Сидиус Дарт Ситхович: другие произведения.

Космический охотник

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Создай свою аудиокнигу за 3 000 р и заработай на ней
Уровень Шума. Интервью
Peклaмa
  • Аннотация:
    Старые империи уходят, но их место занимают новые...
       Остатки Галактической Федерации окончательно поглощены неустанно расширяющим свою сферу влияния Корпоративным Правлением Эльсинора, которое поддерживает Закон и Порядок на подконтрольных территориях при помощи всемогущей Полиции Безопасности, мощнейшего в четырёх галактиках Военно-Космического Флота и элитных частей Космического Десанта. Идёт экспансия в Магеллановы Облака и Туманность Андромеды, а Млечный Путь опутан паутиной союзнических и вассальных договоров. Однако отнюдь не всем по нраву приходится появление чёрно-золотистых звездолётов вблизи своих границ. Небольшая колония Правления на планете Шилоза, что в Туманности Андромеда, уничтожена в результате вспышки неизвестной болезни, а немногочисленные выжившие колонисты гибнут при невыясненных и странных обстоятельствах. Бывший диктатор Шилозы Уорма Ра"Каст арестован и ожидает суда, но у Полиции Безопасности нет прямых доказательств того, что колония была уничтожена посредством биологической атаки, предпринятой по прямому приказу диктатора. Однако эти доказательства может предоставить доктор Кассандра Шерринфорд, скрывающаяся от наёмников Ра"Каста на западе Млечного Пути, но посылать туда в открытую корабль Директорат не решается из-за опасений за жизнь единственного остающегося в живых свидетеля. Но ведь именно для подобных целей и существуют охотники за головами, для которых не писаны ни законы, ни правила...
       Обновление от 17.10.2020.
       В электронном виде книга представлена здесь - https://author.today/u/alexmetalloid/works/edit..

Хостинг картинок без регистрации

   Глава 1.
  
   Апрель 1058 года Галактической Эры,
   галактика Млечный Путь,
   территория, контролируемая Корпоративным Правлением Эльсинора,
   система Сол.
  
   Планета Эльсинор. Средоточие мощи и власти Директората Корпоративного Правления, обращающаяся вокруг Сола - звезды спектрального класса А5V, что располагалась на востоке Млечного Пути. Двадцать три миллиарда жителей, тридцать два мегагорода, среди которых особо выделялась столица Правления - семидесятимиллионный Шэддок, который по праву входил в число самых рекомендуемых для посещения туристами мест. Сейчас, когда остатки Галактической Федерации - и планета-прародина человеческой расы в том числе - были включены в состав Правления, а звездолёты Директората летали в Магеллановы Облака и Туманность Андромеды, этот великолепный мегаполис по праву считался столицей единственной в Млечном Пути сверхдержавы. И неудивительно, что систему Сол охраняли почище Банка Правления. Двенадцать космических крепостей прикрывали Эльсинор со всех сторон, и полное линейное соединение ВКФ постоянно находилось в пределах системы, готовое к немедленному отражению вражеской атаки. Правда, в здравом уме никто бы и не отважился атаковать главный мир Директората. Да и некому было. На протяжении вот уже более тысячи лет в Галактике царил мир под эгидой эмблемы "Звездолёт и Солнце", являющейся официальным гербом Директората.
   Ровно тысячу пятьдесят восемь лет назад в Правлении был принят за основу новый календарь - Галактическая Эра, Нулевым Годом которой стал 9500 год Атомной Эры. Произошло это потому, что Правление начало активную экспансию в соседние с Млечным Путём галактики, и это крупное достижение Директората следовало как-нибудь увековечить в Истории. А что может лучше всего отразить достижения государства, как не календарь?
   Ежедневно в систему Сола прилетали тысячи самых разнообразных звездолётов со всех концов Млечного Пути и из соседних галактик, проходя через многочисленные комплексы гиперпространственных ворот. Следуя указаниям диспетчеров службы контроля полётов, они, выходя в обычное пространство, ложились каждый на свой курс, продолжая движение к конечной точке своего маршрута, каковой мог быть любой космопорт на Эльсиноре или Раволле, второй обитаемой кислородной планете системы. Впрочем, и без них в системе Сола хватало поселений под куполами на других планетах и сателлитах.
   Выскочивший из гиперканала небольшой космический корабль, чьи борта украшала эмблема Полиции Безопасности, миновал комплекс гиперпространственных ворот, расположенный вблизи орбиты второго по величине газового гиганта системы - Сванте, окружённого свитой из более чем сорока спутников различных форм и размеров, и взял курс на Эльсинор. Но сидящий в одном из амортизационных кресел пассажирского отсека невысокий худощавый веригианец, одетый в чёрно-серебристую форму офицера Полиции Безопасности, не обратил ровным счётом никакого внимания на панораму космоса, видневшуюся на обзорном экране отсека. Он не отрываясь смотрел на дисплей своего датапада, то и дело внося в некий текст какие-то поправки.
   Ишан Чакрей, капитан Полиции Безопасности, с сердитым выражением на своём коричневом лице смотрел на дисплей датапада, иногда что-то беззвучно произнося тонкими губами. Понять Чакрея можно было - именно ему была поручена нелёгкая работа по делу о так называемом Шилозском инциденте. Собственно, мало кто в Директорате сомневался в том, что бывший глава Планетарного Комитета Шилозы Уорма Ра'Каст, провозгласивший себя планетарным диктатором, повинен в гибели семидесяти шести с лишним тысяч поселенцев в колонии Парангон, вот только доказательств этому не было. От слова "совсем". А одних подозрений было недостаточно для того, чтобы провести над Ра'Кастом показательный процесс и вздёрнуть мерзавца на виселице. Или запихнуть ублюдка в газовую камеру. У диктатора хватало единомышленников с оружием и кораблями, чтобы устроить Правлению неплохую такую головную боль.
   По официальной версии, выдвинутой властями Шилозы, причиной гибели колонистов явился некий неизвестный тамошним медикам вирус, вызывающий быстрое поражение дыхательной системы и обширную двустороннюю пневмонию, и как следствие - летальный исход. Во избежание распространения инопланетной заразы территория радиусом в двадцать километров от Парангона была закрыта под предлогом карантина и для недопущения заболевания местного населения. К тому моменту, когда на Шилозу со столичной планеты Доминиона Мальдивия - так именовались владения Эльсинора в Андромеде - Лоуренса прибыли корабли СПАС-флота, спасать в колонии было уже некого.
   Однако небольшой группе поселенцев количеством в девяносто два разумных удалось покинуть Шилозу на небольшом грузовом звездолёте и добраться до ближайшей планеты Директората Мак-Мерде-VII. Растерянные и потрясённые гибелью своих родных и друзей, они поначалу не предпринимали никаких попыток пролить свет на происшедшее на Шилозе, но когда шок прошёл, то они начали докапываться до причин гибели колонии. Конечно, вирус мог проникнуть в колонию с грузовым кораблём, но последний звездолёт садился в Парангоне за двадцать три дня до начала эпидемии, и это был транспортный корабль с той же Мак-Мерде-VII. А основное население этой планеты составляли люди, инишири, кжевы и саландари, болезнетворные организмы которых были хорошо известны медикам Правления. Отсюда и пришли выжившие к выводу, что колония могла быть атакована шилозцами, использовавшими против инопланетян некое биологическое оружие.
   Но никаких, даже самых малюсеньких, доказательств этому найти так и не удалось. Ра'Каста арестовали, но лишь по обвинению в организации массовых беспорядков и расправам над лидерами местной оппозиции, которой всё-таки удалось свергнуть диктатора и взять власть на планете в свои руки. Впрочем, обстановка на Шилозе сейчас была далека от спокойной. Верные Ра'Касту вооружённые формирования всё ещё продолжали сопротивление новому правительству, а Эльсинор не спешил оказывать помощь Шилозе, пока ситуация с гибелью колонии Парангон не прояснится окончательно. Свергнутый диктатор же находился в тюрьме строгого режима под усиленной охраной на Лоуренсе, ожидая своей дальнейшей участи. Впрочем, вне зависимости от результатов следствия по делу о гибели колонии Парангон ничего хорошего Ра'Каста ждать не могло.
   Самое интересное началось спустя полтора месяца после того, как последние выжившие колонисты покинули госпиталь СПАС-службы на Мак-Мерде-VII. Среди них началась волна необъяснимых смертей, и география их была весьма широкой - от пограничных систем Мальдивии до миров Главной Галактики. Собственно, то были всего лишь несчастные случаи - кто-то разбился на наземной машине или аэрокаре, кто-то утонул во время купания, кого-то пристукнули при ограблении, и так далее, и тому подобное, однако странным было то, что происходили они именно с выжившими колонистами. И это заставило следователей-"безполов" насторожиться и заняться расследованием этих инцидентов. А когда число погибших от якобы несчастных случаев выживших перевалило за второй десяток, тогда в Полиции Безопасности поняли, что они вышли на правильный след.
   Вышли-то вышли - но всё одно никаких доказательств о причастности диктатора Ра'Каста к гибели колонистов найти так и не удалось. Изучить тела умерших в Парангоне медики СПАС-службы так и не смогли - когда стало ясно, что на территории колонии выживших нет, шилозцы сожгли тела умерших колонистов, мотивируя это заботой о безопасности коренного населения планеты. То, что при режиме Ра'Каста семьдесят процентов этого самого населения едва-едва сводили концы с концами, на Шилозе процветали работорговля и проституция, а безработица достигала сорока процентов, прежние власти совершенно не волновало. А у выживших колонистов никаких следов заразы найдено не было. То ли у них к ней был естественный иммунитет, то ли им просто повезло.
   Капитан Чакрей возвращался на Эльсинор с Нарендры-V, планеты, расположенной у самой границы с территорией Адонианской Теократии. Там Полиция Безопасности обнаружила, как тогда считалось, последнего выжившего из спасшихся с Шилозы колонистов, техника систем водоснабжения некоего Вирика Удома, уроженца Рохири, но незадолго до прилёта на Нарендру-V следователя Удом трагически погиб - споткнулся на эскалаторе станции метро, упал и сломал шею. Никто ничего подозрительного не заметил, вскрытие и последующая экспертиза тела покойного не обнаружила на теле и внутри него присутствия каких-либо подозрительных органических - да и неорганических тоже - веществ. Планетарная полиция, ввиду отсутствия состава преступления, не стала заводить дела по данному случаю, списав всё на нелепое и трагическое стечение обстоятельств. Однако Чакрей был абсолютно уверен, что Удом был ликвидирован агентами Ра'Каста, вот только как это было сделано, оставалось непонятным. Впрочем, уровень развития цивилизации Шилозы лишь немного уступал мирам Правления второй категории, а следовательно, у тамошних спецслужб могло найтись в их арсенале не одно высокотехнологичное средство устранения неугодных.
   Делу о Шилозском инциденте грозило закрытие и помещение в архивы Полиции Безопасности с пометкой "нераскрытое", однако Ишан Чакрей относился к той категории следователей, которые копают до самого последнего момента. И это его свойство, похоже, принесло веригианцу плоды.
   Чакрей ещё раз сверился с выводимыми на дисплей его датапада данными и довольно хмыкнул, откинувшись на спинку амортизационного кресла. Нет, Вирик Удом не был последним из выживших в Шилозском инциденте. Был ещё один, и вот именно он - вернее, она - могла пролить свет на то, что же на самом деле произошло в Туманности Андромеды. Ибо выжившей этой была заместитель главного врача колонии Парангон Кассандра Шерринфорд, и в её распоряжении имелись материалы первичного исследования заболевших, которые подтверждали подозрения "безполов" по поводу искусственной природы вируса. Почему она не передала эти материалы следователям на Мак-Мерде-VII, Чакрей не знал, но теперь добыть эти материалы было для "безполов" первостепенной задачей.
   Но здесь возникала новая проблема - как доставить доктора Шерринфорд на Эльсинор. Судя по всему, её след подручные диктатора потеряли, что было совсем неудивительно, учитывая то, где именно нашла убежище Шерринфорд. Планета Флеминг, расположенная в системе тройной звезды Уотсон CXI-58, на Западной Галактической Периферии, вдали от любых центров цивилизации. Вполне приемлемое место для того, чтобы укрыться от врагов, особенно если учитывать то обстоятельство, что враги эти самые родом из другой галактики. Что, однако, вовсе не мешало им убирать свидетелей. И именно поэтому с доставкой доктора Шерринфорд на Эльсинор и возникали сложности.
  
   В открытую послать на Флеминг корабль для того, чтобы вывезти свидетеля, Полиция Безопасности не могла. И не потому, что опасалась агентов и наёмников свергнутого диктатора. Просто сеть осведомителей и информаторов Ра'Каста до сих пор была не выявлена "безполами", и существовала высокая вероятность того, что по прибытии на место оперативникам Полиции Безопасности останется лишь констатировать факт смерти свидетеля от очередного "несчастного случая". А этого нельзя было ни в коем случае допустить.
   Чакрей всё то время, прошедшее с момента взлёта полицейского корвета с Нарендры-V, напряжённо размышлял над тем, каким же образом доставить последнего оставшегося в живых свидетеля на Эльсинор, а оттуда - на Лоуренс. "Безпол" перебирал в уме различные варианты - и тут же забраковывал их, так как все они явно не годились для подобного случая. Веригианец даже было подумал о том, чтобы предложить претору Полиции Безопасности организовать прямое военное вторжение на Флеминг, но во-первых, система Уотсон CXI-58 находилась очень далеко от Эльсинора, фактически, на противоположном краю Галактики, и на подготовку эскадры потребовалось бы некоторое время, а во-вторых, Флеминг входил в сферу интересов Объединённой Федерации Комптона и Херцфельда, самого развитого и крупного государства Западной Периферии, и послать в систему Уотсона боевые корабли означало спровоцировать серьёзный дипломатический кризис. Власти ОФКХ смотрели на миры Ауригианского Пояса, как на собственный задний двор, и их вовсе не порадовало бы появление в подконтрольных Федерации системах кораблей Директората. Ну, и было ещё "в-третьих", а именно - политика Директората КПЭ запрещала подобные вмешательства в дела суверенных миров. Так что навряд ли претор Полиции Безопасности дал бы "добро" на столь радикальный метод изъятия важного свидетеля. Да и не в его это власти было, здесь требовалась санкция Президента Директората.
   "Безпол" досадливо поморщился и хотел было сплюнуть на металлический пол пассажирского отсека, но вовремя спохватился. Всё-таки такое поведение не делает ему чести. Выход всегда можно найти, даже в таких вот сложных ситуациях. В конце концов, ведь не у одной же Полиции Безопасности есть...
   Ишан Чакрей внезапно замер в кресле и с некоторой долей опасения посмотрел на свой датапад, словно ожидал от него какой-нибудь пакости. Потом тонкие губы веригианца изогнулись в понимающей усмешке. Пальцы "безпола" пробежались по сенсорной клавиатуре электронного устройства, выводя на полихордкристаллический дисплей список сайтов и электронных изданий, посвящённым наёмникам и охотникам за головами.
   Ведь как до сих пор говорили представители вида homo, "если гора не может прийти к Магомету, то тогда придётся Магомету идти за горой". А в Галактике, между прочим, этих "магометов" было, что блох на гоунглине. И почему бы такой "блохе" не оказать посильную помощь Полиции Безопасности? Это, к тому же, не привлечёт особого внимания к Флемингу и персоне доктора Шерринфорд.
   Во всяком случае, этот вариант стоило опробовать. В конце концов, вряд ли агенты Ра'Каста станут обращать внимание на какого-то охотника за головами. Мало ли зачем именно ему вздумалось отправиться на Флеминг!
   Веригианец щёлкнул пальцами и с довольным выражением на коричневом лице дотронулся до сенсора ввода данных, открывая на дисплее главную страницу сайта "Вестник наёмника".
  
   Галактика Туманность Андромеды,
   территория, контролируемая Корпоративным Правлением Эльсинора,
   звёздная система Карута-Сигрон,
   район орбиты седьмой планеты - Далория.
  
   Сюда, в окраинные районы звёздной системы Карута-Сигрон, в которой, собственно, и находилась единственная обитаемая планета - Шилоза, доходила лишь небольшая часть излучения, испускаемого в пространство двойной звездой, вокруг которой по своим орбитам вращались семь планет земного типа. Правда, к классу М относилась только сама Шилоза, остальные планеты этой системы имели, соответственно, классификацию F и H. Далория как раз относилась к планетам класса H и являла собой холодный безжизненный ледяной мир с температурой поверхности минус сто двадцать три градуса по стандартной шкале, окружённая слабой аргон-аммиачной атмосферой. Особого внимания к себе Далория и её три спутника не привлекали, никаких поселений на них не существовало, поэтому не было ничего удивительного в том, что именно этот закуток системы Карута-Сигрон был избран местом встречи двух космических кораблей с опознавательными знаками Планетарного Комитета Шилозы. Здесь было крайне мало шансов наткнуться на военный корабль Переходного Совета Национального Спасения или на патруль Полиции Безопасности. И если вторых стоило опасаться лишь в плане ареста, то первые запросто могли сжечь ко всем демонам Космоса. Сторонников свергнутого диктатора новые власти Шилозы, мягко скажем, не любили.
   После того, как режим Ра'Каста был свергнут, сторонники бывшего диктатора Шилозы были вынуждены покинуть - в основном - систему Карута-Сигрон и укрыться за пределами территории, которую контролировало Корпоративное Правление. Для этого они выбрали находящуюся неподалёку от границ Доминиона необитаемую звёздную систему, не имеющую даже имени собственного, а лишь цифробуквенное обозначение, на одной из планет которой построили укрытые непроходимыми джунглями базы. Оттуда они совершали рейды в родную систему, снабжая всё ещё ведущих партизанскую войну с войсками ПСНС сторонников Ра'Каста, а иногда и нападая на космические базы и корабли нового правительства. Иногда им удавалось благополучно слетать туда и обратно, но бывали случаи - не такие уж редкие - и прямо противоположные. Как раз несколько дней назад два транспортных корабля, вёзших на Шилозу оружие, припасы и деньги, попали в устроенную вблизи пятой планеты системы засаду и были уничтожены боевыми кораблями Совета.
   Но у экипажа небольшого звездолёта класса клипера, с максимальными предосторожностями вынырнувшего из гиперпространства на самой границе системы и сейчас медленно и осторожно крадущегося к Далории под полями преломления, была совершенно иная задача. На его борту находился Бастра Ширвин, правая рука свергнутого диктатора, заочно приговорённый новым правительством к смертной казни за многочисленные преступления против народа Шилозы, и разыскиваемый Полицией Безопасности Правления по делу о Шилозском инциденте. Однако Ширвин прибыл в родную систему вовсе не для того, чтобы сдаться - нет, здесь, вблизи Далории, он должен был встретиться с одним из агентов, который располагал крайне важной информацией касаемо того самого "инцидента"...
   Шилозцы являлись родственной эльсинорцам расой, в космическое пространство вышли почти тысячу лет назад, но в силу своих менее продвинутых технологий гиперкосмических полётов колоний за пределами системы Карута-Сигрон не имели, построив купольные поселения лишь на второй и четвёртой планетах системы и ряде спутников, население которых занималось, в основном, добычей полезных ископаемых и металлургией. Когда на их планету прибыл крейсер Даль-разведки, подавляющее большинство шилозцев отнеслось к этому обстоятельству вполне спокойно, а некоторые даже стали наивно полагать, что прибывшие посланцы высокоразвитой космической державы помогут им решить накопившиеся на планете проблемы и подтолкнут космические технологии до нужного уровня.
   Может быть, так и произошло бы, не будь тогдашним правителем планеты Уорма Ра'Каст. Будучи по своему характеру весьма властолюбивым и жестоким, он оказался ещё и ксенофобом, заподозрив пришельцев в стремлении получить доступ к ресурсам системы. Тот факт, что ресурсных планет у Директората было чуток побольше, чем пара сотен, его особо не интересовал. И родство шилозцев с большинством прилетевших на Шилозу поселенцев не играло для Ра'Каста абсолютно никакой роли. Для него они были чужаками - и точка.
   В обстановке строжайшей секретности по личному распоряжению Ра'Каста военные биологи создали искусственный штамм вируса на основе самого обычного шилозского "сухого" гриппа, к которому, по вполне понятным причинам, у поселенцев не было никакого иммунитета, а заболеть им не могли разве только разумные, чей обмен веществ был основан на иных принципах, скажем, на хроме, меди или фосфоре. Затем, опять-таки, тайно, разумеется, его выпустили в систему водоснабжения Парангона, и стали просто ждать, когда зараза сделает своё чёрное дело.
   Взлёт с космодрома колонии небольшого грузового судна во время охватившей Парангон эпидемии явился для подручных диктатора неприятной новостью, но здесь они сделать ничего не могли. Звездолёт быстро вышел из сферы контроля шилозских следящих за космосом систем и совершил гиперпрыжок. А потом, когда все, кто находился в Парангоне, были мертвы, войска Диктатории вошли в колонию и предали её огню. А прилетевшим спасателям объяснили, что это было сделано для того, чтобы не допустить распространения неизвестной болезни среди коренного населения планеты.
   Однако Ра'Каст и его подручные не учли одного малюсенького такого обстоятельства, а именно - Корпоративное Правление никогда не бросало своих граждан на произвол судьбы. Вошедший в учебники и ставший уже хрестоматийным случай, когда много веков назад Эльсинор отправил две боевые эскадры на Зарленгу, чтобы спасти оказавшегося в плену у тамошних работорговцев гражданина Правления, знали уже и в этой галактике. К тому же, на самой Шилозе шло активное противостояние между Диктаторией и оппозицией, возглавляемой опальным офицером вооружённых сил полковником Аркаром Сейном, и вооружённые отряды повстанцев сумели добиться больших успехов, чему в немалой степени способствовало, мягко скажем, недовольство рядовых шилозцев режимом Ра'Каста. Да и прибытие на Шилозу Космических Десантников Правления поспособствовало свержению диктаторского режима. Сам же Уорма Ра'Каста был арестован повстанцами при попытке бегства с планеты и передан в руки следователей Полиции Безопасности с целью выяснить степень его причастности к гибели колонии Парангон.
   Однако много сторонников диктатора осталось на свободе, и они начали оказывать вооружённое сопротивление новому планетарному правительству. Эльсинор и Лоуренс во внутренние дела Шилозы не вмешивались, но внимательно следили за происходящим на планете. А бывший диктатор Шилозы находился под стражей на Лоуренсе, под усиленной охраной, в ожидании своей дальнейшей участи.
   Бастра Ширвин прекрасно знал, что в Директорате не сомневаются в причастности Ра'Каста и его, Ширвина, к уничтожению Парангона. Ведь именно он, Бастра Ширвин, и был тем, кто лично руководил распылением в водопроводной системе колонии смертельного вируса. И правая рука диктатора отлично сознавал, что ждёт и его, и его патрона в случае получения Полицией Безопасности неопровержимых доказательств причастности военных Диктатории к гибели колонистов. А доказательства эти вполне могли быть у тех, кому удалось избежать заражения и улететь с Шилозы. Именно поэтому агенты Ширвина занимались их ликвидацией, обустраивая всё так, что это выглядело похожим на несчастные случаи. Правда, обмануть таким примитивным способом Полицию Безопасности было крайне проблематично, но, как говорят сами эльсинорцы, "нет тела - нет дела". До сих пор у всемогущих "безполов" не было никаких улик против Ра'Каста, и в тюрьме его держали лишь по выдвинутым сторонниками Сейна обвинениям. Но, откровенно говоря, и этого было вполне достаточно, чтобы сунуть Ра'Каста в газовую камеру...
   - Сланг, - донёсся до Ширвина голос одного из пилотов корабля, сидящего в амортизационном кресле, - мы получаем кодовый сигнал на частоте "свейр-шесть". Корабль Тиоватты выходит из тени планеты и снимает поле преломления. Три минуты до стыковки.
   - Принято, ским, - едва заметно кивнул Ширвин, отстёгивая ремни безопасности и поднимаясь на ноги. - Передай Тиоватте, что я встречу Санга в ангаре. Подготовьте третью причальную палубу. Взвод охраны - со мной.
   - Есть, сланг! - по-военному кратко откликнулся пилот.
   Ширвин, не обращая больше внимания на сидящих в отсеке управления, быстрым шагом вышел в коридор и направился в сторону межпалубного лифта, краем глаза заметив, как из одного из боковых коридоров появились вооружённые лазерными винтовками солдаты, которых вызвали сюда по его приказу. В том, что сближающийся с клипером звездолёт принадлежал сторонникам Ра'Каста, Ширвин не сомневался - он сомневался в том, что на его борту действительно могут находиться его сподвижники. Полицию Безопасности можно было считать какой угодно, но только не сборищем тупых идиотов.
   Однако опасения Ширвина оказались напрасными. Едва лишь небольшой ромбовидный корабль миновал перекрывающее створ внешних шлюзовых ворот силовое поле, не позволявшее воздуху вырваться в космический вакуум, и плавно опустился на металлическое покрытие посадочной палубы, как в его борту открылся люк и выдвинулся прямоугольный пандус трапа, по которому быстрым шагом спустился невысокий плотно сбитый шилозец в военной форме войск Диктатории. Завидя Ширвина, он небрежно отсалютовал тому так, как было принято в армии Ра'Каста, и направился к нему.
   - Бастра, - Зилим Санг, один из полевых командиров с Шилозы, подошёл к Ширвину и протянул ему небольшой футляр чёрного цвета. - Это наши люди сумели добыть из информационных сетей Правления.
   - Что это, Зилим? - Ширвин с подозрением взглянул на футляр. Похоже на упаковку носителя информации, но Полиция Безопасности являлась большим мастером по части всяких "шуток", оканчивающихся смертельным исходом. Для спецов-"безполов" не составило бы особого труда запихнуть вот в такой футлярчик кварковую микро-бомбу, срабатывающую на определённые внешние условия. А уж подсунуть её - и вовсе плёвое дело для такой структуры, коей и являлась Полиция Безопасности.
   - Инфокарта с данными по одному субъекту, - ответил Санг. - Судя по всему, это координаты местонахождения последнего выжившего из колонии Парангон. И это ещё не всё.
   - То есть?
   - Если данные, полученные нашими агентами, верны, то выжившим этим является некая доктор Шерринфорд, которая располагает неопровержимыми доказательствами того, что против поселенцев-инопланетян на Шилозе было применено биологическое оружие. Ты понимаешь, что это может значить?
   - Ра'Касту крышка, без вариантов. Публичный процесс и казнь в прямом эфире. Скорее всего, через повешение.
   - Да зерк с ним, с Ра'Кастом! - совершенно неожиданно выругался Санг, что привело Ширвина в недоумение. - Его просто повесят, а с нами что "безполы" сделают, ты об этом подумал, поглоти тебя протонный шторм?! Перестреляют поодиночке, или всех скопом накроют! Если Правление узнает о Триче, то оно просто пришлёт туда сверхсветовой бомбардировщик и устроит там Экстерминатус!
   - А от меня ты чего хочешь? - спросил несколько оторопевший Ширвин.
   - Орикан предлагает найти этого свидетеля, изъять данные, самого же свидетеля уничтожить, а труп сжечь к ебеням. Может, босса мы и не спасём, но свои шкуры сохраним. Да и силы наши - тоже.
   - А как же Шилоза?
   - А Шилозу нам никто не мешает попытаться вернуть себе! - злобно оскалился Санг. - В конце концов, это наше внутреннее дело, и пусть Правление трахнет себя в жопу! Здесь, на этой инфокарте, есть информация по парням, которые могут взяться за эту работу, Бастра. Сучка прячется где-то на западной окраине Кидры, - Санг употребил название галактики Млечный Путь, бывшее в ходу в этой части Андромеды, - далеко за пределами юрисдикции Эльсинора. И судя по всему, там о ней ещё не знают.
   - Значит, у нас есть определённая фора, - задумчиво протянул Ширвин, беря из рук Санга футляр с инфокартой и пряча его во внутренний карман своей форменной куртки. - Это хорошо. Но далеко, чтоб её!
   - А никто и не говорил, что будет просто, Бастра! - снова оскалился Санг.
   - Ну да, ну да... А что за парни, кто такие? Наёмники, да?
   Ширвин презрительно скривился. Как офицер и настоящий воин, сражающийся за свои убеждения - ну, и за прибыль, чего уж тут скрывать? - он не слишком уважал тех, кто продавал свои боевые навыки за звонкую монету, хотя и сознавал, что их услуги иногда бывают очень уж необходимы. Но посылать в Главную Галактику корабль со своими людьми он не собирался. Во-первых, далеко (шилозскому звездолёту потребуется, как минимум, месяц, чтобы преодолеть огромное расстояние в два с половиной миллиона световых лет, что разделяло обе галактики), во-вторых, никто из шилозцев не имел ни малейшего понятия, куда надо лететь и как, а в-третьих, уж там-то вероятность нарваться на патруль "безполов" была на много порядков выше. А вот наёмники - особенно, если они родом оттуда - очень даже были бы кстати. Особенно, если они не задают лишних вопросов и не отягощены всякими моральными нормами.
   - Наёмники, - пожал плечами Санг. - Некая группировка под названием "Джерретти". Если сведения, полученные нашими агентами, верны, то она является одной из трёх крупнейших банд наёмников на Западной Периферии Кидры. Я позволил себе проявить расторопность, Бастра, так что их корабль будет ждать наших людей на Вэнджелисе - это один из центральных миров Правления. Корабль будет называться "Аномалия", встречу они назначили в центральном космопорту Вэнджелиса через две недели. Нужны четверо толковых парней, у меня есть кандидатуры, я записал их данные на инфокарту. Четыре билета на космолайнер Орегон - Вэнджелис я уже заказал через Интерстар, документы тоже готовы. Наши парни проследят, чтобы всё было выполнено по высшему разряду.
   - Сколько хотят эти типы за свою работу? - проворчал Ширвин. Самоволие Санга он пропустил мимо своего внимания, справедливо решив, что в сложившейся ситуации глупо было бы разносить подчинённого за проявленное им рвение.
   - Поскольку с валютой Правления у нас дела обстоят не ахти, они согласились в качестве платы за свои услуги взять пятьдесят килограммов рутения и тридцать килограммов роданция.
   - Нихера себе! - Ширвин аж присвистнул. - Аппетит, что называется, нехилый такой, а, Зилим?
   - Ну, таковы их условия, - пожал плечами Санг.
   - Хм... Они, наверное, думают, блядь, что мы тут просто купаемся в рутении и роданции!.. Ладно, ты уже связывался с Чакарой? На Триче есть нужное количество этих минералов?
   - Чакара говорит, что есть. Залежи рутения были найдены на спутнике Трича, а роданций у нас ещё остался из старых запасов. На Триче, да и похоже, во всей системе его просто нет.
   - Хорошо. Свяжись с ним и скажи, что нужное количество слитков должно быть доставлено на Орегон за пять часов до отлёта лайнера. Незачем мозолить "безполам" глаза. Кого ты выбрал командиром нашей группы?
   - Римору Ишти.
   - Годится. - Ширвин мотнул головой в направлении стоящего на причальной палубе торпедоносца. - Ладно, Зилим, тебе пора. Незачем мозолить глаза этим придуркам из Совета. Будь на постоянной связи со мной. Контроль за ходом операции я беру на себя. Обо всех изменениях докладывать лично мне по персональному каналу связи. И ещё - чем меньше людей знает об этом, тем лучше. Ты меня понял, Зилим?
   - Я что, вчера родился, Бастра? - на смугловатом лице Санга мелькнуло нечто вроде раздражения. - Кроме тебя, меня, группы Ишти, Сахто Орикана и Росмера Гирана, об этом никто не знает.
   - И постарайся, чтобы так и оставалось в дальнейшем. Если "безполы" обо всём этом узнают...
   Ширвин не договорил, но Зилим Санг и без слов понял предводителя остающихся верными Ра'Касту войск. Если каким-то образом Полиция Безопасности узнает о производимых шилозцами телодвижениях, Трич может превратиться в выжженную гиператомным огнём пустыню или в астероидное поле.
   Во всём этом был один-единственный плюс - ты даже не успеешь толком что-либо понять
  
   Глава 2.
  
