Сидиус Дарт Ситхович: другие произведения.

Эффект массы. Фактор Древнего. Книга 2. Союзники и не совсем.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Создай свою аудиокнигу за 3 000 р и заработай на ней
Уровень Шума. Интервью
Peклaмa
  • Аннотация:
    Альтернативный вариант развития событий по третьей части Mass Effect. Что произойдёт, если команда капитана Шепард обнаружит на Иден Прайм не стазис-капсулу с выжившим протеанином, а...аварийный криогенный контейнер, внутри которого будет находиться последний уцелевший представитель дочеловеческой расы, жившей на Земле задолго до современных людей и также уничтоженной Жнецами в ходе одного из циклов? И который сумеет узнать правду о происхождении Жнецов...
       Книга завершена.
       Скачать книгу можно здесь - Zelluloza.ru.


  
   ЭФФЕКТ МАССЫ.
   ФАКТОР ДРЕВНЕГО.
   ЧАСТЬ 2.
   СОЮЗНИКИ И НЕ СОВСЕМ.
  
  
   ГЛАВА 9.
   ТЕ, КТО СКРЫВАЕТСЯ ВО ТЬМЕ.
   ЧАСТЬ 1. ПРОЕКТ "АВРОРА".
  
  
   Спустившись вслед за Шепард на главную палубу "Нормандии", Эйнар Красс миновал пост охраны - при его появлении охранники отсалютовали ему, как и полагалось по Уставу, на что он ответил тем же, правда, с некоторым запозданием - и оказался в зале для совещаний. Однако Кира миновала и его и аларийцу не оставалось ничего иного, как последовать за капитаном.
   - Держи. - Шепард протянула Крассу электронный планшет, на дисплее которого возникла некая комбинация. - Посредством этой комбинации ты сможешь связываться с Хакеттом или со мной, пока я буду отсутствовать. Набирай, набирай, чего ты ждёшь?
   Хмыкнув, алариец послушно ввёл отображённый на дисплее код посредством сенсоратуры. Над коммуникационным устройством развернулся трёхмерный видеообъём, протаял в глубину и внутри него возникло голографическое изображение мужчины с суровым лицом, облачённого в военную форму Альянса.
   - Адмирал Хакетт. - Красс почтительно наклонил голову и вскинул правую руку к виску в воинском приветствии.
   - Лейтенант Красс. - Хакетт ответил аларийцу тем же. - Наконец-то я увидел вас воочию, пусть и посредством дальней связи. Вы уже, как я погляжу, достаточно адаптировались к нашим условиям?
   - Да, адмирал... э-э... сэр, - поправился Красс. - Я благодарен вам за то доверие, которое вы мне оказали.
   - Не стоит. В такое время каждый хороший солдат на счету, а вы, судя по рассказам капитана Шепард и доктора Т'Сони, своё дело знаете.
   Алариец пожал плечами - дескать, что умеем, то умеем.
   - Капитан вам уже объяснила суть проблемы? - спросил Хакетт, внимательно глядя на аларийца.
   - Нет ещё, сэр. Это если вы имеете в виду то, что вы хотите поручить мне. Касаемо станции Омега мне всё известно.
   - Понятно. - Хакетт помолчал несколько секунд. - Хорошо. Ариа Т'Лоак со своими ресурсами представляет интерес для Альянса, к тому же, Омега расположена весьма удобно по отношению к системам Термина и было бы глупо отбрасывать такую возможность. Что касается вас, лейтенант... Сейчас "Нормандия" летит на Цитадель. Там вы разделитесь. Люди Арии сопроводят капитана туда, где Т'Лоак собирает свой флот для контратаки, вам же необходимо будет посетить лабораторию доктора Гаррета Брайсона, которая располагается на одном из уровней Цитадели. Из дока вы сможете туда добраться на аэрокаре, координаты я перешлю на ваш инструметрон - вы ведь уже обзавелись им, не так ли?
   - Так точно, сэр, - по-военному чётко отозвался Красс.
   - Хорошо. Дело в том, что доктор Брайсон руководит особой исследовательской группой "Аврора", которая занимается исследованиями всяческих слухах о Жнецах...
   - Простите, сэр, но к чему сейчас подобные исследования проводить? - не понял Красс. - По-моему, сейчас уже никто не сомневается в существовании Жнецов.
   - Дело не в этом. До нас дошли определённые слухи, которые мы решили проверить. Вдаваться в подробности по каналу связи не стану - лучше будет, если сам Брайсон введёт вас в курс дела. Если возникнут вопросы, лейтенант - вам известно, как со мной связаться. Я очень надеюсь, что вы, с вашими знаниями о Жнецах, сможете по-иному взглянуть на эту проблему.
   - Но, сэр, мои знания о Жнецах ненамного превосходят ваши, - пожал плечами Красс. - Я ведь не учёный...
   - Да, но вы же сами говорили о находках, которые сделали ваши учёные во время войны вашего народа против Жнецов на Ироли-II. В свете этого, возможно, вы сможете взглянуть на работу Брайсона под несколько иным углом зрения.
   - Вот как? - Красс переглянулся с Кирой. - Что ж - это уже интересно.
   - Я так и думал, что вас это заинтересует, - удовлетворённо кивнул Хакетт. - Действуйте, лейтенант. Конец связи.
   Канал связи мигнул и погас.
   - Становится интересным. - Алариец задумчиво погладил подбородок. - Ты не находишь?
   - Не знаю. У меня не слишком много данных о работе доктора Брайсона. Но, возможно, что Хакетт прав - ты, со своим свежим взглядом на суть проблемы, сможешь увидеть что-то такое, что мы можем пропустить.
   - Поглядим. Кстати - что, если мне придётся куда-то отправиться с Цитадели? Чем я могу воспользоваться?
   - "Нормандией", конечно. - Казалось, что Шепард этот вопрос очень удивил. - Ты же теперь полноправный член экипажа, офицер Альянса и более того - мой старший помощник.
   При этих словах капитан хитро прищурилась.
   - Старший помощник? - эхом повторил её слова алариец. - Э-э... А ты не находишь, что это несколько чересчур?
   - Почему?
   - Да хотя бы потому, станет ли команда выполнять мои распоряжения, если до этого дойдёт очередь? И почему именно я? Разве нет более подходящих кандидатур?
   - На данный момент, я вижу лишь одну такую кандидатуру - это ты, Эйнар. А насчёт того, станет ли экипаж тебя слушать, если вдруг что... Пошли.
   - Куда? - не понял Красс.
   - Пошли-пошли. - Шепард, не обращая больше никакого внимания на аларийца, развернулась и зашагала прочь из коммуникационного центра.
   Вопреки ожиданиям, капитан проследовала к межпалубному лифту и жестом приказала Крассу следовать за ней. Недоумевая, чего ещё от него хочет командир "Нормандии", Эйнар вошёл в кабину лифта следом за ней; за ним, проскользнув в уже закрывающиеся двери, в кабину юркнула специалист Трейнор. Красс с интересом взглянул на неё, но ничего не сказал.
   Лифт поднял их на самый верхний уровень корабля, который среди экипажа получил прозвище "чердака", и на котором располагалась капитанская каюта. Выйдя из кабины, Шепард сразу же прошла через небольшой тамбур и миновала открывшиеся двери каюты.
   Переступив порог отсека, Красс обнаружил, что там уже находятся Джеймс, главный пилот фрегата лейтенант Моро, Гаррус Вакариан, пилот "Кадьяка" Стивен Кортес, главный инженер корабля Грег Адамс и Лиара Т'Сони. Едва лишь он оказался в капитанской каюте, все присутствующие обратили на аларийца свои взгляды, что привело его в некоторое замешательство. Однако он не показал и виду, что его происходящее несколько выбило из колеи. С невозмутимым выражением лица Эйнар прошёл к встроенному в одну из стен каюты большому аквариуму и встал около него.
   - Я пригласила всех вас вот для чего, - начала Шепард, окинув взглядом присутствующих. - Дело в том, что я вынуждена на некоторое время оставить "Нормандию". Так сложилась ситуация. Содействие нашего корабля Арии Т'Лоак не требуется, у неё и так достаточно сил для того, чтобы попытаться отбить Омегу у "Цербера". Но я не могу одновременно находиться в двух местах, поэтому на время моего отсутствия, вы переходите под командование старшего помощника лейтенанта Эйнара Красса. Есть возражения?
   Собравшиеся переглянулись между собой, но ничего не сказали. Красс же заметил, что Лиара едва заметно улыбнулась ему и тут же смущённо опустила глаза.
   - Что ж, я так и думала, - удовлетворённо кивнула Шепард. - СУЗИ?
   - Я полностью согласна с вашим решением, капитан Шепард, - донёсся из динамика интеркома голос Искусственного Интеллекта звездолёта. - Лейтенант Красс - вы можете полностью рассчитывать на моё содействие.
   - Рад слышать... э-э... СУЗИ, - отозвался алариец.
   - Можно вопрос? - поднял руку Моро. - Капитан, мэм - разрешите обратиться к господину старшему помощнику?
   - Конечно, Джокер.
   - Скажите, Красс - а вы умеете пилотировать космический корабль?
   - А вам это зачем, лейтенант Моро?
   - Да так просто, для общего развития...
   - Для общего развития. Понятно. Умею. Только мой стиль пилотирования называется "топорик". Понимаете, о чём я?
   - То есть, всех ваших навыков хватит только на то, чтобы разбить корабль ещё в доке?
   - Именно. Но ведь у нас есть вы и СУЗИ. И ещё лейтенант Кортес. Я же, как Джеймс - раздолбать, пристрелить, сломать что-нибудь... кому-нибудь...
   При этих словах аларийца все присутствующие в каюте капитана прыснули со смеху.
   - Что ж - в таком случае, думаю, что больше мне нечего сказать. - Шепард ещё раз оглядела всех присутствующих в каюте. - Приступайте тогда к своим обязанностям, старший помощник Красс.
   - Есть, капитан! - алариец отсалютовал Кире.
   - Все свободны... Эйнар - задержись.
   Подождав, пока все остальные покинут отсек, Шепард подошла к аларийцу и внимательно на него посмотрела.
   - Надеюсь, что к моменту моего возвращения с Омеги корабль будет в работоспособном состоянии, - сказала она. - И помни о моих словах насчёт Лиары. Не вздумай ей голову морочить.
   - Я никому не собираюсь морочить голову, Кира, - нахмурился алариец. - Тем более, что твоя азари сама, похоже, испытывает ко мне некие чувства. Эти их "объятия вечности" - весьма странная штука.
   - В этом ты, безусловно, прав, - усмехнулась Шепард. - Ладно, я надеюсь, что ты меня понял. Собирайся - на Цитадель мы прибудем через минут сорок. Сойдём с корабля вместе, потом разделимся. Человек Арии будет ждать меня в доке Д-42.
   - А где находится лаборатория этого Брайсона?
   - Я вышлю на твой инструметрон её координаты.
   Обернувшись на звук шагов, раздавшихся в шлюзовом отсеке "Нормандии", Эйнар Красс понимающе усмехнулся. Провёл рукой по волосам и поправил форменную офицерскую куртку.
   - Что так вас развеселило, достопочтенный господин? - Лиара Т'Сони, облачённая в длинное облегающее светло-зелёное платье, с довольно большим вырезом на спине, подошла к аларийцу и насмешливо поглядела на него.
   - Ты всегда так одеваешься, когда выходишь с корабля? - спросил Красс.
   - Тебе не нравится?
   - Хе, ещё как нравится!
   - Рада за вас. - Рядом с ними нарисовалась Кира Шепард, одетая в форму Альянса. - Без оружия? Я вижу, ты хорошо усвоил информацию о нашем мире, Эйнар.
   - Ну, даже если бы я и не знал этого, то было бы наивно полагать, что местные власти вот так просто разрешат ходить по космической станции, являющейся резиденцией галактического правительства, в боевой броне и с оружием.
   - Логично мыслишь.
   Едва лишь они переступили порог шлюзового отсека, как нос к носу столкнулись с крепкого сложения человеком в военной форме, однако, вопреки существующим на Цитадели правилам, к его поясу была пристёгнута кобура с пистолетом.
   - О как! Выходит, запрет на ношение оружия на станции не на всех распространяется? - Красс оглядел незнакомца.
   - Не на всех, - отозвался тот. Посмотрел на Шепард.
   - Рада видеть тебя, Кайден. - Кира кивнула и бросила взгляд на Красса. - Эйнар - это майор Кайден Аленко, я тебе о нём говорила.
   - А вы, стало быть, и есть тот самый Эйнар Красс, о котором мне рассказывала Кира. - Кайден Аленко внимательно посмотрел на аларийца. - Что ж - рад знакомству. Кира мне о вам говорила только в превосходных степенях и, надо признать, я даже начал было ревновать.
   - Не стоит, майор. - Красс и Аленко обменялись рукопожатием. - Я не из той породы людей, которые вмешиваются в уже устоявшиеся отношения.
   - Это хорошо. К тому же, как я погляжу, у вас появилась подруга. Рад видеть тебя снова, Лиара.
   - Я тоже рада видеть тебя живым и здоровым, Кайден. - Т'Сони приветливо улыбнулась майору. - Ты уже принял предложение советника Удины по поводу зачисления в СПЕКТРы?
   - По здравому размышлению - да. К тому же, звание СПЕКТРа даёт определённые преимущества...
   - Об этом мы поговорим потом, Кайден, - остановила его Шепард. - Сейчас же каждый из нас имеет весьма важные поручения, которые не терпят отлагательств.
   - Догадываюсь, о чём пойдёт речь, - усмехнулся Аленко. - В последнее время на Цитадели стало довольно много людей Арии, но, поскольку они все ведут себя вполне пристойно, а многие даже имеют официальный статус беженца, СБЦ их не трогает. А вы, как я полагаю, собираетесь выполнить некое поручение Альянса. Я прав?
   - Вы проницательный человек, майор Аленко, - усмехнулся Красс. - Надеюсь, что, кроме проницательности, вы также обладаете способностью держать язык за зубами.
   - Я не болтаю во сне, если вы об этом, - понимающе кивнул Кайден. - Что ж - не смею вас задерживать. Кира...
   - Удачи вам, - сказала капитан, обращаясь к Крассу и Т'Сони. - Надеюсь, что обойдётся без излишней нервотрёпки. И поосторожнее, пожалуйста.
   Коротко кивнув им обоим, Шепард, в сопровождении Аленко, направилась в направлении двери, которая виднелась прямо напротив двери дока, в котором совсем недавно пришвартовалась "Нормандия".
   - Нам сюда, Эйнар. - Лиара, взяв аларийца под руку, повела его к площадке для аэрокаров. - Вызовем аэротакси и на нём доберёмся до лаборатории Брайсона.
   - Тебе виднее, Лиара. Я-то ведь здесь и не знаю ничего толком.
   Азари улыбнулась в ответ на эти слова аларийца.
   Подойдя к терминалу вызова такси, Т'Сони набрала на сенсорной панели комбинацию вызова. Спустя буквально тридцать секунд на площадку опустился тёмно-синий аэрокар, с правого борта открылась дверца, ведущая в салон.
   - Автоматическое управление? - Красс пропустил Лиару вперёд, сам же сел рядом с ней. Дверь за ним бесшумно опустилась.
   - Автоматическое, - подтвердила Лиара. - Но можно перейти и на ручное. - Она что-то переключила на приборной панели и положила руку на джойстик ручного управления. - Где находится лаборатория этого Брайсона?
   - Я совсем не ориентируюсь на Цитадели. - Красс включил электронный планшет и показал Лиаре возникшую на нём серию цифр. - Ты знаешь это место?
   - Да, это за районом Закера. - Азари тронула джойстик, отрывая аэрокар от площадки. - Лететь туда минут десять.
   Красс коротко кивнул и откинулся на спинку сиденья, наблюдая за полётом.
   - В твоё время ты не бывал здесь ни разу? - спросила Лиара, бросив на своего спутника короткий взгляд.
   - В моё время Цитадель уже много лет как была захвачена Жнецами. Свой первый удар они нанесли именно сюда, уничтожив всё руководство Звёздной Федерации.
   - Понятно... Кстати - а тебе не кажется, что тебе, в твоём новом качестве, не совсем подобает обитать в грузовом отсеке "Нормандии"?
   - Но на фрегате нет свободных кают. Да я и не жалуюсь.
   - Но, согласись, что не очень-то удобно работать в таких условиях. Я могла бы предложить тебе перебраться в мою каюту... если, конечно, ты не будешь приставать ко мне со всякими нехорошими намерениями. - Лиара хитро прищурилась.
   - Я не из той породы мужчин, которые, едва завидя красивую девушку, начинают хвост распускать... А если намерения будут хорошие? - в свою очередь, прищурился Красс.
   - Перестань меня смущать, Эйнар! Право слово, ну что ты, в самом деле...
   - А что я такого сказал? Ты действительно очень красивая девушка, Лиара, и мне очень приятно твоё общество. Да и что скрывать - ты мне нравишься.
   - Ой, правда? - Лиара слегка дёрнула джойстик, отчего аэрокар накренился влево.
   - Не надо так бурно реагировать на мои слова. Тут очень плотное движение, вообще-то.
   - Извини. - Аэрокар выправился. - Так ты не против?
   - Не против чего?
   - Ну... перейти ко мне? В смысле, перебраться в мою каюту?
   - Я подумаю над твоим предложением, доктор Т'Сони.
   Аэрокар тем временем достиг указанного в координатах района Цитадели и Лиара повела его вниз, выводя машину из довольно плотного потока аэротранспорта. Сделав полукруг, машина приземлилась на покрытой травой большой лужайке, на краю которой стоял высокий мужчина со строгим лицом в цивильной одежде тёмно-зелёного цвета, держащий в руке электронный планшет.
   - Похоже, нас встречают. - Красс, едва аэрокар опустился на лужайку, открыл дверь и вылез наружу, после чего галантно подал руку Лиаре, помогая азари выйти из машины.
   - Я так понимаю, вы и есть лейтенант Эйнар Красс? - встречающий приблизился к ним и протянул Крассу руку, которую тот осторожно пожал. - Здравствуйте. Я - доктор Гаррет Брайсон.
   - Рад знакомству, доктор Брайсон.
   - Взаимно, лейтенант. А вы, я так полагаю, доктор Т'Сони?
   - Совершенно верно, доктор Брайсон.
   - Прошу вас, проходите. И извините за беспорядок, который вы встретите в лаборатории. Всё руки не доходят.
   - У вас, учёных, это норма, - усмехнулся Красс, идя следом за Брайсоном. - Однако, не будете ли вы столь любезны ввести нас в курс вашей работы? Адмирал Хакетт как-то не был склонен к тому, чтобы рассказать нам, чем именно вы занимаетесь.
   - И я его вполне понимаю. Сейчас, когда идёт война, нельзя быть легкомысленным и самоуверенным, особенно с таким противником, как Жнецы. - Брайсон посмотрел куда-то влево. - Хедли - будьте добры, подготовьте для наших гостей отчёт по результатам последних данных наших полевых групп и той информации, что прислал нам доктор Гарно.
   - Хорошо, доктор, - отозвался работавший за одним из терминалов человек в униформе учёного.
   - Итак, доктор Брайсон - мы вас слушаем. - Красс внимательно оглядел лабораторию. - Что вы, в конце концов, изучаете и почему Альянс так засекретил вашу работу?
   - Что мы знаем о Галактике, лейтенант Красс? Практически ничего, несмотря на то, что после открытия протеанских руин на Марсе земная цивилизация продвинулась в своём развитии, как минимум, на двести лет вперёд. Пару столетий назад космические полёты вообще считались идеей безумных мечтателей; ещё пятьдесят лет назад мы считали, что за пределами Солнечной системы жизни нет. Это уже на моей памяти. Теперь же мы ведём войну против невообразимо древней формы разумной жизни, сочетающей в себе органическое начало и машинную составляющую...
   - У меня несколько иное представление о Жнецах, доктор Брайсон, однако извините за то, что перебил вас. Продолжайте, пожалуйста.
   - Да. Так вот. Что вы слышали о так называемом Левиафане Диса?
   - Э-э... - алариец переглянулся с Лиарой. - Да ничего, собственно.
   - И это неудивительно, ведь батарианцы засекретили все данные, так или иначе связанные с этим объектом. - Брайсон остановился у застеклённой витрины, за которой размещались различные предметы, на взгляд Красса, совершенно не имеющие отношения к Жнецам. - Дело в том, что два года назад батарианцы обнаружили в системе Диса, на планете Яртар, древний космический корабль, который привлёк их внимание. В процессе его изучения выяснилось, что никакой это не космический корабль. Это был Жнец. Жнец, погибший в бою примерно миллиард лет назад.
   - Это интересно. - Эйнар и Лиара переглянулись. - Но что могло уничтожить такую махину?
   - Вот именно. Левиафан Диса - они так назвали Жнеца, которого нашли на Яртаре. Но это ошибочное название. Настоящий Левиафан Диса так и не был ими найден. Вот он-то и привлёк наше внимание.
   - Значит, если верить вашим выкладкам, существует некое существо, могущее запросто убить Жнеца? - алариец задумчиво подёргал себя за мочку уха. - Это очень интересно. И что вы предприняли для того, чтобы найти это существо?
   - Мы сопоставили имеющиеся у нас данные по работам батарианцев с тем, что нам самим удалось узнать, после чего я обратился к адмиралу Хакетту с просьбой предоставить моей группе особый статус. Моя просьба после того, как Хакетт ознакомился с данными, была удовлетворена, и мне было поручено возглавить особый исследовательский проект Альянса, под кодовым именем "Аврора". Таким образом, мы начали усиленные поиски этого существа, но, к сожалению, пока наши успехи не столь впечатляющи, как того хотелось бы. Левиафан, вне всякого сомнения, существует, о чём свидетельствуют косвенные данные наших полевых групп. Однако он умело скрывается, и я думаю, что, по большей части, от Жнецов. Вы только представьте себе - истребитель Жнецов! Если удастся найти это существо и установить с ним контакт, это перевернёт весь ход войны!
   - Жнецы, безусловно, считают так же.
   - Да. И именно поэтому мне понадобилась помощь. Я просил адмирала Хакетта прислать капитана Шепард, но, видимо, возникли более срочные и важные дела, требующие вмешательства капитана, и прислали вас. О, лейтенант, я никоим образом не умаляю ваших достоинств и боевого опыта, просто...
   - ... репутация капитана Шепард бежит впереди неё, - закончил за Брайсона алариец. Усмехнулся. - Я никоим образом не обиделся, доктор Брайсон. Однако, ваш помощник что-то долго копается...
   - Хедли - вы там что, заснули? - недовольно обратился Брайсон к своему коллеге.
   - Я уже иду, доктор, - донёсся до них голос Хедли.
   - Да, так на чём вы прервались? - Брайсон потёр лоб. - А, вот оно... Понимаете, один из моих людей, доктор...
   Внезапно что-то коснулось сознания Красса, что-то, что заставило его насторожиться.
   - Тьма должна быть неприступна, - донёсся до них глухой голос. А в следующую секунду он увидел помощника Брайсона Хедли, держащего в правой руке направленный на коллегу пистолет. Вскрикнула Лиара. Но алариец уже действовал. Прыгнуть на Хедли и выбить оружие у него из руки Эйнар не успевал, да в этом и не было нужды. Психокинетический импульс ударил в руку с пистолетом, и хотя Хедли всё же выстрелил, пуля, которая должна была поразить Брайсона в сердце - а Красс отлично видел, куда именно целился помощник Брайсона - ударила в левое плечо доктора, опрокидывая того на пол. Затем он силовым ударом отправил Хедли на пол и в мгновенье ока оказался подле него, ногой отбрасывая пистолет от ассистента.
   - Как он? - крикнул он, обращаясь к Т'Сони, которая склонилась над Брайсоном.
   - Ранен, но не опасно. Пуля прошла навылет.
   - Вызови медиков. И полицию. - Красс, нахмурившись, поглядел на лежащего на полу Хедли. - Какого шасста тут творится, хотел бы я знать?!
   Оперативники СБЦ появились на месте действия быстрее кареты "Скорой помощи". Они быстро обыскали лабораторию, но более ничего подозрительного не нашли. На Хедли надели электрошоковые наручники, Брайсону же один из полицейских оказал первую помощь до прибытия медиков.
   - Как вы себя чувствуете, доктор? - Красс присел на корточки перед сидящим на полу Брайсоном, лицо которого было бледным.
   - Ничего страшного, лейтенант. - Брайсон, морщась от боли в простреленном плече, недоумённо поглядел на своего помощника. - Что произошло? Почему вдруг он стал в меня стрелять?
   - Это вы мне скажите. - Красс подозрительно покосился на Хедли, который сидел на стуле под охраной двоих полицейских.
   - Да я откуда могу это знать? - Брайсон покачал головой. - Такое ощущение, что его в тот момент...
   Он неожиданно замолк и оторопело уставился на Хедли.
   - Доктор Брайсон? - тут же насторожился Красс.
   - Он словно был...
   Но договорить Брайсону помешал Хедли. Он словно очнулся от некоего оцепенения и поднял голову, глядя прямо на Красса и Брайсона.
   - Остановитесь! - произнёс он, и по спине аларийца невольно прошла холодная дрожь - этот голос не мог принадлежать человеку. Утробный бас с угрожающими интонациями - словно некто использовал Хедли как устройство с дистанционным управлением. - Вы не понимаете, с чем связываетесь!
   - Неужели? - прищурился Красс. - А объяснить трудно?
   - Вам нечего объяснять. - Глаза Хедли загорелись каким-то призрачным огнём. - Вы вторглись во тьму! Тьма должна быть неприступна!
   В следующее мгновенье ментальный удар страшной силы обрушился на сознание аларийца, превращая его в своеобразный кисель. Обычного человека такая пси-атака практически сразу бы убила, попросту спалив его мозг, но в том-то и дело, что алариец не был обычным человеком из-за своих способностей телепата. Стоическим усилием отогнав надвигающуюся на его разум и грозящую полностью затопить его тьму, Красс, собрав все свои силы, нанёс ответный удар. Пси-импульс, сгенерированный мозгом аларийца, отбил ментальный выпад неизвестного противника и, в свою очередь, использовав мозг Хедли в качестве проводника, Эйнар отправил телепатическую "посылочку" внутрь уже начавшего закрываться пси-канала. Не выдержавший такой огромной нагрузки на свой мозг Хедли свалился на пол прямо у ног охранявших его полицейских.
   Где-то снаружи раздался звук сирены аэрокара "Скорой помощи".
   - Эйнар - у тебя кровь из носа течёт! - Т'Сони испуганно посмотрела на Красса.
   - Ерунда, пройдёт. - Алариец тыльной стороной ладони отёр сочащуюся из носа кровь и беззвучно выругался. Поглядел на Хедли. - Что с ним?
   - Похоже, он без сознания. - Один из оперативников, турианец, наклонился над лежащим на полу помощником Брайсона. - Пульс очень слабый, едва прослеживается...
   В лаборатории появились медики. Красс и Лиара быстро объяснили им, что здесь произошло, после чего тело Хедли, всё ещё не приходящего в сознание, погрузили на антигравитационные носилки; возле доктора Брайсона склонились двое медиков, принявшихся обрабатывать его рану. Крассу протянули влажную салфетку, предварительно осведомившись о его состоянии. Удостоверившись, что офицер Альянса чувствует себя хорошо и в помощи медиков не нуждается, его оставили в покое.
   - Ты правда себя хорошо чувствуешь? - Лиара с беспокойством глядела на хмурое лицо аларийца.
   - Я в порядке, Лиара. Чего не скажу о бедняге Хедли. Надеюсь, я не спалил ему мозг.
   - Что вообще это было?
   - Пси-атака. Кто-то не хочет, чтобы его искали, и для этого он использовал мозг Хедли в качестве ретранслятора своей пси-энергии. и я так подозреваю, что этот "кто-то" и есть Левиафан.
   - Ты уверен?
   - Нет. Но что ещё это могло быть? Это не Жнец, вне всякого сомнения. Это что-то другое. Но вот каким путём он смог узнать о том, что здесь происходит? - Красс внимательно оглядел помещение. Его взгляд задержался на находящемся на небольшом постаменте тёмно-синем шаре величиной с голову человека. - Доктор Брайсон - что это такое?
   - А? - Брайсон проследил за жестом Красса. - А, это... Какой-то артефакт, найденный одной из наших полевых групп в туманности Песочные Часы. По нашему мнению, он имеет какое-то отношение к Левиафану, но пока мы ещё не поняли, какое. - Учёный с интересом поглядел на аларийца. - Скажите, лейтенант - это что вот было? Это такая биотика у вас?
   - Это не биотика, док. Я - телепат. Кто-то пытался через Хедли достать меня направленным пси-ударом, но мне удалось отразить атаку. И знаете, что я думаю? Этим "кем-то" был этот ваш Левиафан.
   - Как? - только и смог сказать Брайсон.
   - Так. Долго объяснять, док, просто поверьте на слово. Но вы говорили о помощи, которую мы вам можем оказать. Что за помощь и какого рода?
   - Э-э... - Брайсон с некоторым замешательством поглядел на Красса. - Да-да, помощь... Один из моих людей, доктор Алекс Гарно, сейчас находится на астероиде Магавид, это в системе Айзур, Разлом Калестон. Похоже, он нашёл что-то, что может приблизить нас к разгадке сущности Левиафана и помочь точнее определить район поисков этого существа. Но он неожиданно застрял на этом астероиде и мы не можем его оттуда вывезти. А "Нормандии" это явно по силам.
   - Передайте координаты Магавида на борт фрегата, доктор. - Красс ободряюще кивнул Брайсону. - Мы вытащим вашего парня с этой скалы. И не кисните вы так - ведь могло быть и хуже, если бы Хедли действовал куда быстрее. Берегите себя, нам, возможно, очень пригодится ваша помощь.
   Пожав учёному здоровую руку, Красс кивнул Лиаре и быстрым шагом направился к ожидающему их аэрокару.
  
  
   ГЛАВА 10.
   ТЕ, КТО СКРЫВАЕТСЯ ВО ТЬМЕ.
   ЧАСТЬ 2. НА ШАГ БЛИЖЕ.
  
