были не сны? - Сообразила стоящая в стороне Лика. - Это как в детстве, когда вы были разлучены.
Не отвечая, Рианна осторожно погрузила пальцы в гриву кота. Тот явно не возражал. И даже откликнулся ощущением удовольствия. Она медленно опустилась на колени, почти не замечая, как девочки из пятерки гекаты быстро отступили к выходам из палаток и плотно закрыли двери, защищая от случайных взоров происходящее сейчас. Она просто обняла кота за шею и заплакала.

Вечером, порядком утомленная компания, наконец-то осталась в гостевой зале, уютно расположившись на диванах и креслах. Из детей сюда никого не допустили. Это было наказание. Но с небольшой поблажкой. Они могли принять участие в разговоре, но через своих старших.
Вирт с Майей получили доступ по голосвязи, прямо из лазарета.
Нэстэ должна была попасть в руки лекарей на следующий день, когда все более или менее утрясется с детьми. Один-два дня в её случае ничего не меняло. Чего нельзя было сказать про малолетних любителей приключений.
- Неудобно как-то получилось с Шиассаном. - Попыталась затянуть свою пластинку Нэстэ. - Мы уже здесь. А он застрял под куполом в Бездне. Может, сбегаем к нему, поможем с возвращением? Без нас он там дня на три застрянет. А здесь пройдет в два раза больше.
- Шиассан там нас и прикопает. - Хмыкнула Лика. - За то, что позволили тебе это сделать. И будет абсолютно прав.
- Ну, и долго тебя ждать? - Поторопила Рианна.
Сама она пристроилась прямо на полу, рядом с развалившимся котом. Будь ее воля, так вообще бы забрала его к себе в спальню. Но тут уж кот ее мнения не справшивал.
- Чего? Опять все с начала? - Возмутилась Нэстэ.
- Про начало мы все уже в записи прослушали. Вопросы остались, но мы зададим их уже в рабочем порядке.
Лика при этом независимо отвела взгляд от укоряющих глаз подружек.
- А сегодня есть вещи, которые очень заинтересовали твоих лекарей.
- Например, кто такая эта гирда или как её? - Выдал Вирт, оживленно покрутив головой.
Небольшое пространство голоэкрана показывало ещё часть кровати, на которой он лежал. Никто не сомневался, что через него и Майю сейчас количество слушателей значительно увеличилось.
Лекари услышат рассказ завтра и уже в обработанном гекатой виде. За это взялась отвечать лично Санира, со своей пятеркой.
- Гидра. Это такая тварь из сказок мамы. Живёт в воде и нападает на все что проплывает мимо. По ее рассказам, она имеет один хвост и несколько голов. Если одну голову отрубить, на ее месте сразу вырастает две. И они тут же повторно атакуют жертву.
- Странные сказки в мире твоей мамы. - Озадаченно поморщилась Рианна. - Такого не бывает. Чтобы регенерировать отрубленную конечность, требуется время и много ресурсов организма. А тут вообще, целая голова.
Нэстэ потянулась к колечку. Единственное внешнее средство накопления, выдержавшее все Расколы и передряги её путешествия. ЭДИ резиденции через ее ликалу, послушно вывел проекцию прямо посредине комнаты.

Бирюзовое небо, мелкая рябь бескрайнего моря, уходящего за горизонт.
Собственно это было первое, что она увидела, вывалившись из Раскола за те мгновения, что летела вниз. Выход в этот мир оказался расположен прямо в воздухе, на высоте метров в пять над водой.
Она плюхнулась, погрузилась в воду, едва успев задержать дыхание, вынырнула, забарахталась, пытаясь удержаться на поверхности, и больно прошлась коленкой по ребристому песчаному дну.
Когда встала на ноги, оказалось, что воды в этом море ей меньше пояса. Рядом судорожно фыркал Лео. Он не любил плавать, а воду просто терпел. Так что на фоне эмоций выдавал такое, что Нэстэ только головой покачала.
Выловив из воды свои вещички, она осмотрелась. Кругом была сплошная вода. Во все стороны и до горизонта. И ни единого возвышения, ни одного клочка суши, на которую можно было бы забраться.
В качестве ориентира оставалось выбрать направление к ближайшему Расколу, что ощущал Лео. Увы, до него было далеко. По её собственным прикидкам, дня три ходу. Но ведь это по суше. К тому же, здесь и сила тяжести была хоть не намного, но больше привычной. По меньшей мере, вес своей руки она ощущала так, как будто держала в ней небольшую гирю.
Вода оказалась не соленой, а скорее солоноватой. Пить её точно не захочется. Пришлось срочно начать экономить то, что прихватила с собой в бурдюке из плохо выделанной шкуры.
Нэстэ потребовалось всего несколько часов, чтобы решить, на сколько Лео прав в своей нелюбви к воде.
Это был мир мелководья. Обычно песчаное дно было ровным как стол. И только иногда чувствовался наклон в ту или другую сторону. Глубина моря колебалась, от 'по колено', до пояса. Очень редко вода подбиралась к ее подбородку.
В конце концов, они стали менять направление сразу, как только водичка начинала подбираться к ее поясу. Делалось это наугад, вправо или влево, так как, только пройдя значительное расстояние, можно было определить, что в выбранном направлении дно слегка погружается.
Лео приходилось еще хуже. Даже в боевой трансформации он все же оставался ниже роста человека. И там, где Нэстэ еще могла идти по дну, он начинал всплывать. Зато на отмелях она использовала спину кота для отдыха. Все равно Лео отказывался останавливаться в воде и упорно брел в намеченном направлении.
Они плюхнулись в это мир, когда местное светило ещё только поднималось к зениту. Теперь оно уже почти касалось горизонта. Но пейзаж оставался неизменным. Ни клочка суши. Кругом только вода, уходящая за горизонт. Время от времени из волн выскакивала мелкая рыбешка, видимо вспугнутая движениями странной парочки. Иногда она видела птиц. Причём не только парящих в небе.
Вспомнив известную примету: 'Где птицы, там и суша', Нэстэ три часа потратила, двигаясь в том направлении. В результате, все что обнаружила, это целую стаю пернатых, мирно покачивающихся на небольшой волне. Часть из них кормилась, другая откровенно спала. Вспугнутая их приближением, стая разом поднялась в небо и отлетела. На её месте оказались какие-то кочки.
В начале Нэстэ обрадовалась, но при ближайшем рассмотрении, это оказались кучи морских водорослей, частично давно высохших. Их стебли имели многочисленные утолщения, содержащие газ с запахом тухлых яиц. За их счёт стебли и держались на поверхности воды. Нэстэ быстро нашла подтверждение догадки, что кочки не что иное, как местные гнезда. В нескольких даже лежали яйца. Так что Нэстэ смогла порадоваться за своего друга, жадно слизнувшего их. Сама она предпочла все же сунуть в рот пластинку от НЗ. После длительной диеты, они вызывали у нее стойкое отвращение. Но все же, даже спустя несколько месяцев, у неё ещё оставалось несколько пластинок.
За то, какое это удовольствие, забраться на одну из таких кочек с ногами, развесить и просушить все, что было на теле и в мешке.
В сухом комбинезоне и ночь показалась не такой уж утомительной. Прохладно только, но высохшая накидка из плохо выделанной шкуры и Лео, подлезшего под спину, эта проблема была решена.
Как убедилась Нэстэ, ночи здесь освещались только густой россыпью звёзд. Здесь не было спутников. Соответственно и приливы тоже не ощущались.
Утром она без особой охоты спрыгнула в воду. А потом поднырнула и отрезала стебель, тянущийся ко дну. Таким образом, у неё появился свой плот, на который хотя бы иногда можно было выбираться из воды. Это оценил даже Лео, не без удовольствия забиравшийся на него, когда она плелась по грудь в воде.
В этот день несколько раз в небе появились гигантские птицы. Но надежда на сушу увяла, когда одна из них упала сверху и выхватила их воды большую рыбину. А затем встала на длиннющие лапы.
- Похоже, мы тут так и не встретим суши. - Проворчала Нэстэ, с грустью повернувшись к своему спутнику.
Тот ответил не менее унылым взглядом и с отвращением отдернул хвост от воды. Маленький плот никак не подходил под его длину. А взять с собой второй она не решилась. Ведь это дополнительная масса, замедляющая движение.
За все время, что они брели здесь, на небе не возникло ни одного облачка. Даже лёгкое дуновение ветерка было для путников великим благословением. Но и он стихал, когда светило достигало зенита.
Вода не была сильносоленой. Но тело уже зудело, а кожа на пальцах и стопах сморщилась. Казалось, что кристаллы соли выросли даже в волосах. Чтобы хоть как-то облегчить зуд, Нэстэ вынуждена была стянуть с себя комбинезон. И время от времени окунаться в воду с головой. По её оценке, до Раскола они прошли едва ли треть пути. А она уже мечтала о нем, как никогда.
Ещё ни один мир Бездны не вызывал у неё такого отвращения. Второй день, нуднейший переход, вызывающий отупение. Ни одного нападения, даже со стороны крупных птиц. Их просто игнорировали, или отлетал в сторону, если оказывались поблизости.
Захват поперёк тела и рывок вверх произошёл совершенно неожиданно. Не только она, Лео тоже до последнего мгновения не воспринимал никакой опасности. А может быть, они оба разомлели от жары и потеряли бдительность.
Её закрутило. К резкой боли в икре правой ноги добавилось сдавливающее ощущение в поясе. Она успела разглядеть толстое гибкое тело, охватывающее ее вокруг талии. Одна рука оказалась крепко прижатой к телу. Вторая беспомощно скользила по гладкой коже неизвестной твари. Уже опрокидываясь от рывка назад, она успела все же закинуть свободную руку за голову, туда где плот отправился в свободное плавание, и схватить лежащий поверх всех вещей серый клинок.
Давление было не сильным. И поначалу она сосредоточилась на боли в ноге. Туда впился мелкий частокол из длинных острых зубов, которыми оказалась вооружена пасть маленькой, по сравнению с телом, головы.
Попытка перегнуться через толстое опоясывающее тело оказалась безуспешной. Неловкий удар только скользнул по голове твари, чуть ниже того, что она приняла за глаз. Тварь, не разжимая зубов, отклонилась, выворачивая ногу. И в этот момент Нэстэ испытала чудовищную боль. Тело твари оказалось снабжено мелкими и острыми чешуйками, которые и пришли в движение. Длинной всего в несколько миллиметров они покрывали все тело твари с внутренней стороны опоясывающего талию кольца. И работали эти чешуйки по принципу грубой наждачной бумаги, с силой перетиравшей добычу в мельчайшую кашу. А комбинезон из шкуры луввы мирно уплывал вместе с ее плотом.
Рядом взвыл Лео. Его щитки были не по зубам твари. Но пока кот выворачивался из захватов и пытался разобраться со своей 'змеей', было потеряно время. По привычке он попытался ударить передними лапами. Импровизированный костыль с треском переломился, отозвавшись болью в зажившей культяпке. Зато когти второй лапы с хрустом располосовали схватившее его кольцо. Кот сорвался в воду, всплыл, нанес удар по голове твари, что вцепилась в ногу Нэстэ и тут же был атакован змеей, не пожелавшей смириться с потерей добычи.
Нэстэ сориентировалась и с силой погрузила острие клинка в образовавшуюся рану и орудуя клинком как кухонным ножом, взрезала тварь словно колбасу.
Момент освобождения сопровождался коротким ощещением полёта и погружением в воду, оказавшуюся здесь неожиданно глубокой.
Судорожно кашляя, она постаралась отплыть от мечущихся вокруг змеиных голов. Оказалось, что мелководье было рядом. И Нэстэ начала отступать. Следом, прикрывая её, отходил Лео. В воде отсутствие лапы неожиданно перестало играть ключевую роль для кота. Он плавал и орудовал своим длиннющим хвостом с секирой на конце.
Нэстэ, наконец, оценила, с чем столкнулась. Это было нечто вроде пучка змей, явно прикрепленных к одному месту под водой. Огромное серая спина бочкообразного тела выступила из под воды, показывая к чему именно они прикреплены. А сзади твари оказался толстый и короткий хвост. Он метался по поверхности воды и время от времени уходил на глубину, создавая настоящие буруны на поверхности, мешавшие движению.
Три головы твари целенаправленно пытались достать её и Лео. Одна из них была надрезана и истекала буроватой жижей. У второй вдоль тела тянулись длинные надрезы, оставленные когтями Лео, когда он освобождался.
А ещё, дальше за этой тварью, она увидела сразу несколько аналогичных змеиных пучков.
Нэстэ отступила ещё дальше, автоматически отметив красный шлейф, тянущийся за ней. Тварь, по сути, протерла на талии изрядную полосу. И теперь соленая вода обжигала кровавый пояс. Разбираться с этим было некогда. Увернувшись от прямой атаки, она довершила начатое ударом сверху. И отрубленная, наконец, голова закачалась на поднятых волнах.
Лео тоже оказался на мелководье, присел и отбил атаку второй головы. И они вместе отступили ещё дальше. Только за спиной над водой появился ещё один пучок змей, заметно тоньше и короче того, что их атаковал. Впрочем, он был далеко и оставался на месте.
Поэтому Нэстэ развернулась к прежнему противнику и не поверила своим глазам. Отрубленная шея взвилась в воздух, крутанулась, на мгновение исчезла под водой, а потом.... На её месте вынырнула сразу две головы, сразу пошедшие в атаку.
Эпическая битва закончилась отступлением путешественников. Только когда вода опустилась ниже колен, преследующая их тварь развернулась и исчезла с поверхности моря.
На мелководье тоже было несколько змеиных пучков. Но они были настолько мелкие, что Нэстэ без особого труда перехватила за шею одну из змеек и выдернула из воды.
Короткое, вытянутое и не слишком крупное тело, повисшее перед глазами, было снабжено семью длинными отростками, шесть мелких голов с шипением попытались достать до ее лица. Хвост же все так же беспорядочно молотил воздух. Ей пришлось поспешно отодвинуть добычу как можно дальше от лица. После чего, она не без отвращения принялась осматривать тварь.
Нэстэ с ехидной улыбкой смотрела на подруг, разглядывающих извивающийся клубок змей, и с удовольствием потягивала сок.
- Этого же не может быть. Как с такой скоростью могла регенерировать голова взрослой твари. Да ещё в двойном количестве. - Растерянно пыталась спорить Лика.
Нэстэ весело рассмеялась.
- Я тогда на этом плотике двое суток отлеживалась, пока кровотечение на поясе не остановилось. Время было и запись боя посмотреть, и мелкую тварь препарировать. Было время понаблюдать их на мелководье и понять, что к чему. Надо же мне знать, как их обходить. Да и потом, пришлось в этой водичке барахтаться еще недели две. Так что много чего узнала.

В общем, личинка гидры может плавать и закрепляться на мелководье. А потом, как из гусеницы, появляется настоящая гидра. Я нашла потом несколько таких личинок. У них одна голова и они совсем не агрессивные. У молодой гидры меньше трёх голов не видела. Поэтому думаю, что с этим числом голов они появляются. А потом, уже по мере роста, они медленно смещаются в более глубокие места моря. Одновременно у них вырастают новые головы. По моим прикидкам, примерно одна в три стандартных года. Вот, у напавшей на меня твари видите, здесь на кадре хорошо видно.
ЭДИ послушно развернул кадр боя под новым ракурсом. Стало видно то, на что поначалу зрители не обратили внимания. Одна из голов была меньше и сидела на шее заметно тоньше остальных.
- Две готовые вместо одной отрубленной. - Растерянно напомнила Лика. С таким же ужасом рассматривая тварь, что и остальные.
Кроме осуждаемой головы, он еще демонстрировал и часть шеи, как раз с той стороны, что должна была обхватывать жертву. Мелкая чешуя никак не способствовала спокойному разглядыванию твари после рассказа.

По команде Нэстэ картинка изменилась. Теперь здесь была маленькая тварь, с шестью головами, закрепившаяся на мелководье.
- Этот не та, что я поймала. За этой я наблюдала почти полдня. - Пояснила Нэстэ. - Вот смотрите, большая часть голов остаётся на дне. Они как бы выполняют роль опор. Тело то короткое и при резких движениях длинных шей, может потерять устойчивость. А сами головы при этом остаются около дна и прогоняют через себя все воду со всем, что проплывает мимо.
Нэстэ прервалась, делая глоток и чашки. Но никто не проронил ни слова, в ожидании продолжения.
- Они так питаются. Твердую пищу не едят. Только тонкую взвесь, что плавает в воде. Так что свою добычу гидра не разрывает на мелкие кусочки, как можно было бы предположить, а буквально заживо перетирает в кашу, которую и сжирают головы, что остаются около дна. А теперь смотрите.
На картинке тенью промелькнул клинок, отсекая одну из высунувшихся из воды голов. По команде Нэстэ ЭДИ замедлил показ. Было видно, как оставшаяся без головы шея опустилась на дно, изогнулась, опираясь на среднюю часть. И сразу же две соседние головы оторвались от дна и устремились вверх.
- Вот так. Никаких чудес и мгновенной регенерации. На глубине, во время боя и в мутной воде этого не разглядишь. Гидры живут колониями. Занимают сразу и мелководье и глубину. И от добычи имеют свою долю все соседи. Меня атаковала Гидра, у которой было четырнадцать голов. И если бы не Лео, быть мне кашицей для всех остальных.
На экране появилась прежняя картинка. Только ЭДИ уже убрал помехи от поднятой в воде мути. И теперь посредине комнаты во весь рост красовался клубок чудовищных змей, часть из которых вознесла свои головы высоко вверх, а остальные плотно прижались ко дну.
Нэстэ с удовольствием в грызлась в сочный фрукт, взятый с подноса. Остальные продолжали разглядывать тварь. И никто не обратил внимания на новую голограмму.
Император Арден появился в самом конце рассказа и не без отвращения смотрел на тварь, что разглядывали гекатессы.
Отмахнувшись от приветствия и жестом остановив начавшую подниматься Нэстэ, Аранир только с улыбкой покачал головой.
- Я только хотел убедиться, что присланное сообщение не розыгрыш. Рад поздравить вас всех с воскрешение гекатессы. Хотел сказать 'очередным', но это сделает пресса. Нэстэ, я надеюсь, такие твари не очень близко к нашим мирам проживают?
- Нет. Это мир В Сто тридцать семь. - Сообщила замершая на месте девушка. - И они не мигрируют. Гидры вообще очень медленно передвигаются по дну своих морей и охотятся из засады.
- Это радует. Очень радует. 'Вэ', насколько я помню, означает 'водный', в классификации миров?
- Да, я там так и не встретила ни одного клочка суши. Но морские твари там очень необычны.
- Вижу. - Проворчал император, снова покосившись на голограмму. - Знаешь, я только сегодня понял, как скучно у нас было без тебя. Мелкие пограничные стычки со шнатлиями, рядовые научные экспедиции в Бездну. Иногда приходят сообщения из колоний о гарымзах. В общем, сонное царство. И тут, вдруг вместе с сообщением о твоём воскрешении, едва ли не штурмом дворец берут научники из самой экзотической области физики. Как выяснилось, ты умудрилась одним своим появлением поставить на уши всех временщиков. А теперь, как я смотрю, мне надо ожидать еще и ихтиологов. Раньше ты как-то упускала эти направления в своих путешествиях.
- Извините выше величество...
- Это была шутка, Нэстэ, в не упрек. - Император рассмеялся. - И извиняться тебе не за что. Разве что Лика поторопилась дать ссылку на свой доклад для физиков, не поставив в известность отделы, отвечающие за связь с наукой.
- Но доклад ведь ушел только в институт физики при колониях. - С недоумением возразила Лика. - За рассылку в Объединенных мирах отвечает Дворцовая служба.
- Вот из-за этого и случился маленький бедлам. Ведущие специалисты в области физики времени узнали обо всем раньше, чем во дворце успели толком распаковать почту. Так что вы можете представить что подумали в Арден, когда получили требование от академика Ларсиана на аудиенцию с магистром Нэстэ. А он еще к тому же нес какую-то околесицу про время и пространство.
- Очень хорошо представляем. - Проворчала Рианна, вспомнив реакцию Саши и Дино, сейчас несущихся в транспортных силовых тоннелях. Судя по сообщениям, они даже не задерживались на промежуточных станциях.
- В общем, я смогу дать вам несколько дней, Рианна. Но не больше. Потом со всей этой оравой ученых разбираться будете сами. И с физиками, и с ихтилогами, и с остальными, кого уже хорошо знаете. Так уж и быть, вашего отца, магистр Сумми, и магистра Листарда я займу на первое время. Но при условии регулярных поступлений записей всех рассказов.
Как только голосвязь со Столичным дворцом разорвалась, Лика со стоном схватилась за голову.
- Нэстэ, ты все-таки порядочная сволочь. Мы тут десять лет прозябаем во дворцах, боремся с бумагами и прочей бюрократией. А ты в это время одна развлекаешься в Бездне. В следующий раз без меня не умирай, пожалуйста, обижусь.
Рианна сладко потянулась. Приход отца для нее не был неожиданностью. Сама давала на свободный доступ в гостиную. Но время уже действительно было позднее. А девочки между прочим, только что из Бездны выбрались.
- Но я не пойму, как вы научились приемам боя с гарымзами? - Все же уточнила она на последок. - У нас тут десять лет их изучают. И ничего.
- Да мы честно говоря не занимались этим вопросом.- Пожала та плечами - Повстречались нам два мира, где эти гарымзы, что здесь курхи. Только с местными ниахарами они там не такие наглые. Если и лезут на них, то только совсем молоденькие. Взрослые гарымзы стараются обходить ниахар стороной. А если сцепляются, то только с неопытными котятами типа Лео. Вот с ними, точнее с одним из них котик и пообщался немного. Девочки, давайте как-нибудь потом. Спать уже хочется.

Возвращение


Шиассан.
Поисково-спасательный отряд готовился к прорыву через волну. Шиассан прекрасно отдавал себе отчёт, чего это им всем будет стоить. Даже пережидание волны под силовым щитом не всегда обходилось без жертв.
По плану, первыми должны были выдвинуться два смешанных отряда из серпентинидов и кашьяти. Шиассан прекрасно понимал обиду командира людей. Но в Волне, когда дело дойдёт до рукопашной, будет не до таких сантиментов. А то, что она будет, никто не сомневался. И терять бойцов из-за их обид он не собирался.
Дум отрядам, общей численностью всего в три десятка, предстояло пройти под защитой только собственных индивидуальных щитов на максимально возможное расстояние, куда смогут.. И там занять оборону и выставить мобильный генератор силового тоннеля. И только после этого, по нему удастся протянуть кабеля энергопитания от Раскола.
Со времен памятной битвы, разумные кое-что придумали. Например вот такие мобильные генераторы и тактику прохода волны. Генераторы были маломощные. Они обеспечивали создание тоннеля только на расстоянии не более полукилометра. И без внешнего источника могли поддерживать его не более получаса, за которые требовалось доставить к генератору кабеля от Раскола. А потом можно было выносить следующий генератор для построения тоннеля. Опасный способ, требующий четких и слаженных действий от всех бойцов. Любой сбой вел к прорыву и гибели отряда. Но это способ уже не один отряд выручил в Бездне.
С собой в экспедицию он взял пять таких генераторов. Они много весили и отвлекали бойцов. Но теперь, все это должно было окупиться. Пять генераторов это больше двух километров тоннеля. Волна не большая и был шанс ее пересечь за один заход. В конце концов, можно будет организовать лагерь в конце тоннеля. Для тех, кто сейчас оказался с той стороны волны это был шанс.

Шиассан прекрасно отдавал себе отчёт, что многих из бойцов уходящих отрядов он видит в последний раз. Большинство из них он знал лично и ещё со времени подготовки к экспедиции по жемчужной нити. А возглавляли вылазку и вовсе его сокурсники по военной академии.
Ему хотелось остановить операцию и пересидеть Волну. Но вот только она отрезала их от детей и трех гекатесс. Им сейчас было еще хуже. Про себя Шиассан считал, что до сих пор им всем страшно везло. Несмотря на всю тщательность поисков, с которой выполняли свою работы следопыты, и даже на присутствие ниахары, останков беглых детей пока не удалось обнаружить. И судя по тем остатков следов, что удавалось обнаружить, обльшая часть из них все еще вместе.
Это можно было считать чудом. Но даже среди растащенных костей вромов электронные ищейки не обнаружили следов тел детей. Так что у всех в этой экспедиции сохранялась надежда, что Лика с сестрами нагнали молодые Гекаты и смогли где-то спрятаться от волны. Опыт у девушек огромный, а Лика часто называла себя ученицей Нэстэ по походам в Бездну.
Отряды уже сосредоточились у границы щита в ожидании открытия прохода. Первый - группа прорыва и расчистки, второй - транспортировки и прикрытия.
- Коас, охотник напоминает, что в волне бродят дикие ниахары. Его ниахара точно чувствует самца. Но ночью где-то была ещё и молодая самка, только она куда-то ушла.
-Будем надеяться, мы не испортим им охоту. - Бодро откликнулся друг. - Мы готовы.
- Принято. Ещё раз проверить снаряжение, готовность три минуты.
Шиассан раздражённо покоился на браслет. В Бездне он переходил в режим вибрации. Голосовая связь все равно была сильно осложнена помехами. Судя по характеру сигнала, получена депеша, которую срочно выслали с курьером. Он отметил про себя, что воспользовался предлогом, чтобы хоть не намного оттянуть момент рокового выхода.
Спустя пару минут Шиассан недоуменно сжимал в руках короткую записку с расшифровкой кодовой связи.
- Ничего не напутали? Может помехи что сбили?
- Никак нет. Передача продублирована дважды. - Боец с беспокойством косился в сторону планируемого прорыва.
- Шиассан, снаряжение проверено, мы готовы к выходу. - Не совсем по уставу отчитались от щита.
- Принял. Отбой.
- Повторите, не понял?
- Отбой сказал, обустраиваемся здесь лагерем.
Шиассан ещё раз посмотрел на пресловутую бумажку.
"Благополучная встреча', 'Самостоятельный выход', это с сигналом общей информации. И код возврата ему лично.
- Я так понимаю, гекатессы нашли беглецов и Кална повела их другой дорогой. - Хмыкнул Коас, прочитав записку. Он с удовольствием опустил тяжелый лучевик на землю. - Вовремя. В волне развернуть отряд было бы намного сложнее.
- Я тоже так думаю. В волне вы бы вообще не смогли получить сигнал на возвращение. Я думаю дождаться курьера с той стороны здесь.
- А куда мы денемся, пока волна идёт. - Хохотнул довольный собеседники. Он и не думал скрывать, насколько доволен отменой выхода - Обратный то Раскол расположен километрах в пяти в стороне. Или есть новые сведения?
- Да уж, застряли основательно. Нет, наша ниахара дает четкое направление. Сильный Раскол.
Шиассан уже по иному рассматривал границу щита. Она уже была видимая снизу от мелкой пыли и грязи, оставляемой тварями, уже начинавшими штурм.
В лагере новых два генератора с запиткой от Раскола. По оценке охотника с ниахарой, волна не большая, местного значения. Да и он считал, что сидеть им тут от силы дня три. Дикарь не проблема. Дикие ниахары никогда не интересовались силовыми щитами разумных, если те не мешали им охотиться. Если заинтересуется их самцом, охотник выпустит его за границу щита. Гарымзу кот пока не чует.
Так что под куполом пересидят. Все равно неприятно конечно. Вид тварей лезущих на щит всегда вызывает не очень приятные эмоции. Но в эту экспедицию ему позволили взять бойцов по своему выбору. И волна в Бездне для них привычное дело.
Так что оставалось только закрыться щитом и ждать. С той стороны оставался лагерь обеспечения. Небольшой, но вполне функциональный и тоже под щитом. Он будет там оставаться, пока от выходного Раскола не придет сигнал или курьер, что экспедиция начала возвращение. Связь там не лучше, но не зря же курьерская служба в их армии считается самой опасной, вот уже десять лет намного переплевывая даже рубежников на границах окраиных миров.

Курьер с той стороны прибыл с той стороны к вечеру.
- Ты рисковала, проходя сюда одна. - Недовольно заметил Шиассан.
При свидетелях он бы не стал переходить на свободный тон. Как-никак, Ласс-с-сана была из числа личных гвардейцев С-с-сашансиоса. Но они знали друг друга еще со времен представительств у Ринсли. И давно уже отказались от официального обращения вне служебных рамок. Ласс-с-сана была выше его по должности, но в этой экспедиции подчеркнута обращалась к нему как командиру. Ее задачей было обеспечение и прикрытие основной экспедиции, и руководила двумя лагерями на той стороне.
- Я была уверена, что ты получил депешу. Так что риск был невелик. - Улыбнулась девушка. - Лагеря уже сворачиваются, но будут ждать от нас сигнал. Контрольный срок я изменила на пять суток.
Разговор происходил немного в стороне от работающих бойцов. Можно было спокойно осмотреть небольшой лагерь и одновременно не мешать его обустраивать.
Она только на мгновение задержала взгляд на щите. Там бесновалось сразу несколько тварей и целый рой москитов. В общем-то привычная картина для всякого, прошедшего пешком по жемчужной нити.
- Сильно достают?
- Шумят в основном. По округе шарахается дикарь. Но к щиту он не лезет. Проводник считает, что он пришёл с волной. Так что это не его территория и потому особых претензий к нашей ниахаре быть не может. Ты лучше объясни что происходит?
- Сама ничего не пойму. - Призналась Ласс-с-сана. - Объясню все что узнала, а там понимай, как знаешь. Депешу с кодами я тебе просто продублировала. От себя я тогда ничего нового добавит не могла. Курьер от входного Раскола прибыл только два часа назад. Молодой боец, в сопровождении десятки прикрытия. Все бойцы из отряда поддержки в начальном лагере.
- У них с той стороны есть связь. - Недовольно заметил Шиассан.
- И даже новостные каналы. - С досадой поморщилась Ласс-с-сана. - А вместе с ними и доступ к целой куче слухов и домыслов.
- И что?
- Толком я от него ничего не добилась. Ясно только, что Лика нашла детей. И они прошли к резиденции другим Расколом.
- Это было понятно из депеши. - Хмыкнул Шиассан. - Рискованное решение. Мы были ближе. Но наверно оправданное. Интересно как они без щитов прошли так быстро через несколько миров?
- Угу. А вот тут начинается какая-то мистика. Как будто, они там толи встретили, толи вызвали призрака, а быть может он на них сам вышел.
- Значит призрак?
-Ага.
- Один призрак? - С подозрением уточнил Шиассан.
- Нет. В паре с трехлапым котом.
- Трёхлапым? Надеюсь с хвостом?
- Тебе шутки, а я этого курьера вместе со всей его десяткой два часа пытала. - Возмутилась Ласс-с-сана. - Только запуталась ещё больше. Да, именно с трехлапой, но хвостатой ниахарой. А вместо четвёртой лапы у него был костыль в виде палки.
- Кошмар, ещё и костыль. - Шиассан не выдержал, и рассмеялся. - Ну хорошо, этот призрак объяснил что делал в Бездне.
- Не поверишь. Шел домой. После встречи переночевал в лагере вместе со всеми, утром угробил стаю гарымз. Не поняла точно сколько. Число менялось от трёх до шести. А потом повёл всех через расколы в резиденцию.
- Стаю гарымз? Это серьёзно. Мы здесь ещё в первый лень фиксировали одну. Но она сразу исчезла. - Хохотал Шиассан. - Представляю себе эту картину. Во главе отряда движется призрак, освящающий дорогу, а призрак ниахары отгоняет тварей нарезая круги вокруг.
- По пути на них шлунслии нападали.- Заметила Ласс-с-сана. - Приходилось отбиваться.
- И как боевой потенциал призраков?
- Впечатляет. Судя по пересказам слухов, почерпнутых из нашей инфосети, призрак летал над отрядом и словно кегли сбивал шлунслий вниз. А внизу их добивал кот и сжирал.
- Добивал наверно костылем?
- Нет, хвостом.
- А призрак то представился?
- Нет, его и так все сразу узнали. Ты тоже кстати не стал бы спрашивать имени.
- Нэстэ? Веселье у Шиассана мгновенно куда-то пропало. Откуда такие странные слухи?
Вместо ответа прибывшая вытащила из своего рюкзака несколько листков обыкновенной бумаги и протянула ему.
Шиассану потребовалось несколько минут, чтобы детально изучить изображения, явно распечатанные с какого-то репортажа.
Среди вполне узнаваемых Рианны и Сумми сначала обнималась, а потом шла и улыбалась ... НЭСТЭ. На одной из картинок она даже махала рукой в сторону снимающего.
На последнем снимке была та же местность, но уже в сумерках. А от дымки Раскола шли две кошки. Одна из них, явно матерый самец, имел хорошо видимый костыль. Кална отставала от него всего на половину корпуса и явно была в хорошем настроении.
- Для призраков они выглядят слишком материально. - Пробормотал Шиассан.
- Да? Ты тоже так подумал? - Ласс-с-сана не удержалась от язвительной шпильки. - Большего выпытать у курьера не удалось. Они ушли, когда новости только начали набирать обороты. Он сам и вся его десятка находятся в полной прострации и выдумывают одно не вероятнее другого.
- Если речь идёт о Нэстэ, слухи могут оказаться и преуменьшенными. - Змеелюд провел рукой по волосам и с досадой осмотрел силовой щит. - А мы здесь застряли основательно. Очень не вовремя.
Не думаешь же ты, что Нэстэ в самом деле летала над отрядом?
- С неё останется и летать научиться и материализоваться из призрака. Я всему поверю.
- Тогда уж есть ещё один слух. Один из охранников смотрел детский новостной канал. Там, перед самым их выходом, как раз репортаж давали. Кто-то то ли пробился к одному из детей, толи через обслуживающий персонал что узнал. В общем, Нэстэ ещё может швыряться какими-то нитями, превращающимися в туман, о который даже курхи ломают клюв. И во время одного из нападений шлунслий, она спасала ими детей, у которых сдох силовой щит.
- Именно сиреневый? - Уточнил Шиассан.
- Точно. Даже рисунок приложили.
Лассана выудила из рюкзака ещё одни листок.
- Действительно с детского канала. - Хмыкнул Шиассан, обнаружив соответствующий лейбл в углу рисунка.
На картине была изображена вполне узнаваемая Нэстэ, с вытянутыми руками, с которых веером расходились непонятные тонкие нити, образующие что то вроде щита на спинах сразу двух мальчишек. Об один из них уже ударилось нечто, отдаленно напоминающее курхи. По меньшей мере сломанный клюв был отрисован вполне впечатляюще.
- Ну и как тебе такой слух? - Ласс-с-сана с прищуром смотрела на парня и улыбалась.
- Ну, десять лет все-таки прошло. Может быть изобрела что.
- Так она вроде не по этой части.
- Да кто её разберет? Все-таки полная радуга. Может в Бездне начала что придумывать.
- Со скуки. - Согласно кивнула девушка. - Летать научилась, сиреневые нити разбрасывать.
- Так это же Нэстэ. Ей и в Бездне бывает скучно. Пересекала какой-нибудь мир, типа вот этого. Что им с Лео в таком мире делать? Не с дикими же ниахарами общаться. Хотя я и этому не удивился бы. Главное, что она жива и теперь дома. Лишь бы девчонки удержали ее от идеи нас тут выручать.
- Да уж, вот тогда пресса повеселится. А вообще, не повезло, так не повезло. Центр событий сейчас в резиденции. А нам остаётся только ждать и гадать. О волне-то расскажешь?
- День уже стоим. Думаю ещё два придётся пережидать. - Вздохнул Шиассан. - Проводник со мной согласен.
Они уже оба с досадой осмотрелись. Ещё несколько тварей плюхнулись в силовой щит и начали сползать вниз. К ним добавилась вездесущая курхи. Она, как всегда, без разбору врезалась в препятствия клювом, перекувыркнулась и смогла взлететь выше.
- А на картинке этот клюв сломался. Значит щит Нэстэ крепче. - Глубокомысленно прокомментировал Шиассан.
Он заметил как Ласс-с-сана досадливо сморщилась, вторя ему. Но делать было нечего.
- И как это у неё так получается. Как только где засветится, так сразу начинаешь жалеть, что оказался в стороне.
Лес.
Только спустя пять дней Шиассан появился в парадном холе гостевой залы резиденции Совета контакторов, и старался при этом не крутить головой.
По внутренней связи шипела скользившая на полхвоста позади Ласс-с-сана. И было от чего. Они оба успели сильно пожалеть полученном сразу после выхода из Раскола приказа С-с-сашансиоса лично прибыть на доклад к магистрам. Дворец резиденции сильно напоминал осажденную крепость. Причём с прорванными щитами, когда уже не было шансов восстановить генераторы.
Их направили по центральным коридорам. Знакомый офицер охраны тихонько отсоветовал пользоваться привычным служебным входом.
- Там сейчас это воронье дежурит. Мы сейчас даже служанок под охраной выводим. А о вашем прибытии тут трубят второй день.
- Все так плохо?
- Сейчас сами все увидите. - Офицер на этот вопрос только с досадой закатил глаз.
Шиассан, стараясь говорить не разжимая губ, озадаченно осматривал гостевой двор, заполненный разношерстными представителями прессы. По центру двора, до крыльца проходил коридор, очевидно сформированный слабыми щитами.
- В городе забиты все гостиницы. - Продолжил тем временем офицер. - Даже на окраинах города нет жилья для приезжих. Все словно с ума посходили. Руководство уже подтянула к резиденции резервные подразделения. Да разве с такой толпой справишься! Знаешь как вам завидовали? Сидите в Бездне, под щитами. Да твари там совсем нечета тем, что сейчас во дворец прорвались.
До дверей гостевой залы они действительно шли, как по коридору в волне. Только отбиваться нельзя. Их пытались спрашивать. Приходилось вежливо улыбаться и молчать. Кое кто даже пытался дотянуться придержать за рукав формы. Шиассан был искренне озабочен целостностью своего костюма. Но обошлось.
За порогом их встретили два магистра или принцессы, кому как нравится, а ещё Лика с Санирой. Два незнакомых бойца охраны без вопросов посторонились, пропуская вошедших, и торопливо перекрыли вход, пока створки дверей щакроются.
- Пробились? - Сумми весело улыбнулась и махнула рукой, останавливая его попытку ответить. - Шиассан, мы же не на приеме. Нам его днем хватает. Завтра все по протоколу будет.
Рианна как то отстраненно улыбнулась ему и кивнула, подтверждая слова Сумми.
- Вот так и живём теперь, как в осаде. - Подал голос С-с-сашансиос. Его принц оказывается расположился немного в стороне, рядом с креслом Дино. Эти двое оказались для прошедших к центру залы за спиной.
Его высочество только улыбнулся, поняв, что их с кашьяти положение оценено по достоинству. В стороне от вероятной атаки и близко, чтобы перекрыть проход.
Шиассан мысленно сделал себе замечание. Этих двоих он за всеми событиями не сразу заметил, войдя в зал.
- Если позволите, то скорее уж с прорванной обороной. - Заметила Ласс-с-сана.
- Что поделать. В колониях сейчас это основная новость. - Сумми весело рассмеялась. Смакуется все. Вплоть до цвета костыля Лео. Все разговоры даже на официальных совещаниях сводятся к возвращению Нэстэ.
Шиассан обратил внимание на руку Рианны. Её пальцы были полностью погружены в гриву лежащего в ногах Лео. Сама она снова чему то улыбалась.
- Так слухи оказались правдой?
- Да, она слышит Лео, если ты об этом. Никто не понимает как. Но слышит. Так что пока мы стараемся сильно её не беспокоить.
- Я в порядке. И слышу не только Лео, но и вас всех. - Рианна снова отстраненно улыбнулась. - Но вам не понять, каково это потерять связь с ниахарой и снова ее обрести. Вот Нэстэ меня точно понимает.
Шиассан закрутил головой, пытаясь найти возмутительницу спокойствия. Но её не было. Кроме уже названных, в гостиной присутствовали ещё Вирт и тройка из его гекаты. Устроились они на диване, в дальнем углу залы и были сосредоточены на вполне конкретном объекте.
Шиассан присмотрелся только расслышав как за спиной тихо засопела Ласс-с-сана. На коленях одного из мальчишек скакал сиреневый дракончик. Он как раз засуетился, потому что мальчишка отвлекся и убрал руку, сделал пару прыжков и требовательно подлез под ладошку его соседа.
- Это и есть тот самый куинли? - Шиассан с любопытством наблюдал за манипуляциями детей. О том, что сиреневый туман действительно существует и что из себя представляет, их просветили еще в первые полчаса после пересечения Раскола. Но одно дело посмотреть по новостям, и совсем другое столкнуться с этим существом вживую.
- Да. Дети его совсем уже разбаловали. - Вздохнула Сумми. - Постоянно закармливают. Нэстэ начала опасаться переедания.
- Кормят?
- Ну да. Он питается различным излучением. Похоже, тепло наших тел для него все равно, что пирожные для сладкоежки.. А накапливать энергию бесконечно он не может. Нэстэ приходится чаще, чем раньше заставлять его сбрасывать энергию в накопитель. А то объемные фигуры что он принимает, уже не выручают.
Дракончик тем временем вы скользнул из под ладони очередного кормильца, взлетел надо головами мальчишек, превратился в звезду, перетек ещё в несколько узоров и, сделав под конец пируэт в облике дракончика, снова нырнул под ладошку мальчишки.
Дверь, ведущая во внутренние помещения дворца, раскрылась, впуская наконец главную виновницу происходящих событий.
Нэстэ имела мягко сказать усталый вид. Тем не менее она прошла до Шиассана с Ласс-с-саной и улыбнулась.
- Рада наконец-то вас видеть. Извини Шиассан, что не пошла к тебе.
- Ты был прав, она все-таки собиралась это сделать. - Ласс-с-сана выскользнула из-за спины парня и на правах старой боевой подруги обняла девушку.
Шиассан только отвел взгляд. Ласс-с-сана состояла в ближнем круге С-с-сашансиоса. А личная гвардия принца змеелюдов имела свой неоплаченный счет к Дарующей. В общем, змеелюдка была в числе тех избранных, кто мог позволить себе дружеские отношения с Нэстэ даже в присутствии магистров и принцев.
Он обошелся ответной радостной улыбкой и кивком.
- Очень хорошо, что тебя удержали. - Тем временем Ласс-с-сана отстранилась от девушки и поддержала её, на пути к пустому креслу.
Шиассан бы в этом случае точно забыл бы о субординации.
- Лика мне так и сказала. - Устало откинулась она на спинку. - Вернулись без потерь?
- До получения кода на возврат потери были. - Признался Шиассан. - Поиск вели широкой полосой. Да ещё по следам едва утихшей волны шли. Так что индивидуальные щиты тоже не всегда спасали. Но возвращение прошло спокойно. Бойцы экспедиции уже на обследовании.
- Я распоряжусь, чтобы они прошли полной комплекс восстановления. - Рианна собственноручно попыталась отобрать стакан с каким- то коктейлем у служанки. Но та, видимо уже наученная предыдущим опытом, успела изменить направление, прорываясь к болезной.
Шиассан только с досадой укорил себя, что не заметил ни ее, ни второй служанки. Все же происходящее сильно вышибло его из колеи. И наверно до самого последнего момента, она в глубине души подозревал какой-то розыгрыш.
Нэстэ уже с блаженной улыбкой заворачивалась в поданный плед и принимала стакан с соком.
Перехватив его взгляд, немного смущенно улыбнулась.
- Как же я ненавижу этих лекарей и их камеры реанимации. После каждого сеанса чувствую себя разбитой старухой.
- Тебе предлагали кресло. Сама отказалась.
- Сумми, что вы из меня совсем инвалида делате.
Нэстэ запустила пальцы в гриву переместившегося к ней поближе Лео.
Шиассан отметил знакомый ручеек малозаметных искорок, начавший струиться по её пальцам. Лео делился своей энергией с партнёром. И если он правильно помнил, делал это очень интенсивно. А значит, Нэстэ действительно была опустошена медицинской процедурой.
'Лёгкие и гортань'.
Ласс-с-сана решила поделиться краткой информацией, полученной видимо через Сашу. 'Лекари рассчитывали разобраться с этим за пару дней. Но дело затянулось. Пока справились только с ребрами, было несколько осложнений. Теперь борются с химическими ожогами. А ещё оказалось, что она надышалась радиоактивной пылью'.
- Сначала надышалась, и только потом начала глотать блокираторы. - Без стеснения вмешалась Рианна в их неслышный разговор. - Часть этой дряни осталась в тканях лёгких и приходится принимать радикальные меры.
- Они мне уже половину лёгких вырезали. По частям. - Пожаловалась Нэстэ. - Вырежут кусочек, и в капсулу на регенерации. А потом заново по кругу. Уверена, специалистам пыточных дел прошлого далеко до наших лекарей.
- Нэстэ, не хныч. Через пару часов ляжешь в реанимакамеру и утром станешь как новенькая.
- Ага, пока опять под нож не положат. У меня такое чувство, что им это доставляет удовольствие.
Лео отвлёк внимание на себя, решив именно в этот момент встать и потянуться. На его костыле Шиассан увидел нечто вроде резинового наконечника. На полу без него кость, скорее всего стала бы неустойчивой.
К креслу медленным пируэтом опустился сиреневый дракончик. И сразу полез на плечо к шее хозяйки.
- Опять перекормили. - Тут же возмутилась Нэстэ. - Вирт, ну просила же. А вдруг ему вредна столь активная трансформация. Мы же ничего не знаем об этих существах. Его сородичи в своём мире летают только в виде покрывал в небе.
- Мы немножко. Он же просил. - Молодой принц, как и его три товарища, опустил взгляды пол и неуверенно переминался с ноги на ногу.
- Обманывать не хорошо. Куинли днём не может быть голодным. Ему даже солнечного света хватит. А у вас у каждого в ладони грелка. Я же вижу.
Мальчишки тут же поспешно убрали правую руку за спину.
Маленький кругляшок в ладони его высочества расставил для Шиассана все по местам. Дети прекрасно разобрались, чем можно приманить и удержать рядом это существо.
Зверек тем временем засуетился на плече хозяйки и приник к открытой шее. Это выглядело так, как будто ожившая татуировка скользить по гоже в поисках наиболее эффектного места.
- Может быть, тебе стоит пока оставить куинли с детьми? - Сумми с любопытством наблюдала за всем происходящим из кресла. - Сегодня в лазарете дежурит геката Майи. Завтра очередь Вирта.
- Не знаю почему, но он предпочитает спать со мной. Я действительно считала, что он не испытывает особой привязанности и легко поменяет носителя. К стати, я понимаю твое решение, заставить детей присутствовать на всех процедурах пострадавших. Но направить их ухаживать за раненными из экспедиции мне кажется лишним.
- А мне нет. Вирту с Майей стоит усвоить, чего именно стоят их решения. В данном случае это коснулось не только близких им друзей из гекат. В следующий раз пусть думают о тех, кто пойдет следом, их выручать. Я уж не говорю о разумных, которых они подставили осуществив свой побег.
- Но мы же только ушли.
- Точно. Лурах отправлен на континент охотников. И в ближайший год здесь не появится. Хорны не все педагогические приемы Арден признают. Можете ознакомиться с их видами наказания детей.
- Ну, можно и у меня спросить. - Нэстэ задумчиво закатила глаза к потолку.
- Боюсь в твоем пересказе детям придется успокоительные прописывать. - Вежливо заметила Рианна.
- Если с вопросами наказания закончили, почему бы нам не продолжить? Времени до ночной реанимакамеры остается немного. - Сумми устроилась удобнее в кресле. -Вирт, у тебя есть возражения?
- Не-а. Мы будем на дежурстве вовремя. - Мальчишка уже пристраивался с друзьями прямо на полу и выжидательно смотрел на Нэстэ.
Та, явно немного отойдя после медицинских процедур, весело встряхнула головой.
- Ну, хорошо, какой мне теперь продолжать рассказ? Могу про водный мир и как мы из него ушли.
- В Бездне ты остановилась на каком-то озере. - Подсказала Лика. - Как там было хорошо и здорово.
- А быть может ну его. - Сморщилась Нэстэ. - Давайте я вам про водный мир продолжу? Там кроме гидры еще знаете, какие интересные твари водятся!
- Все-таки ты у нас сумасшедшая. - Вздохнула Рианна жестом отметая слабую попытку маленькой хитрости.. - Отец утром жаловался, что эта гидра ему всю ночь снилась. А оказывается это еще не все. Потом, продолжишь. Дай лекарям прийти в себя после твоего предыдущего рассказа. Рассказывай уж.
- Хорошо. - Смирилась Нэстэ. - Но сразу предупреждаю. Это было не очень интересно.
Она прикрыла глаза, удобнее устраиваясь в кресле и потянулась к кольцу.
Шиассан был в дружеских отношениях с гекатами, как один из тех, кто изначально шел с ними по жемчужной нити. Но все же не настолько, чтобы входить в близкий круг. Но раз никто не счел нужным намекнуть ему на выход, и все словно позабыли о его присутствия, он решил отказываться и осторожно пристроился немного в стороне, рядом с голограммой Саши. Тот только кинул на него взгляд и отвернулся. Значит действительно, о нем не позабыли, а просто дали возможность самому выбрать остаться здесь или идти отдыхать.
Посреди комнаты появилась голограмма необычайно красивого леса со сплошными занавесями тонких лиан между ветвей.
По примеру всех присутствующих Шиассан всмотрелся в голограмму и сосредоточился на голосе Нэстэ.