   Галактика Млечный Путь,
   территория Неприсоединившихся Систем,
   пространство, контролируемое Ассоциацией Свободных Миров,
   звёздная система Нетуно,
   четвёртая планета - Шарринг.
  
   Краткие физические характеристики Шарринга:
   расстояние от звезды - 3,367 а.е.;
   экваториальный радиус - 7258,6 км;
   масса - 6,2108*10*25 кг;
   средняя плотность - 6,0488 г/см3;
   гравитация - 1,26 g;
   синодический период обращения - 587,26 ст. суток;
   сидерический период обращения - 28,15 ч;
   средняя температура поверхности - +14,6R С;
   естественных спутников - два (Салим и Листер);
   состав атмосферы:
   азот - 77,84%;
   кислород - 20,48 %;
   аргон - 0,71%;
   углекислый газ - 0,037%;
   водяной пар - 0,86%;
   водород - 0,051%;
   ксенон - 0,022%;
   население - 2,75 млрд. жителей;
   столица - город Гримбург (4,42 млн. жителей)
  
   Мало кто из обычных разумных задумывается о классификации планетных тел, ибо их количество в четырёх известных галактиках слишком уж велико. Ну, есть эти классы, так что нам-то с того? По большей степени, они интересуют планетологов и прочий учёный люд, а для большинства это всего лишь безликий набор букв и цифр. Ну вот, к примеру, Шарринг, четвёртая планета в системе Нетуно, двойной звезды, относящейся к спектральному классу G6Vb/DAO2. В общепринятом классификаторе планетных тел она имела индекс М2-0, но что это может означать, спросите вы? А мы можем вам это пояснить.
  
   Планета Шарринг относится к типу терраподобных планет, на что прямо указывает буква "М", а цифры "2-0", следующие после неё, означают, что местный климат больше всего похож на климат умеренного пояса с незначительными перепадами температур. Открытых водных пространств на планете было немного, самым крупным из них считалось находящееся вблизи Южного полюса Сарракское море площадью в два миллиона семьсот сорок тысяч квадратных километров и длиной береговой линии более сорока девяти тысяч километров. Основными статьями экономической деятельности на Шарринге являлись тяжёлое машиностроение, приборостроение, космическое кораблестроение (орбитальные верфи Шарринга считались четвёртыми по величине и объёму производимой ими продукции в Неприсоединившихся Системах), производство топливных элементов и транспортных средств планетарного класса. Словом, то был типичный индустриально-аграрный мир, в котором доля сельскохозяйственного сектора не превышала двадцати двух процентов от общего оборота.
   Первые поселенцы на Шарринге появились ещё в 1904 году Атомной Эры, когда на эту необитаемую тогда планету, открытую за почти полтора столетия до прибытия первых колониальных транспортов крейсером Даль-разведки Солнечной Федерации, прибыли девять звездолётов с переселенцами с Хефринга - самого крупного спутника газового гиганта Эгир, находящегося в системе Эпсилон Эридана. Наличие на самом Шарринге и на других планетах системы Нетуно богатых месторождений полезных ископаемых способствовало быстрому росту колонии и её экономического потенциала, а все крупные военные конфликты, время от времени вспыхивавшие в Галактике, как-то обходили эту часть космоса стороной.
   За всю историю существования на Шарринге собственного правительства планета - разумеется, поочерёдно - входила в Галактическую и Астраханскую Федерации, Союзные Системы Денгара, Ал'Саканский ТехноСоюз и Лигу Независимых Миров. Во время войны между Байкалом и Дакотой Шарринг был в течение двух лет оккупирован байкальцами, впрочем, особого ущерба планете это не принесло. Теперь же система Нетуно являлась членом Ассоциации Свободных Миров, куда, помимо Шарринга, входило ещё около трёх сотен планет - и не все они были населены потомками колонистов расы homo. Столица Ассоциации, которая контролировала целый галактический сектор, располагалась в системе Аннинг F-3, на планете Шеррингтон, на удалении двухсот сорока семи парсеков от Шарринга. И, соответственно, планета находилась под защитой вооружённых сил Ассоциации, а правопорядок на ней поддерживали местные стражи закона, коими здесь являлись сотрудники Управления Национальной Жандармерии.
   Всё это прекрасно было известно сидящему в пилотской кабине космического перехватчика каспийского производства "Гиена" интеллигентного вида мужчине лет сорока, одетого в строгий деловой костюм тёмно-серого цвета и такого же цвета сорочку, которые немного не сочетались с тяжёлыми полуботинками на подстраивающейся под рельеф подошве, больше подходящие военному или полицейскому. Кобура с бластером, тоже каспийского производства, довольно популярной в здешних мирах модели XDA-174, висела на спинке кресла, а кроме этого, никакого иного оружия в кабине не было. Но это отнюдь не означало, что на борту "Гиены" нет другого оружия.
   Для тех, кто не знал сидящего в кабине перехватчика, могло сложиться впечатление, что этот боевой корабль принадлежит преуспевающему бизнесмену, летящему по своим делам на Шарринг и располагающему собственным боевым звездолётом, который он приобрёл в силу личных причин либо же ради обеспечения собственной безопасности. Всё-таки система Нетуно находилась в пограничных районах Ассоциации и здесь нередки были случаи нападения пиратов и работорговцев. Однако, произойди такое - имеем в виду, нападение пиратов, последним пришлось бы очень несладко. Ибо сидящий в кабине "Гиены" к предпринимательству имел весьма опосредованное отношение. Вернее, имел, но не к той сфере бизнеса, о которой можно было бы подумать, исходя из интеллигентного вида мужчины и его одежды.
   Космический перехватчик каспийского производства "Гиена", регистрационный номер 47-39-QKI-12-88-LM, зарегистрированный на планете Фризия, что находилась на Западной Галактической Периферии, принадлежал уроженцу Лурии Рихарду Бергеру, являющемуся одним из лучших охотников за головами в данной части Главной Галактики. И сюда, в систему Нетуно, он прибыл вовсе не с туристическими целями.
   Частенько случалось так, что к помощи полиции пострадавшие от действий разномастных соко предпочитали не прибегать, обращаясь вместо этого к охотникам за головами. Здесь законы, действовавшие в Корпоративном Правлении, не имели никакой юридической силы, а следовательно, всегда существовала вероятность того, что мерзавец сумеет выкрутиться, воспользовавшись услугами хороших адвокатов (в мирах Директората подобная профессия уже давно являлась антиквариатом, здесь же она всё ещё существовала), либо же просто найдя продажных копов. Откупиться же от охотника за головами не получилось бы, потому как эти господа, получив аванс за принятый к исполнению заказ, никогда не шли на сделку с мерзавцами, по чью душу отправлялись. Потому что в таком случае Гильдия Охотников за Головами применила бы к такому охотнику определённые санкции, весьма неприятные для вышеозначенного разумного. Да и не принято было в этой среде так поступать.
   Два месяца назад на связь с Бергером вышел крупный промышленный магнат с Ариталя, некий Назарио Клавер, которому понадобилась помощь разумного, промышляющего именно такого рода деятельностью. В тот момент Рихард находился по делам Гильдии - не связанным с охотой на очередного соко - на Тайдросе-IX, откуда собирался вылететь по тем же делам на Паломар-III, но звонок по гиперсвязи заставил его пересмотреть свои планы. Уведомив штаб-квартиру Гильдии на Моргане о звонке от потенциального клиента, он перепоручил возложенные на него дела коллеге по Гильдии и принялся выяснять обстоятельства, вынудившие господина Клавера обратиться за помощью к охотнику за головами.
   Расположенный в системе двойной звезды класса KV/MV Ариталь, заселённый много тысячелетий назад переселенцами с Тетрахида, Альбиту и Катавии, специализировался на производстве систем межзвёздной связи, роботостроении, биотехнологиях и молектронике. Уровень жизни на планете был весьма высок, в технологическом плане Ариталь входил, наряду с Шеолом, Атером и Джири-IV, в число самых технологически развитых миров Западной Периферии. Однако это вовсе не означало, что на планете нет ушлых личностей и просто мерзавцев.
   Назарио Клавер, глава аритальского концерна "Биотехнологии Клавера", вынужден был обратиться к услугам Гильдии из-за одного соко, который весьма серьёзно насолил ему лично и вообще концерну. Соко этого звали Родерик Фернандес, родом он был с Колумбии, а основным его занятием были промышленный шпионаж и подпольная торговля высокими технологиями и оружием. И во время своего пребывания на Аритале Фернандес совместил, так сказать, приятное с полезным - соблазнил супругу Клавера и выкрал документацию, в которой подробно был описан процесс производства весьма сложных биополимеров, имеющих довольно широкий спектр применения. Само собой разумеется, Клавер не мог спокойно проглотить подобное унижение и нанесённый концерну ущерб, однако обращаться к полиции он не стал. Вместо этого он обратился в Гильдию Охотников за Головами.
   Следует заметить, что Гильдия по своей структурированности мало чем уступала правоохранительным органам наподобие планетарной полиции. Задействовав информационный отдел, руководство Гильдии выяснило, что Родерик Фернандес, действовавший, как оказалось, по заданию конкурентов "Биотехнологий Клавера", компании TGI с Сайамы, после того, как обделал свои дела на Аритале, в спешном порядке купил билет на космолайнер до Беллтауэра, откуда на грузовике вольных торговцев вылетел на Шарринг. Вполне возможно, что здесь он должен был встретиться со своими нанимателями или их агентом, чтобы передать им/ему вывезенные с Ариталя данные, хотя это и было весьма далеко от Западной Периферии. Но не с точки зрения безопасности.
   Гильдия, приняв от Клавера заказ, выслала на Шарринг своего наблюдателя, чтобы не упускать Фернандеса из виду, и принялась искать охотника, который мог бы взяться за это дело.
   Рихард Бергер на тот момент находился неподалёку от системы Нетуно, на планете Байер, где выслеживал некоего разумного, который оказался настолько туп, что решил поиграть в крутого с парнями из "Алой Нежити" - крупной полумафиозной структуры с Баннавея, которая на этой периферийной планете, расположенной почти на самом краю Андорранского Рифта, заменила собой легитимную власть после так называемой "Раханской Гиперпространственной Войны". И не только на Баннавее, но и на соседнем Триллоне. Население этих планет, в общем, особо и не возражало, поскольку лидеры организованной преступности, занявшие опустевшую нишу власти - опустевшую не без помощи раханийцев, выкинувших из системы, в которой находились Баннавей и Триллон, андорранских колониальных чиновников, в отличие от прежней администрации, вели дела, что называется, "по чеснаку". Бизнес не притесняли, граждан не обижали, создали Объединённые Вооружённые Силы - словом, установили вполне приличный порядок. Выслушав предложение Гильдии, Бергер заявил, что он может принять заказ, но только после того, как разберётся с предыдущим. Благо, соко уже был им обнаружен, дело оставалось за малым - упаковать имбецила и передать парням с Баннавея. А потом можно было и на Шарринг отправляться, тем паче, что от Байера его отделяло всего девять с половиной парсеков.
   Выйдя из створа VII комплекса гиперпространственных ворот Шарринга, перехватчик сразу же лёг на ведущий к планете курс. Бортовой ВИ сообщил диспетчерской службе ворот все необходимые для идентификации данные, а поскольку Бергер являлся лицензированным охотником за головами и официальным членом Гильдии, то ни у кого не возникло никаких вопросов по поводу его прилёта в систему Нетуно. Получив навигационные файлы для безопасного пролёта до Шарринга, Бергер ввёл в бортовой навикомп необходимые данные и включил режим автопилота.
   Система Нетуно не принадлежала к числу самых развитых в Главной Галактике, однако, если сравнивать, скажем, с Вольтой или Селорой, то сравнение явно было в пользу Шарринга. А среди миров Серебряной Нити Шарринг так вообще занимал третье место по уровню развития, после Фейнманна и Замина. Поэтому в том, что на местных космических трассах было довольно оживлённо, не было ничего странного.
   "Гиена" миновала орбиту дальнего спутника Шарринга - Салима, после чего Бергер слегка подкорректировал курс корабля, наводя его на расположенный в восточном полушарии планеты космопорт Ламар. Именно в том районе Шарринга, в городе под названием Аррасак, и должен был находиться искомый субъект.
   Бергер ещё раз просмотрел сброшенные ему на корабельный мейнфрейм данные, поступившие от полевого агента Гильдии, посланного на Шарринг для сбора информации о субъекте оперативной разработки. Исходя из собранных агентом данных, Фернандес вот уже три недели находился в Аррасаке, занимаясь тем, что шлялся по барам и легальным игровым салонам (нелегальных на Шарринге просто не было) и регулярно посещал публичные дома, либо же приглашал в свою "берлогу" "девочек по вызову". На взгляд Бергера, это значительно облегчало ему задачу по поимке клиента. Стоило лишь выбрать момент.
   Над восточным полушарием Шарринга стояла облачность, местами плотная, местами - не очень. Но в районе Ламара облачность стояла не просто плотная - там, судя по цвету туч и их плотности, бушевала настоящая буря. Впрочем, непогода не являлась чем-то таким, что могло осложнить Рихарду посадку на планету. На Исинге UG-71 космические корабли частенько садились в единственном космопорту в куда более суровых условиях, а Бергер был одним из немногих пилотов, сумевших приземлиться на Исинге, используя синергическую траекторию. Так что испугать лурианца каким-то штормом было однозначно невозможно. Это шторму, наоборот, следовало бояться.
  
   Посадить во время сильного шторма или урагана космический корабль несколько проще, чем атмосферный летательный аппарат, но это вовсе не означает, что его пилоты во время такой посадки могут преспокойно ковырять пальцем в носу. Здесь требовался максимум внимания и отвлекаться на посторонние вещи было ну никак нежелательно. Правда, иногда эти самые "посторонние вещи" крайне настойчиво пытались проделать в корпусе перехватчика лурианца совсем не характерные для его конструкции отверстия, и тогда приходилось одновременно маневрировать, просчитывая самый оптимальный курс, и отстреливаться от "посторонних вещей" из бортового вооружения. Но сейчас подобное положение дел Бергеру не грозило. В этом плане Шарринг был спокойной планетой.
   Шторм в районе космопорта и вправду разыгрался не на шутку. Сканеры показывали скорость ветра в сорок два метра в секунду, струи ледяного дождя хлестали по корпусу "Гиены" в темпе квантового ускорителя, однако на курсе космоплана это нисколько не сказывалось. Вообще, космические перехватчики по своей природе являлись довольно крепкими и мощными машинами, способными развивать в обычном пространстве скорость до девяносто двух процентов от световой и оперировать в непосредственной близости от верхней границы короны звезды главной последовательности. А каспийские перехватчики, производимые на расположенной на Южной Галактической Периферии высокоиндустриальной планете Каспий, по праву считались одними из лучших кораблей в своём классе - после, разумеется, производимых на верфях Вэнджелиса перехватчиков классов "Пиранья" и "Стрела", и терранских перехватчиков "Молния". Поэтому непогода особо не влияла на его ходовые качества, лишь заставляла пилота немного усилить внимание.
   Космоплан миновал центр шторма и очутился в более спокойной зоне, где ветер уже не дул так сильно и дождь из сплошной стены ледяной воды превратился в самый обычный ливень. Следуя указаниям диспетчерской службы космопорта, Бергер вывел перехватчик на посадочную траекторию и начал снижение, время от времени корректируя курс космоплана.
   Несмотря на непогоду, космический порт Ламар жил самой обычной жизнью самого обычного крупного космического порта. Пока "Гиена" заходила на посадку, Бергер успел рассмотреть взлетевшие грузовоз-балкер с Аарде, фракийский танкер S-класса и неуклюжий квадратного вида карго с Водаванта-IV. Соседним посадочным коридором двигался на посадку киллихтер местной горнодобывающей компании, занимающейся разработкой месторождений полезных ископаемых в трёх астероидных поясах системы Нетуно, которые были весьма богаты на редкоземельные металлы и ценные минералы.
   Кораблю лурианца выделили для посадки площадку в южной части взлётно-посадочного поля, по соседству с неказистого вида грузовым кораблём, нёсшим на своих бортах опознавательные знаки Лаавея - небольшого мира на самом краю Стрикландской Впадины, населённого негуманоидной расой адикажи. На самом Лаавее Бергеру бывать не приходилось, но ему приходилось иметь дела с адикажи, и не сказать, чтобы он был в восторге от общения с этими хитрожопыми существами, похожими на сухопутных осьминогов. Слишком уж назойливыми и нагловатыми они являлись, и в этой части Галактики про адикажи не зря говорили, что они способны продать на арктической планете лёд, а на пустынной - песок. До лагошцев, понятное дело, адикажи было далеко, но в этой части Млечного Пути они по праву считались мастерами торгового дела.
   Перехватчик завис над посадочной площадкой на антигравах, и Рихард огляделся по сторонам, пытаясь рассмотреть окружающее площадку пространство через струи дождя. Ничего подозрительного вокруг он не заметил; впрочем, бортовые сканеры говорили ему о том же. Удовлетворённо кивнув самому себе, лурианец тронул сенсор, активируя посадочные опоры.
   Для передвижения в пределах планет Бергер использовал бронированный внедорожник WG-76 "Матадор" лурианского производства, который во время космических перелётов находился в грузовом отсеке "Гиены", закреплённый в мета-магнитных захватах. Мощная полноприводная наземная машина на четырёх колёсах с покрышками из высокопрочного тефлониума была оснащена мощным радониевым двигателем с турбонаддувом, позволявшем развивать скорость на автостраде до двухсот шестидесяти километров в час и имеющий автономность в девять тысяч километров, что очень часто имело немаловажное значение, особенно в условиях планет, на которых и знать не знали о термоядерных технологиях и микрореакторах и где радониевых заправочных станций не было и в помине. Встроенных оружейных систем "Матадор" не имел, но был оборудован РЭБ-системой, могущей в течение нескольких секунд выбить всё бортовое оборудование и вооружение машины неприятеля. Броневая обшивка из сверхпрочной микростали толщиной в четыре сантиметра могла выдержать прямое попадание энергозаряда лёгкого полевого турболазера или взрыв кумулятивного фугаса наподобие Y-9, но помимо броневой защиты, внедорожник был оснащён генератором защитного поля с экранированием в радиусе пяти метров, так что для противника "Матадор" являлся довольно серьёзной техникой. Независимая подвеска лурианской компоновки "ДеХамминк" с магнитореологическими амортизаторами "Темперт" модели 42.210 обеспечивала комфортное передвижение по большинству типов дорог и местностей, чему также способствовал демультипликатор той же марки, что и амортизаторы. Управляемый бортовым компьютером электротурбогироскоп обеспечивал внедорожнику устойчивость на уклонах с крутизной до тридцати градусов, позволяя не заваливаться на какой-либо бок, а система автономного обдува двигателя и вакуум-плотная защита позволяла преодолевать водные преграды глубиной до десяти метров. И ничего удивительного в возможностях "Матадора" не было, поскольку на Лурии эти машины состояли на вооружении тамошних военных и полиции, а Бергер когда-то служил именно в полиции второго по величине города Лурии - Анслинга. Но это было совершенно в другой жизни, о которой Бергер предпочитал не вспоминать.
   Переведя бортовые системы в парковочный режим, Рихард включил тактический мультихроматрон и вывел на его трёхмерный видеоэкран карту Ламара и прилегающей к нему территории.
   Аррасак, город с населением в двести тридцать девять тысяч жителей, располагался в сорока одном километре от космопорта, на пересечении сразу четырёх крупных автомагистралей, одна из которых являлась стратегической трансширотной магистралью, соединяющей планетарную столицу Гримбург и четвёртый по величине город Шарринга - Тилрен, являющийся центром приборостроительной промышленности планеты. Помимо автомагистралей, в Аррасаке пересекались шесть магнитных дорог, четыре из которых также являлись магистральными; небольшой аэропорт связывал город с остальной планетой и имел А-классификацию, что означало, что он способен был принимать не только пассажирские стратопланы и тяжёлые грузовые хопперы, но и орбитальные космопланы и межпланетные корабли малого и среднего классов. Открытых водных пространств в этой части Шарринга не было, вся питьевая вода добывалась из многочисленных артезианских скважин, имеющих статус стратегических объектов и поэтому тщательно охраняемых национальными гвардейцами.
   Согласно полученным от агента Гильдии сведениям, Родерик Фернандес проживал на съёмной квартире в одном из городских районов, неподалёку от центральной части города, что свидетельствовало о том, что в средствах колумбиец не был стеснён. Ведь аренда квартиры в центре города на любой планете Независимых Систем и обеих Периферий - по крайней мере, заселённой потомками колонистов расы homo - стоила дороже, нежели аренда такой же квартиры в пригороде. Здесь не Корпоративное Правление, где всё было ровно наоборот. Откуда у этого соко были деньги, Бергера совершенно не интересовало. Скорее всего, Фернандес не страдал от недостатка средств, что, впрочем, для разумных его типа неудивительно.
   На разных планетах существовали разные правила для передвижения по наземных дорогам общего пользования техники наподобие "Матадора", но отсутствие у лурианского внедорожника встроенных боевых систем давало ему определённые преимущества перед вооружёнными моделями, так как в этом случае его владельцу не требовалось специальное разрешение пограничной службы на ввоз на планету фактически личного боевого транспорта. Требовались лишь наличие действующей водительской лицензии, страхового полиса, оформленного лицензированной страховой компанией планеты пребывания и разрешения на ввоз транспортного средства, выданного пограничной службой. Лицензия у Бергера, естественно, имелась, а что до страхового полиса, то оформить его через Интерстар не составляло особого труда. А получить разрешение у пограничников можно было и не выходя за пределы корабля. Точно таким же способом лурианец мог оформить и въездную визу, поскольку независимая планета Фризия находилась на Западной Галактической Периферии и никакого отношения к Ассоциации Свободных Миров не имела и иметь не могла. Правом безвизового въезда в миры Ассоциации обладали только граждане Корпоративного Правления, Торговой Гильдии Лагоша и Фарадейского Союза, а являющий гражданином Фризии Бергер, по вполне понятным причинам, под это определение не подпадал.
   Впрочем, это не представляло особой проблемы для прилетевшего охотника. Как уже было сказано, визу и разрешение на ввоз транспорта можно было получить дистанционно, поэтому Бергер и не заморачивался подобными вопросами. Отправив на сервер пограничной службы Ламара свои данные и скинув данные по местонахождению Фернандеса на бортовой ВИ "Матадора", Бергер принялся собираться.
   Что нужно охотнику за головами в его деятельности? Ну, оружие - это само собой разумеется. С оружием у Бергера никогда проблем не возникало. Того, что наличествовало на борту "Гиены", хватило бы для оснащения трёх взводов КосмоДесанта. Причём не только бластерами и лазеружьями. Тяжёлого вооружения на борту перехватчика тоже хватало, хотя Бергер пользовался им не сказать чтобы часто. Оно и понятно: лучемёт и рейлган - это не бластер и не лазеружьё, причешут так, что мало что потом останется. Оборудование различное - ну это само собой, ведь часто приходилось действовать не совсем законными методами. Снуп-детектор, ультраволновой сканер, ЭМ-детектор и ещё куча всевозможных приспособлений - всё это было аккуратно разложено в инструментальном отсеке перехватчика.
   Поразмыслив некоторое время, лурианец решил ничего, кроме бластера, с собой не брать. Разве что суггестор - излучатель-нейропарализатор непрерывного действия, поражающий центральную нервную систему любого живого существа на белковой основе на срок до пяти часов - решил в довесок прихватить. Назарио Клавер выразился довольно чётко по поводу Фернандеса - найти и изловить, после чего передать в его руки для дальнейшего разбирательства. Что там будет делать аритальский промышленный магнат с этим прохиндеем, Бергера абсолютно не интересовало. Изловив колумбийца, он собирался доставить его на Ариталь, получить от Клавера плату за свои труды, а дальше действовать по ситуации. Можно было, в принципе, и отдохнуть куда-нибудь слетать, к примеру, на Шедранию или Мавион-IV, чтобы поваляться на тропических пляжах и искупаться в кристально чистых океанах, или же рвануть на Элион IZ-07, где можно было погонять на снегоходах по Великой Белой Пустыне или спуститься на сноуборде по склону одной из гор Аранийского хребта. Конечно, Бергер не отказался бы посетить Хатку, Эхо или Снежную, но эти курортные планеты, входящие в состав Правления, находились довольно далеко отсюда, да и дорога туда заняла бы не один день. И в финансовом плане тоже выходило сурово. Так что, любезный, пользуйтесь тем, что под носом у вас лежит, и не стройте из себя мультимиллиардера.
   Бортовой ВИ издал тональный сигнал, привлекая к себе внимание лурианца, после чего уведомил Рихарда, что соответствующие документы от местной погранслужбы получены на корабельный мейнфрейм. На вопрос ВИ, что ему надлежит теперь делать с этими документами, Бергер, поразмышляв несколько секунд, ответил, что визу лучше всего скинуть на его личный датапад, чтобы предъявить её, если в том возникнет необходимость, местным полицейским, а разрешение на ввоз внедорожника логичнее будет просто распечатать на принтере.
   Дождь всё ещё не стихал, впрочем, ветер уже начал утихомириваться, что могло означать, что буря начинает терять свою мощь. Усевшись за руль "Матадора", Бергер коснулся пальцем сенсорной панели своего датапада, отдавая команду на открытие грузовой аппарели перехватчика.
  
   На выезде с территории космопорта лурианцу пришлось задержаться на несколько минут. Пограничники, вооружённые лазеружьями, тщательно проверили визу и разрешение на ввоз транспортного средства, и особое внимание уделили идентификационному ЭМ-жетону, на котором была записана вся информация о хозяине перехватчика. Тот факт, что Бергер являлся членом Гильдии Охотников за Головами, особо их не насторожил; старший пограничного наряда лишь попросил лурианца не причинять ущерба муниципальной и частной собственности. В ответ на это Рихард, криво усмехнувшись, сказал, что всё будет зависеть от соко.
   Старший пограничного наряда лишь пожал плечами и, не произнеся более ни слова, махнул рукой своим подчинённым, давая понять, что прибывший на Шарринг инопланетянин может покинуть территорию космопорта и проследовать по своим делам. Бергер скупо кивнул пограничнику и сосредоточил внимание на управлении "Матадором".
   Космопорт с Аррасаком соединяло четырёхполосное дасфальтовое шоссе, по случаю непогоды не слишком оживлённое. Внедорожник Бергера обогнал медленно кативший по правой полосе рейсовый автобус и, набирая скорость, устремился в сторону города.
   План, разработанный охотником, был, что называется, прост, как монета в два фризианских геллера. Поскольку адрес квартиры, которую снимал Фернандес, был известен, Бергеру ничего не оставалось, как просто наведаться туда и вытащить соко из его конуры. Будет сопротивляться - можно и суггестором шарахнуть. А то и просто вырубить хуком справа. Заказчику главное, чтобы Фернандес был жив, а сопутствующие, так сказать, повреждения не в счёт.
  