  
   Ведя аэрокар в направлении дока под номером "24", в котором сейчас находилась "Нормандия", Лиара Т'Сони с некоторой опаской поглядывала на сидящего в соседнем кресле с весьма мрачным выражением лица аларийца. После того, как они покинули лабораторию Брайсона, Красс не произнёс ни слова, думая о чём-то своём. Похоже, последствия пси-атаки неизвестного существа он перенёс вполне неплохо, во всяком случае, он ни на что не жаловался. Правда, Лиара сильно сомневалась в том, что Красс станет жаловаться на что бы то ни было.
   - Ты уверен, что это был именно Левиафан? - осторожно спросила азари, медленно опуская машину в направлении посадочной площадки возле двадцать четвёртого дока.
   - Нет, это был волус-телепат! - буркнул алариец. - Кем ещё мог быть этот парень? Его сила граничит с возможностями сверхтелепата! Сейчас могу сказать лишь одно - он находится достаточно далеко от Цитадели и от Жнецов, но он явно обеспокоен. Его ищут. Мы и они. И неизвестно, кто найдёт его первым.
   - Тогда мы должны поспешить.
   - Поспешить? И людей насмешить? - Эйнар покачал головой. - Нет, Лиара, так нельзя. Несмотря на то, что времени у нас и вправду мало, действовать нужно аккуратно и осторожно. Мы пока ещё не знаем, с чем - или с кем - имеем дело. Может, это и вправду Жнец-ренегат, по каким-то причинам отколовшийся от своих собратьев и противопоставивший себя им. А может, это что-то совсем другое, такое, о чём пока мы даже не догадываемся. Во всяком случае, надо рассматривать все варианты.
   - А ты себя и правда хорошо чувствуешь?
   - Беспокоишься? - Красс внимательно посмотрел на азари. Т'Сони смущённо улыбнулась. - А знаешь, мне это приятно, Лиара. И я, пожалуй, приму твоё предложение о переселении в твою каюту... при одном условии.
   - При каком это условии? - Лиара с опаской покосилась на Красса.
   - Ты позволишь мне пользоваться твоим терминалом Серого Посредника.
   - Ой, конечно! Какая ерунда! Пользуйся, ради Богини!
   - Спасибо. Но ты ведь перед этим подумала о другом, ведь так?
   - Эйнар - перестань меня подкалывать! - неожиданно рассердилась она. - Не то получишь в нос!
   - О, мне на сегодня хватит ментальной "кувалды" от Левиафана... или кто он там был на самом деле! Рисковать не стану!
   Аэрокар приземлился на посадочную платформу и Красс тут же выскочил наружу. Придержал дверь и подал азари руку.
   - Джокер - это Красс. - Он включил коммуникационное устройство. - Ты меня слышишь?
   - Да, лейтенант. Как прошло у Брайсона?
   - Не так плохо, как могло бы быть, но и не самым лучшим образом. Он передал тебе координаты Магавида?
   - Координаты чего? - не понял пилот "Нормандии".
   - Магавида.
   - А, того астероида в системе Айзур? Да, получил. Я так понимаю, что вылетаем, как только ты и Лиара подниметесь на борт?
   - Ты правильно меня понял, Джокер. Конец связи.
   Пройдя шлюзовую камеру "Нормандии", Красс, кивнув Лиаре, направился в пилотскую кабину.
   - А, лейтенант прибыл! - на свой манер приветствовал аларийца Джефф. - Как прошло у Брайсона?
   - Догадайся с одного раза, Джефф! - усмехнулся Красс.
   - Ага. - Пилот скосил глаза на стоящего возле его кресла аларийца. - Стреляли?
   - Один раз.
   - И ты..?
   - Джокер - тебе кто-нибудь говорил о том, что любопытство иногда приводит к весьма неприятным результатам? - Красс строго посмотрел на Моро. - Но, чтобы успокоить тебя, скажу - стрелял не я, стрелял помощник Брайсона, которого на тот момент взяли под ментальный контроль. Кто - не знаю, но догадываюсь. Надеюсь, я удовлетворил ваше любопытство, лейтенант?
   - Э-э... да, сэр.
   - Рад это слышать. - Красс перевёл взгляд на сидящую в кресле второго пилота СУЗИ. - Как дела у нашего ИИ?
   - Все системы корабля функционируют в пределах нормы... - начала было СУЗИ.
   - Я не об этом, СУЗИ. Мне интересно, как к твоему вселения в эту мобильную платформу отнёсся экипаж.
   - Мне известно о вашем предубеждении против Искусственного Интеллекта, лейтенант Красс, - ответила СУЗИ. - Но уверяю вас - я вовсе не представляю угрозы для кого бы то не было на борту этого корабля.
   - Ну, предубеждения против ИИ-систем у меня нет, если честно.
   - Это радует. Да, на первых порах экипаж немного нервно смотрел на это тело, что и неудивительно - ведь им пришлось по нему стрелять на Марсе. Но потом они свыклись с тем, что это тело теперь используется как мобильная платформа бортового ИИ.
   - Гм... Джокер, наверное, рад, что ты присутствуешь постоянно в рубке?
   - Я не постоянно здесь нахожусь, лейтенант. Иногда мне необходимо дать, как вы, органики, выражаетесь, "отдых мозгам". Тогда я спускаюсь в отсек, где установлен мой основной процессор, и на какое-то время деактивирую платформу, в то же самое время находясь в процессоре. Вы ведь прекрасно осведомлены о том ,что основная часть моих мощностей не покидала пределы блю-бокса.
   - Понятно. - Красс перевёл взгляд с киборга на Джокера. - Что ж - продолжайте работу. И, кстати - как быстро мы сможем добраться до Магавида?
   - Ретранслятор Калестона находится в системе Балор, следовательно, до Айзура оттуда мы пойдём своим ходом, - ответил пилот. - Само перемещение между ретрансляторами происходит почти мгновенно, как тебе... э-э... то есть, вам... известно. Это почти то же самое, что ваши аларийские гипердвигатели, так, кажется, они назывались? А вот уже на перелёт из системы Балор к Магавиду нужно затратить некоторое время - примерно около десяти-одиннадцати часов. Отправитесь на челноке?
   - Да.
   - Хорошо. Я высажу вас вблизи астероида и уйду к газовому гиганту Альформус для разрядки ядра двигателя. Статика, знаешь ли, накапливается...
   - Принято, Джефф. Начинай процедуру отстыковки и активируй гипердрайв... э-э... то есть, масс-двигатель.
   - Да, командир.
   - И вот что ещё - только не принимай это близко к сердцу, Джефф. Твоя болезнь, этот синдром Вролика - разве при вашем развитии медицинских технологий это невозможно вылечить?
   Моро при этих словах нахмурился и внимательно поглядел на аларийца, однако, видя, что Красс вполне серьёзно глядит на него, лишь покачал головой.
   - Ты в курсе, что вообще представляет из себя эта хрень? - спросил Джокер.
   - В курсе. У тебя недостаточно коллагена в костных структурах, что и приводит к хрупкости и ломкости костей. Но ведь это можно исправить, разве нет?
   - Это как?
   - Странно, что никто этим не занимается, - пожал плечами Красс. - В моё время медицина, судя по всему, была куда развитее вашей. Я могу попробовать изготовить, используя ваши технологии, специальный нанопрепарат, который будет постепенно увеличивать количество коллагена в твоих костях, так что со временем твои кости придут в полное соответствие с нормой.
   - Ты и правда это можешь сделать? - глаза Джокера округлились от удивления.
   - Ну, я сам не буду это делать, я же не медик. Состав препарата мне известен, я просто передам формулу и инструкции доктору Чаквас. Ну, а там уже от неё зависит, насколько быстро она сможет его синтезировать.
   - Это... Красс, чёрт тебя дери...
   - Не стоит благодарности, Джефф. Ты, главное, не забывай регулярно делать инъекции препарата, когда Чаквас его синтезирует.
   - Ты шутишь, наверное! Чтоб я забыл!
   - Ну-ну. - Красс кивнул Моро и СУЗИ и вышел из отсека управления.
   Проходя через БИЦ по направлению к межпалубному лифту, Красс обратил внимание на стоящую у терминала капитанского мостика специалиста Трейнор, которая на борту "Нормандии" выполняла функции секретаря-аналитика. Она что-то просматривала на мониторе и не обратила никакого внимания на аларийца. Собственно, личные предпочтения кого бы то ни было из экипажа Красса не касались, но ему было хорошо известно о наклонностях определённого плана у Трейнор и Кортеса. Лично ему подобное не было по нраву, но вмешиваться в то, что его особо не касалось, он не собирался. Хотя... а что, если...
   Пройдя мимо терминала, за которым работала Трейнор, Красс направился прямо к дверям межпалубного лифта, но, не доходя до них, неожиданно остановился и бросил быстрый внимательный взгляд на аналитика. Та поначалу никак не отреагировала на ментальное вторжение, но спустя полминуты она неожиданно качнула головой, отстранилась от терминала и поднесла правую руку ко лбу.
   - Специалист Трейнор - с вами всё в порядке? - участливо осведомился Красс, подходя к ней.
   - Что? - Трейнор обернулась. - А, это вы... Прошу прощения, командир, голова что-то разболелась...
   - Нельзя так усердно работать, Саманта. - Красс по-отечески потрепал аналитика по плечу. - Что толку, если в один отнюдь не прекрасный момент вы свалитесь от усталости прямо на рабочем месте? Вам явно надо отдохнуть и если того потребует ситуация, я, как старший помощник капитана, могу это оформить в виде приказа.
   - Не стоит, сэр. - Трейнор помотала головой. - Я... я пойду, пожалуй, к себе. Отдохну немного.
   - Отлично. А голова вас больше не беспокоит?
   - Болит немного. - А чего ещё можно было ожидать от совершенно неподготовленного к ментальному воздействию человека? - Схожу, пожалуй, в медотсек и попрошу у доктора Чаквас что-нибудь от головной боли.
   - Это правильно, но будет лучше, на мой взгляд, если вы просто отдохнёте и поспите. Медикаменты - это хорошо, но чрезмерное их употребление тоже на пользу организму не идёт.
   - Да... да, вы совершенно правы. И так мне приходится принимать кое-какие препараты из-за своей аллергии... - Трейнор бросила на Красса взгляд, в котором алариец заметил вполне естественные для женщины оценивающие нотки. - Вам кто-нибудь говорил, что вы очень интересный мужчина? - Она тут же спохватилась, поймав себя на том, что, вообще-то, со старшим офицером так не разговаривают. - Ой, простите, пожалуйста! Я никоим образом...
   - Всё нормально, специалист Трейнор. - Красс успокаивающе поднял вверх правую руку. - Это совершенно нормально для женщины, только при докторе Т'Сони это не надо говорить. Мало ли что...
   - О! - Трейнор понимающе кивнула. - Я вас поняла, сэр. Разрешите идти?
   - Да. Закончите свою работу и можете отдыхать. Думаю, что до Магавида не произойдёт ничего, что могло бы потребовать вашего вмешательства.
   - Да, сэр.
   Кивнув аналитику, Красс развернулся и вошёл в кабину межпалубного лифта. Усмехнулся про себя. Возможно, в этой эпохе подобные выверты являются вполне нормальными, но для аларийца такие вещи не казались нормальными. Так что его вмешательство с целью коррекции определённых мозговых центров Трейнор и Кортеса не казалось ему противоречащим кодексу телепата. Считайте это, скажем, пси-терапией. "Вправить" мозги пилоту челнока оказалось ещё проще, для этого аларийцу даже не потребовалось спускаться на ангарную палубу.
   Собрать все свои вещи и перенести их в каюту Т'Сони не составило особого труда. Войдя в занимаемое азари помещение на третьей палубе звездолёта, Эйнар обнаружил её сидящей за своим терминалом и беседующей с кем-то по гиперсвязи, которая здесь именовалась квантовомеханическим коммуникатором, или сокращённо - КМК. Бросив быстрый взгляд на вошедшего аларийца, Лиара приветливо улыбнулась и жестом показала ему, что он может располагаться и не обращать внимания на то, что она в данную минуту занята.
   - ... соответствующим образом, майор Воронцов, - говорила тем временем азари. Красс заметил, что её собеседником является какой-то офицер Альянса, одетый в боевую броню, из-за спины которого торчал ствол какого-то оружия. - Думаю, что беспокоиться об источнике вам не стоит.
   - Ну, раз вы так говорите, доктор Т'Сони, то придётся вам поверить на слово, - с некоторым сомнением в голосе отозвался собеседник Лиары. - По крайней мере, мне достаточно того, что адмирал Андерсон вам полностью доверяет. Хорошо, мы поступим точно так, как вы нам советуете. Конец связи, доктор.
   - Конец связи. - Лиара выключила коммуникатор и поглядела на всё ещё стоящего посреди каюты Красса. - Я так понимаю, что мы уже вылетели?
   - Именно. Джокер сказал, что прыжок к ретранслятору скопления Калестон пройдёт быстро - ведь, по сути своей, ретрансляторы являются своего рода гиперускорителями, а вот уже до Магавида от Балора мы будем идти своим ходом, а это займёт порядка двенадцати часов. и я, пожалуй, воспользуюсь моментом и отдохну. Если ты, конечно, не против.
   - Конечно, Эйнар! - Лиара дотронулась до его руки. - Ты здесь можешь делать всё, что захочешь!
   - Всё? - хитро прищурился Красс.
   - Я не это имела в виду! - азари шутливо погрозила аларийцу пальчиком. - Душ вон там.
   - Я не стесню тебя? Кровать-то, как я погляжу, здесь одна.
   - Эйнар - перестань молоть чепуху! Чувствуй себя здесь, как дома!
   - Ну, как скажешь, доктор Т'Сони...
   - Если я ещё раз услышу от тебя это твоё "доктор Т'Сони" - клянусь Атаме, я в тебя запущу чем-нибудь тяжёлым! И без всякой биотики!
   - Ладно, не сердись. Я просто пошутил.
   Подмигнув Лиаре, Красс поставил в угол каюты свою сумку, после чего, порывшись в ней, вытащил оттуда большое полотенце и, бросив на азари быстрый взгляд, прошмыгнул в душевую кабину, расположенную напротив кровати, за непрозрачной перегородкой из псевдостекла, которая сдвигалась и раздвигалась, и которую он закрыл за собой. Т'Сони, покачав головой и улыбнувшись, вернулась к своим занятиям.
   Процедура принятия душа не заняла у аларийца много времени. Сказалась въевшаяся в кровь армейская привычка - принимать гигиенические процедуры максимум в течении двух минут. Правда, в своём времени подобного душа на космическом корабле Красс и представить себе не мог - настоящая душевая кабина с гидромассажем, в его эпоху душевые кабины на кораблях Флота представляли собой ионные очистители. Судя по всему, Т'Сони, став информационным брокером, сделала довольно успешную карьеру на этой ниве. Однако, как бы ни было приятно аларийцу постоять под тёплыми струями воды, тянуть время он не стал. Выключив душ, он тщательно вытерся прихваченным с собой полотенцем, затем, выйдя из кабины, одел нижнее бельё и, завернувшись по пояс в полотенце, раздвинул створки и шагнул в каюту.
   Лиара снова беседовала, работая при этом с персональным компьютером, но на этом раз, судя по индикатору на панели управления, по интеркому и без включённой обратной видеосвязи. В первую секунду Красс не обратил никакого внимания на то, что говорила азари невидимому собеседнику, но затем до его слуха донёсся голос Джокера.
   - ... трудно ответить на простой вопрос?
   - В экстранете поищи, - отозвалась Лиара, не прекращая работы.
   - Нельзя же верить всему тому, что там пишут! - фыркнул Моро. - Куда лучше спросить об этом знакомую азари!
   - Я не буду отвечать тебе, движутся ли мои "щупальца на голове"!
   - Отлично! - в голосе Джокера проскользнула обиженная интонация. - Откажи мне в ответе на вопрос, мучивший меня годами. Идёт война, мы можем в любое мгновение погибнуть, а ты не хочешь всего лишь...
   - Джокер - какие проблемы тебя достают? - Красс подошёл к терминалу и наклонился над микрофоном. - Чего ты прицепился к Лиаре?
   - Ну, как же, командир! Это ведь так интересно - узнать, на самом ли деле...
   - Лейтенант Моро - сосредоточьтесь на управлении звездолётом. Или вам больше нечем заняться за пультом управления?
   - Э-э... ну...
   - Это приказ, лейтенант. Сообщите мне, как только мы войдём в систему Айзур. Конец связи.
   Алариец тронул сенсор выключения интеркома и вопросительно поглядел на азари. Лиара под его взглядом несколько смутилась, но работы не прекратила.
   - Чего хотел от тебя наш неугомонный пилот? - поинтересовался Красс.
   - А ты не слышал?
   - Слышал. Но я не Джокер и надоедать тебе не стану.
   Он повернулся, чтобы отойти от терминала, но Лиара успела схватить его за руку.
   - Тебе я могу на этот вопрос ответить. - Азари мило улыбнулась. - Чтобы ты тоже не начал мне в один прекрасный момент надоедать. То, что Джокер называет "щупальцами на голове" - всего лишь гибкие фестоны скальпа, состоящие, в основном, из хрящевой ткани. И они "НЕ БОЛТАЮТСЯ"!
   - Видимо, этот вопрос очень волнует большинство особей мужского пола человеческой расы! - хмыкнул Красс, осторожно высвобождая руку. - Я пойду прилягу. Эта ментальная схватка с тем существом довольно-таки меня вымотала.
   - Конечно, иди, отдыхай! - Т'Сони захотелось погладить Красса по руке, но она сдержала свой порыв, опасаясь, что алариец неправильно может это истолковать. Встретившись с ним взглядом, азари поняла, что он прекрасно "видит" все её мысли, но почему-то это её совершенно не задело и не расстроило. Она кивнула ему и снова повернулась к компьютеру.
  
  
   Разбудило Красса не завывание сирены боевой тревоги и не характерная вибрация корпуса, свидетельствующая о том, что корабль вошёл в атмосферу под непозволительно большим углом. Какое-то прикосновение к плечу, нежное и боязливое. И ещё что-то горячее и слегка дрожащее касалось его живота.
   - Э-э... - алариец заворочался под одеялом и, повернувшись в сторону, противоположную той, куда во сне было направлено его лицо, столкнулся с большими синими глазами, которые в упор глядели на него. - А это вот что ты сейчас делаешь?
   - Мне просто стало как-то неуютно и... я... - было видно, что Лиара страшно смущена тем, что разбудила Красса. - Я вовсе не хотела причинять тебе беспокойство!
   - Ну, вообще-то, это беспокойством назвать трудно. Но так можно зайти и довольно далеко, тебе так не кажется?
   - Не кажется... Я... просто мне захотелось тебя обнять, Эйнар... разве это плохо?
   С несколько секунд алариец молча глядел в широко раскрытые глаза Лиары, потом, понимающе усмехнувшись, очень осторожно притянул её к себе и нежно поцеловал в красивого рисунка полные губы.
   - По-моему, это очень даже неплохо, как ты считаешь, Лиара? - Красс отстранился от азари и пристально поглядел на неё. - Или ты считаешь иначе?
   - Эйнар - ты это зачем сделал? - ошеломлённо спросила Т'Сони.
   - Сделал что?
   - Поцеловал меня!
   - А это тебе не понравилось?
   - Ну ты и нахал, алариец! - и неожиданно для него азари резко притянула его к себе и поцеловала так, что в ушах у Красса зазвенели тысячи колокольчиков. - Или дурак, что, в данном случае, одно и то же!
   - Э-э... - Красс перевёл дух и покачал головой. - Лиара - такие вещи могут нас очень далеко завести...
   - Пусть! Может, я этого и хочу! Но только с тобой!
   - Но...
   - Только не говори мне, что ты этого не хочешь сам!
   - Отрицать не буду - я был бы не против. Но нужно уметь плыть не только по течению, но и против него. Скрывать то обстоятельство, что меня влечёт к тебе, я не собираюсь. Но... всё же давай подождём. Я как-то не готов к такому быстрому повороту событий.
   - Не ожидала я от тебя такого! - покачала головой Лиара. - Ты же телепат, неужто так тяжело заглянуть в мой разум и узнать мои истинные чувства?!
   - Кодекс телепата...
   - Ой, я умоляю! Ты мне все уши прожужжал своим кодексом! Без спроса - это одно, но когда девушка сама просит тебя об этом, чтобы исключить любые кривотолки - совсем другое!
   Красс вздохнул и провёл рукой по щеке девушки.
   - Ну, если ты так просишь, Лиара Т'Сони...
   Лиара кивнула и внимательно посмотрела на аларийца. Он закрыл глаза и осторожно коснулся её сознания, стараясь сделать это как можно аккуратнее...
   Он словно окунулся с головой в нечто, напомнившее ему кипящие на рассвете океаны Садденвальда - настолько сознание Лиары переполняли чувства, ко- торые она испытывала по отношению к нему. Вот оно, преимущество телепатического общения, при которым никаких недомолвок и секретов просто не может быть. Все чувства, как на ладони. И чувства эти кристально чисты, словно вода из горных озёр Гебрийских гор, что когда-то тянулись в срединной части Шарданны. Лиара не была телепатом в том понимании этого слова, какое вкладывали в него аларийцы, но, по-видимому, во время взаимного обмена информацией тогда, после того, как Красса вытащили из лап "Цербера" на Иден Прайм, произошёл также обмен эмоциями и чувствами. Судя по всему, азари увидела в сознании аларийца нечто такое, что сразу же пробудило в ней симпатию к Крассу.
   - И что ты там прочитал? - осторожно спросила Лиара, когда алариец открыл глаза. - Это тебя не...
   Вместо ответа Красс закрыл рот девушки поцелуем и опрокинул её на спину.
   - Мне вот интересно - эти твои "объятия вечности" как соотносятся собственно с физической близостью? - спросил он, переводя дыхание и медленно стаскивая с Т'Сони ночную сорочку. - Или физический контакт для вас ничего не значит?
   - Ты не понимаешь самой сути, Эйнар! - смущённо улыбнулась Лиара, проводя рукой по мускулистому торсу аларийца. - Когда речь идёт о партнёре, принадлежащим человеческой расе, дрелле, кварианце или батарианце, то да - физический контакт имеет значение, и это глупый предрассудок, что для азари физическая близость неприятна или неинтересна. Но когда мы говорим о партнёре другого вида... ну, ты меня понимаешь...
   - Вполне. - Красс провёл рукой по роскошному синекожему телу. - Подробности лучше оставить. Мне кажется, что у нас с тобой одинаковые воспитание и мораль. Или нет?
   - Вполне возможно. - Лиара притянула его к себе. - А тебя не смущает то, что я намного переживу тебя? Ведь мы, азари...
   - Меня смущает единственное - что эти сраные креветки-переростки могут не дать нам сполна насладиться обществом друг друга.
   - Тогда, думаю, не стоит откладывать дело в долгий ящик. - Лиара в упор взглянула на Красса и обхватила его за шею. - До Магавида ещё целых пять часов полёта...
  
  
   Прямо по курсу "Нормандии" виднелось обширное астероидное поле системы Айзур, носящее название Нахата, в глубине которого и прятался астероид под названием Магавид, принадлежащий ныне горнорудной компании "Т-Гис", поставляющей свою продукцию в колонии на Арвуне - находящейся в этой же системе планете, которая, в свою очередь, являлась спутником газового гиганта Дранен. Посредством увеличения изображения можно было рассмотреть многочисленные астероиды пояса Нахата, однако сам Магавид ещё не был виден.
   - Челнок готов к вылету, сэр, - доложил лейтенант Кортес появившемуся на ангарной палубе фрегата Крассу. Алариец снова был облачён в свой низменный "Миротворец. За его спиной висела снайперская винтовка, в набедренной кобуре покоился М-358, довершал картину тяжёлый десантный нож с лезвием из микростали, заточенным до атомарной остроты. Боевой шлем бронекостюма находился в деактивированном положении, и вся десантная группа хорошо видела суровое лицо аларийца. - Все системы функционируют штатно.
   - Хорошо, лейтенант. - Красс остановился перед челноком. - Надеюсь, что осведомлены о нашем задании, тем не менее, считаю нелишним напомнить суть дела. На астероиде Магавид, согласно данным доктора Гаррета Брайсона, руководителя особой группы "Аврора", находится один из его сотрудников, некий доктор Алекс Гарно, который может обладать информацией касательно существа, которое мы называем Левиафаном. Сложилось так, что самостоятельно вывезти его с Магавида группа Брайсона не может, также, по неизвестным нам причинам, доктор Гарно не может покинуть Магавид. Не исключено, что он попал в очень сложную ситуацию, но, пока мы не разберёмся, что здесь происходит, оружие своё держите на предохранителях. Это, надеюсь, ясно всем?
   - Это-то ясно, только вот почему ты думаешь, что на этом астероиде может быть что-то, связанное с этим существом? - спросил Гаррус. - Это же всего лишь шахтёрская колония...
   - Допустим, шахтёры могли откопать нечто... ну, что-то, что может связано либо со Жнецами, либо с этим шасстовым Левиафаном. Ещё вопросы?
   - Если нам вдруг окажут сопротивление - что делать? - подал голос Вега. - Стрелять или как?
   - Это вполне резонный вопрос. - Красс кивнул. - Учитывая то обстоятельство, что нам могут противостоять действующие против собственной воли гражданские лица, я, используя ваши технологии и возможности мастерской "Нормандии", кое-что склепал.
   - Что именно? - тут же проявил интерес Джеймс.
   - Один момент.
   Алариец оглянулся в сторону двери. Как раз в эту минуту на ангарной палубе появилась Лиара, при виде которой Красс понимающе хмыкнул, Джеймс присвистнул, а Гаррус восхищённо покачал головой.
   И было отчего. На сей раз азари изменила своему стилю и вместо уже привычной всем серо-стальной брони облачилась в наряд воина-юстицара. Чёрно-красное одеяние великолепно подчёркивало шикарную фигуру Т'Сони, высокие ботфорты на каблуках элегантно смотрелись на стройных ногах инопланетянки. За спиной азари виднелась штурмовая винтовка, а на поясе висели пистолет-пулемёт и ещё одно оружие, которого до этого ни Джеймс, ни Гаррус у неё не замечали. Помимо этого, в правой руке Лиара несла чёрный оббитый металлом кейс.
   - Спасибо. - Красс едва заметно улыбнулся, азари ответила ему тем же. Он взял из её руки кейс, положил его на верстак и открыл. - Вот, господа. Это вам.
   Внутри кейса лежали два пистолета, как две капли похожие на тот, что висел у Лиары на поясе.
   - Это что за штука такая? - Гаррус взял неизвестное оружие в руку и повертел его перед лицом. - Лёгкий какой... Что это такое, Эйнар?
   - Суггестор. Излучатель-нейропарализатор непрерывного действия. Воздействует на нервную систему любого существа на белковой основе, парализуя на срок до двух часов, на максимальной мощности возможен летальный исход. Энергетическая обойма рассчитана на сто сорок выстрелов, заряжается от бортовых систем "Нормандии" - я сумел сделать преобразователь потока, так как оригинальные элементы питания взять, как вы понимаете, мне просто неоткуда. Берите. Они ваши.
   - Убить не убьёт, но голова будет потом болеть. - Джеймс вытащил парализатор из кейса, взвесил в руке и, хмыкнув, прицепил его к своей броне. - Что ж - можно и так противника обезвредить. Ещё что-нибудь?
   - Это всё. - Красс, кивнув Лиаре, переступил порог десантного отсека челнока. - Кортес - мы на борту.
   - О'кей, запускаю двигатели, - отозвался пилот. - Вылет через минуту.
   - Принято, лейтенант... Джокер - ты всё понял? - обратился Красс к пилоту корабля по внешней связи.
   - Так точно, командир. Как только вы покинете "Нормандию", я увожу корабль к Альформусу, где разряжаю ядро двигателя. После включаю стелс-режим и жду вашей команды. Затем подбираю вас и следую на Цитадель.
   - Всё верно. СУЗИ - как обстоят дела у Мордина?
   - Процесс создания лекарства от генофага в самом разгаре, лейтенант Красс, - отозвался бортовой ИИ. - Анализ тканей закончен, сейчас профессор исследует образцы, взятые у Урднота Рекса. После этого он собирается приступить к синтезу тканей и производству вакцины. Он говорит, что к концу недели всё должно быть готово.
   - Отлично. Передайте Мордину - так держать. Есть новости с Земли и Палавена?
   В десантном отсеке челнока наступила тишина.
   - Есть. И оптимизма они не добавляют никому. На Земле ситуация резко осложнилась - Жнецы уничтожили орбитальными ударами Аделаиду, Буэнос-Айрес, Новосибирск и Калькутту. Их десантные силы были замечены в Экваториальной Африке и в дельте Меконга. На Палавене ситуация немногим лучше. Турианцы сумели отбросить войска противника от двух крупных городов - Денарга и Ордеса - и потеснить противника на Менаэ. Но Жнецы прибывают в систему Требии и уже сейчас турианскому флоту всё труднее и труднее сдерживать вражеские корабли на орбите.
   - Что по Сур'Кешу и Тессии?
   - Пока главные миры саларианцев и азари ещё не атакованы Жнецами, но бои идут на подступах к ним. Осаждена Лусия, матриархи Тессии стягивают силы для обороны родной планеты азари...
   - Богиня! - выдохнула Лиара, приложив руку ко рту.
   - Н-да... - в этот момент все находящиеся на борту шаттла почувствовали лёгкий толчок, свидетельствующий о том, что "Кадьяк" покинул ангар и вылетел в космическое пространство. Красс, сидящий рядом с Лиарой, успокаивающе положил свою руку ей на колено и послал ободряющий пси-импульс. - Хреново, ничего не скажешь... А Ирунэ и Декууна?
   - Ирунэ подверглась орбитальной бомбардировке после того, как Жнецы смяли турианские силы в системе волусов, затем противник высадил десант. До мира элкоров Жнецы пока не добрались, но это всего лишь вопрос времени.
   - Чем дальше в лес - тем больше дров, - резюмировал Красс. - Будем надеяться, что всё же нам удастся переломить ход войны в свою пользу.
   - А иного нам и не остаётся! - проворчал Джеймс и со злостью стукнул кулаком о стену десантного отсека.
  
  
   ГЛАВА 11.
   ТЕ, КТО СКРЫВАЕТСЯ ВО ТЬМЕ.
   ЧАСТЬ 3. МАГАВИД.
  