Еще около озера, когда головная боль начала, наконец, отступать, этот лес ей перестал нравиться. К тому же, от Лео приходило точно такое же недоуменное восприятие окружающей обстановки.
Это был без сомнения, лес, один из тех, что хоть лось назвать с большой буквы.
Как она и говорила, поляну с Расколом и озером окружали гигантские, в несколько обхватов, деревья с толстой бугристой корой красноватого оттенка. Она была настолько изрезана трещинами и буграми, видимо от старости, что наверно до середины гигантского ствола можно было без труда забраться как по лестнице.
Эти исполины раскидывали далеко в стороны свои не менее впечатляющие ветви, на некоторых из которых смогли бы пройти два взрослых человека, не задев друг друга. Нижние, из видимых ветвей, начинались в пяти-шести метрах от земли, тянулись сначала горизонтально, потом прогибались под собственной тяжестью, и свисали почти до травы. К этому очевидно добавляли свою массу и многочисленные лианы, буквально образующие на концах ветвей вторую кору.
При этом, ни ветви ни лианы не переплетались друг с другом или с ветвями соседних деревьев, но сближались между собой настолько близко, что образовывали почти сплошной уровень на землей. И таких уровней было несколько. Из-за этой массы было трудно разглядеть даже середину ствола, отчего казалось, что деревья еще выше, чем на самом деле. Этот лес сильно напомнил Нэстэ тот, где у неё было своё уютное дупло. Своеобразный охотничий домик в мире лувв. Но даже он не шел ни в какое сравнение с тем, что она видела сейчас.
Недоумение же вызывало полное безмолвие, абсолютная тишина. Если не считать ветра и шелеста листьев да скрипов, Лес не издавал ни единого звука. Что ещё более странно, все чувства Лео так же утверждали, что живности по близости не водится. Если не считать нескольких мелких грызунов под почвой.
На этом фоне обнаружить чьи-то скелеты под деревьями было ещё более необычным. Видимо довольно крупные при жизни животные оставили после себя только изломанные непонятной силой кости. Как Нэстэ ни осматривала их, найти следы зубов или когтей ей не удалось.
После разведи, Нэстэ, измученная прошлым миром, со вздохом полезла на присмотренную ветку. Ночевать на земле очень не хотелось. Лео колебался, но видно тоже решил не оставаться внизу, и осторожно помогая себе хвостом, последовал примеру партнёра.
Широкая площадка, как она и рассчитывала, нашлась около самого ствола. Здесь громадная ветвь сверху становилась почти ровной. К тому же она была закрыта листвой свисающих вокруг лиан. Голова наконец-то начала успокаиваться и начало сильно клонить ко сну. Поэтому, немного покрутившись, Нэстэ все же пристроилась к тёплому боку кота и закрыла глаза.
Пробуждение было резким и крайне неприятным. Лео злился и прямо таки излучал злость. И было от чего.
Они оказались связаны и плотно прижаты к ветке, на которой спали. Лианы, что перед сном спокойно свисали, теперь плотным коконом обвили и её и Лео, не давая также шевельнуть рукой.
Нэстэ сначала ощутила, а потом увидела, как еще один жгут, оснащённый к тому же шипами скользнул по её ноге в вверх. Укол под коленкой и последовавшее жжение, показало, что костюм луввы не является серьезной помехой для этих колючек.
Лео приходилось еще хуже. На его долю пришлись более крупные лианы, свчающие ближе к краю. Их шипы не смогли пробить защиту ниахары. Зато сами лианы с лёгкостью противостояли силе Лео. Они постепенно, но верно наращивали давление, при каждом резком движении кота, чем несказанно злили его. Небольшой успех у кота все же был. Когти на связанных лапах оставались свободными могли двигаться. Так что несколько ошметков древесины вокруг показывало, что на них все же напало именно дерево, а не маскирующаяся под него тварь.
Нэстэ спохватилась и торопливо прогнала нарастающее оцепенение. Похоже, неспроста дерево тыкает в неё своими шипами. А то, что лианы, растут из того же ствола что и остальные ветви, она теперь разобрала хорошо.
Не придумав ничего лучше, Нэстэ использовала единственное оставшееся в ее распоряжении средство. Силовой щит высшего уровня напитки, раскрывшись в виде стандартного локального щита, взорвал путы и 'приказал' долго жить. Энергонакопителю ликалы теперь до полной зарядки потребуется несколько часов, которые еще надо было прожить.
Нэстэ выхватила нож, одновременно не перекатилась ближе к стволу дерева и не очень изящно достала клинок. Уже с трудом вскрывая то, что опутывало Лео, она видела, как пришли в движение дальние ветви дерева.
Эта битва не была похожа ни на одну схватку в её жизни.
Лианы, змеями тянулись к ним со всех сторон. Едва она успевала обрубить одну, как приходилось разворачиваться к следующей или отвлекаться на выручку Лео. И тогда живые путы жадно захватывали то ногу, то талию.
И уже Лео пытался яростно разгрызть деревянный ствол. И пока он отплевывался от деревянной массы, новые гибкие плети начинали опутывать его лапы. Когти при этом плохо помогали. Они взрезали дерево, но вязли в нем, практически не причиняя видимого вреда. А движущиеся лианы с застрявшими когтями начинали растакивать лапы, вызывая сильнейшую боль и чувство беспомощьности.

В схватке они свалились со ставшей её неестественно подвижной ветви. Повисли в кольцах, вцепившихся в них лиан, освободились и рухнули на землю. И вновь оказались подхваченными и поднятыми в воздух. Их растащили в стороны. Нэстэ пришлось выворачиваться из своих колец и по ветви пробиваться к зависшему партнёру. Лео снова рухнул на землю. Вскочил, располосовал когтями подступившие сверху лианы и расширил мест для неё.
Хвост ниахары тут, пожалуй, впервые оказался бессилен. Пока бой происходил в воздухе, его удары были слабыми. На земле, его наконечник сминал, но не рубил крепкие стебли.
К тому же, за время схватки, лианы несколько раз умудрялись перехватить мечущийся хвост. И тогда кот беспомощно повисал на своём собственном хвосте, отчаянно колотя лапой по воздуху.
Нэстэ и не смогла бы толком объяснить, как оказалась на спине кота. И тот рваными прыжками вылетел обратно на поляну перед Расколом. Только тут удалось перевести дух. До центра поляны лианы дотянуться не могли, хоть и пытались.
Теперь опушка Леса и его пустынность оценивалась ими совершенно иначе. А мирный шепот листвы в кронах соседних деревьев уже не успокаивал.
Нэстэ торопливо оценила их потери.
Она лишилась всего, что носила в заплечном рюкзачке, изготовленном еще в начале похода. Причем сам рюкзачок был так же потерян.
То что остались без продуктов, дело поправимое. А вот совсем недавно изготовленную из дерева посуду в виде кружки и ложки было жалко. Надоело все время пить из лопухов. А делать это в Бездне прямо из ручья и вовсе небезопасно. Вода в Бездне требовала обеззараживания.
Лео лишился-таки своего костыля. В короткой схватке одна из лиан вырвала его и переломила пополам еще в начале схватки. Лео был особенно расстроен этой потерей. Прыгать на трех лапах ему очень не хотелось.
Мысленно пообещав партнеру новую 'лапу', Нэстэ осмотрела его в поисках других повреждений, но ничего не обнаружила. Боевая трансформация выдержала атаку необычного врага без видимого вреда.
Как только она закончила осмотр и отодвинулась, Лео деловито ткнулся носом там, где шипы пробили комбинезон.
Вздохнув, Нэстэ послушно заката штанину. Серьезные средства выживание приходилось жестко экономить. Так что слюна ниахары становилась единственным антисептиком. И пренебрегать им она не собиралась.
Сквозь лес пришлось пробираться крадучись. Лес не собирался отпускать свою добычу и перекрыл путь отступления даже к озеру.
Как оказалось, кроме лиан, словно ловчие щупальца свисающих с деревьев, у этого хищного леса была ещё и наземная система сигнализации. Из-под земли среди травы торчали тонкие волоски корней. Свободными от этой сторожевой сети оказалось только пространство перед Расколов и берега озера, около которого они вчера отдыхали.
Две первые попытки выбраться с поляны провалились именно по этой причине.
В третий раз, Нэстэ все же удалось просочиться между деревьями, справедливо рассудив, что такие существа вряд ли смешивают свои рецепторы между собой.
Узкие, иногда в полшага шириной, чистые от белесых нитей, полосы действительно обнаружились между деревьями. К тому же, они не росли в оврагах и вдоль ручьев. Как ни любил Лео плавать, тем более в нынешнем своём состоянии, но и он был до кончиков своих ушей и хвоста за маленький плот, что Нэстэ собрала на первой же подходящей речке. Все, что угодно, лишь бы подальше от этого леса и в любом направлении. А уж Раскол он найдет, когда вылезет за его границы.

- А я ведь помню эти лианы. - Задумчиво призналась Рианна, когда Нэстэ уже удалилась под конвоем лекарей. - Это был настоящий кошмар. Все кругом движется, извивается. И сдавливает так, что даже дышать трудно. А еще больно, от того что все суставы выворачивает. Я тогда целый день не могла прийти в себя.
- Лео тебе все эти годы инфу сбрасывал во время сна. Если бы ты отнеслась к своим кошмарам серьезнее и попыталась ответить, возможно они раньше бы выбрались. - Сердито пробурчала Лика.
- Точно, как Лютимир с Румми выходили на Барика. - Сообразила Санира. - Они ведь все время были в обоюдном контакте.
- Но я же не знала, что эти кошмары на самом деле существуют! Вы бы видели, что мне иногда снилось!
- Скоро увидим. А тебе не мешает, теперь вспомнить все свои кошмарики. Хоть уточнить, что по ходу рассказа можно будет. Да и профессор Ларенд упустит такой разворот событий. Коммуникации между ниахарами все еще плохо изучены.

Элфания



- ... Со всем нашим уважением к вам, как первопоселенцу первой волны, вы, тем не менее, являетесь всего лишь управляющей латтории Нэстэ. Пока магистр совета контакторов была жива, её латтория действительно считалась резиденцией совета. Но со времени гибели владетеля прошло уже почти десять лет. Вы, уважаемая Аманитариалали, умело воспользовались тем фактом, что её тело не обнаружено. И совет старейшин пошёл на встречу, признавая за вами право управляющей.
- Однако, как всем присутствующим должно быть уже известно, Нэстэ жива и проходит первый курс лечения после выхода из Бездны. Скоро она будет здесь.
- Но Латтория уже десять лет без владетеля. И я считаю, что на примере данного случая необходимо пересмотреть некоторые правила, принятые на волне эйфории переселения.

Амани с нескрываемым раздражением разглядывала молодого элфа.
К сожалению, этот этап колонизации не миновал славный народ летающих разумных. При освоении миров, при любой рассе, вслед за первыми и вторыми поселенцами, уже после того, как появлялись нормальные условия жизни, начинали подтягиваться и те, кто неплохо жил и до переселения. У элфов это усугубилось еще и тем фактом, что Элфания бал единственным миром, действительно подходящих для их расы.
И как бы ты ни был преуспевающим в Объединенных мирах, оставаться там никому не хотелось. Деньги и связи могли решить многое. В том числе и место на орбите или коммуникации и защиту в умирающем мире. Но тут-то был настоящий свободный мир. Все что надо было, это только подождать, пока появятся нормальные условия для переезда.
Вполне закономерно, что привыкнув к определённому отношению к себе там, они никак не могли смириться с потерей статуса среди соплеменников здесь. Богатство давало таким элфам неплохое преимущество на новом месте, по сравнению с обычными переселенцами. Но вот титул, и тем более право на земли, установленные Советом старейшин законы, таким переселенцам не предоставляли. Единственный шанс заполучит землю в собственность, это перекупить уже созданные первопоселенцами латтории.
Но тут как раз и подстерегало существенное отличие от всех остальных Объединённых миров. Элфам попросту некуда было деваться из своего мира. Чтобы не допустить растаскивания земель Элфании на частные клочки, а заодно и сохранить некоторые привилегии владетелей, после открытия транспортных силовых тоннелей, формирование новых земельных наделов было официально прекращено. Все свободные земли теперь не могли перейти в собственность и сдавались только на правах аренды, как общественные земли. Частная собственность оставалась исключительно за латториями. И каждый из первопоселенцев понимал значение того, что получил, рискуя в первых волнах переселенцев и исследователей нового мира.
Рынок латторий был крайне ограничен. И выставлялись земли весьма сомнительного качества. А чтобы не возникло желания взять что-то силой, ещё в самом начале колонизации советом старейшин был принят закон запрещающий деление латторий даже по праву наследства. И перепродажа наследуемой латтории вне рода владетеля должна была происходить не ранее чем через два десятка лет после смерти последнего наследника.
Собственно Амани потому и оставалась управляющей латтории Нэстэ после 'гибели' владелицы. Тогда, друзья отца смогли своевременно принять этот самый закон и утвердить его среди владетелей.
Новые элфиане в совет старейшин проникли недавно. И даже начинали приобретать в нем определенное влияние. Вот только запрет на перепродажу был подтверждён не только советом, но и всеми владетелями-первопоселенцами, вплоть до третьей волны. И отменить его без согласия представителей всех родов было невозможно. Оттого и этот совет был публичным.
Латтория Нэстэ единственная имела статус внешнего владения. Так как владелица была поданной Арден. На чем собственно сейчас и пытались играть, желающие поживится. Ее латтория находилась в самом уязвимом положении по сравнению со всеми остальными. Пока, за нею сохранялся статус резиденции совета контакторов. В знак уважения к погибшей Дарующей миры, старейшины приняли такое решение для гекатессы Рианны и, следовательно, её союзников. И до сих пор признавали Амани в качестве управлеющей.
Новых членов совета и тех, кого они представляли, такое положение вещей совсем не устраивало. Атаку на статус латтории Нэстэ они готовили давно. Постепенно лишали всех управляющих определённых привилегий, свойственных для владетелей. Например, принятый не далее как год назад закон особо уточнял, что управляющему доверяется право приглашать на территорию латтории гостей из других миров исключительно по отдельной доверенности владетеля, которую она получить естественно не могла. Как результат, теперь в гнездо Нэстэ могли свободно приезжать исключительно союзные Гекаты. Даже дети Сумми не могли воспользоваться приглашением управляющей. Выручало только то, что она все же сама была владетелем собственной, весьма не маленькой латтории. И не раз уже с благодарностью вспоминала времена, когда Нэстэ уговаривала ее подать соответствующую заявку сразу от имени отца и себя лично. Еще и двух своих помощников привлекала в качестве соседей. Прием, вроде как не совсем честный. Нэстэ точно знала, что предлагала.
Как переселенец первой волны и владетель крупной латтории, Амани могла приглашать по своему усмотрению не более пары десятков разумных из чужих миров. Для большего числа требовалось согласование с местными властями. А там тоже уже сидели воротилы из 'новых'.
Положение все больше не нравилось законным владетелям. И уже просматривались первые признаки назревающего противостояния.
Но пока, привыкшим решать свои проблемы деньгами элфам, удавалось направлять политику Совета в нужное им русло.
Появление слухов о возвращении Нэстэ они сначала восприняли как розыгрыш, непонятно для чего затеянный в империи Арден.
Любители поживы перешли к активным действиям, когда слухи превратились в официальные новости.
Решив, пока Нэстэ оставалась в колониях, начать очередную атаку в совете старейшин немного раньше, чем закончили подготовку общественного мнения к очередной реформе.
Амани на этом заседании была сама вежливость и образец, далеко не всегда свойственной ей выдержки. Э это сильно сбивало с толку оратора. Обычно она вступала в полемику с гораздо большим темпераметром. А сейчас терпеливо выслушивала пространные речи, кидала несколько реплик, и снова замолкала, позволяя оппонентам брать инициативу и заваливать доводами слушателей. А ведь совет проходил публично. И это была хорошая возможность переманить на свою сторону сомневающихся в обсуждаемом вопросе элфов, в том числе и имеющих право голоса владетелей.

В отличие от всех здесь присутствующих, Амани уже имела закрытую связь с Рианной. Статус резиденции Совета контакторов, а так же резиденции личной гекаты Рианны, позволял латтории располагать соответствующим оборудованием. О чем, кстати, все время забывали даже наиболее опытные интриганы в Совете.
И теперь, она действительно тянула время. После объяснений с Рианной, а заодно получив известия из первых рук, Нэстэ была сильно разозлена. Настолько, что пошла коротким путём в один из Расколов, выходящих прямо на ее латторию. При этом она не сочла нужным ставить о своем решении кого-либо в известность. Так что пока вся пресса была уверена в том, что Дарующая миры по-прежнему проходит очередной послеоперационный цикл. Рискованное решение, учитывая ее состояние. Но с нею шла пятерка гекатесс в сопровождении змеелюдов из личной гвардии Саши. А прикрывали сразу две ниахары. Так что все должно было получиться.
Из гнезда известий пока не поступало. Но судя по времени, подруга уже должна была быть дома. Ну, а уж как обойти контроль на полёты глайдеров, она знает лучше кого бы то ни было. Подготовка и опыт в этих вопросах у нее просто гигантский. Конечно, она могла и по голосвязи явиться. Но если воскресшей подруге хочется устроить представление, то она, Амани, только за.
- ...Я предлагаю завершить прения. - Вещал все тот же оратор. - В конце концов, присутствие на этих землях дикой ниахары представляет угрозу для соседей и с этим так же надо что-то решать.
Амани ухмыльнулась. Чем ещё больше разозлила молодого оратора. А что еще ей оставалось? Совсем недавно, этот же не очень ею уважаемый элфианин, попытался поднять вопрос об исчезновении групп браконьеров в границах земель Нэстэ. Да только тут ему крепко надавали по ручкам и крылышкам не только старейшины и владетели первопоселенцев, но и его же, более успешные, соратники.
По древней традиции, бравшей свое начало еще в изначальном мире, латтории были чем-то вроде государства в государстве. Если это не затрагивало интересов проживающих на его землях жителей или соседей, никто не мог спросить с владетеля о происходящем в границах его земель. В том числеэто касалось и судьбы браконьеров, тайком пересекающих границы латтории.
Это было одним из тех вопросов, по которым ни у кого из владетелей, независимо от размеров латтории и типа приобретения, не было двух мнений. И полгода назад, слишком сильно зарвавшегося элфа, его же покровители опустили резко и весьма болезненно. Но все-таки оставили в совете. Теперь он, похоже, решил зайти с другой стороны.
- Я считаю, что совет обязан принять решение о выдворении ниахары из нашего мира. И если это окажется невозможным, то вплоть до ее уничтожения.
- Я что-то не поняла. - Раздался наигранно удивлённый голос, отозвавшийся радостным облегчением в душе Амани. 'Наконец то!' - Это с каокой стати внутренние дела латтории обсуждаются на совете старейшин без согласия ее владетеля? Да ещё публично?
В дверях собственной персоной стояла Нэстэ. Её улыбка дополнялась рядом шрамов пересекавших наискосок левую щеку. От этого, учитывая тон, которым был задан вопрос, ее улыбка приобрела совсем не веселый характер.
Амани удовлетворённо улыбнулась. На входе стояла уже давно не та простодушная девочка, что привела в этот мир самую первую экспедицию, наспех организованную едва ли не тайком ото всех элфиан.
От сомнений относительно правильности принятия латтории на правах единственной первооткрывательницы этого мира, Нэстэ избавилась ещё во время учёбы в гекате. Слава Единому, гекатессы и воспитатели быстро вправили мозги маленькой скиталице, слишком буквально понимавшей понятие благородства. При организации экспедиции по жемчужному ожерелью это сильно помогло.
Теперь перед советом стояла владетельница крупнейшей латтории в Элфании, обладающая исключительными правами первооткрывателя. И с этим уже никто, в том числе Совет старейшин ничего поделать не мог. Этот статус гарантировался, в том числе, межмировыми законами и признавался Советом Контакторов.
- Прошу прошения, магистр Нэстэ, но в виду отсутствия владетеля, его интересы представляются управляющий латторией, - Осторожно подал голос предстательствующий Ирнгар. - Потому этот вопрос и был поднять на совете. Вы не поставили нас в известность о намерении посетить Элфанию в ближайшее время. А до этого вы вроде как считались погибшей.
Старик был ещё из числа тех, кто собирался доживать свою жизнь в теперь уже заброшенной, лечебнице исходного мира. И уж точно не был сторонником тех, кто пытался посягать на латторию Нэстэ. Но как председатель, он был вынужден принимать темы для обсуждения, заявленные членами совета старейшин.
- Слухи о моей гибели оказались преждевременными. - С ехидцей возвестила та в ответ. - Или мне настолько не понравилось происходящее здесь, что я решила 'воскреснуть'. Кому как хочется, так пускай и думает.
- Тем не менее, управляющая Аманитариалали присутствует здесь, и никаких противоречий в том что данный вопрос обсуждается, я не наблюдаю. - Оправился от растерянности Оратор.
- Я вас не узнаю. - Прищурилась Нэстэ.
- Я Лартонис, член совета старейшин. Вошёл в него два года назад. Как верно заметил уважаемый председатель, вы долго отсутствовали.- Окончательно оправился от потрясения элфианин.
- Возможно, и долго. - Согласилась Нэстэ. - Но успела ознакомиться с новыми законами, принятыми Советом. Согласно принятому год назад, управляющие латторий ограничиваются в полномочиях представлять интересы владетеля в области внешних отношений. Вы же должны были бы помнить это закон.
- Я был одним из его авторов. - Лартонис гордо выпрямился.
- Возможно, я ошибаюсь.- С преувеличенным смирением опустила глазки Нэстэ. В её исполнении, в походной одежде, при полном вооружении и с сопровождением боевой пятерки гекатесс за спиной, это выглядело как угодно, но уж точно не смущённо. - Тогда я попрошу хранителей традиций меня поправить.
Лёгкий поклон в сторону трёх старейшин, имеющих соответствующие обязанности в совете.
- Но в раздел внешних отношений, наряду с правом приглашать граждан иных государств, входит, в том числе, и право публичного обсуждения вопросов относимых к внутренней сфере дел латтории. И Ваш, как вы сказали господин Лартонис, закон ограничивает мою управляющую в этом. На это требуется особая доверенность от владетеля. Так что согласно ВАШЕМУ закону, присутствует здесь Аманитариалали в качестве моей управляющей или нет, её согласие не имеет юридической силы для совета.
Вот теперь растерялась даже Амани. С этой стороны она как то не рассматривала этот закон. Все три хранителя подтвердили слова этой язвы. До Амани вдруг дошло, что Лартониса только что побили его собственным законом. И при этом сделано это было публично.
Молодой элфианин снова впал в ступор. Дарующая миры не тот разумный, с которым можно было переходить границы дозволенного общепринятыми нормами. Её исключительный титул первооткрывателя, позволял осадить любого из присутствующих, не оглядываясь ни на статус, ни на положение. И уж тем более она не станет обращать внимания на авторитет оппонента в финансовой области.
О личном официальном доходе Нэстэ имелись не слишком достоверные сведения. Только то, что часть ее доходов от совместного предприятия аккумулировалась на отдельном счёте. За десять лет это должна была быть не маленькая сумма. Даже без учёта целого ряда мелких предприятий в других мирах. Так же по слухам вполне успешных. В общем, человечка могла себе позволить любой тон, будь то представитель аристократии или успешный финансист. А как первооткрыватель, она имела к тому же и особый статус в Совете старейшин.
Все это промелькнуло в головах всех присутствующих и зрителей. Лартонис вдруг осознал, что оказался один на один с противником, для которого совершенно не имеет значения ни его купленное положение, ни богатство. Ни даже кто именно за ним стоит. На него в упор смотрел человек, привыкший оценивать угрозу и ликвидировать ее в кратчайшие сроки. И смотрела она так, как смотрит на мелкую тварь из Бездны, уже напавшую на кого-то из ее друзей. Вроде и не самую опасную, но способную доставить неприятности. Хуже всего было осознавать, что и остальные легко просчитали ситуацию. И никому захочется оказаться в одной стае этих самых мелких тварей. А значит....
Лартонис не успел сообразить, что нужно сделать.
- Вообще то, я давала слово и подписывалась соблюдать древние законы и традиции славного народа крылатых. - Жёстко заговорила девушка, не отводя прищуренного взгляда от противника. - Про новые законы, тем более противоречащие древним устоям элфаниан, речи в том документе не было. И согласно Традициям, я, как член совета на правах рода первооткрывателей мира Элфании, а так же как владетель латтории, вправе потребовать исключить из совета старейшин тех, чье членство не было утверждено третью из родов первооткрывателей. Что-то я не припомню, чтобы ваше вхождение в совет было мною одобрено, 'член совета' Лартонис.
- Ну, вас не было. - Замялся председатель, неуверенно глядя на блюстителей. - Но те молчали, ожидая завершения речи Дарующей.
- Однако Ваш закон лишает моего управителя замещать меня в этом вопросе. Причем, если я правильно поняла текст соответствующего абзаца, этот закон имеет обратную силу. И ее согласие, даже если такое было, с момента принятия закона не имеет значения. В прочем, теперь я здесь. И Традиции крылатого народа позволяют мне требовать исключения из совета всех, кто меня не устраивает. ВЫ, Лартонис, моего одобрения не получите. А поскольку в элфании я единственный первооткрыватель, сильно сомневаюсь, что вам удастся собрать требуемые семьдесят пять процентов голосов Совета старейшин и две трети владетелей с правом голоса для преодоления моего протеста. Уважаемый Совет, поскольку я не принадлежу к расе славных элфаниан, а так же чтобы не нарушать традиции летающего народа, я подтверждаю полномочия Аманитариалали в качестве управляющей моей латтории, а так же моего личного представителя во всех вопросах, касающихся владетеля, включая право принимать решения по внутренним вопросам латтории.
Нэстэ отвернулась от судорожно сглотнувшего Лартониса, все еще остающегося на трибуне для выступлений.
- Амани, я рада тебя видеть, сейчас не буду отвлекать от обязанностей члена совета старейшин. Но вечером жду в гости.
Нэстэ не оглядываясь, вышла через те же двери, что и вошла. Гробовое молчание длилось наверно ещё минут пять. Все косились на продолжающего стоять Лартониса.
- Уважаемый Лартонис. - Наконец подал голос один из трёх хранителей традиций. - Согласно требованию представителя рода первооткрывателей вы не можете больше занимать место в Совете старейшин.

Лартонис растерянно обернулся. Но встретил такие же взгляды своих единомышленников. До них всех как-то вдруг дошло, что деньги здесь уже вряд ли помогут. Теоретически преодолеть запрет Дарующей было можно. Но практически, для этого требовалось почти единогласное решение не только членов совета, но и родов первой и второй волн переселенцев. А этого они уже точно никогда не смогут купить.
Амани постаралась сохранить нейтральное лицо. Но сделать это было очень трудно. Причём не только ей. Даже председатель совета предпочёл демонстративно склониться над бумагами.
Сволочь все-таки у неё подруга. Опустила с небес одного элфа. А в результате побитыми себя чувствует вся его стая, вместе взятая. С ними же теперь никто не будет считаться, сколько бы ни заплатили.
Лартонис ещё думал, как возразить старейшине, но тоже осознавал всю бесполезность этого. Для всех, включая своих бывших единомышленников, он в одночасье стал пустым местом. Никто не будет иметь дело с политиком, которого с такой лёгкостью Дарующая миры выставила из совета. Все, что теперь осталось им, это повесить на павшего все возможные грехи, включая пресловутый закон, которым его с такой лёгкостью сделала человечка.
-Как член совета старейшин - Заговорил Ирнгар. - Думаю. Не стоит развивать дальше тему присутствия ниахар в Латтории Дарующей. Так как это относится к внутреннему делу владетеля. И магистр Нэстэ, как полноправный владетель земель, вправе рассматривать подобное обсуждение как вмешательство в свои личные дела.
- Как управляющая латтории Нэстэ и личный представитель владетеля, я на этом настаиваю. - Амани не удержалась от удовлетворенной улыбки. В конце концов, её, как управляющую, долго пытались игнорировать.
'Нэстэ молодец'. - Немного отвлеклась на рассуждения Амани. - 'Назвав ее своим личным представителем в совете, она избавилась от разговоров о вмешательстве не элфов в дела Совета и одним махом превратила пресловутый закон в бесполезную бумажку. Причем, действительно исполнив традиции элфов. Такие случаи в их истории известны еще по Исходному миру. Даже самые рьяные блюстители не смогут и крылышко подсунуть теперь под её действия. Ведь Амани не только управляющая, но еще и владетель собственной латтории и основатель рода первой волны'.
Амани осмотрелась и хмыкнула.
'Но еще наша Дарующая весьма жестокая, надо призанать. Им, элфам некуда деться из этого мира, кроме как отправиться прозябать на орбиту или под купола в погибшем мире. До переезда сюда, состоятельные элфы могли бы считать иначе. Но теперь и они прекрасно понимали, что за свои же, немаленькие, деньги они покупают пусть и комфортабельную, но все же тюрьму. К тому же, в оставленном мире количество защитных уже значительно сократилось. Да и сервис далеко не лучший остался. И денег надо много.
А здесь, таким как Лартонис в ближайшее время придётся несладко. Им не позволят забыть сегодняшнего унижения. Уж она точно к этому приложит и руку, и крылышки. А её поддержат все рода переселенцев первых волн, всех, кого затронула деятельность этих, с позволения сказать элфов. От кого-то из знакомых она слышала уже мысль, что даже лишенные крыльев в гораздо большей степени элфы, чем те, для кого деньги заменили честь и совесть рода. Надо будет развить эту мысль как можно шире. Особенно среди молодежи. Нэстэ бросила только первый камень. А уж остальное будет за самими эльфами. Сволочь все-таки у нее подруга! Если бьёт, то сразу всю стаю. Чтобы волна не поднялась'.

Совет тем временем превратился в собрание по обсуждению последствия воскрешения одной особы. Политический этикет пока требовал, чтобы второй непосредственный участник этих событий, оказавшийся явно в выигрыше, оставался в стороне. Но Амани без труда ловила взгляды своих коллег. Недовольные и даже злобные, от соратников поверженного оппонента, только начинаюших понимать все последствия произошедших событий для себя лично. Любопытные и оценивающие от большинства. Ведь теперь, как личный представитель первооткрывателя, она оказалась намного выше своего привычного места. Это требовало переоценки ее участия в существующих и новых планах Совета и не только.
И даже одобрительные. Но последние, в основном от тех, кто когда-то вводил её, молодую девчонку, едва вставшую на крыло, в совет старейшин вместо отошедшего от дел отца. Она ведь и сейчас оставалась самой молодой здесь. Друзьям отца пришлось сильно потрудиться тогда, чтобы добиться нужного решения.
Ей пришлось на время отключить зуммер коммуникации с личного браслета. Публичное заседание имело и обратную сторону. Сразу, как были сняты ограничения с внешней связи, от друзей и просто знакомых стало приходить столько весёлых комментариев, что руку начало потряхивать от вибрации.

Профессор Ларенд рассматривал культяпку развалившегося Лео долго и, вроде как, с неуместной тщательностью. Особенно учитывая, что детальное сканирование давно зажившей раны было выслано едва ли не на следующий день после выхода из Раскола. Он успел уже проконсультироваться со специалистами в области протезирования конечностей для домашних животных и знал, что надо смотреть.
- Что ж, я думаю, вы уже и так поняли мой ответ. - С сожалением развел он руками. - Генетика ниахар настолько сложна, что создать конечность методом клонирования не представляется возможным. У нас нет таких технологий. Думаю, их нет даже у предтечь.
- Но вы ведь зачем-то потратили время на дополнительный осмотр. - Спокойно заметила Нэстэ. Собственно она и сама прекрасно понимала, каков будет вердикт.
- Роботизированные протезы, по известным всем нам причинам, также отпадает. - Продолжил тот.
- Ну да, первый же Раскол, и нет протеза. - Буркнула сбоку Лика.
- Поэтому, - Профессор только кивнул головой на эту реплику. - Я взял на себя смелость и проконсультировался со специалистами в области механического протезирования. Возможно, вы удивитесь, но, оказывается, существуют целые институты, специализирующиеся на протезировании конечностей животных.
-Профессор, не тяните. - Тихо попросила Рианна.
Тот быстро глянул на непривычно безмятежное лицо магистра. Было такое ощущение, что её высочество витает где-то в своих мыслях и только частично присутствует при разговоре. И он понимал её. Точнее, остро завидовал. Он всю жизнь посвятил изучению ниахар. Но ни разу не удостоился чести получить от них хотя бы один мыслеобраз. До последнего времени он даже не знал о такой возможности.
О том, что кошки вообще могут поддерживать связь с разумным, не прошедшим прямого запечатления не упоминались даже магистрами-основателями. Хотя, теперь, задним числом, можно к этому притянуть некоторые высказывания того же Лютимира Непримиримого, родного брата мастера Майи. Он то хаживал в Бездну с ниахарами обеих магистров как со своими собственными. Жаль, что основатель службы безопасности Совета контакторов не оставил собственных воспоминаний.
- В общем, меня заверили, что создание эффективного и надёжного протеза вполне возможно. - Поспешил вернуться из своих мыслей к теме разговора профессор. - Конечно, это будет не полноценная лапа. И ее когти не смогут крошить камень. Но в остальном это надёжный протез, способный выдержать не только пересечения Расколов, но и нагрузки характерные для обычной жизни ниахары. Я не уверен, правда, на счет тяжёлых миров. Ведь там меняется сам костный скелет, чтобы перераспределить вес тела животного.
- Достаточно предусмотреть возможность отключения протеза. - Тихо согласилась Нэстэ. - Чтобы он складывался и прижимался к телу, как он это делает с костылем. Лео великолепно справляется со своим весом в тяжёлом мире и на трех лапах. Главное, чтобы протез не становился помехой.
- Думаю, это можно будет включить в задание. Но цена...
- Вряд ли это станет проблемой. - Перебила Амани. - Уж кому как не вам знать, что ниахары в латтории Нэстэ отнюдь не дармоеды, как может показаться. Я вот очень мечтаю, чтобы они и за моими землями присматривали.
Профессор смущённо хмыкнул. Даже спустя столько лет, он иногда забывал, кто его покровители. Три правящих, в том числе одна универсальная полная радуга. Сила, с которой приходилось считаться самым крупным империям. Собственные доходы той же Нэстэ позволяли содержать не один институт научников. Одним больше, одним меньше - сути вопроса не меняет. Ещё и в накладе не останутся. Пока что, ни одно из созданных когда-то Нэстэ предприятий не прогорело. Хотя по слухам, Магистры Рианна и Сумми иногда выручали тех же Куакш. И действительно. Браконьерство становилось крайне серьезной проблемой в Элфании. Владетели крупных латторий с плантациями зонтичных деревьев тратили немаленькие деньги на охрану. Стоял вопрос о создании государственной программы по охране того, что становилось основным источником дохода этого мира. И только Латтории Дарующей и Амани обходились малочисленным отрядом летающих лесников. Бывали случаи, когда браконьеры сами выходили на открытой волне с горячим желанием сдаться.

- Мне кажется, что уважаемый профессор хочет добавить что-то от себя. Я ведь права? - Нэстэ склонила в знакомом жесте голову и вопросительного посмотрела на задумавшегося Ларенда.
- Ну, я бы хотел в качестве оплаты своих услуг в этом вопросе, высказать одну просьбу. Надеюсь, вы простите старику маленькую слабость, из-за которой он пошёл на вымогательство.
- И что же это? - Нэстэ так удивилась, что даже брови подняла. Про возраст она тактично умолчала.
- В видеозаписях, что мне посчастливилось просмотреть, вы как-то оговорились, что Лео научился бороться с гарымзами при встрече со своим диким сородичем.
- Да, было такое. Очень старый дикий был, опытный.
- Коммуникация ниахар между собой, особенно между родами, по-прежнему остаётся наименее разработанным направлением в моей работе. Тем более, между особями, связанными с разумными и с дикими представителями этого вида. Не могли бы вы, так сказать, вне очереди рассказать о том эпизоде вашего путешествия? Ну и как можно точнее описать сам ход такого общения.
Нэстэ несколько секунд смотрела на него. Потом не выдержала и звонко рассмеялась.
- Такого 'вымогательства' я действительно еще не видела. Идёт, профессор, специально для вас, сегодня вечером. - Но взамен, вам придётся лично курировать процесс создания протеза. А обучение Лео пользоваться им я беру на себя.
Рианна слушала этот разговор вполне уха. Главное, что со временем Лео получит нормальный протез вместо этого костыля. Очень уж он ограничивал его движения. Внешне это не так заметно, как по его эмоциям. А остальное значения не имело. После того, как медики немного успокоились по поводу происхождения ее шрамов, Нэстэ рассказывала о своих приключениях последовательно. Но если порядок будет нарушен еще раз, никто особо не расстроится. В рассказах Нэстэ каждый эпизод получался захватывающим сам по себе. А уж увязать его с остальными рассказами и вставить с правильное место, это уже девочки и сами смогут.
По оценке соответствующих министерств, эти материалы долго будут оставаться в самых верхних строчках рейтинга информационных передач. Нэстэ пока еще не знала, насколько популярной стала тема ее детских приключений. На новую идею, опубликовать вечерние рассказы, она только махнула рукой. Сейчас над тем, что выдавали сестры по гекате, работала целая группа профессионалов. Первые передачи планировались уже через несколько дней.