   Через пятнадцать минут "Матадор" пересёк городскую черту, коей в Аррасаке являлась объездная автодорога. Изредка бросая взгляды на дисплей бортового ВИ, Бергер вёл внедорожник по мокрым улицам, с каждой пройденной сотней метров приближаясь к обиталищу колумбийца.
   Фернандес снимал квартиру в двенадцатиэтажном жилом доме, расположенном на тихой и узкой улице, называющейся почему-то Лесной, хотя до ближайшего леса - если то, что росло на Шарринге, могло таковым считаться - отсюда было около двух сотен километров. Аккуратно проехав метров семьдесят, Бергер остановился перед спуском в подземный паркинг и внимательно осмотрелся по сторонам. Не обнаружив ничего подозрительного, лурианец довольно кивнул сам себе и медленно повёл "Матадора" вниз по пологому пандусу из микробетона.
   Подземная автостоянка была пуста в том смысле, что на ней не было видно ни души. Лишь какой-то серьёзного вида молодой мужчина, одетый в строгий деловой костюм и с чёрным портфелем из синтекожи, быстро пересёк ярко освещённое пространство между выходами из лифтового фойе и матово-серым мобилем представительского класса дакотского производства, в который и сел, не обращая внимания ни на что. Торопился, судя по всему, куда-то.
   Войдя в лифтовое фойе, Бергер с видом разумного, который знает, куда ему надо идти и для чего, нажал на панели управления лифтом сенсор, внутри которого неярко мерцала цифра "8". Спустя секунду дверные створки кабины разошлись в стороны, открывая взору лурианца пустую кабину.
   Квартира, в которой обитал искомый охотником субъект, располагалась на восьмом этаже, строго по центру лестничной площадки. Выйдя из лифта, Рихард немедленно подошёл к двери, на которой была закреплена металлопластовая табличка с цифрой "30", и приложил к дверной панели ультравизор, дающий возможность увидеть, что происходит внутри помещения, прямо через двери и стены.
   Пара нажатий на сенсоры настроила чёткость изображения, и, хотя картинка демонстрировалась в рентгеновском диапазоне, Бергер отчётливо увидел Фернандеса. Лурианец неприятно усмехнулся - сейчас колумбийца можно было брать голыми руками, так как он был весьма занят тем, что усердно вколачивал свой штепсель в какую-то фровею, что лежала под ним широко раздвинув ноги. Что ж - тем лучше для охотника. Не придётся стрелять из бластера, дабы охладить боевой... э-э... беговой настрой Фернандеса, да и суггестор, возможно, не понадобится. Впрочем, на всякий случай Рихард вытащил парализатор из подмышечной кобуры и переложил его в карман куртки.
   Вскрыть дверной замок для лурианца особого труда не составило. Ведь здесь был самый обычный электромагнитный замок, какие обычно встраивались в двери жилых квартир, открыть который мог любой мало-мальски подкованный в технике разумный. А уж охотнику за головами это было сделать, что называется, как два пальца обо... мм... об асфальт.
   Десять секунд - и внутри дверной панели что-то еле слышно щёлкнуло. На спокойном лице лурианца не дрогнул ни один мускул. Тихо отворив входную дверь, он бочком протиснулся внутрь и так же тихо закрыл дверь за собой. Оглядевшись, он осторожно двинулся в сторону издаваемого шума, держа руку на рукояти находящегося в кармане суггестора.
   Фернандес, ни на что не обращая внимания, продолжал долбить девицу, которая издавала громкие стоны и время от времени что-то неразборчиво выкрикивала. Вуайеристом Бергер не был, а посему он, не раздумывая, подошёл к усердно трудящемуся над шлюхой колумбийцу и от всей души врезал тому ногой прямёхонько под рёбра.
   Удар сбросил Фернандеса на пол, при этом соко врезался в стоящий у кровати изящный столик из дюрапласта, который не выдержал веса упавшего на него тела и разломался напополам. Девица при виде неожиданно возникшего в квартире незнакомца подняла было крик, но направленный ей в лицо ствол нейропарализатора сразу же заставил её заткнуться. Ствол - он и в Туманности Пожарный Гидрант ствол, не сталкивавшемуся с оружием разумному разницы между стволом парализатора и стволом бластера нет.
   - Тихо! - Бергер многозначительно ткнул стволом суггестора в сторону девицы. - Мне всего лишь нужен этот соко, что на полу сейчас валяется! Ты меня не интересуешь!
   - Ты, блядь, что за хер такой, а?! - Фернандес, держась левой рукой за живот, кряхтя и постанывая от боли, начал подыматься с пола.
   - Я от Назарио Клавера, - без обиняков заявил Бергер. - За твою тупую голову назначена неплохая цена, так что... как-то так...
   - Ты охотник за головами? - Фернандес бросил взгляд в сторону валяющейся на полу рядом с кроватью груды одежды.
   - А вот туда зыркать не надо! - предупредительно произнёс Бергер, сощурив глаза. - Ты один фрайг не успеешь допрыгнуть до того, что там у тебя в штанах находится! А у меня суггестор в руке, если ты успел заметить!
   - А чё так слабо, охотник? - скривился колумбиец. - Чё, бластер пропил, чё?
   - Через плечо, придурок! - сплюнул сквозь зубы лурианец. - Чтобы уделать такого хмыря, как ты, мне и бластер не понадобится! Одевайся, давай - полетим на Ариталь!
   - А я туда не хочу! - заявил Фернандес.
   - А тебя, сучонок, никто и спрашивать не будет! - хмыкнул Бергер. - Одевайся, отродье дажжа! Поедем в космопорт!
   - А я? - пискнула лежащая в кровати девица, старательно прикрываясь простынёй.
   - А ты собирай свои манатки и вали отсюда на все четыре стороны! - грозно рявкнул лурианец.
   Девицу будто протонный шторм испарил - настолько стремительно она ретировалась из квартиры, на ходу прихватив свою одежду. Оно и понятно - в здравом уме спорить с охотником Гильдии никто не станет. Это не полиция, этот прижгёт и глазом не моргнёт.
   - Даю тебе минуту на сборы, соко, - суггестор исчез из руки Бергера, а его место занял каспийский бластер, дуло которого уставилось прямо в лицо колумбийца. - Потом либо топаешь сам до машины, либо я волоку тебя по лестнице. Заодно ступеньки посчитаем. Как ты смотришь на это, а, кусок говна?
  
   Глава 3.
  
   Галактика Млечный Путь,
   пограничное пространство между Западной Галактической Периферией и мирами Альтурийской Империи,
   система тройной звезды Иттемаб,
   внешний астероидный пояс.
  
   Астероидные пояса. Сколько их в четырёх галактиках, точно не знает никто. Даже Даль-разведка. Те из них, что расположены в необитаемых звёздных системах, зачастую даже не числятся в реестрах и не занесены на звёздные карты. Чем вовсю пользуются соко всех мастей - космические пираты, работорговцы, контрабандисты и прочая шушера. Здесь можно найти целые нелегальные поселения, либо расположенные на поверхности крупных астероидов или карликовых планет и накрытые гермокуполами, либо базирующиеся в подповерхностных полостях и туннелях, выдолбленные посредством тяжёлой горнопроходческой техники. Если вы являлись счастливым обладателем собственного звездолёта и хотели его переоборудовать соответствующим образом, но сделать это легально на цивилизованных планетах не представлялось возможным, то к вашим услугам было множество нелегальных мастерских и верфей, где по заказам пиратских флотилий и криминальных синдикатов даже строились боевые космические корабли. Разумеется, силы правопорядка тоже не сидели сложа руки и регулярно проводили карательные рейды в подобных районах космического пространства, однако, чтобы полностью очистить от криминальных элементов и различных нелегальных производств и верфей столь многочисленные космические тела, как подсчитали как-то аналитики Полиции Безопасности, потребуется порядка нескольких десятков миллионов полицейских кораблей и лет эдак несколько тысяч. То есть фактически вы получите бесконечную перманентную войну, которую не сможет потянуть ни одна, даже сверхразвитая, цивилизация. И поэтому преступники и негодяи всех мастей могут спокойно творить свои тёмные делишки под покровом вечной космической ночи и под безвоздушной поверхностью астероидов и гермокуполами нелегальных поселений. Ну, разумеется, до поры до времени, пока какой-нибудь полицейский дроид-разведчик не наткнётся на такое поселение и на его пеленг туда не заявится патрульный крейсер и не выжжет там всё турболазерами и термоядерными боеголовками.
   Однако здесь, в пограничном пространстве, что отделяло миры Западной Галактической Периферии от владений Альтуреса, такое если и могло произойти, то крайне и крайне редко. Альтурийцев эти системы не интересовали, а из миров Западной Периферии разве что Сангер, Бакорам и Тингал могли прислать сюда патрульный корабль или разведдрон. Но насколько было известно сидящему в амортизационном мидель-кресле, расположенном в отсеке управления небольшого кореллианского грузового звездолёта модели WY-4400, сразу за местом шеф-пилота, крепко сложенному мужчине лет сорока с бритой налысо головой и с закрывающими глаза солнцезащитными очками, в последний раз патрульный корабль в этой части космоса видели лет эдак... словом, так давно, что уже и не вспомнишь.
   Система Иттемаб, располагающаяся в трёх с половиной парсеках от границ Альтурийской Империи, являлась системой тройной звезды с жёлтым карликом главной последовательности спектрального класса KV, вокруг которого обращались два его спутника - оранжевый карлик класса K0V и красный карлик класса MV, которые обращались вокруг своего "патрона" за чуть больше чем двадцать три стандартных года. Помимо этого, в системе Иттемаб имелись четыре планеты терранского типа трёх классов - H, L и М, причём планета М-класса - Иттемаб-IV - имела собственную разумную форму жизни (разумная форма жизни отдалённо напоминала терранских белок, только без хвоста, называла планету Дилличи и находилась на данный момент на уровне развития "промышленный-С", усиленно готовясь к запуску своего первого космического корабля; контакта с галактическими цивилизациями аборигены ещё не имели), и две планеты класса J - типичные газовые гиганты юпитерианского типа, обладающие кучей спутников и внушительными кольцевыми системами. Также в системе имелись три астероидных пояса, и как раз в третьем по счёту из них, являющемся внешним, и скрывался небольшой кореллианский грузовик с опознавательными знаками Латромии, находящийся в данный момент в гравитационной связке с довольно крупным астероидом, имеющим в поперечнике почти пятьсот километров.
   Официально грузовой корабль класса WY-4400 являлся частным транспортным судном, носил название "Кон Смирк" и был зарегистрирован на планете Латромия, однако то была лишь ширма, прикрывающая истинные принадлежность и назначение этого звездолёта. Из находящихся на его борту двадцати членов экипажа ни один не принадлежал к аборигенной расе Латромии - семеро из них являлись уроженцами Сальмора, пятеро принадлежали к виду homo, трое являлись выходцами с пустынного Итрешана, остальных можно было идентифицировать как шектана, зонри, нерданианца, эсдианина и датвина. Но у всех них было одно общее, а именно - пришитая к левой стороне их курток из синтекожи эмблема, изображающая вставшего на дыбы песчаного дракона с Кулаганту-VIII, которая на Западной Периферии была известна более чем хорошо. Ибо эмблема эта означала принадлежность корабля и его экипажа к группировке наёмников с Сальмора "Джерретти", с которой в здравом уме никто на всей Периферии связываться бы не рискнул. Если только солдаты Гильдии, но то был отдельный разговор. Хотя по молчаливому согласию между "Джерретти" и Гильдией Охотников за Головами эти две организации друг другу вроде как и не мешали, а если и случались меж их бойцами разногласия и недопонимание, то всё решалось без привлечения руководящих структур.
   Но наличие на борту WY-4400 семерых сальморианцев отнюдь не означало, что кто-то из них является главным на этом корабле. Главным был как раз сидящий позади кресла шеф-пилота выходец с далёкого Зефиона-VI Барельд Вассенар, принадлежащий к расе homo. В пространстве Правления имя этого разумного давно было внесено в перечень лиц, подлежащих немедленному аресту при опознании, но Правление отсюда было далеко, а сам Вассенар сильно сомневался, что всемогущая Полиция Безопасности опустится до охоты за ним. Таких, как он, была не одна тысяча, но Полиция Безопасности не имела привычки посылать по их души оперативников далеко за пределы пространства Директората. Разве что только за самыми отъявленными мерзавцами, нахождение на свободе коих считалось плевком в лицо "безполам". Но Барельд Вассенар к таковым не относился. Ксеноцид не организовывал, работорговлей не промышлял, наркоторговцев сам стрелял при случае - словом, почти самый обычный соко. Почти.
   Группировка наёмников "Джерретти" была сформирована на планете Сальмор сто двадцать восемь лет назад неким Тринсом Банболом, бывшим космодесантником Космических Сил Сальмора. Поначалу она называлась довольно просто и незатейливо - "Стрелки Банбола", но девять лет спустя молодой амбициозный наёмник, сородич Банбола Лорт Джерретти, бросил вызов главарю тогда ещё простой банды наёмников - и победил. Получивший серьёзную травму правой руки во время одной из операций Банбол ничего не смог противопоставить молодому и сильному наёмнику в поединке на силовых хлыстах, что привело к смене власти и названия. Справедливости ради скажем, что Лорт Джерретти поступил с поверженным противником благородно - по принятому у сальморианцев обычаю тело Банбола было кремировано, а пепел был помещён в урну из гертолина и выброшен в космическое пространство неподалёку от звезды Сальмора, жёлтого субгиганта спектрального класса G0V, носящей имя собственное Дунтой. А Джерретти, приняв командование над наёмниками, в короткий срок сделал группировку одной из крупнейших организаций наёмников на всей Западной Периферии.
   - Боссман, - шеф-пилот "Кон Смирка", рослый плотно сбитый сальморианец, одетый в стандартный уник космического пилота с пристёгнутой к поясу кобурой с бластером, повернул своё кресло на девяносто градусов и взглянул на Вассенара, - гиперсканер фиксирует движение в подпространстве. Одиночный корабль, расчётное время выхода в обычный космос - три минуты сорок секунд.
   - Идентификация есть? - насторожился Вассенар. Собственно, здесь, во внешнем астероидном поясе системы Иттемаб "Кон Смирк" находился как раз для встречи с фрегатом "Аномалия", тоже принадлежащим "Джерретти", но с таким успехом это мог быть и бакорамский патрульный крейсер, решивший вдруг посетить этот "медвежий уголок" космоса. А "Кон Смирк", несмотря на модернизированную двигательную установку, гипердрайв фарадейского производства и усиленные щиты, всё же оставался кореллианским грузовиком, для которого встреча с НАСТОЯЩИМ военным кораблём могла окончиться весьма печально.
   - Э-э... - шеф-пилот немного замешкался, сверяясь с показаниями сенсоров. - Да, есть. Похоже, это "Аномалия"...
   - Похоже или это и есть "Аномалия"? - нахмурился зефионец, зачем-то трогая кобуру с бластером, что была прикреплена к его правому бедру. Правда, какая от него могла быть польза в условиях космического боя, когда всё решают секунды и когда не всегда даже успеваешь понять, что именно превратило твой корабль в шар термоядерного огня, он и сам не знал. Просто так ему было спокойнее.
   - Да, боссман, это "Аномалия", - уже уверенно произнёс шеф-пилот. - Я получаю данные сенсоров - сигнатура "Аномалии" подтверждена.
   - Гм...
   Барельд недовольно нахмурился. Пусть прибытие "Аномалии" и было именно тем, чего ожидали находящиеся на борту "Кон Смирка", всё же зефионец не сказать чтобы был в восторге от прибытия боевого корабля "Джерретти".
   Несколько недель назад на связь со штаб-квартирой группировки, которая по-прежнему находилась на Сальморе, вышел некий Сахто Орикан и предложил выполнить одну довольно простую, на его взгляд, работу. Нужно было просто отправиться на одну планету на задворках Периферии и ликвидировать некоего разумного, который мог причинить некоторые неудобства тем, кто дал указание ему, то бишь Орикану, найти для этого подходящих исполнителей. Вице-командующий "Джерретти" Коллан Такунда, выслушав Орикана, согласился взяться за эту работу и выставил свои условия. Во-первых, была обозначена плата, за которую "Джерретти" была готова взяться за это "простое" дело, а во-вторых, нужно было побольше информации. В "Джерретти" не было принято посылать своих бойцов в неизвестность.
   Оказалось, что Сахто Орикан является одним из приближённых некоего Бастры Ширвина, который, в свою очередь, оказался первой рукой свергнутого диктатора планеты Шилоза Уормы Ра'Каста. Планета эта самая находилась далеко от Сальмора, в галактике Туманность Андромеда, на контролируемой Корпоративным Правлением Эльсинора территории. В подробности Орикан особо не вдавался, сказал только, что разумный, которого требовалось устранить, сильно может навредить диктатору, который сейчас находился под арестом у "безполов" и ожидал приговора.
   Собственно говоря, проблемы какого-то местного царька Такунду и его босса Джанака Геманта мало волновали. Ну, арестовали его эльсинорцы, ну, посадили, ну, светит ему газовая камера - так что с того? Главное, что за услуги эти самые шилозцы имеют чем заплатить. Пусть не валютой Правления - ценные минералы тоже подойдут. Особенно такие, как рутений и роданций. Поэтому руководство "Джерретти", недолго посовещавшись меж собой, приняло предложение Сахто Орикана и отрядило боевой фрегат для полёта в пространство Директората, на планету Вэнджелис, куда из Андромеды должны были прилететь на рейсовом лайнере доверенные лица Ширвина. Четверо шилозцев, командиром которых являлся некий Римора Ишти. Они должны были оказывать бойцам "Джерретти" информационную поддержку, ну, и если вдруг станет совсем хреново - поддержать их в военном плане.
   Барельд Вассенар, один из полевых командиров базы "Джерретти" на Зайларе, недовольно поморщился при виде выходящего из джамп-режима в трёхстах сорока пяти километрах от местоположения "Кон Смирка" фрегата. Он не очень любил, когда его и его людей привлекали для подобных мероприятий. Нечто подобное, имевшее место быть на Пейрии, едва не стоило жизни трети его отряда, а "Кон Смирк" потом пришлось три недели продержать в ремонтном доке в астероидном поясе системы Гу'Нот, устраняя полученные в ходе операции повреждения. Там тоже всё вроде было очень просто, а на деле пейрийские силы безопасности едва не сожгли грузовик, причём несколько раз, прежде чем его шеф-пилоту удалось оторваться от преследующих его полицейских кораблей и уйти в джамп-режим. И что здесь всё может пойти по пейрийскому сценарию, было вполне возможно.
   Боевой фрегат "Джерретти" сбросил скорость, отработав носовыми тормозными гондолами, затем, пользуясь антиакселераторами, погасил её до нуля и неподвижно завис в пространстве в десяти километрах от грузовика. В правом борту медленно отошла в сторону массивная створка шлюзовых ворот и наружу, продавив своим тупоносым корпусом силовую мембрану мультиэнергетического поля, предотвращающего контакт с вакуумом, выскользнул десантный бот, из-под носовой части которого торчали стволы спаренных мультилазеро.
   - Глизз - на всякий случай возьми их на прицел, - Вассенар коснулся гарнитуры беспроводной связи, закреплённой на левом ухе. - Мало ли что...
   - Била'шака, боссман! - отозвался оператор башенного турболазера датвин Глизз Муриго, сидящий в расположенной на верхней части корпуса WY-4400 орудийной башни.
   Барельд задумчиво потёр подбородок, поросший пятидневной щетиной, и пробормотал себе под нос какое-то ругательство на эйлерианском пиджине. Вроде всё шло штатно, но все в четырёх галактиках знали, что с Полицией Безопасности лучше не шутить и не играть ни в какие игры. Даже самые простые. Боевым кораблям рас, не входящих в Правление, доступ на территорию, контролируемую Эльсинором, был категорически запрещён, а исключения делались лишь для звездолётов сопровождения дипломатических кораблей. А "Аномалия" был самым настоящим боевым фрегатом лусианской постройки, и тот факт, что звёздная система, в которой располагалась Лусия, находилась за тысячи парсеков от границ Корпоративного Правления, ровно ни о чём не говорило. Вассенар был почти уверен, что в базах данных Полиции Безопасности есть данные обо всех типах космических кораблей, производимых в четырёх галактиках. А ведь "Аномалия" прибыла сюда не откуда-нибудь, а с Вэнджелиса - одного из центральных миров Директората, являющегося высокоиндустриальным миром, специализирующемся на тяжёлом машиностроении, космическом кораблестроении, производстве разнообразной молектроники и инконики и продукции военного назначения. Родившийся на одной из планет Правления - Зефионе-VI, Вассенар отлично знал, какие меры безопасности принимаются в таких системах. Там, что называется, и цимлеанская песчаная мышь не проскользнёт мимо патрульных крейсеров и дроидов-контролёров. И пусть фрегат наёмников и был закамуфлирован под вооружённый суперкарго, однако подобным можно было обмануть кого угодно, но только не "безполов". И тем не менее корабль беспрепятственно прошёл все проверки и даже вернулся обратно. Хотя - чисто технически - учитывая, сколько звездолётов ежедневно прибывают в пространство Правления со всех уголков четырёх галактик, глаз может и замылиться. Так что, вполне вероятно, зефионец ищет чёрного фелиниса там, где его попросту не существует.
   Десантный бот, внешне похожий на тупоносый клин серого цвета, преодолел разделявшее звездолёты пространство и приблизился к корпусу "Кон Смирка". В левом борту грузовика открылись створы шлюзовых ворот причальной палубы и бот неторопливо прошёл через силовое поле, оказываясь внутри транспортника.
   - Зукс - что на биосканере? - Вассенар повернулся в сторону сидящего за одним из пультов оператора, высокого мускулистого гуманоида-эсдианина, как и все, облачённого в уник космонавта. - Есть данные?
   - Есть, боссман, - Зукс Адомако утвердительно кивнул. - Шесть биосигнатур, две принадлежат пилотам бота, остальные четыре идентифицируются как существа гуманоидного типа, близкие по параметрам твоей расе. Это всё, что я могу о них сказать. Таких сигнатур в нашей базе данных нет.
   - Пилоты опознаны?
   - Так точно. Лу Эренрайк и Берлок Бурчи.
   - Гм...
   Барельд побарабанил пальцами по подлокотнику своего кресла и снова что-то пробурчал из разряда того, что в приличном обществе обычно не принято произносить.
   - Что ж - раз гости прибыли, надо бы проявить к ним уважение сообразно законам гостеприимства! - ухмыльнулся зефионец, отстёгивая предохранительные ремни и откидывая дугу безопасности своего мидель-кресла. - Не так ли, Герт?
   Герт Ноттелс, молчаливый темнокожий помощник Вассенара, уроженец субтропического Уоллиса, хмуро кивнул в знак согласия и тяжело поднялся на ноги, расстёгивая клапан кобуры с бластером. Подойдя к встроенному в одну из стен отсека управления оружейному шкафу, он распахнул дверцы и вынул оттуда коргианское лазеружьё с подствольным импульсником. Проверил индикатор заряда батареи и вопросительно взглянул на Вассенара.
   - Прихвати с собой Айзека и Хурса, пусть стволы тоже захватят, - сказал Барельд. - И щиты не забудьте. Мало ли что...
   Принцип "доверяй - но проверяй" был одним из первоочередных принципов зефионца. Всегда существовала вероятность того, что Вселенная подкинет тебе какую-нибудь гадость из разряда тех, которые могут запросто лишить головы. Поэтому Вассенар, не мудрствуя лукаво, тоже сунулся в оружейный шкаф и вытащил оттуда массивный ребристый излучатель с голографическим коллиматорным прицелом - тяжёлую плазменную винтовку FP-14 производства "Оружейных Систем Коронуса". Эта мощная винтовка одним выстрелом была способна сжечь пехотный бронетранспортёр, а что она могла сотворить с живым существом, лучше было и не представлять.
   Вассенар проверил заряд батареи плазменной винтовки и индикатор подствольника и удовлетворённо кивнул сам себе. Взял из ячейки небольшую плоскую коробочку генератора персонального защитного поля, который со стороны выглядел, как скреплённые друг с другом два спичечных коробка, если вы понимаете, о чём идёт речь, и прицепил к поясному ремню. Взглянул на Ноттелса.
   - Ну, пошли, что ли? - проворчал уоллисец.
   - Пошли, наверное...
   У соединяющей все три палубы грузовика лифтовой шахты Вассенара и Ноттелса встретили ещё двое наёмников, вооружённых бластерами и лазеружьями - Айзек Новотны, суровый крепыш с Дассена-II, и Хурс Врийс, двух-с-лишним метров ростом покрытый густым подшёрстком зонри с Краломока, своим внешним видом отдалённо похожий на поросшего шерстью богомола. Оба наёмника при виде своего босса вопросительно посмотрели на Вассенара.
   - С виду вроде как всё в порядке, - отозвался зефионец, отвечая на их немой вопрос, - но всё-таки держите ушки на макушке. Полиция Безопасности - это не какое-то там сборище имбецилов, эти парни умеют работать. То, что бот пилотируют Эренрайк и Бурчи, ровным счётом ни о чём не говорит.
   - Зачем "безполам" такая сложная комбинация и на кой хер лично мы им сдались? - раздался синтезированный электронным переводчиком голос Врийса. Родной язык зонри напоминал на слух звук работающей в огромном пустом металлическом баке электропилы, поэтому Врийсу приходилось пользоваться лингвером, так как строение голосовых связок у зонри не годилось для того, чтобы говорить на галапиджине или каком ином галактическом диалекте. - Они про нас точно понятия не имеют, боссман! Уж не дуешь ли на воду, обжёгшись на чае?
   Вассенар едва заметно усмехнулся. Родной мир Врийса - Краломок - являлся планетой с плотной атмосферой из смеси аммиака и аргона, что объясняло наличие на голове Врийса дыхательного аппарата со встроенным в него лингвером, и - что вполне естественно - там не было и быть не могло ни воды, ни чая, однако Врийс хорошо понимал значение этих двух слов и то, какое место они занимают у многих гуманоидных рас.
   - Лучше лишний раз перестраховаться, чем получить лишнюю дырку, Хурс! - назидательно произнёс зефионец.
   - Оно так, - согласился ксенос.
   - А раз так - тогда заткнитесь и следуйте за мной! - резко бросил Вассенар, входя в прибывшую кабину межпалубного лифта.
   Оба наёмника, переглянувшись меж собой, последовали за своим командиром.
   Лифт опустил Барельда и его спутников на уровень ангарной палубы; держась настороже, трое наёмников вышли из кабины и осмотрелись по сторонам.
   Один из пилотов десантного бота, Берлок Бурчи, фестан с Кугрула, при виде появившегося на ангарной палубе Вассенара приветливо махнул ему когтистой четырёхпалой рукой и что-то сказал стоявшим подле него незнакомцам. Зефионец коротко кивнул Бурчи и переключил всё своё внимание на чужаков.
   Внешне эти четверо ничем не отличались от представителей расы homo или родственных ей видов, если не считать довольно серьёзной растительности на лицах, но это как раз и не могло быть каким-то уж очень важным отличием. Все четверо были облачены в неизвестную Вассенару боевую броню с деактивированными или снятыми - зефионец так и не понял - шлемами. Из вооружения у чужаков присутствовали бластеры несколько непривычного вида и внушающие уважение масс-драйверники, скорее всего, автоматы либо ручные пулемёты. У всех на глаза были надвинуты боевые визоры, причём если у троих из них они были, по всей вероятности, произведены в их родном мире, то визор четвёртого воина однозначно являлся лоропианским, что могло означать одно - именно его владелец являлся командиром этой небольшой группы. А значит, это и был тот самый Римора Ишти.
   - Приветствую! - произнёс на галапиджине, подходя к четвёрке инопланетян и пилоту бота, Вассенар. - Я Барельд Вассенар, полевой командир группы "Кон Смирк". Мне поручено заняться вашим делом, господа.
   - Приветствую и я вас, - ответил ему на том же языке тот, кого Вассенар определил, как командира группы. - Римора Ишти, оперативный уполномоченный Шилозской Диктатории. Мне о вас уже сообщили, коллега.
   - Мне тоже сообщили о вашем... кхм... прилёте в наши края, - Барельд подёргал себя за мочку правого уха. - Равно как и о цели вашего визита.
   - Это хорошо, - совершенно без какой-нибудь эмоции произнёс шилозец. - Позволит сэкономить время. Вам говорили о месте назначения?
   - Откуда? - усмехнулся Вассенар. - Мне лишь сообщили о вашем прилёте из Андромеды. Никаких координат у нас нет, кроме того, что искомое место расположено где-то на задворках Западной Периферии. Что, настолько всё серьёзно?
   - Для нас - да, командир Вассенар, - тёмные глаза Ишти словно сверлили зефионца, отчего Барельд почувствовал себя несколько не в своей тарелке. Следом за этим чувством пришла злость. "Для нас - да"! Да насрать на то, серьёзно это для вас или нет! Главное, насколько серьёзно это может быть для самого Вассенара и его людей. - Именно поэтому мы и прибегли к услугам вашей... организации. У вас весьма достойная репутация.
   От Барельда не укрылась небольшая пауза в словах шилозца, и наёмник про себя криво усмехнулся. Ясное дело, хотел сказать "банды". Что ж, для многих жителей Западной Периферии группировка "Джерретти" таковой и казалась, но всё было совсем не так. Впрочем, что там думают о его людях какие-то чужаки из другой галактики, Вассенару было глубоко пофиг. Их проблемы, не его.
   - Вы сделали правильный выбор, - невозмутимо ответил зефионец. - Лучше всего обратиться к тем, кто имеет представление о том, где что находится на Периферии и где может быть искомый... хм... субъект...
   - Да. - Ишти переглянулся со своими спутниками, затем извлёк из охватывающей правое запястье брони небольшой прямоугольный инфочип и протянул его Вассенару. - Здесь вся нужная вам информация, командир. Координаты звёздной системы, название планеты, местонахождение объекта. Изучите данные и займитесь прокладкой курса. Время не стоит на месте, как и Вселенная. И покажите нам, где мы можем разместиться. Надеюсь, на вашем корабле найдутся свободные каюты для гостей?
   Барельд в душе грязно выругался, однако на лице его не отразилось ровным счётом ничего. Держать себя в руках зефионец умел, иначе бы он не стал тем, кем являлся сейчас.
   - Герт - проводи наших гостей в каюту на жилой палубе по правому борту, - распорядился Вассенар. - В ту, которую мы держим свободной как раз для таких вот случаев. - Зефионец взглянул на Ишти. - Как только я ознакомлюсь с вашим инфопакетом, оперативник Ишти, сразу же вас уведомлю о наших дальнейших действиях. Пока же располагайтесь на борту "Кон Смирка". Ваш багаж, я так понимаю, вот эти пять кофров? - он кивком головы указал на стоящие рядом с инопланетянами тяжёлые пластиковые кофры чёрного цвета. - Больше ничего нет?
   - Нет.
   - Хорошо. Следуйте за моим помощником, коллега Ноттелс вам всё покажет. Общий сбор в корабельной кают-компании через два часа.
   - Это приемлемо, - кивнул в ответ шилозец. - Только постарайтесь ознакомиться с предоставленной вам информацией как можно быстрее. Это очень...
   - Господин Ишти, - в глазах Вассенара мелькнули злые огоньки, которые шилозец не успел заметить, но вот изменение в тональности голоса наёмника он уловил достаточно хорошо для того, чтобы понять, что здесь всем заправляет именно этот разумный и что с ним следует вести себя аккуратно, - если вы хотите, чтобы всё было сделано чисто и аккуратно, вам не следует торопить меня и давать мне советы. Я прекрасно знаю, что и как надо делать. Я внимательно ознакомлюсь с предоставленной информацией и, исходя из неё, приму требуемое для данной ситуации решение. Тянуть резину у нас не принято, но и ломиться сквозь закрытую дверь тоже не в правилах нашей организации. Поэтому я прошу вас набраться терпения. Возможно, вы всё сделали правильно, но в Полиции Безопасности дебилов не держат, как вы, наверное, и сами знаете. Так что для всех будет лучше, если всё будет сделано без суеты и спешки.
   Несколько секунд Ишти прищуренными глазами глядел на зефионца, словно изучая того перед тем, как препарировать. Затем шилозец неторопливо кивнул в знак того, что слова Барельда приняты им к сведению.
   - Здесь командуете вы, - сказал Ишти. - Но не затягивайте слишком долго. Как вы верно заметили, в Полиции Безопасности дебилов не держат.
   Он что-то сказал своим спутникам, что - Вассенар не понял, так как сказано это было на родном языке чужаков, и те послушно подхватили свои кофры, которые, как оказалось, имели встроенные антигравы.
   - Следуйте за мной, господа, - на галапиджине произнёс Ноттелс, жестом давая понять шилозцам, чтобы те следовали за ним.
   Проследив за своим помощников и четвёркой инопланетян до тех пор, пока те не скрылись в кабине межпалубного лифта, Вассенар недовольно покачал головой и повернулся к Бурчи.
   - И где только вы таких жлобов откопали? - проворчал зефионец. - Ведут себя, как альтурийские аристократы!
   - Не меня спрашивай! - хохотнул фестан. - Наше дело было доставить их сюда, а дальше - уже ваши проблемы, парни!
   - Наши, блядь! - выругался Вассенар. - Ладно, свободны. Передай Райкеру, что про его должок я не забыл, если он на это надеется. Пусть отдаёт.
   - Я ему передам, - кивнул в ответ ксенос.
   Вассенар махнул рукой, давая понять пилоту бота, что он может возвращаться назад. Сам же, дав несколько указаний Новотны и Врийсу, направился в свою каюту, чтобы просмотреть данные, содержащиеся на носителе, переданном ему Ишти. Лифтом на сей раз зефионец решил не пользоваться, отдав предпочтение межпалубной лестнице.
   Оказавшись в своей каюте, Вассенар сразу же прошествовал к столу и вставил инфочип в гнездо считывателя. Почесал подбородок и включил мультихроматрон, выводя на трёхмерный экран содержащуюся на чипе информацию.
   Из того, что было известно нанимателям отряда Вассенара, выходило, что разумный, который является причиной головной боли для сторонников свергнутого диктатора Шилозы, проживает на планете Флеминг, расположенной в системе тройной звезды Уотсон CXI-58, в девяти с половиной парсеках от крупного индустриального мира Си'Ту, чьё население состояло из представителей высокоразвитой гуманоидной расы залафи. Звался разумный доктор Кассандра Шерринфорд, родом с одного из центральных миров Правления, высокоиндустриальной планеты Кассидор. Тридцать четыре года, не замужем, детей нет, проживает в южном полушарии Флеминга, в небольшом городке под названием Брэддон, где работает в центральной городской клинической больнице в должности заведующей биохимической лаборатории. Подробный адрес, по которому можно было найти доктора Шерринфорд, также имелся в информпакете.
   Барельд задумчиво постучал кончиками пальцев по столешнице. Флеминг, Флеминг... Зефионец слышал название планеты впервые, что, впрочем, не могло быть чем-то из ряда вон выходящим - только в одной Главной Галактике миллиарды обитаемых планет, и запомнить названия всех не представлялось делом возможным. Что ж - это поправимо. Ведь именно для подобных целей и существует Интерстар, в котором можно отыскать сведения об интересующей Вассенара планете.
   С этой мыслью Барельд прошествовал к встроенному в стену каюты небольшому шкафчику с собственной системой климат-контроля и, открыв дверцу, протянул внутрь шкафчика руку и вынул оттуда бутылку неправильной формы с каледонским виски двадцатипятилетней выдержки. Весьма дорогое для здешних мест пойло, но зефионец, как офицер "Джерретти", мог себе это позволить. Откупорив бутылку, Барельд плеснул в стакан из белтийского горного хрусталя добрую порцию виски, сделал небольшой глоток, удовлетворённо причмокнул губами и снова уселся перед мультихроматроном.
  