  
   На встроенных в стены десантного отсека видеоэкранах уже был виден астероид Магавид - глыба камня неправильной формы довольно солидных размеров, в юго-восточной части которого виднелись огни горнодобывающего комплекса компании "Т-Гис", укрытого удерживающим пригодную для дыхания атмосферу и гравитацию земного типа масс-полем. Челнок с "Нормандии", обогнув два небольших астероида - не больше десяти километров в поперечнике - вышел на посадочную траекторию.
   - Командир - сканеры фиксируют сигнатуры Жнецов на границе системы, - донёсся из кабины голос Кортеса.
   - Если Жнецы заинтересовались Магавидом - это означает, что мы на правильном пути, - сказал Красс, переглядываясь со спутниками. - Можно сказать, что наличие Жнецов - добрый знак.
   - Хм, нечасто такое услышишь, - пробормотал при этих словах аларийца Кортес.
   Челнок прошёл сквозь силовую мембрану и стал снижаться по направлению к посадочной площадке. И почти сразу Красс почувствовал нависшее над Магавидом пси-поле, очень злобное и нехарактерное для разумного существа - не потому, что злобное, а потому, что поле это было весьма примитивное. Понятно, кивнул сам себе Красс - хаски уже тут. Что ж, раз Жнецы уже высадили на астероид свои боевые группы - значит, они действительно прибыли по адресу.
   - Оружие наизготовку! - алариец снял со спины "Чёрную вдову". - Здесь десант Жнецов!
   - Значит, мы попали по адресу! - осклабился Вега и, задвинув забрало своего шлема, потянул из спинного захвата М-99.
   - Спокойно, Джеймс. - Шлем Красса выдвинулся из бронированного воротника и скрыл от посторонних взглядов лицо аларийца. - Сходу в бой не вступаем, осмотримся сначала. Кортес - высадишь нас и сразу взлетай, займи позицию на обратной стороне камня.
   - Понял, босс, - отозвался пилот.
   Челнок завис над посадочной площадкой в метре от металлической поверхности, внешний люк сдвинулся в сторону, открывая проём выхода. Первым вниз спрыгнул Красс, Гаррус и Джеймс последовали за ним, последней челнок покинула Т'Сони. Сразу же после этого "Кадьяк" резко прыгнул вверх, на ходу закрывая люк, и вскоре растворился среди звёзд.
   Осторожно выглянув из-за угла, Красс увидел нескольких десантников Жнецов, толпящихся подле терминала управления дверью, ведущей во внутренние помещения комплекса. Хаск-турианец неторопливо исследовал сенсорную панель, рядом стояли два батарианских хаска, ещё трое неторопливо ходили взад-вперёд, в то время, как две твари - чудовищные гибриды турианца и крогана - упорно пытались вскрыть непослушную дверь своими клешнями. Алариец хмыкнул и поднёс к лицевому щитку шлема снайперскую винтовку.
   - Гаррус - твой правый, мой - левый. - Красс отрегулировал прицел и положил палец на спусковой крючок. - Как будешь готов - скажи.
   - Хорошо.
   - Джеймс - готовь кассетные гранаты. Лиара - как только мы откроем огонь, заключи налётчика в стазис.
   - Поняла, - отозвалась азари.
   Тщательно прицелившись, алариец замер, будто его окатили струёй жидкого азота. Он даже как будто перестал дышать.
   - Я готов, Эйнар, - тихо произнёс Гаррус, взяв на прицел свою мишень.
   - Работаем.
   Очередь из четырёх разрывных пуль со смещённым центром тяжести разнесла тяжёлый череп твари на части, и тут же второй монстр свалился замертво - Вакариан продемонстрировал своё мастерство стрелка, свалив хаска двумя выстрелами из своей винтовки. Тут же в остальных хасков полетели кассетные гранаты, а налётчик оказался закапсулирован в стазис-поле.
   Два батарианских хаска всё же сумели избежать поражающих элементов кассетных гранат, брошенных Джеймсом, и, вертя своими уродливыми головами, принялись осматриваться, ища противника. Но долго им крутить головами не позволили - по две пули, выпущенные из "Чёрной вдовы", угомонили их навсегда.
   - Так-так. - Красс сделал знак Веге и тот, тщательно прицелившись, двумя меткими выстрелами поразил налётчика, который всё ещё находился в стазис-поле. Одна пуля поразила турианского хаска в левое плечо, вторая угодила в голову. Однако, как это не показалось бы странным на первый взгляд, хаск остался на ногах.
   - У него щит! - крикнула Лиара.
   - Щит, значит. - Красс переключил УМ винтовки на дезинтеграционные пули и короткой очередью ловко снёс хаску щит. Этим тут же воспользовался Джеймс, хладнокровно расстреляв противника из "Сабли".
   - Вперёд. - Алариец закинул винтовку за спину и быстро зашагал к двери. - Думаю, тех, кто находится в компаунд-комплексе, спасло наше появление. Надеюсь, эти уроды не испортили терминал.
   - Я посмотрю. - С этими словами Гаррус подошёл к пульту и внимательно его изучил. - Хм, ещё бы немного, и они, возможно, открыли бы дверь.
   - Вот как? - Красс оглянулся на турианца. Тот коротко кивнул и нажал пару сенсоров, отпирая дверь, ведущую внутрь комплекса.
   - И что у нас здесь? - Джеймс с интересом огляделся, войдя внутрь вслед за Крассом. - Хм...
   С этим "хм" алариец вполне согласился, переступив порог большого помещения, бывшего, по всей видимости, чем-то вроде центра управления и диспетчерской одновременно, а заодно - и кают-компанией комплекса. Однако находящиеся в этом помещении люди, казалось, нисколько не были обеспокоены тем обстоятельством, что только что через внешний шлюз к ним пытались пробиться солдаты Жнецов.
   - Вам не кажется странным то, что эти люди совершенно не обеспокоены тем, что произошло только что? - спросил Гаррус, останавливаясь около аларийца. - Их атаковали Жнецы, а они ведут себя так, будто совершенно ничего не произошло.
   - Здесь явно что-то... - начал было Красс и тут же осёкся, встретившись глазами с одним из сотрудников комплекса, который до этого спокойно о чём-то беседовал с двумя коллегами, а потом повернул голову в сторону вошедших. - Погодите-ка минуточку...
   - Эйнар? - Лиара непонимающе взглянула на аларийца.
   - Один момент. - Красс быстро подошёл к прозрачной перегородке, за которой находились двое сотрудников комплекса - один из них сидел за пультом, другой же стоял рядом и с отсутствующим выражением лица глядел на то, чем занимался его коллега. - Э-э... Прошу прощения...
   - Шахтёрская компания "Т-Гис" приветствует вас на Магавиде, - бесцветным голосом произнёс сидящий за пультом мужчина, не поднимая головы. - Чем могу вам помочь?
   - Мы только что прибыли на Магавид, любезный.
   - Вам нужно зарегистрироваться в службе безопасности, чтобы мы могли знать, когда вам понадобится помощь, - всё тем же голосом проговорил мужчина.
   - Я понимаю, таков протокол, да, но вас только что осаждали Жнецы, если вы это сумели заметить, - сказал Красс.
   - Жнецы? - человек за пультом поднял голову и посмотрел на аларийца. Что-то в его взгляде насторожило Красса и тот осторожно попытался прозондировать его сознание ментальным щупом. Странно - вроде всё в порядке, и одновременно что-то не так, но что, Красс никак не мог понять. - Они ушли?
   - Блин, он так про них спрашивает, словно это всего лишь какие-то незваные гости! - фыркнул Джеймс.
   - Тихо, Вега. - Красс предостерегающе поднял руку. - Да, мы сумели с ними справиться.
   - Тогда не вижу никаких проблем. - Человек за пультом потерял интерес к разговору и снова вернулся к своему занятию.
   - Не вижу ни... - Красс переглянулся со спутниками. Те лишь пожали плечами, не меньше аларийца озадаченные поведением сотрудника "Т-Гис". - Очень интересно...
   Он снова наклонился к перегородке и осторожно постучал по ней закованным в бронированную перчатку пальцем.
   - Добро пожаловать в шахтёрскую компанию "Т-Гис", - снова произнёс мужчина, по-прежнему не поднимая головы от пульта.
   - Слушайте, мы ищем здесь одного человека. - Алариец нахмурился. Происходящее ему очень не нравилось. - Вы можете нам помочь?
   - Если вам назначена встреча с кем-то из персонала компании, вы должны проследовать в пост службы безопасности и подождать, пока нужный вам сотрудник "Т-Гис" сможет уделить вам своё внимание, - произнёс второй человек, тот, что стоял за плечом своего напарника. Произнёс тем же тоном, что и сидящий за пультом.
   - Что здесь происходит, Эйнар? - Лиара вопросительно поглядела на аларийца.
   - Пока не могу понять, но постойте-ка...
   Красс, отстранив со своего пути Гарруса, миновал открытую дверь поста и вошёл внутрь.
   - Вам нельзя здесь находиться, - тут же произнёс сидящий за пультом.
   - Уходите, или мы вызовем службу безопасности, - сказал его напарник, причём сделал это так, словно был продолжением оператора. Оператора ли? Глянув через его плечо, Красс слегка округлил глаза - человек просто пялился на пустой экран, да ещё и выключенный, судя по всему.
   - Мы ищем доктора Алекса Гарно, - сказал алариец. - Нам известно, что человек с таким именем недавно прибыл на Магавид. Нам нужно как можно скорее встретиться с ним.
   - Здесь нет никого с таким именем, - отозвался сидящий за неработающим пультом.
   - Доктор Алекс Гарно прибыл на Магавид четыре дня назад, - тут же откликнулся второй мужчина.
   - Э-э... простите, но вы противоречите своему напарнику, сэр...
   - Вам нельзя здесь находиться, - сказал сидящий за пультом. - Уходите, лейтенант, или я вызову охрану.
   - Ладно, как скажете. - Красс пожал плечами и вышел из помещения поста.
   - Тебе не кажется, что эти ребята как-то странно себя ведут? - спросил его Джеймс.
   - Странно - это не то слово, которое я бы употребил, Вега. - Красс отдал мысленную команду компьютеру "Миротворца" и тот, повинуясь ей, убрал шлем в воротник. - Они явно находятся под ментальным контролем. Все до единого. Обрати внимание - да все обратите - на выражение их лиц, и особенно - на глаза. Видите этот блеск?
   - Левиафан? - Гаррус настороженно осмотрелся.
   - Вполне возможно. Но вот как он это делает?
   - А ты сам его не можешь почувствовать? - поинтересовалась Лиара.
   - Нет, Лиара, не могу. Он, судя по всему - сверхтелепат, а засечь сверхтелепата по силам только телепату его же уровня. Но Гарно явно здесь, вот только я не могу его засечь.
   - Это плохо, ведь так? - азари внимательно вгляделась в лицо Красса.
   - Возможно. Но будем пока исходить из того, что Алекс Гарно жив. Но как нам его найти? Эти ребята, судя по всему, явно не горят желанием нам помочь.
   - Тогда будем действовать самостоятельно. - Джеймс выразительно провёл рукой по висящему на поясе крупнокалиберному пистолету.
   - Да, похоже, что другого варианта нет. Но действовать надо осторожно. Сначала надо найти какой-нибудь информационный терминал.
   - Если я что-нибудь понял, то мы находимся на первом этаже комплекса, а то, что нам нужно, может находиться на другом этаже. Вон там я вижу лифт, но по-моему, он неисправен.
   - Где? - Красс бросил быстрый взгляд в том направлении, в котором указывал Гаррус. - Да, это лифт. И он действительно неисправен. Но ведь это можно устранить. Гаррус - ты же, вроде как, у нас большой спец по всякого рода технике...
   - Понял, командир. - Турианец, закинув за спину "Кризе", направился в сторону дверей лифта.
   - Джеймс. - Алариец кивнул в ту же самую сторону. Десантник понимающе кивнул и зашагал вслед за Вакарианом.
   - Ты уверен, что Гарно здесь? - Лиара зябко повела плечами.
   - Логически рассуждая, после того, как Гарно прибыл на Магавид, о нём больше никто не слышал, так что здесь могут быть только два варианта - либо он находится в заключении где-то на территории комплекса, либо его уже нет в живых.
   - Мне как-то более предпочтителен первый вариант.
   - Не спорю... Гаррус - как там с лифтом?
   - Готово, командир. - Турианец локтем надавил на сенсор вызова кабины, и на пульте управления тотчас же загорелся зелёный кружок, свидетельствующий о том, что лифт исправен.
   Кивнув Вакариану в знак признательности за проделанную работу, Красс вошёл в кабину лифта, за ним в неё втиснулись все остальные. "Втиснулись" - это так, для красного словца, кабина была достаточна просторной, но, тем не менее, Т'Сони придвинулась вплотную к аларийцу и взяла его за руку. Красс внимательно посмотрел на девушку, та в ответ едва заметно улыбнулась и смущённо опустила глаза.
   Спустившись на второй уровень комплекса, десантники оказались в просторном вестибюле, от которого в обе стороны отходили довольно широкие коридоры. Они были пусты, если не считать какого-то турианца, стоящего возле одного из терминалов и что-то там рассматривающего.
   - Очень интересно. - Красс сдвинул брови. - В принципе, в разгар рабочего дня тут и не должно быть много народу, только вот, сдаётся мне, что все эти люди и инопланетяне заняты отнюдь не тем, чем должны заниматься шахтёры.
   - Выясним? - предложил Вега.
   - Нет. Наша цель - доктор Гарно. - Алариец осмотрелся по сторонам. - Вон там, кажется, что-то похожее на главный информационный терминал. Давайте-ка поглядим...
   Подойдя к большому, почти во всю стену, экрану, на котором была изображена схема комплекса, он внимательно изучил пульт, после чего набрал на сенсорной панели какую-то команду.
   - Приветствуем вас в горнодобывающем комплексе компании "Т-Гис", - раздался синтезированный голос ВИ. - Будем рады помочь вам в получении более подробной информации о нашем производстве. Предупреждение: лица, не имеющие допуска, не могут быть допущены к закрытой информации.
   - Ага, вот оно как! - алариец оглядел карту. - Вот это что такое, а? Похоже на медицинский отсек. Если Гарно до сих пор здесь, то он вполне может находиться там.
   - А нельзя ли просмотреть на этом терминале записи камер наблюдения? - поинтересовался Гаррус. - Ведь если доктор Гарно прибыл на Магавид, об этом должны сохраниться записи. Равно как и том, находится ли он по-прежнему на астероиде или нет.
   - А это мы сейчас и узнаем... ВИ - можно ли получить информацию о человеке по имени Алекс Гарно? По нашим данным, он прилетел на Магавид четыре дня назад. Мы можем просмотреть записи камер наблюдения?
   - У вас есть рабочий ИН персонала? - вопросом на вопрос ответил ВИ.
   - Э-э... нет, но...
   - В доступе отказано, - последовал категоричный ответ.
   - О как! - усмехнулся Джеймс. - И где же нам взять этот самый ИН, если мы не являемся сотрудниками "Т-Гис"? Может, притащить сюда какого-нибудь местного и сунуть ему под нос вот это?
   Десантник указал на свой пистолет.
   - Не думаю, Джеймс, что это сработает. Вот, поглядите. - Эйнар указал на один из символов на электронной схеме комплекса. - Если я правильно понимаю, это - комната службы безопасности. Возможно, там мы сможем получить нужное нам.
   - Каким образом?
   - Вега - ты задаёшь слишком много вопросов.
   - Это потому, что я не вижу здесь на них ответов.
   - Я тоже не вижу здесь ответов на интересующие меня вопросы, но ведь для того и прибыли мы сюда, чтобы эти самые ответы получить. Пошли.
   Пост службы безопасности оказался не так уж и далеко от терминала. По пути им попалось несколько сотрудников компании, но на прилетевших они не обратили ровным счётом никакого внимания. Что лишний раз убедило аларийца в том, что весь персонал комплекса находится под ментальным контролем. В обычной обстановке просто быть такого не могло - ну, один-два нелюбопытных вполне могли попасться, но не каждый же встречный!
   Дверь, ведущая в пост безопасности, была, разумеется заперта на электронный замок, но Гаррус и здесь без проблем справился с задачей. На панели управления загорелся зелёный огонёк и дверные створки разошлись в разные стороны, открывая доступ в небольшое помещение, внутри которого не было ни души.
   - И что нам здесь искать? - Лиара окинула помещение поста цепким взглядом.
   - Не знаю, - пожал плечами Красс. - Всё, что может содержать информацию о Гарно, а также то, что может содержать то, что нужно нам для доступа к центральному терминалу.
   - Это подойдёт? - Джеймс взял с одного из столов электронный планшет.
   - Ну-ка, что это тут у нас? - Красс подошёл к Веге и взглянул на планшет. - Похоже, тут есть какое-то неотправленное сообщение. Погоди-ка...
   Он нажал на сенсор проигрывания записи и в помещении раздался чуть хриплый взволнованный голос. И первые же его слова заставили всех насторожиться.
   - Брайсон - это Гарно. Я на Магавиде. Тут творится что-то странное. Такое впечатление, что весь персонал совершенно не интересуется тем, что творится сейчас в галактике. Но не это главное. Слушайте - я нашёл здесь ещё один артефакт, точно такой же, как и тот, что находится у нас в лаборатории! И я почти уверен, что он имеет самое непосредственное отношение к Левиафану! Слушайте, Брайсон, вы должны как можно скорее прислать за мной корабль! Этот артефакт необходимо как можно скорее вывезти отсюда! Я не могу долго говорить - кажется, за мной следят. Я сумел получить доступ к центральному терминалу комплекса, но пока не могу им воспользоваться, так как...
   На этом запись оборвалась.
   - Это действительно очень интересно. - Красс выключил воспроизведение записи. - Теперь мы знаем, что Алекс Гарно не покидал переделы комплекса, и также мы знаем код доступа, необходимый для доступа к центральному терминалу. Пошли назад. Думаю, что нам не стоит тратить время попусту.
   Никто не чинил им никаких препятствий на обратном пути, однако все заметили, что многие встреченные ими на пути сотрудники "Т-Гис" как-то странно на них посматривают. Красса, как телепата, это не удивило - он уже почувствовал очень тонкое пси-воздействие на всех этих людей и инопланетян, вот только откуда это воздействие проистекало, пока понять не удавалось.
   Подойдя к центральному терминалу, алариец снова активировал ВИ. Повторилось всё то же самое, только на этот раз Красс произнёс узнанный им ИН. Номер был принят компьютером, после чего на одном из видеоэкранов проявилась запись, сделанная камерой наблюдения на посадочной площадке комплекса. На записи, на которой почему-то отсутствовал звук, отчётливо было видно, как из приземлившегося корабля выходит человек в полевой форме, держа в правой руке дорожную сумку. Его встретила женщина в форме сотрудника компании, они о чём-то коротко поговорили, после чего прилетевший в её сопровождении покинул док. На этом запись оборвалась.
   - И это всё? - Джеймс недоумённо взглянул на Красса. - Всего лишь видео, как кто-то прибыл на Магавид?
   - Негусто, согласен. - Алариец задумчиво поглядел на терминал. - Компьютер - ты можешь установить теперешнее местонахождение доктора Гарно?
   - По последней имеющейся в моём распоряжении информации доктор Гарно может находиться в медицинском отсеке комплекса, - отозвался ВИ. - Доступ туда разрешён только лицам, имеющим личный номер медицинской карты.
   Лиара молча сунула под нос Крассу планшет, который они забрали с собой из поста безопасности, и указала на ряд цифр и букв, высветившихся на дисплее. алариец кивнул в знак благодарности и продиктовал компьютеру буквенно-цифровой набор.
   - Доступ в медицинский отсек разрешён, - услышали они в ответ.
   - Так, уже лучше. - Красс удовлетворённо кивнул. - Что ж - раз нам открыли доступ в медотсек, думаю, что не стоит долго тянуть резину.
   Дверь, ведущая к медицинскому отсеку, была заперта, но полученный номер личной медкарты позволил им беспрепятственно миновать эту преграду. Они очутились в длинном коридоре, в противоположном конце которого виднелась ещё одна дверь.
   - Надеюсь, за этой дверью мы найдём то, за чем мы сюда припёрлись! - проворчал Джеймс, нажимая на сенсор отпирания.
   Створки двери послушно разошлись в стороны, открывая доступ в небольшое помещение с двумя запертыми боксами. В дальнем конце его была видна ещё одна дверь, но куда она вела, было неизвестно.
   - И где же нам искать Гарно? - Гаррус подошёл к одному из боксов и вгляделся внутрь помещения сквозь толстое бронированное стекло. - Кажется, я что-то вижу там, внутри...
   - Что там? - Красс подошёл к турианцу и тоже всмотрелся сквозь стекло. - Это Гарно?
   Внутри бокса на операционном столе лежало тело неизвестного мужчины, до подбородка накрытого пластиковой простынёй.
   - Чёрт, неужели мы опоздали? - покачал головой Джеймс.
   - Подойдите сюда, - раздался внезапно голос из-за спин разведчиков, заставивший их разом оглянуться. За толстым стеклом второго бокса они увидели глядящего на них человека средних лет в одежде сотрудника компании, который смотрел на них невыразительным взглядом.
   - Прошу прощения? - Лиара настороженно всмотрелась в лицо незнакомца. - Вы знаете, что тут происходит? Тот человек там, за стеклом - вы знаете его? Это доктор Гарно?
   - Нет, это не он. Я - доктор Гарно.
   - Вы? - Красс с подозрением оглядел человека. - Как вы здесь оказались?
   - Меня обманом заманили в ловушку, так я здесь и оказался.
   - Что за сообщение вы отправили доктору Брайсону? Что за артефакт вы здесь нашли?
   - Какой артефакт? - безразличным тоном спросил человек.
   - Откуда мне знать? Вы же сами об этом отправили сообщение доктору Брайсону!
   - Правда? Я? - человек за стеклом безразлично пожал плечами. - Нет.
   - Но вы проводили исследования с целью выяснить, что из себя представляет Левиафан. Разве нет?
   - Это сказка. Миф. Никакого Левиафана не существует в природе.
   - Прошу прощения, доктор Гарно, но мне кажется, что вы противоречите сами себе, - осторожно проговорила Т'Сони.
   - Противоречу? Я? Никоим образом.
   - Вы в этом уверены? - спросил Красс. - Тогда зачем же вы так упорно искали этот артефакт, доктор?
   Совершенно неожиданно, без какой-либо видимой причины, лицо человека резко преобразилось. Оно сделалось напряжённым и злым, а в бесцветных до того глазах вспыхнул какой-то потусторонний огонь.
   - Уходите! - раздался гулкий голос, в котором отчётливо слышались властные и в то же время нечеловеческие нотки. - Он мой! Вы его не получите!
   - Доктор Гарно? - Гаррус вгляделся в лицо человека.
   - По-моему, это не доктор Гарно, - пробормотал Джеймс, медленно потянув руку к оружию. - Во всяком случае, не в данную минуту.
   - Ага. - Красс понимающе кивнул. - Похоже, что в данную минуту этот человек находится под внешним контролем. И я, кажется, знаю, кто это.
   - Уходите! - повторил человек. - Вы не понимаете, с чем имеет дело!
   - Так объясни нам. Ты убил Жнеца. Почему? Ты тоже Жнец?
   - Вы вторглись во Тьму! - гулким басом произнёс человек. - Тьма должна быть неприступна!
   В следующую секунду силовой удар, сопровождаемый акустическим воздействием, разнёс вдребезги толстое бронированное стекло, опрокинув всех на пол. Сквозь выступившие на глазах слёзы Красс различил, как незнакомец, называвший себя доктором Гарно, перескочил через оконную раму, из которой торчали осколки стекла, и бросился к двери в противоположном конце медотсека.
   - Шасст знает что происходит! - алариец вскочил на ноги и бросился вдогонку за незнакомцем. - Остановите его!
   Дверь открылась, пропуская человека, и сразу же затворилась за его спиной. На панели управления загорелся красный сигнал, сигнализирующий о том, что механизм повреждён.
   - Вот зараза! - Красс с силой ударил кулаком по запертой двери. - Все целы?
   - Целы-то целы, только вот парень сбежал, чтоб ему пусто было! - Вега, держа в руках М-99, подбежал к двери. - Он что, пережёг проводку?
   - Похоже на то. - Алариец поглядел на дверь. Прищурился и направил на неё психокинетический импульс. Под его воздействием дверные створки нехотя начали расходиться в противоположные стороны.
   - За мной. - Красс, сдёрнув со спины "Чёрную вдову", бросился вдогонку за незнакомцем. Выскочив в находящийся за ней ещё один коридор, они увидели вдалеке Гарно, который уже сворачивал за угол, оглядываясь при этом на бегу.
   - Нужно не дать ему уйти! - Джеймс бросился вперёд.
   - Джеймс! - Красс раздражённо мотнул головой. - Куда понесло этого парня?!
   За углом коридора обнаружилась ещё одна дверь, и одного взгляда на неё хватило, чтобы понять, что эту дверь подобным образом открыть не получиться. Блок управления был, само собой, выведен из строя, но помимо этого, сама дверь оказалась ещё и заваренной. Как Гарно это удалось сделать, не имея при себе никакого оборудования - да он вообще не имел при себе ничего - оставалось непонятным. Разве что это был не он, а тот, кто в данную минуту им управлял.
   - Нужно найти другой путь! - Гаррус резко остановился и принялся озираться по сторонам. - Здесь нам не пройти!
   - Этот подойдёт? - Лиара указала на лестницу, которая вела куда-то наверх.
   - За неимением лучшего... - Красс, закинув винтовку за спину, принялся взбираться вверх. - Надеюсь, она приведёт нас туда, куда нам нужно.
   Поднявшись на самый верх, алариец упёрся в закрытый, но не запертый люк. Толкнув его плечом, он осторожно подтянулся и вылез наружу. Быстро огляделся.
   - Похоже, наш друг привёл нас куда-то в самую верхнюю часть комплекса, - пробормотал он.
   Лестница, по которой они выбрались из медицинского отсека, привела их на большую металлическую платформу, уставленную какими-то агрегатами. За одним из таких механизмов мелькнул силуэт убегающего Гарно.
   - Вон он! - крикнула Лиара.
   - Вижу!
   - Хаски! - выкрикнул Джеймс, вскидывая М-99. Его примеру последовал Гаррус, выхватывая из-за спины свою снайперскую винтовку. Но их вмешательство не понадобилось.
   Троих хасков, выбравшихся на платформу откуда-то снизу и устремившихся вслед за убегающим Гарно, смело туда, откуда они пришли, зарядом психокинетической энергии. Глухо выругавшись про себя, Красс перемахнул металлический поручень для того, чтобы продолжить преследование.
   - Да что же это за хрень такая?! - в сердцах воскликнул Джеймс при виде появившихся на одной из нижних площадок хасков, среди которых преобладали обычные зомби, но также были и несколько новых, так сказать, "персонажей", которых до сего момента алариец ещё не разу не видел. Внешне они походили на больших жуков с бочкообразным туловищем, в передней части которых виднелись, судя по всему, орудия.
   - В укрытия! - скомандовал Красс, изготавливая к бою своё оружие. - Кто знает, что это за дерьмо такое вон там?!
   - Если я что-нибудь понимаю, это хаски-рахни! - Лиара присела за какой-то агрегат рядом с аларийцем, держа в правой руке пистолет-пулемёт. - Вот только откуда они взялись?
   - Если мне не изменяет память, - отозвался Красс, посредством психокинетической энергии поднимая в воздух и затем швыряя на металлическую поверхность двоих хасков, - Шепард встретила клона рахнийской королевы на Новерии и затем отпустила её. Вот тебе и ответ.
   - Но...
   - Лиара - об этом лучше поговорить потом, а не сейчас.
   - Следите за левым флангом! - крикнул Гаррус, метким выстрелом сваливая одного из вражеских солдат. - Они могут нас оттуда обойти!
   - Джеймс - организуй прикрытие!
   - Есть! - Вега, пригибаясь, чтобы не попасть под огонь противника, перебежал на левую сторону площадки и занял позицию за каким-то аппаратом, напомнившим аларийцу водяной насос. Возможно, то и был насос, правда, сейчас его это нисколько не интересовало. Противник явно пытался добраться до Гарно, а вот зачем ему сдался доктор - было неясно. Из-за артефакта? Тогда что же это за предмет, из-за которого Жнецы послали на Магавид свою десантную группу? Это нужно было выяснить, ведь если артефакт этот был связан с Левиафаном, то он вполне мог привести "Нормандию" к его месту обитания.
   Ещё трое хасков свалились, получив по несколько пуль в свои уродливые головы. Ещё одного Красс просто сбросил с платформы силовым толчком.
   - Какие, однако, упорные твари! - в наступающих полетела кассетная граната, которая, разорвавшись в воздухе на высоте двух метров над платформой, накрыла хасков шквалом поражающих элементов.
   - Слева! - раздался крик Веги, вслед за которым прогремели выстрелы из М-99. Бросив в ту сторону быстрый взгляд, алариец увидел нескольких крадущихся по узкому металлическому мостику хасков, среди которых мелькнули два налётчика. Недолго думая, Красс прицелился в турианских хасков и, поменяв тип боеприпасов, сделал по два точных выстрела из "Чёрной вдовы". Остальных хасков на мостике хладнокровно расстрелял Вега.
   - Чисто! - выкрикнул Гаррус, поднимаясь из-за укрытия.
   - Я бы так не сказал. - Красс указал рукой в дальнюю сторону платформы, где у закрытой двери, за которой успел скрыться Гарно, возились два налётчика, которых прикрывал хаск-рахни. - Не мы одни хотим поговорить с Гарно.
   - Я держу на прицеле того, что возится с пультом, - проговорил Джеймс, замерев с винтовкой в руках.
   - Спокойно, Джеймс. Не торопись.
   - Кто сказал, что я спешу куда-то?
   Вега неторопливо нажал на спуск винтовки и метким выстрелом уложил налётчика на месте. Второй хаск завертелся вокруг, ища, кто сделал такой точный выстрел, и в следующую секунду выпущенная из "Чёрной вдовы" бронебойная пуля со смещённым центром тяжести разнесла его уродливую голову. Рахни обездвижила Лиара полем деформации, после чего азари хладнокровно добила его двумя длинными очередями из своего пистолета-пулемёта.
   - Вот теперь действительно чисто. - Т'Сони со спокойным выражением подвесила оружие к поясу и невозмутимо зашагала к закрытой двери.
   - Вы заметили, что, став Серым Посредником, Лиара приобрела некоторые черты, которые раньше ей были несвойственны? - Гаррус поглядел вслед азари. - Ты с ней поосторожней, Эйнар. Не зли её понапрасну.
   - Спасибо за совет, Вакариан. - Красс усмехнулся и направился вслед за Лиарой.
   Дверь, ведущая куда-то внутрь комплекса, оказалась, естественно, запертой и более того - Гарно, после того, как дверь за ним закрылась, вывел из строя систему управления дверным механизмом. О чём и сообщила подошедшему Крассу Т'Сони, ковыряясь с пультом.
   - Ты сможешь открыть дверь? - спросил алариец.
   - Да, но это займёт некоторое время. Вы пока присмотрите за местностью - не хотелось бы увидеть за своей спиной хаска.
   Красс знаком показал Джеймсу и Гаррусу, чтобы они заняли позиции на флангах, сам же встал спиной к Лиаре и положил на сгиб локтя снайперскую винтовку.
   - Готово, - услышал он за спиной голос азари. Дверные створки разошлись в стороны, открывая проход в какой-то отсек комплекса. Не мешкая, алариец метнулся внутрь.
   - Так-так. Вот из-за чего весь сыр-бор.
   Взорам разведчиков открылось большое полутёмное помещение, в центре которого на небольшом постаменте покоился точно такой же шар, как тот, что Красс и Т'Сони видели в лаборатории Брайсона на Цитадели. С десяток хасков подкрадывались к нему со всех сторон, к нему и Гарно, который, привалившись к шару, держал в руке гранату.
   - Гарно! - крикнул Красс.
   - Назад! - прохрипел Гарно всё тем же голосом. - Тьма должна быть неприступной!
   С этими словами Гарно нажал на детонатор, но за секунду до взрыва Лиара успела накрыть всю группу биотическим барьером, который защитил их от прогремевшего взрыва. Хаскам, естественно, так не повезло, равно как и Гарно. Разнесло и странный шар, вместе с постаментом.
   - Однако очень странные дела здесь творятся, вам так не кажется? - пробормотал Джеймс, глядя на то, что осталось от шара. - И весь сыр-бор из-за этой штуки?
   - Похоже, что так. - Красс, кивнув Лиаре, осмотрелся. - А это кто? - он указал кивком головы на лежащего неподалёку от постамента мужчину в униформе учёного.
   - Сейчас проверю. - Вега склонился над телом.
   - Так, что же мы в итоге имеем? - алариец оглядел напарников. - Артефакт уничтожен, Гарно погиб, существование Левиафана подтверждено, хотя мы до сих пор не знаем, о ком - или о чём - идёт речь. И где искать это существо мы тоже не знаем...
   - Э-э... Эйнар...
   - Да, Джеймс, что у тебя?
   - Тот парень, за которым мы гонялись...
   - Он мёртв. Что ещё с ним не так?
   - Это был не Гарно. - Вега кивнул на лежащего. - Вот доктор Гарно.
   Он показал всем идентификационный жетон.
   - И, судя по всему, он мёртв уже несколько дней.
   - А вот это уже становится...
   - Осторожно! - крикнул вдруг Гаррус, вскидывая своё оружие при виде входящих в помещение сотрудников "Т-Гис".
   - Что здесь происходит? - спросила остановившая в паре метров от Красса азари в униформе компании. - Кто вы такие?
   - Разведывательная группа Альянса, фрегат "Нормандия", - ответил Красс. - Вы себя нормально чувствуете?
   - Да, только голова немного болит. - Азари огляделась. - Что тут случилось?
   - Это мне хотелось бы у вас узнать, - хмыкнул Красс. - Вам что-нибудь известно об этом шаре?
   Алариец указал на останки артефакта.
   - Понятия не имеем, - отозвался стоящий слева от азари мужчина. - Наверное, его нашли при проведении работ в шахтах.
   - Вы знаете этого человека? - Т'Сони указала на труп доктор Гарно.
   - Нет, - ответил мужчина, вглядевшись в лицо учёного. - А кто это? И как он здесь оказался?
   - Он расследовал нечто, связанное с этим артефактом...
   - Командир, - раздался вдруг по громкой связи голос Моро, - мы только что зафиксировали, что Жнецы в спешном порядке отступили из системы. Что вы там такого натворили, что спугнули этих гадов? И вы нашли этого Гарно?
   - Всё в порядке, Джокер. Гарно мы нашли... в некотором роде.
   - Жнецы? Какие Жнецы? - непонимающе переспросила азари, переглядываясь со своими коллегами.
   Красс хотел было спросить инопланетянку, почему они до сих пор ничего не слышали о Жнецах, как вдруг неожиданная догадка промелькнула в его мозгу.
   - Какой сейчас, по-вашему, год? - поинтересовался он.
   - Две тысячи сто семьдесят шестой, - ответила азари.
   За спиной аларийца присвистнул Джеймс.
   - Сейчас две тысячи сто восемьдесят шестой год, уважаемая.
   - Что?! - глаза азари округлились.
   - М-да... Это уже совсем интересно... Вы что-нибудь чувствовали перед тем, как прийти в себя?
   - Было... холодно... и темно... словно я оказалась в каком-то другом месте... Это всё, что я помню...
   - Понятно... Лиара - свяжись с силами Альянса, пусть пришлют сюда корабли со специалистами и медиками. Похоже, что всем этим людям потребуется помощь... Кортес - мы возвращаемся. Готовь челнок к возвращению на "Нормандию".
   - Есть, командир, - отозвался Кортес.
   - Но перед этим нужно кое-что сделать. - Красс взглянул на азари-шахтёра, которая, очевидно, была в группе явившихся в отсек сотрудников компании за старшего. - Э-э... прошу прощения...
   - Налия Т'Зурра, - представилась азари. - Я - старший инженер-технолог.
   - Эйнар Красс, лейтенант Альянса Систем. Госпожа Т'Зурра - не потрудитесь ли вы собрать весь персонал комплекса в кают-компании? Нужно будет кое-что довести до вашего сведения.
   - Хорошо, господин лейтенант.
   - И, пожалуйста, отнесите тело этого человека, - Красс указал на Гарно, - в медицинский отсек. Его нужно тщательно исследовать и подготовить для отправки на Цитадель.
   - Я прослежу, чтобы всё было сделано, - кивнула азари.
   Алариец переглянулся со своими спутниками и, покачав головой, направился к выходу из помещения.
  
  
   ГЛАВА 12.
   ТЕ, КТО СКРЫВАЕТСЯ ВО ТЬМЕ.
   ЧАСТЬ 4. НА ПУТИ К РАЗГАДКЕ.
  