Рианна до сих пор постоянно делила сознание на две весьма неравные части. Она просто не могла оторваться от той, где десять лет была пустота. Теперь там снова перекатывались волны ощущений и эмоции кота. Не такие яркие, как она помнила. Но это было даже к лучшему. Так как воспоминания о Барике совсем не мешали воспринимать Лео. Она заново училась интерпретировать чужие эмоции. Вспоминала, каково это, полноценно воспринимать окружающую тебя обстановку, ЗНАТЬ где расположены Расколы и в каком они состоянии. И даже чувствовать младших прайда, в который оказывается Лео включил и весь прайд Барика. И пусть Нэстэ утверждает, что это не совсем то, что прямая связь. Просто она не жила без партнёра десять лет. Для Рианны не было ничего лучше, чем вот эти ощущения. И оторваться от них было трудно.
Рианна счастливо улыбнулась. В кругу друзей незачем было держать лицо. Нэстэ воспринимает её эмоции через Лео и сумела вместе с Сумии кое-что пояснить друзьям. Сестры по гекате прониклись и постарались прикрыть ее от посторонних взглядов, на время адаптации.
Она расслабленно откинулась в кресле. Их вечерние посиделки быстро вошли в привычку и грозили стать традицией. Пока это были просто рассказы Нэстэ. Но чем дальше, тем больше в разговорах возникали различные темы из текущих событий. Совсем как в детстве. Они все сильно завязли в рутине деловых вопросов и до сих пор не осознавали, насколько нуждались в таком неформальном общении. Тем более, что круг участников сильно расширился за счет союзных и младших гекат.
Лео откликнулся спокойной эмоцией присутствия. Он тоже помнил брата, но воспринимал его отсутствие так, как будто он просто ушёл слишком далеко, и связи с ним нет.
Рианна спохватилась и вернулась в реальный мир. Нэстэ умела интересно рассказывать. Опыт у неё, можно сказать огромный.

Дикарь
Два путника, девушка и ниахара, прошли этот Раскол вынужденно. В надежде, что преследующая их гарымза потеряет к интерес к своей жертве. Но этого не произошло. К этому времени они уже имели несколько подобных встреч. В основном, приходилось избегать прямых столкновений и уходить от опасных хищников до последнего момента. Но пару раз они все же вынуждены были принять бой. В память об одном из них, Нэстэ обзавелась не плохим инструментом из зубов гарымзы. После второй, она долго отлеживалась с раненной ногой и старалась убедить снова комплексующего Лео, что все нормально и он ни в чем не виноват. В общем, мягко говоря, Лео продолжал испытывать неуверенность при подобных встречах. А уж о Нэстэ и говорить не приходилось.
Сейчас их надежды не оправдались, и эта встреча грозила обернуться третьим боем. Преследующая гарымза прошла Раскол следом и упорно шла по их следу. Они уже видели её, когда пересекали очередной перевал. Тварь практически не скрывалась и скользила на своих шести лапах, постепенно сокращая расстояние. Судя по всему, это была молодая гарымза, полная сил и очень упорная в своем преследовании. Плохо уже то, что поблизости больше не было Расколов и оторваться от преследователя они не могли.
Но в этом мире была еще одна проблема. Лео уже несколько раз отмечал метки чужого кота. В его восприятии был устойчивый образ старого, сильного самца не желающего делиться территорией с кем бы то ни было. И что хуже всего, этот дикарь уже был рядом.
Так что Нэстэ ничуть не удивилась, обнаружив белую фигуру, замершую среди камней на их пути. Лео не счел возможным уклониться от неприятной встречи и как мог с достоинством замер метрах в пяти от хозяина территории, прикрывая свою старшую.
Нэстэ даже залюбовалась противником. Это был действительно старый дикарь. Давно заматеревший, он даже в нормальном состоянии достигал в холке её плеча. И был раза в полтора шире Лео в груди. Об опыте встречающего говорила и уверенная поза, и немалое количество старых шрамов на морде. Сразу было понятно, что Лео и в лучшие времена имел не много шансов против такого противника. А теперь, без лапы их скорее всего не было вообще. Но она отказалась от его требования уходить.
'Вместе', вернула она эмоцию, когда-то давно полученную ею от партнера на аналогичное требование.
Её кот замер, высоко подняв морду, и изогнул хвост над головой. Сильный противник или нет, но без боя он сдаваться не собирался. Но на уровне эмоций он выдал все же реакцию котёнка, признающего старшинство встреченного сородича, не принадлежащего к его прайду. А так же отказ от претензий на его территорию и желание пройти мимо. Эмоции извинений не было. Ниахары вообще редко извинялись.
Нэстэ даже восприняла ответные эмоции местного хозяина. 'Нетерпимость к нарушителям, угрозу и предупреждение, желание чтобы они ушли, а если нет, то поскорее расправиться с ними'. Потом, получив после приветствия Лео, явно прорезалось недоумение. Видимо чужак разглядел костыль Лео. И одновременно, растерянность, как будто шёл разбираться с равным себе, а встретил неопытного юнца, слишком самоуверенного, чтобы признать свою неопытность.
По крайней мере, так показалось Нэстэ. Потом был взгляд в её сторону, и .... узнавание. Не ее лично, а того, что было между нею и Лео. Ну, как было бы, если спустя годы она столкнулась с тем, о чем когда-то прочитала, или услышала.
Чужак снова перевёл взгляд на Лео. От того пришло подтверждение нежелания схватки, и готовность пройти мимо. Если хозяин подскажет путь, то даже в обход его территории, как можно дальше от преследующего их врага.
И вот тут от дикаря пошла уже отчетливая волна непонимания и даже возмущения. "Как? Кто может распоряжаться на его территории и преследовать такого же, как он? Кто этот самец и почему ОН его не воспринимает?'
Поисковый импульс Нэстэ пропустила. Кот действовал не в пример Лео быстро и без оглядки на неё. И тем сильнее ударила новая волна непонимания. "Где враг? Где нарушитель ЕГО территории и преследователь?'
Импульс образа-эмоции от Лео явно не внес понимания между котами. У чужака только добавилось вопросов. Теперь уже в отношении самого Лео: "Не маленький, хоть и котёнок, но уже способен иметь свой прайд" - При этом признании Лео даже гордо выгнул спину. - " Как такое может быть, что бы он избегал схватки с какой-то там.... 'пигалицей'"
Иного аналога полученной эмоции Нэстэ на нашла.
Волну эмоций сникшего Лео о том, что у него лапа, что он опасается за свою спутницу, если с ним что, кот проигнорировал напрочь. Матерый дикарь никак не мог понять, как такой молодой самец, как Лео, может опасаться за результат схватки с каким-то молодняком..., даже не обросшим толстой защитой. Ссылка на отсутствующую лапу так же была отметена как несущественная. Для него это не предлог избегать славной охоты. Тем более с таким недостойным противником. Ведь котят с молока учат схваткам с таким противником. Как он мог не усвоить науку от своих родителей?
Ответное чувство, что лом очень далеко, и здесь он чужой смешалось с удрученным чувством неуверенности из-за незнания боя с таким сильным и страшным противником повергло дикаря в ступор. Нэстэ теперь с уверенностью могла сказать, что ниахары могут испытывать эмоциональный шок. Нужно только очень постараться, чтобы загнать их в него.
Эмоции потерявшегося котёнка, установление связи с таким же котенком, и совместный бег от опасных врагов, напомнили ей, как они с Лео встретились. Воспоминания отозвались потоком собственных эмоций, которые видимо чужак тоже воспринял.
И ещё больше разлился. Только теперь это было не в отношении Лео. А направлено во-вне, к старшему окружению котят. Нэстэ только в этот момент сообразила, что чужак воспринимает и ее как котенка. Пусть и чуждой расы.
Тут уже и Нэстэ не содержалась. Быть может Лео никогда и не знал родителей и помнил только своего брата. А её мать погибла, пытаясь дать ей шанс уйти. Память всколыхнулась. Давно зажатые эмоции потери выплеснулись вместе с ощущением погони и беспомощности против сильных противников, не пожелавших дать им с мамой честного боя.
Чужак замер, будто вслушиваясь в ее эмоции. Потом озадаченно сморгнул. Недоумение, как это котёнок остался один, и даже брата потерял, осталось. А вот ее эмоции потери матери и от последней схватки были понятны. И полностью объяснили матерому самцу, почему эти странные котята остались одни и не знают, как сражаться с, продолжавшей упорно подкрадываться глупой тварью.
Он её тоже чувствовал. И позволил подойти на дистанцию броска. Именно позволил, отдав Лео чувство, расшифрованное Нэстэ как команду 'смотри'. Дикарь аккуратно обошёл нарушителей своих границ, на мгновение замер, выжидал когда гарымза пригнется для нападения и сделает последний перед броском шажок в его сторону. А затем вскинул свой хвост.
Членистотелая тварь все же обладала хорошей реакцией. Она успела увернуться, в попытке уйти из-под удара. Кончик хвоста превратился в клюв, но не стал наносить удар сверху, как это обычно делал Лео. Клюв замер в паре ладоней над перемычкой между головным и центральным сегментом. Из его кончика выскользнул тонкий как спица белесый стержень, сразу нырнувший в щель между наспинными панцирями.
Дернувшаяся было гарымза осела.
Не давая ей опомнится, клюв переместился вправо, почти не меняя расстояние до тела. Новый удар стержня и повторение уже слева.
И все это сопровождалось эмоцией наставничества. По крайней мере, Нэстэ так расшифровала поступающие эмоции от чужака. Тем более, что Лео излучал само внимание и сосредоточенность, каких ему часто не доставало на тренировках с гекатессами.
От чужака пришло убеждение, что должно быть именно так и в этой последовательности. И никак иначе. По-другому будет плохо. Добыча ускользнет и даже сможет атаковать.
А под конец пришло чувство вопроса.
Нэстэ даже головой тряхнула, отгоняя собственное ощущение тренировочного зала в гекате и присутствие тренера, спрашивающего после демонстрации очередной связки, поняла она или нет. И некоторую растерянность Лео.
- Что-то я не поняла. - Нахмурилась Лика. - Получается, что ниахары этих гарымз вообще не воспринимают за серьёзного противника?
- Не все так просто. - Покачала головой Нэстэ. - Показанная этим самцом связка является основной при схватке с гарымзой. Три удара наносятся точно в нервные узлы контролирующие движение твари. Первый, доступен для атаки только сверху, причем пока гарымза стоит прямо и на всех шести лапах. При повороте сегмента щель смыкается, и узел становится недоступным для удара. Он отвечает за контроль движений всего тела. Его поражение ведёт к мгновенному параличу центрального сегмента и лап. Но для твари это не критично. Фокус заключается в том, что два других нервных центра способны принять функции пораженного на себя, но только в определенной последовательности.
Пока Нэстэ меняла чашку, все терпеливо ждали. После Бездны их подруга была готова пить любые соки без перерыва. Явно воспринимая это как некое доказательство, что она теперь дома.
- У Гарымзы на переключение уходят доли секунды. - Продолжила она. - Но на эти доли она теряет способность двигаться. Первым на очереди контроль над телом принимает узел, расположенный справа. Поэтому второй удар нужно провести именно в него. И за тем успеть достать третий узел. Он, в обычном состоянии, как бы является резервным и поддерживает контроль второстепенных рецепторов. При этом может полностью заменить два предыдущих. В общем, главное точность и скорость. Упустишь мгновение, и гарымза сможет увернуться от повторной атаки, а когда она встанет для прыжка, доступ к нервным центрам перекроют пластины панциря.
- Подожди, ведь получается, что гарымза может легко отразить атаку ниахары или уйти из-под нее.
- Верно. - Кивнула Нэстэ . - Если знает о ней. Именно потому молодые гарымзы и являются лёгкой добычей для опытной ниахары. Твари не учат друг друга и приобретают личный опыт в процессе взросления. Не каждая схватка с ниахарой заканчивается ее гибелью. Но и нужный опыт приобретается только с годами. Встретивший нас самец был не просто матерым одиночкой. Он был очень старым. Я думаю, его возраст приближался к сотне стандартных лет. И возраст охотящейся на нас твари определил сразу еще на подходе. Лео тогда этого естественно не умел.
Нэстэ весело улыбнулась, как будто вспоминала нечто веселое, и продолжила:
- В общем, за нами шла настоящая малолетка. Года два, а то и меньше. Судя по её поведению, она и с ниахарой-то никогда дела не имела. Потому и погналась за нами. Все-таки естественные враги, как-никак. А вообще, в тех мирах взрослые гарымзы обычно куда скромнее себя ведут чем здесь. Мы в этом убедились лично. Самец взял над Лео что-то вроде покровительства. Он позволил нам охотиться на его территории и показал, что посчитал нужным. А на гарымз он выводил котенка специально. Вы не поверите, но нам за ними приходилось гоняться. Никогда не думала, что эти твари будут удирать едва завидев нас.
Нэстэ весело рассмеялась:
- Но взрослые гарымзы вполне могут охотиться на молодых ниахар. Таких как Лео и даже старше. С возрастом у этих тварей спинные панцири разрастаются и начинают краями перекрывать друг друга. К тому же они становятся настолько толстыми, что когти Лео вязнут и не пробивают панцирь с первого удара. Их уязвимые точки становятся недоступными для простой связки. Гарымза получает преимущество, и ее шансы на победу резко увеличиваются, особенно в схватке против молодой ниахары.
Этот самец кое-что показывал для схваток со взрослыми гарымзами. В основном это уловки по отвлечению внимания и принуждению противника все же принять позу, в которой откроется нервный узел. Тут уже о порядке поражения речи не идёт. Главное их выбить. Самым лучшим способом наставник Лео считал удар по глазам. В идеале, поразить один из них или в область на голове непосредственно за ними.
-Так ты всего лишь отвлекала ту гарымзу? - Уточнила Сумми, вспомнив видеозапись.
- Я могла бы и убить её. - Улыбнулась Нэстэ, запуская руку в гриву лежащего между нею и Рианной кота. - Просто не хотела расстраивать Лео. Он ведь хотел показать первый урок Калне, как это делал тот дикарь для него. А гарымза была самое то, совсем немного старше той, что шла по нашему следу в тот раз. А так, если решающий удар наношу я, Лео отвлекает гарымзу. Удар силового копья способен развалить головной сектор и убить гарымзу безо всяких ухищрений. Но такой прием тоже не всегда получается. У гарымзы очень уж хорошая реакция. Матерая тварь способна увернуться даже в момент, когда силовое копье начнет вскрывать голову. А у меня всего один удар. И ликала будет готова к выставлению щита только спустя несколько часов. Так что в основном все-таки главный удар в нашей паре наносит Лео. А я страхую. Ещё можно достать один из нервных узлов клинком. Но только очень узким и тонким.
Рианна улыбнулась и отвлеклась, начав перепирать пальцами белую шерсть. Лео не возражал. А она тщательно, словно смакуя, просматривала в сознании эмоциональные картинки, отражающие окружающую обстановку:
Девчонки сидящие кругом, младшие прайда, союзники прайда. Это Аманитариалали с ребёнком, пристроившаяся здесь же, а еще работница, из числа давно ставших своими здесь, младшие из гекаты. Последние далеко, ниахары не воспринимали их голограммы, а чувствовали прямо в комнатах. А это уже...
- Вирт, Майя, это что там ваши гекаторы затеяли в парке? Вроде прозвучала команда ' отбой'. Или у кого-то появилось желание снова попасть в лазарет?
Голограммы обоих детей дружно насупились.
- У-у-у. Так не честно. С тех пор как Лео рядом с тобой, нам не удаётся даже во двор выйти без твоего контроля.
- Нечего вам там делать, пока лекари не снимут режим реабилитации. - Со смехом поддержала Рианну Нэстэ.
- Во дворе растут несколько известных тебе деревьев. - Поддержала смех Амани, обращаясь к Рианне. - Сегодня днём там было два созревших фрукта.
- Разве спросить нельзя? - Удивилась Нэстэ. - Неужели ты бы отказала?
- Конечно, нет. - Амани даже обиделась немного. - И у них на столе всегда свежие стоят и даже нарезанные на дольки. Но ведь стащить самим вкуснее.
- Интереснее. - Вздохнул Вирт.
- Интереснее? Это вы в таком состоянии собрались по деревьям лазить? - Возмутилась уже голограмма Сумми.
- Но ведь не мы, на вылазку пошли только не принимавшие участие в побеге. Их же с нами курс реабилитации в наказание направили проходить. А так они вполне здоровые. - Возмутилась Майя. - И вообще. Если бы не Лео, вы бы ничего не заметили до нашего возвращения. Мы камеры на всем пути просчитали.

- Прошу прощения, уважаемая магистр Нэстэ, вы сказали, что самец взял покровительство над Лео в плане обучения. - Осторожно встрял профессор Ларенда.
Воспитательный процесс гекаты его мало волновал. Зато описание учёбы ниахары задела за живое. Ведь получалось, что ниахары сознательно передают свой опыт котятам. И даже способны организовывать нечто вроде школы. Для него это было еще одним прямым доказательством того, что ниахары обладают разумом. Пусть не таким как у людей, во многом чуждым и непонятным, но разумом.
Нэстэ. пустилась в объяснения, как проходили необычные уроки. И все внимание присутствующих снова сосредоточилось к обсуждаемой теме. Даже детей не прогнали.

Встреча с диким самцом для Нэстэ была посланием Единого. Знаком, что не все так плохо, как кажется. Через Лео она получала эмоции дикаря и могла немного их интерпретировать.
Хозяин территории отнюдь не был в восторге от их присутствия рядом. Но почему-то он решил, что котёнка надо хоть чему-то обучить, прежде чем прогонять. И, как сказали бы о разумных, подошёл к исполнению своего решения со всей ответственностью.
О наличии костыля и неспособности Лео быстро бегать он знал и сразу выразил неудовольствие, на попытку Лео сослаться на увечье. Похоже, дикарь искренне считал, что это такая мелочь, на которую и внимания обращать не стоит. Так, помеха, требующая решения.
И помыкавшись полдня в ожидании отстающих, он демонстративно поджал лапу. А потом... выгнул кончик хвоста под немыслимым уклоном, упер его туда, где должна была вставить лапа и плотно прижал к боку.
Сначала Нэстэ решила, что это он так издевается. Хвост ниахары слишком гибок и использовать его в качестве упора не получится. Но потом на той части хвоста, что плотно прижималась к телу, проступили ворсинки. Лео их выпускал крайне редко, когда лазил по деревьям и хвост скользил, срываясь с веток. Они плотно прилипли к проступившим пластинкам, надежно фиксируя хвост.
Лео повторил демонстрацию 'наставника'. Потом неуверенно выполнил несколько движений. Двигаться таким образом шагом было сложно. У него уже был опыт обращения с костылем, и было с чем сравнивать. Но вот на беге, особенно в прыжках, это оказалось куда как сподручнее. Позже пришлось, правда, думать, что делать с костылем, превращавшемся в обузу. Но, в конце концов, при переходе на бег Лео смог прижимать культяпку, прижимая костыль к телу. И делал это даже в боевой трансформации.
Тогда, на это ушёл весь остаток дня, и на охоту они так и не вышли. А утром восторженный кот носился вокруг своей партнерши галопом так, что ей пришлось несколько раз подбирать отлетевший костыль.
Их раздраженный 'наставник' выразил желание-приказ и Нэстэ не очень уверенно, но все же забралась на спину своего партнера.
Чужак на её сомнения только фыркнул, даже не удостоив какими-то эмоциями.
Бег Лео теперь приобрёл рваный характер. К тому же, из-за постоянно задранного хвоста, он сильно подкидывал сзади и приседал на переднюю лапу. Но в целом, если крепко держаться за выдвинутые щитки, было терпимо.
Лео был в восторге. Он снова мог полноценно охотиться. Гнать добычу, сходиться с нею в схватке. А то, что теперь у него только одна передняя лапа, так это 'всего лишь незначительная деталь'.
Чужак же только излучал ироничную насмешку и всленское нетерпение. Позволять чужому котенку торчать в угодьях сверх необходимого, он не собирался. Покажет все, что задумал, и выгонит. А пока, пусть резвится.
Нэстэ слабо понимала то, что показывал и, похоже, даже объяснял старый кот. Её вообще вначале брали с собой как обузу, по мнению Дикаря естественно. Но Лео отказывался оставлять свою пару без присмотра. И этот факт почему-то это был воспринят дикарем с пониманием.
Это уже потом, когда планирующие ножи добыли несколько взлетающих тварей, отношение к ней лично со стороны хозяина стало меняться. Охота на некоторых тварей с вкусным мясом для ниахары все же была затруднена. В конце концов, летать они не умели, да и плавали с большой неохотой. Так что появление в меню деликатесов стало веским доводом в её пользу.
Кроме некоторых нюансов охоты на местную дичь, дикий задался целью обучить 'несмышленыша' борьбе с гарымзами. Причём не только с молодыми. И не только с ними. Нэстэ воспринимала только отголоски эмоций во время наставничества. А Лео не смог толком передать образы, что ему показывал старый кот. Она поняла только, что гарымзы не единственные твари, из числа естественных противников ниахар. Других противников было мало. Но дикарь считал их куда более сильным и достойным Врагом, чем эти членистотелые.
Местные гарымзы не горели желанием выступать в качестве учебного пособия для Лео. И иногда им действительно приходилось бегать за ними приходилось по несколько дней.
На таких уроках Лео выходил против твари и пытался выполнить то, что показывал наставник. Нэстэ обычно переживала сидя в сторонке. И поскольку эта дикая сволочь с каждым разом выбирала все более старых тварей, бояться ей приходилось все сильнее.
Когда перед Лео появилось настоящее чудовище, со сплошными толстенными спинными панцирями, бронированным щитком на морде и даже утолщенными сегментами на подбрюшии, Нэстэ испугалась по-настоящему.
Спинные панцири перехлестывались настолько сильно, что практически не образовывали сплошной щели даже при максимальных поворотах членистого тела. А уж вид клешневых захватов на лапах и вовсе вызвал у Нэстэ нервную дрожь. Гарымзы с возрастом не останавливались в росте, а всего лишь замедляли его. И тварь разглядывала её милого котика сверху вниз. А Дикий, сволочь, только замер в стороне и излучал полное удовлетворение: вот он настоящий противник, схватка с которым достойна названия настоящей охоты.
Лео отчаянно бился с чудовищной тварью и пытался использовать все, чему научился за это время. Но гарымза была стара. Очень стара и прекрасно знала все, чем сейчас владел её партнёр. Она даже смогла без видимого труда противостоять двум ниахарам. Так как дикий все же решил вмешаться в схватку, переставшую быть учебной.
Два кота вертелись вокруг твари. А та вроде бы даже и не торопилась. Лениво уклоняясь от их атак и в свою очередь, пробуя на прочность защиту котов. Нэстэ уже знала, что тот щуп, выдвигаемый из хвоста, был прочным, и одновременно хрупким при боковом ударе. К тому же удар по нему причинял котам сильную боль, проходившую только, когда отрастал отломанный наконечник.
Поэтому ниахары берегли своё орудие для верного удара как могли.
А чудовищные удары клювом, палицей или секирой, только вязли в толстой броне этого монстра и раздражали её. Самое большее, отламывали маленькие пластинки по краям щита.
В конце концов твари это надоело. И она обратила внимание на третьего участника. То есть на саму Нэстэ.
Лео попытался заступиться дорогу, но был отброшен. От удара дикого по центральному сегменту тварь присела, но продолжила движение. И когда гарымза была уже в паре метров, Нэстэ использовала своё единственное оружие. Предельно сжатый в тонкий стержень силового поля был длиной всего метра четыре. Это она установила экспериментально. А ещё, на личном опыте выяснила, что выступающие на головном сегменте рога гарымзы способны этот стержень разрушить. Зато удар им в любое другое место достигал цели.
Сейчас она воспользовалась знанием, подчерпнутым из уроков дикого. Небольшая зона за глазами у этих тварей была чувствительна даже к ударам небольшой силы. Щиток у это йгарымзы прикрывал ее только частично. Тварь все же отвлеклась, уворачиваясь от атаки Лео как раз так, как надо. Тонкий в этом месте и кожистый панцирь лопнул с сухим треском. Гарымза все же была действительно очень опытным бойцом. Даже ощутив опасность в момент, когда уже вскрывалась шкура, она успела отдернуть голову и уйти из-под прямого удара. Правда силовое копье как обозвала Нэстэ своё изобретение, все же оставило глубокую борозду на панцире головного сегмента.
Гарымза резко отпрянула, тонко, совсем не соответствуя своему размеру, заверещала и начала разворачиваться. Видимо отколы от панциря в результате ударов ниахар оказались результативны. Совсем немного, но там где панцири по краю оказалис обколоты, образовалась короткая и узкая щель. Чем и воспользовался Лео, нанеся мгновенный укол. Тут же с другой стороны зашёл дикий. Сдвоенный удар клювом сверху не смогла выдержать панцирь даже этой гарымзы. Её лапы подогнулись, пузо со скрежетом прошлось по камням. И вот тут дикий показал новый приём. Секирой перерубив со своей стороны растопыренную конечность. Лео тут же повторил маневр с другой лапой.
Гарымза ещё пыталась бороться. Заставив дикого отступить, она рывком извернулась на месте в сторону Лео. И Нэстэ увидела свой шанс. С ее стороны тоже был откол на сочленении панцирей. И щель была достаточно широкой. Промахнуться с такой дистанции было невозможно. И тонкий планирующий нож скользнул межу панцирями, почти не задев их края.
Тварь снова взвизгнула, прервала атаку на Лео и повернула головную секцию к ней. И новый удар двух клювов сверху.
Это была голая сила. Безо всяких ухищрений и вывертов. После того, как Дикий доломал среднюю пару лап, исход боя стал вопросом времени. Ниахары методично когда по очереди, а когда и вместе, крушили панцирь твари. Пока, наконец, не образовалась достаточная щель, чтобы ее напарник не смог нанести завершающий удар.
Лео гордо встал лапой на голову гарымзы и разинул пасть. Громкое рычание огласило окружающие горы. От дикого послышалось удовлетворенное фырканье. А через Лео ощущение хорошо исполненного дела. И.... чувство, что больше им здесь не рады.
Нэстэ подумала о Лео. Но её кот к недвусмысленному приказу убираться отнесся абсолютно спокойно. Так, как бы к этому отнесся ученик, сдавший экзамен, и получивший признание мастера, одновременно означавшее указание на дверь. Когда то, почти так, она вынужденно простилась с мастером наемников.
Лео был доволен. Передал своё чувство благодарности и желание пройти к границе угодий дикого через его логово. Там оставались некоторые вели Нэстэ. И она поспешила выразить готовность их забрать.

В логово они вернулись вдвоём. Дикий не счел нужным их сопровождать и отправился по своим делам. Не позабыв передать желание увидеть своё логово свободным от гостей.
Так что они сочли за лучшее не раздражать больше хозяина и ушли к Расколу. Нэстэ с улыбкой посматривала на своего кота. Всего пара месяцев общения с диким наставником резко изменили его. Рядом шёл не комплексующий из-за своего костыля кот что висит на шее своей более слабой пары. Рядом шёл самец с высоко поднятой головой. Такой, каким Нэстэ знала его всю свою жизнь. Гордый, уверенный в себе до самоуверенности, бдительно отслеживающий окружающую обстановку и всегда готовый к бою.
Он шел на костыле, что сказывалось на походке, но больше не бросалось в глаза. А чтобы добраться к нужному Расколу до заката, Нэстэ устроилась на его спине. И Лео плотно прижал кулют и перешёл на бег.
Единственным недостатком в нынешнем его положении оставалось невозможность бежать рысью. На костыле можно только идти шагом, даже не очень быстрым. С хвостом хорошо получался галоп. А вот рысью двигаться было плохо и на том и на другом. Но это же мелочи, требующие учёта, что ничуть не расстраивало довольного жизнью кота.
Он снова на полноценный охотник. И он со своей старшей. Кругом полно дичи с скоро они найдут проход к их прайду. А там ждет ЕГО самка. Что ещё может пожелать от жизни сильный самец?

Профессор Ларенд разочарованно смотрел на часы. Один из элфов, живших во дворце в качестве служащего, все-таки решил напомнить, что ночью Нэстэ приступает к лечению в реанимакамере. И чтобы завтра не вставать к обеду, ей пора закругляться.
- Но мы же столько всего ещё не обсудили.
- Профессор, Нэстэ остаётся в гнезде на весь курс лечения и реабилитации. А это не один месяц. - С улыбкой напомнила Рианна. - У вас будет не один вечер для обсуждения всех вопросов. Так же как и у нас.
- Правда?
Профессор был стар. Ему давно уже перевалило за тринадцатый десяток. Он столько посвятил ниахарам, что казалось, знал о них все. А тут появилась возможность выяснить кое что совершенно новенькое.
- К вашей гекатессе, ваше высочество, скоро выстроится очередь из желающих пообщаться. Уж я-то это точно знаю.
- В гнезде вы единственный, из числа научников. - Рассмеялась Рианна. - Пользуйтесь случаем. Тем более, что по поводу новой лапы для Лео, вам придётся консультироваться с Нэстэ постоянно. Оказывается, это все не так просто будет. Лапа должна теперь ещё и складываться во время бега или боя. Нэстэ, надеюсь, до Раскола вы тогда добрались нормально? А то твой рассказ сильно заянется.
Та только улыбнулась. Картинки со скалами в неизвестном мире все еще мелькали посреди гостевого зала.
Переход приветствовал знакомой дымкой серого цвета и целой тучей москитов, втягивающейся в него. Они все ещё оставались на территории дикого. И Лео дал понять, что лучше не задерживаться. Нэстэ полностью разделяла его мнение. Видеть, как их не совсем гостеприимный, но все же уважаемый хозяин сходится с Лео отнюдь не в шуточной схватке. Ликала была пуста. Её накопитель ещё не зарядился после силовой пики. Плюнув на все, она воспользовалась накидкой вместо щита, прижалась к коту как можно ближе и нырнула в эту тучу.
Ноги в последний раз оттолкнулись от камней и на следующем шаге по щиколотку утонули в песке. Сигнал угрозы от Лео пришёл одновременно с резким зловонным запахом. Накидка отлетела в сторону при извлечении серого меча. Отработанный до уровня рефлексов разворот спиной к коту и готовность к бою. Полыхнула метка ликалы, сообщая об активации индивидуального щита. Но его тут же пришлось погасить ради экономии.
- Кхм-м. - Амани на правах управляющей и старой подруги решила вмешаться в происходящее безобразие. - Мне кажется достаточно. Если не остановить, тебя до утра никто не выпустит из отсюда.
Нэстэ понимающе улыбнулась и уже не стесняясь, зевнула:
- Отлично, давайте до завтра.
Когда Нэстэ уже направилась к выходу, Рианна некоторое время разглядывала остановленный кадр. Для нормального воспроизведения записи дворцовый Эди проводил скачку из ликалы Нэстэ с некоторым опережением. Так что после остановки передачи мог показать несколько последующих кадров. Обычно они старались так не делать. Во-первых, это было бесполезно. Без комментариев Нэстэ просматривать отдельные эпизоды было не интересно. Во-вторых, просто бесполезной тратой времени с точки зрения научников. Видеозаписи нуждались именно в детальных рассказах. А то, что Нэстэ могла выдать их в виде связной истории только дополняло эффект.
Но всех слушателей настолько заинтересовал последний эпизод повествования, что никто не возразил, когда Рианна отдала соответствующую команду, и кадр видеозаписи послушно сместился с безоблачного бирюзового неба в низ, на желтый песчаный пляж.
Новая тварь выплыла посредине комнаты во всем своём облике.
Перед глазами зрителей на двух коротких перепончатых лапах стояло бочонкоообразное тело, чуть наклоненное в перед. Верхняя пара конечностей была настолько длинная, что в землю стоящая почти вертикально тварь упиралась локтями. А остальная часть конечностей загибалась назад и за спину. Тонкая кожистая перепонка по всей длине тела соединялась с передними лапами, и образовывали пару кожистых крыльев с размахом во всю дину передних лапа. В сложенном состоянии крылья выступали за спиной над головой. В купе с острыми когтями на самых кончиках, это имело весьма устрашающий вид.
Гигантская, ростом на пару голов выше человека, летучая мышь была покрыта короткой шерсткой бурого цвета, отсутствующей только на задних лапах и крыльях.
Совсем не птичья голова заметно превышала по размеру человеческую. И с неё на зрителей смотрело два ничего не выражающих маленьких глаза. При этом непропорционально огромная ящиковидная пасть была широко раскрыта, демонстрируя внушительный частокол толи зубов, толи клыков.
Раскрытая пасть целилась прямо в лицо Лики и была настолько реалистичной, что та непроизвольно отпрянула.
- Ничего себе!

Эди послушно продолжал прикручивать остаток записи и кадр отодвинулся, открывая взору гигантский песчаный берег неведомого моря и огромную колышащуюся бурую массу таких же тварей. Все как один, в точно таких же угрожающих позах и с раскрытыми пастями в сторону зрителей.
- Единый, эт-т-то куда же она попала? - Не сдержалась Лика.- Да их же тут тысячи. Подождите, это же...
- Гаруды. - Санира даже сглотнула, со страхом разглядывая колышащееся бурое месиво на желтом песке.
- Рианна. - Подала голос встревоженная Сумми. Она так же не отводила взгляда от центра комнаты.
- Поняла уже. - Откликнулась та. - Санира, на запись доступ только для членов союзных гекат и правительств наших империй. Для внешнего доступа окончание записи удалить полностью.
- Приняла. А можно уточнить причину?- Санира отвлеклась от ошеломившей всех картинки и посмотрела на старшую.
- Девочки, ну ка, что вы помните об этих существах?
- Мифологические, кхм-м, теперь уже нет, существа. Гаруды фигурируют в разных древних религиях. - Послушно начала Лика, одновременно обдумывая ситуацию. Раз Рианна не даёт прямого ответа, значит, он лежит в наводящих вопросах. - При этом все религии описывают их на удивление одинаково. Всегда отрицательный персонаж, представитель враждебной разумным стороны. Например, в илсонской триаде это подмастерья тёмного бога Уриона, пожирающего души. У поклонников Вулнахе, они и вовсе выступают в качестве полубогов, формирующих воинство пожирателей мира. Даже в ранней версии Единого, они присутствуют в качестве помощников Неназываемого. Как известно, он с Единым делит один и тот же мир, в котором одна половина вечный день, и занята покровителем всех разумных, а вторая соответственно вечная ночь, находится под властью Неазываемого. Границы тьмы и дня как раз и хранят Гаруды. Они же сторожат все Переходы, в ожидании душ, идущих в земли Единого. Переходы в божественном мире располагаются как раз на ночной стороне. Большинство душ перехватывается на выходе и уносится гарудой в чертоги Неназываемого, где навсегда и пропадает. В ранних версиях этой религии рая не было. Только единицы вырывались из чертогов в земли, осененные благостью Единого.
- Насколько я помню, сейчас гаруды в религии Единого позабыты. А души просто рискуют заблудиться и попасть на сторону ночи случайно. - Пробормотала Санира. - Но кое что все же не меняется. Если ты попал в чертоги Неназываемого, обратного пути нет. Вырваться с тёмной стороны можно только в результате долгой и кровавой борьбы со слугами Неназываемого. По сказаниям поклонников Единого, на это способны даже не избранные. Точнее не каждый из них. А только тот из них, кто почти равен Единому, и достоин сидеть с богом за одним столом в пиршественном зале.
- А теперь посмотрите на горизонт. - Мрачно намекнула Рианна.
На застывшей картинке, на фоне неба отчетливо проступали мрачные тени зубцов и башен на высокой крепостной стене, перекрывающей весь горизонт.

- Твою ж...... - Довольно громко сорвалось из уст Лики. - Это что же получается, если поклонники увидят эту картинку.....
- Древняя легенда получит новую жизнь. И то, что это всего лишь игра теней на береговых скалах уже не будет играть никакой роли. - Мрачно досказала Сумми. - А наша Нэстэ окажется под прицелом целой кучи фанатиков, желающих поцеловать ей ручку, платье, ботинок или что там ещё.
-Так она же их прибьет. - Лика попыталась представить вереницу ползущих на коленях поклонников следом за убегающей Нэстэ. Но сразу отказалась от этой мысли. - Она же в бешенство приходит даже от намека на поклоны. А тут...
- А ты добавь к этому кое-что еще. - Тихо заметила Рианна. - Когда-то наша сестричка пообещала вернуться из самих чертогов Неназываемого, если поймёт, что нужна нам. И об этом факте мы сами и растрезвонили в свое время. Представляете что теперь начнется?
- Вот это да! - Санира даже глаза закатила к потолку. - Пообещала, пропала или погибла, а когда дети попали в беду, появилась и вывела их. Это что же получается, в глаза поклонников Единого, она всегда знала, что говорит и была уверена, что справится со слугами Неназываемого. А значит, её гибель исходила от Единого, зачем то пославшего свою избранную в чертоги. Не иначе, как кого-то выручить. А потом, она отказалась от заслуженного места в замке Единого ради помощи нашим молодым гекатам. А мы? Получается, со всей жемчужной нитью, шнатлиями, ринсли и прочим, мы вроде как её соратники?
-Ри, надо срочно закрывать доступ к записям лет на сто. - Всерьёз всполошилась Лика.
В ее воображении вереница страждущих теперь превратилась в толпу, преследующую уже всех сестер по гекате.
Ей уже было не до шуток. Оказаться в одной компании даже не с избранной, а признанной равной богам, было страшновато. В отличие от Центральных миров, в колониях много представителей разнообразных течений даже внутри конкретных религий. В том числе и фанатиков. А уж каково это быть объектом их преклонения, гекатессы знали на примере не приукрашенных историй принцесс Лиллианы и Мвйи.
После Великой волны и многих лет восстановления Арден, а потом и Объединённых миров, в качестве основательниц совета контакторов их статус мало чем отличался от божественного. Там было много и смешных, и не очень эпизодов, старательно выхолощенных официальной историей. Зато в гекатах все это рассказывалось без исключений.
- Не будем пороть горячку. - Вздохнула Рианна. Она уже пожалела своей выходке. - Дождемся завтра.
- А ты в своих снах видела что-то похожее?
- Нет. Ничего подобного не было, я бы запомнила. Я ведь от Лео воспринимала только самые яркие случаи и только когда спала.
- С них станется и забыть об этом эпизоде, как мало значительном. - Проворчала Сумми, тоже непроизвольно отводя взгляд от ужаса, изображенного посреди зала. - Мало ли у них там таких схваток было.
- Нет, ну не сволочь? Показала картинку, и мимо пошла. - Ворчала Лика озабоченно рассматривая изображение. - Теперь всю ночь будешь ворочаться, и думать, как она разобралась с такой оравой. Их же здесь тысячи. И все лезут на нее. А кто-нибудь помнит о боевых возможностях гаруд?

Неназываемый



Весь следующий день у Шиассана был посвящен планам по организации охраны гнезда и латтории в целом. Пока, он только определился с масштабом проблемы.
Как выяснилось, для эффективного использования природных факторов, ему предстояло создать охранную систему, охватывающую не только земли принадлежащие Нэстэ, но и латторию Амани. Только в таком варианте можно будет говорить о надежном контроле походов к гнезду со стороны долины плантаций.
Пока у него не было даже и намека на планы. Но первые обсуждения прошли уже после обеда. Его радовало уже то, что заинтересованных участников на совещании был минимум. Если так можно сказать о единственном их представители в лице Амани, как управляющей латтории, так и владетельницы соседних проблемных земель.Амани только руками развела выслушав первые вопросы новоиспеченного начальника охраны гнезда.
-Шиассан, все что угодно, только учти, что по нашим законам свободно по элфании смогут передвигаться только элфы. Нэстэ и ее гекатессы не в счет. Этого я уже не изменю. И на побережье будет много гостиниц. Элфаниане нуждаются в очень большом количестве лечебниц. И морское побережье рядом с плантациями просто идеальное место. А на счёт остальных соседей, чьи земли за водоразделами, даже не задумывайся. Они все пришли со мной. Если потребуется, я могу им просто приказать. Только сдаётся мне, они сами придут просить тебя о включении их земель в общую систему охрану.
Немного порассуждав, Шиассан понял, что Амани знает, о чем говорит. Браконьеры уже не первый год досаждали всем фермерам, на землях которых встречались зонтичные деревья и давно уже представляли серьезную проблему. И те, кто группировался вокруг Амани, действительно придут к нему в самое ближайшее время. На этот счёт он переговорил с Рианной.
- Не просто придут. Браконьеры неплохо вооружены и имеют хорошее снаряжение, часто недоступное по местным законам для простых фермеров.- Возразила та, переглянувшись с Сумми. - Простой системы оповещения тут будет мало.
- Нужен отряд оперативного реагирования. Хорошо вооружённый отряд и более чем легитимный в условиях этого мира. - Вздохнула Сумми, задумчиво потеребив прядь волос.
Проблема им была известна со слов Амани. Управляющая часто делилась хозяйственными вопросами с ними, пока Нэстэ считалась погибшей. Не особенно скрывая, что пользуется не только их авторитетом, как магистров, но и рассчитывает на их способности правящих. А те и не возражали.