   Глава 4.
  
   Галактика Млечный Путь,
   территория Неприсоединившихся Систем,
   звёздная система Олто Джакис,
   орбитальное пространство шестой планеты - Чандо,
   коммерческая космическая станция "Вессалонк".
  
   С расстояния в полтора миллиона километров шестая планета Олто Джакис - Чандо - выглядела эдакой разноцветной палитрой, которую нерадивый художник взял да и просто оставил висеть в черноте космического пространства. Видимые со стороны наблюдателя два из трёх спутников - Рифа и Финду - лишь дополняли картину; третий же спутник планеты, Ройдре, прятался за обратной стороной Чандо и в данный момент виден не был. Но и без него вид, открывающийся из кабины космического корабля, был способен удовлетворить любого эстета.
   Однако внешний вид, как это часто бывает на бескрайних просторах Вселенной, был обманчив. Сине-оранжево-красно-фиолетовый шар, висящий в пространстве в окружении двух "жемчужин" жёлто-изумрудного и тёмно-серого цветов, на самом деле был смертельно опасен для всех видов разумных существ, дышащих кислородно-азотной смесью. Ибо атмосфера Чандо на девяносто три с четвертью процента состояла из хлора и имела давление у поверхности в семь раз выше стандартного при средней температуре в пятьдесят два градуса по стандартной шкале. А следовательно, любой, для кого такая атмосфера не являлась родной, был обречён на мучительную смерть.
   Однако сама планета вовсе не была необитаемой газовой камерой. Тии'джи, раса высокоразвитых членистоногих, отдалённо похожих на терранских скорпионов, превосходно чувствовала себя под плотным покровом хлорной атмосферы, занимаясь своими повседневными делами. С разрешения Верховного Совета планеты на её геостационарной орбите торговым консорциумом с Гелары была построена космическая коммерческая станция, получившая название "Вессалонк", ставшая крупным коммерческим центром в радиусе пятнадцати световых лет. Чандо была богата залежами тяжёлых металлов и редкоземельных элементов, поэтому на станции располагались офисы нескольких инопланетных горнорудных компаний, заключивших с правительством тии'джи долгосрочный контракт на разработку месторождений. В обмен на Чандо поставлялись молектронные компоненты, преобразователи энергии, современные средства межзвёздной связи и ряд других высокотехнологичных изделий.
   Обычно космические корабли, прилетавшие в систему Олто Джакис, швартовались на космической станции, так как мало кому хотелось садиться на на самой Чандо. Ядовитая для большинства разумных атмосфера, высокое давление у поверхности и удушающая жара делали Чандо не самым желанным местом для прогулок. Тем более, что для этих самых прогулок требовалось наличие защитного скафандрового комплекса, а в нём не очень-то погуляешь. Но всё-таки посадки были, хотя и нечастые. Сами же тии'джи тоже иногда прилетали на станцию, полностью закупоренные в громоздкие скафандры высшей защиты.
   Любая космическая коммерческая станция была хороша тем, что на ней без особых проблем можно было затеряться в разношёрстной толпе разумных со всех концов Галактики, назначить встречу, которая пройдёт без посторонних, передать кому-либо что-нибудь так, чтобы этого никто не заметил. Конечно, в пространстве Правления подобное если и прокатывало, то лишь на какой-нибудь весьма отдалённой торговой станции, где из всего персонала безопасников каких-нибудь два с половиной "безпола". Вне же этого пространства законы не везде были столь строгими. Это относилось и к станции "Вессалонк".
   Кандеры, коренные обитатели Гелары, были известны в этой части космоса в качестве непревзойдённых торговцев, о честности и порядочности которых ходили легенды. Если торговец с Гелары пообещал тебе что-нибудь достать, то будь уверен, что он в доску расшибётся, но достанет то, что обещал. В противном случае, грош ему цена, как торговцу с Гелары. Но они были известны ещё одним, уже не совсем положительным, качеством - если кандер почует верную прибыль, то его из того места можно будет выковырнуть, лишь устроив там Экстерминатус.
   Система Олто Джакис не входила - пока что - ни в одно из существующих в этой части Галактики государств, и была предоставлена сама себе, не считая торговой станции кандеров. Правду сказать, власти Гелары, в последние тридцать лет поставившие под свой протекторат восемь звёздных систем, уже несколько лет плотоядно облизывались при одном лишь упоминании этой системы, однако её близкорасположенность к Делебату заставляла кандеров вести себя осмотрительно. Воинственные сохильди сами с вожделением смотрели на Олто Джакис, но, опять-таки, не желая портить отношения с Геларой, не предпринимали никаких действий в этом направлении. Кандеры, даром что торговцы, воевать тоже умели.
   Пилоту двадцать минут назад вышедшему в обычный космос из джамп-режима каспийского перехватчика "Гиена" всё это было хорошо известно, так как станция "Вессалонк" частенько использовалась Гильдией для встреч её боевиков. Здесь, вдали от центров галактической политики, на вершине находились игроки помельче, но от этого ничуть не менее опасные. И Гелара, и Делебат располагали довольно серьёзными космическими флотами, и если бы они сцепились друг с другом, то никому бы от этого легче не стало. Поэтому нынешнее положение дел устраивало абсолютно всех - а особенно обитателей Чандо. Тии'джи были, естественно, в курсе происходящих в окружающем их родной мир пространстве событий, и они изо всех сил старались это самое положение дел держать именно на таком уровне. Делать из своей планеты мишень для более сильных инопланетян у них не было никакого желания. Быть может, именно поэтому их правительство и не давало согласие на установку в системе Олто Джакис гиперпространственных ворот. Ведь ни для кого не являлось секретом, что звёздные системы, располагающие подобными комплексами, имели стратегическое значение и во время войн являлись первоочередной целью.
   Рихард Бергер внимательно всмотрелся в висящий над пультом управления перехватчиком трёхмерный экран мультихроматрона и задумчиво побарабанил пальцами по подлокотнику пилотского кресла. Ничего подозрительного сканеры не фиксировали - обычная жизнь обычной торговой станции. Заходят на стыковку и отчаливают космические корабли, в точках либрации висят боевые суда кандеров, несущие охранение станции. Никаких подозрительных звездолётов не наблюдалось, хотя откуда им было тут взяться? Вряд ли кто-либо собирался расквитаться с ним за Фернандеса, ибо за таких мудозвонов просто некому было вступаться. Однако это вовсе не означало, что не стоит придавать значения мерам безопасности. В этой части Галактики хватало разумных, которым Гильдия - и Бергер, в частности - неплохо так наступила на мозоли. Правда, касаемо лично Рихарда последние такие недоброжелатели были им самолично распылены на элементарные частицы вблизи второй планеты Коллара, а больше на данный момент таковые персоны лурианцу были неизвестны.
   Ариталь Бергер покинул, имея довольно серьёзное пополнение своего банковского счёта, который размещался в филиале Объединённого Аграрного Банка Фризии на расположенной в соседней звёздной системе планете Новый Йоркшир. В отличие от сильно урбанизированной и высокоиндустриальной Фризии Новый Йоркшир являлся типичным аграрным миром и, как следствие, был совершенно тихим и спокойным уголком космоса.
   Разумеется, находясь рядом с таким соседом, как Фризия, нельзя было надеяться на то, что на тебя не станут обращать внимания, что в итоге и произошло шестьсот с небольшим лет назад. Впрочем, новойоркширцы отнеслись к установлению над своей планетой протектората Фризии вполне спокойно. Ибо на тот момент всего лишь десять лет прошло, как закончилась Война Семи Звёзд, в которой объединённые силы Фризии, Лирда и Маана разбили войска Рутанийского Конгломерата, и миры навроде Нового Йоркшира чувствовали себя не слишком уверенно, поскольку весь этот район Галактики захлестнула волна пиратства, бандитизма и прочих криминальных проявлений.
   Особо в историю происхождения денежных и иных средств на счетах своих клиентов на Новом Йоркшире не лезли, что как нельзя кстати было на руку разумным наподобие Бергера. Нет, свои гонорары он получал совершенно легально и даже платил полагающиеся по законам Фризии налоги. Просто разумные его рода занятий всегда предпочитали спокойные планеты для хранения своих сбережений. Тем более, что всем денежным единицам Бергер предпочитал валюту Корпоративного Правления и редкоземельные металлы, которые кое-где ценились куда выше денежных знаков.
   На панели коммуникатора вспыхнул зелёный индикатор входящего вызова, и Рихард протянул руку к сенсорной панели устройства. Пара движений указательным пальцем левой руки - и в створе мультихроматрона возникло обрамлённое пушистыми бакенбардами лицо гуманоида-хеннианца в униформе диспетчерской службы станции. В том, что по ту сторону канала связи находился не-кандер, не было ничего удивительного, поскольку Хенниан являлся протекторатом Гелары.
   - На связи диспетчерская служба торговой станции "Вессалонк", - произнёс хеннианец на галапиджине. - Неизвестный корабль - назовите себя и цель своего визита в систему Олто Джакис!
   Сказано это было очень серьёзным тоном, чему в немалой степени способствовали висящие в точках Лагранжа геларские крейсера. Но и сама станция отнюдь не была беззащитной. Несколько башенных тяжелотактных турболазеров, ракетные ЭМ-катапульты и мультилазерные комплексы могли быстро отбить охоту злоумышлять против "Вессалонка", а прикомандированные к станции четыре эскадрильи истребителей-перехватчиков "Икнеш" имели одну очень интересную способность - они могли заставить нападающих резко передумать. А заодно и немного подкорректировать их численность.
   - На связи космический перехватчик Гильдии Охотников за Головами "Гиена", регистрационный номер 47-39-QKI-12-88-LM фризианского регистра, - произнёс на том же языке Бергер. - Пилот и владелец Рихард Бергер, следую на станцию "Вессалонк" по делам Гильдии. Коммерческие дела, - добавил лурианец при виде того, как вытянулось лицо ксеноса. - У меня здесь встреча с агентом.
   Лицо диспетчера несколько прояснилось. Охотники за головами Гильдии считались в этой части космоса элитой и вели они себя соответственно. Они не задирались, не бесчинствовали и не затевали драк и свар, поэтому для них были открыты двери всех космических станций. И торговая станция кандеров не была исключением из правила.
   Диспетчер-хеннианец на несколько секунд замолчал, сверяя регистрационные данные перехватчика Бергера с хранящимися в собственных базах данных сведениями. После Космического Регистра Алзона аналогичный Регистр Гелары являлся вторым по значимости в Неприсоединившихся Системах; кроме того, он имел выходы на базы данных, в том числе, и своего фризианского "коллеги".
   - Ваши данные подтверждены, пилот, - отозвался диспетчер. - Следуйте посадочным коридором двенадцать-сорок один, ангар номер двадцать четыре. Как долго вы собираетесь пробыть на станции?
   - Пока не знаю, - пожал плечами Бергер. - Всё зависит от того, что я узнаю от агента.
   - Понятно... В таком случае, уведомляю вас, что стоимость парковки частного космического корабля малого класса составляет двести пятьдесят абази плюс единовременный экологический сбор в размере семидесяти абази. Если вы хотите, чтобы к вашему кораблю была приставлена охрана, это будет стоить вам дополнительно сорок пять абази за стандартные звёздные сутки.
   - Спасибо, но в этом нет необходимости, - Рихард позволил лёгкой улыбке проявиться на лице. - Если мой корабль не хочет, чтобы кто-либо взошёл на его борт, то он и не взойдёт.
   - Ну да, проникнуть на борт корабля охотника за головами без его ведома... - хеннианец в ответ тоже усмехнулся. - Обслуживание заказывать будете? Какой у вас тип двигательной установки?
   - Каспийский двигатель модели Р-74, модернизированный на верфях Лирии.
   - Какого рода модернизации были проведены?
   Вопрос диспетчера являлся вполне оправданным и логичным. Хотя многие высокоразвитые цивилизации в Четырёх Галактиках использовали для перемещения в обычном космосе импульсные двигатели различных модификаций (термоядерные, фотонные, ионные и прочие), а для перемещения на межзвёздные расстояния применялись генераторы искривления пространства и гипердвигатели, тем не менее, даже среди них встречались совершенно разные модификации. К примеру, звездолёты Правления в качестве источника энергии для маршевых двигателей использовали реакторы кваркового распада, в то время, как лагошские корабли такого же класса для данной цели применяли электроплазменные реакторы, что уже исключало возможность использования топливных элементов друг друга. А ведь помимо них, существовали сингулярные двигатели адианцев из шарового скопления М 54 в Стрельце, трансфазные ходовые установки дроганийев из Малого Магелланова Облака и реакторы солнечной ионизации альтурийцев. И более экзотические двигательные системы, как, например, лазерные ускорители тех же хеннианцев или биоплазменные двигатели Роя. И именно по этим причинам использовать топливные картриджи с корабля Правления являлось невозможным на корабле всё тех же альтурийцев.
   На перехватчике Бергера был установлен стандартный термоядерный ходовой двигатель, работающий на смеси дейтерий-гелий-3, кварковый реактор производства "Каспийских ЭнергоСистем", антигравитационный ускоритель компании "Индустрии Соколова" и гиперпривод модели Т-8/17. Оборудование подобного типа было широко распространено в Галактике, поэтому на станции кандеров могли не беспокоиться по поводу технического обслуживания перехватчика. Даже с учётом проведённых на космических верфях, расположенных на единственном спутнике Лирии, модификациях.
   - Модификации в области скоростных и маневровых качеств, - Рихард подавил усмешку, чтобы не показаться хеннианцу невежливым. - Но в обслуживании нет нужды, спасибо. У меня ещё достаточно картриджей, чтобы дважды слетать отсюда на Бальдур и обратно.
   - Принято, пилот. В таком случае, следуйте полученным вами указаниям. Хорошей посадки.
   Кивнув на прощание, хеннианец отключился.
   Хмыкнув и почесав подбородок, Бергер ввёл полученные данные в навикомп и всмотрелся в растущую в обзорном блистере торговую станцию, своим внешним видом похожую на идеальной формы октаэдр, рядом с которым висели в пространстве напоминающие двояковыпуклые диски боевые корабли кандеров.
   Лин Хаудра, агент Гильдии, должен был прибыть на станцию "Вессалонк" раньше Бергера, однако до сей поры тразиллианец не выходил на связь, и Рихард не имел ни малейшего понятия, прилетел ли он в систему Олто Джакис или всё ещё находится в пути. Гиперворот в этой звёздной системе не было, а путь от ближайшей системы с гипорталом занимал около двух-трёх стандартных суток. Поэтому самым лучшим вариантом в данной ситуации было посадить перехватчик на станции и проверить в её информационной сети, не садился ли в одном из её ангаров тразиллианский тяжёлый штурмовик класса "Улуска".
   "Гиена" миновала внешний периметр безопасности станции и медленно вошла в посадочный коридор, обозначенный на трёхмерной карте двумя зелёными линиями. Можно было, конечно, передать управление бортовому виртуальному интеллекту, однако Бергер предпочитал самолично управлять своим кораблём, передавая ВИ управление лишь в самых крайних случаях. Впрочем, так поступало абсолютное большинство пилотов, в чём, собственно, не было ничего удивительного.
   Посадка на станцию ничем не отличалась от множества таких же посадок, выполненных Рихардом за всё то время, что прошло с момента получения лурианцем пилотской лицензии. Войдя в посадочный коридор, Бергер снизил скорость перехватчика и подкорректировал курс, держась строго по осевой линии посадочной траектории. Поскольку посадочный коридор был предназначен строго для одного корабля, опасности случайного столкновения к кем-либо не было, но всё же лурианец не терял бдительности. Техника, знаете ли, имела тенденцию преподносить неприятные сюрпризы весьма неожиданно, как тогда, во время взлёта из космопорта Сантаманка на Фиорентине. Тогда во взлетающую "Гиену" охотника едва не врезался почти потерявший управление паломарский карго, и лишь в последние секунды Бергеру удалось отвернуть с траектории грузовоза. Обошлось тогда без жертв - карго просто шмякнулся брюхом на керамлитовое покрытие стартопосадочного поля и проехал на брюхе этом самом около полукилометра, тем всё и закончилось.
   Проколов силовую мембрану, перехватчик аккуратно влетел внутрь причальной палубы N24 и, выпустив посадочные опоры, мягко осел на металлический пол. Рихард перевёл бортовые системы одну за другой в спящий режим, чтобы попусту не расходовать энергию, приказал ВИ после того, как он покинет корабль, активировать систему безопасности, проверил уровень энергии в зарядной обойме своего бластера и, удовлетворённо кивнув самому себе, отстегнул предохранительные ремни, поднялся на ноги и двинулся к выходу из пилотской кабины.
   Едва лишь Бергер ступил на посадочную палубу ангара, как к нему тут же подлетел парящий на антигравитационной подушке кибер обслуживания в виде небольшой полусферы. Зависнув перед лурианцем, он включил полихордкристаллический дисплей, встроенный в свой корпус, высвечивая на нём информацию о предлагаемых услугах и способах их оплаты.
   Геларских денег у Бергера не было, даже несмотря на то, что в этой части Галактики денежная единица кандеров считалась межзвёздной валютой. Тем не менее, геларский абази - это вовсе не сол КПЭ, терранский солари или лагошский кирш, за пределами Неприсоединившихся Систем он никому неизвестен. Поэтому лурианец, немного поразмыслив, приложил к считывающему сенсору свою банковскую идекарту, после чего провёл суточный платёж за аренду парковочного места. Триста двадцать абази - значит, двенадцать с половиной солов. Пусть Олто Джакис и находилась очень далеко от миров Директората, но денежная единица КПЭ приветствовалась везде в Четырёх Галактиках и в шаровых скоплениях, относящихся к спутникам Главной Галактики. Наравне с несколькими видами редкоземельных и драгоценных металлов, наподобие роданция, иридия и платины.
   Расположенный над считывателем крохотный индикатор вспыхнул зелёным цветом, означающим, что платёж принят, после чего по обе стороны от парковочной площадки вспыхнули два вертикальных столба синего цвета, означающие, что владелец данного звездолёта произвёл оплату парковочного места и, таким образом, имеет полное право находиться здесь в течение стандартных звёздных суток.
   Кибер, удостоверившись в том, что оплата произведена, мигнул лурианцу зелёными индикаторами и полетел куда-то дальше, направляясь по своим служебным делам. Рихард же, кривовато усмехнувшись, направился к виднеющейся у выхода из ангара квадратной в сечении тумбе информационного киоска-автомата. Нужно было выяснить, на станции ли находится Хаудра, или же тразиллианца предстоит ждать какое-то время.
  