  
   Лёгкий толчок свидетельствовал о том, что "Нормандия" изменила курс и направляется к ретранслятору системы Балор. Стоящий за спиной Лиары, которая в данный момент сидела за своим терминалом, Эйнар Красс кивнул сам себе и вернулся к прерванному разговору с собеседником, который он вёл при помощи установленного у каюте Т'Сони коммуникатору.
   - Надеюсь, вы всё прекрасно поняли, доктор Брайсон, - сказал он. - Артефакт, находящийся у вас в лаборатории, нужно немедленно заэкранировать. и ни в коме случае не пытайтесь с ним что-либо делать до нашего возвращения.
   - Я поступлю точно в соответствии с вашими указаниями, лейтенант Красс, - отозвался учёный, чьё изображение было видно на одном из видеоэкранов. - Мы поместим артефакт в сдерживающий щит.
   - Совершенно верно, доктор.
   - Жаль, конечно, что Гарно погиб, - Брайсон вздохнул, - но, по-видимому, так уж сложилось... Вам что-нибудь ещё удалось узнать на Магавиде?
   - Нет, - покачал головой Красс.
   - Тогда, возможно, я смогу вас направить на след Левиафана. Не самого, но, возможно, на способ узнать, где именно он находиться.
   - Я слушаю. - Красс и Лиара переглянулись.
   - Моя дочь, Энн, тоже принимает участие в проекте и сейчас она находится на планете Намакли, система Заэрин, Туманность Пилоса. Во время последнего сеанса связи она упоминала о том, что её группе удалось найти на Намакли ещё два таких же артефакта и что им, судя по всему, удалось также выяснить, как именно они работают. Мой вам совет - отправьтесь туда и выясните всё на месте. К тому же, Энн может потребоваться ваша помощь с эвакуацией - по её словам, на Намакли были замечены передовые отряды Жнецов.
   - Они тоже ищут эти артефакты, судя по их поведению, Левиафан их здорово беспокоит.
   - Тем более, вам нужно лететь на Намакли, лейтенант.
   - Хорошо, доктор Брайсон - так мы и поступим. - Алариец кивнул учёному. - Конец связи.
   - Конец связи, лейтенант.
   Экран погас. Красс задумчиво подёргал себя за левое ухо и посмотрел на Лиару.
   - От Шепард всё ещё нет новостей?
   - Пока ничего, но, судя по той информации, что мне удалось получить от моих агентов, на Омеге ситуация довольно непростая. Боевые группы Арии сумели высадиться на станции и закрепиться, но у "Цербера" там есть какие-то новые технологии и ещё говорят о каких-то мутантах, но здесь слухи довольно противоречивы, а подробной информации никто не может предоставить. Так что нам придётся без неё продолжать.
   - Ну, раз так... Как дела у саларианца?
   - Мордин уже приступил к синтезу вакцины. Говорит, что ему нужно ещё дня два-три.
   - Рекс не доставляет никому беспокойства?
   - Он хоть и кроган, но с головой дружит, в отличие от многих представителей своего народа. Он прекрасно понимает, что стоит на кону.
   - Ещё какие новости Серый Посредник может сообщить?
   - Не подкалывай меня! - азари слегка заехала ему локтем в бок. - Мои каналы информации очень ценны для Альянса, иначе бы адмирал Хакетт вряд ли позволил бы мне находиться на борту "Нормандии". Всё-таки я - азари, а это корабль человеческой расы.
   - Странная логика у людей в этом цикле. В моё время на кораблях Имперского Флота служило много инопланетян, и не все из них были гуманоиды.
   - Даже на кораблях, построенных по секретным проектам? - лукаво прищурилась Лиара.
   - Признаюсь - поймала! - засмеялся алариец. - Так что там по поводу других новостей?
   - Хорошего почти ничего нет. Все разговоры только лишь о Жнецах. - Лиара помолчала. - Скажи, Эйнар... Я так понимаю, что в твоё время звёздная система, которая является родной для моего народа, входила в сферу интересов Империи. Тогда вы должны были знать о нас, разве нет?
   - Возможно, ваша планета посещалась ксенологическими экспедициями Имперской Службы Изысканий, но мне об этом ничего неизвестно. Если бы где-нибудь сохранились архивы - об этом можно было бы узнать. Заинтересовала моя теория о том, что в далёком прошлом вы были двуполым видом?
   - Ну... твои слова не лишены логики. Если посмотреть на это с другой точки зрения.
   - То есть, ты согласна с тем, что в истории азари имеются "тёмные пятна"?
   - Скажем так - кое-что и вправду не стыкуется с общеизвестными фактами. Но для того, чтобы подтвердить или опровергнуть твою теорию, нужны очень веские доказательства.
   - Конечно. - Красс дружески потрепал Лиару по плечу и включил внутреннюю связь. - Джокер - это Красс.
   - Да, командир? - услышал он в ответ голос пилота "Нормандии".
   - Меняем курс. Рассчитай траекторию прыжка к ретранслятору в Туманности Пилос. После того, как мы окажемся в указанном районе, проложи курс на сверхсвете до системы Заэрин, планета Намакли, вторая в системе. Нужно забрать оттуда доктора Энн Брайсон...
   - Энн Брайсон? - повторил Моро. - Это... э-э...
   - Совершенно верно, Джефф.
   - Понял, командир. Начинаю расчёт нового курса.
   Красс кивнул и протянул руку к панели управления связным устройством, как в дверь каюты вдруг постучали.
   - Входите, открыто! - крикнула Т'Сони.
   Створки двери разошлись в стороны и на пороге каюты возникла массивная фигура крогана.
   - Рекс? - алариец вздёрнул левую бровь. - Чем обязаны?
   - Извините за вторжение, - произнёс Рекс своим рокочущим басом, используя переводчика, - но я тут кое о чём подумал, сидя в грузовом отсеке...
   - Тебя не устраивает твоё местопребывание на "Нормандии"? - спросил Красс. - Если так, то я могу распорядиться...
   - О, нет-нет, не стоит беспокоиться! - Рекс поднял руки ладонями вперёд. - Я нетребователен к условиям, всё же я - кроган. Я о другом хочу поговорить.
   - О чём же?
   - Если вы куда-то направляетесь, возьмите и меня. Мне уже надоело отсиживаться на борту, в то время, как вы крошите Жнецов. Мордин уже провёл все мыслимые и немыслимые тесты, так что с этой точки зрения я полностью свободен.
   - Кроганский боевой инстинкт взыграл? - усмехнулся Красс. - Что ж - о твоих боевых качествах я наслышан от капитана Шепард и от других членов команды.
   - Это значит - да?
   - Точно так, Рекс. Мы сейчас летим на Намакли, это в Туманности Пилоса, необходимо эвакуировать оттуда научную группу Альянса. Давай я введу тебя в курс дела, чтобы потом у тебя не возникало вопросов. Проходи, присаживайся.
   - Спасибо, но я лучше постою. Стулья здесь слишком хрупки для того, чтобы выдержать вес крогана, а садиться на кровать... - на лице Рекса возникла хитроватая усмешка, на которую ни Красс, ни Т'Сони не обратили никакого внимания. - Э-э... в общем, давайте, вводите меня в курс дела...
   Спустя сорок минут Рекс, вполне удовлетворённый теми сведениями, которые ему сообщили Красс и Т'Сони, покинул каюту. Едва лишь за кроганом закрылась дверь, азари взглянула на аларийца с лукавой искрой в глазах.
   - Что? - Красс непонимающе вздёрнул брови.
   - Похоже, ты явно негативно относишься к тому, что сделали с кроганами в прошлом.
   - Негативно - это ещё мягко сказано, Лиара. Как вообще у вас хватило совести так поступить с народом, который выиграл для вас тяжёлую войну против рахни? И не пытайся меня уверить в том, что вы, азари, ничего не знали о планах турианцев касаемо генофага.
   - Вообще-то с данной инициативой выступили саларианцы, а турианцы только лишь свой вариант применения генофага предложили. - Лиара нахмурилась. - Во имя Богини! Эйнар - только не говори мне, что ваша раса была исключительно святой и вы не употребляли подобных вещей!
   - Законы Империи запрещали разработку и применение любого типа биологического оружия, в том числе, и генетического, и если какая-нибудь планета была уличена в разработке такого оружия, против неё немедленно вводились санкции, вплоть до остракизма.
   - Но у нас немного иные законы, если ты успел это заметить! - Лиара начала злиться. - И к тому же, если ты не в курсе, кроганы начали первыми!
   - Вопрос не в том, кто начал первым, а в том, что вы неадекватно отреагировали на их действия...
   - Неадекватно? А если бы кто-то захватил бы какую-нибудь планету твоей Империи - как бы поступили вы, аларийцы, в данной ситуации?
   - Мы? - Красс пожал плечами. - Мы бы отправили к захваченной планете боевые корабли и для начала установили бы орбитальную блокаду. После - предложили бы переговоры. А если бы это всё не привело к нужным результатам - что ж, тогда бы уже мы применили силу. Но именно силу, а не гадость наподобие генофага. Так что не пытайся меня переубедить, Лиара.
   - Ты как Шепард - она тоже придерживается похожих взглядов. - Т'Сони нахмурилась. - Но, возможно, вы оба и правы, пусть по-своему, но правы.
   - Что мне в тебе нравится, Т'Сони - так это то, что ты умеешь читать между строк. - Красс наклонился к девушке и мягко поцеловал её в губы. Лиара ответила на поцелуй и с минуту они были заняты исключительно этим.
   - И это всё, что тебе во мне нравится? - спросила азари, с шумом переводя дыхание, когда они оторвались друг от друга.
   - Не только это. Но твоё видение событий не ограничено догмами, как это бывает у многих.
   - Помоги остановить первую попытку вторжения Жнецов, прикоснись к древним знаниям, столкнись с проблемой генофага и стань Серым Посредником - и любой на моём месте избавиться от каких-либо предрассудков, Эйнар. К тому же, я отнюдь не оправдываю применение генофага. Ты прав - вопрос можно было решить несколько иначе, но тогда никто не хотел принимать кроганов за равноправных партнёров. Все считали их всего лишь грубыми солдафонами, сумевшими переломить хребет рахни за счёт своей выживаемости в экстремальных условиях и грубой силы.
   - В этом и была беда тогдашнего Совета Цитадели. Впрочем, и нынешний от него недалеко ушёл.
   - Ты про то, что Совет отказался объединить силы для борьбы со Жнецами?
   - В общем, да, хотя и это навряд ли помогло бы. Тем не менее, кроганы заслужили того, чтобы их вылечить, а не травить генофагом.
   Алариец провёл рукой по волосам и задумчиво посмотрел на терминал.
   - Не возражаешь, если я посижу за твоим терминалом? - спросил он. - До Намакли ещё несколько часов, а мне бы хотелось кое-что поискать в экстранете и в твоих данных... если против последнего ты не возражаешь.
   - Минуту. - Лиара отвернулась к терминалу и набрала на пульте какую-то комбинацию. - Вот. Теперь у тебя есть практически неограниченный доступ к моей сети. Пользуйся, пожалуйста.
   И обворожительно улыбнулась аларийцу.
   - Практически? - Красс не поддался на уловку азари и никак не отреагировал на её улыбку.
   - Гм, а тебя очень трудно ввести в заблуждение или отвлечь. Это очень хорошее качество... и опасное.
   - Ну да. Кстати - отвлечь меня можно, и даже можешь догадаться, как. - Красс усмехнулся. - Но сейчас не стоит этого делать.
   - Честно говоря, я и не собиралась тебя соблазнять...
   - Разве? - алариец уселся в кресло перед терминалом. - Ну, тебе со стороны виднее, Т'Сони.
   - Не буду тебе мешать. - Лиара нежно взлохматила ему волосы и направилась в сторону душевой кабины. - Работай, пожалуйста. Если вдруг что - зови.
   Красс молча кивнул и углубился в работу с информационным терминалом. По прошествии двадцати минут Лиара, приняв душ, выскользнула из душевой кабины и бросила взгляд в сторону информационного терминала. Красс сидел за пультом управления, время от времени что-то трогая на сенсоратуре и набирая какие-то комбинации, иногда он о чём-то спрашивал информационного дроида, который висел рядом с ним, тот что-то ему отвечал. На появившуюся в каюте азари алариец не обратил ровным счётом никакого внимания, полностью уйдя в работу с терминалом. Попытавшись издали определить, чем же он там занимается, Лиара этого сделать так и не смогла - на экранах была сплошная информационная мешанина. Религиозные тексты азари, данные о протеанах, схемы "Нормандии", сведения о космических флотах разных галактических держав, информация о питании декстроаминокислотных форм - словом, набор разных данных, в совокупности которых азари не увидела никакого смысла, по крайней мере, для себя. Ну, возможно, для Красса в этом всём был какой-то смысл, ибо он время от времени делал пометки в своём электронном планшете. Пожав плечами, Лиара, стараясь не шуметь, прошла к кровати и, взяв со своей тумбочки электронную книгу, тихо забралась под одеяло и, удобно усевшись на мягком ложе, принялась за чтение, время от времени поглядывая в сторону аларийца, всё так же сидящего за терминалом.
   Так прошло два часа. Красс, как сидел за пультом, так и сидел, лишь инфодроид постоянно перемещался, зависая то над левым плечом аларийца, то над правым. И было похоже, что Красс способен просидеть за пультом ещё не один час.
   Покачав головой, Т'Сони положила книгу на тумбочку и, откинув одеяло, встала с кровати. Сунув ноги в мягкие пушистые тапочки, азари осторожно двинулась по направлению к терминалу, хотя и знала, что подобраться незамеченной к телепату ей вряд ли удастся. Однако Эйнар никак не отреагировал на её приближение, по-прежнему уставившись на мониторы. Но, как только азари оказалась в пределах его досягаемости, он тут же среагировал, и среагировал мгновенно - стремительно повернувшись на сто восемьдесят градусов, алариец схватил Лиару за руки и усадил к себе на колени.
   - Ты же знаешь, что ко мне невозможно подобраться незамеченной. - Красс оглядел азари, которая была одета в короткие облегающие шорты тёмно-синего цвета и такой же топик, который лишь подчёркивал её высокую грудь. - Так зачем же пытаться?
   - Ты уже третий час сидишь за терминалом. - Лиара обхватила его за шею. - Сколько можно себя утруждать? Может, стоит отдохнуть?
   - А я себя и не утруждаю. - Красс оглядел Лиару и понимающе хмыкнул. - Глядя на тебя, я бы не сказал, что ты отличаешься от остальных азари. По крайней мере, глядя на тебя в этом вот наряде.
   - А что в нём тебе не нравится? - Лиара пожала плечами. - Кстати, он очень удобен.
   - Не сомневаюсь. - Правая ладонь Красса легла на левое бедро девушки и прошлась по нему взад-вперёд. - Только вот для чего он удобен, а, Лиара Т'Сони?
   - Э-э... - на этот вопрос азари не нашла, что ответить.
   - Я так и думал. - Красс удовлетворённо кивнул сам себе. - Без обид, Лиара - ты мне действительно очень нравишься, но сейчас не совсем подходящее для этого время.
   - С этим трудно спорить, но ведь нельзя же всё время проводить за работой или сражаясь...
   - Если мы не будем сражаться, нас просто истребят. - Красс тяжело вздохнул и притянул Лиару к себе. - Правда, не знаю, поможет ли нам то, что мы сражаемся. По крайней мере, в моё время это не помогло. Но сейчас мы идём по правильному пути, во всяком случае, мне так кажется.
   - Ты про поиски Левиафана?
   - Левиафана? Нет, Лиара. Я про поиски Катализатора.
   - А при чём тут Левиафан?
   - Я не могу пока ничего сказать, но что-то мне подсказывает, что Катализатор может иметь какое-то отношение к этому существу. Называй это как хочешь - интуиция, предвиденье, ещё как-нибудь.
   - Хм... - Лиара нахмурилась.
   - Но для этого нам ещё нужно найти этого шасстова Левиафана. - Алариец осторожно ссадил азари с колен и ободряюще ей улыбнулся. - Иди отдыхай, а я ещё немного посижу за терминалом.
   - Не стоило давать тебе доступ к своему терминалу, - пробормотала Лиара, отвешивая Крассу шутливый подзатыльник. Алариец в ответ лишь ухмыльнулся.
  
  
   - Повторяю ещё раз - никакого геройства. - Красс строго оглядел стоящих перед челноком Вегу, Гарруса и Рекса. Алариец сдержал своё слово и взял крогана на боевую операцию. - Вылетаем с корабля - спускаемся на планету - находим лагерь учёных и вывозим их с планеты. Всё. В бой вступать только в том случае, если нас атакуют непосредственно. Ясно всем?
   Все, стоящие перед аларийцем, дружно кивнули.
   - Это хорошо. По местам.
   - Меня не забыл, случаем? - в ангарном отсеке появилась Т'Сони.
   - Ты же вроде не собиралась никуда лететь.
   - Я передумала. - Азари прошла мимо него, при этом слегка задев локтем. Покачав головой, Красс шагнул через порог десантного отсека челнока, подав знак остальным следовать за ним.
   - Джокер - мы на борту "Кадьяка". - Красс включил коммуникационное устройство. - Что у тебя на сканерах?
   - Получаю множество сигналов, которые идентифицируются, как вражеские, - раздался в наушнике голос пилота фрегата. - Вы там поаккуратнее, парни.
   - Постараемся, Джокер. Связь с группой Энн Брайсон удалось установить?
   - СУЗИ пытается наладить устойчивый канал, но похоже, что Жнецы ставят очень мощные помехи. Трудно через них пробиться.
   - Возможно, нам удастся установить связь, как только мы войдём в атмосферу. Конец связи.
   - К вылету готов, - донёсся голос Кортеса.
   - Вперёд, Стив.
   Лёгкий толчок известил о том, что шаттл покинул борт "Нормандии". Тут же заработали встроенные в стены десантного отсека видеоэкраны, транслируя картинку с внешних камер челнока.
   - Что они тут изучали? - спросил Красса Гаррус, глядя на видеоэкран. - Это как-то связано с Левиафаном?
   - Возможно. По крайней мере, доктор Брайсон в разговоре сообщил, что его дочь нашла здесь что-то, что может понять суть проблемы.
   - А что это?
   - Откуда я знаю, Гаррус? Возможно...
   В этот момент челнок сильно тряхнуло, да так, что все, кто находился внутри десантного отсека, впечатались кто во что.
   - Кортес - что происходит? - крикнул Красс, поднимаясь на ноги и хватаясь за закреплённый на потолке поручень.
   - Нас только что атаковал сборщик! Пытаюсь уклониться от прямого огневого контакта!
   - Это значит, что мы на правильном пути! - проорал Джеймс, хватаясь за протянутую Рексом руку, чтобы встать с пола, куда его бросило при ударе.
   - Ага, только нас, похоже, с этого пути пытаются сбросить!
   - Вижу комплекс исследователей! - крикнул из кабины Кортес. Челнок больше не трясло, но отчётливо чувствовалось, как он лавировал в атмосфере, стараясь избегнуть вражеского огня. - Большая часть зданий разрушена, но я принимаю входящий сигнал на аварийной частоте Альянса!
   - Выведи их на внутреннюю связь!
   - Сейчас... Готово! Они на связи!
   - ... проекта "Скарабей"! - раздался в десантном отсеке женский голос, с трудом прибивающий сквозь помехи. - Вы... слышите?
   - С трудом! - прокричал в ответ Красс. - Здесь лейтенант Красс, старший по-
   мощник с фрегата Альянса "Нормандия"! Мы прибыли, чтобы вывезти вас отсюда! Где именно вы находитесь?
   - В... на краю...
   - Шасст! Кортес - ты можешь отфильтровать сигнал?
   - Попытаюсь сделать всё возможное, но... почему бы тебе не попросить об этом СУЗИ?
   - Я всё время забываю об ИИ на борту корабля, - пробормотал алариец. - Кортес - связь с СУЗИ!
   - Есть канал! Устойчивый!
   - СУЗИ - это Красс. Ты можешь отфильтровать сигнал, чтобы я мог связаться с группой Энн Брайсон?
   - Одну минуту, лейтенант, - донёсся до него спокойный лишённый эмоций голос ИИ. - Попробуйте сейчас.
   - Доктор Энн Брайсон - это лейтенант Красс, фрегат Альянса Систем "Нормандия", - чётко произнёс алариец в микрофон коммуникационного устройства. - Мы прибыли по просьбе вашего отца доктора Гаррета Брайсона, чтобы вывезти вас с планеты. Сообщите...
   - Лейтенант Красс - это Энн Брайсон! - перебил его взволнованный голос. - Если вы прибыли нас забрать, то поспешите! Жнецы уже близко! Со мной мои помощники Хопкинс и Петерсон! Роджерс и Андреев мертвы, пытаясь спасти один из этих артефактов...
   - Один из артефактов? - Красс переглянулся с остальными. - Энн - где вы сейчас находитесь?
   - В полуразрушенном здании на краю плато! Я включаю радиомаяк! Следуйте по его пеленгу и прошу вас - поспешите! Они уже почти рядом!
   - Мы идём, Энн! Держитесь!
   Красс повернул голову в сторону пилотской кабины.
   - Стив - есть пеленг?
   - Чёткий и устойчивый, - донёсся из кабины голос пилота. - И я уже вижу то здание, командир.
   - Быстрее, Кортес!
   - Да-да...
   - Энн - мы уже на подлёте, - проговорил алариец в микрофон. - Сможете со своими людьми перебраться на крышу здания? Мы заберём вас оттуда.
   - Мы уже идём, лейтенант!
   - У вас есть оружие?
   - У Хопкинса и Петерсона есть пистолеты, но прошу вас, поспешите!
   - Кортес - открывай люк! - Красс снял с пояса М-358. - Всем приготовиться!
   "Кадьяк", сделав плавный разворот, снизился к небольшому плато, на котором был развёрнут лагерь исследователей, и завис прямо напротив крыши здания, откуда исходил сигнал радиомаяка. Со стороны соседнего, тоже частично разрушенного, здания к нему уже спешили хаски, надеясь, видимо, перехватить учёных.
   - Заградительный огонь! - приказал Красс. Тут же из открытого люка ударили автоматные очереди, срезая вражеских солдат, не давая им близко подойти к строению.
   - Мы поднимаемся! - услышал Красс голос Энн Брайсон. - Не стреляйте!
   - Мы прикроем вас огнём, доктор. Не волнуйтесь - всё будет в порядке.
   - Очень на это надеюсь, - пробормотала Лиара, формируя в рядах наступающих хасков сферу сингулярности, которая сразу же начала притягивать к себе вражеских солдат. - Не забудь про артефакт.
   - Я помню. - В этот момент на крыше здания показались учёные - двое мужчин с крупнокалиберными пистолетами в руках, которые они держали, прямо скажем, не слишком-то умело, и молодая женщина, тащившая с собой полевой компьютер. - Кортес - они на крыше. Подойди к самому краю строения.
   Челнок слегка дёрнулся и приблизился к зданию так, что край люка десантного отсека от крыши отделяло всего лишь не более полуметра. Хопкинс и Петерсон развернулись, прикрывая Энн Брайсон и давая ей время заскочить внутрь челнока. Как только она оказалась на борту, оба учёных последовали за ней.
   - Кортес - все на борту! - Красс бросил быстрый взгляд на Энн. - Где уцелевший артефакт?
   - На площадке... ниже нас метров на шестьдесят... - отозвалась та, пытаясь отдышаться. - Лейтенант - нельзя допустить, чтобы... Жнецы им завладели. Это... ключ к пониманию того... что такое Левиафан...
   - Стив - ты всё слышал?
   - Уже спускаюсь.
   "Кадьяк" снизился до указанного места, и все, кто находился в десантном отсеке челнока, увидели стоящий на небольшом постаменте синий шар размером с человеческую голову, а на каменной стене, под которой он находился, было высечено изображение существа, похожего на Жнеца, которому возносили молитвы какие-то примитивные гуманоиды в набедренных повязках и с копьями в руках.
   - Интересно... - пробормотал Джеймс.
   Непонятно было, к кому это относилось - к шару и изображению, или же к хаскам, что находились подле артефакта. Двое турианских налётчиков внимательно осматривали шар, несколько хасков-батарианцев стояли вокруг и внимательно наблюдали за их действиями. Неожиданно шар засветился изнутри каким-то бледно-голубым светом и от него к ближайшему налётчику прянул желтоватый луч, захватив того в свои объятия и приподнявший над каменистой поверхностью площадки.
   - Это вот что там сейчас происходит? - не понял Гаррус.
   - Нельзя допустить, чтобы им это удалось! - услышали все, кто находился в челноке, гулкий утробный голос. - Они вторглись во тьму! Тьма должна быть неприступна!
   Все, кто находился в десантном отсеке "Кадьяка", разом повернули голову в сторону учёной. Энн Брайсон стояла посреди отсека неестественно прямо, а в её глазах горел некий потусторонний огонь, явно не ей принадлежащий. С неожиданной прытью выхватив у одного из своих коллег пистолет, она сделала попытку выскочить из челнока. Однако Красс был начеку, так как нечто подобное он как раз и предвидел.
   - Держите её! Не дайте ей выскочить из челнока!
   Джеймс и Гаррус дёрнулись было, чтобы схватить Энн, но их обеих опередил Рекс. Стремительно метнувшись к доктору - если честно, такой прыти от массивного рептилоида Красс не ожидал, ну да это и простительно, ведь он не был знаком с кроганами и не знал, чего от них можно ожидать, - он схватил её своими огромными ручищами, выхватил пистолет и попросту придавил её всей своей тушей к стенке отсека.
   - Эй, док, уймись! - прогудел Рекс. - Не то заеду по черепушке, чтоб тебя успокоить!
   - Держи её, Рекс! - Красс сунул в кобуру "Коготь" и сдёрнул со спины снайперскую винтовку. Тщательно прицелившись, он плавно нажал на курок.
   Выпущенная из "Чёрной вдовы" одиночная пуля угодила точно в середину странного шара, и тотчас же ситуация вокруг него изменилась. Один из налётчиков, тот, который был заключён в непонятное силовое поле, отлетел далеко в сторону и сорвался в пропасть, после чего шар взорвался, разбросав вражеских солдат в разные стороны, причём подняться после этого они уже были не в состоянии.
   - Кортес - ходу! - крикнул Красс. Взглянул на Энн. Та уже понемногу начала приходить в себя и даже попыталась оттолкнуть от себя Рекса. Легко сказать! Легче было сдвинуть с места аэрокар.
   - Доктор - с вами всё в порядке? - обеспокоенно спросил один из её ассистентов, Хопкинс, кажется. - Энн?
   - А? - казалось, до неё только сейчас начинает доходить, где она находится и что за люди и инопланетяне её окружают. - А, да-да... - она приложила левую руку ко лбу и непонимающе огляделась. - Я что-то пыталась сделать, ведь так?
   - Вы пытались весьма геройски выскочить из челнока и атаковать хасков, только лишь бы помешать им сотворить что-то с тем артефактом. - Алариец внимательно оглядел учёную. Нет, никаких признаков внешнего воздействия он не заметил. По-видимому, тот, кто взял Энн Брайсон под контроль на какое-то время, понял, что проблему с артефактом решили без его участия и предпочёл самоустраниться. - Вами явно кто-то управлял, вот только каким образом, хотелось бы знать? Через тот шар?
   Энн Брайсон устало мотнула головой и опустилась на корточки, при этом Рекс очень пристально за ней наблюдал, готовый, если понадобиться, вновь применить силу.
   - Мы нашли этот артефакт и ещё один такой же неподалёку отсюда, - заговорила Энн тихим голосом. Красс выразительно поглядел на Джеймса, тот понимающе кивнул и, осторожно подняв её на ноги, подвёл к одному из сидений и усадил на него. - Он находился в одной из пещер, на постаменте, а тот, что вы только что уничтожили, мы нашли под тем рисунком. Всевозможные способы зондирования ничего не дали - нам так и не удалось выяснить, из чего изготовлены эти шары, когда их изготовили и что они, собственно, собой представляют. Мы бы так и топтались на одном месте, если бы в один момент в моей голове не стали возникать какие-то образы, довольно запутанные, чтобы их можно было понять, но они явно каким-то образом были связаны с этими артефактами. Я сообщила отцу об этих находках и он высказал предположение, что эти образы могли быть переданы в мой разум этим существом, Левиафаном. Но вот с какой целью это было сделано, понять я так и не сумела - ведь все видения были очень нечёткими...
   - Прямо как тот протеанский маяк на Иден Прайм, про который я тебе говорила, - шепнула Крассу Лиара. - Тот, который передал Кире информацию о грядущем вторжении Жнецов. По-видимому, здесь нечто похожее.
   Алариец согласно кивнул.
   - Что было потом, Энн?
   - Потом... потом пришли хаски... вернее, прилетели. Их привезли в окрестности лагеря те большие существа, похожие на насекомых и драконов одновременно. Мы послали сигнал бедствия, на который вы и ответили, но перед эвакуацией мы решили забрать с собой и артефакты, чтобы изучить в спокойной обстановке. Роджерс с Андреевым спустились в пещеру за первым артефактом, там-то их и нашли Жнецы. - Энн передёрнуло. - Они... они...
   - Успокойтесь, Энн. - Красс присел рядом с ней на корточки и осторожно взял её за руку. - Всё уже позади. Вы и ваши помощники в полной безопасности.
   - Да... да, вы правы, лейтенант...
   - А что случилось с тем, первым шаром? - поинтересовался Гаррус.
   - Вы не поверите, но он... он взорвался сам, без какой-либо видимой причины. Ни Роджерс, ни Андреев не успели выхватить оружие - настолько быстро их атаковали, но и солдаты Жнецов тоже не успели сделать ни одного выстрела по этому шару. Он просто рванул, как... как какая-то бомба... словно кто-то извне отдал ему дистанционную команду на подрыв...
   - Очень интересно. - Красс и Лиара обменялись понимающими взглядами. - А когда вы находились под... э-э... контролем...
   - Под контролем? - Энн подняла на десантников уставшие глаза. - С чего вы взяли... хотя да, это действительно походило на контроль...
   - Вы что-нибудь помните? - осторожно спросила азари.
   - Помню ли я что-нибудь? Да, в общем, практически ничего... если не считать того, что я чувствовала в тот момент темноту... и холод...
   - Темноту и холод? - повторил Красс. Задумчиво потеребил ухо. - И те шахтёры с Магавида чувствовали то же самое... И кто может мне объяснить, что это может означать?
   - Ну... э-э... темнота и холод... - Рекс поскрёб когтистым пальцем налобную пластину. - Может, это пещеры?
   - Пещеры? Может быть, но с какой стати Левиафан будет скрываться в пещерах? Там же его можно легко обнаружить. Нет, Рекс, тут что-то другое, и это не пещеры.
   - Тогда что? - не понял кроган.
   - Это хороший вопрос, но ответа на него я пока не знаю. Пока... Кортес - как обстановка?
   - Вышли за пределы атмосферы Намакли, - отозвался пилот челнока. - Контакт с "Нормандией" через шесть минут.
   - Знаете, лейтенант, - вдруг сказала Энн Брайсон, - ещё мне показалось, что во время контакта с тем существом - вероятно, это и в самом деле был Левиафан - я ещё ощутила, помимо темноты и холода, будто надо мной находится что-то...что-то очень огромное... я почувствовала давление на мозг... и ощущение какой-то сырости...
   - Сырости? - Красс с минуту задумчиво рассматривал её, шевеля при этом губами, словно решал про себя некое сложное уравнение. - Сырости...
   Он перевёл взгляд на Лиару, азари недоумённо пожала плечами.
   - Темно, холодно и... - внезапно он резко вскинул голову. - Чтоб меня боевой взрыв на атомы разложил! Океан! Эта хренота прячется в океане, вот почему Жнецы так и не смогли его найти! Но... погодите-ка - для них ведь вода не должна быть препятствием. Стойте-стойте... дайте-ка подумать... артефакт на Цитадели, в лаборатории Брайсона...
   - Что? - вскинулась Энн. - Есть ещё один артефакт?
   - Есть. Из-за него едва не погиб ваш отец.
   - Я знаю, он рассказывал. Это вам я, по-видимому, должна быть благодарна за его спасение?
   - Ну... просто повезло... его ассистент был довольно неуклюж, даже несмотря на контроль... но теперь мы знаем, как нам найти Левиафана!
   - А оно нам нужно? - Джеймс сдвинул брови. - Эйнар - если окажется, что это Жнец...
   - Никто не говорит, что мы должны с ним обниматься, Джеймс. Но если это существо может убивать Жнецов - какая разница, кто он? Или тебе неизвестна поговорка "Враг моего врага - мой друг?"
   - Да, но...
   - Никаких "но". Кортес - связь с "Нормандией".
   - Связь установлена, - доложил пилот.
   - Джокер - это Красс. Немедленно рассчитай курс до Цитадели и извести доктора Брайсона, что мне понадобится доступ к артефакту. Я, кажется, понял, как нам найти этого истребителя Жнецов.
   - Как? - одновременно спросили все, кто находился в десантном отсеке "Кадьяка".
   - Очень просто. Я думаю, что эти артефакты он использует для того, чтобы наблюдать за тем, что происходит в галактике. Также он с их помощью может вступать в кем-то в контакт или управлять кем-либо. Пример с Магавидом налицо. а ведь там тоже был такой артефакт. Поглядите сами. Мы заявились в лабораторию Брайсона и стали интересоваться его работами и теориями. Если Левиафан в тот момент за нами наблюдал - а иначе внезапное помешательство Хедли я не могу объяснить - то он пришёл к выводу, что наши действия могут привести к нему Жнецов, а этого он старается избежать, по мере возможностей. Отсюда следует вывод - он является единственным представителем своего вида, пусть даже это будет и Жнец-ренегат. Поэтому он берёт Хедли под контроль и пытается его руками убить Брайсона. Не получилось - и он залёг на дно, возможно, в буквальном смысле этого слова.
   - Но как ты собираешься обнаружить его местонахождение? - спросил Гаррус.
   - С помощью артефакта. Но я для этой цели не гожусь. Он уже отлично меня знает и на контакт не пойдёт. А вот кто-то, кто не обладает такими способностями, как я, и который уже был под его контролем...
   Красс умолк и взглянул на Энн Брайсон.
   - Вы хотите использовать меня в качестве антенны? - выдавила она.
   - Вам ничего не угрожает, доктор. Мы будем рядом и, когда поймём, что ситуация становится угрожающей, тут же прервём контакт. Просто, судя по всему, больше нам не к кому обратиться. Вы уже имеете опыт, так сказать, в общении с этим существом, так что должно получиться.
   - Ну... - Энн Брайсон слегка поёжилась. - Если так... что ж - я согласна.
   - Вам не стоит волноваться, доктор. Если что-то пойдёт не так, мы тут же прекратим сеанс.
   - Надеюсь, этот твой вариант того стоит, - пробормотала Лиара.
   - Я тоже надеюсь, Лиара. Но иного выхода на данный момент я не вижу.
  
  
   ГЛАВА 13.
   ТЕ, КТО СКРЫВАЕТСЯ ВО ТЬМЕ.
   ЧАСТЬ 5. ЛЕВИАФАН.
  