- Какие проблемы? Начнём готовить местных ребят. Оставим здесь инструкторов. - Рианна задумчиво поморщилась. - Шиассан, ты не будешь возражать, если я тебе в помощники Лику дам.
- Я сам хотел попросить об этом. - Признался Шиассан. - У неё опыт по организации безопасности посольств больше чем у меня. К тому же она гекатесса Нэстэ. Не совсем понял, почему ты назначила меня заниматься этим делом.
- Ты у нас большой. - Серьёзно заметила Рианна. - А Лику я надолго оставить здесь не могу. Сам понимаешь.
Шиассан понимал. Сильно сократившаяся численность Гекаты Рианны была проблемой, известной далеко за пределами их союза. Хорошо, что как контактор, она могла привлекать к работе свои союзные гекаты. Останься она куратором провинций Арден, с этим были бы проблемы. А так, в штате двух магистров Совета контакторов сейчас значились и змеелюды и кашьяти. Но ведь и их гекаты не резиновые. А их принцам приходится контролировать ещё и свои колонии. Собственно потому и появляются в ближнем окружении союзных гекат такие как он.
Назначить Лику руководить организацией безопасности гнезда, означало выключить её из всех остальных проектов Рианны как магистра. А как подданная империи, она вела еще и некоторые дела внутри Арден. Да ещё и не одну. Гекатессы были наиболее эффективны в связке со своими пятерками. Хоть из-за потерь, пятерки в гекате Рианны давно уже перемешались и стали тройками, сути это не меняло.
Шиассан согласно кивнул, в ответ на выжидательный взгляд Рианны. Его назначили отнюдь не случайно, как могло бы показаться с утра. А на гекатесс он может рассчитывать только в качестве временной помощи. И на том спасибо.
- Пусть тогда девушки займутся подготовкой элфов. - Вздохнул он. - Только не возникнут ли проблемы с местным правительством?
Разговор происходил все в той же гостевой зале, где обычно и собирались все в ожидании выхода Нэстэ из медицинского крыла. Лекари признали это время наиболее лучшим для ее рассказов. После весьма выматывающих дневных процедур, такие разговоры ее отвлекали и помогали прийти в себя. Только от обсуждений текущих дел было рекомендовано воздержаться.
Кто-то из ожидающих ещё обсуждал нерешенные вопросы. Кто-то отдавал последние инструкции по браслету связи. Но в целом, Дневные заботы откладывались до утра. Но вопрос Шиассана Амани не пропустила.
- Нет. В Совете уже давно идёт разговор об организации специальной службы для борьбы с браконьерами. Лесная охрана требуется всем фермерам и на обоих континентах. И очень хорошо подготовленная охрана из элфов.Сейчас только обсуждается круг их полномочий. Наши с Нэстэ латтории могут позволить себе содержать охрану самостоятельно. Это будет только приветисвоваться.
- Девчонки, я попросила Майю сделать подборку по ранним поклонникам Единого. - Санира прошла быстрым шагом в центр, на свободное кресло и возбужденно вывела на всеобщее обозрение голографические картинки.
-Зачем? -Лика недоуменно нахмурилась и посмотрела знакомые по временам учебы в гекате изображения.
- На всякий и чтобы освежить память. Вот смотрите, это гаруда.
Изображение знакомой твари, пусть и слегка приукрашенное по сравнению с оргиналом, появилось в центре.
- А вот это илоиши.
-Твари, отвечающие за то, чтобы души не сбежали. - Хмыкнула Лика, разглядывая нечто короткое бочкообразное со змеиной головой на длиннющей шеей.
- Да, она самая. А вот это сам Называемыйсобственной персоной и в самом что ни наесть первозданном виде.
- Что-то он на ежа больше похож. - Засомневалась Лика.
- Это в поздних версиях он приобрёл привычную нам форму. По изначальным канонам, он вообще мог трансформировать своё тело и даже делиться на множество мелких, и снова объединяться. А это его изначальная форма.
На картинкедействительно был изображен клубок игл, только слегка приплуснутый сверху. Видимо для масштаба, рядом были нарисованы мизерные фигурки душ разумных, нанизанных на эти иглы. Почему-то именно людей.
- Там есть ещё куча его помощников...
Разговор прервался с появлением Нэстэ, как обычно устроившейся в своём кресле. Несколько минут на то, чтобы сделать несколько глотков и прийти в себя. Потом она оживилась и уже весело осмотрелась.
Шиассан устроился немного в стороне, на диване где в первый вечер он видел Вирта с гекаторами. Дети сейчас присутствовали на таких вечерах по голосвязи. Они умудрялись доставать Нэстэ даже днем. И Сумми была непреклонна в этом вопросе.

- Ты только не отвлекайся на этих браконьеров. Расследование идёт полным ходом и тебя оно совершенно не касается. - Поспешила Амани, прерывая намечающийся вопрос.
- Точно, элфиане уже принесли официальные извинения и выразили готовность включить в группу расследования представителей совета контакторов из любой расы. Так что нечего тут осуждать второстепенные вопросы.
Нэстэ скептически хмыкнула, но спорить не стала. Ещё днём старейшины и официально, и нет, выходили на связь с одно единственной целью: принести извинения и сообщить на сколько они возмущены произошедшим. Тема действительно изрядно надоела и лишний раз к ней возвращаться было неприятно.
- Ты не отвлекайся. Мы тут, знаешь ли, весь день, а кое-кто и ночь, пытались понять, как вы разделались с этой стаей.
-С кем? - Нэстэ удивлённо уставилась на картинку и сообразив о чем диет речь весело рассмеялась.
- Ей смешно. Конечно, а нам от любопытства помирать.
- Сейчас, ой, не могу, дайте отдышаться.
Нэстэ торопливо потянулась к стакану и снова хихикнула.
- Я с ними не дралась. Они вообще самые безобидные создания в том мире. Ну, хорошо, пойду по порядку.

Боевая стойка, свист хвоста Лео, рассекающего воздух над головой и его эмоции готовности к настоящей битве и.... ничего.
Тварь, замершая буквально в пареметров от них никак не прореагировала на появление врага. Она все так же стояла неподвижным изваянием с разинутой пастью, и казалось совсем не замечала их. Равно как и все те, что находились за её спиной.
Из-за плеча, от Раскола выскользнула очередная серая струйка москитов, протянулась вперёд, попыталась облететь препятствие в виде головы твари. Резкое клюющеедвижение вперёд. Пасть с громким хлопком закрылась в полуметре от носа Нэстэ и туи же вернулась обратно. Даже Лео успел только дернуться, чтобы перехватить ее, но не успел. Его хвост только просвистел в том месте, где голова была мгновение назад. Нэстэ судорожно сжала зубы и постаралась задержать дыхание. Смрад от мимолетной близости исходил такой, что фильтры из шерсти Лео не помогли. Несколько секунд она перебарывала позывы к тошноте. Ей показалось даже, что это удалось. Но с разных сторон раздалось ещё несколько хлопков. Легкий, едва заметный ветерок, закруживший воздух рядом с Расколом, и желудок взбунтовался окончательно.
Потеряв весь свой боевой настрой, Нэстэ сложилась пополам прямо там, где стояла. Одновременно пытаясь ещё и уследить за происходящим. А вдруг это новый прием охоты.
Выдохнув после первых позывов, она обернулась на незнакомые звуки за спиной и увидела отчаянно чихающего Лео. Припав на переднюю лапу, он толи чихал, толи выплевывал что-то из желудка, и одновременно старался описать хвостом круг как можно большего радиуса.
Никого из тварей задеть не смог. У них оказалась великолепная реакция и прыгучесть. Твари без споров и каких-либо возмущений отпрыгнули назад. Кратковременная толкучка и животные снова неподвижно замерли в той же позе и с так же раскрытым клювом.
Оставив на песке весь свой завтрак, Нэстэ с усилием поднялась и осмотрелась. Замена фильтров мало чем помогла. Лео и сам продолжал время от времени отфыркиваться и даже тихонько поскуливал вслух. А в эмоциях царило единственное огромное желание: убраться отсюда как можно дальше и скорее. Подраться он сможет и потом, с кем-нибудь менее вонючим.
Едва обвыкнув с запахом, и стараясь дышать, как можно реже, они бок о бок двинулись сквозь толпу живых истуканов.
В этом необычном прорыве главной проблемой стало уследить за приближением очередного роя москитов, налетающих с самых разных, но чаще все же от Раскола, стороны и постараться уйти с линии зловонной волны, поднимаемой захлопывающейся пастью.
Если не попадать под эту газовую атаку, с остальным зловонием можно было притерпеться. Когда разделываешь какую-нибудь крупную тварь, зловоние бывает и посильнее.
Ни на нее, ни на Лео, даже на испарения яда с его гривы, эти твари вообще не реагировали. Если не считать коротких движений, чтобы избежать прямого контакта, когда они проходили мимо.
Уже через несколько метровНэстэ шла, почти не глядя по сторонам. И даже пару раз раздражённо отпихнула в бок зазевавшуюся тварь голой рукой.Лео церемонился с окружением ещё меньше. Но предпочел занять позицию за её спиной. В его эмоциях царило настоящее отвращение и брезгливость.
Так они и двигались: Нэстэ первая, следом Лео. Прямо перед ними твари слега отпрыгивали или откачивались в сторону, а сразу за ними торопливо закрывали проход.

Она все же сумела разглядеть, как казавшиеся по первому впечатлению страшными зубы, или клыки, после смыкания пасти начинают волнообразные движения, захватывая остатки москитов с морды и увлекая их во внутрь. Когда пасть раскрывалась снова, можно было увидеть перетертое мессиво насекомых, исчезающее в бездонной глотке. И это зрелище тоже не способствовало спокойствию возмущенного желудка.

- Я не поняла, у них зубов нет вообще. - Озадачилась Санира.
- Абсолютно. А то, что я поначалу за них приняла, оказалось пластинками с ворсинками. У нас есть такие большие животные в океанах, питающиеся всякой мелочью. У них тоже есть нечто такое, чтобы процеживать воду.
- Вонь действительно была такой сильной?
- Ты даже не представляешь. И знаете, пока мы пересекали эту массу тварей, нам не встретился ни один хищник. И только когда мы уже вышли за эту колонию, я увидела несколько землеройных грызунов.
Нэстэ невольно передернулась от воспоминаний и даже отодвинула стакан с соком. Явно до момента, когда воспоминания немного ослабнут. Со стороны Рианны вдруг послышался судорожный выдох.
- Нэстэ, сволочь, ты зачем Лео об этом напомнила? Он же может передать ощущения.
Старшая Гекаты судорожно выдохнула и снова набрала воздуха, пытаясь справиться с приступом тошноты. - Тьфу, ну и дрянь. Это же надо. Он не чихал, как ты сказала, его тошнило.
- Ну да, но он быстро справился. - Невозмутимо кивнула Нэстэ.
Только сёстры по гекате смогли разобрать веселый блеск в спрятанных глазах. Их подруга явно считала шутку удавшейся и если сожалела о чем, так только о том, что доступна эта шутка была исключительно для Рианны. Ну, быть может еще для Сумми через Калну.
Лео приподнял голову, недовольно осмотрелся, явно что-то оценивая.
- Тьфу. Кална, я тебя..... - Вскрик скривившейся Сумми был прерван судорожным вывозом гекатесс Нэстэ.
- Вот, примерно так, только в реальности раз в десять сильнее, чем это воспринял Лео. - Радостно заявила Нэстэ и поднесла к губам стакан.
В ответ вокруг раздавались судорожные выдохи и тихие ругательства. В выигрыше оказались только слушатели, явившиеся на вечер в режиме голограммы. Даже Шиассана проняло, но заметно слабее, чем гекатесс.
- Я что-то не понял, Лео проецирует своё восприятие на вас всех? - Озадаченно протянул Саша.
- Только на прайд и кое-кого из союзников. Но ты входиш в число последних. - Радостно сообщила воскресшая язва, запуская пальцы в гриву не менее довольного кота. - Обычно эту возможность ниахары игнорируют и общаются только со связанными с ними. Но сейчас Лео сделал исключение.
Дино недоверчиво осмотрел зелёные лица гекатесс, покосился на Шиассана и покачал головой.
- Пожалуй, я впервые рад, что не в этот вечер нахожусь далеко от вас.
- Нэстэ, а я тут причём?
Непривычно блетная Амани жалобно смотрела на подругу.
- Я не вхожу в гекату. И вроде не вхожу в прайд Лео. Даже не общалась с ним почти.
- А ты с самкой продолжала общаться, когда связь с Лео пропала? - Нэстэ ехидно улыбнулась. - Или ты думаешь, что она просто так принимала твои рекомендации на счёт доступа работников на охотничьи земли прайда? Ты заботишься о территории, учитываешь и уважаешь её мнение. А еще решаешь проблемы с нарушителями. Она слышит и приходит по твоей просьбе. Самка признала тебя полноправным членом прайда.
- Но ведь старший самец принимает такие решения. - Возмутился уже профессор Даррел.
Он, как несколько работников в зале, был спокоен. Лео по прежнему игнорировал своего создателя.
- Конечно. Самки только предлагают варианты своему самцу. Но при этом могут оставаться при своем мнении. А самцы предпочитают без крайней нужды не ссориться хранителями своего логова.
- Но-о-о, когда вы собирались рассказать мне об этой стороне общения?
-Так я же не знала, что это вам неизвестно. Профессор.
- Нэстэ, а можно как-то попросить Лео прекратить это издевательство. - Амани первой запросила пощады., едва подавив очередной позыв.
- Да он уже давно задремал. - Невинно хлопнула глазками та. - Он на связи с вами и был всего пару секунд. Вы бы лучше ЭДИ попросили картинку дальше сдвинуть. А то она вас по циклу гоняет.
- Ну, погоди. Доиграешься ты у нас. -С облегчением выдохнула Лика, судорожно подтягивая к себе полный графин.
В центре исчезло изображение глотки твари с исчезающим в нем мессивом москитов и теперь была безоблачная картина неба, моря с пляжем жёлтого песка и чёрных скал.
-Уф. Мне нравились игровые ролики с параллельным воздействием на другие органы чувств. Н, там объемное зрение, запахи и прочее. Но рассказы с полным эмоциональным погружением это уже перебор. - Призналась Санира. - Нэстэ, ты хоть учитывай, что в отличие от Рианны с Сумми, мы не умеем блокировать связь с ниахарами.
- Лео передал вам только свои ощущения. А они у него заметно слабее, чем у меня. - Весело улыбнулась рассказчица. - Коты лучше адаптируются к таким условиям.
Остальные тоже недобро косились на шутницу. Но придумать равную шутку сходу явно были не в состоянии. Поэтому планы мести были пока отложены. Все замерли, готовые слушать продолжение.
-Только, пожалуйста, без Лео. - Жалобно попросила Амани, осторожно устраиваясь на своём месте.

Отдышаться они смогли, только отойдя от колонии тварей на приличное расстояние. Даже избавившись от смрада, Нэстэ пришлось приложить усилие, чтобы не вызывать в памяти месиво из москитов, вяло исчезающее в глотке.
- Нэстэ! - Лика снова начала зеленеть.
- Я случайно, поверьте. - Замахала руками та.
Как бы то ни было, привал они сделали при первой же возможности. В месте, где с берегового уступа тек тонкий ручек прозрачной воды. Несмотря на все опасения, Лео одобрил её для питья. И вскоре в мешок с водой полетел первый раскаленной булыжник. Вот только есть совсем не хотелось. Пришлось даже сделать над собой усилие, чтобы прожевать и проглотить пару запасенных в прок полосок сухого мяса и запить его отваром из трав.
Как она ни всматривалась в небо, как Лео ни сканировал вокруг пространство, но опасности по близости не было. Так что, не много передохнув, они поспешили двинуться по пляжу, к скалам. Как можно дальше от этого места.
К сплошной стене скального обрыва они подошли через несколько часов. А утром, после на удивление спокойной ночи, Нэстэ внимательно рассматривала препятствие, перегородившее ей дорогу к следующему Расколу. Вечером она не обратила на это внимание. Но делала она это в таких же сумерках, что и вечером. Разве что чуть-чуть посветлее

Это были самые обыкновенные скалы из тёмной, в светлую крапинку породы. Необычная издали форма почти правильных башен объяснялась природной способностью этой породы делиться на странные столбы почти правильной шестиугольной формы. Нэстэ видела такое и раньше. Только здесь эти столбы поднимались на десяткиметров вверх.Потом шла горизонтальная трещина, и снова такой же частокол плотно прилегающих друг к другу столбов. И так до самого верха, теряющегося где-то в сумеречной дымке над головой. Внизу, под обрывом валялись обрушившиеся обломки породы, уже обработанные морской водой до гладких вытянутых валунов.
В этой сплошной стене можно было наблюдать и ниши и гроты, выдолбленные морской водой. Некоторые из них имели весьма внушительные размеры. А кое-где, они тянулись вверх на всю стену, образуя гигантские расщелины и те самые башни, выступающие вперёд.
Нэстэ уже приглядела для себя одну из глубоких расселин. С места ночевки даже можно было рассмотреть ее часть ее дна, круто поднимающегося вверх и заваленного глыбами все той же породы. Так что лестница в небо уже была приготовлена для двух скитальцев.
Где то в стороне что-то прошебуршало в траве. Но Лео равнодушно проводил крупного зверька, суетливо рванувшего к потухшему костру. После вчерашнего, у него все ещё не было аппетита. Так что там осталось довольно много еды, сжечь которую не получилось из-за нехватки дров.
Подъём занял два дня и был таким же нудным, как и подход к этим скалам. Не сказать, чтобы этот мир был жарким. Но пот забивал глаза и разъедал свежие царапины. Перебираться с глыбы на глыбу то ещё удовольствие. Но все же они прошли расщелину. И перед глазами открылась волнистая равнина, покрытая редким низкорослым лесом с деревьями имеющие почти чёрного цвета исковерканные стволы.
Нэстэ не видела как Санира торопливо потянулась к планшету. И перед нею появился рисунок каких-то кустов, с изломанными под самыми невероятными углами ветками.
"Граница земель Ненанзываемого" - Прошёл шепот по ликалам, в обход рассказчицы.
И все снова все уставились в центр зала.
Два скитальца не позабыли уроки прошлых миров. Нэстэ довольно долго осторожно тыкала в деревья. Лео не отставал, и пару раз запустил когти в твёрдую, как камень древесину. Но странный лес оставался равнодушным к их развлечениям. На всякий случай сменив, по требованию Лео носовые фильтры, Нэстэ осторожно углубилась в лес. Деваться все равно было некуда. Цель их путешествия была где-то за далёкими холмами, в нескольких днях пути от сюда.
Первая атака не заставила себя ждать уже после первых сотен метров. Из таких же, как деревья искореженных кустов на них бросилась дверь с настолько длинной шеей, что в первое мгновение Нэстэ приняла ее за гигантскую змею. У неё даже было два длинных зуба в передней части челюсти и, как оказалось не ядовитых. Лео среагировал раньше и перехватил бросок твари. Короткое тело, забившееся в агонии, выкатилось из кустов и развеяло первое впечатление.
Рианна только предупреждающе расширила глаза в сторону запрыгавшей в кресле Саниры. И та послушно закивала головой, в знак того, что все поняла.
Пока Лео отвлекся, Нэстэ пришлось разворачиваться назад. Твари оказались стайными животными. Короткий бой принес три туши, съедобные разве что для Лео. Но и он особого энтузиазма не проявил. Пришлось поспешно уходить. Привычная для Бездны мелочь, появившаяся рядом с падалью, показывала, что некоторые правила остаются неизменными.
Скорость движения резко снизилась. И дело было даже не в том, что последующие атаки не заставили себя ждать. Искореженный лес представлял собой настоящий лабиринт, с частыми поворотами для обхода кустов или переплетенных ветками деревьев. Учитывая, что поверх низкорослых крон все ориентиры исчезли, сохранять направление удавалось только благодаря Лео.
Кот чувствовал тварей. Но кругом их было столько, что трудно было определить, с какой стороны будет очередная атака.
Ещё ни в одном из пересеченных миров ей не приходилось так долго и с такой частотой отбиваться от тварей. Свой любимый меч она не выпускала из рук. И это учитывая, что большую часть нападений отбивал Лео.
Уже к полудню обе руки налились свинцом, а плечи нещадно ныли. Свист хвоста Лео по настоящему бесил. Сам кот устало плелся почти вплотную и передавал горячее желание устроить привал. Место, для которого еще предстояло найти. В этом кривом лесу не было даже приличной поляны.
Небольшой ручей они нашли только к вечеру. Хотя тут все время казалось вечером. Какое-то время пришлось брести вдоль журчащего русла. Нэстэ не нуждалась в восприятии Лео, чтобы понять, насколько опасно здесь останавливаться. Короткие взвизги, хрипы и рычание неслись отовсюду. И некоторые из этих звуков она уже начала узнавать.
Ручеек быстро превратился в небольшой водоток, с руслом протекающим по не глубокому оврагу. После очередного поворота обнаружился небольшой островок. Когда-то русло изменило здесь своё направление и вернулось обратно через несколько сот метров ниже по течению. В результате образовался остров с небольшойплоской вершиной, абсолютно лишенной растительности.
Выбирать было не из чего. И Нэстэ, при полном одобрении Лео, перебралась на островок, натащив туда со склонов валежник.
Чтобы зачистить проверить территорию на наличие возможных тварей потребовалось ещё часа два. И только после этого Нэстэ смогла забиться в какую-то расщелину и развести костёр. Лео устало привалился ей под спину и тут же задремал. Кое-кто из дневных тварей оказались для него съедобными. А Нэстэ предпочла достать очередные полоски сушенного мяса.
Над лесом наступала ночь. По крайней мере так казалось из-за затихающих шумов. Сумерки только немного потемнели, по сравнению с днем. Местное светило ушло за горизонт, но видимо недалеко, так как та часть неба продолжала светиться красноватым светом.
Время от времени она чувствовала во сне, как Лео поднимался и отходил. В такие моменты, почти в полусне она поправляла костёр. Потом Лео возвращался, устраивался рядом, а она почти залезала на него для тепла, и засыпала снова.
В общем, ночь снова прошла спокойно. Правда утром Лео излучал сытость и довольство. Но это уже как всегда.
Следующий переход мало чем отличался от предыдущего. Разве что теперь они брели в совсем уж странных сумерках, заметно сгущающихся именно по ходу движения.
Причём, когда из-за лесного лабиринта они вынуждены были иногда возвращаться назад, местное светило послушно ползло вверх по небосводу. Но как только оказывалось за спиной, торопливо спускалось к горизонту. И чем дальше, тем быстрее.
Вскоре Нэстэ решила, что постоянные возвраты отнимают слишком много времени. К тому же часто приходилось идти там, где уже были нападения. А мертвая тварь отличная приманка не только для мелких грызунов. С переплетенными ветками деревьев сделать было ничего нельзя. А вот ветки кустов часто стлались почти горизонтально поверхности и если идти по ним, то пройти очередной массив оказалось вполне возможным. Особенно если недалеко. А Лео мог подсказать направление.
Выход на кромку обрыва был внезапен. Продираясь сквозь очередные заросли кустов, Нэстэ, отодвинув в очередной раз листву, не сразу и сообразила, что смотрит в пропасть. Проклятый кустарник умудрился выкинуть свои ветки далеко за край уходящей отвесно скалы. Причем на столько далеко, что она успела сделать шага три по воздуху.
Лео слишком увлеченный прикрытием партнера со спины тоже понял что за пустота за кустами слишком поздно. Хорошо хоть что сам остановился на краю пропастии теперь тоже с любопытством принюхивался.
С места, где остановилась,Нэстэ могла рассмотреть все теже шестигранные столбы, сплошной стеной уходящие вертикально вниз. Обрыв был, по-видимому, меньше, чем со стороны моря. Но определить точно Нэстэ бы затруднилась. Сумерки съедали ориентиры и в низу разглядеть можно было только общие контуры леса и извивающуюся светлую полосу широкой реки.
Поиск спуска, даже с Лео в качестве напарника, занял ещё сутки. Но на следующий день они все же стояли на берегу неспешно текущей реки. Немного потосковав о возможности искупаться, Нэстэ решила прислушаться к крайнему неодобрению этого мероприятия со стороны Лео. В затоне на берегу была найдена куча плавающей древесины. Сделать из корявых стволов и лиан, растущих на деревьях,нехитрый плот было не трудно. Ночевать на берегу у нее желания не было. А Лео было все равно. Из того, что удалось разглядеть ещё сверху, река не имела порогов, и плыть можно было довольно долго. Благо речка хоть ивяло, но текла примерно в нужном направлении.
По её ощущениям, да и по показаниям ликалы, ещё был полдень. Но глаза утверждали совсем обратное, сумеречный вечер сменялся ночью.
Светило так и не появилось в небе и на следующий день. Только полоска неба фоном очерчивала зубцы башен оставленных скал. Водную дорогу им освещала густая россыпь звёзд, да парочка лун, стремительно перечерчивающих небо раз в два-три часа.
Но это были пустяки по сравнению с возможностью выспаться, пока тихие воды послушно несли их к цели. Плот тихо скользил по середине реки. О возможных опасностях Нэстэ не особенно беспокоилась. Ее кот не в первый раз составлял ей компанию в таких путешествиях и знал, зачем именно надо следить, пока спит напарница. А просыпаясь, Нэстэ с удовольствием лежала на спине и любовалась звездным небом. Оказалось, что звезды на небосводе никуда не собирались уходить. Разве что едва заметно колебались вокруг некоторого центра. Что наводило на некоторые размышления.
Доставать их твари пытались и здесь. Тем боле, что приходилось иногда приближаться к берегу, чтобы подремонтировать плот и запастись дровами на плавнях.
Темноты в полном понимании этого слова тут не было. Густая россыпь звёзд давала достаточно рассеянного света. А когда над головой проносился один из спутников, можно было наблюдать даже свою тень. Кроме того, местная растительность оказывается светилась. Слабым голубоватым цветом, с разными оттенками от желтого до бирюзового оттенка трава. Листья деревьев добавляли мягкие красноватые, до салатово-зелёного оттенки. От всего этого, окружающая местность становилась похожа на призрачную сказочную страну.
К сожалению, местные твари ничуть не изменили своим повадкам и призраками тоже становиться не собирались. Так что далеко отходить от плота не хотелось.

- Или призраки больно материальны. - Хмыкнула Лика, с намеком на то, как подруга воскресла. - Так я не поняла, если уж даже растительность там настолько приспособлена, то в этом мире вечная ночь получается?
- С одной стороны планеты. - Кивнула Нэстэ. - А в другом полушарии вечный день. Вращение планеты, по-видимому, совпадает с её вращением вокруг светила. Вот она и повернута к нему всегда одной стороной. А я попала в сумеречную зону. Это полоса, где все же заметны колебания света и дня. Только Не могу сказать, все время так или мне просто повезло. Если орбита планеты будет вытянута, то смена дня и ночи все же должна быть. Ну на других участках орбиты.
Санира возбуждено подпрыгивая за спиной Нэстэ, радостно тыкала пальцем в выведенную картинку из древнего писания. Но ничего не говорила. Времени до отбоя в реанимакапсуле у подруги оставалось мало. А историю дослушать хотелось всем.

Когда русло реки начало сильно забирать в сторону от намеченной цели, путешественники вынуждены были сойти на берег. Никаких катаклизмов при этом не произошло. Их даже не попытались съесть, по началу.
Лес продолжал стоять и светиться, трава мягко колыхалась на лёгком ветру. А сверху за ними наблюдали звезды.
Единогласно решив, что местного леса с них достаточно, парочка двинулась в обход деревьев, благо кругом были целые поля низкорослой, по колено травы.
Для Нэстэ было холодновато. Но ведь не мороз. И костёр тоже можно развести. Древесина тут горела не хуже чем иных мирах. А спешить было надо. За этот переход у нее подъедались последние полоски сушенного мяса. Другого неприкосновенного запаса у Нэстэ не имелось. Пробовать местное мясо после гостеприимной встречи на Расколе не хотелось. Лучше было отсюда убраться.
Необычное скопление живых существ Лео заметил уже на подходе к выходному Расколу. Но особого внимания не обратил. Это были ерширы. Так она назвала ежеподобных тварей, пару раз пытавшихся её достать на плоту. Размером с хорошую собаку, короткой мордочкой со вздернутым носиком и рядом острых мелких зубов, они не были особо опасными. Самое большее, на что они были способны, это попытаться тяпнуть Нэстэ за ногу, но отступали при первом же угрожающем выпаде. Главную проблемы у этих существ представляли длинные игла, усеивавшие всю спину, голову и даже хвост. После второго нападения, Нэстэ видела даже, как это существо свернулось клубком едва почуяв, что добыча слишком опасна. Только этот комок иголок не остался ждать на месте, а и так и покатился прочь. Иглы оказались вполне управляемы и использовались тварью для передвижения.
Лео тоже легко различал этих ерширов по своим собственным критериям. Так что, заранее обогнув место скопления тварей, они начали подъём на взгорок, за которым и должен был располагаться Раскол.
Перевалить через холмик было делом пары минут. Маленький овражек тем более не мог стать препятствием. Нэстэ перемахнула его одним прыжком. Увидев сразу трёх ерширов, она привычно выхватила меч. Лео обогнал, сделав прыжок в их сторону, и со свистом рассек воздух хвостом. Обычно этого хватало.
Вопреки ожиданиям, эта троица не стала сворачиваться в клубки. Вместо этого две твари буквально прилипли к той, что стояла посередине. Не успев удивиться, Нэстэ уже наносила удар по налетевшему кромку игл.
Меч пришёлся по иглам как по металлу, практически не оставляя на них следов. А в голове уже разворачивалась тревога Лео. В его восприятии, вся масса ерширов в округе почти одновременно вздрогнула и пришла в движение.
Полыхнул красным сигналом щит. На доли секунды ликала вынуждена была вывести его на предельный уровень напитки, чтобы отбить повторную атаку объединенной твари.
Нэстэ отскочила. И смогла увидеть, как к первой триаде присоединился ещё один ершир, потом двое, следом сразу группа. И все это слеплялось в один непрерывно растущий ком,начавший охватывать их с флангов.
Она попыталась отступить ещё дальше, но Лео взрыкнул, передавая ощущение угрозы со спины.
Один взгляд через плечо и Нэстэ поспешно подалась под защиту партнёра.
Часть этого разрастающегося комка игла уже протянулась тонкой полоской по кругу, отрезая все пути отступления. Уже на ее глазах круг замкнулся. И тут же гигантский бублик для игл начал сжимать пространство вокруг своей добычи.
Меч находил едва заметные щели между сцепленными в единый организм телами ерширов. Когда ей удавалось нанести смертельный удар, очередное тельце отваливалось от массива и сразу подминалось непрерывно шевелещейся массой игл. А образовавшуюся брешь тут же занимала новая спина ощетинившаяся иглами. И все начиналось сначала. Очень редко Лео удавалось своим хвостом проникнуть в такую брешь и нанести ещё несколько ударов, временно расширяя её. Тогда они получали возможность на секунду отступить в освободившееся пространство, отходя от игл, приближающихся сзади.
Вся схватка происходила беззвучно. Если не считать коротких взвизгов раненных особей, исчезающих под общей массой. Шорох и треск сталкивающихся между собой игл только добавлялжути ко всему происходящему вокруг.
Манера боя Лео заметно изменилась по сравнению с привычной для Нэстэ. Он резко приседал, уклонялся от накатывающей массы игл и старался избегать своих любимых дальних ударов хвостом, закручивая его в замысловатые спирали. Нэстэ узнала некоторые его из движений. Другие ассоциировались с конкретными воспоминаниями, как хорошо вызубренный не понятно для чего урок. Нечто подобное показывал её партнёру давешний наставник. Только тогда она не очень понимала, смысл подобных уроков. И насколько она помнила, Лео тоже повторял эти приемы не особенно вникая в их смысл.
Быстро выяснилось, что с одной стороны сжимающегося бублика дажеЛео не удаётся развить успех её меча. Создавалось стойкое ощущение, что тварь медленно гонит непокорную добычу в одном, строго заданномнаправлении. Их загоняли в ловушку. Это видимо понял и Лео.
Понять то понял, а что делать не знал. И по нервам стегнула эмоция котёнка, попавшего в беду и зовущего на помощь.
Уворачиваясь под немыслимым углом и нанося удар, впрочем, прошедший в пустую, она ещё успела подумать, что зря. Только силы потратит.
Но в следующий момент на грани чувствительности, где-то в фоне чувств Лео она уловила знакомое присутствие дикаря.
Это была эмоция недоумения. Чуть позже оно сменилось искренним возмущением смешанным с раздражением в отношении нерадивого ученика. Ей так и послышлся голос своего тренера в гекате: "Я же показывал тебе, объяснял, все разжевал, а ты и проглотить не желаешь!".
И только спустя пару мгновений от него пришло желание идти в центр твари, чтобы достать для Лео вполне конкретное, для нее нечто такое, маленькое и игластое. И именно в том направлении, куда тварь их не пускала.

- То есть за этим ерширом был некто, к кому вас не подпускали и кто управляет всем вот этим? - Не сдержалась Лика с азартом наблюдая мельтешение игл и тел в центре гостиной.
- Нет. - С улыбкой отвлеклась от повествования Нэстэ. - Это я чуть позже разобралась. Каждый из этих ерширов может жить абсолютно самостоятельно. Но когда в их среде появляется особые особи, они могут образовывать вот такие конгломераты. Они становятся по сути одним единым организмом, управляемым одной тварью, сидящей в центре. Ну, вот в морях растут коралы. Это тоже каждое маленькое самостоятельное существо и одновременно, они все вместе объединяются в один гигантский организм, живущий по своим правилам. Аналогия здесь слабая, конечно.
- Еще бы. Коралы не перемещаются по дну и не нападают на мирных путников. - Пробурчала Лика.
- Здесь такой организм собирается по команде одной, конкретной твари. - Согласно кивнула Нэхстэ. -Она удерживает всех их вместе и служит центром всего. Но созданная тварь начинает вести себя как абсолютно цельное существо. Убить её практически невозможно. Разве что последовательно, одну за другой убывая тварь, их составляющую. Номы нарвались на очень крупную колонию.
- И почему Дикарь показал, что надо идти именно туда? - Нахмурилась Сумми.
- Если убить центральную фигуру, я её обозвала маткой. Правда не знаю самкой она была или самцом. Но если ее убить, колония сразу распадается. А мелкие ерширы отнюдь не столь агрессивны и ведут себя уже привычным образом. В случае волны не знаю. Но здесь все произошло именно так.

Нэстэ кивнула на экран, где совместными усилиями им с Лео удалось пробиться на несколько шагов вперёд и не дать тварями закрыть брешь. Сцепленная спиной с соседями тварь не смогла быстро свернуться. Визуально она ничем не отличалась от своих соседей. Но Лео уверенно указал на нее как на цель, и прикрыл спину от наседавших сзади колючек.
Серое порядком изношенное лезвие скользнуло вперёд, как будто выдвигаясь из камеры. Тварь даже не взвизгнула. И почти сразу мельтешение вокруг прекратилось. В вследующий момент вся масса ершировначала сворачиваться в маленькие колючие шарики и сыпаться вниз.
- Вы знаете, какие они колючие? Прокомментировала Нэстэ мельтешение своих рук отпихивающих падающие со всех сторон клубки. - Хорошо ещё, что они сами старались убраться как можно дальше от нас. А дикарь, кстати, разорвал связь ещё в момент прорыва. Очень был недовольным.
- То есть замены погибшего центра у них нет? - Уточнила Рианна.
- А я откуда знаю? В моем случае точно нет. Судя по подсказке дикого, после распада тварь может начать собираться заново, с новой маткой. Но в моем случае такого не произошло.


Голографическая картинка в центре комнаты на этот раз исчезла на кадре, где Нэстэ остановила свой рассказ. Пытаться снова нарушать правила никто больше не хотел.
Зато всеобщим вниманием завладела Санира. Она вывела в центр рискованное изображение из очередной своей подборки. Явно гуманоид, гигантского размера, с хорошо различимыми руками, ногами и головой. И полностью покрытый длинными, как мечи шипами.
- Знаете, кто это? - выдерживать театральную паузу она не стала. - У меня тут есть перевод с деревнеарденского. Картинка из книжки возрастом более четырех тысяч лет.
Санира приподняла с колен планшет и зачитала.
- И не имеет он своего тела, и может быть он един в тысяче и тысячей из одного. И весь он покрыт иглами, что мечи железные. Живёт он в вечной ночи и сторожит Переходы, дабы не дать Единому принять души разумных, путешествующие в мир дня. Ловит он их своими иглами страшными. А потом уносит в вечный мрак, в свои чертоги на вечные мучения. Враг Единого, Ужас ночи и пожиратель душ, чьё имя недостойно быть произнесено устами, способными сказать слово Единый. Потому, во все грядущие времена быть ему безымянным. Да пусть всяк, кто признаёт Единого, зовёт его...
-Неназываемым. - Тихо закончила Рианна.
- .... в серцах выругался Шиассан. - Приношу свои извинения всем присутствующим.
- Не за что. - Рианна через силу улыбнулась, поддерживая дружные смешки подруг. - Нам с Сумми сегодня предстоит бессонная ночь. Отец уже прислал уведомление о срочном совещании.
- Он был на связи? Ты не предупреждала. - Лика обеспокоенность выпрямилась.
- Это была его просьба, чтобы не отвлекать всех вас. - Призналась Рианна. - И он, и отец Сумми, и Листард. А ещё сейм верховных служителей Единого.
- Вы связались с поклонниками? - Поразилась Санира.
- Его величество Аранир прав. - СморщиласьСумми. - Находка тварей похожих на гаруд, дело слишком серьёзное само по себе. Мы не учли, что поклонники Единого входят в пятерку крупнейших религий Объединённых миров. И такие находки могут пошатнуть имеющееся равновесие в их сторону.
- Им то, с этого только радость. - Заметила Амани.
- Не совсем. Фанатики никому не нужны. А мгновенно выросшая в сотни раз толпа фанатиков, это катастрофа для священнослужителей любой религии. Так что священники, прибывшие в Столичный дворец Арден, сами потребовали полной конфиденциальности на время расследования.
- Ага, отец так и сказал, что эти святоши очень сильно надеялись, на разрешение проблемы сегодня вечером. - Усмехнулась Рианна. - И что эти твари только похожи на гаруд.
- Вначале так вроде и было. - Побурчала Лика.
- Я нашла ещё несколько совпадений среди тех тварей, что нападли на них в кривом лесу. - Радостно отчиталась Санира, просто не стала прерывать рассказ. Та же тварь с длинной шеей. А еще та, приземистая, с длинной плоской пастью.
Рядом с изображением ходячей колючки появился второй рисунок.
- Уволь нас от экскурсии в аналы поклонников Единого. - Простонала Сумми. - Мы все поняли, что совпадений гораздо больше, чем хотелось бы. А описание Неназываемого как будто составлено самой Нэстэ. Случайно временные аномалии не закинули ее в наше прошлое?
- Амани, надо бы тебе завтра провести разъяснительную работу в Совете старейшин на счёт расследования этого происшествия. - Рианна покосилась на крылатую подругу. - Очень нужен результат в кратчайшие сроки. И желательно по всей цепочке, до самого верха.
- И с однозначными доказательствами Амани. - Добавила Сумми.
- Не поняла. - Растерялась от резкой смены темы Амани.
Остальные тоже замолчали, ожидая разъяснения.
- А ты подумай. Поклонники Единого есть во всех расах. Этот бог не делает различий между разными формами тел, а души и вовсе для него все одни. А Нэстэ....
- Попала в земли Неназываемого, дралась с его приспешниками, билась в чертогах с самим врагом Единого и вышла победителем. - Рианна уже не улыбалась, делая перечисление. - Обещание вернуться и его их исполнение в качестве лёгкой приправы.
- А вооружённый отряд, единственной версией пребывания которого является попытка уничтожить Дарцющую... - В размышленнии продолжила Амани.
- Главным в сложившейся ситуации будет состав отряда. - Намекнула Сумми.
- Элфы. - С трудом прошептала Амани. У нее даже крылышки разошлись в рефлексе отлететь от внезапно возникшей опасности. - Весь отряд состоял только из элфов. И теперь шли они убивать не просто нашу Дарцющую, а соратника Единого. Даже не избранную его, а почти равную богу, сошедшуюся в рукопашной с сам Неназываемым.
- О, е! - Схватилась за голову Лика. - Это же готовый козёл отпущения для всех бед на грядущие времена. И никак их доказательств уже не надо.
- Дошло наконец. - Огрызнулась Рианна. - И глазом моргнуть не успеем, как весь крылатый народ будет объявлен врагом Единого. Со всеми сопутствующими последствиями.
- Добавляем сюда факт, что как минимум одна из той же первой пятерки религий, и ещё парочка из последующей десятки, или имеют корни в религии Единого или частично переплетаются с нею. И в истории не раз объединялись во времярелигиозных войн. - Закончила Сумми. - И должна напомнить, что по сравнению с ними, поклонники Единого просто безобидные пушистики. В общем, нам нужны не просто виновные. Нужны очень веские доказательства, что это именно они, и сделать все это должны сами элфы.
- Желательно ещё и суд успеть провести. - Вздохнула Рианна. - И до того, как поползут слухи. Об официальной публикации я уже не говорю.
- Но это же всего несколько дней. - Потерянно обвела подруг взглядом Амани.
-Мы постараемся дать вам как можно больше времени. - Кивнула Рианна. - Священники приложат к этому все усилия. Уж будь уверена.Но на многое рассчитывать не приходится. Это. - Рианна кивнула на рисованную колючую фигуру. -Уже не скроешь. Будет очень нужно хоть что то, чтобы развернуть толпу в нужное русло.
- Но Нэстэ подарила элфам целый мир! разве это уже не в счет? - Удивился Шиассан.
- В счёт. Только пока неопределённо в какую сторону. - Саша не обратил внимания, что отвечает на реплику своего подчиненного.
- Это как?
- Если элфиане враги Единого, значит, вторжение с целью ее убийства станет доказательством их чёрной неблагодарности на дар. А если удастся развернуть дело так, что элфы встали на её защиту против предавших свой народ, есть шанс зачислить крылатых в ее соратники. А отщепенцы и предатели, поддавшиеся Неназываемому есть везде.
- Точно, и наличие их даже среди соратников избранных, говорит о силе врага, с которым приходится бороться.
- Амани, надо срочно найти настоящих зачинщиков вторжения. - Протянула Лика. - Я очень хочу, чтобы крылатыйнарод стал соратников Дарующей. Вас гораздо больше, чем сестёр по гекате.
- О сподвижница, я только что уверил в Единого, позволь поцеловать твою ручку.
Шиассан не сдержался и дурашливо скользнул к Лике в шутливой попытке завладеть вожделенной рукой.
Взвизгнув, та поспешно отдернула руку и попыталась отстраниться.
Все поддержали смех, но ненадолго.
- А если серьёзно, Объединенные миры оказались стоящими перед социальным кризисом. Очень серьёзным кризисом. - Не приняла шутки Рианна. - Религиозных войн нам только не хватало. - Вздохнула Сумми. - Едва с кризисом перенаселения начли расхлебывать. И на тебе. Мир Единого нашли. Если срочно не разберёмся с этим вторжением, боюсь, могут быть самые серьёзные последствия. И не только для элфиан. Расы или народы изгоев в истории Объединённых миров появлялись и раньше. И ничем хорошим это не заканчивалось.
Шиассан виновато развел руками. Он всего лишь хотел разрядить шуткой обстановку, но получилось явно не к месту. Всех присутствующих он знал давно и даже был в дружеских отношениях. Но оказался в числе близкого круга магистров Совета контакторов только сейчас. На дружеских посиделках ему пока было непривычно делать выводы из мелких фраз и даже отдельных слов.
- И надо бы оградить от всего этого Нэстэ. А то опять комплексовать начнёт. Типа приносит одни неприятности.
- Как бы не грохнула все свои записи. И в своём колечке и в базе данных. - Забеспокоилась Санира. - Вы знаете, что ЭДИ ещё не все скачал у неё. Колечко обновляет карту предтеч и это занимает много каналов. Ринсли можно сказать пляшут от радости.
- Ещё бы. Столько новой информации. - Проворчала Лика.- Неужели вы думаете, что Нэстэ не просчитает все сама? Она же полная радуга.
- Просчитает. Да и мы все расскажем чуть позже. Зато первая волна пройдёт. Даст Единый, ещё и плюсы будут.
- А он даст? - Лика с откровенным скепсисом скривила лицо. - После такого, я не удивлюсь, если она и с Единым немножко пообщалась.
- Единый был человеком, рожденным женщиной. - Вздохнула Рианна. - И богом он стал позже. А общалась наша подругас бессмертным или нет, для верующих ответ будет уже однозначным независимо от того, что она скажет. Так что Нэстэ предстоит смириться с ролью равной богам, как смирились Майя и Лилианна.
- Точно, быть нам её сподвижниками. - Вздохнула Лика. - А может ну его. Подговорим подружку и смоемся в Бездну. Нет, ну, правда, я готова поселиться по соседству с этим красавцем ежиком. Да он просто милашка в качестве соседа. Ни один фанатик не подойдёт.
Лика покосилась на продолжившего дурачиться Шиассана и сердито надулась:
- Не хотите, не надо. А Нэстэ бы моё предложение оценила.