   Информационные услуги здесь предоставлялись бесплатно, однако, если вам нужна была информация о каком-либо корабле, то для получения оной требовалось заплатить шесть абази. Смешная сумма в пересчёте даже на фризианские кроны, про солы Правления и вовсе не стоит говорить. Бергер невозмутимо поднёс к считывателю идекарту и произвёл все те же операции, что несколько минут назад проделал, оплачивая стоянку своего корабля.
   Инфокиоск, подтвердив получение оплаты, несколько секунд пожужжал, попищал, поморгал индикаторами, после чего выдал затребованную информацию. Информация эта гласила, что тразиллианский тяжёлый штурмовик класса "Улуска" совершил посадку на станции пять с половиной стандартных часов назад и в данный момент находится в причальном ангаре номер сорок семь, расположенном тремя уровнями ниже того места, где сейчас находился Бергер. Правда, эта информация не давала наводку на местонахождение Хаудры на станции, однако Бергер, зная склонность тразиллианца к азартным играм, догадывался, где можно будет найти агента.
   Поразмыслив пару секунд, лурианец сделал запрос киоску, где на станции могут располагаться казино или игорные залы. Тот принял запрос, который на сей раз был бесплатным, но на сей раз жужжать не стал, а вместо этого секунд десять тихо пищал, после чего выбросил на полихордкристаллический дисплей небольшой список.
   Текст был написан на галапиджине, поскольку именно на данном языке был сделан запрос. Прочитав его, Бергер на некоторое время задумался.
   На торговой станции "Вессалонк" имелось пять игорных залов, казино же здесь отсутствовали. И для того, чтобы найти Хаудру, нужно было либо знать, в каком из них сейчас сидит тразиллианец, либо посетить все пять. Был и третий вариант, но он не являлся законным, а вступать в конфликт с местной службой безопасности Бергер не собирался, дабы не настраивать кандеров против Гильдии.
   Все игорные залы размещались на верхних уровнях станции, что свидетельствовало об их абсолютной легальности. А следовательно, в тех отсеках, в которых они располагались, будут присутствовать сотрудники местной службы безопасности, охранные киберы и разнообразное молектронное охранное оборудование. Значит, наткнуться там на какие-нибудь криминальные элементы было крайне затруднительно, однако расслабляться было совершенно незачем.
   В желудке у лурианца сердито заурчало, и охотник досадливо поморщился. В последний раз нормально ел он на Аритале, в особняке Назарио Клавера, а во время полёта в систему Олто Джакис ему пришлось питаться Е-рационом и пить рециркулированную воду. Перехватчик - не пассажирский лайнер, там места для того, чтобы разместить рефрижератор/вакуумизатор для продуктов и цистерны с питьевой водой, просто нет в силу его размеров. Так что перед поисками Хаудры не мешало бы подкрепиться.
   Может возникнуть вполне законный вопрос - а какого, собственно, шииста Бергер не может позвонить Хаудре по персональному каналу связи, используя для этого свой комлинк? А такого, что тразиллианец просто-напросто отключил свой комлинк, да и коммуникатор на его корабле тоже работал в режиме, который в просторечии именовался "абонент - не абонент". А это могло означать лишь одно - Гильдия получила весьма серьёзный и солидный заказ, и для его исполнения её руководство выбрало именно его, Рихарда Бергера. Что ж, с профессиональной точки зрения, выбор был вполне оправдан. И, скорее всего, с финансовой стороны - тоже.
   Инфокиоск выдал список заведений общепита, в которых можно было перекусить, и лурианец остановил свой выбор на кантине под названием "Серебряная Стрела". Во-первых, она находилась всего лишь двумя уровнями выше и тремястами шестидесяти метрами дальше от того места, где сейчас находился Бергер, а во-вторых, судя по её названию, её владельцем вполне мог оказаться если и не представитель вида homo, то, по крайней мере, кем-нибудь из близкородственных людям видов. Есть продукты геларской кухни, даром что кандеры были гуманоидами, внешне имеющими некоторое сходство с людьми, могли только существа, чья кровь была основана на медном гемоцианине. И отведав такую пищу, можно было - в лучшем случае - заработать довольно серьёзное пищевое отравление, а в худшем - предстать перед Проводником Душ. Уж как-то так получилось, что существа с основанном на железе обмене веществ были самым распространённым видом в Четырёх Галактиках, пусть даже многие из них даже не являлись гуманоидами.
   Кто являлся владельцем кантины, Рихард так и не узнал, однако, во всяком случае, еду здесь подавали именно в расчёте на посетителей-инопланетян, а не кандеров. За стойкой хозяйничали две миловидные девушки-камарийки и долговязый худощавый уроженец Фризза-VII, а немногочисленные посетители сидели за армапластовыми столиками неправильной формы, расставленными в художественном, так сказать, беспорядке. Тихо играла какая-то музыка, чьи звуки доносились до слуха из искусно размещённых по кантине небольших динамиков. У двух столиков парили шарообразные дроиды-официанты, ожидая, когда клиенты закончат набирать на сенсорных панелях свои заказы.
   Оглядевшись по сторонам, Бергер направился к стоящему у большой деревянной кадки с каким-то довольно сурового вида инопланетным растением столику, за которым не наблюдалось посетителей. Поправив металлопластовый стул, лурианец уселся на него и принялся озираться по сторонам, выискивая официанта.
   Долго ждать ему не пришлось. Буквально через несколько секунд над столиком на уровне глаз охотника завис шарообразный дроид, который что-то произнёс на языке строителей торговой станции.
   - Извини, друг, - развёл руками Бергер, говоря на галапиджине, - но я не говорю на языке кандеров.
   - Это не представляет серьёзной проблемы, - на том же языке отозвался киб-официант. - Я вас слушаю, фран.
   - Для начала я бы хотел просмотреть меню. А там поглядим.
   Кибер высветил на трёхмерном дисплее мультихроматрона меню, текст которого был написан на галапиджине, поскольку клиент говорил именно на этом языке.
   Не сказать, чтобы меню кантины было чересчур богатым, однако Бергер всё же остался им доволен. Конечно, после Е-рациона и сушёные полоски мяса антиллийских крабов, вымоченных в кисло-сладком соусе и обильно приправленных зеленью и специями, покажутся изысканным деликатесом, однако меню "Серебряной Стрелы" было несколько более разносторонним. Перелистав трёхмерный текст, лурианец остановил свой выбор на овощном супе по-фарадейски, жареном картофеле с Целлинии с тушёными в сырном соусе полосками из рыбы-спирали с Денгара, кофе по-аральски и медовых бисквитах. Подумав ещё пару секунд, он присовокупил к уже заказанным блюдам двойную порцию трюфельного мороженого со взбитыми сливками. После чего приложил к считывающему сенсору идекарту.
   Приняв заказ и получив его оплату, дроид мигнул синим индикатором и быстро удалился в сторону кухни. Бергер же, налив из стоящего на столе графина полстакана холодной родниковой воды, обратил своё внимание на растущее рядом со столом растение.
   При более внимательном взгляде лурианец опознал в похожем на замысловатое переплетение колючих кривых ветвей чукбир с планеты Йалив-IV, расположенной в системе двойной звезды Куврит, в семи парсеках от Альбукерке. Местные жители издревле использовали его в пищу, несмотря на его довольно-таки мрачноватый вид. Рихарду было известно, что мякоть чукбира имела довольно приятный вкус и высоко ценилась за тонизирующие свойства. Правда, чтобы до этой самой мякоти добраться, приходилось приложить немало усилий, но оно того стоило.
   Со стороны кухни возник похожий на квадратный лист пластали толщиной в пять сантиметров автоматический антигравитационный поднос, на котором Бергер рассмотрел тарелки с едой. Подлетев к столу, за которым сидел лурианец, поднос завис над столешницей и, активировав свои суставчатые манипуляторы, принялся сноровисто расставлять тарелки перед Бергером.
   - Спасибо, - поблагодарил Рихард механизм.
   Речевым синтезатором поднос не располагал, однако обращённые к нему слова понял, мигнул в ответ синим индикатором и двинулся в обратном направлении.
   Включив режим поддержания температуры на втором блюде и кофе, Бергер придвинул к себе тарелку с супом и принялся за трапезу. Но не успел он проглотить и пяти ложек, как в дверях кантины заметил знакомую долговязую фигуру в вакуум-плотном унике боевого пилота, вошедшую в общий зал в сопровождении незнакомого охотнику инопланетянина. В отличие от долговязого уроженца Тразиллии, тот был облачён в полноценный боевой бронекостюм с деактивированным шлемом, с бластером в кобуре на правом бедре и торчащим над левым плечом стволом лазеружья.
   Что-то в облике незнакомца, весьма сильно смахивающего на прямоходящую рептилию двух-с-половиной метров росту, показалось Бергеру знакомым, но более всего его интересовало то, каким это, интересно, образом местные безопасники разрешили ему сойти с корабля в полном боевом облачении. Конечно, в Четырёх Галактиках можно было без особого напряга найти разумного, не слишком обременённого морально-этическими узами и любящего звонкую монету, но торговые станции кандеров были известны тем, что их персонал подкупить было весьма и весьма тяжело. Если это было вообще возможно. Значит, у этого рептилоида имелось что-то такое, что позволяло ему расхаживать в подобном виде по торговой станции.
   Хаудра и его спутник приблизились на несколько шагов к столику, за которым сидел Бергер, всё так же невозмутимо продолжавший обедать, и лурианец, наконец, смог повнимательнее рассмотреть оружие незнакомца и его бронекостюм. Внешне ничего не изменилось на лице охотника, но внутри его черепной коробки словно вспыхнул большой и ярко светящийся вопросительный знак.
   Бластер модели "Эхо-Марк.116" в здешних краях являлся довольно-таки редким оружием, по той простой причине, что производилось оно в Корпоративном Правлении, и за его пределы не экспортировалось. Однако сие отнюдь не означало, что такого оружия Бергеру не встречалось вовсе. Какое-то количество "Эхо-сто шестнадцатых" всё же циркулировало по этой части космоса, хотя погоды они в общей массе такого же оружия не делали. Однако бластер данной модели в сочетании с лазеружьём "Вармонгер-90" и боевым операционным костюмом высшей защиты "Чёрный Дракон" наводил на очень интересные мысли.
   Конечно, может быть, этот ксенос всего-навсего где-то всё это прикупил. Скажем, у какого-нибудь ушлого гантрейдера с Терминуса или у фангорских контрабандистов. Технически, это было возможно. Если бы не одно очень немаловажное "но". Бронекостюм "Чёрный Дракон" купить было просто-напросто невозможно. Он не фигурировал в свободной продаже по одной простой причине - эта модель предназначалась исключительно для Полиции Безопасности Корпоративного Правления. А следовательно, дело принимало весьма занятный оборот.
   - Рихард, - произнёс, останавливаясь перед лурианцем, Хаудра на галапиджине. - Рад видеть тебя в добром здравии. Можем присесть?
   - И я рад видеть тебя живым и здоровым, Лин, - спокойно отозвался Бергер. Кивком головы указал обоим на противоположную сторону стола. - Присаживайтесь. Что-нибудь будете?
   - Нет, спасибо. Мы по делу и у нас мало времени. Поэтому сразу приступим к обсуждению контракта.
   - Контракта, - эхом откликнулся Бергер, отставляя в сторону пустую тарелку из-под супа и придвигая к себе второе блюдо. Лёгким касанием пальца отключил терморегулятор. - А как вы вообще меня нашли?
   - На самом деле, господин Бергер, - заговорил рептилоид на эльсинорском стандартном, которым Бергер владел так же хорошо, как и своим родным языком, с характерными для представителей этого вида разумных подрыкивающими обертонами в голосе, - это было совсем несложно. Вы воспользовались услугами инфокиоска в ангаре номер двадцать четыре, затем сделали заказ здесь, в "Серебряной Стреле". А ваш перехватчик мы засекли через пятнадцать секунд после того, как вы вышли из джамп-режима.
   - "Мы" - это кто? - Бергер ловко подцепил вилкой ломтик жареного картофеля, присовокупил к нему рыбную полоску и отправил всё это в рот. - Или мне придётся сыграть в игру "угадай, кто я такой"?
   - Не придётся, - без намёка на улыбку ответил рептилоид. - У меня действительно нет времени на хождение вокруг да около. Моё имя - Шиг Джакул, оперативный агент Полиции Безопасности Корпоративного Правления. И если вы скажете, что ни разу о нас не слышали, уж простите, но я вам не поверю ни вот на столько.
   Когтистыми большим и указательными пальцами левой руки Джакул показал Бергеру, насколько именно он ему не поверит. Получилось что-то вроде щели меж пальцами толщиной, грубо говоря, с половину человеческого волоса.
   - Полиция Безопасности... - Рихард прожевал ещё пару рыбных полосок и ломтиков жареного картофеля. Запил кофе. - Тогда понятно. Ваша техника способна засечь иголку вблизи голубого сверхгиганта, что же говорить про какой-то там каспийский перехватчик? А от меня чего вдруг понадобилось такой мощной структуре, коей ваша контора по праву является?
   Рихард уже догадался, что его собеседник принадлежит к расе виири с Дра-III, которая, вместе с эльсинорцами, инишири и денарийцами, собственно, и стояла у истоков создания Директората. Впрочем, к обсуждаемой здесь теме это ровным счётом не имело никакого отношения.
   - Иногда возникают моменты, господин Бергер, - произнёс Джакул, глядя на лурианца слегка прищуренными чёрными глазами с вертикальными зрачками, - когда даже такой структуре, как Полиция Безопасности, требуется помощь со стороны.
   - Помощь? - автоматически повторил Бергер.
   - Да, именно так. Помощь.
   - То есть Полиция Безопасности Корпоративного Правления Эльсинора ищет помощи у простого охотника за головами, который даже не является гражданином Директората?
   - Совершенно верно.
   Бергер некоторое время молча глядел на Джакула, потом почесал нос и перевёл взгляд на Хаудру.
   Ты сначала выслушай агента Джакула, - проговорил тразиллианец, состроив на своём безносом лице многозначительную гримасу, - а потом делай выводы. Дело того стоит, поверь мне, Рихард.
   - Просто интересно, что это за дело такое, с которым не в состоянии справиться всемогущая Полиция Безопасности! - усмехнулся Бергер. - А так - я весь внимание! Агент Джакул - я вас слушаю!
   - Учтите, что обратного хода у вас не будет, - многозначительно произнёс виири, строго глядя на Бергера.
   - Пристрелите меня прямо здесь? - усмехнулся лурианец, но его глаза сразу же стали холодными, как зимние воды Полярного океана на Фризии.
   - Ну почему сразу все начинают говорить о ликвидации? - вздохнул "безпол". - Я всего лишь имел в виду, что, если вы возьмётесь за это дело, то бросить его у вас уже не получится.
   - Вообще-то, охотник за головами, получив заказ, от него не отказывается. Или вам это неизвестно?
   - Известно. Но ведь на охотника можно надавить, припугнуть, перекупить его, в конце концов... хотя последнее мы как раз учли.
   - Это как?
   - Если вы согласитесь выполнить для нас эту работу, господин Бергер, - проговорил Джакул, выразительно выговаривая каждое слово, - Полиция Безопасности выплатит вам вознаграждение в размере пяти миллионов солов. Вид оплаты можете выбрать сами - наличные, государственные облигации Директората, банковский вексель на предъявителя, редкоземельные металлы. Словом, выбор в этом плане целиком за вами. Половину этой суммы мы немедленно переведём на ваш счёт, если вы согласитесь сотрудничать.
   Бергер секунд десять молча смотрел на Джакула, потом посерел, затем позеленел, закашлялся и, схватив стоящий на столе графин с питьевой водой, залпом осушил его до самого дна. Шумно выдохнул и вперил пронзительный взгляд в "безпола".
   - Или мне пора нанести визит к отоларингологу - или вы и вправду сказали "пять миллионов солов", - негромко сказал он. - Какой вариант верен?
   Понять Рихарда было можно. За сумму в пять миллионов солов КПЭ на Западной Периферии можно было без проблем купить подержанный боевой корабль класса корвета либо новый лурианский карго грузоподъёмностью в две тысячи тонн. Да что там говорить про звездолёты - за немногим меньшую сумму на той же Западной Периферии можно было приобрести в персональное владение крупный астероид или небольшой планетоид!
   - Второй, - без тени улыбки произнёс Джакул. - И можете быть уверены - никакого подвоха.
   - Ну, если бы был подвох, я бы почуял это за десять парсек! - хмыкнул Бергер. - Да-с... Так что это за дело такое, что вы не можете его решить?
   - На этом носителе, - Джакул извлёк откуда-то небольшой чёрный прямоугольный носитель информации размером с фалангу указательного пальца взрослого мужчины вида homo и щелчком пальца пустил его по столешнице. Бергер прижал носитель ладонью, сгрёб его пальцами и убрал карман жилета, - содержится вся нужная вам информация. Вкратце - вам нужно отправиться на одну планету на Западной Периферии и вывезти оттуда важного свидетеля. Послать туда корабль сами мы не можем, так как это однозначно привлечёт ненужное внимание со стороны заинтересованных лиц, а мы не хотим допустить такого поворота событий.
   - Чем так важен для вас этот свидетель? - спросил Бергер.
   - Он является единственным выжившим из колонии Парангон на Шилозе и может дать показания против арестованного бывшего диктатора Шилозы. Обвинение - ксеноцид. Прямых улик у нас нет, слишком уж хорошо мерзавец всё подчистил, а на одних подозрениях отправлять его в газовую камеру нельзя. Политика, знаете ли. В этом случае ему светит лишь обвинение в совершённых во время его правления преступлениях против своего народа, а это уже прерогатива новых властей Шилозы. Но мы не сомневаемся, что именно с его подачи был распространён вирус, убивший почти всех поселенцев-граждан Правления на этой планете. Сами понимаете, что так просто мы ему это не можем спустить с рук.
   - Ксеноцид... - Рихард нахмурился. - Это плохо... Да... Однако с ваших слов, агент Джакул, получается, что за свидетелем идёт охота. Я верно понял?
   - Не совсем, но суть вы уловили. Скорее всего, за ним сторонники свергнутого диктатора отправят группу киллеров, чего, по вполне понятным причинам, нельзя допустить. Однако нам пока не удалось выяснить, известно ли им вообще об этом свидетеле. Но вы должны будете быть готовым к возможному вооружённому противодействию.
   - Ну, это не проблема.
   - Хорошо. Свидетель - свидетельница, если быть точным - проживает на планете Флеминг. Все остальные данные и инструкции, как вам надлежит поступить, на носителе, что вы уже получили. Действуйте согласно им, но это относится лишь к способу вывоза свидетеля с Флеминга и доставки его на Лоуренс. Здесь самодеятельность не допускается. Во всём остальном действуйте, исходя из обстановки. Если вы сообщите мне свои банковские реквизиты, половина вышеозначенной суммы будет немедленно вам переведена. В любой форме оплаты, какую вы пожелаете.
   Бергер перевёл взгляд на Хаудру, тот в ответ лишь молча кивнул - дескать, чего ломаешься, как девица? Такой куш надо обеими руками - да и ногами в придачу - хватать.
   - Гм... - Бергер коснулся закреплённого на левом запястье комлинка и набрал на возникшей в воздухе сенсоратуре некую комбинацию. - Ну, предпочтительнее было бы в вашей валюте получить... хотя давайте так - полтора миллиона в денежных знаках, остальное - слитками осмия и иридия. Если мне удастся сделать для вас эту работу, остаток можно выплатить точно так же, только вместо осмия и иридия мне бы хотелось получить слитки палладия.
   - Никаких проблем, - заверил его Джакул.
   - Куда мне переслать данные?
   - Вот номер моего личного инфора, - Джакул продиктовал лурианцу шестнадцатизначную комбинацию. - Сбросьте сюда ваши реквизиты, я тут же сделаю соответствующую транзакцию.
   Бергер молча ввёл продиктованный ему номер и нажал на сенсор пересылки данных. Перед "безполом" в воздухе сформировался трёхмерный видеообъём с односторонней прозрачностью, так что ни Бергер, ни Хаудра не видели, что там демонстрируется.
   Джакул что-то сделал со своим левым запястьем, на котором тут же проявилась сенсорная панель ввода. Когтистые пальцы агента быстро пробежались по сенсорным клавишам, набирая некую комбинацию, затем он легонько ударил по сенсору "Ввод" указательным пальцем. Спустя ровно три секунды комлинк лурианца издал тихий тональный сигнал, и Бергер посмотрел на развернувшийся над его запястьем миниатюрный виом.
   "Безпол" не соврал - демонстрируемые в виоме данные подтверждали поступление на его личный банковский счёт суммы в полтора миллиона солов и слитков иридия на сумму в семьсот пятьдесят тысяч солов. Поступление слитков осмия предполагалось в течение трёх стандартных суток, что вполне устраивало лурианца.
   - Что ж - в таком случае, - Рихард отключил комлинк и перевёл взгляд на "безпола", - можно приступать к работе. Когда мне стоит вылетать на Флеминг?
   - Как можно быстрее, - ответил Джакул, - а в идеале - немедленно. Мы не знаем, сколько у нас имеется в запасе времени. Связь будете держать со мной лично, я переслал на ваш комлинк свой личный код, но связываться со мной рекомендую только в крайних случаях. Не мне вам объяснять, что гиперсигнал тоже можно перехватить. Кстати - вот вам банковский вексель на, скажем так, непредвиденные расходы. - Виири протянул Бергеру впрессованную в пластик карточку. - Здесь сто пятьдесят тысяч солов, данный вексель принимается практически везде в Четырёх Галактиках. Остаток можете оставить себе.
   - Это... очень любезно с вашей стороны, - только и нашёлся что ответить Бергер.
   - Сообщите мне, как только прибудете в систему Уотсон CXI-58. После посадки в космопорту на Флеминге - он там один, кстати - сразу же выдвигайтесь к месту проживания объекта. Всё остальное - на носителе, который я вам дал. Предупреждаю сразу, что организовать для вас прикрытие мы не сможем - очень высока вероятность привлечь ненужное внимание к нашему делу. Хотя оно и так имеется, внимание это, но тогда все заинтересованные стороны сразу же поймут, с какой стороны дует ветер. А сейчас я вынужден вас оставить, господа. Дела, знаете ли... - Джакул строго посмотрел на лурианца. - Не забывайте держать меня в курсе дела, господин Бергер. Если я не смогу ответить, вам ответит мой помощник. Я не прощаюсь.
   Произнеся эти слова, виири поднялся на ноги и коснулся чего-то на своём правом запястье. Совершенно неожиданно с потолка на "безпола" упала призрачно светящаяся синеватым светом энергетическая колонна, после чего высокий рептилоид мгновенно исчез.
   - Хмм... очень интересно... - пробормотал Бергер. Понятное дело, что Джакул переместился на борт своего корабля посредством масс-транспортировщика, и "безполы" даже не стали ни от кого факт своего присутствия в системе Олто Джакис скрывать. Хотя зачем им скрывать-то? Опасаться кого-либо им точно не приходилось, наоборот - это их должны были бояться разномастные соко. - Значит, вот на какое дело ты меня подписал, Лин? Сколько тебе перепало за посредничество? Или это коммерческий секрет?
   - Ну... - тразиллианец немного помялся, - в общем, не то чтобы секрет... Триста тысяч солов наличными переводом на мой счёт. Согласись, хорошие деньги.
   - А что получила Гильдия? При таких суммах её доля должна быть просто колоссальна!
   - Это строго между нами, Рихард, пусть я и знаю, что ты держишь свой язык за зубами, - Хаудра поозирался по сторонам. - Гильдия получила от "безполов" двадцать пять миллионов. Смекаешь, к чему я?
   - Смекаю, - усмехнулся лурианец. Озвученная Хаудрой сумма произвела на него впечатление, только он этого никак не показал. - Ты меня им подсунул, как приманку. Как, блядь, конфетку, испепели её протонный шторм! Слетать на какую-то захолустную планетку и вывезти оттуда важного свидетеля - типа, всё легко и просто! Ну да, как же! Так я и поверил!
   - Но ты же дал согласие!
   - Дал. И работу свою выполню. Но ни на какие комиссионные от меня не рассчитывай. Триста "штук" - вполне солидная сумма, согласись. А я почему-то чую, что здесь не будет так просто. А захочешь подать на меня жалобу в Арбитраж - подавай. Мне от этого хуже не станет. Можешь съесть мороженое, кстати. Мне пора.
   И, залпом опрокинув в себя остатки кофе, Бергер с невозмутимым выражением лица направился к выходу из общего зала кантины, оставив Хаудру сидеть за столом в состоянии некоторого недоумения.
  
   Глава 5.
  
   - Не сказать, чтобы я был в восторге от такого плана, но что-то логичное в нём, блядь, всё-таки есть...
   Эти слова Рихард Бергер произнёс после того, как последние строки текста с инструкцией, полученной им от оперативника Полиции Безопасности, исчезли с трёхмерного дисплея мультихроматрона, оставив лурианца в состоянии глубокой задумчивости сидеть в пилотском кресле перехватчика.
   Планета, о которой упомянул Шиг Джакул - Флеминг, была знакома Рихарду, но только на слух, сам он там не бывал ни разу. Система тройной звезды Уотсон CXI-58 располагалась далеко от центров цивилизации, как человеческих, так и инопланетных, находясь в небогатой звёздами окраинной части Рукава Щита-Центавра, известной космографам под названием Фессаликийской Впадины. Из ста двенадцати звёздных систем, расположенных в этой части космоса, обитаемы были только сорок три, остальные же либо имели статус ресурсных, либо просто-напросто числились необитаемыми и неисследованными. Двенадцать из сорока трёх обитаемых систем были колонизированы людьми во время Третьей Колониальной Экспансии, в трёх системах существовали колонии альтурийцев, ещё пять были заселены переселенцами из Фарадейского Союза, с Воллири и Чулокарро; в остальных проживали аборигенные расы, в основном, негуманоиды различного уровня развития. Флеминг же, как было известно Бергеру из официальных источников информации, был открыт крейсером Даль-разведки Терры "Малькольм Уоррен" в 2297 году Атомной Эры, а первые колонисты прибыли туда с Кассилии в 2380 году. Затем планета ещё трижды принимала колониальные транспорты, последний раз это произошло в 3612 году Атомной Эры.
   Всевозможные галактические потрясения благополучно обошли миры Фессаликийской Впадины стороной, чему её обитатели были только рады. Лишь бушевавшая в этой части Рукава Щита-Центавра межзвёздная война между Халроном и Синдой слегка задела этот уголок Галактики, да и то лишь системы Флид и Капрук, по причине их близкой расположенности к Армадианскому Гиперпространственному Маршруту. А так обо всём остальном жители миров Впадины узнавали лишь из программ новостей, транслируемых по каналам стереовидения.
   Бергер постучал пальцами по подлокотнику пилотского кресла, покосился на висящий справа трёхмерный экран, выдающий информацию о состоянии топливных картриджей, хмыкнул и, тронув пальцами сенсоратуру, вывел на главный мультихроматрон общие сведения о месте назначения. Космографические данные по системе Уотсон CXI-58 он пропустил, так как на данный момент они его не интересовали, а всё, что требовалось для перелёта, уже было введено в навигационный компьютер перехватчика. А вот изучить общие сведения о планете было очень даже к месту.
   Возникший в виоме текст содержал в себе данные о планете, её атмосфере и о политико-экономическом устройстве. Бергер поудобнее устроился в кресле и принялся читать небольшой информационный бюллетень, касающийся его теперешнего задания, относящийся к планете назначения.
  
   Краткие физические и политико-экономические характеристики Флеминга:
   расстояние от звезды(Уотсон CXI-58b) - 2,078 а.е.;
   экваториальный радиус - 6865,67 км;
   масса - 6,0148*1025 кг;
   средняя плотность - 5,741 г/см3;
   гравитация - 1,06 g;
   синодический период обращения - 322,08 ст. суток;
   сидерический период обращения - 23,15 ч;
   средняя температура поверхности - +19,44R С;
   естественных спутников - один (Амадеус);
   соотношение суши и водной поверхности - 5:2;
   состав атмосферы:
   азот - 78,08%;
   кислород - 21,067 %;
   аргон - 0,65%;
   углекислый газ - 0,12%;
   водяной пар - 0,051%;
   гелий - 0,022%;
   водород - 0,01%;
   население - 3,15 млрд. жителей;
   столица - город Кассингтон (2,6 млн. жителей);
   государственный строй - аграрная демократия;
   высший орган государственной власти - Планетарный Совет; Министр-Председатель Совета является главой планетарного правительства, избираемый Коллегией Выборщиков сроком на семь лет;
   основа экономики - производство сельскохозяйственной продукции, оптических волокон и средств связи, металлопроката и питьевой воды;
   основные торговые партнёры - Виндомор, Капрук-IV, Гриан-V, Эдрум и Бессин;
   индекс экономического развития - 0,744...
   Дальнейшее Рихарда особо не интересовало, поэтому лурианец выключил мультихроматрон и задумчиво уставился в обзорный блистер пилотской кабины перехватчика.
   План, предложенный охотнику за головами оперативником Полиции Безопасности был, что называется, прост, как монета в два геллера. Нужно было прилететь на Флеминг, приземлиться в единственном космопорту планеты, расположенном в тридцати километрах западнее столицы и носящем название Миттерхаузен, после чего любым доступным способом ему надлежало добраться до расположенного, образно говоря, у буррупа в заднице, небольшого городка Брэддон, где и проживал интересующий "безполов" субъект. Затем лурианцу надлежало вступить с данным субъектом в контакт, объяснить положение дел и вывезти с планеты, предпочтительно - на Лоуренс, столицу владений Правления в Туманности Андромеды, а если не получится, то доставить на Эльсинор.
   Вроде всё логично и всё правильно, но вот сам способ вывоза доктора Шерринфорд с Флеминга вызвал у Бергера вопросы. Изъяв, так сказать, доктора Шерринфорд из её среды обитания, лурианец должен был вывезти её из Брэддона не на космическом корабле, а на своём бронеджипе, добраться на нём до космопорта, и только потом воспользоваться звездолётом. Здесь Рихарда проняло и он задал прямой вопрос Джакулу, какого, собственно, фрайга ему нельзя использовать перехватчик и почему обязательно надо садиться в космопорту и ползти в Брэддон на попутном транспорте.
   "Безпол" оказался разумным сдержанным и понимающим и терпеливо разъяснил Бергеру, что в сложившейся ситуации рисковать жизнью единственного оставшегося в живых свидетеля по делу о "Шилозском инциденте" никак нельзя. Появление на аэродроме близ Брэддона космического корабля вмиг привлечёт ненужное внимание определённых сил, которые, как был уверен оперативник Директората, уже могут находиться на Флеминге или в его окрестностях. Поэтому для соблюдения всех необходимых требований безопасности лурианцу надлежит поступить именно так, как указано в инструкции.
   Возражать Джакулу Рихард не стал, сказал лишь, что если таковы правила игры, то он их принимает. В конце концов, он всё-таки охотник за головами Гильдии, а не какой-то офисный клерк, боящийся собственной тени. И он сделает всё от него зависящее, чтобы выполнить возложенную на него задачу.
   "Безпол" в ответ на эти слова Бергера одобрительно кивнул и, посоветовав охотнику лишний раз не светиться выходом в субэфир, отключился. А Рихард, посидев секунд двадцать в раздумье перед панелью коммуникатора, придвинул к себе сенсоратуру бортового информатора и подключился к Интерстару.
   Информация, которую ему удалось найти о Шилозе и о тех событиях, что происходили на планете некоторое время назад, заставила Бергера сильно призадуматься. Несомненно, виновных в ксеноциде Директорат однозначно желает видеть в газовой камере или на виселице, и здесь лурианец был полностью согласен с ним. Убивать разумных только потому, что какой-то мудак возомнил о себе невесть что, являлось весьма плохим поступком, и это ещё мягко сказано. Однако сам факт уничтожения колонии Правления на Шилозе к самому Бергеру отношения не имел. А вот кого могли привлечь для выполнения грязной работы сторонники свергнутого диктатора, имело самое непосредственное отношение как к самому лурианцу, так и к его работе.
  
   В пространстве Западной Галактической Периферии существовало множество разнообразных группировок наёмников вследствие отсутствия сильной центральной власти. Здесь никогда не существовало сколь-нибудь сильного планетарного правительства, могущего установить свой контроль над какой-либо частью этого уголка Галактики. Всё, на что хватало таких миров, как Лурия, Фризия, Ариталь и Шеол - это держать под своим контролем несколько десятков звёздных систем. Создать что-либо более существенное у них не было ни сил, ни возможностей. И именно по этой причине здесь отродясь не было ничего похожего на Полицию Безопасности Эльсинора, чем и пользовались всевозможные банды наёмников.
   Однако только три из них - "Джерретти" с Сальмора, "Серебряные Волки" с Тиона и "Пере" с Иминды - представляли для лурианца серьёзную угрозу. Остальных можно было не брать в расчёт, настолько незначительными они являлись на фоне "Большой Тройки" и Гильдии. Но Гильдию можно было смело ставить особняком, так как её структура была куда сложнее, чем у ведущих организаций наёмников. Да и её специализация делала её больше похожей на частную военную корпорацию, а не на группировку наёмников. В противоправных действиях Гильдия не принимала участия, напротив - она оказывала помощь планетарным властям в поимке соко различного масштаба и полёта.
   Глядя на голографический дисплей информатора, Бергер размышлял, кто может вставлять ему - и Полиции Безопасности - палки в колёса. "Пере", в принципе, можно было из этого крохотного списка исключить - на Иминде сейчас было весьма неспокойно из-за конфликта интересов двух мегаконцернов планеты, "Магадор" и "Риунди-Ветана". Цивилизация шивинов, коренных жителей Иминды, была устроена по типу корпоративной республики и несколько мегакорпораций управляли планетой через Корпоративный Совет, имея в нём равное количество представителей. И обычно все конфликты между концернами не выходили за пределы Совета и Дворца Власти, однако иногда случалось так, что вооружённые силы корпораций сходились в боях между собой, чтобы разрешить конфликт в ту или иную сторону. Но если такое и происходило, то не на Иминде - для таких целей в системе Скао Грос имелась необитаемая планета, именуемая шивинами Фуския, на которой войска корпораций и выясняли отношения, отчего и так пустынная и практически безжизненная Фуския превратилась в выжженную пустыню.
   Однако на сей раз противоречия между "Магадором" и "Риунди-Ветана" оказались настолько серьёзными, что шивины фактически очутились на пороге гражданской войны. Их общество оказалось расколото на несколько фракций, поддерживающих ту или иную сторону, а на призывы Корпоративного Совета сесть за стол переговоров и решить всё цивилизованным методом руководства "Магадора" и "Риунди-Ветаны" отвечали полным игнорированием этих призывов и продолжали наращивать свои силы. Уже было зафиксировано несколько случаев боестолкновений между войсками концернов, а что касается "Пере", то группировка решила принять сторону "Магадора", поскольку большинство её боевиков проживало на территории, контролируемой этой корпорацией.
   Следовательно, оставались "Джерретти" и "Серебряные Волки". И участие и тех, и тех было более чем вероятно, вот только от такого варианта Бергеру было, что называется, ни тепло ни холодно. Потому что шансы здесь были пятьдесят на пятьдесят. А это означало, что понять, кто именно может тебе противостоять, можно будет только тогда, когда вокруг начнут шипеть бластерные лучи и свистеть пули, выпускаемые из ручных масс-драйверов.
   Лурианец задумчиво хмыкнул и убрал от себя сенсоратуру. Взглянул на монитор курсографа и недовольно скривился. По всему выходило, что до Флеминга ему придётся лететь следующим способом: сначала через три системы с гиперворотами - Ангкарн, Тэ'мал и Белис Корону до системы Эпсилон Воробья, причём до Ангкарна от Олто Джакис придётся идти своим ходом, а это около четырнадцати часов хода и три гиперпрыжка. От системы же Эпсилон Воробья, в которой находилась планета Алворден, с которой у Рихарда были связаны не совсем приятные воспоминания, нужно было совершить гиперпрыжок к лежащей на Скиббианском Гиперпространственном Маршруте планете Претория, а уже оттуда до Флеминга была, что называется, прямая дорога.
   На мониторе вспыхнули цифры, означающие расчётное время полёта, и Бергер снова хмыкнул, недовольно почесал левое ухо и что-то пробормотал на эйлерианском пиджине, причём явно не то, что подходило для употребления в приличном обществе. Бортовой ВИ давал расчётное время, требуемое для полёта на Флеминг, равное сорока девяти часам, что могло означать очень многое - а могло и ничего не значить. Хотя маловероятно, что у тех, кто охотится за доктором Шерринфорд, имеется в наличие сверхсветовой звездолёт. Такие корабли ещё не попадались лурианцу в частных руках или у различных ЧВК и подобных им организаций. Значит, исходить следовало из обычных условий. Здесь, конечно, получалась полная неизвестность, но так уж складывалась ситуация. Либо доктор Шерринфорд всё так же продолжала заниматься своим ремеслом на Флеминге - либо она уже ничем не занималась.
   Но узнать это можно было только одним способом. Поэтому Бергер, усевшись поудобнее в пилотском кресле, пристегнул предохранительные ремни и занялся активацией бортовых систем перехватчика. Ему предстоял первый этап - взлёт с орбитальной станции и пролёт до орбиты девятой планеты системы Олто Джакис, после чего перехватчик должен был совершить гиперпрыжок в систему Ангкарн. Оттуда его дальнейший путь лежал на Западную Периферию, через Тертенский Транспортный Вектор и Дугу Резерфорда к Претории, откуда до места назначения оставалось всего лишь каких-то двадцать четыре парсека.
  