  
   Мета-магнитные захваты глухо клацнули, фиксируясь на корпусе "Нормандии", притягивая её к причалу дока под номером "24". От края посадочной платформы в направлении внешнего люка корабля начал выдвигаться переходной тамбур, завершая процедуру стыковки. Стоящая у ограждения капитан Кира Шепард с интересом посмотрела на фрегат. Никаких видимых повреждений она рассмотреть не смогла и это её вполне удовлетворило. Значит, ни в какие сверхэкстремальные авантюры алариец не совался. Что ж - это было хорошо, ибо после того, что довелось встретить капитану на Омеге, было бы совсем плохо увидеть собственный корабль похожим на груду металлолома.
   - Капитан - докладывает старший помощник Красс. - Эйнар, появившийся на переходном мостике, вскинул руку к голове в воинском приветствии. - На вверенном мне корабле никаких происшествий за время вашего отсутствия не произошло. Экипаж чувствует себя хорошо. Все бортовые системы, включая СУЗИ, функционируют исправно.
   - Рада это слышать, Эйнар. - Шепард протянула Крассу руку, которую тот осторожно пожал. - Что с тем делом, которое поручил тебе Хакетт? Сумели разобраться, в чём там суть проблемы?
   - Практически да, однако нам остался один шаг для понимания того, что же такое этот Левиафан.
   - Кто? - не поняла Шепард.
   - Давай я тебе всё по порядку объясню на борту. Кстати - как дела на Омеге? Слышал, что там что-то было не совсем приятное?
   - Ну, это ещё мягко сказано. - Кира вошла в переходной тамбур "Нормандии". - "Цербер" удалось выдавить со станции, правда, это стоило больших жертв как среди гражданских, так и среди боевиков Арии. Но теперь станция снова под контролем Т'Лоак и на сей раз она уж точно не допустит чьего-либо проникновения на Омегу.
   - А ресурсы, которые она обещала предоставить?
   - Своё слово она сдержала, несмотря на то, что я помешала ей расправиться с командующим войсками "Цербера" Петровским. Уж больно много он знает о Призраке и о самом "Цербере" в его теперешнем состоянии, чтобы вот так просто взять да и пристрелить его. Первые транспорты с нулевым элементом уже отправлены с Омеги, а часть кораблей Арии присоединилась к силам Альянса.
   - Что ж - это позитивная новость.
   - А вы что?
   - Мы? - усмехнулся Красс, выходя из лифта, который доставил их на главную палубу "Нормандии". - О, мы отнюдь не сидели без дела. Однако, наберись терпения. Я распорядился провести совещание... Эй, Вега, что такое?!
   Последнее вырвалось у аларийца при виде Джеймса, который с весьма сердитым выражением лица перегородил им дорогу. Поприветствовав Шепард, как того предписывал Устав, он кивнул Крассу, предлагая отойти в сторонку.
   - Похоже, у вас тут какие-то проблемы? - Шепард вопросительно посмотрела на обоих офицеров.
   - Ничего такого, что потребовало бы твоего вмешательства, Лола, - отозвался Джеймс. - Просто мне кое о чём надо спросить этого... старшего помощника Красса.
   У капитана сложилось впечатление, что вместо должности Красса Вега собирался употребить совсем другое слово, однако, поскольку она не знала, о чём, собственно, идёт речь, вмешиваться в происходящее Кира сочла ненужным. Она кивнула обоим офицерам и направилась в сторону зала для совещаний.
   - Джеймс - что слу...
   - Это твоих рук дело, телепат хренов?! - Джеймс надвинулся на аларийца, гневно сверкая глазами. - Только честно говори, без экивоков!
   - О чём ты? - Эйнар непонимающе уставился на Вегу.
   - О чём? А ты не догадываешься?
   - Вега - говори яснее. Чего тебе от меня надо?
   - Чего надо? - Джеймс огляделся и придвинулся ближе к аларийцу. - Я скажу. Сейчас.
   - Я слушаю.
   - Ты в курсе, что специалист Трейнор стала проявлять ко мне интерес?
   - Да?
   - Два! А ты вообще знаешь, что мужчины её не интересуют, если ты понимаешь, о чём я?
   - Теперь интересуют. - Красс усмехнулся. - Джеймс - что плохого в том, что девушка проявляет к тебе интерес? Или Саманта Трейнор тебе не по вкусу?
   - Э-э... - несколько стушевался Вега. - Ну, она вообще-то вполне ничего даже... Но чёрт тебя дери, Красс - зачем надо было влезать ей в мозг и что-то там править?!
   - В моё время, Джеймс, подобное считалось психическим отклонением и подлежало лечению, да ведь, собственно, это и есть психическое отклонение. так что я всего лишь произвёл некоторую коррекцию, в результате которой никому хуже не станет. Ведь так?
   - Ну, не знаю... - Джеймс почесал затылок. - Конечно, это здорово, что ты интересен девчонке, да ещё которая вполне симпатичная, но всё же это как-то... странно, что ли... Погоди-ка - а с Кортесом ты тоже такое проделал?
   - А чем он хуже Трейнор? - пожал плечами Красс.
   - Ну да, ну да...
   - Мне иногда кажется, что даже хорошо, что среди нас нет телепатов. А то не понравится что - и глядишь, тебе мозги вправят, причём так, как не надо.
   - Глупость. Телепат никогда не станет влезать в чужое сознание, если только речь не идёт о предотвращении преступления или экстрачрезвычайного случая.
   - А здесь был такой случай, что ли?
   - Джеймс - ты мне вот что скажи. Тебе самому такое приятно?
   - Нет, конечно, но... А, ладно! - Вега усмехнулся. - Раз уж ты сделал то, что сделал, что теперь можно сделать?
   - Не знаю, - пожал плечами алариец. - Очень уж путанно ты изъясняешься.
   - Зато у тебя всё по полочкам разложено! - Джеймс махнул рукой. - Ладно, я не претензии, в общем-то...
   - Ещё бы ты был в претензии!
   Десантник с минуту молча глядел на аларийца, потом открыл было рот, чтобы достойно ответить на эти слова Красса, но, по-видимому, не подобрал никаких подходящих для этого случая слов. Махнув рукой, Джеймс повернулся и зашагал по направлению к межпалубному лифту.
   Усмехнувшись себе под нос, Красс покачал головой и направился в ту же сторону, куда пару минут назад ушла Кира Шепард. И едва не столкнулся в дверях отсека с Лиарой.
   - Эйнар - тебя не учили смотреть под ноги? - улыбнулась азари.
   - Извини.
   - Что от тебя хотел Вега?
   - Да так... ничего существенного... проконсультироваться хотел...
   - По личному вопросу?
   - А? - Красс удивлённо взглянул на Т'Сони.
   - Думаешь, мне неизвестно о твоих художествах с мозгами Трейнор и Кортеса? - усмехнулась Лиара. - Я, когда увидела, как мило беседуют за столом в кают-компании Вега и Трейнор, поначалу решила, что меня стало глючить от чрезмерного усердия в работе, но потом я поняла, чьих рук... точнее, мозгов... это дело. Я не спорю - тебе виднее, но ты уверен, что стоило так поступать?
   - Лиара - может, вам, азари, с вашим методом размножения, это и не кажется противным, но природа создала нас так, чтобы для продолжения рода - да и просто для приятных отношений - требовались бы мужская и женская особь. Так что я поступил именно так и не собираюсь ни перед кем оправдываться.
   - Ну, хоть я и азари, но твои слова меня не очень-то касаются. - Пальчики Т'Сони нежно прошлись по лицу аларийца, слегка коснувшись шрама. - А касаемо приятных отношений - это как понимать прикажете, милостивый государь?
   - Никак. Мои чувства к тебе вполне серьёзны, Лиара Т'Сони. Это ещё не любовь, но уже почти.
   Какое-то время Лиара молча смотрела на аларийца широко распахнувшимися глазами, потом открыла было рот, чтобы что-то сказать, но Красс покачал головой и сказал:
   - Не надо сейчас ничего на этот счёт говорить, Лиара. Всему своё время.
   - Тут ты прав, - медленно проговорила азари. Вгляделась в лицо Эйнара. - Я всё хотела тебя спросить об этом шраме. Почему ты его не залечил? Мне кажется, что с вашей медициной это было очень просто.
   - Этот шрам остался у меня от бластерного ожога, который я получил во время битвы за Элдрус-IX. Считай это как... как татуировку... Жнецы отправили к планете целый ударный флот и высадили на поверхность до трёх корпусов десанта - добровольно перешедших на их сторону саллинианцев. Не знаю, чем уж они купили этих идиотов, только Саллиния добровольно выступила на стороне врага. Я точно знаю, что никто из них не был одурманен. Быть может, сыграло роль то обстоятельство, что мы когда-то положили конец их пиратской империи? Не знаю. Короче говоря, к Элдрусу-IX мы стянули два линейных флота, которым были приданы три корабля-крепости, и начали осаду планеты. Наша тактика была весьма схожа с тактикой Турианской Иерархии, но было одно отличие - перед началом головомойки мы предлагали переговоры. Так было и на Элдрусе-IX. Сначала, установив орбитальную блокаду, космический контр-адмирал Третт предложил командованию десантных сил саллинианцев переговоры о сдаче, но те ответили ракетным залпом с планеты по нашим звездолётам. Тогда Третт приказал начать бомбардировку. Три часа ковровых плазменных ударов и града атомных боеголовок полностью деморализовали саллинианцев, а потом уже вниз пошли десантные корабли и суборбитальные баржи с боевой техникой. Оборона противника была смята в считанные минуты, правда, саллинианцы известны на всю галактику... были известны, - поправился алариец, - своей стойкостью и отвагой, так что лёгкой прогулки у нас не получилось. Меня чуток прижгли во время штурма их укрепрайона вблизи главного космопорта планеты, но, к счастью, несмертельно. А не то бы я так и не повстречал одну очень красивую азари по имени Лиара Т'Сони.
   - Льстец! - Лиара шутливо заехала ему кулачком в бок. - Погоди-ка - а Жнецы как же? Ты же говорил, что там было много Жнецов.
   - Ударный флот. Сотен семь ударных крейсеров - вы почему-то называете их эсминцами - и сорок больших кораблей. Но против корабля-крепости мало что выстоит, а там было целых три таких корабля. Они просто сбежали, бросив на произвол судьбы саллинианцев. Ну, а мы, таким образом, отбили у врага целую звёздную систему и смогли прорвать блокаду Кластера Мендолли. Однако, нам пора на совещание, а не то командир устроит головомойку уже нам.
   - Да, ты прав.
   Однако, вопреки ожиданиям Красса, в зале для совещаний было весьма немноголюдно. Кроме самой капитана Шепард, доктора Энн Брайсон и СУЗИ, в отсеке больше никого не было.
   - Я позволила себе отменить совещание, которое ты собирался провести, Эйнар. - Шепард внимательно поглядела на аларийца. - Не в обиде?
   - Ты здесь босс. Если ты считаешь, что этого круга лиц вполне достаточно - значит, на то есть причина.
   - Просто для того, что мы собираемся сделать, не надо много народа. - Кира перевела взгляд на учёную. - Энн - вы уверены в том, что вам по силам такой эксперимент?
   - Ну... на Намакли ведь мне удавалось контактировать с этим существом... так что не думаю, что мне что-то угрожает...
   - Энн - это существо способно убить вас силой мысли даже несмотря на расстояние. Левиафан - сверхтелепат, а вы даже и близко не представляете себе возможности сверхтелепата.
   - Можно подумать, вы представляете.
   - Да. И не только чисто теоретически. Видите ли, дело в том, что я сам - телепат. Обычный, без приставки "сверх". Но, если я могу держать под своим контролем максимум пятерых, да и то недолго, и на небольшом расстоянии, то для Левиафана подобное не играет роли.
   - Вы - телепат? - Энн Брайсон недоверчиво поглядела на Красса.
   - Так уж получилось. Но речь сейчас не обо мне. Вам ясен мой план?
   - В общем - да. Мы отправляемся в лабораторию моего отца, отключаем блокирующее поле артефакта и я пробую выйти на связь с Левиафаном. Вы же попытаетесь засечь, откуда идёт сигнал, вот только мне не совсем понятно, каким образом вы собираетесь это сделать.
   - Мы полагаем, что эти артефакты играют роль трансрадио... э-э... квантовомеханического коммуникатора, и следовательно, сигнал, транслируемый Левиафаном, может поддаваться отслеживанию. Не знаю, правда, насколько вас хватит, но мы попытаемся как можно точнее определить его местонахождение.
   - Предположим, вам это удалось. Что дальше?
   - Мы отправимся туда и попробуем предложить ему переговоры. Раз он может убить Жнеца, что однажды и произошло, то почему бы ему не продемонстрировать свои умения всем обитателям Галактики? На ход войны это уж точно повлияет.
   - А если он откажется?
   - Тогда придётся ему самому решать свои проблемы - за него мы этого делать не станем.
   - Другого варианта предложит мы, к сожалению, не можем, - развела руками Лиара, - и это очень рискованно, доктор. Поэтому мы поймём, если вы откажетесь.
   - Но если я так поступлю, то кто тогда сможет вам помочь? - Энн Брайсон решительно тряхнула головой. - Я согласна.
   - Хорошо. - Шепард оглядела присутствующих в отсеке. - Тогда, думаю, не стоит терять времени. Отправляемся в лабораторию.
   - СУЗИ - ты сможешь зафиксировать сигнал, если Левиафан выйдет на контакт, и установить, откуда он исходит? - спросил Красс.
   - Да, но для того, чтобы точно определить его местоположение, нужно будет, чтобы контакт с этим существом не был коротким.
   - Постараемся, но чересчур рисковать мы не станем. Иначе дело может плохо кончиться. - Красс переглянулся с Лиарой. - Капитан - думаю, что нам пора.
   Шепард согласно кивнула. Посмотрела на аларийца. Тот пожал плечами и состроил неопределённую гримасу.
  
  
   Зелёно-жёлтый аэрокар приземлился на ту же самую площадку, на которой несколько дней назад Красса и Т'Сони встречал доктор Гаррет Брайсон. Сейчас никто не встречал прибывших - Брайсон по-прежнему находился в госпитале, а других сотрудников проекта на Цитадели не было. Поэтому Шепард, посадив аэрокар на посадочной площадке, выбралась из машины и сразу же направилась к двери. Красс, СУЗИ, Лиара, Энн Брайсон и Джеймс, покинув салон аэрокара, направились за капитаном.
   - Интересно... - протянул Вега, войдя в лабораторию и осматриваясь. - А они тут с размахом работали, не так ли, док? Столько всего тут - и всё в беспорядке. Похоже, что это общее для всех учёных, к какой бы расе они не принадлежали бы.
   - Ну, во время работы как-то не обращаешь внимания на всякие незначительные мелочи, - пожала плечами Энн, проходя мимо верстака с микроскопом и какими-то приборами.
   - Мadre de Diоs! - воскликнул Джеймс, бросив беглый взгляд на верстак. - Вы только поглядите на это!
   - Интересно, что вашему отцу надо было от этого экземпляра? - Красс с недоумённым видом поглядел на находящуюся на подставке голову хаска, вполне живую. Голова молча глядела на вошедших своими жутковатыми глазами.
   - Похоже, это кто-то из солдат "Цербера", - пробормотала Кира, невольно поёжившись. - Возможно, доктор Брайсон изучал то, как именно в "Цербере" делают из своих бойцов вот таких... существ...
   - Ещё одно доказательство в пользу того, что "Цербер" находится под контролем Жнецов, - хмыкнул Красс. - Иначе это нельзя никак объяснить.
   - Эй, она смотрит, куда я пошёл! - восторженно произнёс Джеймс при виде того, как голова повернулась ему вслед. - Какая забавная штука!
   - Ну, каждый имеет свои представления о том, что забавно, а что - нет, - пожала плечами Лиара.
   - Да, но вы только посмотрите на эту штуку! - Джеймс слегка наклонился над головой. Та неожиданно заорала, заставив десантника подпрыгнуть от неожиданности. - Ух ты! Она ещё и орёт! Эй - а давайте заберём её на "Нормандию"!
   - Джеймс - за каким чёртом мне на "Нормандии" эта гадость? - поморщилась Шепард. - Оставь её в покое, ладно?
   - Как скажешь, капитан.
   Между тем Энн Брайсон и Лиара, а вслед за ними и Красс, подошли к стоящему на постаменте артефакту, который сейчас находился в сдерживающем поле. Алариец внимательно осмотрел шар, после чего удовлетворённо хмыкнул.
   - Насколько я могу судить об этой хреноте, сейчас она находится в инертном состоянии. - Он оглянулся на подходивших Вегу и Шепард. - Все готовы? СУЗИ?
   - Галактическая карта активирована, лейтенант, - отозвалась ИИ, стоящая у терминала управления голографической картой Галактики.
   - Энн?
   - Да, можно начинать.
   Энн Брайсон уселась на притащенный Джеймсом стул и, мотнув головой, опёрлась о его спинку.
   - Я готова.
   - Джеймс - отключай щит.
   Вега нажал ладонью на кнопку включения-выключения силового поля. После чего подошёл к стулу и встал за спиной Энн, готовый, в случае необходимости, удержать её от чего-нибудь непредвиденного.
   - Энн? - Красс внимательно всмотрелся в лицо учёной.
   - Нет, пока ничего, - отрицательно покачала та головой. - Непохоже, чтобы он сейчас... стойте, погодите...
   Красс и сам уже почувствовал идущий откуда-то из недр шара поток пси-энергии, однако он тут установил внутри своего разума ментальный щит, чтобы не позволить себя обнаружить. Хотя ещё неизвестно, поможет ли этот щит в случае со сверхтелепатом.
   Энн дёрнулась всем телом и резко выпрямилась, продолжая, тем не менее, сидеть на стуле. Но это была уже не она. Её глаза горели каким-то потусторонним огнём, а лицо напряглось и будто одеревенело.
   - СУЗИ? - Красс посмотрел на ИИ.
   - Есть контакт, но я только начала лоцирование, - отозвалась СУЗИ, работающая с терминалом карты. - Продолжайте.
   - Что вам надо? - услышали все, кто находился в этой части лаборатории, утробный голос, который никак не мог принадлежать Энн. - Зачем вы меня тревожите?
   - Ты убил Жнеца, - заговорила Шепард. - Мы хотим знать, почему. И кто ты такой, в конце концов?
   - Жнеца? - эхом повторила Энн - или тот, кто сейчас ею управлял. - Они - наши враги. Думаю, теперь вы не станете задавать подобных вопросов.
   - Но что ты такое?
   - Я выше вашего понимания, человек. Вы вряд ли сумеете это понять.
   - Так объясни нам!
   - СУЗИ? - Красс отчётливо видел, что Энн держится на пределе своих сил.
   - Недостаточно данных. Поддерживайте соединение.
   В этот миг Энн сильно дёрнулась, словно бы собираясь накинуться на Шепард, но Джеймс схватил её за плечи и прижал к стулу.
   - Она долго не продержится, - пробормотал он.
   - Вы не понимаете! - произнесла Энн. - Вы вторглись туда, куда вам вторгаться не следовало! Тьма была неприступна на протяжении веков, и так и должно оставаться!
   Алариец выругался про себя. Может, стоило всё же самому попытаться выйти на контакт с этим Левиафаном? По крайней мере, ему было в разы проще, нежели Энн, у которой уже показалась струйка крови из носа - верный признак того, что давление на её мозг уже начало превышать допустимые для обычного человека нормы.
   - Так, хватит! - Джеймс глухо выругался. - Я включаю щит!
   - Нет, лейтенант! - Шепард предостерегающе подняла руку.
   - СУЗИ? - рявкнул Красс.
   - Всё ещё недостаточно. Поддерживайте соединение!
   - Идёт война, - продолжила капитан. - Почему ты не хочешь нам помочь? Жнецы - враги не только нам, но и тебе, так почему бы нам объединиться?
   - Война? Нет никакой войны. Есть лишь Большая Жатва.
   Энн неожиданно сильно дёрнулась, но Джеймс был начеку и не позволил ей предпринять какие-либо действия.
   - Шасст! - Красс подскочил к стулу и нагнулся к доктору. - Ты! Ты знаешь, к кому я обращаюсь! Ответь нам на вопросы, которые жизненно важны для нас!
   - Вопросы, которые вас интересуют, для меня ровным счётом ничего не значат, - прозвучало в ответ. - То, что происходит, вы совершенно неверно понимаете.
   - Так помоги нам понять!
   - Зачем? Это всё равно не изменит ничего. Цикл должен продолжаться.
   - Для чего? Чего хотят этим добиться Жнецы? Или это не они придумали все эти циклы и всё, что с ними связано?
   - Вы задаёте слишком много вопросов. И ответы на них не принесут вам никакого облегчения.
   Энн снова дёрнулась, кровь из носа заструилась сильнее.
   - Достаточно, Бога ради! - Джеймс сделал шаг по направлению к панели управления щитом. - Иначе мы её потеряем!
   - Давай! - кивнула Шепард.
   Вега ударил кулаком по кнопке и артефакт тут же оказался внутри сдерживающего щита. Энн зашаталась и упала бы, если бы Красс не успел подхватить её.
   - Как вы, в порядке? - спросил он, внимательно глядя на неё.
   - Более-менее... голова как будто чугунная...
   Она оглядела всех присутствующих в лаборатории слегка виноватым взглядом.
   - Получилось что-нибудь?
   - Да, но информации всё же оказалось недостаточно, - ответила СУЗИ, - так что поиски будут долгими.
   - Нет, не будут, - усмехнулся Красс.
   - Почему это? - Лиара с интересом взглянула на аларийца.
   - Потому. СУЗИ - что удалось выяснить во время этого, так сказать, сеанса?
   - Мне удалось отследить сигнал от этого артефакта, который и вправду по своим характеристикам оказался близок к квантовомеханическому коммуникатору. Однако времени на то, чтобы определить, откуда именно идёт сигнал, было недостаточно, и я смогла определить местонахождение Левиафана - предполагаемое, заметьте - в пределах скопления. Сигнал исходил из Колыбели Сигурда.
   - Интересно, сколько времени займёт обследование всего скопления? - пробормотал Джеймс. - Оно ведь отнюдь не маленькое...
   - Не нужно этого делать. Я, кажется, успел засечь эхо пси-передачи в тот момент, когда он начал нести ахинею про циклы. Я не знаю, что это за планета, но мы спокойно можем определить её, используя подсказки.
   - Какие? - с интересом спросила Энн Брайсон, вытирая салфеткой, которую ей подала Шепард, сочащуюся из носа кровь.
   - Джеймс - вызови машину "Скорой помощи", - сказал Красс, глядя на девушку. - Энн - вас отвезут в госпиталь Гуэрта, где вас надлежащим образом осмотрят. А подсказки - да она одна, собственно. Вода.
   - Вода?
   Спутники Красса с недоумением уставились на него, не понимая, что именно он хочет сказать.
   - Когда Левиафан брал своих... э-э... ну, кого-нибудь брал под контроль, у всех после того, как контроль исчезал, оставалось одно и то же ощущение - темнота и холод. Ведь так, Энн? Именно это вы и почувствовали сейчас и тогда, на Намакли?
   - Да, именно так. Темнота и холод. Но что это нам даст?
   - Многое. Что это может означать, задался я вопросом. Первоначально я думал, что это может быть пещера, но потом я понял, что это не так. Это вода.
   - Вода? - переспросила Лиара. - Почему ты так решил?
   - Именно. Вода. Темнота и холод - это может означать только одно. Почему я пришёл именно к такому выводу? Возможно, этого никто не ощутил, но я, будучи телепатом, почувствовал ещё и присутствие некой субстанции, отдающей влагой и сыростью. Если это не вода - тогда что это, по-вашему?
   - Я проверю, сколько планет с водной средой на поверхности может находиться в данном скоплении. - СУЗИ снова повернулась к карте.
   - Не стоит, СУЗИ. Я сумел проследить сигнал. Система Пси Тофета. Можешь установить, есть ли в данной системе планета или планеты, имеющие водную поверхность?
   - Разумеется. - СУЗИ произвела необходимые расчёты на терминале, в результате которых одна из планет Пси Тофета, первая по счёту, засветилась ровным зеленоватым светом. - Вот, лейтенант Красс. Планета 2181 Деспойна. Удаление от светила полторы астрономические единицы, атмосфера состоит из кислорода и азота, пригодна для дыхания, поверхность покрыта глобальным океаном, имеющим, судя по данным исследователей, открывших эту систему пять лет назад, глубину до двенадцати километров. Разумные формы жизни не обнаружены.
   - Сложно обнаружить того, кто всеми силами старается этого избежать! - усмехнулся Красс. Взглянул на Шепард. - 2181 Деспойна. Почтовый, так сказать, адрес.
   - А как нам его отыскать в океане? - задал вполне резонный вопрос Вега.
   - Это не так сложно, как вам кажется на первый взгляд. Левиафан - очень сильный телепат, но он изо всех сил старается остаться незамеченным. Если мы просто прилетим на Деспойну и станем его искать, то, боюсь, у нас ничего не выйдет. На "Нормандии" нет пси-пеленгаторов, а собрать такое устройство я не могу - для одного особо важного компонента пеленгатора необходим сплав под названием бардонк, но его в данное время изготовить невозможно.
   - Почему? - поинтересовалась Шепард.
   - Во-первых, для этого нужна, как минимум, ардиевая руда, а я сильно сомневаюсь, что вам известен такой минерал, как ардий, иначе бы азари уже понаделали бы из него какие-нибудь забавные безделушки. Без обид, Лиара. Во-вторых, нужно особое оборудование, способное обрабатывать минерал, обладающим уникальным свойством - хроноизлучением. Кстати, именно ардий использовался для создания защитных хронополей наших аварийно-спасательных капсул. Но мы можем обойтись и без пеленгатора. Однозначно, что Левиафан имеет что-то вроде системы аэрокосмической обороны, иначе бы его давно уже вычислили и уничтожили... или же одурманили... если это возможно. Мы прилетим на Деспойну, высадимся на планету на челноке и поглядим, что там есть.
   - А если он нас собьёт - тогда что? - резонно вопросил Вега.
   - Ну, с таким пилотом, как Кортес, я думаю, мы сумеем выкрутиться.
   - Хм, Стив был бы польщён твоими словами.
   - Да. - Красс прищуренными глазами посмотрел на Шепард. - Кира - нужно оборудование для глубоководного погружения. Срочно. Это можно сделать здесь, на Цитадели?
   - Для погружения? - казалось, Кира была удивлена. - Постой-ка... Уж не собираешься ли ты...
   - Со мной ему так просто не справиться. Я ведь всё-таки телепат, пусть и не такой сильный, как он. Поэтому вниз пойду я. Это не обсуждается. Можешь потом на меня дисциплинарное взыскание наложить или отдать под трибунал, когда я оттуда вернусь. Просто... так должно быть. Так есть что-нибудь, в чём я бы мог погрузиться в океан?
   - М-м... думаю, что подойдёт "Тритон". Это робот для подводных работ, можно запросить у Альянса военную модификацию. Неизвестно ведь, что тебе может встретиться в глубинах.
   - Он поместится в челнок?
   - Нет, но его можно будет разместить на внешней подвеске. Переберёшься в него перед погружением... Стой, Эйнар, но ведь незачем так рисковать!
   - Иного выхода нет. Мы должны знать, что такое - или кто такой - этот Левиафан и какое отношение он имеет к Жнецам, и знает ли он что-нибудь о Катализаторе. Иначе... иначе придётся обитателям Галактики следующего цикла ломать голову над этой проблемой. И не факт, что им удастся. так что, раз есть шанс покончить со всем этим сейчас, то не думаю, что стоит этот шанс упускать.
   - Я свяжусь с командованием Альянса и попробую раздобыть "Тритона".
   - Отлично. Тогда нужно готовиться к перелёту в систему Пси Тофета.
   Снаружи коротко взревела сирена приземляющего медицинского аэрокара и спустя минуту в лаборатории появились медики.
   - Что ж - пора и нам. - Алариец ободряюще кивнул Энн. - Не волнуйтесь за нас, док - с нами всё будет хорошо. Я не думаю, что Левиафан станет делать что-либо, что может причинить нам вред. Он в этом, кажется, не заинтересован.
   - Кто же вы всё-таки такой, лейтенант Красс? - пробормотала доктор Брайсон.
   - Я? - алариец усмехнулся и почему-то поглядел на Лиару. - Считайте меня просто биотиком с не совсем обычными способностями, доктор. Так лучше будет.
  
  
   Глядя на плывущий в пространстве синеватый, как кожа азари, шар планеты, известной под названием 2181 Деспойна, Эйнар Красс задумчиво пожевал нижнюю губу и внимательно посмотрел туда, где техники "Нормандии" готовили "Тритона" к стыковке с челноком. Они уже почти закончили все работы, оставалось только подвести робота под днище "Кадьяка", и именно данная операция представлялась самой сложной из-за того, что высота ангарной палубы не слишком способствовала этому. Однако выход был ими всё же найден. Кортес аккуратно приподнял челнок над палубой и подвесил его под самым потолком, в то время, как техники крепили "Тритона" к смонтированным на корпусе шаттла магнитным захватам в горизонтальном положении триплексом кабины к днищу. После входа в атмосферу и снижением над поверхностью океана Деспойны захваты должны были перевести робота в вертикальное положение для того, чтобы алариец мог перебраться в него, используя установленную в десантном отсеке лебёдку.
   - Ты уверен, что это действительно единственный выход из положения? - к Эйнару подошла Т'Сони и взяла его за руку. - Ведь это же очень опасно. Мы ведь даже не знаем, с чем там можно столкнуться, в океане.
   - Если ты про Левиафана, то иного варианта у нас нет, Лиара. Со мной так просто ему не справиться. Если же ты имеешь в виду местных хищников, то для этого у "Тритона" есть вооружение, правда, будет ли оно функционально на больших глубинах, я не знаю. Но не думаю, что здесь есть что-нибудь крупное, по крайней мере, в отчётах изыскателей об этом ни сказано ни слова.
   - Да они обследовали эту систему шапочно, какие тут отчёты могут быть!
   - Ты волнуешься за меня, Т'Сони? - алариец посмотрел на Лиару и улыбнулся.
   - Волнуюсь. - Азари прижалась к нему всем телом. - Ты же знаешь, что ты мне небезразличен, Эйнар. Я... - она замолчала, словно собираясь с духом. - Я...
   - Можешь смело говорить, Лиара. Незачем скрывать свои чувства.
   - Да, ты прав. - Она несмело улыбнулась. - И... похоже, что я люблю тебя, Эйнар Красс.
   - Чувства взаимны, доктор Т'Сони. - Не обращая внимания на находящихся на ангарной палубе, Красс притянул Лиару к себе и поцеловал. - Я тоже люблю тебя, Лиара, и вот именно поэтому я и вернусь оттуда. - Он кивнул куда-то в сторону шлюза. - Так что не надо распускать сопли и плакаться. Пусть только этот тип попробует не отпустить меня к моей азари! Я ему там покажу, где раки зимуют!
   - Эйнар! - Лиара прижалась к нему так, словно хотела слиться с ним в единое целое. - Ты действительно испытываешь ко мне то, о чём сейчас говорил?
   - Я похож на шутника? - притворно-сердито нахмурился алариец.
   - Да нет, видимо...
   - Извините, лейтенант, доктор Т'Сони, - к ним подошёл главный инженер "Нормандии" Грег Адамс, - но мы уже всё закончили. Если вы готовы к вылету, то можете отправляться.
   - Спасибо, Грег. - Красс оценивающе поглядел на висящий под днищем челнока "Тритон". - Полагаю, что нет нужды тянуть время. Ведь так, Лиара?
   - Пожалуй. - Т'Сони отстранилась от Красса. - Чем скорее мы решим эту задачу, тем будет лучше для всех.
   Алариец согласно кивнул и направился к челноку.
   Входа в атмосферу Деспойны никто из находящихся в десантном отсеке "Кадьяка" даже не почувствовал - настолько мастерски Кортес пилотировал аппарат. Пробив тонкий слой перистых облаков, челнок выровнял свой курс и полетел над океаном, направляясь к виднеющимся вдалеке каким-то конструкциям.
   - Как думаете, что это? - спросил Кортес Красса, который в данный момент находился в кресле второго пилота. - Ничего не напоминает?
   - Похоже на останки звездолётов. Судя по всему, здесь нечто вроде мелководья, если так можно выразиться о планете-океане.
   - Знакомы такие планеты?
   - Есть мало-мало. - Алариец всмотрелся в обзорный блистер - на этот раз пилот выключил видеоэкраны и поднял бронепластины, которые обычно закрывали блистер. - Вон тот корабль, видишь? Левее курса?
   - Да, вижу. Похоже, это грузовой корабль типа "Атабаска". Потерпел крушение, судя по всему. Судя по состоянию...
   И в этот момент челнок вздрогнул от того, что в него угодило что-то вроде энергетического импульса. Сразу же отрубились все бортовые системы.
   - В нас попали! - Кортес принялся лихорадочно бегать пальцами по сенсорному пульту управления. - Челнок выведен из строя! Всем приготовиться к аварийной посадке!
   - Он всё-таки нас сбил, гадёныш! - процедил сквозь зубы Красс, глядя на то, как Кортес пытается изо всех сил превратить неконтролируемое падение "Кадьяка" в нечто наподобие аварийной посадки, но было видно, что это ему не очень-то удаётся, что и неудивительно - неизвестный импульс вывел из строя практически всю бортовую аппаратуру. И сейчас челнок несло прямо на останки грузового корабля, на которых вполне можно было приземлиться, но не таких обстоятельствах.
   - Удар через сорок секунд! - проорал Кортес, тщетно пытаясь хоть как-то выровнять челнок. - Держитесь!
   - Шасста лысого я позволю раздолбать робота! - рявкнул вдруг Красс, чем несколько испугал пилота. Отстегнув страховочные ремни, алариец стремглав выскочил из кабины в десантный отсек, где, несмотря на то, что челнок крутило и вертело, как в центрифуге, сумел добраться до внешнего люка и кулаком ударил по сенсору его отпирания.
   - Что ты делаешь, сумасшедший?! - буквально взвизгнула Лиара при виде того, как алариец, схватившись рукой за край люка, высунулся наружу по пояс, словно примериваясь.
   - Спасаю ваши шкуры! - рявкнул он в ответ... и выпрыгнул наружу как ни в чём ни бывало.
   - А... - только и нашёл что сказать Гаррус. Глаза Джеймса, казалось, вот-вот вылезут из орбит, Шепард лишь икнула, и только Рекс остался невозмутим, как истинный кроган.
   Внезапно бесконтрольное падение челнока начало замедляться и, хотя его ещё продолжало по инерции крутить вокруг собственной оси, они уже не падали на поверхность океана Деспойны, а медленно опускались, словно их опускал вниз какой-то подъёмный кран.
   - Как он это делает?! - Гаррус огляделся. - Кто-нибудь может мне это объяснить?!
   - Он называет это психокинетикой, - выдавила из себя Лиара.
   - El hijo de perra loco! - выругался Вега, однако в голосе десантного лейтенанта явно сквозило восхищение поступком Красса. - Но ведь челнок - это вам не пехотинец "Цербера", которого можно одним этим самым кинетическим щелчком скинуть с обрыва!
   - Стив - отцепляй эту консервную банку! - раздался откуда-то извне голос аларийца. - Я не могу долго такую массу поддерживать на весу!
   - Да-да, хорошо!
   Под брюхом челнока загудели сервоприводы буксировочного устройства, после чего что-то слегка толкнуло "Кадьяк". И наступила тишина. Но затем шаттл слегка повело в сторону, после чего он мягко плюхнулся на металлическую поверхность.
   Оттолкнув в сторону мешавшегося под ногами Вакариана, Лиара опрометью выскочила наружу... и едва не сбила с ног Красса, который стоял подле челнока, разглядывая высящегося в паре метров от него "Тритона". С виду алариец нисколько не пострадал, однако азари отчётливо видела, как на левом виске Эйнара пульсирует жилка, а под носом виднелось пятнышко крови.
   - Ты совсем больной, что ли?! - она накинулась на него, как разъярённая пантера. - Герой нашёлся! А если бы ты разбился при падении?!
   - Падать тоже надо уметь. - Красс усмехнулся. - А нас в тренировочном лагере Космического Десанта мордовали только так, между прочим...
   - Мне плевать, как вас... - но алариец не дал Лиаре высказаться. Он просто по-медвежьи заключил её в свои объятия и закрыл рот поцелуем, ни на кого не обращая внимания.
   - Пойду... проверю робота. - Кортес, деликатно отведя глаза в сторону, выбрался из челнока и заспешил к стоящему поодаль "Тритону". Остальные тоже нашли себе разнообразные занятия.
   - Ф-фу! - перевела дыхание Т'Сони, кладя на покрытую бронёй грудь ала- рийца свои ладони. - А вы умеете уговаривать, господин хороший! Из вас получился бы отменный дипломат!
   - Ага, дипломат... с бластером в руке! - усмехнулся Эйнар. - Политикой пусть занимаются политики, а мы, солдаты, будем делать то, что и должны делать. - Он отстранился от азари. - Времени не будем терять, иначе выбраться отсюда мы не сможем. Нас сбили каким-то ЭМ-импульсом, выбив из строя всё оборудование. Мы можем попробовать его починить, но нет никаких гарантий, что при попытке взлететь нас снова не собьют. Это явно какая-то защитная система Левиафана, возможно, этот импульс он сам сгенерировал. Надо идти вниз.
   - И где ты его собираешься искать? - к ним подошла Шепард.
   - Нигде.
   - То есть - как?
   - То есть так. Он там, внизу. - Красс потёр ладонью затылок. - Но сначала ответьте мне вот на какой вопрос - какая предельная глубина погружения у "Тритона"?
   - Четыре километра, - отозвался Кортес, возившийся с диагностикой робота. - А что такое?
   - Я чувствую мощный поток направленного пси-излучения, и идёт он оттуда, - алариец кивнул на океан, - и находится он примерно на глубине трёх тысяч шестисот - трёх тысяч семисот метров. Прямо под нами.
   - Левиафан?
   - Нет, батарианские пираты!.. Стив - машина готова?
   - Да, всё работает нормально. - Колпак кабины из бронированного стекла медленно поднялся, открывая доступ внутрь.
   Красс удовлетворённо кивнул и сделал пару шагов по направлению к роботу, но неожиданно остановился и оглянулся. На него внимательно глядели шесть пар глаз, принадлежащих представителям четырёх разумных рас.
   - Ну что вы, право слово! Вид такой, словно вы меня уже хоронить собрались!
   - Просто... ты будь там осторожен... - Шепард кивнула аларийцу. - Помни об основной цели нашей миссии.
   - Это как-то сложно забыть, знаешь ли.
   Красс ловко забрался в кабину "Тритона", колпак блистера за ним опустился и зафиксировался, герметизируя кабину.
   - Проверка связи, - раздалось у всех в наушниках персональных коммуникационных устройств. - Как слышите?
   - Слышим ясно и чётко, - отозвалась Кира.
   - Я начинаю спуск. - Тяжёлая машина неспешно развернулась и грузно затопала по направлению к краю металлической платформы, которая когда-то была верхней частью корпуса космического корабля. - Этот звездолёт приводнился на мелководье и находится всего лишь в полусотне метров от края этого плато, почти под прямым углом. Не знаю, будет ли работать связь по мере того, как робот будет опускаться ниже в океан, но если вдруг я пропаду из эфира, не паникуйте. Пси-сигнал я подать сумею, а Лиара сможет его засечь. Ведь так, Крылышко?
   - Эйнар... - Лиара сглотнула подступивший вдруг к горлу ком. - Я...
   - Рефлексии отставить, док! Соберись! Я туда не за тем спускаюсь, чтобы подохнуть!
   - Да, хорошо... - азари слегка всхлипнула. - Я смогу принять твою пси-передачу, если связь оборвётся. И, Эйнар - прошу тебя, будь осторожен!
   - Не могу этого тебе обещать, Лиара. Но постараюсь.
   "Тритон" приблизился к краю корпуса звездолёта и на некоторое время замер там в слегка подпружиненной позе, словно ожидая чего-то. Но вот машина подняла вверх правый манипулятор с закреплённой на нём автоматической пушкой, показывая, что всё в порядке, и шагнула вперёд. Раздался громкий всплеск, вверх взметнулся фонтан воды, поднятый при падении многотонной машины в океан, и снова наступила гнетущая тишина, нарушаемая лишь резкими порывами довольно холодного ветра, налетавшего время от времени.
   - Так - всем рассредоточиться. - Капитан Шепард деловито сняла со спинного захвата М-99. - Стив - ты всё же проверь челнок. Мало ли... Остальные займутся разведкой. Давайте-ка осмотрим эти останки - вдруг чего найдём интересного.
  