Текущие дела



Первый курс лечения и реабилитации уже подходил к концу. Лекари пока настаивали на дальнейшем лечении. И говорили еще о минимум о полугоде. Но Нэстэ начинала откровенно хандрить. Вечера у нее были заняты рассказами. Днем ей позволяли общаться с научниками по голосвязи. Но не более двух часов в день. Еще немного занимал профессор Даррел. Его пускали безоговорочно. Разработка протеза для Лео была в приоритете у всех трех магистров. Лео часто пропадал в лесах латтории и его раздражение на очередную потерю костыля сказывалось не только на настроении Нэстэ с Рианной, но и у Калны, а значит Сумми.
Но в остальное время Нэстэ начинала откровенно скучать и пытаться лезть в дела, которыми пока нагружать ее не хотели. И так мелкие политические дрязги и разборки вносили немало неприятных моментов в ее жизнь.
А тут еще набиравшая обороты компания, связанная с миром Неназываемого. Слава Единому, элфианам удалось провести расследование достаточно быстро. Виновные уже были осуждены. Единственная озвученная причина, по которой их не изгнали из Элфании, была гуманитарная. Все прекрасно понимали, что виновные в покушении на Дарующую вряд ли смогли бы прожить хотя бы несколько дней вне Объединенных мирах.
Поклонники Единого были везде. Фанатики не стеснялись говорить о своем желании встретиться с небольшой кучкой бывшей знати крылатого народа. Те, кто относил себя к умеренным, предпочитали предлагать закрыть перед ними выходы из Бездны. А еще лучше, раз уж найден мир Неназываемого, отправить их прямо к нему на постоянное проживание. Так что осужденных постарались отправить в наиболее удаленные поселения Элфании с запретом их покидать. Впрочем, охранять их особенно никто не собирался. Если захотят отправиться в Объединенные миры, на здоровье. Их там очень будут ждать.
Нэстэ совсем не нравилось, как развивались события. Становиться очередной святой в один ряд с мастром-основателем Майей и Лилианной у нее не было ни малейшего желания. Но поклонники ее согласия не спрашивали. А руководство священнослужителей растерянно разводило руками. Чем пускать такой процесс на самотек, лучше уж его возглавить.
В результате, пока Нэстэ не спешила покидать свою Латтория. Элфания для нее стала убежищем на время, пока спадет первая волна фанатизма. Но ведь скучно!

Появление делегации во главе с Майей и Виртом, несшим на руках Куинли, привлекло внимание всех, кто в это время находился в кабинете Нэстэ.
- Вот, он плохо себя чувствует. - Потерянно сообщил Вирт, протягивая питомца Нэстэ. - Мы ничего не делали. Но он с утра вялый. И какая то трещина на крыле появилась.
Куинли действительно почти висел на руках мальчика. Даже ставшую привычной форму дракончика почти утратил.
Руки он поменял без возражений и даже охотно. Как это ни странно, но, сколько бы дети ни задабривали, за хозяйку Куинли упорно считал только Нэстэ. С остальными играл, попрошайничал тепла и даже мог побыть в качестве татуировки на чем-то теле. Только слушался он исключительно Нэстэ. И старался при каждом удобном случае оказаться рядом с нею.
Нэстэ озадаченно осмотрела маленькую трещинку в углу окончательно ставшего куском сиреневого покрывала, питомца. Тот только мигал глазками, глядя ей в лицо, и послушно держал осматриваемую часть на весу.
Когда тельце едва заметно вздрогнула, Нэстэ нахмурилась.
- Трещина увеличивается. Но крови, почему-то нет. - Вздохнула она. - Я заметила эту трещину еще в Бездне. Когда он научился делать крылышки, она у него на изгиб в районе псевдолап попадала. Но сейчас она заметно больше и почти отрезала этот кусок.
Встав, Нэстэ осторожно прошла к открытому окну. На улице разгулялся ветер, устойчиво дующий с ледников вниз по склону. Это прогоняло духоту и приносило свежесть в комнату.
Амани тоже склонилась над продолжавшим спокойно лежать существом. Выглядел куинли действительно вялым и равнодушным.
- Приболел наш куинли немного. Но может все обойдется? - констатировала она. - Может его ветеринарам показать?
- Можно подумать, они много понимают в кремниевой жизни. - Подосадовала Нэстэ. - И кому его покажешь? Не отправляться же в Арден.
Не удержавшись, Амани осторожно погладила пальцем там, где в теле вычерчивался контур шеи.
Потревоженный куинли слабо трепыхнулся и взлетел, расправляясь над головами окружающих.
Какое то время он оставался на месте в виде квадратного полотнища разметром с полметра. Только легкие волны проходили по нему, как будто прозрачное полотнище колыхается на ветру.
От протянутой Нэстэ руки он отодвинулся ближе к окну и приподнялся под самый потолок. Там опять завис, словно чего-то ожидая. Новая волна дрожи была видна всем. Звереныш слабо пискнул, дернулся. Раздался слабый, едва различимый хруст. И от большого полотнища отделился маленький кусочек размером с ладошку ребенка.
Почти сразу Куинли свернулся, превращаясь в дракончика и с веселым писком 'Куи-и-инли' описал круг по кабинету, уверенно заходя на плечо хозяйки.
Оставшийся под потолком обрывок неуверенно повисел, а потом тоже по дуге начал снижаться, одновременно отодвигаясь от зрителей.
- Окно! Закройте окно. - Амани сделал движение, словно собираясь вручную закрыть створки.
Но сиреневый носовой платок резко подался в сторону. Легкий порыв ветра подхватил его и вынес на улицу раньше, чем ЭДИ успел выполнить команду.
Они еще успели увидеть, как сиреневая тень мелькнула в нескольких метрах и резко пошла вниз. И почти сразу по его траектории рванул сольинши. Местная разновидность хищных птиц, охотящихся на мелких пернатых.
Спешно организованный поиск ничего не дал. Маленький, с детскую ладошку, сиреневый платок промелькнул в поле зрения двух камер и исчез после пролета хищной птицы.
Больше всего были расстроены дети. Они до самого вечера отчаянно почесывали сад внизу гнезда и даже уговорили выйти в дикий лес. Но все было тщетно.
Нэстэ только растерянно разводила руками.
- Ну, кто же знал, что они так размножаются. Я думала, что эта трещина осталась от какого-то старого ранения. Ну, как у нас шрамы остаются.
Майя расстроенно всхлипывала сидя в компании гекатесс. Мальчишки держались лучше, но тоже старательно прятали глаза.
Легче всего нежданную потерю перенес сам Куинли. Точнее, он вообще казалось забыл о своем отпрыске. Беззаботно сидел на плече у Нэстэ, время от времени ныряя ей за ворот. Пока той это не надоело.
Поиски результатов не дали. И в конце концов все пришли к окончательному выводу, что новорожденный куинли стал добычей местного хищника. Что он с ним сделал уже не суть важно. Куинли вряд ли мог самостоятельно выжить даже после первого удара клювом.
- М-мда, такая досада. - Вздохнула Рианна, отправив кое-как успокоенных детей к себе. - Твоего Куинли они с рук не спускают и совсем затискали. Второй бы нам не помешал.
- Он не помешал бы не только нам. - Поморщилась Сумми. - Знаешь сколько у нас запросов на доступ к нему. Кремниевая жизнь с такой динамикой. До сих пор считалось, что такая жизнь отличается пониженной мобильностью. Нэстэ, ты бы хоть по паре заготавливала их что ли.
- Точно. Этих по паре, других парочку, росток с травинкой. - Скривилась Нэстэ. - Я тут с одним профессором пообщалась. Так он очень сожалел, что не прихватила одного из тех тварюшек, что собираются к Неназываемого. По твоим словам, я должна была прихватить сразу двух. Наверно еще самочку с самцом.
- Представляю себе эту картину. - Протянула Амани. - Идет по Бездне Нэстэ, а следом за нею каждой твари по паре. И каждая нагружена стогом сена. Все систематизировано и разложено по полочкам. А сверху ее еще и гаруды прикрывают. Лика, как бы ты отнеслась к такой встрече? Нэстэ во главе целой волны тварей.
Спрашиваемая попыталась представить эту картину и покачала головой.
- Мы то с девочками что, подготовленные. А чтобы решили дети, я боюсь себе даже представить. Они и так убеждены, что Бездна для тебя Нэстэ, что-то вроде загородного леса. А уж если во главе волны...
- Не собираюсь я возглавлять никакие волны. - Сердито отмахнулась та под общий смех. - А вот на счет детей я все-таки не до конца понимаю. Что это за однобокая подготовка у них? Я понимаю, что мы встретились гораздо позже. Но вы-то в этом возрасте уже самостоятельное расследование вели по мне.
- Мы сами виноваты. - Сморщилась Сумми. - Решили немного реформировать систему воспитания гекат. Чтобы не разлучать Майю и Вирта. Все-таки они в будущем будут в разных странах. А потом успокоились.
- Но ведь надо как-то менять ситуацию. Урок они получили. Но где гарантия, что следующее их решение не закончится трагедией.
- Вот ты и займись. - Неожиданно выдала Рианна. - А что? Лика не новичок. Первые годы занималась этим вопросом. А за тобой программа обучения и воспитания.
- Дя в этом ничего не смыслю!
- Зато у тебя это получается лучше всех наших сборищ воспитателей вместе взятых. Проворчала Лика. Дети за тобой так и бегают хвостиком. Ходят по струнке и готовы учить все.
- Точно, как узнали, что ты увлекаешься языками, так сразу и престали спрашивать зачем это нужно при наличии электронных переводчиков. - Сумми ухмыльнулась вспоминая забавный эпизод.
- Ну, это пройдет. - Неуверенно протянула Нэстэ.
- Пройдет. Особенно если ты не будешь потакать их слабостям.
- Когда это я потакала?
- А вчера вечером кто объяснял заговорщикам ошибки в их плане по набегу на зонтики в парке?
- Так это же интересно. Чтобы самим, а не от работников.
- Так я и не возражаю. - Рассмеялась Сумми. - Только Шиассан теперь весь на взводе.
- С чего это?
- Нэстэ, в диверсионной науке ты у нас ученица срезу четырех рас, если считать завершение обучения в Арден. А в части внезапных исчезновений за тобой признают первенство и серпентиниды и кашьяти. Про хорнов я уж и не говорю. Как ты думаешь, с чего бы это шиассану беспокоиться, если дети теперь под его ответственностью?
- Ну, я только немножко объяснила их ошибки. - Смущенно протянула Нэстэ.
- Карн сегодня исчез, выйдя из комнаты. Засекли, только когда он с плодом не справился. Слишком крупный прихватил. - Пояснила Рианна, старательно щурясь в окно.
- В операции по отвлечению внимания участвовали все. Если считать группу Вирта, отвечавшую за нейтрализацию систем видеонаблюдения. Ты зачем объяснила им принцип действия электронных датчиков и какие бытовые излучатели могут быть полезны?
- Что так быстро использовали? - Восхитилась Нэстэ. - Молодцы. А чем воспользовались?
- Феном и дистанционным пультом для игрушки. - Рассмеялась Лика, глядя на возмущенные лица Рианны и Сумми. - Я и не знала, что из фена может получиться прекрасный усилитель.
- Главное, с его помощью можно хорошо прицелиться.

- Вот поэтому, ты и займешься программой обучения молодых гекат. - Мстительно заявила Сумми. -Думаю, Литарн спорить не станет.
- Девочки, вы что? Вы же меня знаете. - Попыталась воззвать к голосу разума Нэстэ. - Я не уживусь с половиной преподавательского состава. Да и с родителями тем более. Лика мне кое-что рассказала. В их смерти хотите?
- Из того, что сейчас есть у меня, этим болотом давно надо было заняться. - Процедила Рианна. - Нам с Сумми этим заниматься, значит навредить отношениям отцов с аристократией всех рангов. А тебе в самый раз. В Гекатах то сейчас дети сразу из двух империй. И персонал набран по тому же принципу. Включая преподавателей. Заденешь одних, возмутится Аринол. Заденешь других, Арден потребует разборов.
- Так что, сестричка, мы даем тебе полный картблаш. - Закивала головой Сумми. - Надо же воспользоваться твоим вскрывшимся статусом равной Единому. А Столичному дворцу Арден не привыкать принимать у себя избранных.
- Полный картбланш? - На всякий случай уточнила Нэстэ.
- Абсолютно. Ты у нас как бы нейтральное лицо для Аринола и Арден. Как магистр Совета, еще и не зависимое. Дети возвращаются в гекарии на следующей неделе. Вот и сможешь выехать с ними. Там же и вотрой реабилитационный курс пройдешь.
- Но ведь это только пока я не наведу там порядок?
- А уже куда-то собралась?
- Ну, в колониях как-то уютнее.

Первое заседание воспитательного совета состоялось уже через несколько дней после прибытия в Столицу. Все-таки требовалось поставить точку в произошедших событиях.
Тем более, что после получения полного представления об уровне подготовки детей, стало понятно, чего именно они чудом избежали.
Сумми с Рианной старались держать себя в руках, пока шел доклад от службы дознания. Но то и дело зло косились в сторону руководства совета.
- ... По результатам предварительного расследования, остаётся сделать вывод, что дети в Бездне выжили благодаря знаниям во второстепенных направлениях. Таких, как биология. - Вещал аналитик старательно деловым тоном. - Дознаватели отмечают такие факты как полное неумение пользоваться индивидуальным экспедиционным комплектом, имевшимся в распоряжении каждого участника побега. Даже пригодность того или иного вида растения для костра определялось в результате визуального узнавания вместо того, чтобы провести тестовый эксперимент с использованием химических индикаторов. Про аналогичную возможность определения пригодности мяса или растений в пищу дети тоже не думали. Судя по их словам, они об этом назначении своих индивидуальных комплектов даже не вспомнили. Как результат, все эти дни питались исключительно неприкосновенным запасом. Если учесть, что они это делали в штатном режиме Объединённых миров, по сути двухнедельный запас НЗ был израсходован почти полностью. О переходе на расписание приема пищи в чрезвычайных ситуациях даже не подозревали даже старшие гекат. Все дети были убеждены в необходимости принятия пластинок четыре раза в день. Как результат, у троих детей спровоцировано развитие гипервитаминоза. Остальные навыки и знания, спасшие им жизнь, можно сказать пришли к ним случайно. Даже о том, что курхи прекращают преследование, потеряв цель из виду, их высочества вспомнили из уроков биологии, не наставников по выживанию. Профессор Кован иногда чрезмерно увлекается на уроках и выходит за рамки своего предмета. Хотя такая информация доводится до детей в колониях в самых глухих деревнях.
Литарн на совещание не явился. Зато он пообещал, что не будет вмешиваться и не подпустит своих гекаторов. Рианна готова была терпеливо слушать доклад до конца. Но чувствовала что Сумми заводится все сильнее.
Разговоры с Нэстэ, расследование, а теперь ещё и это заключительное совещание, все яснее показывали, по какому краю прошли дети. День, два, и Бездна бы не стала отдавать такой подарок без оплаты.
- Выводы? - Тихим голосом остановила она докладчика.
- Дети частично владеют теорией. Это не подвергается сомнению. Но практическая часть доступна весьма немногим из них. - Мужчина старался смотреть прямо на магистров. Он то же был не в простом положении. - Как правило, практические занятия происходили с несколькими детьми из группы гекат. Остальные только наблюдали и от них не требовалось. Аналитикам показался очень странным и принцип разделения детей на практикующих и наблюдающих. Следствие показывает закономерность в том, что к практике привлекались дети из не самых знатных семей. И прошу прощения, но к из высочествам на многих предметах, вообще предъявлялись только требования общего характера. О практике для них речи не шло вообще. Исключением в этой закономерности остаются несколько предметов общего профиля и индивидуальная боевая подготовка под руководством преподавателей академии теней. Это обеспечило их выживаемость в боевой обстановке.
Докладчик осторожно перевел дыхание и продолжил:
- Аналитики утверждают, что и критерии оценки знаний так же различались в зависимости от происхождения детей и их родовитости. Не данный момент запущена проверка на предполагаемые контакты преподавательского состава и семей членов гекат.
- Чинопочитание. - Не сдержалась и зло прошипела Сумми. - Похоже, мы поспешили, упразднив проверки и начав приглашать молодых преподавателей.
- Если не считать академию, все что перечислено действительно даётся профессорами, знающими меня с Литарном едва ли не с пеленок. - Согласилась Рианна.
Два магистра перевели недобрые взгляды на притихших членов контрольного совета. Он тоже теперь был расширен и состоял из Арденцев и Аринольцев.
- Я прихожу к выводу, что в Ардене система воспитания гекат намного эффективнее чем в Ариноле. Изоляция и максимально закрытая информация не только о системе обучения но и о всем преподавательской составе просто необходима в таком деле. И даже ограничение контактов с родительскими семьями, вплоть до полного отказа прав, мне больше не кажется жестокой.
Рианна наклонила голову, но не вмешивалась. Жесткая система обучения гекат, когда-то, и без особых споров, для детей Сумми получила послабления. Она сама ратовали за молодое поколение преподавателей и регулярное общение детей с родными родителями. Они все вместе привлекали подающих надежды специалистов. И теперь, все это привело к сложившейся ситуации.
Дети императорских семей с самого начала приучались к мысли, что будут наследовать большую власть. Да и по сути имели её в рамках дворцов едва ли не с младенчества. А теперь вот со знаниями, дисциплиной и самоконтролем получилась огромная дыра, прикрытая всего лишь хорошими отчетами, которыми от тварей не отобьешься.
- Комиссия по оценке соответствия знаний детей программе обучения выявит перекосы в их знаниях. - Рианна с усилием разжала сведённые судорогой пальцы.
- Я думаю, что присутствие в гекатах преподавателей, получивших неодобрение этой комиссии недопустимо. - Снова заговорила Сумми.
- И преподавателей, фигурантов сделанного здесь доклада. - Закончила Рианна.
- Это вообще не обсуждается. Их отстранить от обязанностей до принятия окончательного решения.
- О тех кто не пройдет проверку у дознавателей по делу о коррупции разговаривать не будем. Это будет уже вопрос теней.
- Аналитический совет так же рекомендует провести проверку в отношении объединенного совета воспитателей. - Снова подал голос докладчик, стараясь не смотреть по сторонам. Это был уже беспрецедентный случай. - Контроль за процессом обучения гекат их прямая обязанность. И по какой причине выявленные нарушения прошли мимо них, непонятно.
- Так инициируйте следствие, я да. своё согласие от себя и Литарна, думаю, императоры Аринола и Арден тоже возражать не будут. - Сумми даже рукой махнула. - Аринол с Арденом едва не лишились прямых наследников, вместе с их гекатами. Возбуждайте любые проверки, какие сочтете нужным
- Избирательность в отношении членов гекат приводят к разобщённости и потере ответственности. - Сморщилась Рианна - Единый! Теперь ведь к детям надо психологов запускать. И хорошо, если они смогут быстро исправить ситуацию.
Для неё, как прошедшей классическую школу обучения гекат, допуск посторонних на свою территорию был крайне неприятен сам по себе.

Нэстэ долго стояла в специально выделенном зале гекария и всматривалась в лица погибших подруг.
- Я только сейчас осознала, как мало нас осталось. - С горечью заметила она стоящей рядом Лике.
- Только не вздумай опять заводить песню о своей вине. - Сразу возмутилась та. - Я помню, с чего началась твоя гибель.
- Не буду. - Нэстэ грустно улыбнулась. - С тех пор я много чего передумала. И признаю что была неправа.
- Слава Единому. - Выдохнула Лика. И сразу же прищурилась, заметив как едва заметно поморщилась подруга.
- Слушай, я давно заметила, что ты больше не поминаешь Единого в разговорах. Ты действительно с ним не встречалась.
- Нет. Я вообще как-то отвыкла поминать хоть кого-то.
Нэстэ еще раз покосилась на свое собственное изображение.
- Опять твой мемориал убирать. - Попеняла ей Лика.
- Ладно, в следующий раз....
- В следующий раз чтобы меня с собой позвала. - Перебила та подругу. - И девочек. В компании оно как-то веселее.
- Я бы к маме хотела съездить.
- Съездишь. Мы все вместе съездим. Только немного потерпи. Там сейчас Дино разведку проводит. - А что тут понимать. Ловцов то прижали, но их сканеры никто ведь трогать не собирается. А их базах твой данные сидят.
- Думаешь они полезут на меня сейчас?
- Не совсем умных ты давно выбила. - Отмахнулась Лика. - Литарн с Сумми до сих пор сожалеют, что им не досталось. Только после того, как Литарн с Сумми их прижали, ловцы ищут заработок, где только могут. Кто им запретит слить информацию о тебе местным репортерам?
- Я из-за этих репортеров наверно каждый деть говорю больше, чем за все годы в Бездне. - Нэстэ невольно сморщилась.
- А я что говорю?. О поклонниках Единого упоминать наверно не стоит. Ловцы еще решать что он сам и повелел им слить информацию.
- И чего они все прицепились ко мне. Ну какая я избранная или кто там еще, если я сильно сомневаюсь в его божественности.
Лика весь путь до комнаты подруги шла сзади и сверлила ее спину подозрительным взглядом. Но вопросов больше не задавала.

- Разумеется я подтверждаю инициацию проверок. - Одобрил Аранир их решение, когда Рианна явилась в кабинет отца по окончании совещания. Аринол и Магистр Листард уже поднимали этот вопрос.
- За основу предлагаю вернуться к системе подготовки Арден. - Высказался Литарн.
- Жаль, я тоже поддерживал снижение уровня закрытости гекат. - Вздохнул тот. - После прохождения жемчужной нити интерес к ним стал запредельным. Но похоже за четыреста лет со времен Основателей, ситуация с коррупцией не сильно изменилась. Что предполагаете делать с преподавателями?
- О тех, кто будет уличен во взятках или протекционизме, пусть позаботятся законы Арден или Аринола, в зависимости от гражданства. - Начала Рианна. - За чинопочитание у нас не наказывают. Но учитывая последствия и свершившиеся, и возможные, все виновные уйдут из состава преподавателей с соответствующей рекомендацией. Пусть обучают в частном порядке отпрысков тех, кто такое отношение одобряет.
- Насколько я понимаю, этим вы лишаете их возможности сохранить связи во дворце. - Улыбнулся император. - Жёстко, но спорить не буду. Как там ваша сестра?
- Прошла первый курс лечения. - Рианна вздохнула и даже улыбнулась. - Теперь предстоит ребилитация и второй курс. Вроде уже без оперативного вмешательства.
- Это хорошо. А рассказы? Она продолжит рассказы?
- Как обычно, по вечерам, когда её собирают и приводят в порядок. Но лекари по прежнему ограничивают время. - Вздохнула Рианна.
- В таком случае, почему у меня нет записей двух последних вечеров?
- Отец! - Искренне возмутилась Рианна. - Это внутреннее дело гекаты. Дай нам хоть немного пообщаться с сестрой без свидетелей.
- Хм. Ну тогда я ещё могу дать вам возможность пообщаться в представителями научных организаций. Там ко всем биологам и ботаникам физики добавились.
Аранир с нескрываемым ехидством проследил, как два магистра совета контакторов смутились и отвели глаза. Зрелище давно уже ставшее доступным только для очень узкого круга лиц. В который даже Листард не входил.
- Ну-у, я поручу Санире. - Перевела стрелки Рианна. - Но она будет предварительно разделять информацию для внутреннего пользования и публичную. Попрошу учитывать её грифы.
- Разве когда-то было иначе? - Удивился император и сразу же подозрительно прищурился.

Спецкласс Дворцовой школы был сформирован сравнительно давно. Основной причиной к тому, была заявленная необходимость расширения круга общения их высочеств и гекат в целом. Предполагалось, что класс будет проходить туже программу, что гекаты. Это новшество в Арден пришло со стороны Аринола, где система воспитания правящих предполагала отбор в аналог гекаты по мере взросления правящих.
Пока получалось не очень. И по разным причинам.
Первую проблему неравенства исходных условий решили половинчато. Дети класса проживали во дворце, в гостевом крыле и по настоянию родителей, уходили к родным каждую неделю. Но было много других нюансов. В гекатах продолжала действовать система полного самообеспечения. О слугах и служанках там только слышали. И говорят, даже их высочества содержат свои комнаты собственными руками.

Забавно, в спецклассе также, как в гекатах запрещалось упоминать титулы семей, из которых набрали учеников. Хотя всем было известно, чьим сыном является Корнийский, и с каком родстве он состот с семьёй императоров. А Вистары, бароны, уже не первое поколение отвечаюют за снабжение императорских дворцов продуктами. Очень влиятельные семьи, понятно, зачем пристроившие своих детей в спецкласс Дворцовой школы.
Этим, и ещё целому ряду детей, в будущем была уготована судьба весьма далёкая от службы в армии и опасных исследовательских экспедициях. И зачем тогда требовать от этих детей так же как например с Илистана. Сын первопоселенцев в новых колониях, скорее всего туда и вернётся для карьеры в качестве офицера при подрастающем принце. Его семья не имеет никакого влияния даже при резиденции императорской семьи в колонии, чего уж говорить о столице.
Ниэл Аранс Элинский, тренер по общей физической подготовке, считал себя вполне состоявшимся человеком, достигшим всего своим трудом. Он закончил провинциальную академию по дисциплине физической культуры. Собственно звёзд с неба он не хватал. Но и на шею себе садиться всем подряд позволять не собирался.
Работа в должности рядового преподавателя в школе той же безызвестной провинции не гибко престижная. Зато, давала возможность завести знакомства с родителями учеников, из числа влиятельных семейств. И быть бы ему сейчас кем-нибудь вроде старшего преподавателя в частной школе, если бы их высочествам не пришла в голову светлая мысль заменить престарелых преподавателей гекаты не молодежь.
Рекомендация ректора академии, подтверждённая положительными отзывами двух местных баронов, оказалась как нельзя кстати. Конечно, здесь он пока остаётся в должности рядового преподавателя. Для большего требуется научное звание и немалый опыт работ. Но ведь и престиж кое чего стоит.
Работы сразу нескольких назначенных комиссий он не опасался. С родителями учеников контактировал, так это нормально. Но благодарности от них не принимал и жил исключительно на свою очень не маленькую оплату. Иногда конечно передаст просьбы от бывших покровителей в провинции. Так это ведь в порядке вещей. Да и спецкласс все таки не геката. Комиссии занимались в основном вопросами гекаты.
Элинский искренне считал, что поступает правильно, используя дифференцированный подход в вопросах оценки своих учеников. Тем более, что аристократы смотрели на это с одобрением или попросту не вмешивались. Так было в провинции, так же все осталось и на новом месте службы..

Появление на тренировке постороннего никак не обеспокоило тренера по общей физической подготовке. Эту гекатессу трудно было не узнать. Магистр Совета контакторов Нэстэ, фактически воскресшая после гибели в Бездне. По слухам она занялась учебной программой молодых гекат. Официальных объявлений в этом случае ожидать не приходилось. Гекаты не считали нужным проводить открытую политику.

Элинский равнодушно отвернулся от прекративших выполнять упражнения Корнийского и Вистара. Они лучше знают, когда им надо прекратить занятие. Не спорить же с сыновьями столь влиятельных семей.

- Что то я не поняла. - Раздался за спиной голос по дошедшего магистра. - Эти двое что, уже успели выполнить упражнение до конца?
Нэстэ недоуменно смотрела на вышедшую из тренировочного круга парочку.
- Это дети семейств Корнийских и Вистар. - Как о нечто само собой разумеющемся и все объясняющем пояснил учитель.
- И это как-то объясняет их бездействие на тренировках?
- Зачем мне это. - Хмыкнул десятилетний Винс Корнийский, пренебрежительно пожав плечами. - Я не собираюсь идти в армию, и вся эта муштра мнение нужна.
Нэстэ озадаченно осмотрелась. Потом сузила глаза.

Спецкласс мальчиков вместе с вызванной Гекатой, во главе с его высочеством Виртом стоял, сгрудившись в начале полосы препятствий и неуверенно косилась на чем-то раздосадованную магистра Нэстэ. Скорость, с которой все произошло поразила Эрлинского. Никто не возмутился вызовом и отменой занятий у гекаты. Сами дети явились через несколько минут уже одетыми для занятий на полосе препятствий.
Сама полоса препятствий была посещаема всеми регулярно. В конце концов, это был обязательный тест для всех. Никто не сомневался, что хорошо тренированные гекаторы пройдут ее без труда. Но сейчас порядок её прохождения оказался сюрпризом.
- Зачёт будет по последнему из объединенного класса. - Жёстко сообщила Нэстэ.
- Магистр, на моих занятиях дети проходит полосу в индивидуальном порядке. - Попытался отстоять своё место Эрлинский.
- Гекатесса, с вашего позволения. Здесь и сейчас я не магистр совета контакторов, а гекатесса их высочеств Сумми и Рианны. - По правила того Нэстэ. Её милая улыбка вышла даже любезной. - По просьбе Сумми, я согласилась взять кураторство над учебным процессом Гекаты. Чего встали, младшие, время пошло.

Нэстэ и не собиралась скрывать эмоций, глядя как сын графа Корнийского последним подходит к месту сбора. Честно говоря, он и не сбирался перенапрягаться, и был довольно свежим, по сравнению с основной частью Гекаты, тяжело переводящей дыхание.
- Что ж, ваше высочество, ваша Геката полосу не прошла. - Констатировала Нэстэ, невозмутимо фиксируя время. Преподаватель Эрлинский, ваш сын графа показал худшее время.
- Но индивидуальный зачёт ещё не скоро.
- А вы решили, что раз пришли в числе первых из класса, то уложились в норматив? - Преувеличенно участливо, как у неразумного, поинтересовалась девушка.
Эрлинский только зубами скрипнул. Магистр изменила полосу, добавив несколько элементов из числа необязательных, и тем самым усложнила проход для его учеников. И как результат, даже лучшие из класса не смогли выполнить упражнение. Если уж даже дети из гекаты не показали времени, что требовала эта воскресшая.
- И что дальше? - Сын графа несколько вальяжно повел плечами. - Ну не уложились, и что? Зачем мне эта полоса?
- Чтобы похудеть. - Весело заулыбалась Нэстэ.
Парень даже смешался от неожиданности. До него как-то только сейчас дошло, что эта воскресшая Нэстэ не особенно церемонилась даже с принцем. А должна бы. Внутри гекат вроде как все по другому. Но гекатессы и гекаторы их высочеств в присутствии посторонних не позволяли себе в общении переходить определённых рамок и были вежливы со всеми. В школе старались не позволять себе намеков на избыточный вес сына аристократа.
- Да что вы себе позволяете! Мой папа....
- А чтобы ваша пухлость спала побыстрее, над сесть на диету. - Неумолимо продолжила та. - Прямо с этого момента.
Дети только сейчас обратили внимание на посторонних. Несколько слуг деловито выносили из дверей гостевого сектора раскрытые сумки.
- Спецкласс подчиняется правилам гекат. Согласно им, все без исключения члены гекат должны питаться только в специально отведённом для этол помещении.. С этого дня так и будет.

Сын графа ещё пытался что-то возразить, но оппонент уже отвернулась от него. Пришлось заткнуться и плестись за всеми, приводить себя в порядок перед обедом, на котором тоже оказался сюрприз.
Весь класс ковырялся в белесом массиве, больше смахивающем на кисель, и недоуменно косился на соседние столы. Эта масса к тому же была ещё и безвкусной. А полноправные члены гекаты Вирта, уплетали ее без споров и возмущений. Даже старательно подчищали тарелки.
- Поскольку ваш товарищ борется с лишним весом, вы как соратники обязаны поддержать его в этом начинании. - Возвестила новоявленный цербер. - Поэтому весь спецкласс, а так же геката его высочества, переходит на усиленное диетическое питание. Которое будет отменено сразу, как последний из вас уложится в норматив на полосе препятствий. Ваше высочество, особо обращаю ваше внимание на тот факт, что речь идёт о полной полосе, включающей все дополнительные элементы, имеющиеся в её комплекте для вашего возраста и в любом сочетании.
- Но программа ....
- С вопросами по программе обучения можете обращаться ко мне. Но не сейчас, через полгодика. Я её пока вообще не читала. Хотя и догадываюсь о её существовании. Не интересна она мне и сейчас. А новую еще разработать надо.
- Я пожалуюсь папе.
Нэстэ с любопытством посмотрела на мальчишку. Сын графа, в свои семь лет явно привык уже, что положение и титул отца решают все его проблемы. А если нет, то это сделает сам отец.
- Конечно, вы можете это сделать. - Покладисто согласилась она.

Ради наследника, граф не пожалел своего времени и действительно лично заявился на гостевую территорию. К удивлению Нэстэ, внешняя охрана не задержала постороннего. Для неё вообще оказалось сюрпризом, что гостевая часть территории гекаты была полностью заселена. По своим воспоминаниям, гостевые комнаты предназначались для редкого обслуживающего персонала. Родители ее гекатесс селились вне дворца, и далеко не всегда могли увидеть своих детей по приезду. На это требовалось сразу несколько согласований. В том числе и окно в занятиях.
Новые правила Нэстэ по привычке осваивала по ходу поступления информации. И тот факт, что теперь Гостевая часть расширена, и во второй половине практически жили знатные родичи из провинций, да ещё и позволяли себе предъявлять претензии по обслуживанию их комнат, оказался неприятным сюрпризом для нее. Впрочем, как и для Лики, взявшей на себя обязанности управляющей.
Граф Корнийский проживал в Столице и появлялся чтобы повидаться с сыном когда хотел. Пожелал он это сделать и сейчас. Заинтригованная вызовом, Нэстэ вышла в гостевые вместе с довольно ухмыляющимся мальчишкой.
Вместо приветствия тот повысил тон и разразился пространной речью в ее адрес. Смысл её был в общем-то понятен с первых слов. "Я не позволю..., это недопустимо..., как смеет кто-то и вообще..., что за самоуправство в отношении знатной фамилии?'
Нэстэ безо всякого интереса выслушала возмущенного родителя. И даже не подумала сдвинуться с места, когда граф собрала пройти на территорию гекаты, громогласно требуя встречи с управляющей'.
- Территория Гекаты для посторонних закрыта.
- Я отец члена Гекаты и мне...
- Вы отец ученика спекласса дворцовой школы, подчиняющегося правилам Гекаты. Вам следует пересчитать договор, что вы подписывали. - Нэстэ перестала скрывать раздражение и намеренно избегала обращения к графу по этикету. Что тот и заметил, начав злиться ещё больше. - Территория Гекаты закрыта для всех. Включая пап, мам, дядей и прочей родни. Кроме того, вашему сыну ставится замечание за то, что по его вине внутренняя информация Гекаты стала доступна посторонним. В частности вам.
- Да как ты смеешь? Я граф Корнийский, мой род ведёт...
- Не трудитесь. Мой род, как вам должно быть известно, ведется из Закрытого мира, и в Объединённых мирах я родилась рабыней. Чтобы не бросит тень на славного аристократа, возможно вы согласитесь обсудить меню Гекаты в круге равных?
Тот растерялся. Нэстэ оставалась внешне спокойной. Но вызов был сделан публично и отклонить его высший аристократ не мог. За спиной гекатессы уже стояла пятерка сестёр во главе с новой управляющей Гекаты. Ни одна из них не сделала попытки вмешаться происходящее.
Круг равных был организован прямо здесь же. В центре гостевого зала. Граф был неплохим мечником. Впрочем, как и большинство аристократов, прошедших индивидуальную боевую подготовку.
Сам поединок не был определён как поединок чести. И смертельный исход не предполагался.
Граф знал, что эта воскресшая Дарующая миры хороший боец. Помнил и её поединок со шнатлиями. Но для него было полной неожиданностью, что Нэстэ не пожелала обнажать свой меч. Легко парируя его попытки атаковать, она наносила удары жёсткими ножнами, как дубинкой.
Била расчетливо, в полную силу и максимально болезненно. Все было согласно правилам поединка. Но получалось, что высшего аристократа бьют палкой, как безродного где-нибудь в окраинных мирах.
Очень быстро граф оказался не способен удержать меч. Он просто выскользнул из пальцев, когда очередной удар плоской стороной ножен пришелся по предплечью. Потом последовал удар по второй руке. А в завершение, он получил неожиданно сильный подзатыльник пустой девичьей рукой. Не удержавшись на непослушной после ещё самых первых ударов в колено ноге, он кубарем вылетел за границу круга.
- Боюсь, мне не будет интересен предмет обсуждения, граф. - Нэстэ все так же равнодушно вышла следом из круга. - Возможно, кто-то ещё желает из родителей обсудить какие-то вопросы со мной?
Зрителей было много. Практически в каждой гостевой комнате кто-то жил. Но почему то желающих возмущаться не нашлось.
- С этого момента все правила внутреннего распорядка Гекаты будут выполняться неукоснительно. - Продолжила после паузы Нэстэ. - Встречи с родственниками только в личное время. Которое, по новому расписанию с восьми до десяти часов вечера. И прошу старших гекат обратить внимание своих подчинённых, что эти встречи не будут рассматриваться в качестве причины невыполнения того, что отнесено на это время. Включая задания для самостоятельного выполнения.
Ученик Винс Корнийский, в следующий раз вы встретитесь со своим отцом после того, как ваша Геката выполнит норматив на полосе препятствий. И только при условии, что вы не нахватаете других нареканий.
Мальчишка хотел что-то сказать. Но оглянувшись на избитого отца, попятился к входу в гекату.

- Лика, что это тут творится? Как вы допустили такую ситуацию? - Возмущалась Нэстэ спустя какое-то время уже в кабинете управляющей.
Импровизированное совещание составили вызванные по голосвязи Рианна и Сумми с Литарном.
- Ты же знаешь. Геката достаточно независимая организация. В том числе и от старших.
- Но кураторство же возможно.
- Мы всего лишь чуть-чуть изменили правила.
- И полностью развалили систему подготовки. Мало того, внутри каждой гекаты теперь какой-то конгломерат из основной группы и отдельных индивидуумов. Так тут еще и аристократы всем начали заправлять. Неудивительно, что дети сбегают в Бездну.
- Нэстэ, я согласна, что мы погорячились. - Вмешалась Рианна. - Хотели как лучше...
- А получилось как всегда. Так мама говорила, когда что шло не так.
- Всегда жалела, что не познакомилась с твоей мамой. - Вздохнула Сумми. - Литарн, а ты что думаешь?
- Набирать новую гекату не получится. - Парень не менее хмуро покосился на супругу. - Но все же я не согласен с оценкой Нэстэ. В гекатах есть ядро.
- Ну да, отряд тех, с кем Вирт и Майя бежали. А ещё группа прикрытия, действовавшая на отвлечение внимания. Быть может я и погорячилась. Но это ведь меньше тех десятков. В гекатах тоже есть дети, принимающие взгляды этого Корнийского - Неодобрительно покачала головой Нэстэ.
- Здесь уже Сумми может помочь. В Ариноле большой опыт по подбору друзей Гекаты.

Аранир мысленно морщился, выслушивая претензии герцога Корнийский. Эта семья действительна была в дальнем родстве с династией и имела немало привилегий. Однако частенько их заносило. Не каждый способен дать отпор высшему аристократу. Тем более представителю рода из первой десятки империи. А тут даже не противостояние. Герцога в буквальном смысле обрезали. Жёстко и без предупреждения.
- Ты же знал, куда устраивал сына. - Тихо заговорил Аранир, прервав затянувшееся молчание. - Дела Гекаты касаются исключительно самой Гекаты. Это правило. Тем более, что все произошло на их территории. Это одна из причин, почему родственников раньше никогда не пускали в гостевые больше чем на час или два.
- Но вы сами отменили эти правила.
- И теперь сильно жалею. Почему то вы все решили, что геката это нечто вроде престижной школы интерната для ваших детей. И совершенно позабыли о пункте про лишение наследственности для своих детей. Хотя спецкласс это не касается. Наверно поэтому ты и настаивал на включении в него своего сына.
- Эта девчонка нанесла мне оскорбление.
- Эта девчонка является магистром Совета контакторов, владелец кроме всего прочего латтории в мире элфов на правах первооткрывателя. Кроме того, я не могу сказать что её действия я не одобряю. Методы она выбрала не самые лучшие, согласен. И начала самого верха, то есть с тебя. Что ты предлагаешь? Вмешаться в политику Гекаты я не могу. Сумми и Литарн полностью поддержали гекатессу Рианны. Литарн так и вовсе выразил готовность составить Нэстэ компанию на реальном поединке. Ты сам должен понимать, чего именно едва не лишился мой сын. Хочешь вызвать 'девочку' в круг равных?
Обиженный герцог невольно поежился и ничего не ответил.
- То-то и оно. Со времени круга со шнатлиями, Нэстэ не только многому научилась. Она выжила в Бездне. Ты бы заглянул на её тренировки. Даже сейчас, ещё не восстановившись в полной мере, она противостоит кашьяти и змеелюдам на равных. И заметь, далеко не рядовым бойцам. Запрещать тебе вызов я не стану. Но очень советую подумать о последствиях. И имей в виду, Рианна как старшая гекаты подтвердит право своей гекатессы принять твой вызов не раздумывая.
- Одно дело твари Бездны.
- Напомнить события времён её первого воскрешения? - С ехидством поинтересовался император.
Своего дальнего родича он уважал за деловые качества, но друзьями они не были. И причитания мужчины начинали сильно раздражать.
- На счету девочки не один поединок с разумными. И круг равных не всегда там фигурировал. И вообще, поединок со шнатлиями для нее был едва ли не первой честной схваткой. Чаще уж били со спины. Геката для неё родной дом, заменивший даже погибшую мать. За сестёр она любого порвет. И за младшие гекаты возьмется без дураков. Спецкласс она не одобряет как данность, но за неимением лучшего, займется и им. Так что если есть желание, забирай своё сына из класса, пока не поздно. Потом он или вылетит сам, или уже сам не захочет и вспомнит договор.
- Далеко не каждой гекате везёт так, как твоим детям. - Тоже перешел на свободный тон герцог, благо разговор происходил наедине. - Полная радуга, Дарующадя миры, жемчужная тропа, первооткрыватели внешних колоний. Считай каждый из гекаторов Рианны и Литарна получили право основать род.
- Возможно. Но кому как не тебе знать, что сами гекаты, включая моих детей, предназначены именно на случай появления, таких как Нэстэ. А совсем не для того, чтобы обеспечивать капризы наследников династии. То, что полная радуга сама оказалась гекатессой моей дочери действительно счастливая случайность. Все остальное результат их подготовки. И цена известна всем. - Вздохнул Аранир. - Не спорь, первые внуки традиционно становятся наследниками правящих династий, до тех пор, пока не появляются правнуки. И так до поколения, когда мне действительно потребуется замена. Но часть их Гекат, в любом случае будет служить в Совете контакторов.