   Для любого представителя вида homo, живущего в данную эпоху, гиперпространственные полёты являются самой обычной повседневной обыденностью и никто даже не задумывается об этом. Никто не видел в этом ничего необычного. Но так было не всегда.
   До Третьей Мировой войны все космические потуги человечества можно было охарактеризовать одной ёмкой фразой - "ползают тут всякие под носом". Что вполне соответствовало истине. Тогдашние примитивные жидкостные двигатели не только не позволяли развивать сколь-нибудь приличной скорости, необходимой для межпланетных полётов - о межзвёздных речь вообще не шла, но и не могли вывести в космос более-менее серьёзный по размерам корабль. Автоматические зонды, посылаемые людьми в космос, проводили там годы перед тем, как достичь своих целей. И все тогдашние достижения заканчивались полётами "Аполлонов" с экипажами на естественный спутник Терры.
   Как это часто бывает в истории развития различных цивилизаций, именно войны толкают вперёд технический прогресс - и способствуют отсеву паразитирующих особей. Третья Мировая война как раз и явилась таким катализатором. Именно после того, как Западный Блок и Восточная Коалиция подписали Абиджанский мирный договор, в истории прогресса человечества наметился серьёзный рывок. Началась Вторая Промышленная революция, приведшая к созданию новых двигателей для космических кораблей, которые позволяли достичь Марса за шесть-семь дней. Также стоит отметить, что холодный термоядерный синтез перестал быть объектом насмешек и обвинений в надувательстве, во многом благодаря тому, что эта проблема получила широкое финансирование со стороны ведущих мировых держав. Как следствие - создание во второй половине XXI века Доатомной Эры первых термоядерных реакторов холодного синтеза, что серьёзно подтолкнуло терранскую науку вперёд.
   Оснащённые новыми двигательными системами космолёты позволили достичь Марса, Меркурия, астероидов, высадиться на спутниках внешних планет. Были открыты ксенофауны на Титане, Европе, Энцеладе, Тритоне и Ганимеде, началось строительство первых поселений за пределами Терры. Началась разработка проектов по терраформингу Марса и Венеры. В Пояс Астероидов устремились корабли изыскателей, намеревающиеся обнаружить там месторождения полезных ископаемых. Были построены комплексы по добыче так нужного терранской энергетике гелия-3 на Луне и вблизи газовых гигантов; космолёты с исследователями достигли Плутона и проникли в Пояс Койпера, найдя там, наконец, десятую планету Солнечной системы (в 2057 году Плутону снова был присвоен ранг полновесной планеты), оказавшейся "суперземлёй" с массой в пять с половиной масс Терры и имеющей мощную водородно-гелиевую атмосферу. Однако межзвёздные полёты по-прежнему были недоступны ввиду слишком больших расстояний. Даже на максимальной скорости, доступной тогдашним двигателям, космическому кораблю понадобилось бы более пяти тысяч лет для того, чтобы достигнуть ближайшей к Солнцу звезды - Проксимы Центавра. Сами понимаете, что такое было абсолютно неприемлемо.
   Работы по созданию чего-то такого, что позволило бы терранцам выйти на просторы Галактики, начались в восьмидесятых годах XXI века Доатомной Эры, были прерваны Четвёртой Мировой войной, после которой в 2167 году Д.Э. была основана Терранская Федерация, и в итоге привели к тому, что в 2205 году Д.Э. двое молодых учёных-физиков - Тилль Латтманн из Швейцарии и Дмитрий Сарычев из Евразийской Федерации - независимо друг от друга математически обосновали принцип работы устройства, названного ими генератором искривления пространства. Объединив свои усилия, спустя шесть лет они явили человечеству способ в приемлемые сроки - в более чем приемлемые - достичь других звёзд.
   Современные космологические теории утверждают, что наша Вселенная рождалась 506-мерной, однако в процессе инфляционного расширения осталось только три плюс время, остальные схлопнулись, или скомпактифицировались, выражаясь терминами космологов, сформировав то самое гиперпространство, о котором так много говорили с середины XX века Доатомной Эры. Или, как его ещё называли, "подвал Вселенной". А раз есть подвал, то в него определённо можно проникнуть. Только лишь надо найти способ. И именно такой способ и нашли Латтманн и Сарычев.
   Созданный ими генератор искривления пространства при активации генерировал узконаправленный квантовый поток, который создавал своеобразную брешь в ткани пространства-времени, сквозь которую делался возможным переход в гиперпространство, являвшееся весьма экзотической областью, сквозь которую можно было сократить огромные расстояния фактически до нуля. Ну, то есть до нуля поначалу его сокращать не получалось, но всё равно, где, скажем, восемь лет полёта через обычное пространство со скоростью света - и где всего-то часов тридцать-тридцать пять!
   Само собой разумеется, что без несчастных случаев и аварий поначалу не обошлось. Гиперпространство-гиперкосмос-гиперсфера, как называли это явление, и до сих пор являлось местом малопонятным и не до конца изученным. Взять хотя бы время от времени возникающие в нём квантовые возмущения, получившие название "гиперпространственный шторм" - до сих пор было непонятно, почему и как они вообще возникают. Иногда случалось так, что из-за этих штормов оказывались отрезанными от остальной Галактики звёздные системы и даже целые квадранты. И пройти через эти возмущения было воистину непростым делом.
   Однако, несмотря на несчастные случаи, терранцы вышли на галактические просторы, где вступили в контакт с более развитыми, чем они, и более древними цивилизациями. Со многими из них молодой расе удалось наладить дружественные отношения, с некоторыми пришлось повоевать. Не без этого. Затем была создана технология гиперворот, делающих сообщения между звёздными системами более удобным и более быстрым... хотя они были размещены далеко не везде. И иногда это доставляло определённые неудобства. Вот как сейчас.
   Рихард Бергер, охотник за головами Гильдии, лурианец, живущий на планете Фризия, ещё раз сверился с бортовым навикомпом и удовлетворённо кивнул самому себе. Его "Гиена" достигла расчётной точки, находящейся в районе орбиты Олто Джакис-IX, откуда перехватчик должен был уйти в джамп-режим, следуя в систему Ангкарн. Поэтому лурианец принялся тщательно проверять всё, что было необходимо для успешного выполнения гиперпрыжка, как-то: 4-осевой стабилизатор, регулятор гиперпривода, стабилизатор ионного потока, мотиватор гипердрайва и инерциальные амортизаторы, а также правильность ввода в курсограф координат точки выхода. Ошибка, допущенная при этом, могла привести к тому, что звездолёт могло выбросить в обычный космос совсем не там, где было нужно его пилоту.
   Никаких ошибок и недочётов Бергером найдено не было, и это обстоятельство привело охотника за головами в благостное расположение духа. Это значит, что не нужно опасаться того, что вместо нужной системы перехватчик может забросить шиист знает куда, а такой поворот дел однозначно не устраивал лурианца. Хорошо ещё, если забросит при этом куда-нибудь эдак парсеков за двадцать от нужной планеты - а то ведь могло случиться так, как в своё время произошло с другим охотником, ланином с планеты Эббара по имени Тиру Маструк. Когда он преследовал одного соко с Довера, то во время погони, сопровождаемой небольшой стрельбой, ошибся в расчётах, вследствие чего его корабль выбросило из гиперпрыжка не в системе Оранос, куда держал путь преследуемый им соко, а далеко на северо-востоке Галактики, в необитаемой звёздной системе, и ланину стоило большого труда определить, куда же занесло. А на то, чтобы вернуться в знакомую охотнику за головами часть космоса, ушло почти десять стандартных дней.
   Перехватчик достиг заданной точки пространства, и на пульте управления гиперприводом загорелись три зелёных и один фиолетовый индикатор, сигнализирующие о том, что оборудование готово к прыжку. Оставалось лишь отдать ему соответствующую команду при помощи сенсоратуры. Что, собственно говоря, Бергер и собирался сейчас сделать.
   На данный момент скорость перехватчика составляла восемьдесят два процента от скорости света, но это ровным счётом не имело никакого значения для перехода на джамп-режим. Самое главное условие - скорость, составляющая половину световой - было соблюдено, следовательно, включению гиперпривода ничего не препятствовало.
   Пальцы Бергера пробежались по сенсорной панели, вводя соответствующие команды на запуск гипердвигателя. Следуя им, мотиватор гиперпривода принялся собирать аксионное излучение, генерируемое кварковым реактором, на поле проводника, представляющем собой несколько километров тонкой триниумовой проволоки, являющейся важной деталью гипердвигателя. Затем на ускорители гиперпривода подавалась энергия из ионизационных камер термоядерного двигателя, что вызывало флуктуации в пространственно-временном континууме и позволяло сгенерировать узконаправленный квантовый поток, открывающий окно гиперперехода. Затем этот поток как бы утягивал за собой звездолёт в подпространство, выводя его на требуемое для прыжка время из обычного евклидова пространства. Во время прыжка включался генератор квантового поля, стабилизирующий положение корабля в гиперпространстве и не позволяющий ему произвольно из него выйти; выход же в нормальный космос осуществлялся автоматически, в отличие от входа - навигационный компьютер сверял полученные координаты с показаниями гиперсканера, определяя нужный момент для проявления корабля в обычном пространстве.
   Всё это уже очень давно не вызывало никакого трепета и пиетета, став самой обычной рутиной космических полётов. Вот именно поэтому Бергер, проведя все необходимые для прыжка подготовительные процедуры, с совершенно равнодушным видом нажал указательным пальцем правой руки на сенсор активации гиперпривода. Включились инерциальные амортизаторы, нейтрализующие негативные моменты ускорения при входе в гипер, в черноте космоса сверкнула яркая голубоватая вспышка, и космический корабль исчез с глаз гипотетического наблюдателя, оказавшись там, где известные всем физические законы не имеют никакой силы.
  
   Глава 6.
  
   Со стороны находящегося над северным полушарием Флеминга наблюдателя казалось, что кто-то нечаянно - или же с умыслом - вылил на поверхность планеты зелёную, жёлтую и синюю краску, да так и оставил в совершеннейшем беспорядке. Да ещё и специально прошёлся по палитре миксером, чтобы добавить как можно больше мешанины. Два больших океана в восточном полушарии планеты разделял небольшой континент, чем-то похожий на грушу с обгрызенными краями; в южном полушарии цепочка мелких морей пролегала между тремя большими массивами суши. Ещё один континент в западном полушарии, напоминающий соединённые узким перешейком две дольки апельсина неправильной формы, граничил с одним из океанов, упираясь южной своей частью в два довольно крупных южных моря.
   Система Уотсон CXI-58 являлась тройной системой, а сам Флеминг обращался вокруг звезды Уотсон CXI-58b - оранжевого карлика спектрального класса K1V, находясь на удалении от пары CXI-58a/c на среднем расстоянии более чем в шесть астрономических единиц. Климат на планете, в основном, царил тёплый, близкий к субтропическому, что весьма благоприятно сказывалось на сельском хозяйстве. Именно поэтому Флеминг и развился в аграрно-индустриальный мир, где примат первенства принадлежал агрохолдингам и сельскохозяйственным кооперативам, снабжающими продовольствием несколько десятков звёздных систем. Внутри планетарной орбиты были построены двенадцать крупных орбитальных терминалов, которые осуществляли погрузку-выгрузку транспортных звездолётов, а за порядком в околопланетном пространстве следила полицейская станция, размещённая в точке, находящейся внутри орбиты единственного спутника Флеминга - Амадеуса. Она же выполняла и функции таможенно-пограничного поста, осуществляя соответствующий надзор за прибывающими в систему Уотсон CXI-58 космическими кораблями из систем, не являющихся членами Объединённой Федерации Комптона и Херцфельда, а также не относящихся - космографически - к Ауригианскому Поясу и Фессаликийской Впадине, которая являлась частью Пояса. Звездолёты же миров, входящих в ОФКХ, были от этой процедуры освобождены.
   Перехватчик Бергера радары полицейской станции засекли сразу же после выхода из гиперпрыжка. Идентификаторы определили, что этот космоплан не принадлежит к числу тех, кому позволено садиться на Флеминг без прохождения погранично-таможенного контроля, после чего на панели коммуникатора в пилотской кабине "Гиены" вспыхнул индикатор входящего вызова.
   - Я слушаю, - усмехнувшись, произнёс лурианец, включая канал связи.
   Над коммуникационным пультом развернулся трёхмерный видеообъём, протаял в глубину, являя глазам Бергера сидящего за почти таким же коммуникационным пультом, только расположенном на космической станции, молодого мужчину в светло-серой униформе местной планетарной полиции, с шевроном лейтенанта на правом предплечье. Голову его охватывала полудуга гарнитуры коммуникатора, а глаза закрывал сопряжённый с компьютером визор, позволявший оперативно получать всю необходимую информацию о положении дел в космическом пространстве. Присмотревшись повнимательнее, Бергер заметил торчащий из-за левого уха оператора тонкий проводок, что означало наличие у флемингианца предназначенного для работы с компьютерами и различными электронными/молектронными устройствами импланта.
   - Неопознанный корабль - вы видны на наших радарах, - произнёс оператор полицейской станции на галапиджине. - Назовите себя и цель своего визита в систему Уотсон.
   - Говорит Рихард Бергер, пилот и владелец космического перехватчика "Гиена", регистрационный номер 47-39-QKI-12-88-LM фризианского регистра, - ответил Рихард на стандартном языке. - Следую на Флеминг по делам Гильдии Охотников за Головами. Коммерческие дела. Прошу разрешения на посадочный коридор до Миттерхаузена.
   На той стороне канала связи возникла вполне ожидаемая заминка. Будь собеседник Бергера простым диспетчером, он бы просто-напросто занёс новоприбывший звездолёт в реестр данных и дал бы проводку по курсу до космопорта. Но в том и дело, что станция вблизи Амадеуса не являлась гражданской, а была полицейской. И вполне естественно, что её персонал проявил интерес к прилёту на их планету охотника за головами. Ибо нередко визит охотника Гильдии превращался в небольшую такую войну, последствия которой приходилось расхлёбывать планетарным властям.
   Однако и отказать Бергеру в посадке на планету без веских на то причин власти Флеминга тоже не могли. Объединённая Федерация Комптона и Херцфельда в своё время подписала с Гильдией договор о сотрудничестве в юридической сфере, поэтому так просто отфутболить лурианца местные не могли. Тем более, что охотники за головами частенько избавляли планетарную полицию от необходимости возиться со всяким отребьем. Да и вдобавок, зачастую охотники за головами куда успешнее справлялись с разными соко, что позволяло местным властям сберегать собственные кадры.
   - Э-э... - полицейский несколько секунд глядел куда-то мимо экрана, возможно, сверялся с какой-то информацией, потом снова обратил своё внимание к лурианцу. - Чисто технически, нет никаких противопоказаний для вашего приземления на Флеминге, однако вы являетесь лицензированным охотником за головами Гильдии Моргана, что влечёт за собой определённые последствия. Что вы можете сказать о цели вашего визита на нашу планету, господин Бергер?
   - Если вы опасаетесь, что я прибыл на Флеминг для того, чтобы выковырять отсюда какого-нибудь соко, то вы ошибаетесь, господин... мм...
   - Лейтенант планетарной полиции Флеминга Штефан Кламмер.
   - ... господин Кламмер, - закончил Бергер. - Моя задача заключается в том, чтобы вывезти отсюда некоего разумного, которого очень хотят видеть в качестве свидетеля правоохранительные органы... кхм... одного государства, довольно далеко отсюда расположенного. Выбор пал на меня, вот я и здесь.
  
   - А сами они забрать этого свидетеля не в состоянии? - скептически прищурился полицейский.
   - Слушайте, мне дали контракт на доставку свидетеля с Флеминга, а всё остальное меня не касается, - Бергер предусмотрительно решил не упоминать о Корпоративном Правлении и о Полиции Безопасности. - Если вы не желаете давать мне разрешение на посадку на Флеминге, так и скажите. Я свяжусь со штаб-квартирой Гильдии и подам отказ от исполнения контракта по причине невозможности попасть на планету, указанную в оном, из-за противодействия правоохранительных органов этой планеты. А там пусть разбирается арбитраж на Камерлинге.
   Лейтенант планетарной полиции озадаченно крякнул и машинально почесал затылок. Расположенный на планете Камерлинг, что находилась в системе двойной звезды TEV-330, известной больше под именем собственным Адалиндис, Космический Арбитражный Суд занимался всевозможными межпланетными спорами и конфликтами невоенного характера, которые с завидной регулярностью имели место быть на Западной Периферии. И мало кому хотелось стать объектом пристального внимания его арбитров, которые славились в этой части Главной Галактики своими неподкупностью, непредвзятостью и въедливостью. Вот и лейтенант Кламмер явно не горел желанием становиться тем флемингианцем, из-за которого к Флемингу могло быть приковано внимание арбитров КАС.
   - Вы, очевидно, неправильно меня поняли, господин Бергер, - с важным видом произнёс флемингианец. - Я вовсе не это имел в виду. Я хотел всего лишь узнать цель вашего визита на нашу планету. Ведь вы, охотники за головами, частенько любите устраивать небольшие войны, отчего потом страдает не только инфраструктура, но и мирное население. Но раз вы прилетели всего лишь забрать свидетеля - думаю, причин для запрета на посадку не может быть.
   - У вас их по-любому бы не нашлось! - усмехнулся лурианец. - Согласно договору между Гильдией и ОФКХ ещё от девяти тысяча шестьсот сорок пятого года Атомной Эры охотники за головами имеют полное право вести оперативные мероприятия на мирах, входящих в Федерацию. В случае нанесения какого-либо ущерба муниципальной собственности Федерации планетарные власти должны связаться с Гильдией и выставить претензию в Арбитражный Суд на Камерлинге. А ещё могу вам напомнить, что именно действия моих коллег двадцать семь лет назад положили конец городской герильи на Эрнандесе-IV, с которой тамошние власти никак не могли справиться.
   - Ну, у нас нет никакой городской герильи, - парировал полицейский. Глянул куда-то в сторону. - Так, ваш посадочный коридор сорок два-двенадцать, код канала для связи с диспетчерской порта восемнадцать-сто четыре-двадцать три. Ваши регистрационные данные подтверждены и занесены в реестр прибывающих звездолётов. Удачной посадки, господин Бергер.
   - Э-э... одну минуточку, лейтенант... - заторопился Бергер, видя, что полицейский собирается отключить связь. - Мне нужна консультация по одному вопросу, быть может, вы сможете мне что-нибудь подсказать?
   - Слушаю.
   - Мой объект находится в городе под названием Брэддон, это в южном полушарии планеты. Мне нужно туда добраться, но по условиям контракта я не могу воспользоваться космопланом. Ехать же туда из космопорта своим ходом долго, есть риск не успеть... Ну, вы меня понимаете...
   - Понимаю, - усмехнулся Кламмер. - Что у вас за транспорт?
   - "Матадор". Наземный бронированный джип. Невооружённый, оснащён лишь РЭБ-станцией. Есть все необходимые документы на неё, оформлены на Фризии, где я и проживаю.
   - "Матадор"... - Кламмер несколько секунд помолчал. - А документы на него у вас при себе?
   - Само собой.
   - Мне нужны регистрационные данные на транспортное средство, ваша водительская лицензия и полная характеристика данного транспортного средства, - услышал Бергер. Про себя усмехнулся, однако вслух ничего не сказал. Пограничник был в своём праве и действовал в соответствии со своими должностными инструкциями.
   - Пожалуйста, - лурианец набрал на сенсоратуре комбинацию, которая позволяла отправлять абоненту сведения того характера, о котором только что шла речь. - Данные поступают?
   - Да, получаем информацию, - кивнул в ответ полицейский. - Подождите, я проверю по базе данных...
   Бергер молча кивнул в ответ. Это являлось - сверка по базе данных, а не кивание головой - стандартной процедурой на большинстве цивилизованных планет. А ну как транспортное средство числится где-нибудь в угоне и за ним тянется криминальный "хвост"?
   - Всё в порядке, - заключил полицейский через несколько секунд. - Ваши данные подтверждены. А по поводу того, как вам добраться до Брэддона - думаю, в космопорту вам стоит поискать агентства по оказанию транспортных услуг. Космопорт на Флеминге, к сожалению, один, поэтому данная сфера бизнеса у нас очень развита. Думаю, что вы без труда сумеете отыскать в порту подходящую для вас контору, которая сможет предоставить вам требуемую услугу. После приземления идите в северное крыло космовокзала - там базируются компании-перевозчики и находятся офисы индивидуалов.
   - Понял вас, лейтенант, спасибо, - кивнул Бергер.
   Штефан Кламмер молча кивнул в ответ и отключил связь.
   Охотник за головами задумчиво почесал затылок, хмыкнул и отключил канал связи со своей стороны. Что ж - первый пункт миссии он выполнил безукоризненно, добрался до Флеминга без каких-либо проблем. Вовремя ли - это пока неизвестно. Однако для того, чтобы узнать это, времени было вполне достаточно. Теперь перед ним стояла задача - найти подходящего перевозчика, который сможет за приемлемую сумму переправить его и его бронеход в Брэддон. А там уже, непосредственно на месте, будет видно.
  
   Посадка в космопорту Миттерхаузена не представляла из себя сколь-нибудь серьёзных проблем. Бергеру доводилось повидать самые разные типы космических портов - от суперсовременных космопортов Эдории, Фризии и Анзиллиона до лишённых даже мало-мальски приличных удобств грунтовых посадочных площадок на Дарсе-VIII и Ивеларе, на которые посадить корабль было довольно серьёзным испытанием. А так называемый экваториальный "космопорт" - именно в кавычках, так как назвать ЭТО космопортом даже язык не поворачивался - на Эзельте вообще следовало объявить вне закона, поскольку сажать там звездолёт можно было только закрыв глаза и читая молитвы всем известным туземным божествам.
   Но Миттерхаузен принадлежал именно к числу современных космопортов, о чём красноречиво свидетельствовало огромное - тридцать пять на тридцать километров - стартопосадочное поле из сверхпрочного керамлита, расположенное в северной части куполообразное здание космовокзала и длинная, похожая на тонкую альфабетонную иглу, диспетчерская башня. Несколько в стороне от всего этого хозяйства располагались грузовая станция магнитной дороги, транспортный терминал для наземных грузовиков и грузовой же аэродром, поскольку единственный космопорт Флеминга был и единственной ниточкой, связывающей планету с остальной галактикой. К западной части порта примыкал огромный грузовой терминал, где занимались обработкой поступающих на Флеминг грузов и подлежащих отправке с планеты и где, как мог видеть Бергер из кабины заходящего на посадку перехватчика, кипела бурная деятельность. Во все стороны сновали колёсные и антигравитационные погрузчики, подъезжали и отъезжали грузовые ВИ-платформы, курсирующие между ним и грузовыми станциями.
   Космических кораблей на стартопосадочном поле космопорта было не так уж и мало. Относительно свободной была только северная часть, всё остальное поле было заставлено самыми разнообразными звездолётами. Намётанный глаз лурианца (специфика работы охотника за головами включала в себя и умение распознавать типы и принадлежность космических кораблей) успел за то время, которое понадобилось "Гиене", чтобы выйти на посадочную глиссаду, разглядеть приземистый транспортник из миров Торговой Гильдии Лагоша, зерновоз с Нефиона-II, пассажирский лайнер с опознавательными знаками Лукреции и карго вольных торговцев кореллианской постройки, на бортах которого были выгравированы опознавательный знаки Латромии. Между частным судном лусианского регистра и необычного вида звездолётом, принадлежащего к негуманоидной расе дратбитов с Шемусума, готовился к взлёту шарообразный звездолёт наскири. Словом, самая обычная жизнь самого обычного космического порта цивилизованной планеты.
   Перехватчик снизился до высоты в двадцать метров над стартопосадочным полем и завис над керамлитовой площадкой, выпустив посадочные опоры. Бергер проверил показания приборов, довольно кивнул сам себе, и протянул руку к панели управления. И замер, превратившись в некое подобие так популярных на арктическом Антимаре ледяных скульптур.
   Разумеется, тот кореллианский карго WY-4400 с опознавательными знаками Латромии вполне мог быть самым обычным карго вольных торговцев, вот только лурианец знал, что именно грузовики серии WY-4400 очень любят в "Джерретти" за их скоростные качества и простоту в ремонте. А ещё эти корабли обладали весьма неплохим для своего класса запасом автономности, что при операциях определённого характера была весьма немаловажно.
   Прогонять по базе данных идентификационный номер, не зная оного, являлось занятием не то чтобы бесперспективным, но заведомо отдающим идиотизмом, поэтому Бергер, мысленно пожав плечами, решил не искать чёрного фелиниса в тёмной комнате, а заняться своим непосредственным заданием. Если наёмники "Джерретти" уже прибыли на Флеминг, то у них вполне могла иметься определённая фора перед лурианцем, хотя здесь всё зависело от некоторых факторов. Поэтому зря времени терять явно не стоило.
   Переключив несколько сенсоров и щёлкнув парой тумблеров на пульте управления, Бергер плавно опустил перехватчик на керамлитовое покрытие стартопосадочного поля. Мягко спружинили гидравлические амортизаторы, стих тихий шелест антигравов. Сверившись с данными отвечающих за количество топливных картриджей индикаторов, Бергер удовлетворённо хмыкнул. Топлива "Гиене" хватило бы, чтобы добраться до Фарадея, как минимум. Так что его решение о дозаправке на Претории было вовсе не чрезмерной тратой денежных средств и не прихотью. Никто не мог сказать, чего следовало ожидать на Флеминге, поэтому следовало быть готовым к любым неожиданностям.
   Переведя системы перехватчика в дежурный режим и отключив наиболее энергоёмкие из них, лурианец покинул пилотскую кабину и по короткой межпалубной лестнице спустился на нижнюю палубу "Гиены", на которой в обычных кораблях этого класса располагался бортовой арсенал, снабжающий ракетные ЭМ-катапульты метательными снарядами. У этого же перехватчика катапульты были демонтированы, уступив место дополнительным турболазерам модели "Марк-340", а вместо арсенала на нижней палубе разместился гараж для "Матадора", ремонтная мастерская и оружейная, в которой нашлось место для хранения боксов с обычным лёгким скафандром и тяжёлым защитным скафандровым комплексом ЗСК-200. Стандартная грузовая аппарель была демонтирована, уступив место десантной, по которой мог спускаться и подниматься джип охотника за головами, для чего пришлось несколько расширить отверстие в корпусе корабля.
   Справедливо полагая, что те, кто прибыл - или прибудет - на Флеминг для того, чтобы заставить доктора Шерринфорд замолчать, вряд ли притащат за собой что-нибудь навроде боевых роботов или танка-тарана, Бергер решил не брать с собой тяжёлое вооружение. Вполне достаточно для предстоящей миссии самого обычного бластера и лазерной винтовки. Ну, контейнер с гранатами нескольких типов ещё не помешает. Поразмыслив некоторое время, Рихард решил-таки прихватить с собой - просто так, на всякий случай - импульсное ружьё. Такое оружие было весьма эффективным против лёгкой наземной техники, особенно гражданских модификаций. Да и умерить пыл слишком уж ретивых врагов такое оружие тоже было в состоянии.
   Продуктов с собой лурианец решил много не брать - в конце концов, на обратном пути ведь будут попадаться городки и посёлки, где можно будет разжиться провизией. На первых порах будет вполне достаточно нескольких тюбиков Е-рациона, двух пятилитровых ёмкостей с питьевой водой и витаминизированных плиток. А если окажется, что забирать из Брэддона некого, то обратный путь до Миттерхаузена много времени не займёт.
   Отдав бортовому ВИ дополнительные указания на время своего отсутствия, Рихард влез в кабину "Матадора" и нажатием сенсора на пульте дистанционного управления внешним люком активировал отпирающий его механизм. Тихо загудели электромоторы, вниз пошли мощные гидравлические рычаги, опуская транспортную аппарель. Запустив мотор внедорожника, лурианец аккуратно вывел его наружу, подождал, пока за ним закроется люк в борту перехватчика, а затем направил машину в направлении космовокзала, в северном крыле которого, как сказал ему во время сеанса связи диспетчер-полицейский, располагались конторы оказывающих транспортные услуги агентств.
   По пути навстречу джипу лурианца по керамлиту стартопосадочного поля попался наземный колёсный броневик с выгравированной на бортах эмблемой, которая показалась Бергеру смутно знакомой. Правда, скорость обоих транспортных средств была достаточно большой для того, чтобы эмблему эту можно было рассмотреть в подробностях, но, приблизившись к зданию космовокзала, Рихард понял, что именно за эмблема была нанесена на борта броневика.
   Судя по всему, космопорт на Флеминге управлялся компанией с Фризии, именующейся "Космические Вокзалы и Терминалы", и которая, как гласили циркулирующие в этой части Главной Галактики слухи, является одной из дочерних компаний мегакорпорации "Доки и Верфи" с Одина, которой принадлежали ВСЕ космические порты на территории Корпоративного Правления и почти восемьдесят процентов космических доков, верфей и ремонтных станций, а также более двух третей космобаз и прочей орбитально-космической архитектуры. Собственная служба безопасности, по размерам сопоставимая с вооружёнными силами планеты средней руки, поддерживала порядок на всех этих объектах, причём поддерживала его так, что редко у кого возникало желание поднимать бучу на принадлежащих одинцам объектах. Соответственно, похожая картина должна была наблюдаться и на Флеминге - ведь все дочерние компании "ДиВ" старались держать заданную одинцами марку. И "Космические Вокзалы и Терминалы" не были исключением из правила.
   Бергер убедился в этом на личном опыте, как только припарковал джип на огромной наземной парковке, примыкающей к северной стороне здания космовокзала. Вылезая из "Матадора", лурианец краем глаза заметил парящие над парковкой на высоте пятиэтажного дома небольшие шарообразные дроны-наблюдатели, следящие за обстановкой и транслирующие картинку в режиме реального времени в формате 8М на экраны центрального поста охраны. Вполне нормальное явление для любой цивилизованной планеты, благодаря которому обеспечивалась максимальная безопасность граждан и их имущества. Малейшее подозрение на противоправный акт - и нарушитель будет нейтрализован охранными киберами и передан в отнюдь не дружелюбные руки блюстителей порядка.
   Космовокзал имел несколько входов, которые охранялись вооружёнными бластерами и станнерами сотрудниками службы безопасности "КВиТ". Тяжёлого вооружения при них не наблюдалось, однако Бергер нисколько не сомневался, что при возникновении нештатной ситуации оно тут же будет задействовано. А сейчас охранники просто следили за входящими и выходящими разумными, время от времени сверяясь со своими сканерами.
   На приближающегося лурианца никто не обращал никакого внимания ровно до того момента, как он поравнялся с безопасниками. Однозначно, не будь у Рихарда при себе оружия, на него никто не обратил бы никакого внимания, а так один из безопасников, высокий плотного сложения выходец с Чиона-VI, сделал пару шагов в сторону, перегораживая охотнику дорогу и недвусмысленно положил правую руку на торчавшую из набедренной кобуры рукоять бластера модели DH-18, что производились на Слокуме.
   - Да? - спросил Бергер, останавливаясь в трёх шагах от безопасника. - Чем могу помочь?
   - Прошу прощения, уважаемый, - произнёс чионец на стандартном, - но вход в здание космовокзала с оружием запрещён. Вам придётся сдать бластер службе безопасности, сотрудники которой поместят его в ячейку хранилища, а на выходе вы получите его назад. Вам выдадут ЭМ-карточку соответствующего образца, которую вам нужно будет предъявить сотрудникам СБ для получения своего оружия. Извините, но таковы правила "Космических Вокзалов и Терминалов".
   - Правили есть правила, - философски пожал плечами Бергер, вынимая бластер из кобуры и протягивая его безопаснику.
   - А разрешение на оружие у вас есть? - поинтересовался другой охранник, невысокий человек со слегка раскосыми глазами, что выдавали его далёких монголоидных предков.
   - Само собой.
   Бергер протянул безопаснику свой ЭМ-жетон, который тот немедленно вставил в ридер. Охранник внимательно ознакомился с выведенной на полихордкристаллический дисплей информацией, хмыкнул, почесал кончик своего носа и, вынув жетон из считывающего устройства, вернул его лурианцу.
   - Стало быть, вы охотник за головами Гильдии с Моргана, - произнёс он. - И вы, надо полагать, прилетели на Флеминг вовсе не для того, чтобы посетить минеральные источники Мауденца или поваляться на пляжах островов Яларо. Ведь так, господин Бергер?
   - На сей счёт можете не беспокоиться, - усмехнулся Рихард. - Я прилетел на Флеминг не за тем, чтобы придушить какого-нибудь соко. Просто здесь проживает некий разумный, которого очень хотят видеть живым правоохранительные органы одной планеты, ну, меня и подрядили на это дело. Не думаю, что вывезти свидетеля так уж сложно... хотя...
   Лурианец многозначительно повёл плечами.
   - Понятно. - Безопасник-чионец передал бластер Бергера третьему охраннику, после чего быстро пробежал пальцами по сенсоратуре своего датапада и вынул оттуда тонкую ЭМ-карточку, которую протянул лурианцу. - Ваша ЭМ-карта на возврат оружия, господин Бергер. Предъявите её на выходе из здания вокзала.
   - Понятно, - Бергер убрал протянутую ему карточку в карман куртки. - Э-э... скажите, а где я могу найти контору, занимающуюся транспортными перевозками?
   - А вы разве не на своём корабле сюда прибыли? - полюбопытствовал чионец.
   - На своём-то на своём, только по условиям контракта мне не рекомендовано им воспользоваться для изъятия свидетеля. Перестраховываются мои наниматели или нет, я не знаю, да мне и похер, но контракт есть контракт, а я не привык его нарушать.
   - А-га... Ну, вы правильно выбрали направление. Именно здесь, в этой части вокзала, расположены конторы различных транспортных агентств. Я бы порекомендовал вам обратиться в "Транспортные Услуги Хартанто" или в "Грузовые Перевозки Клиггона". Весьма респектабельные конторы, да и стоимость их услуг вполне приемлема. Их офисы расположены на пятом уровне вокзала, если заблудитесь, воспользуйтесь услугами инфокиоска.
   - Спасибо, - кивнул чионцу Бергер.
   Попасть на пятый уровень здания космовокзала можно было либо на антигравитационном лифте, либо по комплексу самых обычных эскалаторов. Поскольку времени у Бергера было не то чтобы в достатке, но и нехватки его охотник за головами тоже не ощущал, лурианец решил воспользоваться лифтом. Присутствие в космопорту кореллианского транспортника несколько беспокоило лурианца, однако весомых доказательств того, что это был корабль "Джерретти", у Рихарда не было. Но и расслабляться тоже не стоило.
   Собственно, с боевиками этой ЧВК Бергеру особо пересекаться не доводилось, хотя на Эребусе и Ло'Дуне-IX ему довелось, скажем так, немножко поконфликтовать с парнями из отряда зефионца Барельда Вассенара. Обошлось без трупов и разрушений, но морды кое-кому Рихарду пришлось-таки набить. Вассенар показал себя вполне адекватным наёмником и не стал качать права и ставить пальцы веером - возможно, это и спасло его и его парней от слишком жёсткой реакции лурианца. Пусть внешне Бергер и выглядел эдаким интеллигентным разумным, но внешний вид часто бывал обманчивым.
   Поднявшись на лифте на пятый уровень здания космовокзала, лурианец огляделся по сторонам, выискивая местоположение оказывающих транспортные услуги частных контор. Вопреки ожиданиям, прибегать к помощи информационного киоска не пришлось - висящее под потолком мультихроматронное табло давало отличную навигацию. Оставалось лишь найти офис под номером "514", в котором размещались "Транспортные Услуги Хартанто" - обращаться в "Грузовые Перевозки Клиггона" Бергер не захотел, ибо, судя по названию этой конторы, владелец её являлся райллианцем, а к этой расе Рихард испытывал стойкое отвращение. Нет, он не был ксенофобом, просто ему доводилось сталкиваться с уроженцами Райлла, и не сказать, что это доставило Бергеру удовольствие. Вести дела с этими хитрожопыми торгашами мог спокойно лишь точно такой же торгаш. А как раз торгашом Бергер и не являлся и вполне законно опасался, что его терпения на общение с этим Клиггоном может и не хватить.
   Компания "Транспортные Услуги Хартанто" занимала четыре довольно большие комнаты, обставленные скромно, но со вкусом. Пол во всех четырёх комнатах устилали мягкие преторианские ковры, которые хоть и не дотягивали до знаменитых на Четыре Галактики ковров с далёкого Сансифара, но на Западной Периферии по праву считались самыми лучшими. Приличная мебель местного производства, стереокартины на стенах с изображениями инопланетных пейзажей и животных, фризианские моноблоки популярной модели "Энигма-52/2L" - всё это заставляло потенциальных клиентов думать, что компания является вполне надёжной и преуспевающей. Вполне возможно, что так оно и было.
   - Э-э... - Рихард, переступив порог, остановился, оглядываясь. - Добрый день, фро.
   - Добрый день, фран, - приветливо отозвалась сидящая за одним из столов миловидная меднокожая девушка, принадлежащая к родственной виду homo расе виндикани. - Я секретарь-распорядитель компании "Транспортные Услуги Хартанто" Сефина Альди. Слушаю вас.
   - Мне нужен транспорт для перевозки внедорожника "Матадор" и меня лично до Брэддона. Это в южном полушарии планеты. Желательно сегодня и как можно быстрее. За спешку я готов доплатить.
   - Секундочку, я перенаправлю вас к свободному диспетчеру... - Сефина Альди оглядела офис, однако видеть сквозь пластолитовые стены виндикани, судя по всему, не могла, так что ей пришлось задействовать свой моноблок. - Так... так-так-так... Пройдите, пожалуйста, в четвёртую комнату, там у нас расположен офис диспетчеров. Третий стол, диспетчер Элизео Убитарте. Надеюсь, он сможет вам помочь в решении вашего вопроса.
   - Спасибо, фро, - на лице лурианца возникла улыбка. В самом деле, отчего бы и не улыбнуться столь прелестному созданию?
   Секретарь-распорядитель улыбнулась Рихарду в ответ и снова вернулась к своей работе, в чём бы там она не заключалась.
   Четвёртая комната, судя по всему, являлась диспетчерской централью компании. Двенадцать столов, за которыми сидели люди и инопланетяне, были заставлены моноблоками, мультихроматронами и персональными мейнфреймами, среди которых виднелись чашки с кофе и глумом и бутылки с сойжавой. Встроенный в одну из стен кондиционер нагонял приятную прохладу, а через большое панорамное окно открывался вид на стартопосадочное поле.
   За столом под номером "три" восседал молодой смуглокожий мужчина с аккуратно подстриженной эспаньолкой и собранным в "конский хвост" длинными чёрными, как смола, волосами, одетый в лёгкую сиреневого цвета рубашку с короткими рукавами и серые в фиолетовую полоску брюки из синтекса. Правое ухо его венчала беспроводная гарнитура коммуникатора, а на левом запястье был закреплён инфор фризианского производства. Не отрывая глаз от мультихроматрона, он что-то быстро набирал на сенсоратуре своего моноблока, даже не глядя на его дисплей.
   - Элизео Убитарте? - Бергер остановился прямо напротив диспетчера и выжидающе уставился на него.
  