  
   Очутившись в воде, Красс первым делом проверил бортовые системы "Тритона". Никаких неисправностей бортовой компьютер не зафиксировал, всё работало в пределах нормы. Исправно функционировала связь, однако алариец решил не вести трансляцию своего погружения в глубины океана Деспойны в режиме "он-лайн", устраивая своеобразное реалити-шоу. Не в его стиле это было. Сказав в эфир несколько фраз, он просто отключился и медленно и осторожно двинулся к краю плато, который был отчётливо виден сквозь голубоватую толщу воды.
   Остановившись у кромки обрыва, Красс ещё раз огляделся по сторонам, но не найдя ничего интересного для себя, пожал плечами и решительно шагнул вперёд.
   Судя по всему, мелководье, на котором покоились останки неизвестного космического корабля, являлось чем-то вроде плоской вершины гигантской подводной горы, размеры которой определить было невозможно. "Тритон" опускался всё глубже и глубже в океан, но вокруг по-прежнему было пусто. Ни намёка на живые организмы, даже планктона не было видно. Этому могло быть только два объяснения - либо океан Деспойны ещё ждал своего часа, чтобы наполниться органической жизнью, либо жизнь здесь обитала в глубинах, а в подповерхностные воды не поднималась. Как знать. Собственно, Красс не за этим окунулся в эти холодные воды. Холодные ли? Он бросил взгляд на термальный датчик. Хм... очень интересно. Чем глубже опускался "Тритон" в недра океана, тем теплее становилась вода, хотя должно было быть ровно наоборот. Хотя, возможно, тепло шло снизу от какого-нибудь источника, например, подводного вулкана или геотермального источника. Тогда понятно, почему у поверхности нет никаких живых существа - кому же приятно барахтаться в холодных водах, если есть более уютные уголки? Да вот и оно, подтверждение мыслей аларийца, только что промелькнуло мимо робота. Длинное стремительное тело, напоминающее змею с узкой хищных обводов головой, пронеслось в нескольких метрах от опускающейся машины. Ну, вряд ли это существо способно причинить вред боевому роботу, но на всякий случай будем настороже.
   Алариец бросил взгляд на глубиномер. На его панели светились цифры "2470", однако до дна было ещё далеко, судя по всему. А всё же интересно, что там, внизу, генерирует тепло? Может, это что-то, построенное Левиафаном? Ведь если верить показаниям термосканера, внешняя температура составляла плюс четырнадцать и два десятых градуса. Ладно, это сейчас не столь важно, хотя с научной точки зрения данное явление и представляло интерес.
   Спуск продолжался. Время от времени мимо робота проносились какие-то существа, но делали они это так быстро, что Крассу удавалось лишь рассмотреть их силуэты. И не сказать, что он был в восторге от силуэтов этих самых. По виду они здорово напоминали хищников, правда, близко к "Тритону" никто не подплывал, видимо, грозный вид машины отпугивал подводных обитателей.
   Прошло ещё двенадцать минут. Цифры на глубиномере давно изменились, теперь прибор показывал, что робот опустился ниже уровня поверхности океана на три тысячи шестьсот сорок семь метров. и похоже, что спуск скоро должен был закончиться - Красс ясно видел в нескольких десятках метров внизу поросшее водорослями и усеянное крупными валунами плато, над которым величественно проплывали медузы и какие-то непонятные полупрозрачные существа, внешне похожие на сужающиеся книзу мешки, из нижней части которых торчали то ли щупальца, то ли хлысты.
   Мягко спружинили амортизаторы и тяжёлая машина твёрдо встала на ноги. Алариец огляделся. Видимость была не очень хорошей, что и не удивительно для такой глубины, но абсолютного мрака здесь всё же не наблюдалось. Что-то подсвечивало толщу океанских вод, и это "что-то" было явно природного происхождения. Но над этим Красс ломать голову не стал, ибо он уже увидел то, что приковало его взгляд. Плато на деле было небольшим, метров шестьсот на триста, и один его край заходил за массивные скальные колонны, похожие на результат работы воды. Только ли воды? Эйнар отчётливо видел следы работы каких-то инструментов на колоннах, которым, судя по их состоянию, было очень и очень много лет. Так, похоже, нам туда и надо. Тем более, что плотность пси-поля в этом месте явно была повышенной. Однако ничего похожего на Жнеца или нечто в этом роде пока не наблюдалось.
   Красс усмехнулся и двинулся в сторону колонн. Как там говорили в его время на Инештре? "Если хо'лайстер не идёт к охотнику, то охотник идёт к хо'лайстеру". Ладно, поступим в точности с этим советом, хотя живого хо'лайстера на момент сражения на орбите Вельда Красс, да и все аларийцы, что ещё оставались в живых, не могли видеть - Камаста, планета, на которой некогда обитали эти грозные хищники, против которых выходить в одиночку, даже будучи вооружённым роторным лучемётом, являлось всего лишь изощрённым способом самоубийства, давно была сожжена при прорыве имперских войск из окружения. Ему довелось лишь видеть объёмные фото этих грациозных и смертоносных существ.
   По мере приближения к колоннам мощность пси-поля начала нарастать и аларийцу пришлось включить созданный им самим в мастерской "Нормандии" пси-экран. Внешне это устройство напоминало гарнитуру рации и крепилось за ухом, но оно генерировало достаточно сильное поле, способное подавить пси-импульс. Правда, в случае с Левиафаном было неизвестно, поможет ли это. Что ж, поживём - увидим.
   "Тритон" дотопал до края плато и остановился. Эйнар внимательно осмотрелся, переключив систему обзора в инфракрасный диапазон. Было похоже, что он очутился в некоем подобии тронного зала - во всяком случае, мощные каменные колонны и огромные арки создавали именно такое впечатление. Обиталище Левиафана? Красс уже начал сильно сомневаться, что это существо вообще Жнец. Нет, тут что-то совершенно иное. Но вот что?
   Ответ на этот вопрос не замедлил сказаться. Внизу, за краем плато, вдруг забурлила вода и наверх начало подниматься НЕЧТО. Именно так показалось Крассу в первые секунды, едва лишь он увидел появившиеся над обрывом похожие на рога выросты. Вслед за ними показался и сам их обладатель.
   Алариец внимательно рассматривал диковинное существо. Он отлично понимал, что скоро Левиафан - а это мог быть только он - вступит с ним в телепатический контакт, поэтому нужно было запомнить мельчайшие детали. Установленная в кокпите "Тритона" видеокамера исправно работала, но Эйнар не знал, сохраниться ли запись при контакте с этим существом. Что мешает ему просто пережечь цепи мысленным усилием?
   Больше всего Левиафан походил на некое ракообразное, покрытое тёмным панцирем, только огромного размера - длины в нём было, как минимум, метров триста. На морде - или что вообще это было у него - светились шесть синих явно глаз, по бокам огромного туловища шевелились массивные щупальца. Чего-либо похожего на рот не было видно вообще.
   Внезапно в голове Красса будто подул ветер - это таким образом алариец ощутил телепатическое проникновение в свой разум. И почти сразу он увидел себя, стоящего на некоей гладкой и блестящей, как ртуть, поверхности, вне кабины "Тритона", с убранным шлемом. Поверхность эта уходила во все стороны, причём ничего даже отдалённо похожего на горизонт не было видно. А впереди виднелся самый обычный рабочий терминал, каковые можно было встретить в любом уголке Галактики, и возле этого терминала стоял человек, как две капли воды похожий на ассистента Гаррета Брайсона.
   - Хедли? - спросил Красс, и тут же мысленно обругал себя. Никакой это не Хедли, уж кому-кому, а ему, как телепату непростительно этого не знать. Это всего лишь пси-проекция, как и окружающее его пространство с терминалом. - Э-э... я так понимаю, что ты и есть Левиафан?
   - Ты употребляешь название, которое даже близко не отражает нашу суть, но пусть будет так, - произнёс "Хедли" гулким утробным басом, глядя на аларийца ничего не выражающим взглядом. - Скажу честно - даже удивительно видеть тебя здесь.
   - А что в этом удивительного? - не понял Красс.
   - Ты сумел проникнуть в наше убежище и найти нас, а ведь мы очень тщательно скрывали от всех сам факт своего существования. тем самым, ты поставил под угрозу наше убежище, ведь Жнецам не составит особого труда вычислить его местонахождение.
   - Идёт война, так что вряд ли тебе удастся отсидеться под толщей вод океана. ты уже показал свою силу, убив Жнеца много лет назад - почему бы не продолжить это делать сейчас?
   - Зачем? Чтобы Жнецы узнали о нас?
   - О нас?
   Без какой-либо перемены вместо Хедли у терминала возникла Энн Брайсон. Проекция, пси-проекция, повторил про себя Красс и тут же сосредоточился на перечислении известных ему планет-колоний Империи, ибо он почувствовал, как некий пси-зонд вонзается в его мозг и пытается выудить оттуда информацию.
   - Да, ты действительно серьёзный противник, если относиться к тебе с этой точки зрения, - произнесла "Энн". - Полагаю, что тебе интересно знать, что вообще происходит...
   - Технически - да, - перебил Левиафана Красс. - Хотя мы и начали подозревать о существовании некоей формы жизни, которая может быть причастна к появлению самих Жнецов, правда, для того, чтобы подтвердить сие, нам просто не хватило времени.
   - Я знаю. Твой народ стойко сопротивлялся, но всё равно в итоге цикл был завершён и Жнецы выполнили своё предначертание, как и в последующие за этим циклы. Однако этот цикл, мы это чувствуем, несколько особенный.
   - Особенный?
   - Да. - На месте Энн Брайсон возник лже-Гарно. - Вы близко подошли к разгадке сути явления... и мы, хотя нам это совершенно безразлично, согласны рассказать тебе то, что вас всех так интересует.
   - Ты ведь знаешь, кто я такой на самом деле? - прищурился Красс.
   - Да, мне это известно. Твой народ существовал шесть циклов обратно. Ты - единственный оставшийся в живых алариец.
   - Завидная осведомлённость. А кто есть ты на самом деле и что ты можешь рассказать о Жнецах? Ты прячешься от них, как какая-то трусливая вельдская песчаная мышь, вместо того, чтобы сражаться с ними на войне!
   - Война существует лишь в вашем представлении. На самом деле же это всего лишь Жатва, и ничего более.
   - А попонятнее объяснить слабо?
   На месте лже-Гарно возник доктор Гаррет Брайсон. Красс мотнул головой - проникновение в сознание сделалось более сильным, хотя пси-защитник пока справлялся со своей задачей и алариец не потерял способности здраво мыслить.
   - Пусть будет так, как ты просишь, низшее существо, - произнёс "Брайсон". - Только учти - за любую информацию надо платить.
   - И какова же будет моя плата?
   - Ты останешься здесь и будешь подчиняться нам, в то время, как остальные будут собраны. Таким образом, мы сохраним тебе жизнь и...
   - Это невозможно, - покачал головой Красс. - На такое я пойти не могу.
   - У тебя нет выбора, человек.
   - Выбор всегда есть. А все эти разговоры об отсутствии выбора - удел трусов и дураков.
   Несколько секунд Левиафан в облике Брайсона молча смотрел на Красса, потом повернулся к терминалу и протянул руку к панели управления, однако то уже была рука, принадлежащая Энн.
   - Твоя воля очень сильна, Эйнар Красс, и мотивы твоих поступков мы вполне понимаем, хотя с нашей точки зрения они и нелогичны. - Пси-проекция провела рукой по сенсорной панели, точнее, сделала вид, что провела - Левиафану не было нужды физически воздействовать на то, что на деле являлось всего лишь нематериальной проекцией, которую видело лишь сознание аларийца. Часть его разума по-прежнему видела перед глазами панель управления "Тритона" и триплекс пилотской кабины. А интересно, почему это Левиафан избрал именно такой способ общения? Он же может напрямую передавать в мозг пси-образы. Что, мы слишком примитивны для него? Ладно, пусть так треплется, нам-то что? Главное - понять, что вообще тут происходит. - Хорошо. Пусть будет так, как ты того хочешь.
   Высоко над головой Красса вдруг вспыхнули огоньки, которых становилось всё больше и больше и которые начали соединяться между собой линиями, образовавшими красивую ячеистую сеть.
   - Когда-то мы были самым развитым видом в Галактике. Все эти звёзды, все до единой, принадлежали нам. Бесчисленные народы являлись нашими рабами, платя нам дань и находясь под нашей защитой. Мы способствовали их развитию, следя за тем, как они развиваются. Это был "золотой век" нашего народа.
   - И он закончился, - ввернул Красс.
   - Ты почти угадал. Проблема заключалась в том, что каждый народ в процессе своего развития, рано или поздно, но создавал синтетиков. И всегда творение восставало против своего творца. А с мёртвых дань не собрать. Тогда мы начали искать решение проблемы - как сохранить органическую жизнь.
   - С чисто филантропической точки зрения, да? - усмехнулся алариец.
   - Нам знакомо такое понятие, как юмор, но к нам оно неприменимо. Ты будешь слушать или нет?
   - Я уже молчу. - Красс поднял руки в примирительном жесте. В пси-диапазоне, разумеется. На самом же деле алариец продолжал сидеть в пилотском кресле "Тритона".
   - Мы приняли решение создать искусственный интеллект, который смог бы решить эту проблему - проблему, как сохранить органическую жизнь. Мы надеялись, что с его помощью сможем сохранить органическую жизнь. Создав ИИ, мы поставили перед ним эту задачу, и поначалу он исправно работал на её решение. Он создал целую армию посыльных, которые начали собирать необходимую информацию о всех видах органической жизни в космосе.
   Снова последовала смена облика - "Энн Брайсон" сменил неизвестный Крассу человек, которого до этого он никогда не видел.
   - Однако в своей гордыне мы не учли того, что созданный нами Искусственный Разум может принять решение самостоятельно. И он нашёл свой вариант решения проблемы. Исследуя Галактику, он пришёл к выводу, что творение всегда будет бунтовать против своего создателя и принял решение уничтожать развитые расы, в которых назрел конфликт между органической и синтетической жизнью, чтобы более молодые расы могли развиваться без технического вмешательства извне и, возможно, смогли бы избежать конфликта или же найти иное решение проблемы.
   Человек опустил голову к матовой поверхности.
   - Мы были первыми, кого он собрал. Его слуги обратились против нас совершенно неожиданно. Настоящая бойня. Те из нашего народа, которые были им собраны, послужили материалом для создание первого Жнеца - вы зовёте его Предвестником.
   - Так значит, это ваше создание создало Жнецов?
   - Именно так. Разум продолжал искать решение проблемы, но делал он это по-своему. Цикл за циклом. Он и сейчас продолжает свою работу.
   - А вы, получается, ушли в подполье?
   - Мы спрятались в разных уголках галактики. Однако мы продолжали следить за всем происходящим через созданные нами артефакты, оставаясь при этом в тени. Мы видели, как цикл за циклом история повторялась. Мы видели, как многие расы пытались остановить циклы, но у них ничего не получалось.
   - Но вы же могли вмешаться и хотя бы помочь...
   Красс неожиданно замолк, поражённый внезапно пронзившей его сознание догадкой.
   - Смысл? - спросил Левиафан. - Нас осталось очень мало и рисковать своим собственным видом ради помощи низшим созданиям мы не собирались. У нас была собственная цель - выживание нашего вида. Тревоги и заботы низших созданий нас не волновали. К тому же, мы прекрасно знали, что Разум продолжал наши поиски, поэтому на протяжении миллионов лет бесчисленные сонмы покорённых нами народов трудились в поте лица, уничтожая все следы нашего существования. и им почти это удалось сделать, но тут появился ты.
   - Какая досада! - скривился Красс. - Этого вы не могли учесть, ведь так?
   - Этого никто не мог учесть. - На аларийца пронзительными глазами глядел Дерек Хедли. - Как и того обстоятельства, что в твой цикл вы почти смогли победить Жнецов.
   - Почти не считается!
   - Гнев. Да. Это вполне понятное чувство, Эйнар Красс. - "Хедли" задумчиво глядел на аларийца. - Твой гнев очень велик, как и твоё желание покончить с циклами раз и навсегда. Но это невозможно. Решение должно быть найдено. Поэтому цикл будет продолжаться, но ты выживешь. Ты останешься здесь и будешь служить нам.
   - Я так не думаю.
   - Почему?
   - Во-первых, Жнецы уже знают о твоём - или вашем - существовании, и мне кажется, что о вас надо говорить именно во множественном числе. Твои артефакты привлекли их внимание и они сейчас тебя усиленно ищут. Так что, хочешь ты того или нет, а сражаться тебе придётся. Не за нас, низших созданий, и не ради нас - ради выживания самого себя. А во-вторых, - лицо аларийца исказила зловещая ухмылка, - я, знаешь ли, не вчера родился. Тебе, как телепату, ничего не стоит определить, лгу ли я.
   - О чём ты?
   - О том. Видишь машину, в которой я спустился сюда? В её небольшом грузовом отсеке, который предназначен для транспортировки образцов и проб грунта, находится одна небольшая, но очень опасная фиговина, а именно - МК-инициатор. Не надо, надеюсь, пояснять, что это такое? Так вот - если со мной что-то случиться, активатор устройства, настроенный на излучение моего мозга, сработает и планета просто будет поглощена "чёрной дырой". Устраивает такой вариант? Или всё же позволишь мне прекратить эти циклы?
   - Ты думаешь, что тебе это по силам?
   - По крайней мере, я пытаюсь что-то сделать, вместо того, чтобы отсиживаться под защитой океана! Да и какая, к шассту, это защита?!
   Наступила пауза. Потом перед глазами аларийца словно мелькнул некий занавес, и он полностью осознал себя сидящим в кабине "Тритона". Почувствовав на губах солоноватый привкус, он провёл рукой в бронированной перчатке по лицу и поглядел на руку. Хмыкнул при виде крови. Перевёл взгляд на триплекс. Снова хмыкнул при виде ещё двоих существ, поднимающихся по бокам его собеседника.
   Три Левиафана некоторое время висели неподвижно в толще воды, однако Красс отчётливо улавливал исходившие от них пси-импульсы - существа, очевидно, о чём-то совещались. Потом в сознание аларийца проник луч пси-передачи, но это был не тот Левиафан, с которым он беседовал перед этим. Это было другое существо.
   - Тебе пора возвращаться, человек, - раздался в мозгу Красса басовитый голос, лишённый каких бы то ни было интонаций. - Мы засекли сигналы Жнецов в атмосфере планеты. Ты должен уходить, если действительно хочешь попытаться. Мы отключим блокирующее поле. А что касается Жнецов... Сегодня они заплатят нам дань - заплатят своей кровью! Иди же!
   - Последний вопрос. Что вам известно о том устройстве, которое сейчас мы пытаемся создать?
   - Мы уже видели, как его пытались построить в предыдущие циклы, и каждый раз эти попытки оканчивались неудачей. Но, если вы сумеете понять, как его можно использовать, то, возможно, вам и повезёт.
   - Кто его создал?
   - Вы их не знаете. По вашему исчислению эта раса существовала более тридцати миллионов лет назад и она даже не была гуманоидной. А теперь уходи, человек! Ты получил то, что хотел!
   Упрашивать себя Красс вовсе не собирался. Мотнув головой, чтобы разогнать начавший стелиться перед глазами туман - всё же общение с таким сильным телепатом, каковым был Левиафан, вымотало аларийца, - он кулаком ударил по сенсору активации двигателей подъёма. Позади "Тритона" в поверхность плато ударила реактивная струя, отрывая машину от дна и посылая её вверх, к поверхности.
   Поглядев в последний раз на ещё виднеющиеся силуэты существ, алариец позволил себе ехидную ухмылку. Может, эти Левиафаны и были когда-то существами могучего интеллекта, но их потомки явно измельчали. Возможно даже, что и их телепатические способности были не такими мощными, как у их предков, иначе как объяснить тот факт, что аларийцу просто-напросто удалось обдурить Левиафана словами о МК-инициаторе. Никакого инициатора у него не было и быть не могло - технологии Альянса не были способны производить подобное оружие, так что, как ни странно, блеф аларийца прошёл. Или же они раскусили его, но по каким-то своим причинам решили этого не показывать? Кто знает. Но что означали слова Левиафанов о Жнецах? Неужто Деспойну им удалось вычислить? Может, эти артефакты тому поспособствовали?
   Красс внимательно поглядел на приборы. Похоже, подняться наверх ему вполне удастся - спуск вниз не отнял слишком много энергии, если верить показаниям датчиков. Что ж, это было весьма неплохо. Как и то, что ему удалось скрыть от Левиафанов свою догадку. Теперь Красс с уверенностью в девяносто пять процентов мог сказать, что ИИ, о котором говорил ему Левиафан, и есть тот самый неуловимый Катализатор. Правда, где его искать и как он выглядит в эту эпоху, алариец по-прежнему не знал.
   Над головой посветлело. Эйнар проверил индикаторы энергии и удовлетворённо кивнул. Если вдруг сейчас на поверхности идёт бой, то появление боевой машины могло явиться для противника полной неожиданностью.
   Алариец оказался прав. Разведотряд с "Нормандии", заняв позиции около челнока, отбивался от наседающих на него солдат Жнецов. А высоко в небе виднелся и Жнец.
   Не дожидаясь, пока противник обратит внимание на появившегося "Тритона", Красс с ходу вступил в драку. Загрохотала автоматическая пушка на правом манипуляторе машины, вбивая в атакующих хасков град снарядов, и одновременно с этим ракетная установка произвела залп по пытавшимся обойти отряд с флангов тварям.
   - В челнок! - заорал алариец, включив громкую связь. - Живо! Система обороны отключена!
   - Эйнар! - он увидел, как вскочила на ноги присевшая за укрытием Лиара.
   - Куда? Назад!
   Один из уцелевших солдат противника - батарианский хаск - вскинул свою уродливую руку и выстрелил по так кстати подвернувшейся ему цели, однако Т'Сони спасло то, что рядом с ней находился Рекс. Кроган, недолго думая, просто сбил азари с ног, и выстрел, предназначавшийся ей, ушёл в пустоту. Второй раз выстрелить батарианцу не позволил Красс, разнеся его метким выстрелом орудия.
   - Стив - заводи мотор! Подберёшь меня на ходу - я прикрою вас!
   - Принято, лейтенант!
   Развернув машину к уцелевшим после обстрела хаскам, алариец дал две длинные очереди из крупнокалиберного пулемёта, после чего произвёл ещё один ракетный залп. "Кадьяк" между тем уже поднялся воздух и на бреющем устремился в его сторону. Ловко сманеврировав, Кортес буквально на ходу подцепил "Тритона" и, подтянув его под брюхо челнока, направил машину вверх, прямо к снижающемуся Жнецу, который уже начал разводить свои щупальца для того, чтобы выстрелить своим главным калибром. Но тут произошло нечто непонятное - непонятное для находящихся в челноке, но не для Красса. На скорости проскочив мимо челнока, Жнец просто рухнул на поверхность океана, однако, вопреки ожиданию, он остался на плаву, покачиваясь на мелких волнах. Дальнейшее от глаз наблюдателей скрыли облака, в которые на полной скорости влетел шаттл.
  
  
   ГЛАВА 14.
   ТУЧАНКА.
  
  
   Район ретранслятора системы Скепсис.
  