После публичной 'беседы' Нэстэ с графом, за определённые рамки выходить никто из родителей не решался.
Самым неожиданным последствием сложившейся в гекатах ситуации оказалось то, что все семьи вдруг оказались в одной лодке. Их никто не прогонял и не выставлял вон из гостевых комнат. Просто в очередной не самый удачный день все родственники, давно привыкшие к мысли, что гостевые комнаты это нечто народе бесплатного приложения к договору гекаты, вдруг столкнулись с отсутствием обслуживающего персонала. Совсем, и безо всяких объяснений. Никто не принёс заказанного завтрака. Никто не явился убираться в комнатах. Оказалась отключена внешняя связь.
- Согласно правил Гекаты, гостевые комнаты предназначены для встречи с учениками в дневное время. И при условии, что учебный процесс не позволяет ученику покинуть территорию Гекаты. - Лика, окончательно взявшая власть управляющей в свои руки,, невозмутимо процитировала соответствующий пункт, отвечая сразу всем возмущенным родителям по личным коммуникатора.
- Бюджет Гекаты не предусматривает содержание родителей своих членов. Тем более, что все положенные выплаты и привилегии вам были предоставлены. Слуги на территории гекаты так же не предусмотрены. В настоящее время количество обслуживающего персонала приведено в соответствие с бюджетом. Новые правила предусматривают возможность расторжения договора со стороны ребёнка по достижении десятилетнего возраста. Ваше участие в их жизни должно быть минимальным. Прошу прощения, но у меня нет времени разбираться с посторонними.
И связь с управляющей гекатами оборвалась так же резко, как и началась. Двери на внутреннюю территорию остались закрыты. И очень скоро прожитвающие потянулись на выход. Как бы ни было велико их возмущение, а кушать все таки хочется. И идти до еды как выяснилось далековато. Императорский дворец не кормил своих посетителей. А родители членов гекаты оказались именно в их числе.

Полученный урок усвоили все родители. И прежде всего то, что спорить с гекатессами на их территории себе дороже. Потому и возмущений не было из-за отзыва слуг из гостевого сектора и отключения связи. Во дворце не просто молчаливо поддержали все эти начинания. Имперское казначейство было за них и разве что не хлопало в ладоши. Содержание такой гостиницы влетало в копеечку и в ущерб самим гекатам. Так что даже осторожные жалобы игнорировались под тем же предлогом: 'Дело Гекаты. И все вопросы к управляющей Гекаты и ответственной по учёбе. А если хотите, то к старшим Гекат. Может быть, они смогут повлиять на решения гекатесс, если сочтут нужным'.
Да вот только Сумми, принцесса другой империи. Этого статуса у неё никто не отнимал даже после свадьбы. И её резиденция в столице Аринола. И там по слухам, началась зачистка еще более жесткая, чем в Арден.
Его высочество Литарн вроде как ближе. И часто бывает в столице. Но он сразу заявил, что лично вызовет на поединок любого постороннего, кто вздумает пытаться вмешаться в дела гекат его детей. А если что, то среди его гекаторов есть выходцы из разных сословий. Так что круг равных его Геката обеспечит для любого желающего.
В общем, дураков связываться с бойцами из внешних провинций не нашлось. Все жившие в гостевых комнатах предпочли тихо исчезнуть не только с территории Гекаты, но и из дворца. За свой счёт тут жить было слишком накладно.

Лика со своей пятеркой только головами качали.
- Всего неделя. - Удивлялась она. - Неделя без слуг и бесплатного питания. И гостевые комнаты полностью пусты.
- А что вы хотели? - Нэстэ презрительно фыркнула. - В гостевых готовить нельзя. Доставлять сюда еду теперь тоже нельзя. Из столовых гекат еду больше не выносят. Кафе и рестораны расположены за стенами дворца. Пешком туда с час ходу.
- Глайдером можно воспользоваться.
- Можно. Но во-первых за стенами дворца. А туда тоже дойти надо. Во-вторых не личным. А за наемный глайдер, имеющий право подъезжать к воротам надо платить. За еду тоже теперь надо выложить денежку. Прислуги больше нет. И все дела в комнате придётся делать самому. Дворцовой прислуге по требованию Рианны запретили даже близко подходить к гостевым комнатам гекаты. А Литарн еще пригрозил увольнением за нарушение её запрета.
- Но это же родители.
- Нормальные родители сидят дома и занимаются своими делами. - Тихо заметила Дарина. - А здесь поселились те, для кого включение в спецкласс ребенка оказалось просто выгодной сделкой. Да ещё с бесплатным бонусом в виде полного обслуживания во дворце.
- Поверьте, это не такое уж редкое явление. - Криво улыбнулась Нэстэ. - Выгода часто диктует свои правила в семейных отношениях. Выдать замуж или женить ребёнка на деньгах и титуле в порядке вещей не только в Арден. Почему бы тогда не сделать тоже самое с малышом, которого ещё даже не знаешь.
- А если сбагрить младенца в гекату, заодно избавиться ото всех обязательств по его содержанию и воспитанию.
- Но...
- Не все. - Правильно поняла невысказанный вопрос девушка. - И даже не большинство. Остальные думали прежде всего о шансах своего ребёнка и своей не способности дать им большее. Такие действительно остаются дома ожидать их в гости. Просто из опасения навредить чем-нибудь ребенку.
Но мы знаем таких в наших гекатах, теперь видим и у подопечных. Спецкласс только обнажил то, что обычно скрыто. Эти думают о своей выгоде. И к гекате относятся как обычной школе. Да ещё и бесплатной. Теперь вот, когда прижали, возмущаются.
- Разработчики устава гекаты оказались куда умнее нас с вами. Они предусмотрели такую ситуацию. А мы едва все не испортили. - Вздохнула Лика.
- Вот и приходится теперь все переламывать. - Жестко заметила Нэстэ.

Винс Корнийский не понимал, впрочем, как и многие остальные одноклассники, что происходит. Их в одночасье лишили постоянной связи и встреч с родными. Пытаться что-то исправить попытки были.
Винс был в растерянности. Ему было плохо. Отец сказал, что ему надо поучиться здесь, что это полезно. Дома было намного лучше, пока отец не решил, что ему надо поступить в спецкласс при гекате. И, в общем, в начале даже было неплохо.
В его распоряжении был браслет коммуникации. Свободный выход в сеть. А если, что, звонок отцу, и вопрос всегда решался. Даже с учителями. Так всегда было. И с домашними воспитателями, и со школой у старшего брата, он сам хвастался, как учителя исправляли отметки после прихода даже не папы, а камердинера.
Тут вроде тоже не предвиделось проблем. А потом вдруг всех воспитателей заменили гекатессы принцессы Рианны. Их было всего одна пятерка. Плюс эта Нэстэ, которой все так восхищались. И теперь ему было очень плохо.
Начать с того, что отца выставили как какого-то безродного. И никто не вмешался. И лаже не возмутился. Им всем через день после происшествия было сказано коротко. 'Дело Гекаты и даже император не может в вмешиваться'.
Вот если бы поединок произошёл за границами ортобы, тогда тут был бы и Совет традиций, и тени и все остальные. А так, эта Нэстэ была на своей территории и отчитывалась только перед её высочеством.
Новый руководитель обучения доложилась и императору лично и принцессе Аринола Сумми. И те полностью одобрили её поступки, чем запретили отцу предъявлять претензии. Его отец считался хорошим мечником и Винс не раз наблюдал его тренировки дома. Но даже в свои семь лет он прекрасно понимал, на сколько глупо сходиться с Дарующей миры в реальном поединке. Да и отец в разговоре с сыном не стал скрывать, насколько такой вызов будет губительным для их семьи. Причем при любом его исходе.
'Эта Нэстэ переиграла нас по всем статьям'. - Вздыхал он, объясняя в его приезд домой ситуацию не столько для малолетнего сына, сколько для жены. - Вызов я принял сам. Внешне поединок проведен с соблюдением всех правил. Она сильно поплясала на моем самолюбии, но честь рода пострадала незначительно. Я же могу сделать вызов только на поединок чести. А это уже само по себе поставит под сомнение исход предыдущей схватки. Мой проигрыш, тем более гибель, вызовет только кривые улыбки. Проиграет она, станет еще хуже. Против нас окажутся правители сразу четырех империй, элфы, хорны'.

В школе все преобразования начались с курса по общей физической подготовки. Потом распространилось на всю жизнь учеников спецкласса. Выходы в город резко урезали до одного в месяц. Правда, оставили возможность ежедневной связи с родными. Но только в личное время.
С учителями разбиралась лично гекатесса Нэстэ. С обслуживавшим персоналом - гекатесса Лика.
Вот Винсу и было плохо. Здесь перестали различать титулы родителей. Преподавательский состав сменился больше чем наполовину. Пришло много откровенно старых и как ему казалось наглых наставников. Некоторые из них даже не знали или делали вид, что не знают кто его отец. А когда узнавали, только равнодушно пожимали плечами и давали новые задания. С него требовали наравне с иннерами. И наказывали тоже теперь всех одинаково: дополнительными занятиями, физическими упражнениями, а то и вообще ставили в помощь очередникам на работу по хозяйству.
Обслугу не просто сократили. Их всех выставили за дверь. На территорию теперь допускались только техники для ремонта или настройки оборудования. И то, пообещали только до тех пор, пока сами дети не научатся делать эту работу. Ему что теперь, учиться ремонтировать унитаз?
Винс тоскливо покосился на дверку. Там копошился сантехник. А его, на пару с инером Луарши, заставили при этом присутствовать. А потом ещё будут требовать писменного отчёта. И не один раз. Сначала перед наставниками. Потом он должен будет лично сделать доклад перед всей объединенной гекатой. В последнем случае отчёт зачтется, когда последний из гекаты и учеников класса сдаст контрольный зачет.
Как говорят все гекатессы: 'Бытовые проблемы не предлог для допуска на территорию посторонних'.
Винс снова тоскливо вздохнул. Он бы с удовольствие удрал из этой школы. Но, оказывается, сделать это сможет только, когда ему исполнится десять лет. И то, это оказалась привилегия именно их класса. У их новых наставников, как и гекаторов Вирта, такой возможности оказывается не было вообще. И отчисления происходили очень редко, за серьёзные проступки.
Молодой инер закончил, наконец скреплять трубу. Практические занятия для мальчишек он проводил не в первый раз. Но все еще косился на них с некоторой оторопью. Один из них был сыном высшего аристократа и не скрывал своего отношения к происходящему. Но почему-то молчал. И даже послушно помог подержать трубу, пока происходил ремонт соединения.
Винс злился. Но все же выполнил положенный теперь ритуал прощания с таким вот приходящим наставником. Теперь, кроме обычной вежливости с них требовали выразить слова благодарности за урок. И за неисполнение этого правила можно было много огрести. От дополнительных занятий на полосе препятствий, до самой настоящей тренировке в круге равных. А самолюбие гекатесс в детстве как выяснилось, никто не щадил. Не собирались этого делать и они.
- Я думал, он никогда не закончит. - С облегчением заявил Алеионид. - Ты идёшь?
- А куда я денусь. - Винс сморщился. Но совсем не по тому поводу, что раньше.
Как-то незаметно для самого себя он все меньше вспоминал в общении о происхождении своих одноклассников. Это не распространялось за границы Гекаты.
Но на её территории не удавалось сохранять заносчивость перед теми, от кого зависело даже будет ужин вкусным или опять придётся давиться питательной массой. Да и как-то самому смешно напоминать всем, что ты сын графа, копаясь в унитазе на пару с инером.
Винс тоже не скрывая облегчения, перебросил с руки на руку рабочую куртку. Её они стянули с себя сразу после работы. отчёт вместе составляем?
- Могу и я. Но сам знаешь, тогда тебя заставят его делать.
Винс согласно кивнул. Впрочем, он был не против. Время подготовки к докладу считалось священным. И их в этот час никто не побеспокоит. Вот только сам этот час засчитают, только если доклад получит заветную оценку. Иначе отрабатывать им тему доклада на реальных образцах в трехкратном размере. Хорошо хоть за пределы Гекаты не уйдёт информация, что сын герцога учится собственно ручно ремонтирует сантехнику в жилых комнатах.
Винс с тоской вспомнил наставника по общефизической культуре. А по совместительству и выживания в диких условиях. Вот он правильно себя вел и никогда не настаивал на исполнении того, что никогда не пригодится будущему герцогу. Правда, как выяснилось за последний месяц, в уроках на вызывание он мало что понимал. Во время короткой встречи в городе, он подслушал разговор отца с матерью. Со специалистами по выживанию и физической подготовке гекат разбиралась даже не Лика или Нэстэ. А их высочества лично. Их бывшему тренеру досталось больше всего. Его в компании новых претендентов на это место просто взяли в вытащили в Бездну с минимальным набором снаряжения и даже без щитов. И предложили обеспечить вызывание детей правителей сразу двух империй в их лице. Тоесть Рианна, Сумми и Литарн изображали ничего не умеющих и капризных малолеток.
По собранным слухам, их наставника от круга равных с возмущённой Рианной спасло только двухнедельное лечение в лазарете от укусов москитов того мира, заразивших наставника какими-то паразитами. И то, что родители Майи и Вирта сосредоточились на тех, кто принял теоретика в качестве наставника гекат. Отец обмолвился даже, что теперь он даже не знает, кто входит в Совет воспитателей гекат. Информация не просто засекречена. Её утечка грозила немедленной сменой состава Совета и всех кто имел отношение к нему.
Зато теперь у них действительно есть настоящий наставник по выживанию. Если это так можно назвать. - Сама Дарующая миры и гекатесса её высочества Рианны, собственной персоной. После десяти лет выживания в Бездне. Даже он проникся, немного ознакомившись с тем, что о ней говорят в сети. Хотел бы послушать её разговоры по вечерам. Но туда допускались только настоящие члены гекат. И то, не все. Большинство из них подключалось по ликале. А ее еще надо заслужить.
Винс вздохнул. Нелюбовь к новой начальнице учебной части как-то перехлестнулась с любопытством мальчишки. Чувство сожаления, что он не входит в число доверенных ровесников, пока ещё неуверенно, но поселилось внутри парня и даже начало теснить пока ещё несильно укоренившуюся зависть к окружающей ребятне.

- Как у тебя с парнями? - Рианна с любопытством просматривала графики и цифры статистики, предоставленные целым штатом психологов-аналитиков.
- Знаешь, вроде даже ничего. - Нэстэ слегка пожала плечами. - Я вообще-то не верила в рекомендации аналитического отдела. Но сдвиги есть. Даже этот 'сын герцога' вроде как поутих и начал интересоваться чем-то за пределами обязательной программы.
- Его физические показатели вроде выправляются. - Заметила Рианна, открыв нужный файл. - Даже не такой пухленький стал как был.
- Нэстэ его чаще других с сантехниками и электриками знакомит. Вот и приходится парню стараться на полосе, чтобы очередной унитаз не переделывать. - Заметила Дарина.
- Так это рекомендации психологов. - Пожала та плечами.
- Больно, зато точно в цель. - Кивнула Лика. - И с прочими баронами помогает справляться. Пока до них не дойдет, что унитазы как-то слишком часто ломаются. А проводка просто не может так постоянно коротить во дворце.
- Если дойдет, значит начали немного думать. - Тряхнула головой Дарина. - Жаль что так поздно спохватились. Мы эту стадию прошли года на два раньше, если не больше.
- И быстрее.- Согласно кивнула Лика. - А вот насчёт разделов необязательной программы, ты Нэстэ, пока ещё рано радуешься. Тот же 'сынок' пока интересуется твоими рассказами. Скрывает свой интерес, правда, но старается всегда держаться рядом, когда остальные дети обсуждают вечерни рассказы. А потом лезет в инфосеть, чтобы уточнить непонятные моменты. В основном по названиям растений и животных. Не всегда у него это получается. Биологи не успевают даже дворцовую инфосеть заполнять.
- Все равно. Интересуется же. Значит времени на свою исключительность уже меньше. И усвоил, что не все дается по праву рождения. А чтобы ещё больше загрузить, я кое что хочу предложить.

Винс злился и на себя, и на отца, и на весь белый свет. Последний был априори виноват во всем.
На отца, за то, что засунул его сюда и теперь не может вытащить. По сути, умыл руки с возгласом "держись, немного осталось". Какое там немного? До десятилетия ещё два с половиной года этого ада.
А на себя он злился из-за огромного желания войти в число тех, кто поедет летом с их высочествами на отдых. Больше двух месяцев назад было объявлено, что все, кто сдаст зачёты и нормативы, целых два месяца проведут без наставников, учебы и даже воспитателей. И это касалось не только гекат, но и спецклассов. Нэстэ с Ликой пообещали, а старшие гекат подтвердили, что им позволят провести эти два месяца без нравоучений и постоянных тренировок. И не где-нибудь в курортной зоне или в охраняемом дворце. А на континенте охотников в мире Хорнов. Вроде даже есть их согласие и гарантии безопасности. Их высадят даже вдали от местных деревень. И никаких взрослых. Будет только несколько парней из Хорнов. Вроде даже тот, с которым их высочества бежали в Бездну.
Но так как эта поездка организовывать по линии курса выживания, поедут только те, кто сдаст его на отлично. Вот и приходилось Винсу все свободное время проводить то на полосе препятствий, то в компании стариков преподавателей. Очень уж хотелось оказаться в числе счастливчиков. Отец здесь уже не поможет. А главное, он не сможет ничем ему заменить поездку. Каникулы с родичами теперь будут длиной всего в несколько дней в году. Остальное время отводилось на восстанавливающие программы и закрытие пробелов по учебе. Не-е, лучше с его высочеством Виртом на континенте охотников, чем торчать в гекарии. Эта Дарующая и так как-то уж больно задумчиво просматривает на него, если речь заходит о лете.

Рутина



- Нэстэ, ты уверена, что это действительно хорошая идея?
Сумми все чаще задавала этот вопрос, по мере того как подходил день назначенного сумасшествия. А теперь он был особо актуален.
Сама по себе мысль заинтересовать детей будущими приключениями дала хорошие результаты. Спустя два триместра, Гекаты вместе с параллельными классами подошли к лету почти справившись с программой обучения. Отстающих оставалось всего несколько человек. Причем все они предсказуемо оказались из классов. Все-таки их пришлось подтягивать почти по всем дисциплинам. За троих из отстающих сами дети осторожно просили воспитателей. Остальные, скорее всего, безболезненно отойдут в сторону и будут переведены на обучение за пределами Гекаты.
Но всё-таки отпускать детей на целых два месяца в дикие леса для Сумми казалось сумасшествием. Литарн тоже катал желваки и отводил глаза. Ему, да и Рианне, было удивительно теперь, как их отец соглашался на подобные авантюры своих детей. Но у них это происходило хотя бы в пределах границ империи. А тут совершенно постороннее государство Хорнов.
- Чего ты кипятишься. Неужели не довряешь Рирхану. - в который раз удивлялась Нэстэ.
- Ему я доверяю, и его сыну Лураху тоже. Но ведь это на целое лето.
- Сумми, ты же столько раз вычитывала программу. За ними будут следить три десятка операторов. И не только по браслетам связи и спутникам. Наши девчонки и парни Литарна прикроют ребятишек по линии ликалы. Поблизости всего три перехода, которые перекрыты снаружи, и ни одного Раскола. Да и не пойдут они больше в переходы без спроса. Пять площадок подскока не случай экстренной эвакуации. Еще с ребятами будет твоя Кална.
- А Лео, где он будет?
- Ты же знаешь. Он опять разломал протез и сильно злится. Последняя модель ему понравилась больше других. Он даже снимать её не хотел.
- Твоему Лео все мало. Ну нет у научников материала, способного выдержать такие нагрузки. И чтобы двигаться можно было, и драться с дикими самцами. Проектировщики уже воют от твоих претензий. - Проворчала Сумми. - Сколько уже можно.
-Последняя модель была почти удачной.
- Точно, пока на охоте он не пересекся на узкой тропинке с самцом охотника Диаса. Вот скажи, им что, Бездны мало? Ведь не их территория. И вообще там оставаться не собирались. Из-за чего сцепились-то?
- Ну, так ведь разойтись миром не так интересно.
- Да? Охотник жалуется, что его кот две недели раны зализывал. Ваш Лео совсем силу не рассчитывает. Чуть всю защиту самца не разнес.
- Самец Диаса мог бы и уступить. Все-таки Лео старше.
- Еще и инвалид к тому же. - Совершенно серьезно поддакнула Лика. - Совсем молодёжь старых и увечных уважать перестала. Кстати, как там дела у твоей Калны?
- Никак. Самка ни за что не уйдёт к более слабому самцу. А Лео со своей манерой трехлапого боя расшвыривает всех кандидатов как котят. Как по твоему она найдёт себе пару?
- Так она и не ищет. - Не выдержала уже Санира. - Амани видела как она старшей самке Лео подлизывается. Как младшая в прайде.
- Что? Этот наглый собственник и так прибрал к себе самку Барика. Если ещё и Калну присвоит, что будет с продолжением линии ниахар? Профессор Даррел не смог восстановить процесс генного модифицирования. Он признает, что братья получились случайно, благодаря неучтенным факторам, и повторить эксперимент не получится. А ниахары с контролируемым запечатлением сама знаешь как нам нужны. И сын Лео не слишком торопится с потомством.
- Да ладно тебе. Кална ещё молодая. - Рассмеялась Нэстэ. - Встретит своего дикого. Да и Дичалый, сынок Лео, уже завел себе пару кошечек. Лео поддерживает с ним связь и в курсе его похождений. Главное, чтобы они котят привели к нам, пока поздно не станет.
- Как ты Дичалого уговоришь на такое? Он же дикий. И надо было тебе Лика переболеть той дрянью так не вовремя?
Лика слабо повела плечами. История давняя, еще, когда они только заканчивали обучение. Но все равно обида не забылась. И ведь все складывалось как надо. Лео признал ее достойной в качестве партнера по связи с котенком. Самка согласилась пустить ее к логову. И все бы ничего. Ну кто же знал, что мимолетная лихорадка, перенесенная на ногах во время очередной практики, окажет влияние на мозг. Лика и сейчас, спустя столько лет слабо поежилась, вспоминая, как всегда спокойная самка встала между приближающимся котенком и ею. А потом долгие объяснения профессора Даррела, слишком поздно сделавшего необходимое обследование. Лечение провели. Последствия лихорадки сняли. Но время было упущено. Самка решительно отказалась от повторного эксперимента. И повзрослевший котенок сьал Дичалым и ушел из Элфании в Бездну. Хотя, Лике иногда казалось, что он все же выделяет и задерживает на ней взгляд при редких встречах.
- Лика тут не причем? С каждым могло случиться. - Встала на защиту подруги Нэстэ. - А с Дичалым мы договоримся. Договорились же, что он застолбит территорию около входных Расколов со стороны Бездны. Теперь это самые безопасные Расколы в Латтории. И ниахары часто обеспечивают защиту на территориях, где растет молодняк.
- Ты хочешь сказать, что твоя латтория может стать такой территорией не только для прайда Лео? Что ты об этом знаешь?
- Не много. - Призналась Нэстэ. - Но из общения Лео с тем диким можно предположить, что это обычное явление для союзных прайдов. Как правило союзы ведь собираются из родственных связей.
- Если это так. И если у вас это получится. Возможно выход будет найден. - Задумчиво протянула Сумми.

Спор как то затих, когда на экранах контрольных мониторов началась высадка.
- Быть может им надо было хотя бы палатки дать?
- Ага, желательно потеплее, например вариант для белых миров. - Окончательно разозлилась Нэстэ. - А ещё огнестрелы, лучевики и генератор силового поля. Ну и гвардию Саши до полного комплекта.
Она покосилась на подругу с Литарном и закатила глаза.
- Всё-таки основатели были правы, когда за родителями старших Гекаты оставляли только функции внешнего надзора без права голоса. Могу себе представить эту выброску под вашим непосредственным руководством.

Вирт по-деловому окинул взглядом поляну, на которой их высадили. Неполных четыре десятки. И все парни. Девчонок в этот раз высаживали в полусотне километров за хребтом, что виднелась над лесом. Их задачей в конечном итоге и будет собраться вместе. Но это потом, через две недели. Когда закончится курс адаптации к местным условиям.
- Ну что, пока светило высоко, нам надо разбить лагерь. Первую неделю по плану проводим здесь.
- Нужно выделить пятерку для охоты. - Подал голос Лурах. На правах старого приятеля принца, да еще прошедшего с ним Бездну, он не использовал титул.
Винс, будучи сыном герцога, недовольно покосился на невежу. Но решил не вмешиваться. Тем более, что парень не без вопроса покосился на него. Явно намекая, что в пятерку было бы неплохо включить и его, сына герцога.
- Винс не занимается метанием ножей. - Среагировал на его взгляд Вирт.
- Не думаю, что сегодня стоит на это рассчитывать. Из-за шума, связанного с высадкой, вся дичь уже разбежалась. И даже если найдём хорошую стаю, на такую ораву добыть ужин ножами будет сложно. Нам нужно что-то крупное. А сын герцога наверняка умеет стрелять из стреломета.
- Входит в число лучших. - Подтвердил Вирт.
- Вот и я говорю: не может аристократ плохо стрелять. У нас по крайней мере так. А ножи это уже исключительно искусство. Азами владеют многие. Часть из воинов доходит до среднего уровня. А до высших пределов добираются только единицы. Не каждому даётся метать все ножи их комплекта одним броском. И чтобы каждый нож попадал в мишень, тем более во взлетающую птицу. Я, например, могу только три цели держать. И не одновременно с обеих рук, а по очереди.
Винс недовольно поежился. Ножами он не увлекался, это точно. В обязательный комплекс упражнений это не входило. Попал в цель и ладно. Самому себе он совсем недавно признался, что был бы не против метать ножи как хорны. Однажды даже попробовал. Но ничего не вышло. А быть хуже всех в группе не хотелось. Теперь вот оказалось, что правильно не захотел. Чем позориться перед сыном наёмника, лучше делать то, что хорошо получается. Смущало только одно. По известным даже ему традициям, после охоты на крупных животных, разделкой занимались сами охотники. Даже отец не брезговал этим. Слуги на охоте аристократов вообще, можно сказать отдыхали. Доставить добычу к лагерю должен был сам добытчик. В лагере к разделке туш их тоже не допускали. Чтобы повар позволил приблизиться к костру постороннему! О таком даже отец не заикался. У огня всегда был один хозяин. И аристократ ты или нет, лучше с этим не спорить. Можно всю охоту испортить плохо приготовленным мясом. Так что вся обязанность слуг была отнести, принести да убрать что останется.
Эти премудрости Винс уже хорошо выучил ещё по жизни в семье. Отец не отказывал себе в удовольствии посвятить младшего сына в тонкости жизни аристократов. Вот только сам он пока не разделывал добычу. Да и самой добычи ещё за ним не числилось. Зато он видел, как отец, у которого высшая аристократия выпирала в каждом движении пальца, общается с главным егерем своих угодьев. Уважительно, даже по-дружески. И ни разу не вспомнит, что тот обычный иннер. Здесь правда слуг вообще не наблюдается. Так что и ему не зазорно с хорном выйти на охоту. Тем более, что альтернативой будет рубить лес для постройки шалашей или таскать хворост для костра. Вещи, набившие оскомину ещё на сдаче нормативов. Как и разжигание костра из разнообразного империала и в любых условиях.

- Ты смотри, пошёл. - Удивлялась Лика, без особых церемоний тыкая пальцем в экран. - Сын герцога её откровенно раздражал. - Нэстэ, я не поняла, когда ты успела с ним поработать? Ведь пошёл, и даже не скривился. Я вообще думала, что он на травке разляжется. Аристократ, чтоб его...
Лика привычно обрезала фразу. Не то чтобы подруги были против крепких выражений. Тесное, даже слишком, общение с армейцами накладывало свои нюансы. Но вся Геката как-то отказалась от упоминания всуе и гаруд и чертогов Неназываесоно. Может настоящие гаруды и питаются исключительно москитами и никуда не утаскивают заблудшие души. Но уж лучше лишний раз не звать их.

Ниэл Аранс Элинский, бывший тренер гекат уныло рассматривал свой счет в банке. Он сильно просчитался, рассчитывая на свои связи в кругах высшей аристократии. После того, как его с треском выставили из Дворцовой школы, дела так и не наладились. Оказалось, даже высшим аристократам нужно не только почитание титула. И ради своих отпрысков большинство из них готово поступиться своей гордостью. Те, кто готов был хорошо платить, предпочли и требовать результат с оглядкой на требования гекат императорской семьи. Хоть и не в полной мере, это уж слишком. Но проверка знаний учеников спецкласса поставила крест на всей его карьере.
Как оказалось, весьма неплохих результатов можно было достичь соблюдая всего два принципа: Первый, учить без оглядки на титул и общественное положение родителей требуя с учеников. Второй, это учить по-настоящему, используя свой собственный практический опыт.
И вот с последним у него оказалось очень плохо. Тренера по общей физической подготовке начиная вести класс, автоматически брали на себя и уроки выживания. С теорией у Аранса Элинского всегда все было отлично.
Его однокурсники, в своё время не ставшие уклоняться от стажерства у охотников или рубежников, да хотя ты во внешних колониях, оказались гораздо более востребованы, чем один из лучших выпускников, удачно избежавший этого необязательного периода в своей карьере. Что собственно и выяснилось при проверке. И тут уж никакие связи не помогли. В отличии от провинций, столичные семьи служили рядом с императорской семьей. И оказаться в рядом с кем-нибудь из ее членов в Бездне было для них обычным делом. А что мог дать тренер по выживанию ни разу в жизни не видевший тварей?
Как следствие, его уделом стали мелкопоместные бароны и обедневшие дворяне. Очень редко к нему обращался кто-то из гильдии торговцев. Но такие выгодные клиенты быстро исчезали. В провинции Литнии, куда пришлось вернуться из Столицы, торговля велась с окраинными мирами. Не брезговали тут и караванами по незаселенным землям. И о выживании такие клиенты знали не понаслышке. Так что им хватало пары уроков, чтобы начать наводить справки.
Преподавание в государственных школах с полученной характеристикой для него оказалось закрытым. Но там хотя бы давали вежливый отказ. В частных заведениях, проведя несложный запрос начинали откровенно смеяться в лицо.
"Вы требовали от аристократа меньше чем от иннера? А он что, для твари менее вкусный, чем простолюдин? Или Аристократ меньше мерзнет ночью без костра?' 'Ах, аристократ не может оказаться в Бездне один и без своих слуг! Ха-ха-ха. На магистра Нэстэ посмотрите. А если вам мало современников, можно вспомнить триаду основателей. Если мало данных по любому прорыву Волны".
И ведь не поспоришь. В истории, и сейчас, даже в Центральных мирах случаются такие ситуации, когда самым знатным приходится махать мечом. Но он то думал, что это касается, прежде всего, круга равных. А для тех, кто служит в опасных местах, существуют специальные учебные заведения после школы.
"Что, по вашему в академии теней курсантов учат способам получения огня подручными средствами?" - Заливались чиновники, во время первых его попыток поспорить. - "Им больше делать там нечего? Да по этим навыкам вступительные соревнования устраивают!".
Потом с ним и разговаривать перестали. Видимо слава о нем распространилась по всей провинции и даже за её пределами. Теперь приходилось браться даже за низкооплачиваемых частных учеников. Чтобы подтягивать у них теорию. Здесь его таланты все же признавались. Только всегда оплачивали работу по результату, после прохождения теоретического теста.
Аранс Элинский еще раз тоскливо вздохнул. И ведь все так хорошо и начиналось. Если бы эти принц с принцессой не вздумали рвануть в Бездну, все могло бы и дальше так продолжаться. Хотя нет. Эта Нэстэ все равно ведь воскресла бы.
Он не занимался подготовкой ядра Гекаты и не особенно опасался проверок. Чего уж там греха таить. Этой воскресшей гекатессе не потребовалось ни расследований и выводов. Она просто удивилась сидящими сыновьями герцога и барона в на его уроках. Несколько вопросов, и сразу приход того старичка, отозванного с пенсии для проверки знаний основной гекаты.
Старичок занялся его учениками. Воскресшая не ко времени объяснила все по своему.
"Уважаемый наставник, я понятия не имею, что должны знать и уметь ученики Гекаты в этом возрасте. По мне, так они не знают ничего. Но, прошу вас все оценить самому и доложить комиссии"
А вот как разговаривает гекатесса Нэстэ с высшими аристократами, он уже видел сам. Вызова в круг равных она точно не опасалась. И даже выходила пару раз с нескрываемым удовольствием и явно для того, чтобы сбросить раздражение.
Ему указали на дверь прямо на совещании комиссии, на которой этот старый пень делал доклад. Пока шла проверка, он еще сохранял вежливость при учениках. А вот на комиссии в выражениях не стеснялся.
'Магистр Нэстэ, к сожалению, я вынужден согласиться с вашим поспешным во всех отношениях выводке. Несмотря на неплохой уровень теоретических знаний, они носят не только самый общий характер, но и крайне не выдержаны в пределах рассматриваемых классов. Что говорит о дифференцированном подходе при оценке тестов учеников. К сожалению, выявить это при электронном тестировании практически невозможно. Но что худе всего, практические навыки подтверждающие теорию, есть только у детей, происходящих из семей иннеров. И то не в полном объеме.
Практически все ученики нуждаются в существенной коррекции практических навыков. О психологическом климате в классах я думаю, лучше специалисты выскажутся лучше меня. Но по мне, так и здесь не все благополучно"
"Это еще мягко сказано". - Тут же подал голос сидевший в числе приглашенных парень средних лет.
Элинский видел его несколько раз на занятиях и беседующим с учениками. Но только сейчас сообразил, что это психолог.
"Дети нуждаются в серьёзной коррекции мотивации поведения. И в немалой степени ту сыграло свою роль поведение преподавателей, с таким выраженным чинопочитанием..."
Собственно на этом обсуждение перешло в совсем другое русло.
Элинский ещё мог вспомнить лицо той самой Нэстэ. Только там не начто было смотреть. Он пытался найти хоть какие то эмоции по отношению к себе. Но ничего. Даже презрения или раздражения не было. Он просто для неё больше не существовал больше.
Потом он узнал, что новый куратор учебной программы гекат уговорила того самого старого профессора заняться спецклассами Дворцовой школы, пока не будет подобран новы постоянный преподаватель. А потом остаться ещё и в качестве консультанта при ней.
Последние новости в инфосети показывали, что это принесло результаты. Правда, Аранс сомневался, что сын герцога получил от этого удовольствие. Аранс даже не сразу узнал в худощавом парне того сына герцога, выполнявшего все физические упражнения на его уроках в полсилы.
В передаче, освещавшей результаты летнего тренировочного выезда таких попросту не было.
Он вообще узнал герцога только по выражению лица, промелькнувшего, когда к нему обратился кто-то из корреспондентов. Впрочем, выражение отчужденности оказывается было присуще многим членам Гекаты и даже тем иннерам из группы, что он знал. Молодые гекаты в этот раз публичную жизнь начинали много позже родительских. И на вопросы вездесущей прессы не отвечали. За них отдувались их высочества и специально выделенные служащие.
Аранс с досадой отвернулся от экрана. Там не было никого из тех, из-за кого он попал в такое положение.
Управляющая Гекатесса Лика и Нэстэ, в качестве куратора учебной программы и вообще редко появлялись перед камерами. С молчаливого согласия Рианны, девушки установили нечто вроде очереди в отбывании этой повинности. Уж на что привычной к такому вниманию была Нэстэ. Но и она предпочла загрузиться вопросами научников в свободное время, чем общаться с прессой. В сети по всем Объединенным мирам полным ходом цвела эйфория от найденного мира Единого. И пока этот подъем религиозной волны не утихнет, ей было лучше действовать из подполья.
В кабинете царили редкие минуты тишины и покоя. Лика позволила себе расслабиться и с удовольствием вытянула под столом ноги. Время, когда молодые гекаты ушли на летнюю практику, можно было использовать и к своему удовольствию.
Год. Почти целый год потребовался на то, чтобы окончательно разобраться с персоналом гекат и вычистить всю воспитательную часть. Всего ничего вроде прошло с момента, когда она сдавала дела, но щупальца того, что тут творилось после перехода контроля в воспитательный совет, протянулись далеко за пределы полномочий Гекаты. Пришлось даже привлекать императора, даже двух. Только они могли разобраться с объединенным советом контроля и убрать запятнавших себя его членов. Теперь все было позади. Дворцовые интриги наконец остались за стенами гекария. Но сколько еще потребуется времени, чтобы исправить ситуацию с последствиями детского восприятия. Но это уже работа детских психологов. А они уж постараются выполнить их рекомендации. Нэстэ уже начала привлекать мальчишек к разбору того, что принесла из Бездны.
Два с лишним года видеозаписей, сбрасываемых безо всякого разбора в колечко. Просмотреть каждый кадр, выделить изображения отдельных растений или животных, составить каталог и краткую справку, проследить частоту встречаемости. Это вам не пять минут работы. А еще зафиксировать любые необычные явления, особенно цикличные, как характерные для конкретного мира так и сразу для нескольких. Это уже для физиков.
Вот с кем Лика не желала бы общаться дольше самого необходимого. Временщики разве что на голове у Нэстэ не сидят. Требуют личных впечатлений по каждому кадру, добытому мальчишками из завалов видеозаписей. Да разве вспомнишь, какого цвета были сполохи на небе и соответствует ли он тому, что на записи? Особенно если в это время ты отбиваешься от очередной лианы или чудика с тремя хвостами.
А Нэстэ ничего, терпит их, вспоминает. Научники аж подпрыгивают иногда во время ее ответов. Нет, она лично видела. Слова сестрички подтвердили чью-то очередную гипотезу, и радости у профессора не было предела!
- Лика, ты свободна? - Дарина вышла на связь осторожно, привыкнув, что у управляющей постоянно проходят совещания. Сестра по гекате предпочитала заниматься порученными ей обязанностями старшего воспитателя и во всех остальных разборках старалась держаться в стороне.
Родители и даже воспитатели до сих пор пытались жаловаться на её бесцеремонность. Сравнили бы они ее с работой воспитателей их гекаты. Да Дарина сама вержливость и корректность по сравнению с ними!
Впрочем, жаловаться все старались, когда Нэстэ исчезала по своим делам магистра Совета контакторов.
Переговоры с элфами об изменении некоторых правил пересечения границ для граждан Центральных миров, и их помощи переселенцам в Новые миры, вышли на новый виток. Сторонникам самоизоляции пришлось немного потесниться после столкновения с воскресшим первооткрывателем их мира. Ее сторонников среди элфов оказалось даже слишком много. Нэстэ как-то призналась что иногда чувствует себя на этих совещаниях как внутри очередной волны тварей. Только и делаешь, что отбиваешься, рубишь, стреляешь и не всегда можешь продвинуться к намеченной цели. И главное, в отличие от Бездны, в этих схватках не было возможности найти Раскол, чтобы сбежать.
Рианна с Сумми очень одобрили аналогию, только попросили не обсуждать её вне гекат.
Дарина без стука влетела в кабинет и с удовольствием устроилась в кресле напротив.
- Надо мне у себя такое поставить. Очень удобное. - Заявила она.
- Поболтать или по делу?- Вяло поинтересовалась Лика. - Если второе, давай позже. Я только собралась отдохнуть.
-Ну, дел особых у меня к тебе нет.
Дарина даже паузу сделала, видимо сама не поверив сказанному. За этот год такие моменты у них действительно случались не часто. - Разве что Майя с девочками возмущаются и требуют справедливости.
- В чем? - Брови Лики поползли вверх. - Никаких особых происшествий вроде не было. И все вопросы стараются решать внутри гекат.
- Вирт с мальчишками работают с материалами по Бездне. Общаются с научниками, узнают много полезного. В общем, девочки завидуют и требуют своей доли.
- А-а-...?
- С учебой они выправились. Так что это возражение отпало. Они даже свой школьный класс в оборот взяли.
- Ну, подключай постепенно. Только чтобы это делу мешало. Разбираться с этими научниками тебе придётся. А если в базы данных что не так сольют, так и с ринсли будешь отдуваться.
- Серьёзный аргумент. - Рассмеялась та. Не знаешь, зачем Нэстэ так срочно вызывают?
- Не только Нэстэ. - Нахмурилась Лика. - Всех союзников.
- Что произошло? - Сразу стала серьезной Дарина
- Никто не знает. Шнатлии из новой колонии прислали через Листарда требование об аудиенции с Магистром Нэстэ в присутствии членов Совета и императора Арден. Никаких требований или пояснений не выдали. Утверждают, что это внутреннее дело клана. Но согласились на присутствие гекат.
- Даже так? Это что же они задумали.
- Не представляю. Но в Столичный мир прибыла целая делегация из их колонистов. Причём все при оружии. Сама понимаешь, Аранир в таких обстоятельствах решил не рисковать и предупредил Сашу с Дино. Они по статусу союзников могут быть рядом с принимающей стороной в полном боевом снаряжении.
- Покушение?
- Да кто ж их разберет. Прецедентов не было. Историки уже до хроник докопались. Но аналогия уж больно напрашивается.
- Тоже мне новость. Тут же Нэстэ рядом стоять будет.
- Даже специально в этот раз.
- А мы что?
- Через час выйдем, разомнемся перед приемом. Но в зале нам придётся быть в платьях. Почётный эскорт, чтоб его.
- Значит только оружие скрытого ношения. - Вздохнула Дарина. - Ты понимаешь, что я с девочками против шнатлий никак? Это вы с Нэстэ с ними бои устраиваете.
Подруги весело переглянулись. В череде поднадоевшей рутины наметилось что-то интересное.

Шнатлии



Пока молодые гекаты осваивались в новом мире, Нэстэ тоже решила устроить для себя отдых. Разочарованию научного сообщества не было предела. Но в этом вопросе она получила полную поддержку лекарей. И собиралась отбыть в латторию уже через несколько дней.
Рианна соглашалсь составить ей компанию. А вот Сумми только глаза отводила. Не то, чтобы она не доверяла службе контроля. Но оказаться вне прямого контакта с Санирой, взявшей на себя функции руководителя, было выше ее сил. Тем более что Литарн поддерживал связь из своих колоний.