   - Да, одну секундочку, пожалуйста! - диспетчер с прямо-таки поразительной скоростью пробежал пальцами по сенсоратуре, легко коснулся мизинцем правой руки сенсора "Ввод", после чего поднял голову от стола. - Я вас слушаю.
   - Ваша секретарь-распорядитель направила меня к вам...
   - Да-да, я получил уведомление через внутреннюю сеть, - кивнул Убитарте. - Чем могу вам помочь, господин... мм...
   - Такое дело. - Лурианец придвинул к себе пласталевый стул и уселся напротив диспетчера. - Мне нужен транспорт, воздушный, для доставки меня и моего наземного мобиля в Брэддон. Это возможно организовать как можно скорее? У меня там важное дело.
   - Так, вам нужен атмосферник с грузовым отсеком, я правильно вас понимаю?
   - Совершенно верно. Достаточно вместительный для того, чтобы туда можно было загнать "Матадора".
   - "Матадор"? - Убитарте внимательно всмотрелся в Бергера. - Это ведь, если я не ошибаюсь, лурианский бронеджип?
   - Он самый.
   - Хм...
   - Чтобы исключить недопонимание, господин Убитарте, скажу сразу - я охотник за головами Гильдии. Выполняю контракт, условия коего запрещают мне использовать космический корабль в пределах планеты. Поэтому мне и нужен транспорт до Брэддона. За срочность готов доплатить.
   - Охотник за головами... - Убитарте почесал левое ухо. - Ну, собственно, это не является препятствием для аренды транспорта. Ведь совершенно очевидно, что вы не собираетесь его использовать в противоправных целях. А насчёт доплаты - думаю, что вам не придётся перерасходовать свои денежные средства. Мы располагаем свободными машинами на данный момент. Так... подождите минуту...
   Флемингианец уткнулся в дисплей своего моноблока, одновременно поглядывая на мультихроматрон. Довольно хмыкнул и поднял голову от стола.
   - Есть свободный транспорт, грузопассажирский пинасс с бортовым номером 580/48-LMS. Ориентировочное время полёта до Брэддона - три часа двадцать минут. По времени часового пояса, в котором расположен Брэддон, вы окажетесь там в районе семи часов вечера по местному времени. Вас это устраивает?
   - Вполне. А сколько это будет стоить?
   - Смотря в какой валюте вы собираетесь оплатить услуги нашей конторы, - Убитарте пристально посмотрел на лурианца.
   - А какие деньги вы вообще принимаете к оплате? - вопросом на вопрос ответил Бергер.
   - Нормальные! - усмехнулся Убитарте.
   - Нормальные... Так сколько всё-таки будет стоить ваша услуга по транспортировке меня и моего автомобиля в Брэддон?
   - Ну, если проводить расчёты в местной валюте, то это получится две тысячи триста шестьдесят гульденов...
   - Сколько это будет в солах Директората? - перебил флемингианца Рихард. - Без курса "чёрного рынка", пожалуйста.
   - В солах Корпоративного Правления? - Убитарте враз посерьёзнел. Эльсинор отсюда находился очень далеко, фактически - на другом конце Галактики, и если клиент готов заплатить валютой КПЭ, значит, этот клиент серьёзен, как никогда. А если ещё и принимать в расчёт, что клиент является охотником за головами Гильдии, то не стоило даже и думать о том, чтобы поиметь с него гешефт. Такие типы шутить не любили и шуток тоже не понимали. - Ну, по официальному курсу это будет шестьдесят семь солов... примерно...
   - Вот, - Бергер вынул из кармана куртки бумажник и достал оттуда банкноту достоинством в сто солов. - Шестьдесят семь солов - оплата услуги, тридцать три сола - ваши комиссионные. Идёт?
   - Вы весьма любезны, господин... э-э...
   - Просто клиент, - улыбнулся лурианец. Однако улыбка у него получилась такой, что у Убитарте пропало всё желание пытаться выяснить личность клиента. - Ну, если вам нужно имя для заполнения документов и оформления локального фрахта, запишите просто - Джон Смит.
   - Как вам будет угодно, господин... кхм... Смит. Я сейчас же оформлю фрахт до Брэддона. Это займёт буквально пару минут. Затем вам нужно будет проследовать на взлётное поле грузового аэродрома, там найдёте вышеуказанный пинасс и передадите его пилоту фрахтовый договор. Пилота зовут Инзали Хейн, я передам ему всю необходимую информацию.
   - Вы очень любезны, господин Убитарте.
   Флемингианец молча кивнул Бергеру и, склонившись над сенсоратурой моноблока, принялся набивать текст фрахтового договора.
  
   Глава 7.
  
   Пинасс с бортовым номером 580/48-LMS обнаружился Бергером чуть в стороне от погрузочного терминала грузового аэродрома. И по его внешнему виду лурианец сделал вывод, что этот атмосферный транспортник повидал на своём веку немало интересного, о чём свидетельствовал обшарпанный корпус со следами былых ремонтных работ. Впрочем, Рихарду доводилось видеть атмосферники и звездолёты гораздо более плачевного вида, которые, тем не менее, продолжали вполне себе нормально функционировать. Даже несмотря на то, что во время полёта внутри таких аппаратов раздавались всякие подозрительные звуки, не внушающие доверия.
   Спружинив на пневматической подвеске, "Матадор" остановился у опущенной погрузочной аппарели пинасса. Заглушив двигатель, Бергер внимательно огляделся по сторонам, не заметил ничего подозрительного, хмыкнул и, открыв дверцу со своей стороны, вылез наружу.
   Внешний люк пинасса был закрыт, сквозь стёкла иллюминаторов не пробивалось ни проблеска света, однако у лурианца сложилось стойкое впечатление, что пилот этой груды металла находится на борту. И хорошо ещё, если в более-менее вменяемом состоянии. Впрочем, этот вопрос можно было легко прояснить.
   Поднявшись по металлическому трапу, Бергер остановился перед наглухо закрытым внешним люком, внимательно его осмотрел и, криво ухмыльнувшись, коснулся пальцем сенсора вызова. Поправил висящую на правом бедре кобуру с бластером и выжидающе уставился на тяжёлый бронированный люк.
   Несколько минут прошли в полной тишине - относительной, разумеется, так как грузовой аэродром жил своей обычной жизнью. Затем где-то внутри корпуса пинасса раздался какой-то щелчок, слева от Бергера возникло небольшое отверстие размером с футбольный мяч, откуда наружу высунулся видеодатчик на гибком тонком стержне. Покрутившись по сторонам, датчик заметил стоящего на трапе охотника за головами и замер, уставившись на него оптическим сенсором.
   - Kio okazas? - услышал Бергер грубоватый голос, говорящий на акдарианском торговом диалекте. - As yn it gefal - mun dina hal!
  
   - Tisso dis'fax il-kliyenti hekk? - на том же языке отозвался лурианец, криво усмехаясь.
   Видеодатчик еле заметно дёрнулся в сторону, потом втянулся обратно в отверстие, которое тут же закрылось. Зато начал отодвигаться в сторону внешний люк грузового отсека пинасса.
   - Заходите, - донёсся до Бергера всё тот же грубоватый голос, но уже говорящий на стандартном галактическом. - Раз вы клиент - то это другое дело.
   Покачав головой, Бергер переступил порог люка и вошёл внутрь. Почти сразу же в грузовом отсеке пинасса вспыхнуло освещение - не сказать, чтобы яркое, но всё-таки вполне достаточное для того, чтобы идти, не опасаясь того, что можно в полумраке приложиться обо что-нибудь.
   Внутренняя конструкция атмосферника оказалась предельно простой. Грузовой отсек, могущий вместить в себя четыре внедорожника размером с "Матадор" Рихарда, небольшой пассажирский отсек, рассчитанный на восемь пассажиров явно гуманоидной комплекции, соединённый коротким коридором с пилотской кабиной - вот и всё. Два плазмореактивных двигателя располагались на выносных пилонах, а взлёт и посадка пинасса, как, впрочем, любого летательного аппарата, космического или атмосферного, осуществлялась при посредстве линейных антигравитационных ускорителей. Больше ничего особенного в конструкции транспортника не присутствовало.
   Миновав пассажирский отсек - справедливости ради отметим, что вполне чистый и прилично выглядевший, лурианец очутился перед полузакрытой дверью пилотской кабины, из-за которой доносились звуки, от которых у Рихарда немедленно заныли зубы. "Сквиш-скваш" - этот музыкальный стиль лурианец не переносил на дух, не понимая, как можно слушать такое извращение. "Сквиш-скваш" представлял собой беспорядочный сплав транс-бита, психоделического нойза и джоггла, и был популярен, в основном, среди посетителей ночных клубов и поклонников стиля "пост-нуар". Настоящих меломанов от такой музыки если и не тошнило в открытую, то заставляло брезгливо морщиться. Сказать по чести, Бергер предпочёл бы услышать индастриал-кор, брутальный грув-грайнд или неоготический дум-пауэр, но не все в Галактике придерживались тех же музыкальных предпочтений, что и лурианец. Поэтому он, придав своему лицу невозмутимое выражение, аккуратно толкнул ведущую в кабину пилота дверь и переступил порог.
   Пилот пинасса с бортовым номером 580/48-LMS, являвшийся одновременно и его владельцем, обнаружился сидящим в кресле перед пультом управления с бутылкой меланжевого пива в левой руке и с электронным журналом явно фривольного содержания. Невысокого роста и среднего телосложения, со смуглой кожей и чёрными с проседью волосами, он вполне мог сойти за представителя потомков колонистов расы homo, но на самом деле пилот и владелец пинасса не являлся таковым, принадлежа к родственному виду Бергера инопланетной расе акдарианцев, чья родная планета - Акдариан - располагалась на северной оконечности Медельинского Потока, в семистах двадцати парсеках от Лурии. Одет он был в самый обычный уник гражданского пилота, несколько потрёпанный, и в тяжёлые ботинки военного образца, а кобура с бластером небрежно лежала на пульте управления.
   При виде вошедшего в пилотскую кабину охотника за головами акдарианец убрал ноги с пульта, поставил на него недопитую бутылку из-под пива, отложил в сторону электронный журнал и с интересом оглядел Бергера с ног до головы.
   - Это ты, что ли, тот койо, насчёт которого Элизео звонил? - спросил он на стандартном галактическом.
   - Наверное, - пожал плечами лурианец.
   - Юмор - это хорошо. - Акдарианец громко икнул. - Я пилот и владелец этого летуна, меня зовут Инзали Хейн. Тебе в Брэддон надо?
   - Именно.
   - Гм... Ты ведь из Гильдии, с Моргана?
   - Я охотник за головами, но я не с Моргана. Я на Фризии живу.
   - Мне, собственно, похер, где ты там живёшь. Я просто уточняю, охотник ты или кто другой.
   Бергер мысленно усмехнулся. То ли у хозяина пинасса сегодня было не совсем хорошее настроение, то ли этот Инзали Хейн от природы был таким мудазвоном. Впрочем, этот факт Бергера мало тревожил. Главное, чтобы акдарианец оказался нормальным пилотом, а не так себе.
   - И это что-то может изменить? - Бергер протянул Хейну лист пласт-папира с отпечатанным на нём текстом фрахтового договора.
   - Нет.
   Хейн внимательно изучил договор, что-то пробормотал себе под нос и сунул пласт-папир в прикреплённый к стенке кабины небольшой стальной ящичек.
   - Загоняй свой драндулет внутрь, охотник. Полетим.
   - Так быстро?
   - А чё жопу чесать-то? - хмыкнул Хейн, пробегая пальцами по сенсорной панели, встроенной в пульт управления пинассом. - Срочность есть у тебя, э? В Брэддоне какого-то соко надо повязать? Или койо какого вывезти, пока до него другие соко не добрались?
   - Чем быстрее мы там окажемся - тем лучше, - ушёл от прямого ответа на заданные вопросы лурианец. - А это, - он показал пилоту пятидесятисоловую купюру, - будет твоей, если мы долетим до Брэддона меньше, чем за три часа.
   - Ku sida! - произнёс Хейн на торговом диалекте Акдариана. - Ладно, попробуем. Пусть тебя не смущает вид моего пинасса, он на деле куда лучше, чем выглядит. Так что давай, шевелись, койо. А я пока прогоню предстартовые тесты.
   Бергер молча кивнул Хейну. В конце концов, присутствие клиента в кабине пилота вовсе не являлось обязательным, к тому же, "Матадор" сам себя в грузовой отсек не загонит.
   Процедура погрузки внедорожника на борт пинасса не представила для лурианца особого труда. Аккуратно проехав по грузовой аппарели, Рихард поставил свою машину в одно из предназначенных для груза мест, после чего появившийся в грузовом отсеке Хейн, придирчиво осмотрев "Матадор", включил систему фиксации. Из пола выдвинулись мета-магнитные захваты, охватившие колёса, защёлкнулись на колёсных дисках, фиксируя джип. Акдарианец сверился с данными, поступающими на один из дисплеев, удовлетворённо кивнул сам себе и перевёл взгляд на Бергера.
   - Взлетаем через четыре минуты, койо, - сказал Хейн. - Можешь сесть в кабине, я за это платы не беру. И тебе интересно, и мне веселее. Ты любишь спиртное?
   - Выпить могу, но так - нет.
   - Ясно... Даже пиво?
   - Даже пиво.
   - Понятно... Издержки работы?
   Хейн посторонился, давая Бергеру возможность пройти в кабину пинасса.
   - Типа того.
   - Курительные смеси тоже не признаёшь?
   - Нет.
   - Интересный ты, однако, охотник за головами! - усмехнулся акдарианец, входя вслед за Бергером в пилотскую кабину и задвигая за собой дверь. - Доводилось мне, знаешь ли, иметь дело с вашим братом...
   - Здесь, на Флеминге? - Рихард немедленно насторожился.
   - Ну да. - Хейн удивлённо взглянул на лурианца. - А чего ты так отреагировал? Или у вас бывает так, что интересы пересекаются, но с прямо противоположными целями?
   - У нас - нет, но про каких именно охотников ты говоришь?
   Бергер уселся в соседнее с пилотским кресло и защёлкнул в фиксаторах пряжки ремней безопасности.
   - Ну... про ваших же и говорю... наверное... В прошлом году прилетал один тип, по виду - homo, но я могу и ошибаться. Похожих рас в Четырёх Галактиках, что блох на гоунглине. Похож на тебя, в смысле, цветом кожи.
   - А, так это когда было... - расслабился Бергер.
   - А я что говорю? - хмыкнул Хейн, запуская антигравитаторы. - Не знаю, зачем он сюда прилетал, не моё это дело. Прилетал - значит, было зачем. Правда, кораблик у него, скажу я тебе, то ещё naji.
   - Говно? - переспросил Рихард, начиная понимать, о ком именно говорит пилот пинасса. Судя по всему, речь могла идти о Конале Чахе с Хулара-VI, который всем другим кораблям предпочитал свой старый, но отнюдь не дряхлый, дхау класса "Быстроходный" постройки орбитальных верфей Далтона. Внешний вид этого небольшого звездолёта, действительно, мог заставить думать, что летает он чисто на энтузиазме своего владельца и с благословения Духа Космоса, однако за неказистым внешним видом пряталась сверхпрочная титаниумовая броня, тяжелотактные лазерные орудия и мощный двигатель, позволявший дхау развивать в обычном пространстве скорость в девяносто процентов от скорости света.
   - Да на таком звездолёте я б хрен куда полетел, блядь буду! - Хейн тронул штурвал, чьи рукояти были стилизованы под рога не то какого-то инопланетного животного, не то демона-принца из мегапопулярного игрового сеттинга "Поле боя - Вселенная". - Как только он сам на нём летал, я хер знает! Развалюха, да и только!
   Пинасс поднялся над ВПП, завис над ней на несколько секунд, затем начал неторопливо набирать скорость и высоту.
   - И к чему ты мне всё это рассказываешь? - не понял Бергер, глядя, как пальцы акдарианца порхают над пультом управления, вводя команды в бортовой компьютер.
   - Да так... просто этот парень был куда побойчее, чем ты. Курить тоже не курил, но пиво жрал, как последний алкаш. Да и девочек тоже... кхм... был не прочь поиметь...
   - У каждого свои увлечения, Хейн. Ты рули давай, а не болтай попусту.
   - Хе, а чего тут рулить? - на смуглом лице Хейна возникла хитрая усмешка. - Щас врублю ВИ-пилота - и можно будет в "Башни изобилия" сыграть... или в "Три линии". Или ты в карты тоже не играешь?
   - Ну почему же! - усмехнулся Бергер. - Не вижу в карточной игре ничего предосудительного... если только соперник не будет строить из себя крутого шулера.
   - Эй, я честно играю! - возмутился Хейн. - Все эти карточные фокусы не по мне, охотник! Кстати - а звать-то тебя как? Моё имя ты уже знаешь, а вот твоё мне до сих пор неизвестно.
   - Джон Смит сойдёт? - прищурился лурианец.
   - Джон Смит? - Хейн на несколько секунд недоумённо таращился на Бергера, а потом понимающе усмехнулся. - А-а, коммерческая, в рот её, тайна! Ну, сойдёт и Джон Смит... Так как, "Смит", ты играешь?
   - Мы ещё не вышли на полётную траекторию, - напомнил акдарианцу охотник за головами.
   - Ez da arazo bat! - отозвался Хейн на торговом диалекте своей родной планеты, который Бергер знал довольно неплохо. - Тут делов-то всего на пару секунд!
   Пинасс миновал границу взлётно-посадочного поля и, слегка подкорректировав траекторию полёта, взял курс на юго-юго-восток.
   - Ну, Джон Смит, - Хейн касанием указательного пальца левой руки активировал ВИ-пилота и с прищуром взглянул на лурианца, - раздавать чего будем?
   - Так не терпится обчистить клиента? - усмехнулся Бергер.
   - Зачем же обчистить? Тут ведь как - кому как повезёт, Джон Смит. Повезёт тебе - хорошо, повезёт мне - ещё лучше.
   - Хм...
   Бергер бросил взгляд в обзорный блистер пилотской кабины.
   - Ну, если ты так хочешь сыграть... Для начала, Хейн - что ты собираешься ставить на кон? Деньги у тебя хоть есть?
   - Я что, похож на нищего? - обиделся акдарианец. - Конечно, есть! А у тебя?
   - Ну, я тоже не на свалке живу, в общем-то... А насчёт того, во что сыграть - знакома тебе такая вещь, как "Шесть Королей"?
   При виде вытянувшегося, как у владельца похоронной конторы по пять тысяч фризианских крон за кремацию, лица Хейна Бергер понял, что "Шесть королей" не является самой любимой карточной игрой пилота пинасса. Но на это ему было глубоко наплевать. "Шесть королей" являлась одной из немногочисленных игр, в которых мухлевать было весьма и весьма затруднительно. А лурианец слыл довольно-таки неплохим игроков в "Королей".
   - "Шесть королей"? - Хейн вернул себе прежнее состояние. - Ну да, знакома. Только вот ставки там бывают весьма крутыми, Джон Смит. А ставить на кон свой пинасс я не стану.
   - А кто говорит про пинасс? - миролюбиво улыбнулся охотник за головами. - Пока будем лететь до Брэддона, сыграем несколько партий, а ставки пусть будут щадящими.
   - Но я не всякий хлам, именуемый деньгами, принимаю к оплате - так и со ставками, Джон Смит! - предостерегающе произнёс Хейн. - Никаких там цветных бумажек и разноцветных бусин!
   - А при чём тут бумажки и бусины? - удивился Бергер. - У меня есть деньги...
   - Солы? - прищурился акдарианец.
   - Если я охотник за головами, то это значит, что валютой Эльсинора я набит под завязку? - покачал головой Рихард. - С тебя хватит и фризианских крон. Шойн?
   - Ну, кроны так кроны... Каков размер ставки?
   - Начнём с пяти крон. Идёт?
   - С пяти так с пяти.
   Однако по лицу Хейна Бергер хорошо видел, что акдарианец не горит особым энтузиазмом по поводу "Шести королей". Впрочем, это были сугубо его личные проблемы.
  