  
   Инструметрон на левом запястье Красса издал сигнал, свидетельствующий о входящем вызове. Алариец тронул сенсор и в воздухе проявилось изображение капитана Шепард.
   - Всё готово, Эйнар, - произнесла она. - Ждём только тебя.
   - Уже иду. - Красс кивнул и отключил связь. Критически оглядел себя в висящем на стене каюты Т'Сони большое зеркало. Не найдя никаких изъянов в своём облике, он снова кивнул, на этот раз своему отражению.
   С Деспойны им удалось выбраться без особых проблем. Воспользовавшись тем, что Жнец был выведен из строя пси-атакой Левиафанов, челноку удалось выскользнуть из атмосферы и состыковаться с "Нормандией", после чего корабль успешно покинул систему Пси Тофета. А вот выскользнуть из медотсека фрегата оказалось не так просто. Красса почти четыре часа продержали в изолированном боксе, пока доктор Чаквас не удостоверилась, что алариец пребывает в полном порядке. И мало того, что пришлось пройти через различного рода процедуры, так ещё Шепард и Лиара устроили ему настоящий допрос. Особенно их интересовало мнение Красса о Катализаторе. Алариец честно признался, что он не имеет никакого понятия о том, где им его искать, но вот в том, что именно Катализатор являлся тем самым древним ИИ, созданным Левиафанами с целью решения проблемы конфликта между органиками и синтетиками, он был полностью уверен.
   Уже собираясь выйти из каюты, чтобы подняться на межпалубном лифте на главный уровень фрегата, Эйнар услышал сигнал входящего вызова, раздавшийся со стороны встроенного в терминал Лиары коммуникационного устройства. Недовольно нахмурившись, он подошёл к пульту и включил интерком.
   - Лейтенант - извините, что отрываю вас от важных дел, - на экране появилась Саманта Трейнор, - но здесь с вами хотят поговорить по закрытому каналу.
   - По закрытому каналу? Интересно, кто это может быть? Собеседник представился?
   - Да.
   - И кто это?
   - Далатресса Линрон.
   - Дала... - Красс непонимающе воззрился на Трейнор. - А этой-то что от меня надо? И почему именно со мной она хочет переговорить?
   - Об этом вы лучше её спросите, не меня.
   - Спрошу обязательно. Спасибо, Саманта. Переключите меня, пожалуйста, на далатрессу.
   - Выполняю, сэр.
   Изображение Саманты Трейнор на видеоэкране сменилось на изображение саларианской далатрессы.
   - Далатресса Линрон? - Красс внимательно поглядел на экран. - Чем обязан столь высокому вниманию?
   - Полагаю, вы и есть тот самый лейтенант Эйнар Красс. - Далатресса некоторое время молча глядела на аларийца, потом скрестила на груди руки. - У меня есть к вам одно предложение.
   - Ко мне? А почему вы не обращаетесь к капитану Шепард? Вообще-то, она - командир этого корабля, а не я. Я всего лишь старпом.
   - Вы в этом смысле более предпочтительны, ибо вы, в отличие от капитана, не подвержены идеализму.
   - Вы так считаете? - хмыкнул алариец. - Что ж - со стороны виднее. Чего вы от меня хотите, далатресса?
   - Нам стало известно о том, что профессор Солус близок к созданию вакцины от генофага, и мы находим это обстоятельство весьма тревожным. История может повториться, лейтенант. Нам бы этого очень не хотелось.
   - По-вашему, с кроганами поступили правильно?
   - А вы так не считаете?
   - Что считаю я, пусть вас не касается. Что вам надо от меня?
   - Видите ли, существует некое устройство, построенное нами на Тучанке незадолго до вмешательства кроганов в войну с рахни - комплекс под названием "Завеса". С его помощью мы восстановили планетарную атмосферу, повреждённую в результате атомной войны, также использовали для распространения вируса генофага. Вполне логично предположить, что Солус предложит использовать "Завесу" в качестве средства распыления вакцины. В таком случае, мы столкнёмся с вполне прогнозируемым ростом популяции кроганов, что в итоге может привести к новым Восстаниям кроганов. Мы предвидели подобный поворот событий, поэтому во время Кроганских Восстаний спецгруппа ГОР, в состав которой входило несколько учёных, повредила аппаратуру комплекса.
   - Далатресса - вы, кажется, забыли, что сейчас идёт война со Жнецами и об этом стоит заботиться в первую очередь. К тому же, примарх Виктус вовсе даже не против применения вакцины.
   - Это потому, что Палавену срочно нужна помощь и я не спорю, что кроганы вполне могут изменить баланс сил на планете. Но что будет в долгосрочной перспективе?
   - Слушайте, скажите прямо - чего вы хотите от меня?
   - Лейтенант Красс - вы, как лицо незаинтересованное - ведь в ваше время о кроганах никто и не слышал, ведь так? - вполне можете помешать Солусу распылить вакцину, причём сделать это так, что кроганы и не заметят ничего. Пусть считают, что им помогли. Как вы это сделаете, меня не касается. Но зато вы получите полную поддержку Саларианского Союза в войне. мы предоставим в ваше распоряжение лучшие корабли, лучших учёных...
   - И вы считаете, что я способен на подобный шаг? - перебил саларианку Красс. - Знаете, как называется то, к чему вы меня призываете?
   - Меня это не интересует, - нетерпеливо отозвалась Линрон. - Подумайте над моим предложением, лейтенант. Оно того стоит, как я полагаю.
   Экран потух. С минуту Красс молча стоял и смотрел на него, потом медленно покачал головой. С одной стороны, саларианская далатресса действительно была права - ни он кроганам, ни они ему ничем не были обязаны, в его эпоху коренные обитатели Тучанки, которая тогда была известна аларийским изыскателям совсем под другим именем, ещё не были вышедши из стадии первобытнообщинного строя; с другой же стороны, то, что предлагала ему сделать Линрон, шло в разрез с морально-этическим кодексом аларийцев. Ксеноцид - самое страшное преступление во времена Империи, за подобное любая раса, прибегнувшая к подобному, подвергалась остракизму... как минимум.
   Некий посторонний звук пробился в сознание аларийца. Он огляделся в поисках его источника и выругался про себя, увидев на панели инструметрона сигнал входящего вызова.
   - Да иду я, иду! - раздражённо проворчал он, выключая связь. Бросив недовольный взгляд на терминал, Красс быстро вышел из каюты.
   Межпалубный лифт опустил аларийца на главную палубу "Нормандии". Бегло взглянув на стоявшую у своего терминала Трейнор, он быстро миновал пост охраны и вошёл в зал заседаний.
   - ... уже заразили их однажды, - услышал он голос Киры Шепард, исходивший от большого рабочего стола, над которым парила в воздухе трёхмерная карта Тучанки. - Разве так сложно сделать прямо противоположную работу?
   - Для того, чтобы распространить вакцину, потребуется некий вектор для её распыления, - отозвался Мордин. - Метод сброса вакцины в грунтовые воды не подойдёт - слишком медленно. Принудительная вакцинация - могут быть проблемы. Население на Тучанке в данный момент слишком разбросано для воздушно-капельного...
   - Используйте комплекс "Завесы", профессор. - Красс подошёл к столу и встал рядом с Рексом. - Ведь его когда-то успешно использовали не только для стабилизации атмосферы Тучанки, пострадавшей от массового применения ядерного оружия, но и для распыления вируса генофага.
   - Что? - саларианец с удивлением взглянул на старшего помощника "Нормандии". - "Завеса"? Откуда вам известно об этом комплексе?
   - От вашей далатрессы, Мордин, - усмехнулся Красс. - Я только что имел удовольствие - или неудовольствие, с какой стороны поглядеть - с ней пообщаться.
   - И она вот так просто посоветовала использовать "Завесу"? - Рекс недоверчиво покосился на аларийца.
   - Да. Но не так, как вы думаете. - Алариец оглядел всех собравшихся за столом. - "Завеса" повреждена саларианским спецназом много лет назад. Это было сделано в качестве страховки от подобного применения этого сооружения, поэтому, если мы хотим распространить лекарство именно таким способом, "Завесу" надо починить. Далатресса предложила мне, поскольку сочла меня незаинтересованным лицом, проследить за тем, чтобы лекарство не было распылено над Тучанкой. Вас, профессор Солус, судя по всему, предлагалось ликвидировать. Вы можете спросить, почему далатресса решила связаться со мной, а не с капитаном Шепард, ведь она, а не я является командиром корабля? Поясняю - далатресса считает капитана идеалисткой и симпатизирующей кроганам, потому-то она и решила обратиться ко мне.
   При этих словах Кира фыркнула и раздражённо топнула ногой. Красс не обратил ни малейшего внимания на эту типично женскую реакцию.
   - А ты, значит, не идеалист и кроганам у тебя симпатизировать нет причин, а? - Рекс внимательно глядел на аларийца.
   - Нет, я не идеалист, Рекс. Я - солдат. И у меня действительно нет причин симпатизировать кроганам, которые в моё время были всего лишь дикарями, ещё не вышедшими из стадии первобытнообщинного строя. Но то, что предлагает мне далатресса Линрон, выходит за рамки моего личного морально-этического кодекса. Обрекать на вымирание целую цивилизацию из-за каких-то эфемерных страхов - не знаю, может, саларианцам это и кажется нормальным, но я лично так не считаю. Вакцину надо распылить. И мы для этого используем "Завесу", пусть и понадобится её починить.
   - Хе, её не только починить понадобится! - слова аларийца явно пришлись по вкусу Рексу. - Смотри сюда, Красс.
   Над столом развернулась трёхмерная карта какого-то участка Тучанки, по-видимому, отображающая местность, примыкающую к комплексу "Завесы". И при виде того, что именно отобразила карта, Красс глухо выругался. Путь к башне преграждал Жнец класса эсминца, обойти которого никак не было возможным.
   - Наши патрули обнаружили Жнеца, который перекрывает доступ к башне "Завесы", - произнёс Рекс. - Пройти напрямую нам вряд ли удастся, однако иного выхода у нас нет. И, судя по тем данным, что мы получили от разведчиков, Жнец использует комплекс для отравления атмосферы Тучанки. Примарх Виктус обещал нам помочь в этом деле. Мы приняли решение организовать совместную атаку. Истребители турианцев атакуют Жнеца с воздуха, в то время, как мы будем пробиваться к "Завесе" на томкахах. Ну, а дальше посмотрим, что получится.
   - Интересный план. - Красс поглядел на трёхмерную карту. - А вакцина уже получена?
   - Да, разумеется, - отозвался Мордин. - Осталось только распылить её. Используем "Завесу". Но необходимо моё присутствие. Другой не сможет разобраться в том, что сделали оперативники ГОР.
   - Всем всё ясно? - Шепард оглядела присутствующих. Никто ничего не ответил, лишь все кивнули головами в знак согласия. - Тогда приступаем. Джокер и СУЗИ уже проложили курс к Тучанке и через шесть часов мы приземлимся на территории клана Урднот. Все свободны. - Она бросила внимательный взгляд на аларийца. - Эйнар - задержись.
   Подождав, пока остальные покинули отсек, Шепард подошла к Крассу, глядя на него прищуренными глазами. Поглядела на стоящую у двери Т'Сони, но ничего не сказала.
   - Господин старший помощник Красс - мне бы хотелось получить один очень важный ответ на вопрос, который не даёт мне покоя с тех пор, как мы вернулись с Деспойны.
   - Спрашивай, капитан.
   - Что такое Катализатор? Ведь тебе это известно, так ведь?
   - Мне известно только то, что Катализатор и Искусственный Интеллект, созданный Левиафанами шасст знает сколько лет назад - суть одно и то же. И этот ИИ не является полноценным искусственным разумом - у него имеются определённые ограничения, о чём свидетельствует хотя бы тот факт, что на протяжении миллионов лет он раз за разом повторяет эти циклы вместо того, чтобы найти новое решение проблемы органико-синтетического конфликта. Но где его искать, я, к сожалению, не знаю. Но Лиара права - если соединить Горн и Катализатор, Жнецов реально уничтожить и таким нехитрым образом прервать цикличность терминации. Ещё какие вопросы?
   - Как работает эта твоя телепатия?
   - Ты хочешь, чтобы я объяснил тебе, не-телепату, как действует ментальный способ общения? Кира - это всё равно, что пытаться объяснить слепому, что такое цвет. Это... образы, пакеты информации, закодированные, если можно так выразиться, естественным компьютером, который расположен вот здесь. - Красс постучал себя по голове. - Можно создать любой, даже суперсовершенный ИИ, но всё равно это будет лишь жалкое подобие человеческого мозга. Вы, люди этого цикла, ещё не дошли в своём развитии до данного уровня, у вас ещё всё впереди... если мы найдём этот шасстов Катализатор.
   - То есть, у нас есть потенциал для дальнейшего развития?
   - Именно. Технически все вы - латентные носители всех тех способностей, которыми обладаю я. Но пробудить их можно будет лишь веками эволюции вашего вида. Можно и искусственно это стимулировать, но я, к сожалению, не психотехник и не могу этого делать.
   Шепард покачала головой. Снова взглянула на Лиару.
   - Спасибо, конечно, за то, что ткнул меня носом в нашу отсталость от твоего вида, старший помощник Красс. Но радует хотя бы то, что ты на нашей стороне. Не только у плохих парней должна быть монополия на нечто уникальное.
   - Я - не нечто уникальное, Кира. Я просто последний представитель своего народа. И я сделаю всё, что в моих силах, чтобы этот цикл не завершился так, как хочет этот дефективный ИИ. Тем более, - он посмотрел на азари, - что мне есть, за что сражаться. И это не только желание отомстить за гибель моего народа.
   - Я понимаю тебя, - пробормотала Шепард. - И... я рада за вас. Надеюсь, у вас всё сложиться хорошо... несмотря ни на что...
   Алариец сделал неопределённую мину и пожал плечами.
   - Так, ладно. - Кира решительно мотнула головой. - У всех есть чем заняться, дамы и господа, поэтому по местам быть.
   И, бросив ещё один внимательный взгляд на Красса и Т'Сони, быстрым шагом покинула отсек.
  
  
   Галактика Млечный Путь,
   Кроганская Демилитаризованная Зона,
   система жёлтой звезды класса F Аралах,
   четвёртая планета - Тучанка.
  
  
   Для аларийца болтанка, которая началась сразу же после того, как "Нормандия" вошла в атмосферу Тучанки, не была чем-то из ряда вон выходящим. Вполне обычное явление для атмосферы постядерного мира, которая ещё не успела прийти в себя, взбудораженная сотнями атомных взрывов, гремевших по всей планете более двух тысяч лет назад во время Войн кроганов. По словам Рекса, в некоторых районах Тучанки до сих сохранялся высокий уровень радиоактивности - кроганы не знали технологии создания так называемых "сверхчистых" ядерных зарядов и использовали обычное атомное оружие. Нечто похожее он помнил по курсу ксеноистории, который он изучал в военной школе - там упоминалась планета под названием Меркдиштра, которую населяла гуманоидная раса меркийцев. За три тысячи лет до вторжения Жнецов на планете началась кровопролитная гражданская война между Шестью Кланами - так назывались существовавшие тогда на Меркдиштре государственные образования. Поводом для войны послужило несправедливое, на взгляд одной из сторон, использование ресурсов одной из планет системы - меркийцы уже были вышедши в космос, правда, только в пределах своей собственной звёздной системы. Четыре Клана Меркдиштры объединились против оставшихся двух, но в ходе войны у одной из сторон не выдержали нервы и она применила против врага ядерное оружие. Последовал мгновенный глобальный обмен ядерными ударами и Меркдиштра погрузилась в радиоактивный мрак "ядерной зимы". Из девяти миллиардов населения материнской планеты меркийцев три миллиарда погибли сразу, ещё два с половиной миллиарда умерли от лучевой болезни, голода, холода и эпидемий в течении девяти последующих лет. Неизвестно, как сложилась бы судьба этого народа, если бы не случайно залетевший в систему меркийцев крейсер изыскателей. Изучив ситуацию и вступив в контакт с выжившими, аларийцы прислали на планету спасателей и приступили к оказанию гуманитарной помощи. Используя свои передовые технологии, они очистили Меркдиштру и соседнюю с ней планету - Ютуру - за четыре года и полностью восстановили инфраструктуру меркийцев, приняв их затем в состав Империи. Но не для того, чтобы однажды использовать их в качестве "пушечного мяса" - свои проблемы аларийцы всегда решали сами, пусть и опираясь на поддержку союзников. Здесь же ситуация была прямо противоположной. Саларианцы, обнаружив кроганов, помогли им справиться с последствиями атомной войны для того лишь, чтобы использовать как дубину против рахни.
   - Десять секунд до отстыковки, - раздался в десантном отсеке "Кадьяка" спокойный голос Стива Кортеса. - Приготовьтесь - нас может сильно болтать при спуске.
   - Это Тучанка, парни! - усмехнулся сидящий напротив Красса Рекс, поигрывая своим дробовиком, который, как уже знал алариец, назывался "Клеймор" и, хотя производился Альянсом, использовали его, в основном, кроганы, так как слишком мощная отдача могла запросто сломать руку менее сильному, нежели обитатель Тучанки, существу. Хотя, при наличии имплантатов, его могли использовать и не только кроганы. - Здесь по-другому не бывает!
   - Это уж точно! - хмыкнул Гаррус. - Здесь с тобой не поспоришь!
   - А и не надо спорить! - захохотал кроган. - Просто сиди и наслаждайся полётом!
   Наслаждайся полётом... Н-да, таким полётом наслаждаться мог только ненормальный. Едва челнок покинул ангар "Нормандии", как его ту же начало швырять из стороны в сторону. Кортесу понадобилось около трёх минут, чтобы стабилизировать машину в воздухе, манипулируя ядром эффекта массы, после чего болтанка прекратилась и "Кадьяк" устремился к посадочной зоне на территории, контролируемой кланом Урднот.
   - Получено подтверждение с земли - нам дают разрешение на посадку! - крикнул из кабины пилот. - Но внизу отмечается активность противника, так что...
   В этот момент челнок сильно тряхнуло от близкого разрыва ракеты или снаряда, так что всем, кто находился в десантном отсеке, пришлось схватиться за что попало, чтобы удержаться на своих местах.
   - Мы под обстрелом! Начинаю выполнение противоракетного манёвра!
   - Надо подготовиться к высадке! - Рекс передёрнул затвор дробовика, досылая в ствол патрон.
   UT-47A снизился над большим полуразрушенным зданием, перед которым была относительная ровная площадка, которую можно было использовать для приземления. И, едва лишь внешний люк челнока отошёл в сторону, как в его проёме возникла перекошенная рожа хаска.
   - Берегите женщину! - Рекс выстрелил из "Клеймора", вмиг снеся полголовы хаска. - Встретимся наверху!
   И с этими словами кроган выпрыгнул из челнока, не дожидаясь окончательной посадки.
   - Вперёд! - Шепард, держа наготове свою М-99, выскочила вслед за ним; остальные последовали за капитаном, также с оружием наперевес.
   Навстречу им уже спешили, ковыляя, хаски, за которыми виднелись силуэты более опасных противников. Шесть батарианских хасков маячили у ведущей наверх лестницы, перекрывая доступ туда.
   - Кира! - окликнул Шепард Красс, изготавливая к бою "Чёрную вдову". Та обернулась. Алариец указал на каннибалов.
   - Действуй! - капитан тут же поняла, что на уме у Эйнара.
   Про себя алариец подумал, что модификации, которыми он оснастил винтовку, очень даже пошли ей на пользу, а вот сказать то же самое о противнике он бы не смог. Всё заняло всего лишь секунд семь-восемь - каждый из батарианцев получил по четыре пули в свои уродливые головы. Проход наверх был открыт, но оставались ещё хаски, которых тут было довольно много. И несколько из них уже обратили своё внимание на Красса, изъявив желание познакомиться с ним поближе. Понятно, что он был категорически против такого знакомства, о чём тут же не преминул сообщить им, причём в довольно грубой форме. Двоих хасков подняло в воздух и с силой швырнуло на бетонную поверхность, переломав им кости, остальных алариец просто расстрелял из М-358.
   - Эйнар - слева! - услышал он крик Лиары. Тут же в указанном направлении возникла сфера сингулярности, которая начала притягивать к себе ещё двоих хасков. Вслед за этим раздались выстрелы из пистолета-пулемёта.
   - Спасибо! - он кивнул Т'Сони.
   - Всегда пожалуйста! - услышал он в ответ.
   Больше стрелять было не в кого. На большой круглой площадке лежали одни лишь трупы вражеских солдат. Красс бегло окинул взглядом отряд - похоже, что никто не пострадал. Поглядел вперёд. Хмыкнул.
   Откуда-то из боковых коридоров начали показываться облачённые в бронекостюмы кроганы с оружием в руках. Впереди них выступал рослый здоровяк-рептилоид в сером бронекостюме, вооружённый ручным пулемётом, вид которого не внушал особого доверия.
   - Что здесь делает саларианец? - с ходу прорычал он, указывая стволом оружия на Мордина, который находился среди десантников с "Нормандии".
   - Многочисленные кроганы, - услышал Красс бормотание Солуса. - Это может быть... проблемой...
   - Этот саларианец с нами. - Шепард бесстрашно выступила вперёд. - Он прилетел сюда, чтобы...
   - Мне плевать, зачем он сюда прилетел! Если тебе неведомо, человек, саларианцы - наши враги! И мы не приглашаем своих врагов к себе домой! Мы топим их в их собственной крови!
   - Тогда вам придётся встать в очередь! - капитан явно не собиралась уступать. Однако подобное поведение могло спровоцировать кроганов на не совсем адекватные действия, что, учитывая, для чего они сюда прилетели, было не самым лучших вариантом развития событий.
   - Кира. - Красс сделал осторожный шаг вперёд.
   - Что? - Шепард обернулась.
   - Не стоит их провоцировать.
   - Он прав, - раздался откуда-то со стороны знакомый бас.
   На сцене появился Рекс, держащий свой дробовик стволом, опущенным к земле. Броня кроганского лидера была испачкана кровью.
   - Рекс - кто этот парень? - спросил Красс, кивая на рослого крогана.
   - На этот вопрос я могу тебе ответить, человек, - отозвался тот. - Я - Урднот Рив, брат нашего... славного предводителя.
   При этих словах в рядах кроганов раздались рычащие звуки, которые, как уже знал алариец, свидетельствовали об одобрении.
   - У меня и у Рива была общая мать - и это всё, что нас объединяет, - более резко, чем надо было бы, сказал Рекс.
   - И я ещё помню, что означает быть настоящим кроганом! - рыкнул Рив. Его спутники выразили своё одобрение этим словам.
   Рекс нахмурился. Ситуация явно накалялась.
   - Хватит!
   Раздавшийся неожиданно откуда-то сверху голос заставил всех замолчать и повернуть головы в сторону источника звука. На верхней площадке лестницы стояла женщина-кроган, которую они вывезли с Сур'Кеша.
   - Можете остаться здесь и продолжать бередить старые раны, как это заведено у кроганов, - она начала спускаться вниз, - а можете идти с нами и сражаться за будущее нашей расы. За будущее наших детей. Что вы выберете - зависит от вас. Но лично я выбираю будущее.
   - И я тоже! - рявкнул Рекс, ставая рядом с кроганкой.
   - Не знаю, как вы, а я присоединяюсь к Рексу! - Шепард окинула столпившихся вокруг кроганов сердитым взглядом. - В конце концов, кроганы вы или нет? Там, - она указала рукой в направлении, которое, по-видимому, являлось направлением на "Завесу", - вас ждёт враг, которого надо убить. Так сделайте же это и завоюйте будущее для себя и своих детей!
   Слова капитана явно пришлись кроганам по вкусу, потому что они одобрительно зашумели, переглядываясь друг с другом. Но те, кто стоял ближе к Риву, выжидательно смотрели на своего предводителя. Тот молча оглядел толпу и кивнул в знак одобрения. Собравшиеся вокруг него тоже одобрительно загудели.
   - Тогда не будем терять времени. - Рекс мотнул своей массивной головой. - Нужно выступать. Все слышали капитана - нас ждёт враг, которого нужно убить. Надеюсь, для вас это не пустые слова. Вперёд!
   Машины, о которых говорил Рекс на борту челнока - томкахи - оказались массивными шестиколёсными броневиками, причём каждое колесо томкаха было больше роста человека. Впереди находилась кабина с узкими обзорными триплексами из бронированного стекла, а спаренная автоматическая 215-мм пушка размещалась в задней части машины. У выхода из здания их скопилось штук двенадцать и сейчас внутрь них залезали кроганы.
   - Сюда. - Рекс указал на один из броневиков, люк которого был открыт. - Поедем на этом томкахе.
   Десантная группа с "Нормандии", профессор Солус и женщина-кроган залезли внутрь просторного десантного отсека броневика, вслед за ними в машину протиснулся Рекс. Едва лишь он оказался внутри, как створки люка сомкнулись за его спиной и многотонная машина резво тронулась с места, беря курс на комплекс "Завесы".
  
  
  
   Сидя на широкой скамье, предназначенной для десанта, Красс молча глядел сквозь тонированные окна из бронестекла на проносящийся мимо томкаха пейзаж родной планеты кроганов. По обеим сторонам шоссе, по которому ехала колонна БМП, тянулись нескончаемые развалины зданий и путепроводов, кое-где попадались целые с виду, но явно нежилые строения. Типичный пейзаж постапокалипсиса, но похоже, Урднота Рекса проносящиеся мимо броневика развалины нисколько не трогали. Понятное дело - когда живёшь на этой куче мусора не одну сотню лет, на такие вещи перестаёшь обращать внимание.
   - Не очень видок-то, а? - хмыкнул Рекс при виде мрачного лица Красса. - Ничего, вот излечим этот паршивый генофаг - и отстроим планету заново. А, да - ещё надо будет перед этим Жнецов победить. Ну, да кроганы привыкли спасать галактику от ужасных монстров, так что нам не привыкать. Восстановим нашу цивилизацию, чтобы предкам не было за нас обидно.
   - И что потом? - спросил Красс, не меняя угрюмого выражения лица. - Снова приметесь за старое?
   - Нет, лейтенант Красс. - Рекс посерьезнел. - На этот раз всё должно быть по-иному. Кроганы должны занять своё место в галактическом сообществе, возможно, как храбрые воины, но вовсе не как пираты и наёмники. Нет, кому нравится такая жизнь, мы не станем запрещать, только потом пусть не плачутся в жилетку, если его прищучит СБЦ или какая-нибудь планетарная полиция. Наша история была слишком кровавой и настало время её менять. - Он взглянул на кроганку, которая сидела подле него. - Думаю, что наш народ ждёт хорошее будущее.
   - Полагаю, что Совету стоит подумать, в случае победы, над тем, чтобы предоставить кроганам пару-тройку планет в качестве награды, - произнёс Гаррус.
   - Или десяти. Ты и не представляешь себе, Гаррус, насколько быстро мы можем их заполнить.
   - Рекс! - укоризненно покачала головой кроганка.
   - Что? - тот сделал простодушное лицо. - Когда война закончится, нам многое надо будет наверстать...
   Шепард при этих словах понимающе усмехнулась.
   - Кроганский наземный конвой - говорит турианское звено "Артимек", - раздался вдруг в динамиках внешней связи голос, говорящий на турианском. Электронные переводчики исправно перевели сказанное сразу на три языка. - Видим вас на радарах. Полётный вектор к "Завесе" задан, расчётное время прибытия - десять минут.
   - Принято, "Артимек", - отозвалась Шепард. - Мы продолжаем движение в заданном направлении.
   Однако это самое движение прервалось буквально через пару минут. Противно взвизгнули тормоза броневика и многотонная машина замерла, качнувшись на амортизаторах.
   - Что там ещё? - недовольно нахмурился Рекс. Поглядел на Киру. - Почему встали?
   - По-моему, мы прибыли на конечную станцию, - проговорил Красс, вставая с сиденья.
   Выйдя из томкаха, десантная группа обнаружила, что конвой остановился на большой площадке, край которой был огорожен погнутым от времени и непогоды стальным ограждением. Головная машина упиралась своим массивным носом прямо в груду камней, рядом с которой стоял кроган-солдат и водил из стороны в сторону каким-то прибором. С полторы дюжины кроганов слонялись по площадке либо стояли у машин и негромко переговаривались.
   - Что случилось? - Шепард подошла к крогану, который водил взад-вперёд сканером. - Почему остановились?
   - Мы не можем проехать дальше, - отозвался рептилоид, не отводя глаз от прибора. - Дороги больше нет. До самой "Завесы" сплошные руины.
   - Нам нужно попасть в комплекс и мне всё равно, есть дорога или нет! - вспылила капитан. - Пусть даже для этого придётся построить новую!
   На крогана эта вспышка не произвела никакого эффекта. Он просто пожал плечами и снова вернулся к своему занятию.
   - Очень интересно. - Красс подошёл к ограждению и внимательно всмотрелся вдаль, туда, где сквозь пелену смога виднелась высокая башня, в верхней части которой располагался сплюснутый сфероид - вероятно, центральный пост управления. Башня "Завесы" была построена, как отметил про себя алариец, на большой ровной местности - ровной, впрочем, она была когда-то, а сейчас представляла из себя вздыбленную поверхность, усеянную разнокалиберными обломками. И около неё ошивался Жнец, не из тех, кого в Альянсе называли "крейсерами", нет, это был меньший "корабль", всего сто пятьдесят метров в высоту. - Нам туда, я так понимаю?
   - Проблемы? - Шепард недовольно взглянула на Красса. Непредвиденная задержка почему-то разозлила капитана.
   - Наша единственная проблема - это вон та херня, что шарится возле комплекса. Ни о чём другом...
   Внезапно ожил эфир внешней связи.
   - Наземный конвой - это звено "Артимек", - услышали они голос турианского пилота. - Мы в минуте лёта от "Завесы". Начинаем выполнение атакующего манёвра.
   - "Артимек" - отложите атаку! - Шепард зло покачала головой. - Мы не успеваем в срок, нас задержало отсутствие дороги!
   - Извините, капитан Шепард, но это невозможно. Жнец уже обнаружил нас. Вступаем в бой. Конец связи.
   - Проклятье! - Кира с силой ударила по ограждению.
   Сверху донёсся звук, характерный для преодоления звукового барьера, и Красс, задрав голову к небу, увидел выносящиеся из-за массивного здания, что стояло позади томкахов, истребители турианцев, выстраивающиеся в атакующий порядок. Под воздействием воздушной волны, поднятой пронёсшимися на небольшой высоте космическими истребителями, со стен здания посыпались пыль и мелкие камешки.
   - Очень не вовремя, вы не находите? - Лиара покачала головой. - Не думаю, что у них что-нибудь получится... против такой-то махины...
   Между тем истребители Иерархии уже вступили в схватку со Жнецом, осыпая его градом снарядов. Правда, для Жнеца это не представляло никакой угрозы, так как его мощный кинетический щит спокойно отражал все удары. В свою очередь, огромная машина принялась огрызаться огнём лучевых орудий, стараясь поразить юркие истребители турианцев. И ему это удалось - одна из машин, получив попадание энергозаряда, задымила и, отвалив в сторону от сражения, понеслась прямо к стоящим у завала кроганским БМП.
   - Ой-ой, а вот это совсем нехорошо! - напряжённым голосом промолвил Джеймс, инстинктивно отступая от края площадки.
   - Я потерял управление! - услышали они голос пилота подбитого Жнецом истребителя. - Не могу выровнять машину! Она не слушается рулей!
   С оглушительным рёвом потерявший управление корабль рухнул прямо на томкахи. К небу взметнулся столб огня и дыма, несколько броневиков были сразу уничтожены, а один из них взрывная волна подняла в воздух и обрушила на машину, стоявшую чуть поодаль. Громыхнул взрыв. Ударная волна раскидала десантников и уцелевших кроганских солдат в стороны. Не пострадали только два первых броневика, в одном из которых находились Рекс, кроганка и Мордин, в другом - Рив.
   - Шепард - что там у вас происходит? - прогремел в наушниках голос Рекса.
   - Рекс - уводи оттуда женщину! - крикнула в ответ Кира. - Встретимся у башни!
   Дважды повторять ей не пришлось. Томках Рекса, взревев мотором, рванулся вперёд, прямо через груды камней. Броневик Рива последовал той же дорогой.
   - Найдите обходной путь на ту сторону! - услышали они голос Рекса. - Мы подберём вас на той стороне этого здания!
   - Я так полагаю, что мы туда не пойдём? - Красс огляделся, поднимаясь на ноги и отряхивая с себя пыль, осевшую на бронекостюме после взрыва. Гаррус, Джеймс и Лиара тоже уже были на ногах и тоже, как и он, глядели на капитана. К ним начали подтягиваться выжившие кроганы, держа в руках оружие. Броня некоторых из них носила следы повреждений, но внешне солдаты выглядели непострадавшими.
   - Рекс и Рив двинули напрямую, но дороги там практически нет и нет никакого смысла следовать за ними. - Кира огляделась. - Пойдём вон туда. - Она указала рукой в бронированной перчатке на видневшийся в полусотне метров от них вход в здание. - Кто-нибудь из вас знает, что это такое и как нам через него пройти? - обратилась она к кроганам через переводчика.
   - Этому зданию очень много лет, мэм, - отозвался один из рептилоидов, на броне которого виднелись какие-то символы, очевидно, нечто подобное знакам различия Альянса. - Его построили ещё до Восстания, но для чего оно использовалось, мы не знаем. А пройти - ну, через любое строение можно пройти.
   - Тогда не будем терять времени.
   Шепард ловко перепрыгнула через отделявший их от входа в здание неширокий ров и остановилась на лестнице, глядя вперёд.
   - Похоже, что это вход в подземелья, - сказала она. - Так - всем держать оружие наготове и быть начеку. Идём цепочкой, друг друга из виду не теряем. Кто старший среди вас? - снова обратилась она к кроганам.
   - Я, мэм, - отозвался тот же солдат, который до этого говорил с капитаном. - Лейтенант Трегг.
   - Обеспечьте тыловое прикрытие, лейтенант Трегг. Двинемся через эти катакомбы... Рекс?
   - У вас там всё в порядке? - откликнулся тот по внешней связи.
   - Нормально. - Шепард начала спускаться вниз по широкой каменной лестнице. - Мы нашли вход в какое-то подземелье. Полагаю, что так мы сможем сократить путь и выйти к точке встречи.
   - Подземелье? Будьте осторожны.
   - Тебе что-нибудь известно об этом месте? - капитан включила укреплённый под стволом "Сабли" мощный полевой фонарь.
   - Ничего, что могло бы вам помочь. Это здание построили задолго до войны и никаких карт этой местности у нас нет. Здесь давно никто не бывал.
   - Понятно. Что ж - похоже, что нам выпала в некоем роде честь быть тут первыми за многие годы.
   - Это уж точно! - коротко хохотнул кроган.
   Спустившись по лестнице, они оказались внутри большого, но сильно захламлённого помещения. Когда-то, судя по высившимся вдоль стен статуям воинов, этот зал являлся, скорее всего, чем-то вроде зала воинской славы, теперь же он больше всего напоминал помойку. Битые камни, разнообразный мусор и обломки статуй валялись на мраморном полу вперемешку, со стен свисала паутина.
   - Смотрите-ка - кроганам, оказывается, вовсе не чуждо было искусство! - Джеймс указал на настенные рисунки, на одном из которых были изображены несколько кроганов, присевших в почтительных позах перед военачальником. - А весьма неплохо нарисовали!
   - Нарисовали - а потом стёрли... атомными бомбами, - буркнул Гаррус.
   Внезапно пол зала задрожал, с потолка посыпался какой-то мусор.
   - Что это - землетрясение? - Красс настороженно огляделся вокруг.
   - Если это так, то нам стоит отсюда убираться как можно скорее, - проворчал Трегг. - Не то, неровен час, вся эта конструкция обрушится нам на головы!
   - А куда идти-то? - Шепард осветила фонарём три арки, за которыми явно начинались ведущие куда-то во тьму коридоры. Вот только куда они вели и какой нужно было выбрать, она никак не могла понять.
   - Я думаю, что сюда. - Палец Красса указал на правую арку, за которой начиналась уходящая вниз лестница.
   - Уверен? - Кира покосилась на аларийца.
   - Нет. Но этот путь ничем не хуже двух других. И ещё. Вы обратили внимание, что лестница идёт вниз и как бы вглубь здания? Это может привести нас на другую сторону этого строения.
   - А может и не привести. - Шепард нахмурилась. - Однако и стоять тут и ждать неизвестно чего тоже глупо. Хорошо, двинемся в этом направлении.
   Лестница привела их в длинный тёмный полуразрушенный коридор, который тянулся куда-то в недра здания. Вполне возможно, что этот ход мог действительно привести их туда, где их поджидали Рекс и Рив. А может, и нет. Но проверить это можно было лишь практическим методом.
   - Опять трясёт. - Гаррус обеспокоенно повертел головой. Остальные тоже почувствовали пронизавшую пол и стены коридора крупную дрожь.
   - Рекс? - Шепард включила коммуникатор.
   - Да? - отозвался кроган.
   - У вас там земля не трясётся?
   - Что?
   - Тут, похоже, небольшое землетрясения началось...
   - Землетрясение? О, Кира - это может быть вовсе не землетрясение.
   - А что?
   - Капитан, - вклинился в эфир голос кроганки, - легенды говорят, что в этих местах обитает Калрос - праматерь всех молотильщиков. Так что на вашем месте я бы поскорее оттуда выбиралась бы.
   - Молотильщик? - Кира шумно выдохнула. - Понятно... Спасибо за подсказку, Ева.
   - Калрос? - задумчиво повторил Гаррус. - Если кроганы дали молотильщику имя - то это явно не к добру.
   - Кроганы дают своим врагам имена, только если их невозможно убить, - пробормотала Лиара, сжимая в руках пистолет-пулемёт.
   - Поспешим. - Шепард махнула рукой и заторопилась вглубь коридора.
   Пройдя по заваленному разным хламом и кое-где повреждённому коридору, отряд оказался в ещё одном зале, только гораздо меньших размеров, чем тот, откуда они начали свой путь по подземельям этого строения. Лучи фонарей выхватили из тьмы высеченное на каменной стене изображение какого-то гигантского существа, похожего на огромного червя.
   - Это... это вот оно там, внизу, ползает? - пробормотал Джеймс, нервно сглотнув.
   - Очень интересно. - Красс внешне остался хладнокровен, однако под шлемом лоб аларийца покрылся испариной. Не любил он всяких ползучих гадов, особенно такого вот размера. - По-моему, нам надо отсюда как можно скорее выбираться.
   - С этим не поспоришь.
   Коридор четыре раза свернул, причём каждый раз - в разном направлении. После четвёртого поворота лучи фонарей выхватили из темноты лежащее на боку бочкообразное тело рахнийского хаска. Судя по всему, он оступился где-то на верхних ступенях и свалился сюда, сломав себе... ну, если бы речь шла о человеке или инопланетянине, то можно было сказать, что он сломал себе шею, но у этого жука-мутанта шеи, как таковой, просто не было.
   - Рекс - это Шепард. - Капитан снова включила коммуникатор. - Мы наткнулись внизу на труп рахни...
   - Да, мы только что имели стычку с небольшой группой этих жуков, - отозвался Рекс. - Похоже, Жнецы приволокли на Тучанку чуть ли не весь свой зверинец! Вы там как?
   Кира взглянула наверх - туда, откуда, судя по всему, свалился хаск-рахни. Широкая лестница вела, судя по светлой полосе наверху, наружу, и это уже радовало.
   - Вижу впереди какой-то свет, - неуверенно произнесла она.
   - Ну, раз так, то это уже какое-то достижение! - хохотнул Рекс.
   Хмыкнув, капитан поудобнее перехватила М-99 и, знаком приказав следовать за ней, начала подниматься вверх по лестнице. Красс, Вега, Гаррус, Лиара и кроганы последовали за ней, всё так же держа оружие наготове.
   Поднявшись наверх, Шепард огляделась по сторонам. Увиденное заставило её широко раскрыть глаза от удивления.
  