- Ну чего они все пристали, как будто я не на месяц -другой уезжаю? - Возмущалась Нэстэ, вычитывая очередную просьбу об организации связи. Вернусь и снова буду в их распоряжении. Надоели. Особенно от этих физиков хочется отдохнуть. Видеороликов им недостаточно, личные впечатления подавай. Вот пусть с ними Лео общается.
Кошак лениво передвинул голову при упоминании своего имени. Поняв, что это не к нему, снова закрыл глаза.
- А они боятся, что ты из латтории рванешь прямо в Бездну. И хорошо если только на охоту. А то ведь с тебя станется свалить на пару лет. - Подколола Сумми.
- Не-е. Я теперь убежденная домоседка. Нет честно. Ну разве только на охоту. И то, исключительно чтобы Лео выгулять.
Нэстэ обиженно осмотрелась, встречая исключительно скептические взгляды подруг.
- Не верите?
- С трудом верится. - Заметила Лика.
- С о-о-очень большим трудом. - Поддакнула Рианна.
- И зря. Буду сидеть дома.
- Кашу варить, причем на плите, варежки вязать.
- Комбезы из шкуры луввы.
- Это кто тут у нас кашу собрался варить? - Появился Саша.
- Нэстэ у нас домоседкой решила стать. - Сдала подругу Рианна.
- На долго?
- На всю жизнь. Хватит, нагулялась. - Рассердилась девушка.
- И то верно. Сколько можно уже шарахаться по мирам? - Выступил из-за спины товарища Дино. - Осталось уточнить, как долго такая жизнь домоседки продлится? Я даю год, хотя нет, меньше.
- Триместр. - Саша решительно стукнул ладонью по ладони кашьяти.
- Ну, месяц еще можно поверить. - Протянула Сумми, с улыбкой глядя на надувшуюся подругу.
- Вот увидите, я буду честной домоседкой Латтория, колонии, совет контакторов и Арден. И ничего больше. Но Лео все равно надо будет выгуливать в Бездну. А так, буду вести скромную и тихую жизнь.
Она покосилась на двух друзей азартно пожавших друг другу руки.
Диссонанс в эту идилию внес Аранир, внезапно появившийся по голосвязи.
- Шнатлии? - Чего им от меня надо? - Озадачилась Нэстэ. - Я же с ними давно не пересекалась.
- Не просто шнатлии. - Вздохнул Аранир. - Аудиенции с тобой требуют представители клана Шантэири Ласк'хари. Того самого. У них до сих пор нет правителя. Своего выбрать не могут, так как ты лишила их претендентов, другие кланы пока грызутся за наследство между собой.
- И что им надо от меня?
- Они не говорят. Но как одна из наиболее вероятных версий звучит очень нехорошо. Род, который достанет убившего их предводителя, сможет претендовать на правление в клане. Одна такая попытка тебе известна. Теперь сюда под благовидным предлогом едут тринадцать представителей Собора клана.
- А я не могу отказать в праве аудиенции с магистром Совета контакторов. - Появился рядом с Араниром магистр Листард.
- Значит, когда они прибудут в Столицу, я пойду к ним...
- С нами. - Перебил Саша, даже не посмотрев в сторону Серьезного Дино. - Ты же не лишишь нас такого удовольствия.
- Никто никуда не пойдет. - Аранир озабоченно покачал головой. - Они сами придут. Аудиенция будет проходить в большом приемном зале Столичного дворца.

Краэскрин стоял перед дверью на выход из выделенной ему комнаты и рассматривал ее так, как будто от этого зависела его жизнь. Собственно так оно и было, и ждал он, когда за этой дверью послышатся шаги его коллег.
Жаловаться на людей им не приходилось. Всю делегацию из колонии разместили, в гостевых домах, специально предназначенных для их расы. Что уже было приятной неожиданностью. Все-таки они представляют всего лишь колонию, даже не оформленную в качестве протектората. Проявленное уважение к официальной делегации вселяло хлипкую надежду на благополучный исход их отчаянного мероприятия.
Краэскрин ещё раз перебрался в памяти предстоящий ритуал.
Это неправда, что представители их расы не испытывают эмоций. Так думали только мягкотелые. Да и то, обыватели не имевшие опыта длительного общения со шнатлиями. Их вид не имел мышц на передней части головы и не мог выражать эмоции мимикой. И фасетчатые глаза не двигались, как у людей. Потому обыватели мягкотелых рас и считали их бесчувственными. На самом деле их эмоции выражались через микродвижения всего тела: подрагивание крыльев, постановкой ног, движением щетины, в конце концов, жестами.
Краэскрин снова вспомнил о цели визита и передернул кончиками черных крыльев. Если все пройдёт так, как задумано, придётся отвыкать называть низшими мягкотелых. По меньшей мере, расу этой человечки и ее союзников.
Краэскрин был достаточно стар, и закрыл не один цикл, чтобы не отдавать себе отчёт в том, что бессовестно боится предстоящего действа.
В колонии, когда он на очередном сборе родов выдвигал свою безумную идею, как-то не думалось, что вообще кто-нибудь воспримет ее всерьёз. Но его доводы были выслушаны в полном молчании. Потом, совершенно неожиданно для него, главы родов один за другим высказались в его поддержку. Даже главы уцелевших архэсков, которых люди звали 'черноплащниками', встали в поддержку этой идеи.
По здравому рассуждению это было понятно. После гибели на поединке старших правителей, с остатками рода оставшиеся шесть кланов разобрались сам, без особого стеснения вырезав всех, кто мог бы претендовать на клан по праву родства.
С того момента они все лишились имени клана, став бесправными членами империи шнатлий. Да и самого калана тоже больше, по сути, не существовало. Рода воинов превратились в расходный материал в схватках за интересы конкурирующих кланов, прибравших к своим лапам падших воинов. И часто сходились друг другом на полях сражений.
Промышленность кланы разобрали вместе с мирами. И все бывшие хозяева поголовно превратились в малоценных работников, на правах второго цикла полуразумных. О фермерах даже этого не скажешь.
Если бы не Новые миры и начавшая колонизация, никого из семей бывшего клана уже больше бы не осталось. Но появился мир, пригодный для жизни шнатлий. Остатки родов клана бросили сюда, чтобы не мешали осваивать некогда принадлежавшие им территортии. Они и здесь должны были строить колонию, которую потом поделят правящие рода.
А что бесправные рода могли им противопоставить? Новые хозяева настолько презирали павших, что дали им даже возможность объединиться под своим Родовым собором. А что? Законных претендентов среди них на роль правителя не было. Человечка всех скопом лишила всякого шанса на это. Без возможности выбрать правителя, когда придет время, они ничего не могут сделать, кроме как выбирать среди восьми родов, что уже имеют власть. А время уже подходило.
Если же не будет избран клан, под который они согласятся пойти добровольно, в колонию придут армии кланов. И когда определится, кто именно будет владеть колонией, вряд ли среди новых хозяев останутся первые колонисты или бывшего клана Шантэири Ласк'хари. Нужен был род, претендующий на роль правителя клана. А где его взять? Если бы удалось кому-нибудь из них убить человечку, то был шанс претендовать на владение кланом на законных основаниях.
Краэскрин знал, что остатки архэсков с этой целью даже сделали попытку выйти на отщепенцев элфов. Презренный приём, недостойный даже фермера с крыльями любого цвета. Но ведь это же всего лишь человечка.
Все кончилось хуже, чем можно было предположить. Хорошо оснащенный отряд элфов даже не подобрался к жилищу своей жертвы. Их просто съели эти кошки. Хотя в сети вроде сообщалось, что и они побрезговали таким сомнительным подарком и отдали тварям. А человечка внезапно кроме Дарующей миры для элфов, оказалась чуть ли не богиней для фанатиков Единого. Среди шнатлий, особенно фермеров и рабочих, его поклонников тоже развелось больше чем нужно. Как бы то ни было, со своими переговорщиками элфы поступили так, что теперь ни один из порхающих к шнатлиям даже близко не подходит. Хоть никаких претензий никто не выдвинул.
Подобраться к человечке теперь было и вовсе невозможно. Это признали в конце концов и архэски. Вот у него и возникла эта безумная идея, когда по инфосети стали приходить новости о воскресшей причине всех несчастий клана.
Краэскрин нервно подобрал под себя опорные пары. Протокол требовал выхода во второй позе. Удобное положение для работников и воинов, идущих в атаку. Но он все же глава рода и предводитель собора родов. Его удел внутренняя политика и управление. В Соборе более привычной была вторая позиция, на двух ногах.
За дверью все еще было тихо. И он опять замер, вернувшись к своим мрачным мыслям.
Нет никакого сомнения, что порхающие знают об истинных инициаторах покушения на свою Дарующую. А это значит, что об этом известно во всех заинтересованных империях. Необдуманные, как часто бывает, действия военных привели к очень не хорошей ситуации теперь. У мягкотелых нет понимания кланового сознания. Они судят о действиях шнатлий поверхностно и со своей точки зрения.
Краэскрин понимал что боится. Он не был рожден воином. Его род создавался как род гражданского действия. Дороги и сельское хозяйство область его действий. Собственно вся их делегация из тринадцати представителей совета понимали, на что шли. Приход к власти нового рода часто заканчивался низложением и зачисткой Собора. И совершенно не имело значения, был ли это выбор или приход в результате кровавой расправы.
Если эта человечка окажется хотя бы на половину толщины его вибриса менее умной, чем они подумали, если она просто допустит хоть какую-то ошибку в предстоящем ритуале, война станет неизбежной. И их делегации ничего не останется, как принять бой чести прямо в зале. Но сделанный выбор, приведший их сюда, это было все, что они могли сделать, чтобы избежать судьбы хуже, чем рабство для всех остатков клана
Краэскрин услышал стук в дверь и сделал шаг. Его место, как главы Собора, впереди.

Краэссин не оглядывался назад. По сторонам он тоже не смотрел. Это задача тех, кто шёл сзади. Шесть воинов, предводителей воинских родов будут держать под контролем толпу мягкотелых. Переговоры по приборам связи внутри приемного зала были недопустимы. Но Краэссин был достаточно стар, чтобы оценить насколько все скверно.
В зале присутствовал минимум того, что положено на подобных приемах. Остальная толпа находилась здесь в виде голограм. Император Арден не постеснялся продемонстрировать им свои опасения. Среди присутствующих были только аристократы с реальным боевым опытом. И все они были при оружии. И ни обного младшего члена или прямого наследника рода. Это он точно мог определить. Как-никак не один год участвовал в непростых переговорах со стороны Собора клана. В общем, когда начнется схватка, им не дадут забрать с собой много жертв.
Краэссин полностью сосредоточился на возвышении, где стояла его цель. Невысокая человечка, совсем молодая самка даже по меркам людей и причина всех их бед. Её тоже охраняли. Ласк'хари, последний глава правящего рода клана Шантэири Ласк'хари, все же был не самым умным в своем роду. Бросать вызов по линии Гекаты, даже не проведя достаточно полной разведки, мог только очень недалекий правитель. Знай они, что человечка может выставить на бой не только молодых сестер, возможно все пошло бы по другому. Но когда в круг вошли такие же молодые, но куда более опасные для шнатлий противники, было уже поздно. Да и уровень владения мечом этого двуного недоразумения оказался гораздо выше, чем ожидалось. Как минимум, она очень хорошо знала уязвимые места шнатлий.
А человечка в полной мере воспользовалась его оплошностью. Как результат, она стоит встречая от Собора Делегацию Выбора с ним во главе.
Позади осталась последняя линия. Ещё несколько шагов. Мягкотелые уверены, в огромной разнице между собой и инсектоидами. На самом деле они просто не умеют читать сигналы тела. А ему для этого было достаточно опыта регулярного общения с двуногими. Две самки, стоящие на шаг впереди человечки были напряжены до предела и активировали щиты. Но оставались неподвижны, даже когда в его передней паре появился куэрклин.
Краэссин невольно подумал, что их выдержка достойна уважения, но отвлекаться не имел права.
Настал момент высшего напряжения. Возьмёт или отвергнет? И тогда война на истребление.
Взяла.
Обнажит, или нет? А если да, то на сколько? На половину, приговаривая только знатные рода или полностью. Тогда опять война. Краэссин даже спиной чувствовал напряжение своих спутников. От действий человечки сейчас зависела не только их жизнь.
Держит, стоит неподвижно, уже хорошо. Есть шанс, что его род сможет жить. Но место знатных родов и его личная судьба еще не решены.
Выдержать положенные минуты.
Заговорит, отдавая первые распоряжения или заставляя отвечать на вопросы, значит, вся верхушка клана опустится до уровня простых шнатлий. Молчание даёт шанс, что они все же останутся в будущем Соборе теперь уже нового клана.
Сейчас главное все делать осторожно. Чтобы не спровоцировать мягкотелых на агрессию. Если это случится, даже если человечка и успеет остановить побоище, старшие рода в возрожденном клане должны будут уйти, как неспособные работать с новым правителем.
Краэссин начал отступление, в точности повторяя в обратном порядке все свои движения. И продолжал напряженно ждать.
Теперь это уже их избранный правитель, от решения которого зависела судьба тех, кто принёс решение Собора. И достаточно одного окрика, чтобы его состав начал меняться прямо здесь. Причем как в виде замены всего рода или только его главы.
Молчит. Стоит неподвижно, глаз не отводит, но молчит, удерживая куэрклин в руках. Это намного больше, чем они ожидали, начиная ритуал. Возможно, им все же удастся не просто выжить, но сохранить свои места в иерархии клана. А далнейшее уже будет зависеть от них.
Они вышли за двери замерли, под присмотром охраны. Кажется это действительно гвардия императора Арден, как определил Эрхас...эан, назначенный старшим среди родовых воинов.
Краэссин обернулся, наблюдая, как четверо из делегации отступили к входным дверям.
Это они, гражданские могли немного выдохнуть. Дарующая приняла куэрклин, и решила не принимать поспешных решений. Все остальное будет уже в рабочем, так сказать, порядке. В процессе вхождения нового правителя во власть.
А для этих четырёх воинов, стоявших во главе остатков некогда сильнейшей касты Шантэири Ласк'хари клана, предстоял ещё один непростой этап.
Захочет ли новый правитель принять охрану из числа тех, кто подчинялся предшественнику? Особенно если она в курсе того, кто организовал на неё покушение. Она в праве приказать им уходить. Отказ правителя для главы рода из касты воинов означал приказ умереть. И тогда разрешение удалиться в свои наделы и уже там позволить родовому преемнику выполнить волю новой власти будет уже проявлением милости. Иначе нового главу назначит сам правитель.
Краэссин ничем не выдал своих эмоций. Каждый и так понимал, что возможно эти четверо уже никогда не вернутся. А если человечка примет их услуги. Этим четверым предстоит самый трудный этап. Доказать своё право находиться при ней, в том числе и её союзникам. Змеелюды и кашьяти давние их противники и не обрадуются такому соседству. А у змеелюдов и вовсе перед новым правителем долг жизни висит. Одно из немногих традиций, что шнатлии принимали у своих, теперь уже бывших, врагов без всяких оговорок.

Нэстэ замерла на возвышении и с напряжением ожидала выхода делегации. Со времени своего возвращения, с этой расой она как-то еще не сталкивалась. Хотя от Саши знала о напряжённом положении на границах колоний серпентинидов. Но пока все вопросы Саша решал сам. При необходимости это направление курировала Сумми.
А сама она могла только испортить сложившееся положение. Колонистами от шнатлий выступали в основном остатки рода, погибающего в результате неудачной Большой охоты на нее родимую. Кого они за это винят, и так понятно.

Нестройный шум съемочной аппаратуры отвлекал. Нэстэ с иронией представила, как будет выглядеть на снимках. Место, которое сейчас занимала в Большом приемном зале, уступил ей император Арден. Разве что трон за спиной отсутствовал. По бокам стояли Сумми и Рианна. За спинами каждой из них боевые пятерки гекат. Правда про арденцев так сразу и не подумаешь. Принимающая сторона по этикету должна была быть в протокольных нарядах. Так что девочки щеголяли в платьях. Зато Сумми с сестрами и парни змеелюдов с кашьяти могли себе позволить отклониться от протокола. И были не только одеты по боевому, но и вооружены до зубов.
На пару ступенек ниже стояли Лика и Дарина. У них самая сложная задача. В случае угрозы успеть выставить щиты и закрыть триаду в первые мгновения атаки. Учитывая, что о возможностях и тактике союзных гекат было известно довольно много, задача эта могла стать невыполнимой. По этой паре удар будет нанесен в первую очередь или одновременно с основной целью. Но делать было нечего. Этикет требовал неукоснительного исполнения своей роли. Пришлось даже Лео с Калной оставить за ширмой в стороне. Чтобы это не восприняли как демонстрацию угрозы.
Нэстэ все-таки позволила себе некоторую вольность. Её меч сейчас был за спиной Саши, стоящего чуть сбоку. В случае чего, ему потребуются доли секунд, чтобы перебросит его.
Зал тоже только внешне имел обычный вид для приема высокого уровня. В целях безопасности, большинство гостей присутствовало в качестве голограмм, расположенных за спинами тех, чьего присутствия было не избежать. Нэстэ с невольной иронией вспомнила разговоры с изгнанными наставниками. Сейчас в зале 'воплоти' находились исключительно представители высшей аристократии. Все, что Аранир смог сделать, это заменить обычную охрану зала на своих гвардейцев, так же неплохо знающих протокол. Так что если что, герцогам и баронам с сыновьями придется принять бой прямо здесь и без привычного прикрытия, на которое все время ссылался тот преподаватель.
Наконец в конце зала показалась делегация. Шнатлии шли в позиции богомола, подняв почти вертикально только переднюю часть тела. Но оружие у них оставалось в чехлах, демонстративно закрепленных на горизонтальной части тела.
Это мало кого успокаивало. Шнатлии обладали слишком скверной репутацией. И сейчас их здесь было даже слишком много. Целых тринадцать особей.
- Корквенс.
- Что? - Немного отвлеклась Нэстэ на шепот Рианны.
- Вспомнила, как связано число тринадцать и шнатлии. Ровно столько должно быть старших семей в клане. Их главы составляют особый совет, занимающийся всеми внутренними делами. Они его называют Собором клана. Но собирается он в полном составе крайне редко и по особо важным вопросам, в том числе и выбор рода правителя. Здесь ровно тринадцать шнатлийи и судя по рисункам, второе условие тоже соблюдено. Высшие семьи клана.
- И что это значит?
- Пока не пойму.
- Если они выбрали род правителей, то этот приход может быть объявлением войны. - Прошептала Сумми. Совет клана высылает в таких случаях своих представителей. И тоже числом тринадцать. Непонятно только причём здесь ты. Не собираются же они объявлять войну Совету контакторов.
Им всем очень хотелось хотя бы сжать в руках рукояти мечей. Но сейчас этого сделать было нельзя.
Делегация тем временем прошла середину зала и шестеро из них замерли, в то время как остальные продолжили ход. Ещё трое остановились шеренгой пройдя половину оставшегося.
- Все-таки война. - Обречённо прошептал Саша. - Парни, приготовились. Покушение на магистра Совета, это отличное послание, а заодно способ мести.
'Построение действительно сходно с ритуалом объявления войны'. - Усомнился Аранир уже по ликале на общей частоте. - 'Только насколько я помню, крайние в построении смертников должны развернуться и контролировать фланги. Спокойнее девочки, ждём'.
- Это ритуал объявления войны для внутреннего потребления. - Прошипел вслух Дино. - Для чужих никогда не использовался. Для нас шнатлиям хватает уведомления через посла. К тому же он идет с отклонениями, значение которых я тоже не пойму.
Ещё двое замерли, не дойдя до подиума трёх человеческих шагов. Ведущий всей этой процессии оставшееся расстояние проделал в одиночестве и замер, когда оказался на одной линии Дикой и Дариной.
"Ри, ...?' - Голос по ликале выдал крайнее напряжение Лики.
"Ждать"
На частотах ликалы повисла такая же напряженная тишина, как и в зале. Нэстэ могла бы восхититься выдержкой стоящих здесь аристократов. Как бы она не относилась к каждому из них в отдельности. Никто не схватился за меч. Никто не делал резких движений. Просто рукоятки ручного оружия оказались свободными от укрывающей до поры частей одежды. И полная тишина в ожидании команды или сигнала. Только репортеры суетились в выделенном для них секторе.
А инсектоид вроде даже и не замечал всеобщего напряжения. Он сделал резкое движение и в руках оказались ножны с оружием.
В ликале старших вспыхнуло оповещение о срабатывании двух наручных щитов гекатес. Но пара прикрытия все же сдержала первый порыв, ничем не выдав себя.
А шнатлий, словно издеваясь, уже взялся двумя руками за то, что было рукоятью и ножны. Несколько секунд постоял и ....
Две пары лап подогнулись, опуская массивное тело прямо на пол и меняя позу богомола. Вертикальная часть тела почти опустилась к полу, а голова шнатлия оказалась почти у ног Нэстэ. Все его действия синхронно повторили на своих местах замершие шеренги. При этом главный продолжал удерживать оружие теперь уже высоко закинув руки над головой. И зачехленный клинок оказался точно на уровне груди, едва не касаясь девушки.
Нэстэ немного постояла, но никакой подсказки от сильно озадаченных друзей так и не получила. Церемониймейстер, остающийся на связи, тоже молчал. Напряжение росло. И решившись, она медленно протянула руки и приняла подношение.
'Благодарю'. - Хотела чисто автоматически выдать Нэстэ на подзабытом порядком языке инсектоидв. Но в последний момент сжала губы. Что-то было не так. Шнатлий оставался в приниженной позе и не пытался поднять голову. А ведь всем известно, что прямой обзор со стороны этих разумных, признак уважения к собеседнику. И какое-то странное напряжение.
"Тяжёлый, твою...." - Прокомментировала она по ликале. - 'Что делать?'.
"Терпи. Для объявления войны они бумаги приносят. Это что-то другое. Ещё оскорбишь их передачей кому'. - Донесся голос Дино.
По делегации шнатлий прошло едва заметное движение.
"Такое ощущение, что они чего-то сильно опасались, но этого не произошло'. - Заметила Сумми. Сама она на пару с Рианной оставалась с невозмутимым лицом. - 'Я бы сказала, они испытывают облегчение'.
Все так же молча и под растерянными взглядами зрителей делегация размеренно собралась в обратном порядке и удалилась из зала.
Постояв, следом, немного неуверенно оглядываясь на подиум, направилась и толпа зрителей. Их задачей оставалось проводить гостей, оказав соответствющее внимание. А комментарии они будут ожидать за дверью.

- И что это было? - Нэстэ озадаченно осмотрела вполне весомое послание и даже попыталась вынуть клинок.
Тот поддался неожиданно легко.
- Красивый, тут вязь какая-то. Ух ты, я ее знаю. На уроках расоведения было. Не пойму, зачем они мне всучили копию клинка правителя?
Рианна с любопытством заглянула ей через плечо.
- Это не может быть копия куэрклина. За такое преступление шнатлии вырезают весь клан.
- Сама посмотри. Нам показывали на расоведении семь клинков правителей.
- Если это не копия, тогда... - Сумми вдруг нервно рассмеялась. Сказывалось пережитое напряжение.
- Нэстэ, ты неподражаема. - Присоединился к ней Дино. - Всего лишь рядом...
- Постояла. - Закончил Саша уже под общий смех.
- Может мне кто объяснить что произошло? - Почти обиделась на смеющихся друзей Нэстэ.
- У шнатлий может быть только семь или меньше родовых правителей. - Вздохнул Дино, подавив очередной нервный смешок. - Клан вправе выбирать какому роду служить.
- Это всем известно. - Сварливо заметила Нэстэ.
-Не всем, в обычных школах это все упрощено до предела. А гекаты изучали его до тебя. Вопрос в том, что смена рода правителей может произойти только одним способом. Претендент должен убить самого правителя и всех его наследников. Причём старших желательно в открытой схватке.
-Ч-чего?
- Колония выбрала правителя несколько раньше, чем рассчитывали шесть кланов. И, похоже, совсем не того, кого ожидали оставшиеся шесть правящих родов. Неожиданное решение. Хотя в логике им не откажешь. Быть пушечным мясом для чужого клана и оставаться изгоями никому не хочется. Полностью независимыми колонисты стать не могут. Остальные кланы сразу задавят или вырежут новый правящий род. И мы бы не стали вмешиваться во внутренние разборки насекомых.
- А новый правитель удовлетворяет всем традициям шнатлий. - Поддержал Саша. - К тому же Магистр совета контакторов, входит в гекаты двух принцесс и связан союзническими обязательствами ещё с двумя крупными империями. Против такого шесть родов не рискнут пойти открыто.
- Я вообще-то человек. У меня, знаешь ли, всего две пары конечностей. - Начала заводиться Нэстэ.
- Точно, уже не раз обманывавшая смерть или наоборот подружившаяся с нею. Это для шнатлий дополнительный плюс.
- В том, что ты человек, для них есть ещё и плюсы. Причём такие огромные, что минусы теряются.
- Это какие? - Нэстэ подозрительно прищурилась глядя на друга.
- Хотя бы в том, что тебе точно не потребуется строить родовые ясли и детские сады в таком количестве, как черноплащнику. А на это уходит значительная часть бюджета кланов. Кроме того, У шнатлий абсолютная монархия, в крайнем своём выражении. Правящий род выбирается, это верно. Но заменить его, после того как он разрастется, законной возможности нет. Правители у шнатлий, в общем-то, занимаются исключительно внешней политикой и войнами. Но частенько злоупотребляет своим правом, и вмешиваются во внутреннюю политику, каковой занимается совсем другая структура. В твоём случае это изначально исключается. Сввоя территория у тебя есть. Причем у элфиан, с которыми шнатлии почти не ссорятся. Их мир слишком легкий для них. Тебе попросту нечего делать на их планетах. Вредно для здоровья.
- Интересно чьего? Мне вот кажется самих шнатлий. - Ехидно заметила Сумми. - А значит, будут стараться, чтобы у тебя и желания не возникло лезть во внутренние дела колонии.
- Так что представительство они тебе отгрохают. - Кивнул согласно Саша. - Будут паиньками, лишь бы не потерять твою благосклонность. В лояльности шнатлий своим правителям можно не сомневаться. Это у них почти на генном уровне. И они будут простото в восторге, что ты живёшь в другом мире и совсем не претендуешь на их земли. К тому же, с таким правителем они могут рассчитывать ещё кое на что.
- Точно! Клан Шантэири Ласк'хари после утери правителя стал изгоем. За последние годы в междоусобицах он сократился в разы. Выбиты не только семьи воинов, но и гражданских. А ведь когда-то это был один из сильнейших кланов. Теперь у них даже своих миров не осталось. Все растащены конкурентами.
- И что? Они рассчитывают, что я пойду войной за их потери?
- Это невозможно. Хотя если сделаешь, они пойдут за тобой. Никто ведь не будет спорить, что шнатлии отличные воины. В Бездне они прошли почти половину пути до Новых миров, в обход жемчужного ожерелья. В новых экспедициях они лишними не будут это точно. Зато и новые подходящие миры станут колониями ТВОЕГО клана. Остальным если и обломится, то только с твоего согласия. Все просчитали заразы. Ты ведь не собираешься сиднем сидеть в резиденции контакторов?
- Но я не хотела....
- А нечего всякие желёзки в дар принимать. Хотя отклонение такого предложения влечёт для посланников обряд самоубийства. Вроде так, или я могу ошибаться. В любом случае шестилапые сильно рисковали, не предупредив нас заранее о цели своего визита.
- Они вообще рисковые ребята, Лика с Дариной едва не разрезали этого посланника щитами. - Вздохнула Рианна. - Девочки, ума не приложу, как вы сдержались, но спасибо.
- Это дело Гекаты. - Лика неопределенно улыбнулась и сделала шутливый книксен.
В присутствии столь представительного собрания на большее она не рискнула.
- Знаешь Нэстэ, каждый раз, когда что-то с тобой случается, я думаю что больше удивляться нечему. - Задумчиво протянула Сумми. - Но все-таки интересно, что надо сделать такого, чтобы довести бедняжек до такого? Выбрать человечку себе в правители. Такого ещё не случалось. Что ты там говорила о домоседстве до конца жизнь?
- Короткая жизнь домохозяйки оказалась. - Хмыкнул Саша. - Всего пара дней. Даже для тебя рекорд. Теперь считай новая начинается.
- На что хоть спорили? - Сварливо поинтересовалась Нэстэ убирая подарок.
- На интерес. - С показным огорчением вздохнул Дино. - Все равно оба проиграли. Саша месяц давал, а ты опять все спутала.

В зале появился начальник дворцовой охраны и торопливо прошёл к Араниру. Слдом тенью скользнула сразу несколько фигур с камерами.
- Ваше величество. На выходе осталось шесть шнатлий уровня черных плащей. Они перекрыли двери, обнажили мечи и никого не подпускают, даже мне пришлось с ними договариваться.
- Личная охрана. - Поинтересовался Дино. - Четверо чёрных и два коричневых в качестве порученцев.
Начальник охраны недоуменно покосился на него, но подтвердил состав оставшихся шнатлий.
- Остальные где?
- Убыли из дворца и направляются к Переходу. Заявили маршрут к транспортной станции в Новые миры. Там уже готовят челнок.
- Магистр Нэстэ, надо бы как-нибудь урегулировать вопрос с вашей охраной. - Аранир развернулся к Нэстэ и смотрел совершенно серьезно. - Все-таки здесь дворец империи Арден и присутствие неучтенных вооруженных бойцов недопустимо.
- А, быть может, есть свободные казармы? - Нэстэ только спустя мгновение сообразила, что вместе с офицером в зал проскользнуло сразу несколько корреспондентов. И Аранир явно начал играть на публику.
- Гостевые дома вполне подойдут им по статусу. И расположены они вне границ дворца. - Предложил Аранир, видимо успев получить информацию по своей ликале. - пару обязательной смены можно выставить на входе в ваш гекарий. Там все равно уже филлиал совета рас образовался из союзников гекаты.
Саша с Дино дружно усмехнулись. Их подразделения действительно обитали именно там. И обеспечивали выход любой из трех магистров и даже гекатесс Рианны, без оглядки на штатное сопровождение. А ещё там регулярно обитали хорны, куакши да и много кого ещё. Появление нового подразделения, подчиняющегося одной из магистров, только добавляло интереса к этому месту.
- Вызовите командира шнатлий. - Вздохнула Нэстэ, обращаясь к офицеру.
Тот недоуменно по крутили головой, но вопросов её задавал. Только предпочёл все же сопроводить чёрного таракана, со всем вооружением, протопавшего в зал приёмов как только услышал вызов.
Короткий диалог происходил на трескучем языке шнатлий и без электронного переводчика. Нэстэ не без труда подбирала порядком подзабытые слова. Несколько раз вынуждена была повторить непонятные фразы, но, в конце концов, кивнула Араниру.
- Офицер, около дверей останется двое из личной охраны магистра Нэстэ, остальных сопроводить в гостевые дома у северной стены. - Среагировал едва пришедший в себя церемониймейстер. - С этого момента магистра Нэстэ приветствовать по правилам правтелей.
Тот ошалело, иначе не скажешь, глянул на нее, чётко развернулся и едва ли не строевым шагом вышел следом за шнатлием.
- Бедняга похоже совсем с тобой запутался. - Заметил Саша.
- А кто бы не запутался? Гекатесса, магистр, первооткрыватель, то есть уровень герцогства, теперь еще Кастилп, то есть правитель независимой колонии шнатлий. А это уж извини, минимум высочество. Я уж и сам не знаю, на каком уровне наш союз? - Среагировал Дино.
- Ничего что я гражданка Арден?
- Ты магистр совета контакторов. - Со смешком заметила Рианна. - За нами, как и за сотрудниками высшего звена Совета, сохраняются титулы в наших странах, но гражданство замораживается. Так что с этой стороны тоже все нормально. Ты вполне можешь принять на себя новый титул. Вот только не понятно, почему из всего этого делали такую тайну? Ведь можно было обойтись без такого напряжения.
- Что ж добро пожаловать в число правителей. - Аранир с силой провел по лицу ладонями и улыбнулся. - Согласно новому статусу, вы теперь имеете полное право на этот титул.

Заговорили между собой они только в транспорт проводной капсуле.
- Она приняла охрану и даже определила в гостевые дома. - Отчитался Эрхас...эан, получив короткое сообщение от оставшихся.
Старый воин не скрывал облегчения и открыто расслабил крылья.
- Похоже, решение принять власть человечки более удачно, чем мы думали. Она достаточно осторожна и разумна, раз не начала действовать сходу. - Заметил Рискр...ижан. - Я сильно сомневался в этом решении, в чем приношу тебе извинения.
- Такого никогда не было. - Согласился Краэссин. - И я не сразу вынес это предложение на совет. Но долго ли мы протянули под властью одного из шести кланов?
- Потому никто и не спорил. - Согласно наклонил свою голову Рискр...ижан. - От моего рода осталось всего несколько семей. И только потому, что Ахал'схэры выпустили нас на колонизацию. Да и без поддержки архэсков мы и в колонии бы не долго продержались.
- Каста воинов насчитывает минимум семей. - Подключился Эрхас...эан. - Нам бы продержаться до поры, когда молодняк пройдет третий цикл.
- Сколько их к тому времени уцелеет? - Подосадовал Рискр...ижан.
В былые времена само обсуждение подобных вопросов между представителями разных каст посчитали бы серьёзным нарушением этикета. Военные рода никогда не позволяли гражданским вмешиваться в свои дела. Но сейчас обсуждение перспектив молодняка вошло в норму. Без этого клану не выжить. Воинов оставалось так мало, что Собор даже фермеров рассматривал как ресурс обороны. Сильные кланы сделали все, чтобы падшие не смогли подняться. А колония не смогла обрести самостоятельность. Не будь колония обречена без военного прикрытия, они бы и остатки архэсков бы не выпустили.
Краэссин промолчал, только показал, что услышал разговор. Обсуждать тут было нечего. Каста воинов практически не увеличивалась, несмотря на все совместные усилия шнатлий. Даже нарушение традиций и объединение яслей ни к чему не привело. Их новый мир был полон опасностей. И твари регулярно добирались до поселений.
А если бы не твари, прокормить молодняк тоже было сложно, не имея технологий Объединённых миров. Не от счастливой жизни они шли в набеги к соседям. Серпентиниды пользовались полной поддержкой своей империи. Тому же они могли в любой момент рассчитывать на рекомендации Совета контакторов. Целой триады правящих из мягкотелых.
А колонистам шнатлий кланы запретили приближаться к Совету. Это была привилегия правителей кланов и только, каковых у них не было. Но теперь это точно позади. Они выбрали правителя, удовлетворяющего всем требованиям традиций их расы. Кандидат лично бросил вызов всему роду правителя клана Шантэири Ласк'хари и последовательно выбил все его потомство. При этом успешно противостоял Большой охоте и вынудил в конце концов главу рода бросить вызов на поединок. Последнее было не обязательно. Достаточно просто его убить. Но так даже лучше. Круг равных признанная альтернатива родовому бою. И человечка была вправе призвать союзников, так же как бывший правитель призвал сильнейших из своего клана. Честный бой, признанный всеми шестью кланами. А то, что претендент оказался человечкой? Так никто не виноват, что древние законы не рассматривали такую возможность и нигде не прописали расу претендента.
Но теперь все эти рассуждения уже история. Сейчас надо думать об организации приезда нового правителя в колонию. Причем человечка точно будет в сопровождении всей своей свиты. Это добавляет проблем. Впрочем, даже от прозвища 'человечка' надо отказываться. У ее друзей элфов есть почти официальное обращение к ней, 'Дарующая миры' или просто Дарующая. А чем не вариант? Род Дарующей. Звучит.

- Это же полный кошмар. - Возмущалась Нэстэ спустя несколько месяцев в тесном кругу друзей после первой своей поездки по колонии. - Теперь я понимаю, почему они решили наплевать на свою расу. Послать колонизировать мир и без элементарного обеспечения. У них даже щиты только переносные. И то, из тех, что смогли утащить с собой тайком. Как они вообще столько времени продержались?
- Шнатлии сильные воины. -Мрачно процедил Саша, сосредоточенно делая несколько глотков вина. Он тоже находился под впечатлением от поездки. Отпустить свою ррархи без личного прикрытия отказались и змеелюды и кашьяти. - Но я и подумать не мог, что они нападают только ради пропитания для своего потомства. Нам что, жалко что ли? Могли хотя бы намекнуть на проблему. Все равно старую технику пока складируем за неимением заводов по утилизации. Там вполне действующие модели есть. И даже с запчастями.
- Сколько сможете дать? - Тоскливо поинтересовалась Нэстэ. - Навязались на мою голову!
- Да хоть все склады забирай. Мы сейчас как раз постепенно заменяем комбайны на новые модели. От старых даже запчасти к ним не подходят.
- Отлично. Заберу вместе со складами запчастей. Только на свет платы.
- Они гарантируют, что набегов не будет?
- Да. Уже начали перемещать свои ясли подальше от пограничных переходов. - Вздохнула Нэстэ. - Если честно, еще немного такой колонизации и в набеги ходить станет некому. Так что не только они, но и я могу гарантировать.
- Тогда пусть присылают своих торговцев. Сойдемся на цене металлолома. - Ухмыльнулся Саша. - А отдашь позже, когда твои подданные начнут на свои лапы вставать.
- Как подумаю по какому краю из-за них прошли, до сих пор передергивает. - Вздохнула Сумми. - Нэстэ, как ты удержалась от того чтобы меч этот не вытащить из ножен? Ведь это первое что приходит в голову по нашим привычкам.
- Не знаю, хотела, но уж очень этот Краэскрин мне напряженным показался. Было такое ощущение, будто он следил за мной и боялся.
- Забоишься тут. - Проворчала Рианна. - Вот с чего они считали, что ритуал Выбора нам известен до таких тонкостей?
- А представляете, если бы они поняли перед входом в зал, что нам об этом ничего не известно?

А жизнь продолжается



Приглушенное освещение, наряду с наступающими за окном сумерками, придавало несколько мрачный вид кабинету, хорошо отражающий настроение хозяйки кабинета, угрюмо сосредоточенную на своем мало продуктивном занятии. Нэстэ даже глаз не подняла на вошедших без стука в кабинет Сумми и Рианну.
Перед нею медленно колыхался в воздухе над столом и переливался всеми оттенками сиреневого цвета полуметровый кусок вуали. Куинли находился в своем изначальном виде в ожидании очередной команды хозяйки. Занятие, за которым подруги все чаще заставали Нэстэ, пытающуюся хоть иногда отвлечься от навалившихся дел. Чем Нэстэ сильно огорчала детей, так и не потерявших интерес к питомцу.
Сейчас над столом происходило нечто скучное и однообразное. По команде хозяйки куинли обволакивал собой различные предлагаемые предметы от карандаша до небольших статуэток и приподнимал их над столешницей.
Иногда Нэстэ скучающе запускала пальцы в этот кулек и извлекала поднятый зверьком предмет, затеи без видимой цели возвращала обратно. Могла заставить зверька сделать несколько маневров с предметом без видимой цели и вернуться на место.
Потом предмет менялся и все повторялось. Самому Куинли эта игра явно нравилась. Он с удовольствием выполнял указания и замирал над столом в ожидании нового задания. Зато хозяйка откровенно скучала.
- Понятно. Опять хандрим. - Констатировала очевидное старшая Гекаты.
- И кто на этот раз сдал? - Вяло поинтересовалась Нэстэ, не отвлекаясь от своего супер продуктивного занятия.
- Лика. - Не стала скрывать Рианна. - Что у нас на этот раз? Вроде ведь все налаживается. И сама ты с охоты всего месяц как вернулась.
- Да надоело все. - Протянула Нэстэ. - В совете воспитателей все эти совещания по одним и тем же вопросам. Ведь в прошлом году их уже обсудили и утвердили. Так нет, каждый год им теперь утверждай все. В гекатах одно развлечение: поругаться с родителями или опекунами детей. Но Лика у меня это отобрала.
- Конечно. Ты с таким настроением их всех в круге уложишь.
- А здесь, в Совете, по моему сектору одно хозяйство: Разберись с тем, утряси там, уладь конфликт между фермерами.... Да что я вам рассказываю!. У вас все тоже самое. Ску-у-учно!
- Да, в войны нам вмешиваться не с руки. Да и нет необходимости. Даже Куэрхи вполне успешно обходятся своими силами. Саша с Дино туда только советников предоставляют. И то уже сокращают их количество. Целое поколение воинов уже выросло.
-Ну вот. Даже Шнатлии свои вопросы теперь сами решают. Вполне успешно кстати. Мне там тоже делать нечего.
- Так их правитель внутренними делами никогда и не занимался без нужды, как выяснилось. Для этого есть этот их собор, который он и контролирует. А за собой правитель оставлял только внешнюю политику. - Сдержала улыбку Сумми. - Ты помогла установить контакт с колониями змеелюдов и хорошо. Там уже без тебя обойдутся. Собор то это ты неплохо перебрала.
-Так же как и без Саши. - Поддакнула Рианна.
- В том соборе и поменяла то всего ничего. - Возразила Нэстэ. - У шнатлий как то все проще в этих вопросах. Интересы родов по большей части совпадают с интересами клана. Да действуют они только в рамках своих родовых полномочий. Убрала только совсем старых. И то, если в роду уже есть замена. Вот я и говорю, ску-у-учно. А еще проблема с этим молодняком просто бесит.
-Так это вроде внутренне дело.
- Так-то оно так. Но теперь у них питание неплохое, соответственно и выживаемость повысилась. В яслях пока есть контроль. А дальше? Если второй цикл не пристроить к делу, они же снова начнут друг друга гробить. Воспитание в стиле естественного отбора .... - Выругалась в сердцах Нэстэ. - А на третьем цикле выжившие снова полезут через граничные переходы. Особенно эти, из военных родов. Им же сельским хозяйством да строительством заниматься не почину.
Обе подруги неплохо знали ее советников. И сами вполне могли просчитать, о ком именно зашел разговор.
-Да, рутина в общем совсем задавила тебя.
- Вот и я говорю. Ску-у-учно.
- А спряталась чего? Научники жалуются, что ты избегаешь общения. Только роликами из вечерних посиделок и пользуются. - Укорила Сумми.
- Да ну их. Достали все уже. - Разозлилась слегка Нэстэ. - Ихтиологи орут, что им мало видеозаписей, и я должна была прихватить хотя бы маленькую гидру. Ну как я могла это сделать? Засушить что ли? Биофизики со своей въедливостью мне скоро в голове дырки проедят. Ну не знаю я, как отличить визуальные явления гравитации от временных аномалий. И не чувствовала я ничего особенного при пересечении этих аномалий. Про биологов с ботаниками и сами знаете, ещё по временам учёбы. А тут ещё этот молодняк шнатлий. Пусть они сами идут в Бездну и делают свои замеры, ловят, кого угодно, сушат или маринуют, или что там еще им требуется. А я дорогу могу показать. Ринсли тоже надоели. Ну не виновата я, что колечко постоянно обновляется, а без меня оно не работает. И сидеть с ними постоянно я не могу.