   Полёт до Брэддона прошёл вполне прилично и интересно. Инзали Хейн, судя по всему, относился к тому типу разумных, которых, что называется, хлебом не корми, но дай языком почесать. За время перелёта до Брэддона Бергер узнал чуть ли не всю родословную Министра-Председателя Планетарного Совета, прослушал лекцию о пользе употребления в пищу жареных плодов оккемело с Дакелона, поспорил с акдарианцем по поводу торгового соглашения между Фризией и Акдарианом, заключённом в позапрошлом году и, по мнению Хейна, не совсем справедливому в отношении его родного мира, а также подискутировал с пилотом пинасса о достоинствах и недостатках комптонских среднетоннажников класса "Доннаджер". А что касается карточной игры - ну, двести сорок выигранных Рихардом крон против сорока пяти проигранных совсем не такой уж и плохой расклад.
   Информацию о том месте, куда сейчас держал свой путь пинасс с охотником за головами на борту, Бергер изучил ещё во время перелёта на Флеминг из системы Олто Джакис. Город Брэддон, расположенный в южном полушарии планеты, ничем особенным не отличался от миллиардов таких же на других планетах Четырёх Галактик: тридцать две с небольшим тысячи жителей, имеющий в качестве градообразующих предприятий завод по производству глассита и фабрику по производству альфабетонных блоков, станция магнитной дороги, небольшой автовокзал, обслуживающий пригородные маршруты и пять междугородних, и грузопассажирский аэродром - вот, собственно, и всё. Ах да - ещё следовало упомянуть городскую клиническую больницу, в которой работала доктор Кассандра Шерринфорд. Вот, пожалуй, и всё.
   Личное дело Шерринфорд, которое Бергеру Джакул переслал по кодированному гиперканалу, лурианец изучил, что называется, от корки и до корки. Тридцать четыре года, родилась на Кассидоре - одном из центральных миров Корпоративного Правления, окончила с "красным" дипломом медицинский факультет университета в своём родном городе - Сандербруке, несколько лет проработала в одной из местных городских больниц, затем прошла собеседование по колониальной программе Директората и получила должность заместителя главного врача колонии Парангон. Не замужем, детей нет, самые близкие родственники - отец и мать - живут на Кассидоре, с ними Кассандра регулярно общается. Младший брат доктора Шерринфорд, Стэнли, служит вторым навигатором на одном из транспортных кораблей "Фолворт-Игнести", что, впрочем, не относилось к делу. В данное время доктор Шерринфорд работает в городской клинической больнице Брэддона, занимая должность заведующей биохимической лаборатории. Проживает в северной части города, на улице Ясная, в предоставленном городской администрацией по программе привлечения квалифицированных кадров коттедже. Имеет водительскую лицензию, но личного транспорта нет.
   Рассматривая во время полёта стереофото доктора Шерринфорд, Бергер про себя подумал, что жизнь зачастую бывает весьма несправедлива к разумным. Такая красивая женщина, как Кассандра Шерринфорд, должна была жить нормальной спокойной жизнью - иметь любящего мужа и детей, заниматься любимым делом, а не ожидать бластерного выстрела из-за угла, удара ножом в подворотне или взрыва заложенной в автомобиль бомбы. Но в том-то и дело, что иногда Дух Космоса, видать, решал по-своему поразвлечься - и тогда приходилось приложить немало усилий, чтобы избежать всего вышеперечисленного. И не всегда этого удавалось избежать. Очень часто такие разумные становились сухими строками полицейских протоколов и вскользь упоминались в сводках новостей в разделе "Криминал". И на этом всё и заканчивалось.
   Однако Бергер заключил контракт и твёрдо намеревался его выполнить. А если лурианец и опоздал со своим прилётом на Флеминг, то в том не было его вины. Но после просмотра местного сетевого канала новостей Рихард решил, что те, кого сторонники свергнутого диктатора Шилозы послали по душу доктора Шерринфорд, ещё не успели добраться, по крайней мере, до Брэддона, поскольку ничего криминального в этом городе за последние двое суток уж точно не произошло. Ну, если не считать довольно серьёзного ДТП на въезде в город с участием грузового трейлера и трёх легковых автомобилей, да попытки ограбления кассы продовольственного магазина в южной части города. Но эти случаи явно относились к обычной категории происшествий и к личности Кассандры Шерринфорд отношения не имели.
   Пинасс Хейна приземлился на аэродроме Брэддона в восемнадцать-сорок две по местному времени. Бергер поблагодарил акдарианца за доставку его персоны к месту назначения, произвёл с пилотом пинасса расчёт, накинув пятьдесят крон сверху за то, что во время перелёта из космопорта лурианцу не пришлось пялиться в иллюминатор. Хейн от полученных "чаевых" пришёл в весьма хорошее расположение духа и сказал Бергеру, что если вдруг в планы охотника за головами вкрадётся какая-либо "досадная мелочь", то он готов предоставить ему свои услуги перевозчика.
   Лурианец в ответ на эти слова пилота пинасса сказал, что запасной вариант никогда лишним не будет и что номер инфора Хейна ему не помешает, однако пока что он намерен действовать в строгом соответствии с разработанным планом. Хейн лишь хмыкнул и сказал, что, как говорят homo, план написан на пласт-папире, да забыли про овраги.
   На это Бергер не нашёл, что возразить. Попрощавшись с акдарианцем, он вывел свой бронеджип из грузового отсека пинасса и, выставив бортовой компьютер в режим навигатора, двинулся в сторону города.
   Аэродром в Брэддоне располагался в двенадцати километрах от собственно города, юго-восточнее, и от него к городским кварталам уходила вполне добротная двухполосная дорога из дасфальта. Движение на ней в это время суток было не сказать, чтобы слишком уж оживлённое, так что особой нужды в медленной езде явно не было.
   Через семь минут "Матадор" достиг городской окраины и Бергер снизил скорость, чтобы не привлекать к себе излишнего внимания. Правда, лурианский бронированный внедорожник здесь смотрелся так же уместно, как офицер Полиции Безопасности на церемонии кремации какого-нибудь пиратского босса, но тут уже Бергер ничего не мог поделать. Другого наземного транспортного средства у охотника за головами не было.
   Проехав по какой-то довольно широкой для такого небольшого города улице, Бергер, руководствуясь показаниями бортового компьютера, повернул в сторону центральной части Брэддона. В режиме навигатора компьютер выдавал четыре варианта проезда до улицы, на которой проживала доктор Шерринфорд, но два из них показались лурианцу не совсем удобными по причине того, что эти маршруты были проложены по периферийным улицам, а петлять по каким-то закоулкам у охотника за головами не было никакого желания, а третий вариант вёл почему-то через западную часть города. Поэтому Бергер, поразмыслив некоторое время, выбрал путь, ведущий через центр города.
   Подобных населённых пунктов Рихард повидал немало, причём на довольно приличном количестве планет. Многие из них, в принципе, мало чем отличались от Брэддона, если говорить о городах, принадлежащих виду homo. Другое дело - города ксеносов, даже родственных людям. Там свои архитектурные нюансы имелись. А уж про города негуманоидов и говорить не стоит. Вообще отдельная тема. А тут - ничего необычного: центральная часть города с обязательным зданием городской администрации, промышленные зоны и жилые кварталы, торговые и деловые центры. Правда, последние встречались, в основном, в крупных городах и мегаполисах, а Брэддон к таковым не относился.
   Миновав центр, Бергер проехал с километр по главной улице, носящей имя какого-то местного выдающегося жителя, и очутился на пересечении трёх улиц. Курсор навигатора показывал лурианцу, что нужно повернуть дважды налево, один раз направо, проехать до одного из городских прудов, а затем повернуть направо - это и будет улица, на которой жила доктор Шерринфорд.
   На светофоре, что висел над перекрёстком на П-образной стальной ферме, загорелся красный сигнал, и лурианец остановил "Матадора" перед стоп-линией. Всмотрелся в экран заднего обзора. Огляделся по сторонам, а затем снова обратил свой взор на видеоэкран.
   Конечно, стоящий через одну машину позади внедорожника лурианца большой чёрный аритальский минивэн "Арона-221" мог оказаться здесь совершенно случайно, однако почему-то Бергер насторожился. Возможно, то сработало шестое чувство, присущее каждому охотнику за головами. Ничем необычным минивэн себя не выдавал, но у лурианца возникло стойкое ощущение, что эта наземная машина оказалась здесь совсем неспроста.
   На светофоре, висящем над проезжей частью, загорелся зелёный сигнал, и Рихард неторопливо тронул "Матадор" с места, не забывая поглядывать на экран заднего обзора.
   "Арона" не поехала вслед за машиной охотника за головами, а вместо этого свернула на перекрёстке направо, скрывшись из виду. Однако этот факт вовсе не заставил Бергера расслабиться. Нельзя было исключать того обстоятельства, что те, кто находились в минивэне - если это действительно были прибывшие по душу доктора Шерринфорд наёмники, выбрали другой маршрут следования, руководствуясь указаниями собственного навигатора. Для инопланетян это было вполне нормально. Ведь и компьютер "Матадора" предложил лурианцу аж четыре варианта следования, причём один из тех двух, что вели через периферийные улицы, был короче того, который выбрал Бергер. Просто ему не было охоты петлять по незнакомым улочкам, а что навигатор мог показывать и тупиковый маршрут, ему было знакомо по собственному опыту.
   Однако присутствие в городе подозрительного минивэна заставило Рихарда действовать быстрее. Двигаясь с предельно допустимой для городских улиц скоростью, он миновал тот самый городской пруд, обозначенный на его маршрутной электронной карте, проехал мимо небольшого сквера, в центре которого располагался небольшой фонтан, и очутился в устье неширокой улицы, засаженной по краям какими-то местными деревьями, отдалённо похожими на фризианские кипарисы. Взглянул на установленный на краю тротуара дорожный столб с прикреплённой к нему табличкой с названием улицы и довольно ухмыльнулся. Табличка гласила, что улица эта называется Ясной, а именно она и была нужна охотнику за головами.
   Доктор Кассандра Шерринфорд проживала в доме под номером "двадцать семь", который находился почти на противоположном конце улицы. Это был одноэтажный коттедж стандартного типа, судя по имеющемуся у Бергера плану, любезно предоставленному ему агентом Джакулом (интересно, а существовало в Четырёх Галактиках что-нибудь, о чём Полиция Безопасности не была поставлена в известность, подумалось тогда лурианцу), располагающему небольшой прихожей, кухней приличного размера, гостиной и двумя спальнями, а также санузлом, ванной комнатой и кладовой; к южной стене коттеджа был пристроен гараж для наземного мобиля, которого у Шерринфорд не имелось, и откуда в дом вела отдельная дверь. От тротуара к коттеджу вела аккуратная дорожка, выложенная плитами из микробетона, вдоль краёв которой был высажен местный кустарник, напоминающий плотное скопление чего-то наподобие перьев. Впрочем, спрятаться там было решительно невозможно в силу двух причин - из-за слишком плотно прилегающих друг к другу ветвей и из-за небольшой высоты кустов.
   Наручный инфор Бергера, переключённый на отображение местного времени, показывал половину восьмого вечера, но было ещё достаточно светло для того, чтобы ориентироваться без искусственных источников освещения. Впрочем, в доме доктора Шерринфорд освещение было включено - на кухне, насколько мог видеть Бергер. Судя по всему, хозяйка коттеджа была дома одна, и это значительно упрощало дело. Случайные свидетели лурианцу были совершенно ни к чему.
   Знаков, запрещающих парковку, Рихард не увидел, поэтому он, проехав мимо дома Шерринфорд, остановил внедорожник напротив соседнего дома, отделённого от коттеджа доктора живой изгородью из всё того же перистого кустарника. Заглушил двигатель и внимательно осмотрелся.
   Это был типичный жилой квартал, застроенный однотипными одноэтажными коттеджами весьма популярного в этой части космоса фризианского проекта "Северное сияние". Таких жилых кварталов на планетах Западной Периферии было великое множество, причём строились эти дома и на планетах, населённых гуманоидными расами. Стоили они недорого, возводились из полибетонных блоков, прочных и отлично держащих тепло; каждый такой коттедж имел собственную систему отопления, что являлось весьма значимым плюсом. Точно такой же дом был и у Бергера на Фризии, который сейчас стоял в законсервированном состоянии под присмотром персонального ВИ-дворецкого.
   Подозрительного аритальского минивэна нигде не было видно, но это ровным счётом ничего не значило. Может, конечно, лурианец и ошибался - а может, и нет. В любом случае, идти в дом доктора без оружия он не собирался.
   Сунув в перекинутую через левое плечо кобуру каспийский бластер XDA-174 и проверив, насколько легко его можно будет вытащить в случае необходимости, Бергер вылез наружу, накинул на плечи лёгкую куртку из элана, запер машину пультом от сигнализации и, ещё раз оглядевшись по сторонам, направился к дому Кассандры Шерринфорд.
   Пройдя по ведущей к входной двери дорожке из микробетонных плит, охотник за головами остановился перед плотно закрытой дверью из - судя по её внешнему виду - прессованного биопластика и задумчиво взглянул на сенсор дверного звонка. Понятно, что его визит однозначно ломал весь устоявшийся для доктора Шерринфорд жизненный уклад, но визит наёмников лишил бы её не только уклада этого самого, но и самой жизни. Так что, помедлив ровно столько, чтобы это со стороны выглядело, как соблюдение приличий, лурианец с серьёзным выражением лица указательным пальцем правой руки надавил на сенсор.
   По ту сторону двери раздалась мелодичная трель дверного звонка, чем-то напомнившая Рихарду птичье пение, затем раздались торопливые шаги. Лурианец подумал, уж не ждала ли доктор какого-нибудь франа - в конце концов, личная жизнь у разумных ведь должна же быть, но как раз это его не касалось ровным счётом ни с какой стороны. Поправив висящую под курткой кобуру с бластером, Бергер придал своему лицу выражение спокойно-равнодушной вежливости и уставился на дверь.
   Над притолокой мигнул фиолетовый огонёк включившейся камеры внешнего обзора, после чего последовала небольшая пауза, а затем внутри дверной панели раздался щелчок открывающегося дверного замка.
   - Да? - возникшая в дверном проёме Кассандра Шерринфорд недоумённо взглянула на охотника за головами. - Вы к кому?
   - Если вы - доктор Кассандра Шерринфорд, то я к вам, - спокойно отозвался лурианец.
   - Э-э... да, это я, а простите, вы по какому вопросу? И кто вы такой, позвольте узнать?
   Бергер окинул доктора оценивающим взглядом и мысленно выставил наивысший балл. Высокая, но ниже лурианца на целую голову, с длинными стройными ногами, отлично сложенной фигурой и полной грудью, Кассандра Шерринфорд запросто могла бы взять первое место на любом конкурсе красоты, что регулярно проводились на курортных планетах. Даже странно, подумалось охотнику, что доктор Шерринфорд до сих пор не обзавелась ухажёром, но, впрочем, здесь могли присутствовать и скрытые для посторонних причины.
   Впрочем, к теперешнему заданию лурианца это ровным счётом никак не относилось. В его задачу входило благополучно вывезти доктора Шерринфорд с Флеминга и так же благополучно доставить её на Лоуренс. Однако, поскольку Бергер являлся нормальным и вполне здоровым представителем вида homo мужского пола, ему никто не мог запретить восторгаться красивой женщиной.
   - Моё имя вам вряд ли о чём-нибудь скажет, доктор Шерринфорд, - позволил себе слегка улыбнуться Рихард. - Рихард Бергер, к вашим услугам.
   - Добрый вечер, фран Бергер, - отозвалась Кассандра, всё ещё недоумённо глядя на охотника за головами. - И что же вам от меня нужно? Я, если что, не практикующий врач, а всего лишь заведующая биохимической лабораторией. И частной практикой я не занимаюсь, если вы это имеете в виду...
   - Я здесь вовсе не из-за этого... вернее, не совсем из-за этого...
   - А тогда... зачем же вы здесь? - удивилась кассидорианка.
   - Мне поручено найти в городе Брэддон, что находится на планете Флеминг, доктора Кассандру Шерринфорд, - без обиняков заявил Рихард, на всякий случай не спуская с Шерринфорд внимательного взгляда. - И, судя по всему, я вас нашёл.
   В глазах Кассандры промелькнуло нечто, отдалённо похожее на тень понимания.
   - И что теперь? - она в упор взглянула на лурианца. - Выстрелите мне из бластера промеж глаз?
   - Если вы это говорите, значит, вы поняли, из-за чего я здесь, - усмехнулся Бергер. - Но я не за тем прилетел на Флеминг, чтобы пустить вам в голову бластерный луч. Наоборот - в мою задачу входит как раз не допустить такого развития событий.
   - Не допустить? - серые глаза кассидорианки превратились в две узкие щёлочки. - Но тогда... какого же фрайга вам здесь надо?
   - Знаете, рассказывать об этом сейчас - как раз к той версии, что вы только что изложили, и ведёт. Думаю, что времени у нас очень мало.
   - Мало времени?
   - Именно. Мне поручено вывезти вас с Флеминга и переправить на Лоуренс.
   - Фрайг! - с чувством произнесла Кассандра. - Это всё из-за Шилозы?
   - Боюсь, что так, - кивнул Рихард.
   - А-а... а вы кто, простите? "Безпол"? И с чего вдруг вы решили, что я куда-то с вами полечу? Ра'Каст ведь сидит в тюрьме на Лоуренсе - чего ещё вам надо?
   - Фро - у нас правда нет времени для болтовни, - недовольно нахмурился Бергер. - Если я не ошибаюсь, те, кто прибыл сюда с менее благими намерениями, скоро будут здесь. Те, кого по приказу Ра'Каста послали сюда вас убить. А на все ваши вопросы я отвечу по дороге.
   - По дороге куда?
   Мысленно Бергер выругался и призвал Духа Космоса даровать ему бесконечное терпение, однако внешне это никак не отразилось на охотнике за головами.
   - В космопорт. У меня там корабль.
   - В космопорт... - Кассандра повела плечами. - А сюда прилететь вы не догадались?
   - Не я всё это придумал, фро, - поморщился лурианец. - Я всего лишь следую полученным мной инструкциям. Поэтому, если вы хотите увидеть следующий рассвет, вам стоит поторопиться.
   - Вам надо было сразу повесить этого ублюдка, а не цацкаться с ним, как с наследным принцем Кассемида! А вместо этого вы посадили его в какую-то сраную тюрьму и ждёте невесть чего!
   - Доктор Шерринфорд - мне это вы зачем говорите?
   - Ну как же! Вы же из этих... - Кассандра смешно сморщила носик, - из "безполов"...
   - Я не "безпол", доктор Шерринфорд. В Полиции Безопасности решили прибегнуть к моим услугам, чтобы не рисоваться лишний раз. Я охотник за головами Гильдии с Моргана.
   - Охотник за головами?
   Бергер досадливо поморщился. Вот-вот могли появиться боевики, посланные сторонниками свергнутого диктатора Шилозы, а он вынужден тратить время на пустопорожние разговоры!
   - Именно. И будет лучше, если вы всё-таки перестанете тратить драгоценное время попусту.
   Шерринфорд что-то пробормотала себе под нос, что именно - Рихард не расслышал. Скорее всего, какое-то ругательство.
   - Гм... Значит, времени у нас мало, говорите?
   - Мало. Сколько - не знаю. Но думаю, что от силы полчаса. Максимум.
   - А... кто они? Боевики Ра'Каста или тоже наёмники?
   - Доктор - сейчас правда не время для вопросов. По дороге в Миттерхаузен я вам всё подробно объясню, но сейчас вы должны собрать всё самое необходимое и поехать со мной.
   - Поехать с вами? Н-да... по-видимому, придётся так поступить... - Шерринфорд сделала пару шагов назад. - Всё самое необходимое, говорите? Так... документы, коммуникатор, что-то из вещей... ах да - диски с данными по вирусу из Парангона! Это в первую очередь, я так понимаю... Я успею это сделать?
   - Не знаю. Но вам следует поторопиться.
   - Да-да... Да вы не стойте на пороге, Рихард Бергер, входите!
   - Я как раз это и собирался сделать! - ухмыльнулся лурианец. - Но поторопитесь, пожалуйста.
   - Я постараюсь долго не копаться.
   Кассандра Шерринфорд кивнула лурианцу и быстро исчезла в направлении одной из спален, оставив охотника за головами в одиночестве стоять посреди прихожей.
  
   Обновление от 17.10.2020.
   Глава 8.
  
   Рихард Бергер с интересом осмотрелся по сторонам. Здесь во всём явственно чувствовалась женская рука - и в оформлении помещений, и в мебели, и даже в светильниках. И то, как это всё было оформлено, говорило о наличии у доктора Шерринфорд определённого вкуса. Своего собственного, но не лишённого определённого шарма и эстетики.
   Пол в прихожей, впрочем, как и во всём остальном доме, судя по всему, был устлан ламинатными панелями орехового цвета, а стены - по крайней мере, в прихожей - были обшиты пластексными панелями спокойного бежевого цвета, без каких-либо изысков и всякой ерунды навроде орнаментов с птичками, котиками и прочей лабудой, которую так обожали любители дешёвых понтов и примитивного лоска. Встроенная в потолок светопанель мягко освещала прихожую, отбрасывая от стоящего в ней лурианца тени на стены и пол.
   С улицы раздался звук двигателя подъезжающего наземного автомобиля, и Бергер тут же насторожился. На всякий случай вынув из кобуры бластер, он осторожно приблизился к закрытому ролл-ставнем окну и едва-едва отодвинул псевдотекстиль, чтобы иметь возможность видеть, что происходит снаружи.
   Кривая понимающая ухмылка возникла на губах охотника за головами. Всё-таки чутьё его не обмануло - тот самый аритальский минивэн неторопливо катил по улице, явно выискивая что-то определённое. Ну, что именно, было как раз понятно.
   Однако, выходить сейчас через парадную дверь однозначно означало попасть под бластерный огонь или пули МД-оружия. Но ведь здесь имелась, как минимум, одна запасная дверь, ведущая в гараж, в котором не было никакого транспортного средства, и, вполне вероятно, могла быть ещё и ведущая на задний двор, если таковой вообще здесь присутствовал.
   - Доктор - где вы? - негромко, по-прежнему держа в руке бластер, позвал Бергер, отходя от окна и продвигаясь в сторону кухни.
   - Вы всё ещё в прихожей? - услышал он голос Шерринфорд, раздававшийся откуда-то со стороны спален. - Я же сказала, что вы можете войти.
   - Собственно, я уже вошёл, но я был бы очень вам признателен, если бы вы поторопились.
   - А что случилось?
   - Похоже, те, о ком я только что говорил, нашли ваше местоположение.
   Ответом Бергеру было приглушённое ойканье, потом он услышал, как Кассандра что-то неразборчиво пробормотала.
   - Сколько их? - она выскочила из одной из спален, держа в левой руке объёмистую дорожную сумку, а в правой сжимая небольшой пистолет, в котором Рихард с некоторым удивлением опознал главианский игломёт. Вполне подходящее для самозащиты оружие, не требующее каких-либо дополнительных разрешений, по причине чего игломёты были широко распространены на планетах Четырёх Галактик. Стреляло такое оружие тонкими и очень острыми иглами из титан-вольфрамового сплава, которые со ста шагов легко пробивали любое гражданское наземное транспортное средство... да и частному аэру от них тоже могло изрядно достаться. Относилось оно к классу средств самообороны, но это вовсе не означало, что игломёты были безобидной игрушкой. Их иглы могли без труда пробить череп или проткнуть сердце любого разумного, но поскольку они не относились к энергетическому или масс-драйверному оружию, лицензию на их владение было получить куда проще.
   - Ну, там семиместный наземник, но может быть и больше. Зависит от того, насколько серьёзно они подошли к проблеме.
   - Это я теперь так называюсь? - на красивом лице доктора Шерринфорд возникла раздражённая гримаска. - Вот же фрайг!
   - Мой джип припаркован напротив соседнего дома, но выходить через парадную дверь, сами понимаете, было бы весьма глупым решением. Здесь есть другие выходы?
   - Ну... можно выйти через гараж, там нет машины, но лучше всего, думаю, выходить через заднюю дверь. Там маленький внутренний дворик, оттуда к соседям легко попасть.
   - Вперёд. - Бергер стволом бластера дал понять кассидорианке, что не время стоять и вести пустые разговоры.
   - Атати райнупа айжекла! - грязно выругалась Шерринфорд на инишири. - Вот уж меньше всего мне хотелось оказаться внутри дешёвого боевика с наёмниками, киллерами и прочей дрянью!
   - Вам надо было сразу передать данные "безполам", а не бежать невесть куда, - произнёс Бергер, сноровисто прикрепляя по обе стороны от проёма, ведущего из прихожей в гостиную, по небольшому плоскому серому диску. - Тогда бы ничего этого и не было бы.
   - Вам легко говорить... а что это вы сейчас прилепили к стенам?
   - Светошумовые гранаты. - Бергер слегка подтолкнул стволом бластера несколько замешкавшуюся Шерринфорд в направлении задней двери. - Не тормозите.
   - А вы не толкайте меня своим бластером в спину!
   Бергер лишь криво усмехнулся и бросил быстрый взгляд в сторону входной двери. Пока никто в неё не ломился и не вскрывал, но и дажжу было понятно, что за этим дело не станет. Вряд ли, конечно, наёмники станут шуметь на весь квартал - скорее всего, они аккуратно взломают дверной замок и проникнут внутрь. Но они не подозревали, что там их поджидает небольшой сюрприз.
   Пока личности своих противников Бергер не опознал, он решил не прибегать к летальным способам воздействия на них. А бластер - а что бластер? Из него можно выстрелить и поверх голов, обрушить на преследователей что-нибудь тяжёлое или привести в негодность их транспортное средство. Конечно, если прибывшими по душу доктора окажутся подручные этого самого свергнутого и арестованного властями Правления диктатора Шилозы, тогда другое дело, но до этого момента лурианец предпочёл бы обойтись без жертв. Убивать без особой необходимости таких же наёмников, как он сам, у него не было большого желания.
   Кассандра провела Бергера в дальнюю часть дома, где в одной из стен виднелась ведущая на небольшой задний дворик дверь. Она сунулась было вперёд, чтобы отворить её, но в этот момент лурианец схватил её за руку и оттолкнул к стене коридора.
   - Эй! - возмущённо дёрнулась было Шерринфорд, однако прижатый к губам указательный палец левой руки охотника за головами и его мрачный взгляд заставили её проглотить все возникшие на языке слова.
   - Самый простой и самый примитивный вариант - посадить напротив такой вот двери если и не снайпера, то самого обычного дуболома с самым обычным ножом, - назидательно произнёс Бергер, оглядываясь за спину. Но со стороны главного входа пока что не доносилось никаких подозрительных звуков. - Ты вышел - и больше уже никуда идти не придётся. Так что постойте пока тут...
   Никаких окон здесь не было, поэтому Бергеру ничего не оставалось, как осторожно приотворить дверь и выглянуть во внутренний дворик одним глазом, держа бластер наготове.
   По ту сторону двери обнаружился самый обычный задний двор, коих на обитаемых планетах Четырёх Галактик имелось неисчислимое множество. Обнесённое аккуратной пласталевой изгородью пространство размерами пятнадцать на десять метров было засажено ровно подстриженной триммером травой, на которой под навесом из непрозрачного глассита стояли стол из литого пластика и несколько стульев из того же материала. Бассейна с водой нигде не наблюдалось, чему Рихард был рад - мало приятного в разгар суматохи поскользнуться на мокрой поверхности и шлёпнуться в воду, когда в затылок тебе дышат преследователи. И также не наблюдалось никаких подозрительных и малоприятных личностей, могущих здесь поджидать беглецов. Ибо спрятаться на таком пустом пространстве можно было только с использованием маскировочного поля или боевого костюма с нанокамуфляжем, а вот располагали ли наёмники таковыми девайсами, лурианец не знал. А проверить это можно было только одним способом.
   Разумеется, отправляясь за доктором Шерринфорд, Бергер взял с собой генератор персонального защитного поля. Однако, помимо него, он ещё и надел под куртку экранирующий жилет из арматекса, выдерживающий выстрел из бластера с десяти метров. Резко толкнув от себя дверную створку, лурианец вывалился наружу и в перекате ушёл влево, рисуя стволом своего бластера кривую дугу.
   Но судя по всему, посланные убить доктора боевики не озаботились тем, чтобы послать в обход дома Шерринфорд хотя бы одного бойца, чтобы воспрепятствовать возможному бегству своей жертвы. Вероятно, они решили, что одинокая беззащитная женщина не представляет для них столь серьёзной угрозы. Что ж - в этом заключалась весьма серьёзная ошибка с их стороны. Ну, хотя бы подольше протянем время без лишнего шума, подумал Бергер, вставая на ноги и жестом подзывая к себе кассидорианку.
   - Вы из своего игломёта стрелять-то умеете? - вполголоса спросил он, отбирая у Кассандры сумку и взвешивая её в руке. Хмыкнул и вернул владелице - согласитесь, бегать с посторонней поклажей тому, на кого возложена ответственная миссия по защите важного свидетеля, как-то глуповато и нелогично.
   - Я стрелковые курсы окончила, - так же вполголоса ответила Шерринфорд, озираясь назад. - С двадцати метров попадала в мишень.
   - Гм... - уточнять, в какое именно место мишени с этих самых двадцати метров попадала доктор, Рихард не стал. Сейчас не время. - О, похоже, эти ребята вошли в ваш дом. Давайте-ка поспешим - скоро они всё поймут.
   "Поняли" посланные за доктором Шерринфорд боевики в тот момент, когда Бергер и его подопечная перелезали через низенький заборчик, отгораживающий придомовую территорию Кассандры от соседнего дома. До их слуха донёсся противный звук, бьющий по слуховым нервам, и в глубине только что оставленного ими дома ярко полыхнуло.
   Бергер злорадно ухмыльнулся. Светошумовые гранаты, использованные лурианцем, являлись одной из последних разработок сил правопорядка Моргана и обладали весьма сильным поражающим эффектом. Помимо ярчайшей световой вспышки, делающей противника слепым - в буквальном смысле этого слова - минут на пять, гранаты генерировали очень мощный инфразвуковой импульс, поражающий слуховые рецепторы. Даже на расстоянии Бергер и Шерринфорд почувствовали акустический удар; каково было оказавшимся в зоне поражения гранат наёмникам, можно было без труда представить.
   Впрочем, проблемы наёмников лурианца как раз меньше всего волновали. Они, в конце концов, знали, на что шли, когда подписывались на это дело. И пусть скажут спасибо, что гранаты оказались светошумовыми, а не кассетными. Тогда временной слепотой и временной же потерей слуха дело бы не ограничилось.
   - Вперёд, через изгородь! - негромко скомандовал Рихард, стволом бластера указывая Кассандре направление. - И пригнитесь!
   Доктор послушно засеменила к изгороди, пригнувшись, как и было ей велено. Игломёт она держала в правой руке, и делала это вполне уверенно, из чего Бергер сделал вывод, что, вполне вероятно, стрелок из Шерринфорд не такой уж и плохой; свою сумку она несла в левой руке. Конечно, в другой ситуации Бергер взвалил бы эту ношу на себя, но сейчас было не до проявлений галантности.
   Изгородь на поверку оказалась чистой фикцией, поэтому перелезть через неё труда ни для кого не составило. Не оглядываясь и не обращая внимания на раздававшийся из дома Шерринфорд негромкий шум, который свидетельствовал о явном профессионализме боевиков, лурианец и кассидорианка быстро пересекли ухоженную лужайку перед соседним коттеджем и замерли в тени росшего у кромки тротуара высокого дерева.
   - Что ж, я этого вполне ожидал! - пробормотал под нос охотник за головами, вглядываясь в стоящий прямо напротив дома Кассандры минивэн. - Они оставили двоих в машине на тот случай, если мы заподозрим неладное и попытаемся сделать ноги. Обзор у них отменный, поэтому, если только они не слепые и не имбецилы, они сразу нас заметят, как только мы выйдем на освещённое пространство и двинем к моему джипу. Следовательно...
   - И что же нам делать? - недовольным тоном поинтересовалась доктор Шерринфорд. - Устроим перестрелку прямо здесь?
   - Ну, я об этом, честно говоря, подумал, но пока я не знаю, кто нам противостоит. Поэтому излишняя горячность может навредить не только нашему общему делу, но и привнести в сложившийся порядок вещей большую долю хаоса.
   - Это вы о чём? - не поняла Кассандра.
   - Потом расскажу, если представится случай, - отмахнулся Бергер. Посмотрел на свой бластер, усмехнулся и сунул его обратно в кобуру. - Подождите здесь, доктор.
   - А куда...
   Это было всё, что успела произнести Кассандра. Ибо лурианец, вынув что-то непонятное из внутреннего кармана куртки, отклеился от ствола дерева и шаркающей походкой, явно изображая подвыпившего горожанина, заковылял к машине наёмников.
  
  
  
  
  
   Продолжение следует.

Популярное на LitNet.com Т.Мух "Падальщик 3. Разумный Химерит"(Боевая фантастика) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Антиутопия) Т.Ильясов "Знамение. Час Икс"(Постапокалипсис) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) А.Верт "Пекло 3"(Киберпанк) А.Субботина "Чужая игра для Сиротки"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика) М.Бюте "Другой мир 3 •белая ворона•"(Боевое фэнтези) Д.Сугралинов "99 мир — 2. Север"(Боевая фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"