  
  
   Перед ними лежали развалины древнего кроганского города. Монументальные здания, расположившиеся по обе стороны от рукотворного ущелья, через которое тянулись остатки путепровода, всё так же вздымали к затянутому облаками небу свои разрушенные войной и временем вершины. На противоположной стороне каньона, который, судя по останкам каких-то транспортных средств на его дне, был когда-то чем-то наподобие многорядного супершоссе, по полуразрушенной стене стекал небольшой водопад, вдоль которого вились толстые стебли каких-то растений.
   - Рекс - мы вышли на поверхность... и здесь... здания какие-то... растения...
   - Вы смотрите на последнюю надежду Тучанки, капитан, - ответила вместо Рекса кроганка. - Больше нам не на что надеяться. Когда-то это был прекрасный город, но мы сами его разрушили, в приступе гордыни и ярости. Но я верю, что пройдёт время - и все наши разрушенные города будут восстановлены и наш народ снова воспрянет духом. Но кровавая страница истории кроганов должна быть перевёрнута навсегда. Иначе всё будет напрасно.
   Шепард явно не находила, что ответить Еве. Она просто стояла и смотрела на развалины. Так же, как и все остальные. Кроганы же, глядя на панораму, представшую их глазам, лишь тихо перешёптывались между собой.
   Какой-то непонятный звук отвлёк капитана от созерцания панорамы древнего города. Она обернулась, ища глазами источник звука.
   - Эйнар - что с тобой? - непонимающе спросила она при виде аларийца, который стоял с деактивированным шлемом и тихо смеялся, при этом покачивая головой.
   - Да ничего, собственно! - алариец как-то странно поглядел на капитана. - Просто я подумал, что, если бы кроганы знали тогда, как поступит с ними Совет после Рахнийских войн, они бы сто раз подумали бы, стоило ли помогать победить этих жуков. То предложение, которое сделала мне саларианская далатресса - это же как надо обо мне подумать было, чтобы предложить стать соучастником ксеноцида! Мне, последнему живому аларийцу, чей народ был уничтожен Жнецами!
   - Хм... - Шепард нахмурилась. За то время, что прошло после Иден Прайм, она уже успела привыкнуть к этому Древнему, как она иногда называла его про себя и в разговорах с другими членами экипажа, но иногда Красс её по-настоящему пугал. Ей вдруг стало любопытно - а не впадали ли аларийцы в что-нибудь наподобие "кровавой ярости" кроганов?
   - Не впадали, - буркнул Эйнар, покосившись на неё. - Нам это было несвойственно.
   Шепард при этих словах аларийца смутилась, а потом разозлилась. Ну кто просит его лазить в мозги? А ещё при этом про кодекс телепата говорит!
   - Я прошу прощения, - снова буркнул Красс и покосился на Шепард. - Случайно вышло. Ты слишком громко думала.
   Всё возмущение Киры при этих словах аларийца как ветром сдуло. Громко думала! Капитан лишь фыркнула и знаком приказала отряду двигаться дальше.
   Было бы наивностью считать, что продвижение их к комплексу "Завесы" будет беспроблемным. Там, где присутствовал Жнец, однозначно должны были быть и вражеские пехотинцы. Так же было и здесь. Не успели они спуститься по ещё одной широкой лестнице на большую площадь, на которой всё ещё стояли, несмотря ни на что, статуи кроганских воинов, как на противоположном её конце возникли хаски. Но на сей раз группе с "Нормандии" не дали войти с ними в боевое соприкосновение. Среди кроганов оказались два гранатомётчика, которые по знаку своего командира тут же выступили вперёд и открыли шквальный огонь из своих М-100. Выпущенные автоматическими гранатомётами заряды накрыли большую территорию и буквально в течении нескольких секунд выкосили вражеских пехотинцев.
   - Осторожно! - крикнул Джеймс, указывая рукой вперёд. - Здесь здоровяки!
   Там, откуда появились солдаты Жнецов, возникли две огромные фигуры. Твари. Здесь уже дело обстояло посерьёзнее - гранаты особо их не беспокоили, хотя и замедлили продвижение. А вот "Чёрная вдова" очень даже беспокоила - два метких выстрела из снайперской винтовки вмиг угомонили этих монстров.
   - Движемся дальше! - Шепард взмахом руки приказала отряду возобновить движение.
   Отряд пересёк площадь и свернул за угол, оказавшись перед вздыбленными плитами покрытия. Дальнейший путь вёл к некоему подобию подиума, с которого спускались две лестницы, ведущие к тянущемуся куда-то между двух высоких стен широкому мосту, ровно посередине которого проходил довольно большой пролом, образовавшийся, скорее всего, в результате землетрясения.
   - Рекс - мы уже недалеко, судя по всему, - проговорила Шепард в коммуникатор. - Вы там как?
   - В порядке, - отозвался кроган. - И у нас появилась идея, как нам...
   - Рекс - не сейчас, - встряла Ева. - Дай им пройти через руины. Потом это обсудим.
   - Обсудим что? - полюбопытствовала Кира.
   - Потом, Шепард.
   Капитан пожала плечами и огляделась. Сопровождающие их кроганы рассыпались по местности, тщательно выискивая малейшие признаки засады, однако на этот раз всё было спокойно. Судя по всему, те хаски, что встретились им в самом начале площади, были единственным отрядом вражеских солдат в этом районе Тучанки. Вероятно, основные силы они сосредоточили вблизи "Завесы".
   Ступив на мост, Шепард осмотрелась. На противоположном его конце виднелось массивное здание, с виду похожее на храм, по обе же стороны от моста тянулась пустыня, но, если слева она была именно тем, чем и являлась, то справа среди песков громоздились разнокалиберные развалины. Кира горестно покачала головой, подумав, что теперь и Земля выглядит не лучше Тучанки...
   - Шепард - шевелись! - вдруг прорезался в наушнике голос Рекса. - Мы засекли Калрос! Она идёт в нашу сторону!
   - Чёрт! - Кира очнулась от своих раздумий. - Отряд - шевелитесь! Бегом...
   - Калрос! - перебил её Джеймс, указывая рукой куда-то в сторону.
   Все повернули головы в том направлении. Величественно разрезая песок исполинским гребнем, по направлению к мосту двигалось нечто огромное. Правда, видна была только спина гиганта, всё остальное скрывалось под поверхностью. Калрос миновала мост, слегка задев его своим гребнем, и ушла куда-то в сторону развалин.
   - Шепард - быстрее! - услышала капитан голос Мордина. - Калрос приближается!
   - Где вы? - Кира бегом бросилась через мост, на ходу подавая знак отряду следовать за ней.
   - На противоположной стороне здания, похожего на древний храм.
   - Уже идём!
   Оказалось, что это здание, через которое пролегал их путь, не было похожим на храм - оно и было храмом. Причём под открытым небом. Судя по всему, крыши у строения никогда не было, и повсюду стояли статуи кроганских воинов-вождей в полной боевой экипировке. Были статуи, изображающие совсем древних воинов, судя по их вооружению, были и такие, которые относились к сравнительно недавнему периоду, времён Рахнийских войн.
   Оба томкаха стояли у подножия ещё одной широкой лестницы, чьи нижние ступени уходили в песок. Люк одного из броневиков был открыт.
   - Быстрее, Рекс! - услышали они по связи голос Рива. - Пока мы стоим на открытом месте, мы слишком уязвимы!
   Ответить брату Рекс не успел. Воздух огласил пронзительный скрежещущий вопль, от которого сразу же заложило уши.
   - Это Калрос! - заорал Гаррус. - Быстрее, быстрее!
   Десантная группа с "Нормандии" и кроганы опрометью бросились к БМП Рекса, который был ближе, чем томках Рива, который уже начал сдавать назад, чтобы развернуться. Они всей толпой ввалились в броневик и Рекс тут же рванул тяжёлую шестиколёсную машину с места, на ходу закрывая люк.
   - Рекс - там же Рив! - выкрикнула Шепард, влетая в кабину томкаха.
   - Уже нет! - кроган мотнул своей массивной головой на экран заднего обзора. На нём отчётливо было видно, как БМП Рива проваливается куда-то под землю.
   - Чёрт! - в сердцах выругалась капитан.
   - Он бы всё равно не успел, - буркнул Рекс, уводя машину прочь с песчаной поверхности, туда, где виднелось некое подобие дороги, вымощенной какими-то плитами. - Да и по-любому от него была только одна заноза в заднице. Жаль, конечно, как бы то ни было, он мой брат, но это война, Шепард. Сама понимаешь...
   - Гм... А о чём ты начал говорить тогда, по связи? Какую идею ты имел в виду?
   - Калрос. - Вместо Рекса ответила кроганка. - Мы призовём её к Жнецу.
   - Что вы собираетесь сделать? - не поняла Шепард.
   - Башня "Завесы" построена на арене, которую когда-то возвели во славу Калрос, капитан. Она олицетворяет собой воплощение нрава Тучанки. Это и её дом тоже, следовательно, Жнец - и её враг.
   - А каким способом вы собираетесь это сделать? - полюбопытствовал Красс.
   - На арене есть два молота, самые большие из всех, что когда-либо были построены на Тучанке. Мы ударим в них и их звук вызовет Калрос.
   - Очень интересно. - Алариец деактивировал свой шлем и оглядел всех, кто находился в десантном отсеке томкаха. - А почему вы так уверены, что этот червяк приползёт и нападёт на Жнеца? Именно потому, что Тучанка - это и дом Калрос?
   - Именно так, лейтенант Красс. Калрос - это воплощение нрава Тучанки. Никому ещё не удалось пережить встречу с ней.
   - Что ж, - усмехнулась Кира, - нам доводилось делать вещи гораздо более безумные, так почему бы не попробовать проложить себе дорогу к "Завесе", используя молотильщика?
   - Оригинальный способ. - Красс остался серьёзным. - Но, как я понимаю, основной отряд должен будет пробиться в саму башню, пока мы будем отвлекать Жнеца. Я прав?
   - Я в состоянии позаботиться о Еве, если вы на это намекаете, лейтенант, - отозвался Мордин. - По-моему, будет лучше...
   - ... если вас обоих положат на пути к башне, - перебил его алариец. - Так не пойдёт, профессор. Мне известно то обстоятельство, что вы прошли подготовку саларианского спецназовца Группы Особого Реагирования, но в одиночку идти туда не стоит.
   - Что ты хочешь предложить, Эйнар? - Кира внимательно посмотрела на Красса.
   - Если мне будет позволено выразить собственное мнение...
   - Эйнар - перестань придуриваться. Ты уже давно доказал свою состоятельность, как солдат, так что говори. Мы тебя слушаем.
   - Спасибо, Кира. Я предлагаю разделиться. Мордин, женщина-кроган, Рекс, ты и Лиара отправитесь к башне...
   - Что?! - возмутилась было азари, но взгляд, брошенный на неё Крассом, заставил её замолчать.
   - Трегг выделит вам парочку солдат для сопровождения. Мы же направимся к арене и активируем молоты.
   - Всего делов-то! - буркнул Джеймс.
   - Не всего, Джеймс, но поступить по-другому - значит, поставить всю миссию под провал, а этого мы допустить не можем.
   - А этот парень знает толк в военном деле, - одобрительно проворчал Рекс. - И его отношение к опасности похоже на то, как мы, кроганы, относимся к этой самой опасности. Вот уж не ожидал этого от человека... тебя, Кира, это не касается. Ты, как мне кажется иной раз, на четверть кроган.
   - Ну, здесь ты ошибаешься, Рекс. - Красс с едва заметной усмешкой поглядел на Т'Сони. Азари нахмурилась и исподтишка показала ему кулак. - Но... знаешь, что? Мне, если честно, тошно при одной лишь мысли, что кто-то - в нашем случае это саларианцы - возомнили себя чуть ли не богами и приняли решение потихоньку извести на нет всю вашу расу. Так что не парься, Рекс - двигай к башне, а я с ребятами сделаю всё остальное. Вызовем эту хрень и пусть она сожрёт Жнеца или что там она с ним сотворит. А если эта Калрос не придёт - клянусь кольцами Дрейара, я сам прибью эту погань!
   - Вот это дело! - Рекс в знак одобрения стукнул кулаком по водительскому сиденью. - Только... ты это... не дури, ладно? Придёт Калрос и сделает всё за нас, а переть на рожон - это, знаешь ли, глупо.
   Алариец только хмыкнул в ответ на эти слова Рекса и ничего не сказал.
   Миновав очередную груду развалин, БМП вдруг резко затормозила. Рекс заглушил мотор и встал с места водителя.
   - Всё, ребята - конечная остановка, - прогудел он. - Дальше пойдём пешком. Все готовы?
   Ответом лидеру кроганских кланов было угрюмое молчание.
   - Тогда за дело. - Рекс отпёр внешний люк томкаха и первым выпрыгнул на песок. - И пусть сегодняшний день вся Тучанка запомнит на века!
   - Эйнар, - Лиара подошла к аларийцу и робко взяла его за руку, - пообещай мне, что ты не будешь опрометчиво рисковать. Я не хочу, чтобы с тобой что-нибудь случилось.
   - И я не хочу. - Красс подмигнул азари и зарастил шлем "Миротворца". - Но на Деспойне я видел смерть Жнеца, пусть и не от моей руки, а сейчас я хочу, пусть опосредованно, но поучаствовать в уничтожении этой твари. И я это сделаю, Лиара Т'Сони. Но геройствовать я не стану - не хочется потом видеть слёзы на одном очень красивом синем личике.
   - Умеешь ты ободрить! - Лиара покачала головой и боднула его локтем в бок. - Ладно, удачи вам всем. Берегите себя, ребята.
   - Вы тоже там поосторожнее.
   Подождав, пока группа Шепард скроется за углом полуразрушенного здания, Красс оглядел свой отряд и усмехнулся.
   - Что смешного ты увидел? - не понял Гаррус.
   - Из того, что я успел понять про эту эпоху, подобное является редкостью. Люди, кроганы и турианцы объединились для того, чтобы спасти родину кроганов. В моё время это было вполне обыденным явлением, когда представители разных рас сотрудничали между собой во имя достижения общей цели. - Он снял со спины снайперскую винтовку. - Ладно, хватит трёпа. Двигаем, парни.
   Алариец посмотрел вперёд, туда, где чёрной громадой высился Жнец. Гаррус заметил, как его пальцы стиснули оружие.
   Их встретили уже в паре сотен метров от томкаха. С два десятка хасков выскочили из-за камней, в беспорядке валявшихся вокруг, и устремились в атаку. Однако атаки, как таковой, не получилось. Силовая волна смела первый ряд нападавших, впечатав их в развалины, и тут же кроганы благополучно расстреляли обездвиженных хасков из своего оружия. Сразу три каннибала очутились буквально на расстоянии вытянутой руки от Красса, ещё двое рванули к Джеймсу и Гаррусу. Зря. Неведомая сила влепила их друг в дружку, а затем просто переломала им обоим хребты, а затем алариец занялся теми, кто изъявил желание помериться с ним силами. Первого батарианского хаска он встретил согнутой в локте левой рукой, при этом одновременно припадая на левое колено. Наткнувшись на выставленную руку, каннибал споткнулся на ходу, и тут же алариец резко взмахнул правой рукой - "Чёрная вдова" успела перекочевать назад, а в правой руке Красс сжимал боевой нож, - вспарывая острым лезвием грудную клетку хаска. Но на этом рука аларийца не остановилась - она рванула вверх, распарывая лезвием плоть вражеского солдата, и остановилась лишь тогда, когда дошла до подбородка. Выдернув нож, Красс с силой вогнал его прямо в уродливую башку. В эту же секунду голова второго хаска разлетелась в клочья от меткого выстрела из снайперской винтовки, а третьего почти в упор расстреляли два крогана из дробовиков.
   - Командная работа, а? - Красс выдернул нож из трупа. Огляделся. - Все целы?
   - Вроде как, - отозвался Вега. - Ты сам в порядке?
   - В полном, Джеймс, в полном. Давайте дальше двигать. Нам ещё до молотов надо добраться.
   - Красс - ты меня слышишь? - раздался вдруг в наушниках шлема аларийца голос Рекса.
   - Что такое?
   - Я нашёл панель управления молотами и поднял оба, но опустить их тебе придётся вручную, на месте. Здесь половина цепей не работает, чудо уже то, что мне удалось их поднять.
   - Не волнуйся, Рекс. Мы вызовем этот адский экспресс. Вы сами как?
   - Почти дошли. Сейчас саларианец собирается отвести женщину в...
   - Эйнар! - крик Джеймса отвлёк аларийца от разговора. - Жнец! Он засёк нас!
   - Шасст! - Красс быстро взглянул в сторону гигантской машины. Да, действительно - "разрушитель" повернулся всем своим корпусом в их сторону. - Рекс - действуйте быстро! Жнец нас засёк, нам сейчас не до вас будет! Самое веселье начинается!
   - Понял тебя, парень! Удачи!
   - Мне не нужна удача! - проворчал Красс, снова стаскивая со спины "Чёрную вдову". - У меня есть оружие!
   - Нужно найти укрытие! - к нему подбежал лейтенант Трегг. - На открытом месте он нас мигом поджарит!
   - Туда! - Красс указал рукой на лестницу, ведущую куда-то наверх. - Похоже, там мы сможем пройти поверху и попасть таким образом на арену! За мной!
   Видимо, хаски, встретившиеся им перед этим, были последней группой вражеских солдат в этом районе. Во всяком случае, больше никто им навстречу не попадался, если не считать самого Жнеца, высившегося на пути к "Завесе" эдакой чёрной башней.
   Поднявшись наверх, они и в самом деле обнаружили там ведущий на другую сторону мост. Время изрядно потрепало его, однако он всё ещё оставался вполне крепким для того, чтобы по нему можно было перебраться на противоположную сторону.
   - Вперёд! - Красс бросился по мосту. Но этот манёвр не остался без внимания со стороны Жнеца. Бронированные створки, закрывающие его лучевое орудие, начали раскрываться.
   - Эйнар - назад! - заорал Джеймс. Поздно. Жнец уже навёлся на одинокую мишень и выстрелил. Но буквально за доли секунды до этого алариец успел миновать зону поражения, так что луч "разрушителя" его не задел. Однако середина моста была разрушена выстрелом Жнеца и там образовался солидной ширины провал.
   - Надо же! - услышали они голос Красса. - В меня выстрелил Жнец! Офигеть!
   - Становишься популярным, парень! - крикнул в ответ Вакариан.
   - В ... такую популярность! - грубо выругался алариец. - Я не кинозвезда! А вы, вместо того, чтобы трепаться попусту, прикройте меня!
   - Что ты задумал? - забеспокоился турианец.
   - Я на другой стороне моста и отсюда отлично вижу оба молота! Они подняты, как Рекс и говорил! Мне нужно время, чтобы ударить обеими!
   - У тебя же маскировка есть!
   - Есть. Но выстрел прошёл слишком близко и что-то нарушилось в системах костюма. Маскировка постоянно сбоит.
   - Понял тебя, Эйнар. - Гаррус сделал знак кроганам, чтобы те заняли позиции и взяли под прицел арену. - Мы прикроем тебя.
   Соскользнув по куче битого камня, Красс метнулся за какой-то парапет и присел за ним, пережидая, пока Жнец перезарядит свой лазер. Это-то и было самое опасное - один-единственный выстрел из лучевого орудия мог в два счёта превратить аларийца в облако пара. Поэтому следовало использовать укрытия, хотя ещё неизвестно, помогут ли они против такой мощи.
   Осторожно высунувшись из-за угла, Эйнар увидел, что лазер уже перезаряжён. Жнец, в свою очередь, заметил аларийца и выстрелил, но того уже не было в том месте, куда пришёлся выстрел, разнёсший в клочья каменную ограду. Петляя зигзагами по усыпанному разнокалиберными обломками и камнями пространству, Красс преодолел таким образом метров двести и укрылся за пьедесталом, на котором стояла высокая статуя крогана в броне и с оружием, по-видимому, изображавшая какого-то вождя или полководца. Осторожно высунулся из-за него, чтобы оценить ситуацию. Удовлетворённо хмыкнул.
   - Шепард - здесь Красс. - Он включил коммуникатор. - Как вы там? Добрались до комплекса?
   - Да, всё в порядке, - отозвалась капитан. - Мордин сейчас подключает Еву к системам "Завесы" и готовится начать подачу вакцины в устройства-распылители. Ты как там?
   - Почти добрался до молотов. Жнец здорово мешает, но, по крайней мере, больше никого тут нет. Парни меня прикрывают.
   - Будь осторожен. Тут кое-кто очень о тебе волнуется.
   - Передай этому "кое-кому", чтобы берегла свои нервы и не волновалась по пустякам.
   - Ты это называешь пустяками? - фыркнула Кира.
   - Я это называю... вот шасст!
   Выстрел "разрушителя" вдребезги разнёс статую, обдав аларийца дождём из каменной крошки.
   - Очень невежливый субъект! - Красс метнулся из-за пьедестала, снова двигаясь в том же режиме. Краем глаза он заметил, как на броне Жнеца вспыхивают маленькие точки - прикрывающий его отряд начал стрельбу, правда, для этой гигантской машины то были комариные укусы. Она даже на них не реагировала, сосредоточив всё своё внимание на аларийце, в поле зрения которого уже показался один из молотов - исполинская конструкция величиной эдак с десятиэтажный дом, под самой вершиной которой висел огромный молот, похожий на поршень копра для забивки свай.
   - Рекс - что надо сделать, чтобы опустить эту штуку?!. Ай!
   Последнее восклицание вырвалась у Эйнара при виде опустившейся в паре метров от него металлической стены. Нет, то была вовсе не стена - то была одна из ходильных опор Жнеца. Стрелять с такого близкого расстояния "разрушитель" уже не мог, поэтому он решил просто-напросто раздавить надоедливого противника.
   - Ты цел? - услышал он голос Рекса, приглушённый помехами - видимо, Жнец создавал вблизи себя какое-то поле, влияющее на частоты связи.
   - Пока да! Как мне опустить молот?
   - Там рядом должен быть пульт. Небольшая коробочка на длинной опоре. Надави на кнопку и она опустит молот.
   - Пульт? - Красс всмотрелся в окрестности. - Ага, что-то похожее вижу... Только Жнец очень сильно мешает!
   - А никто и не говорил, что будет просто! - усмехнулся Рекс.
   - Как-будто я сам этого не знал!
   Жнец отступил и Красс не преминул этим воспользоваться. Стремительно метнувшись к видневшемуся невдалеке небольшому квадратному пульту на высокой толстой опоре, на котором была размещена только одна большая красная круглая кнопка, он вдавил её в пульт изо всей силы, так что тот зашатался. Поршень молотка пошёл вниз и ударил по большому металлическому кругу, расположенному внизу конструкции. Обернулся к Жнецу. Тот уже, по всей вероятности, перезарядил свой главный калибр, но применить его против Красса не мог, так как алариец находился слишком близко от него. "Разрушитель" снова двинулся по направлению к аларийцу, опять, видимо, намереваясь раздавить его своими ходильными опорами. Красс понял, что добраться до второго молота, который находился на противоположной стороне, он уже не успевал. Поэтому он принял единственно верное в данной ситуации решение - сорвал со спины "Чёрную вдову" и, прицелившись, выстрелил.
   Пуля угодила точно в середину кнопки, вдавив её в пульт, и второй молот ухнул вниз. Пространство арены содрогнулось, заставив Жнеца немного замедлиться. И почти сразу откуда-то донёсся пронзительный вопль, от которого свело зубы.
   - Уходи оттуда! - заорали одновременно Гаррус, Джеймс и Трегг, махая аларийцу при этом руками. Но Красс и сам не собирался оставаться на арене. Метнувшись в сторону, он припустил было к мосту, но на полпути к нему остановился и замер, поражённый тем, что предстало его глазам.
   Откуда-то из недр пустыни вынеслось огромное серое туловище, увенчанное чудовищной головой с щупальцами, издавшее ещё один пронзительный вопль. преодолев расстояние, отделявшее её от Жнеца, Калрос на полном ходу врезалась в машину и попыталась её опрокинуть. Не получилось - Жнец сумел сбросить с себя гигантского молотильщика и выстрелить по нему. Но Калрос вовремя ушла под землю, так что выстрел пропал впустую. Красс уже было подумал, что на этом дело и закончится, тем более, что Жнец уже был предупреждён о присутствии молотильщика и принялся крутиться по сторонам, ища врага. Но не тут-то было. Калрос совершенно неожиданно выскочила из-под песка позади Жнеца и набросилась на него, опрокидывая наземь. Снова ударил лазер, но на сей раз выстрел просто ушёл в песок. А молотильщик, обвив корпус Жнеца своим длинным многометровым телом, начал, сдавливая его, как удав, затаскивать под землю, несмотря на сопротивление, которое тот всё пытался оказать Калрос. Минута - и ничего не напоминало о том, что совсем недавно здесь ошивался "разрушитель".
   - Духи! - раздался в шлеме Красса потрясённый голос Гарруса. - Вы все это видели?!
   - Офигеть! - только и нашёл что сказать Джеймс. Кроганы же лишь потрясённо что-то бормотали на своём языке.
   - Офигеть, конечно, можно, - Эйнар уже пришёл в себя от увиденного, - однако мы ещё здесь не закончили... Рекс - вы там как?
   - Э-э... - было похоже, что Рекс тоже пребывал в состоянии шока. - Это мне не померещилось, парень? Калрос действительно сожрала Жнеца?
   - Не думаю, что его можно сожрать, но он, скорее всего, уничтожен. Деактивирован, скажем так. Как дела с распылением лекарства?
   - Почти готово, но нужно проследить, чтобы всё сработало, как надо, - отозвался вместо крогана профессор Солус. - Нужно подняться на самый верх башни, в контрольный зал, и убедиться в том, что вектор распыления задан правильно и что всё функционирует в штатном режиме...
   - Вы уверены, док? - Красс поднял голову и взглянул на башню .По всей её высоте то и дело пробегали всполохи, свидетельствующие о том, что с аппаратурой "Завесы" явно что-то неладно. - А вот то, что сейчас твориться - это нормально?
   - Нет, ненормально. Потому-то я и должен идти туда. Кроме меня, просто некому. Другой может всё перепутать.
   - Но это опасно, Мордин! - услышал алариец голос Шепард. - Неужели нельзя найти иной выход?
   Вслушиваться в спор между капитаном и саларианцем Красс не стал. Переключив канал, он вызвал челнок.
   - Стив - как слышишь меня?
   - Слышу хорошо, лейтенант. Нужна помощь?
   - Сможешь подобрать меня по пеленгу? Тут нужна помощь, похоже...
   - Так, включаю пеленгатор...Есть сигнал, устойчивый. Буду через минуту.
   - Жду. - Красс махнул рукой своим сопровождающим, призывая их спускаться с моста.
   Челнок появился практически в указанное время, что ещё раз подтвердило высокий класс Кортеса, как пилота. Красс снова поглядел на "Завесу".
   - Кира - как вы там?
   - Мордин пошёл внутрь, Эйнар! Он не выберется оттуда живым, ты только погляди на башню!
   - Это не твоя забота, капитан. Как кроганка?
   - Слаба, но жизненные показатели в норме, - отозвалась вместо Шепард Лиара. - Эйнар - вы там целы? Мы видели, что там у вас произошло...
   - Целы, не волнуйся. Позаботьтесь о Еве.
   - А ты ещё куда?
   - Надо попытаться вытащить саларианца. Если есть хоть малейший шанс...
   Не договорив, алариец вскочил внутрь челнока, к нему присоединились Джеймс и Гаррус.
   - Трегг - обеспечьте охрану посадочной площадки! - распорядился он.
   - Вас понял! - кроган отсалютовал в знак подтверждения.
   - Стив - давай на самый верх! - Красс встал возле открытого люка, достав из кобуры М-358. - Джеймс, Гаррус - держите меня!
   - Как держать? - не понял турианец.
   - Нежно!
   "Кадьяк" устремился к вершине башни, которая уже почти вся была охвачена серией взрывов. Красс, широко расставив ноги, изготовился к стрельбе, поддерживаемый Вегой и Вакарианом. Он не был уверен, что он успеет и что даже успев, у него получиться задуманное, но не попытаться он просто не мог.
   - Насколько близко к центру управления ты можешь подвести челнок? - крикнул алариец, обращаясь к пилоту.
   - А насколько близко надо?
   - Как можно ближе!
   - Попытаюсь!
   "Кадьяк" поднялся на высоту централи управления "Завесой" и включил режим парения. Сквозь тонированные окна не было видно совершенно ничего, но Красс догадывался, что творится внутри, исходя из того, что вся башня снизу доверху сотрясалась от постоянных взрывов. Удерживаемый Джеймсом и Гаррусом, алариец поднял "Коготь" и нажал на спусковой курок.
   Очередь, выпущенная из модернизированного М-358, разнесла стекло вдребезги, вниз просыпался дождь из стеклянной крошки. Сквозь разбитое окно алариец увидел Солуса, который в темпе квантового ускорителя работал с панелью управления, не обращая совершенно никакого внимания на то, что творилось вокруг.
   - Мордин! - крикнул Красс. - Профессор Солус!
   - Он не слышит нихрена! - проорал ему на ухо Вега.
   - Шасст!
   Оттолкнув Вегу и Вакариана, он оттолкнулся от пола десантного отсека и перескочил через разбитое окно внутрь центра управления. Прикрываясь рукой от летящих со всех сторон осколков и струй огня, Красс подскочил к Мордину как раз в тот момент, когда тот закончил свою работу и облегчённо вздохнул... и вздрогнул через секунду от того, что алариец схватил его под руку и потащил к окну.
   - Что?.. Как?.. - саларианец выглядел донельзя ошарашенным. - Лейтенант - вы совсем с ума сошли?! Здесь же сейчас всё взорвётся!!!
   - Да, но не вместе с вами! - Красс, подтащив Мордина к разбитому окну, с силой зашвырнул профессора внутрь десантного отсека челнока. И именно в этот момент за спиной аларийца прогрохотал мощный взрыв.
   - Эйнар! - Гаррус метнулся к открытому люку и в последнюю секунду успел схватить за руку Красса, которого взрывная волна вышвырнула наружу. Правда, перед взрывом алариец и сам уже почти выпрыгнул из разбитого окна, но ударная волна несколько изменила траекторию его полёта и поэтому он сильно ударился головой о борт шаттла, едва не свалившись вниз с высоты пары сотен метров. И свалился бы, скорее всего, если бы турианец не подхватил его. - Я держу!
   К Гаррусу подскочил Джеймс, который уже успел усадить Мордина на сиденье. Вдвоём они втащили аларийца внутрь челнока.
   - Кортес - валим отсюда! - крикнул Гаррус, плюхаясь задницей на металлический пол, не удержавшись на ногах после рывка.
   Повторять дважды пилоту челнока не пришлось. "Кадьяк" резко отвалил в сторону от начавшей разрушаться от серии мощных взрывов башни "Завесы", при этом все, кто не сидел на сиденьях, полетели на пол, нещадно при этом костеря Кортеса на разных языках. Но перед там, как разрушиться, оборудование "Завесы" выбросило в атмосферу Тучанки огромную массу синтезированного лабораторным оборудованием комплекса лекарства, которое со временем должно было излечить кроганов от последствий генофага.
  
  

Популярное на LitNet.com Ю.Резник "Семь"(Киберпанк) М.Бюте "Другой мир 3 •белая ворона•"(Боевое фэнтези) О.Обская "Безупречная невеста, или Страшный сон проректора"(Любовное фэнтези) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) Е.Кариди "Сопровождающий"(Антиутопия) Э.Моргот "Злодейский путь!.. [том 7-8]"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) В.Коломеец "Колонизация"(Боевик) А.Рябиченко "Капитан "Ночной насмешницы""(Боевое фэнтези) Т.Ильясов "Знамение. Начало"(Постапокалипсис)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"