-Ты бы зверька отпустила. - Воспользовалась паузой в стенаниях Рианна. - Чего пристала к бедолаге?
Нэстэ, наконец, оторвала взгляд от питомца. Подумала и знаком отдала новую команду.
Куинли радостно переместился к фарфоровой вазе и попытался 'обнять' её. Полностью заключить ее внутрь себя ему не удалось. Тем не менее, несколько секунд покачал, в попытке поднять и оставил в покое, зависнув перед хозяйкой с виновато опущенными уголками своей вуали.
-Интересное явление. - Поделилась Нэстэ наблюдениями. - Ваза объемная, но повесу даже меньше вот этой статуэтки из железа.
Она показала на стол, где покоился обсуждаемый предмет. Куинли может поднять статуэтку. А вазу даже оторвать от пола не в силах.
- И что?
- Не знаю. - Пожала плечами Нэстэ, вставляя упомянутую статуэтку в свернувшегося куинли.
Тот радостно воспарил с нею над столом.
- Научники с грехом пополам нашли формулы, описывающие полёт куинли. Но судя по расчетам, он может поднимать всего половину своего веса, да и то, с трудом. Это примерно несколько карандашей, или маленькая деревянная шкатулка. А мой Куинли справляется с весом на тридцать процентов больше своего собственного. Причём не просто приподнимает, а еще и свободно летает с таким весом. Но может это делать только если полностью обернет предмет по поверхности. Даже маленькая щель играет роль.
-Именно предмет? - Заинтересовалась Сумми.
- Живность тоже. - Вздохнула Нэстэ. -Мне шнатлии для опытов зверушку презентовали.
Она рассеянно сдернула ткань, под которой оказалась небольшая клетка.
Нечто круглое, на шести лапах, сильно похожее на паука, только с длинными крыльями, высунулось через открытую дверцу.
-Мерзость какая. -Скривилась Рианна.
- Ага. Они тоже так сказали. Их научники этих чудиков в биологических лабораториях как мышей используют. Только этих ещё и не жалко. И плодятся не хуже тараканов.
Куинли тем временем распростерся над подопытным, опустился сверху и стал практически незаметным на фоне животного. Разве что насекомые приобрело сиреневый оттенок.
- Если бы тварюшка была крупнее, постороннего оттенка совсем бы не было заметно. - Прокомментировала Рианна.
Крылатый паук воспарил, тем временем, над столом нелепо перебирая лапами.
- Обратите внимание, крыльями он не машет, хотя сам по себе может перелетать с места на место. Но Куинли не даёт. Хотя летать сам с их помощью он может только пока маленький. Когда вырастет, в естественных условиях охотится в пешем порядке.
-Ясно. А что тебе-то до этого?
-Пока не знаю. - Задумчиво пожала плечами Нэстэ. -Научники показали над чем бьются, вот я и экспериментирую. А физики только и смогли установить, что в этом своём коконе куинли каким-то образом уменьшает вес предмета процентов на двадцать или тридцать. Но как, почему понятия не имеют. Биологи как узнали, тоже застонали: 'для чего, зачем...'.
-Они все вместе к ней вторую неделю пристают. Требуют объяснить для каких целей, эта способность используется зверушками в естественных условиях. - Появилась в виде голограммы Лика. - Я знаю. Все записи этих встреч просматриваю.
-Так Нэстэ же в том мире все несколько минут провела. И большую часть с замороженными глазами. - Поразилась Сумми.
- Так их это не останавливает. 'Есть же Лео. Он все видел'. - Флегматично передразнила кого-то хозяйка кабинета. Даже голос сделала грубее и надтреснутым.
-Бред. Ниахары не передают зрительных образов. - Возмутилась Рианна. - Это интерпретация их эмоций и впечатлений нашим мозгом. Как можно описать того, на что у тебя нет ассоциации?
- Ну да. А они на твои сны кивают. - Весело рассмеялась Лика.
-Змеи вместо лиан? Это их устроит?
- :Не а. Нэстэ же в прямой связи. Они выдвинули теорию, что она должна воспринимать передачи Лео более качественно. Профессора Даррела они тоже не слушают. Считают, что он все неправильно понял с ваших слов.
- Так ты поэтому захандрила?
- Достали. -Повторилась Нэстэ. -Лучше одной с куинли сидеть. Он хотя бы вопросов идиотских не задает. И теории всякие бредовые не выдвигает.
- Да тебя, подруга, пора спасать. - Заключила Сумми.
- Как? Из латтории я совсем недавно. И так перебрала с лёгким миром. А в других местах меня везде достанут. - Уныло протянула девушка. - Тут хоть можно в кабинете запереться. Смыться бы от всего куда-нибудь.
-Например, в Бездну?
-Ну да. Хотя бы этих научников в мир куинли запихнуть. Пусть сами за всем наблюдают и строят свои гипотезы и делятся впечатлениями. Быть может отстанут. Хорошее место для постоянной станции я могу хоть сейчас показать. К стати, там рядом и миры с аномальным временем, и тяжелые миры. Так что можно еще и этих сбагрить. Вы даже не представляете, с каким бы удовольствием я бы их проводила туда. И охрану обеспечила.
- А как же 'жизнь домоседки'? - Не удержалась Сумми.
- Да ну ее! Я же не думала что это так скучно!
-Да, надо ее выручать. - Рассмеялась Рианна. -Что скажешь на счёт экспедиции?
-А вы отпустите? - Нэстэ с такой надеждой вскинулась, что подруги больше не сдерживали смех.
- Этот вопрос научники уже не первый раз задают. К ним присоединяются охотники за тварями. И как это ни странно, промышленники. Ты умудрилась притащить данные о мирах, где кое-что можно даже не добывать, а просто брать. Постройка силовых тоннелей и транспортеров после жемчужной нити проблем не представляет. Так что транспортные компании, уже начавшие загибаться, тоже всеми конечностями за эту авантюру.
- Здорово бы было. --Мечтательно закатила глаза Нэстэ. - Я бы свой молодняк в периметры станций пристроила, а если получится, то и будущих фабрик. Там им столько дела будет, что ни о какой войне вспоминать не будут. А ещё можно проверить парочку миров. Они мне показались подходящими для адаптации под шнатлий. Чем сложнее, тем лучше. И эти, шесть кланов не подберутся.
-Слышь. - Подтолкнула локтем Сумми. - Она шнатлий уже своими считает.
-А что мне теперь, нос от них воротить? - Пожала плечами Нэстэ. - Ведь действительно не без меня они в таком положении оказались.
-Во, слышала? - Обернулась Сумми к Рианне. - Прав Дино. Эти шестилапые попали в самую точку со своим выбором. Случайно получилось, как они утверждают, или нет, но с выбором правителя они не ошиблись.
-А кто с этим спорит. - Поддержала Лика - Колония ведь даже протекторат получила как временный статус под контролем Совета контакторов. Считай, клан заполучил независимое королевство.
- А если Нэстэ ещё парочку миров им подыщет, то и империей станут. - Улыбнулась Рианна. - Кое кто из членов Севета уже заявлял о протекционизме и что сделка неравная. Но идея с Охраной научных и промышленных станций в Бездне может окупить сделку даже для Совета.
- Шнатлии действительно отличные воины. - Принялась защищаться Нэстэ. - А заполучив в качестве баз свои анклавы в глубокой Бездне, станут незаменимы в вопросах обороны не только для станций, но и для промышленности и транспорта. Постоянно выставлять усиленные отряды военных ни одна другая раса кроме шнатлий не может себе позволить. Это же целые армии нужны!
- Ещё кашьяти. - Ради справедливости заметила Сумми.
- Они имеют переходы через населённые Новые миры, и вынуждены будут сдерживать другие кланы шнатлий. Эта шестерка так просто не успокоится. Но и работать не захотят. Гораздо проще все брать войной.
-Точно. - Воодушевилась Рианна. - А промышленники кашбяти как раз в числе первых требуют организации экспедиции.
-Тяжело все таки с вами. - Посетовала Лика. У себя в кабинете она видимо сидела за столом. Потому что свободно откинулась на невидимую спинку и с интересом следила за разговором. - Одна всего лишь высказала идею. А через несколько минут уже кажется, что это давно проработанный план и вы только уточняете детали. Нэстэ, надеюсь, ты меня не бросишь здесь на растерзание родителям малышей?
- А на кого младших оставишь? -Возмутилась Сумми.
- Дарина вполне справится. - Отмахнулась Лика. - она только счастлива будет. Как воспитатель, она меня давно уже обогнала.
- Осогбенно если учесть, что ты не спешила за ней угнаться. - Проворчала Рианна.
- С родителями только еще довольно мягка. - Продолжила рассуждать Лика. - Но тут есть варианты из гекаты Литарна. Тем боле, что не навечно. Экспедиция продлится несколько месяцев, не больше.
-Ага. Триместр там и в пять раз дольше здесь. - Возмутилась Рианна. - Я, такими темпами, окажусь старухой в своей собственной Гекате.
- Так для того и пойдём в экспедицию. - Весело подмигнула Лика, совершенно забыв, что этот вопрос вроде как только обсуждается. - Найдём нужный мир, протянем тоннель и поставим санаторий. Все желающие смогут молодость сохранять. Кстати, физики утверждают, что если есть миры с замедленным временем, значит должны быть и с ускоренным. Вот бы найти. Представляете! Построить станцию, заслать туда учёного с прогрессивной идеей. Он там разрабатывает и совершенствует свои теории своим ходом. А мы почти сразу получаем новую технологию.
-Только молодой учёный возвращается уже убеленным сединами старцем.
- Ну, недостатки есть в любой системе. Но какова идея!
-Девочки, а вы это серьезно? - Нэстэ недоверчиво осмотрела всех троих.
-Уж куда серьезнее. Это до тебя Санира все разговоры фильтрует. А нам через отцов все по полной достается. - Пожаловалась Сумми.
-Точно. Саша с Дино уж насколько сдержаны в этих вопросах, а тоже уже заводили речь об этом. Так что если ты согласна на экспедицию по местам боевой славы, можно считать это первым совещанием. Следующее уже придётся с парнями проводить. А потом и на Совет контакторов выносить.
-Ещё и этих, поклонников придётся позвать. - Скривилась Сумми. - Через главных святош стало известно, что по колониям в некоторых сектах уже организовываются самостоятельные религиозные экспедиции. А по некоторым данным несколько групп уже ушло в Бездну. Без ниахар и профессиональной охраны. Охотники отказались от этой авантюры.
-Они же не дойдут! - Ахнула Лика.
-Так потому и известно о таких группах. - Мрачно пояснила Сумми. - Рубежники принимали сигналы от датчиков. А вышедшие спасатели находили их остатки.
-Сумасшедшие. Чего им там надо? - Заволновалась Лика.
- Как чего? Попробуй волобразить себя истинно верующей. Мир Единого, твоего бога, из легендарного, вдруг стал вполне реаленым. Причем со всеми подробностями. Гаруды настоящие, даже для носа Лео вполне воспринимаемые. Другие твари из прислужников Неназываемого тоже. Сам враг Единого тоже достоверен и полностью соответствует изначальным писаниям. Даже в том что 'один в тысяче' вопросом больше не возникает.
- Но это же тварь неразумная из Бездны. Точнее колония тварей.
- А о его разумности никто в писаниях ничего не упоминает. А для верующего, разве обычный разум может пойти против реального бога? Да и кто сказал, что разум богов может быть постигнут нами? Почему бы на светлой стороне не быть Единому. Ну, или его прототипу. Нэстэ ведь не была на светлой стороне.
Сумми резко осеклась и подозрительно уставилась на явно смутившуюся при последних словах подругу. Две остальные тоже насторожились. Столь странную реакция для них уже давно стала признаком грядущих изменений в их жизни.
-Нэстэ, ты ведь не была на светлой стороне, да? - Вкрадчиво поинтересовалась Рианна. - Мы как-то этот вопрос ни разу не обсуждали. Тогда, после неназываемого ты быстренько переключилась на куинли и прочих.
-Да ладно вам. - Вмешалась Лика. - Единый был человеком. Это всем известно и сказано в талмудах поклонников. В том числе и тех, что подняты из их пыльных запасников. Не может же он столько лет прожить.
-Нет там никакого Единого больше. - Сердито буркнула виновато опуская глаза объект всеобщего внимания.
-Нэстэ...?
Два магистра воплоти медленно стали обходить стол.
-Чего? Ну тот переход действительно привёл меня на светлую сторону. Мы с Лео ведь ранены были. Нам надо было где-то отлежаться. Лео почуял пещерку.
-Подержите её, я сейчас тут быстренько из Арден доберусь до вас и лично придушу. - Простонала Лика.
- Да чего вы? - С его времён знаете, сколько времени прошло? В пещере считай ничего и не осталось. Только рисунки на скалах, камни использованные им в качестве стола и стульев. Стол, правда, огромный. Я думаю он там был с самого начала. А этот только обтесал его, судя по следам. Ну и дневник. Он в нише стола был. Страницы пластиковые, почти все уцелели.
Рианна с Сумми где стояли, там и присели. Лика судорожно сглотнула.
-Я даже поминать, кого теперь не знаю. Что значит уцелели?
-Спятил мужик там, вот что. - Нехотя поделилась Нэстэ. - Судя по всему, это был отряд искателей. Нечто аналогичное нашим охотникам на тварей. Они тоже иногда организовывают отряды уходящие в бездну. Нихары с ними не было. Или скорее всего погиб проводник. Вот они и заблудились в Бездне. Как там они пробились через столько миров, я не представляю. И в дневнике об этом очень мало сказано. Но в этот мир он пришел уже один, и прожил там несколько лет. На светлой стороне это вполне возможно. Есть съедобные растения. Пещера, где он поселился, это целый комплекс из гротов и тоннелей в скале. Есть источники воды. Целая речка. Можно сказать дворец размером с гору. Тварей полно. Но если соблюдать осторожность, особой проблемы не доставляют. Главное не нарваться на колонию этих ежиков. Ну или еще парочку других тварей.
-Из тех помощников неназываемого, что способны проникать в мир Единого? - Уточнила Сумми.
-А? Ну да, есть там такие. Описание у поклонников очень точное, если опустить нюансы.
Нэстэ сосредоточилась и на столе перед зрителями возникло миниатюрное изображение какой-то твари, больше похожее на плотно переплетённых клубок змей.
- Хара. - Сразу опознала Лика. - Саниры на тебя нет. Узнает что ты знакома с этой зверюгой, неделю будет дуться.
-Лео специально на неё охотился. Очень она ему по вкусу пришлась. - Вздохнула Нэстэ. - Ну вот. От одиночества и таких вод всяких тварей, мужик видимо совсем двинулся мозгами и решил пуститься в обратный путь. Как он прошёл бездну, я понятия не имею. Но раз стал Единым, значит выжил.
- Погоди. Так значит ты жила в той же пещере, что и Единый? - Спохватилась Лика.
-Ну, а где ещё? Лежанка хоть и каменная сохранилась. Натащи сена и можешь спать со всеми удобствами. Места даже для Лео хватает. Проветривается пещерка великолепно. Тепло. Там всегда тепло. Вечный день же. А на случай непогоды и для приготовления пищи есть место для костра, стол в конце концов.
- ...и будет признан сидеть с Единым за одним столом... - Пробормотала Лика.
-Погоди, а почему нам ничего не рассказала? - Рианна хмуро покосилась на пораженную сестру по гекате и снова сосредоточилась на Нэстэ.
-Так потому и не рассказала, что вся эта шумиха с Неназываеым началась. - Вздохнула та. - Решила сначала с этими преподобными обсудить. Так сказать на едине.
-И что они?
- Вон, она их дословно цитирует. -Невежливо ткнула она пальцем в голограмму пораженной подруги. -А когда преподобные очухались, признали что долго скрывать этот эпизод не получится. Слухи рано или поздно пойдут. Кое кто додумает недосказанное. Вы же вот заметили, что я о чем-то промолчала. Фанатики и без этого будут туда рваться. В общем, они попросили дать им время немного подумать и подготовить почву для публикации. Да видно не успевают, раз сектанты уже полезли в Бездну.
- Теперь ясно, чего это преподобные стали так яростно отвоевывать место в экспедиции для группы своих паломников. - Вздохнула Сумми. -Наши отцы знают?
-Ага. И кашьяти со змеелюдами тоже. Очень долго обсуждали воздать мне почести как богине при жизни или сначала пристукнуть.
- чтобы ещё где радом не прогулялась?
- Ну вроде того. - Нэстэ не содержалась от смешка.- В общем, пока это остаётся секретом. Но, вы сами понимаете...
-Конечно, понимаем. Время разоблачения близится. И той, кто сидит за одним столом с Единым лучше на время исчезнуть из досягаемых зон населенных миров. Слушай, а среди шнатлий тоже есть его поклонники?
-Есть. Это же Единый. Так что их собственное божество тоже его воплощение.
Свежие новости до остальных друзей дошли при следующем сеансе связи, уже на следующий день. И оба нелюдя некоторое время откровенно переваривали их, сидя у себя в кабинетах. На столько, что даже голограммы их оставались неподвижны.
- Да уж. Попала ты в переплет. - Наконец отошёл от своих раздумий Саша.
-Главное, мы то за что в него попали. - Простонал Дино. - Среди кашьяти численность этих поклонников за последний год увеличилось в несколько раз. О фанатиках не говорю. Но отец мне в колонии спихивает всех, кто заводит песню о желании служить соратникам равной Единому, бившейся с называемым и его армией в его чертогах. Каждый раз с такой ехидцей сообщает о новых переселенцах. Веселится за мой счет.
-Хоть кому-то весело. - Вздохнул Саша. - У нас в лигу соратников включили и императора. Как-никак, он не только когда-то предоставил кров, но и ввёл её в ближний круг.
- Все так плохо? - Расстроилась Нэстэ.
-Не сказать, чтоб очень. В некоторых вопросах даже легче стало. - Поспешил успокоить Саша. - Но приходится маневрировать. Ласс:сана обещала в скором времени провести воспитательную беседу кое с кем, чтоб думала с кем драться выходит. А еще. Чтобы смотрела за чей стол садится.
- Подожди, она не может знать. - Возмутилась Нэстэ.
-Так она и не знает. - С показной грустью покивал головой Саша. - Это были планы в качестве профилактики перед будущей экспедицией. Теперь вот узнает, что опоздала с беседой. Лет на десять, или чуть больше.
-Мне вот интересно. Хоть кто-то кроме меня не знал об этой экспедиции?
Все скептически скривились.
- Вопрос был не в самой экспедиции. А когда она состоится. - Резонно заметил Саша.
- И куда. - Кивнула Рианна. - Выбор маршрута оставили за тобой. Но советчиков у тебя....
-Тьфу на вас.

Лика радостно суетилась по своему бывшему кабинету управляющей, собирая свои вещи. Подготовка к экспедиции уже входила в активную фазу. И с передачей дел своему заместителю откладывать она не стала. Впрочем, вся передача состояла в суетливом сваливании всяких мелочей в кучу, чтобы освободить место для новой хозяйки.
Та только с интересом наблюдала за этой суетой, уютно устроившись уже в своём кресле.
-Хватит метаться. Если что будет мешать, обещаю не выкидывать, а аккуратно свесваливать в уголок до вашего возвращения. Как на счёт вина?
- Давай. - Обрадовалась Лика, прыгая в кресло для гостей.
- Вижу как ты огорчена потерей должности. - Улыбнулась Дарина, на правах хозяйки выставляя бутылку из бара.
- Это твоё. А я здесь только временно была.- Беспечно отмахнулась Лика. -Рада, что ты наконец признала это.
- Тебе хорошо. Ты с Нэстэ ещё в школьные времена в Бездну бегала и со Шнатлиями дралась. А мне и сейчас непривычно вызывать на разборки всех этих аристократов.
-А ты эту часть на ребят Литарна сваливай.
-А он не хочет никого отдавать. Присылает какого-то Норэна
- Не слышала о таком. Если не из гекаты, то, что о нем и известно?
- Род Вайхасу. Судя по его служебному делу, управленец.
Короткий ответ был принят с пониманием.
-Отлично. Этим точно можно доверять. А аристократов, если что, возьмешь на себя.
-Воины из асса-анши никакие, сама знаешь. А вот деловая хватка, что надо. Семья Вайхасу служит семье императора не за титулы или награды. И где он сейчас кстати?
- Представляется Нэстэ. Все-таки совет воспитателей и бюрократия по учебным программам за ним остаётся. Литарн с Сумми требуют ее личного одобрения. К тому же ей надо знать с кем придется постоянный контакт поддерживать. Обязанности консультанта с нее отказываются снимать.
-За твоё назначение. Я рада за тебя. - Подняла бокал Лика.
-За твоё освобождение. Знаю, как тебе здесь муторно было. Надеюсь, не забудешь сюда дорожку. - Не осталась в долгу подруга.
Звон бокалов рассыпался по кабинету.
- За гекату, а остальное приложится. - Традиционный тост был произнесен уже на два голоса.

Нэстэ озадаченно рассматривала высокого статного мужчину, одетого в деловой костюм непривычно простого покроя. Широкие плечи, открытое лицо, прямой взгляд воина. Все это никак не вязалось с шикарной каштановой гривой свободно ниспадающей водопадом по спине до той части тела, на которой люди обычно сидят.
Нэстэ всегда и охотно признавала, что плохо ориентируется в современных тенденциях моды. Но мечта аристократки на голове мужика, носящего пудовые кулаки, было за гранью её понимания.
-Норэн опытный администратор и ещё тот бюрократ. - Тем временем описывала достоинства молодого человека Рианна. - У Литарна остался после стажировки из академии госслужащих и до сих пор вел весь секретариат его Гекаты. Братец, можно сказать, с кровью оторвал.
Нэстэ отвлеклась от лицезрения аномалии. Секретариат Гекаты это серьёзно. Рианна, например, посторонним эту должность не доверяет. Пусть хоть три академии закончит. А тут явно чужой. Хотя держится уверенно. Но шевелюра!
-Он асса-анши. - Наконец обратила внимание на ступор подруги Рианна.
Нэстэ озадаченно нахмурилась, пытаясь вспомнить, где слышала это название.
- Отдельная раса людей. - Наконец неуверенно спросила она, обращаясь к парню. - Извини, ничего о вас не помню, кроме того что вы живёте обособленно в какой-то провинции. И вас очень мало.
- Нэстэ, ты как всегда неподражаема. Слышал бы тебя профессор Карнелли, наш наствник по расоведению.- Закатила глаза подруга. - Их не просто мало, а о-очень мало. В Арден асса-анши пришли после Великой волны с окраинных миров. Тогда там их почти истребили. И за четыре сотни лет ситуация изменилось только в том, что приставка 'исчезающая' сменилась на 'малочисленная'.
- Асса-анши не отдельная раса, а скорее подвид людей. - Улыбнулся парень. -Наши особенности не позволяют нам быть эффективными в ближнем бою. Так что мы считаемся плохими воинами.
-Вспомнила! У вас что-то с волосами. Стричь нельзя. Только не поняла почему.
Поморщившись, парень перекинул прядь волос через плечо.
-Не стоит. :Поспешила вмешаться Рианна. - Если Нэстэ говорит, что не помнит, это не значит, что не поверит на слово. Подруга, у них волосы с нервной и кровеносной системой. Если стричь, то только под общим наркозом. И с кроме останавливают ими средствами. И то потом долго болеть будут. Их детям даже подзатыльник давать страшно. В волосах даже свои нервные центры есть.
-Поняла. Тогда действительно не надо показывать. - Поспешила согласиться Нэстэ. - А почему старший? На госслужбу обычно наследников рода не берут.
- В нашей семье наследником считается младший ребёнок. У меня есть брат и сестра. - :Улыбнулся Норэн. - А старшие в каждом поколении идут служить не империи, а семье императора, как наследникам её высочества Майи.
-Это долгая история. - Тихонько прошипела Рианна, сразу как Норэн покинул их и направился принимать дела в учебный отдел. - В окраинных мирах всех асса-анши держали за недолюдей. Считалось, что они рождены чтобы быть рабами. Дошло до того, что они сами не помнят ни свой родной мир, ни язык. Даже своих обычаев не было. Вайхасу были первыми, кто тогда решился сбежать из рабства в Арден. У нас тогда как раз объявили Рабство вне закона. Мужчины в той семье не было. Мать и малолетние дочь с сыном. Вот и весь род. В последствии именно благодаря этой семье уцелевшие и начали целенаправленно перебираться к нам. Только семейство Вайхасу так не считает. И вбило себе в голову, что в благодарность за спасение асса-анши, они обязаны служить потомкам Майи. Благодаря которой у нас и пошла открытая вражда с рабством.
-Так до сих пор и служат?
- И не откажешься. - Пожаловалась Рианна. - Это у них сейчас почетная миссия. Старшие из всех семей асса-анши действительно уходят на госслужбу. Типа сначала отдать долг, а потом уже и род продолжить. А эти в каждом поколении являются в канцелярию императорского дворца. Если откажешься, незаслуженно нанесешь позор на парня. Да и служат они не в пример остальным. За дворянством и деньгами не гоняются. Среди асса-анши вообще нет аристократов в нашем понимании. Даже частную собственность кроме родового дома не заводят. Все на свой совет сваливают.
- Доверенными людьми не разбрасываются. - Правильно поняла главное Нэстэ. - А почему в гекату не включаете?
-Так не идут. Считают свои обязательства выше этого.

Межевая линия между двумя наделами была отмечена по старинке, каменными куккерами в виде пирамидки. И около одной из них стояли двое.
Все как во все времена. Боевая позиция богомола. Задняя пара ног широко расставлена на случай лобовой атаки. Средняя опирается в пахотную землю и склоненные в перед головы. Все говорило о том, что главы семей готовы сойтись в очередной схватке. И повод был тоже традиционным. Молодняк Шиир...риана ускользнул из яслей и хорошо потоптался по полям соседа.
-Сколько мы с тобой так воюем? - продолжил разговор Шиир...риан.
-Сколько себя помнить стал. - Не задумываясь, откликнулся Хрис...сан. - Зачем ты стал моим соседом в колонии?
-Какая разница с кем сцепится за первый цикл? Тебя я хоть знаю.
Позы не менялись. Оба демонстрировали готовность перейти от слов к боевым действиям. Но отчего-то продолжали оттягивать крайний момент.
-Это да. Из наших выводков немногие уцелели.
- У тебя есть шанс закончить с моим выводком прямо здесь.
- Ты знаешь, как я мечтал об этом в Объединённых мирах? - Хрис...сан даже согнул передние руки, как будто собирался броситься на противника. Но передумал или решил что момент упущен.
- Там твоя ферма стояла на более плодородных землях, чем моя.
- А теперь мы стоим здесь. Чего твои разбежались-то?
-Раньше ты бы не стал спрашивать. В начале недели обнаружили гнезду руширхов. Тварей уничтожили, а то, что они стену яслей подкопали заметили слишком поздно. Сам знаешь, во втором цикле у меня всего трое. Ну, так что делать будем?
- Староват я стал. Слава убившего последнего в выводке меня больше не привлекает.
- Я говорил о шансе. Но не сказал, что предоставлю его тебе
- И я о том же. Новая кастилп запретила краршу. Сойдемся, выживший отвечать будет перед местным собором. Даже до ее наместника дело не дойдет.
- Я слышал, она собирается забрать всех в Бездну?
-Я был на соборе, где этот вопрос обсуждался.
-Она действительно так сказала.
- "Если без этого нельзя, то пусть второй цикл умнеет в схватках с Бездной, чем в дракахьмежду собой". - Процитировал Хрис...сан. - Почти дословно. Хотя ее акцент трудно имитировать.
- Простое решение.
- Сопровождать и охранять научную экспедицию. А если будут найдены подходящие миры, начать их колонизацию.
- Это я слышал. Но ведь кроме этого есть и недосказанное.
-Это очевидно. Только кто будет спрашивать отчета в кастилпа. Да еще в вопросах внешней политики. Если найдутся еще миры, пригодные для колоний, мы снова встанем вровень с остальными кланами. К тому же, Из Бездны наш кастилп вернётся или одна или с армией на пороге третьего цикла.
-Опыта войны с разумными у такой армии будет мало. Зато каждый боец уже обретет полный разум. Умный правитель. - Расслабился вслед за собеседником Шиир...риан. И неожиданно закончил. - А Собор давно надо распускать.
- ....
-Кто в нем сейчас? Из молодых разве что восьмой цикл. И то парочка. В основном собор составляют старики, думающие настолько медленно, что мы все тут почти вымерли на радость шести кланам, пока они приняли правильное решение. Столько времени выбирать единственный вариант кастилпа.
-Дарующая считалась погибшей. - Возразил Хрис...сан.
- Но Совет контакторов оставался. Уйти под их протекторат тоже можно было. - Гнул свое собеседник. - Они-то не выживали как мы. Как выяснилось, они не сильно спорили о помощи нам. Змеелюдам союз с нами нужен был. И Бездна ими тоже изучалась все это время.
- Да. Вопрос с техникой она тоже решила, без труда. Серпентиниды почитай отдали её нам по цене металлолома. А ведь техника ещё не старая. Таких моделей у меня даже на прошлой ферме не было. А ты знаешь, я ведь был не последним в округе.
Стоящий напротив немного помолчал. Вся его поза говорила о растерянности. Впрочем, второй тоже неуверенно подобрал лапы. Как то не клеилась у них схватка. Даже спора не получалось. А ведь началось это ещё больше года назад, когда новый правитель получил куэрклин. Тогда они возмущались решением собора и были уверены в скором приходе кланов. Только уже со своими армиями. Но кланам быстро объяснили, что армию через жемчужную нить перебросить никто не даст. Они попытались решить вопрос обычным для себя способом. Но после прошлой войны, когда против шнатлий выступили все империи, кланы еще и между собой несколько раз передрались. Сил на очередную схватку в Бездне не хватало. Так что покричали и остались при своем. До фермеров доходили новости о громких окриках с их стороны. Но к кому они обращались? Их кастилп даже посоветовала кланам заняться своими проблемами и не лезть в ее дела. Не слыханная наглость для кастилпа падшего клана по меркам шнатлий. Но кланам пришлось проглотить. В Совете контакторов шнатлии не пользовались авторитетом.
- Ну что будем решать с нашим делом?
-Так их у тебя и так скоро заберут.Они же во втрой цикл переходят. Чего решать-то? - Окончательно подогнул лапы Хрис...сан и пристроился животом прямо на пахотной земле. - У меня тоже кстати. Ты бы поставил на периметр следящие системы. Удобная штука.
- Так не потяну я. - Стоящий несколько помялся и повторил действия противника. - Стоят они много.
- пару месяцев назад тритоны свои модели нам поставили. Я взял на пробу. Работают не хуже клановых.
-Чего тогда даром отдают?
-Да все потому же принципу. Старые модели. В их колониях уже не нужны системы сплошного контроля. Расколы перекрыты. Твари прорываются, но не доходят даже до поселений.
-Да у них и раньше они были дешевыми.
- Так их и делают с расчетом на первопоселенцев. Эффективность в ущерб удобству и комфорту.
- А тритонам, значит, теперь удобства подавай?
- В их колониях переход первичного освоения походит к концу. Сам знаешь.
- Даже войн толковых не было. Чего не осваивать колонии. - Согласился Шиир...риан. - Серпентиниды тяжелые системы оставили только на наших границах. В ожидании молодняка.
-Ворчливый ты стал, Шиир...риан. Тоже постарел.
- Это да. Но столько лет потерять без катилпа из-за кланов. Что себе думал собор?
- А Ничего не думал.
-Судя по прилизанным новостям, человечка с нашими проблемами больше напряглась, чтобы понять откуда они выросли, чем решала их.
-Теперь уже и человечкой её неудобно обзывать.
-Удачный выбор. Но почему так поздно? - Снова начал ворчать Шиир...риан.
Два старых фермера продолжали лежать друг против друга, разделенные межевой линией. Лучи полуденного светила грели их черные крылья. Спешить было некуда. Так что беседа текла неторопливо и обстоятельно.

Группа в центре лагеря состоящая из трёх магистров и их союзников привлекала внимание всех в лагере. Но для них это было привычным.
Все они невольно т вспоминать совсем другие события происходившие при других обстоятельствах и в другом мире Бездны.
Вокруг места наблюдения уже не первый день как раскинулся гигантский полевой лагерь. Большая часть его уже сворачивалась. Первые отряды уже выстраивались перед маревом Раскола. Экспедиция начинала свой путь здесь. И в этот же мир и планирует вернуться через несколько месяцев. Потому, обратно в населенные миры отсюда уйдет только небольшой отряд. Остальные займутся строительством стационарной базы.
Нэстэ намеренно выбрала для старта знакомый мир, в котором пересеклась с беглецами.
Остатки того, бывшего лагеря располагались совсем недалеко от лагеря, в распадке на холме в полудневном пешем переходе. Сами виновники переполоха почти трехлетней давности тоже были здесь. Причем в составе даже большем, чем тогда. Но заметно изменилось поведение младших гекат. Вирт с Майей стояли в окружении своих пятерок, ни на минуту не оставляющих без контроля ближний периметр. Остальные располагались так, чтобы не мешать им и одновременно прикрывали дистанцию на удалении. И все дружно с обидой косились на старших.
Сумми успела поделиться разговором с детьми с близким кругом друзей. И теперь они незаметно улыбались, стараясь не замечать обиженных взглядов.
...
"Мы хорошо подготовлены. Это не справедливо, что она опять уходит в Бездну, а нас не берут. Что с нами там может случиться? Там же будет Лика со своей пятеркой. Серпендинилы с кашьяти объединенный отряд личной охраны с нею посылают. Нэстэ целую кучу своих шнатлий берёт'.
'Ей надо ещё научиться управлять своими подданными. И не спешите. Время школы пройдёт быстро'.
'Да какое быстро! Вы уже все, что возможно открыли, прошли жемчужную нить. Нэстэ вон в каких местах побывала. А нам что остается? Осваивать уже открытое вами? Мы тоже хотим путешествовать в Бездне'.
'Так Бездна же большая. На всех хватит'.
'Да, большая, а Нэстэ уже все самое интересное открыла. И мир Единого, и куинли, и временные аномалии с гравитационными и все-все'.
'Одних анклавов сколько'. - Подключился сопящий рядом с сестрой Вирт. - 'И ещё собирается для шнатлий. Вы же с нею целую жемчужную нить прошли'.
'А вы знаете, чего нам стоило это?'
Дети заметно смутились.
'И мы все готовились к экспедиции по жемчужной нити не один год. Вам же рассказывают об этом'.
'Ну да. Но даже гекатессы Рианны считают что это того стоило'.
'Стоило. Для Объединенных миров. ' - Сумми поспешно проглотила комок в горле. Разговор с детьми неожиданно затронул болезненную для всего союза тему. - 'Но для каждого из нас цена от этого не становится ниже. Гекатессы Рианны, рархи Саши, арьяти Дино, да и мои сёстры, мы все имели лучшую подготовку, какую только можно было получить в Объединённых т мирах. Причём не только боевую'.
'Знаем. Дарина часто напоминает, что в гекате большая часть сестёр имеет учёные звания'.
'В том числе и Дарина с Ликой, между прочим. - С усилием улыбнулась Сумми. - Но в Бездне часто сталкиваешься с ситуацией, в которой требуется вся твоя подготовка и даже больше. Разве рассказы Нэстэ вас в этом не убедили?'
'Так-то Нэстэ. Они с Лео в Бездне оказались совсем одни. А сейчас идёт целая армия'.
'Её истории начинались с Битвы при Расколе. И тогда с нами тоже была целая армия'.
Сумми вспомнила грусть, с которой тогда покачала головой, видя, что дети остаются при своём мнении. В их представлении рядом с Нэстэ и Лео ничего страшного не может случится. И разуверить в этом их не сможет даже сама Нэстэ. Они же прошли с нею Бездну.
'Давайте сделаем так. Я разрешу вам принять участие в сопровождении экспедиции до точки старта. Но потом вы возвращаетесь вместе со мной обратно до резиденции в новых мирах. А потом домой, в Арден. А о вашем участии в последующих экспедициях я сама поговорю с Нэстэ. И только она будет принимать окончательное решение на счет каждого из вас. Естественно после проверки вашего уровня подготовки'.
'Да она же нас через полосу препятствий пошлет. - Взвыли сразу оба, сообрази какую подставу готовить мать. - Её полосы не каждый шнатлий пройдёт.'
'Но гекатессы проходят ведь все тесты, принятые для участников экспедиции, причём на общих основаниях. А как вы хотели? Держать в экспедиции специальный отряд для вашей защиты? Достаточно того, что Нэстэ вынуждена организовывать охрану для научников."
Вирт с Майей ещё попытались тогда поспорить. Но при появлении своего кумира поспешно ретировались. Спорить в некоторых вопросах с Нэстэ было бесполезно. Это их высочества усвоили давно и крепко. Даже ученики из спецкласса, будучи переведены на режим гекаты, давно перестали возмущаться постоянно меняющейся полосе препятствий и возрастающим требованиям к физической подготовке.

Сейчас наступил час расставания. И объединённый отряд подростков стоял, уперев глаза в землю. С окончательным решением матери они по-прежнему были не согласны. Но понятие дисциплины на втором году своего правления Лики и Нэстэ, уже было возведено в гекатах до уровня абсолюта. Так каких либо проблем с этой стороны не ожидалось.
Сумми с интересом покосилась на Нэстэ. Последние полчаса она беседовала с Норэном. Новый куратор учебной части молодых гекат старался использовать последние часы связи по полной. Он полностью оправдывал характеристику данную Литарном. Но целый ряд вопросов, особенно в части разборок с аристократами, оказался для него новой областью. А высшая аристократия все же попыталась вернуть свои позиции при гекатах, воспрянув с уходом Нэстэ. До поединков к счастью не доходило.
Норэн действительно с мечом был на уровне ниже среднего, и большинство из аристократов могли рассчитывать на относительно лёгкую победу в круге равных с ним. Если бы не одно но. Управляющей молодых Гекат оставалась гекатесса Рианны. Дарина же быстро сориентировалась в новой ситуации и переподчинила себе должность Норэна. В результате внесенных изменений, на любой поединок теперь требовалось согласие или ее лично, или двух старших из молодых гекат. Вирт с Мвйей были предупреждены соответствующим образом. А связываться с гекатессой в круге было себе дороже. Так что Норэн мог сосредоточиться на своих обязанностях не особенно заботясь о гордости высшей аристократии.
- '... Я полностью согласна с вами, Норэн. - Никаких исключений для убывших из ортобы детей быть не может. Все тесты они обязаны сдавать вместе со всеми. Так же, как и для тех, кто несет наряды. И более того, факт зафиксированного отставания должен ставиться в качестве основания на отказ, при принятии решения о подобных отлучках в будущем. Это должно быть правилом как при физическом обучении так и на теории...'
Сумми ещё пару минут послушала разговор и со вздохом отвернулась. На Рианну она не смотрела. Никому из них не хотелось отпускать свою беспокойную подругу даже во главе экспедиции и под таким прикрытием.
- Может ну их, эти миры Бездны. -Пробормотал тихо Саша. -Давайте все отменим.
-Думаешь Нэстэ это остановит?
- Потому и молчу, когда она слышит. Но страшно ведь. Она же у нас ходячая проблема. А вдруг ещё чего там найдёт. И так уже создали программу действий на многие поколения.
Сумми снова покосилась на расстроенных детей. Мысленно она была согласна с союзником.
- Ты запутался в следствиях и причинах, друг. - Усмехнулся Дино. - Не Нэстэ идёт с экспедицией, а наоборот. Экспедиция пристегнулась к ней. Нэстэ в Бездне обойдётся и без сопровождающих.
- Это точно. И придётся нам слушать уже не только её рассказы, но и Лики с пятеркой. -Вздохнула Рианна.
Заметив, что голограмма Норэна пропала, она развернулась.
- Все вопросы решили?
-На сколько это возможно.- Нэстэ весело осмотрелась, оценивая, на сколько ближайшее окружение готово к выходу.
- Что-то парень больно часто тебе названивает. И ты как-то долго разговариваешь с ним.
-Ну, он приятный собеседник. - Рианна с удивлением отметила лёгкую заминку с ответом на её подначивание. А ещё, она как-то поспешно отвлеклась на подскочившего не вовремя корреспондента. Хотя, это наверняка только показалось. Красноватый свет местного вечно закатного светила способствовал развитию воображения. Чтобы её гекатесса да смутилась от такой малости!
Тем временем весьма внушительный отряд весьма пёстрого рассового состава пришёл в движение. Ради разнообразия Нэстэ согласилась в этот раз пройти Раскол последней. Первыми на ту сторону ещё с вечера ушли шнатлии. Целое отделение из десятка бойцов едва переступивших порог второго цикла и два их командира. Из тех, что помнили времена Большой охоты на своего правителя.
Как выразился Саша в периоды наступления высшей язвительности, "... такими темпами, у инсектоидов скоро изменится само понятие Большой охоты. Будут объявлять её для вылавливания достойных возглавить клан".
Впрочем, эти уже точно своего поймали. В экспедицию ухолил едва ли не весь молодняк второго цикла. С тем, чтобы через полгода вернуться, уже обретя полноценный по меркам шнатлий разум, пригодный к обучению.

Экспедиция постепенно втягивалась в мутную пелену Раскола. И время окончательного расставания неумолимо приближалось. К Нэстэ и Лике уже подвели вромов. Пятерка шналий заняла позиции внешнего периметра. Бойцы Саши и Дино все же отстояли свое право прикрывать средний.
Корреспондент тем временем снова появился рядом. Он торопливо раздавал команды своей группе. Те расставляли съемочную аппаратуру.
Хорошо все же, что они заранее попрощались. У их разношерстной компании была для этого целая ночь, как только удалось спровадить младших. Так что к публичному цирку все относились с филосовским терпением и привычным пониманием. Но прощались искренне и грозились пойти по следу в случае нарушения связи или сроков возвращения тоже всерьёз.
- Магистр Нэстэ, гекатессы, прошу вас, не забудьте обернуться на спуске. - Напомнил корреспондент.
Нэстэ недовольно повела плечом, но согласно кивнула.
-Её величество. - Вполне отчётливо проскрежетал Эрхас...эан. - Вы должны обращаться к нашему правителю в соответствии с его статусом.
Корреспондент торопливо закивал, всем видом выражая раскаяние за допущенною ошибку.
А попробуй поспорить с разгневанным богомолом возвышающимся над тобой на пол корпуса, да ещё одетого в броню, и обвешанного оружием.
Рианна только переглянулась с Сумми. Шнатлиям было все равно на то, что титул магистра Совета контакторов считался выше родовых титулов в отдельной стране.
Всего чуть больше года прошло с памятного Большого приема. Но как-то незаметно представители этого клана перестали именовать своих новых союзников уничижительными кличками, принятыми среди шнатлий. И весьма ревниво стали относиться к любому намеку на неуважение в отношении Нэстэ. Особенно этим страдали родовые воины.

Нэстэ кивнула остающимся друзьям, улыбнулась детям и двинулась вниз по склону, в направлении Раскола, ведя врома в поводу. Лика с двумя подругами шла рядом. По сторонам, обтекая холм, заскользили шнатлии. Своих верховых животных они давно уже переправили на ту сторону. Лассана на мгновение замерла, отдавая дань ритуалу прощания со своим старшим. Саша только мрачно кивнул ей.
Рианна прекрасно понимала его. Самы бы предпочла оказаться в числе тех, кто сейчас уходил.

Пройдя с десяток метров, Нэстэ как и было оговорено, приостановилась. Рядом замерли гекатессы. Около ноги пристроился Лео. В нарушение идилии, видимо встревоженный остановкой, из-за ворота выскользнул сиреневый дракончик, сразу занявший свое законное место на плече. И все дружно обернулись назад. Веселые улыбки и жест прощания остающимся.
- В кои-то веки она просто уходит. - Проворчал Саша, нарушая для друзей иллюзию торжественности.
- Да, как-то даже непривычно. Не исчезает, не вылетает верхом на ниахаре и даже меч в ножнах. - Поддержал Дино.
Куинли, видимо решил поддержать скепсис зрителей. Расправил прозрачные крылья, выгнул шею в направлении камеры и вполне правдоподобно клацнул зубами. Потом, подчиняясь накрывшей его ладони хозяйки, туманом втянулся под рукав.
- Манерами совсем на хозяйку стал похож. - Заметила Сумми. - Тоже терпеть не может всякие приемы да проводы.


Завершено

В начало





Оценка: 8.36*15  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Малюдка "Конфигурация некромантки. Адептка"(Боевое фэнтези) Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика) Н.Изотова "Последняя попаданка"(Киберпанк) В.Свободина "Прикованная к дому"(Любовное фэнтези) Д.Деев "Я – другой 5"(ЛитРПГ) В.Василенко "Статус D"(ЛитРПГ) А.Ардова "Жена по ошибке"(Любовное фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Сержант Десанта."(Боевая фантастика) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"